Поправов Алексей: другие произведения.

Попаданец. Искатель

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс "Мир боевых искусств. Wuxia" Переводы на Amazon!
Конкурсы романов на Author.Today
Конкурс Наследница на ПродаМан

Устали от серых будней?
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Диктор озвучит книги за 42 рубля
Peклaмa
Оценка: 6.53*66  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Аннотация: Продолжение приключений, ну или злоключений Андрея. К чему приведёт встреча попаданца-нелегала и избранного-профессионала?

    Вторая часть Попаданца. Книга завершена. Возможно потом будут проводиться какие-то незначительные правки, но особых изменений в книге не предвидеться. В тексте всё ещё много ошибок. Правленую версию может быть выложу как-нибудь потом.


Попаданец. Искатель.

Глава 1

Артур. Его величество главный герой. Избранник безымянной богини призванный в этот мир чтобы насаждать добро и справедливость. Ну и заодно спасти Эйримар от вторжения демонов. Меня же сюда захватило просто в довесок.

Всё ещё сомневаясь я ещё раз сверил внешность посетителя таверны и того призрачного Артура, которого я видел последний раз в пещере. Те же тёмные почти чёрные волосы. Чуть более резкие черты лица, чем раньше. Тот же взгляд, разве что глаза немного усталые. Даже выражение лица почти не изменилось.

Сомнений у меня не осталось.

Сидя в Бездне, я знал, что избранный не сидит на месте. То и дело доходили до меня слухи о свершённых им подвигах.

Почему-то я никак не ожидал нашей встречи. Не то чтобы, я отбрасывал такую возможность совсем, но уж точно не предполагал, что это произойдёт так буднично. Что он вообще забыл в Бездне?!

Только тут я понял, что всё так же продолжаю беспардонно пялиться в сторону гуляющей компании. Не думаю, что стоит так явно показывать свой интерес, иначе это может быть чревато проблемами. А их мне и своих хватает, чего только пожиратель стоит.

В общем, срочно отворачиваюсь...

"Что за?!" - почему тело меня не слушается?! Двигайся, кусок гнилой плоти, я сказал! Твою дивизию. Напрягая все свои душевные силы, я смог добиться лишь лёгкого подрагивания пальцев на правой руке.

"И это всё?" - просвистела в голове жизнеутверждающая мысля.

Попытавшись узнать причину своего внезапного паралича, я вгляделся в свою душу и был поражён увиденным.

Внутри меня вовсю кипела яростная битва. Темнота, олицетворяющая пожирателя, пыталась затолкать, загнать обратно в себя ослепительный свет, испускаемый душой Даши. Более того, похоже, что пожирателю приходилось очень несладко.

Девушка не просто пыталась вырваться наружу, нет. Она ещё и контролировала моё тело с помощью торчащих то тут, то там из тёмной массы канатов белого света. Каждый такой канат, кажется, отвечал за контроль определённой части тела, соединяясь с определёнными частями внешнего слоя моей души.

Битва с пожирателем вносила в процесс контроля некоторую сумятицу. Лишь поэтому моё тело ещё не бежало обниматься с Артуром. Это желание девушки я ощущал, сейчас, наиболее чётко.

Всё было не просто. Ситуация уж больно неоднозначная. Пожиратель с Дашей вцепились в яростной схватке. Кто победит до конца не ясно. И что мне делать в такой ситуации тоже не ясно. Прежде, чем я успел, хоть что-нибудь предпринять, схватка достигла своего апогея.

Будто устав играться с девушкой, пожиратель одним, колоссальным по своей силе, ударом порвал большую часть световых канатов. И даже свет души девушки как-то померк.

Я сразу же попытался воспользоваться случаем и повернуться обратно к столу. Как бы не разрешилась схватка в моей душе, вокруг реальный мир. И он не станет ждать пока, две силы разберутся во мне, кто главный.

Тщетно. Мне подчинялись только ноги по колено и часть правой руки. Так же я мог управлять пальцами левой руки и своей челюстью. Все это, к сожалению, никак не могло помочь мне, в сложившейся ситуации, поэтому пришлось вновь вернуться в духовный мир.

Нужно было помочь девушке победить тварь сидящую во мне, но я никак не мог решиться. Слишком болезненными и страшными были воспоминания о нашей предыдущей схватке. Такие духовные силы, которыми ворочали свет и тьма, для меня были лишь пределом мечтаний. Один единственный удар пожирателя просто-напросто раздавит меня.

Тем временем, Даша, попыталась ответить своему противнику. Куда более слабый удар, лишь слегка колыхнул тьму, не причинив той никакого существенного вреда. Один тощий канат, выстреливший из сосредоточия света, даже не успел дотянуться до центров управления телом, истаяв на полпути.

В следующее мгновение, моё сознание захлестнула тьма и последний крик боли. Это тьма своим следующим ударом поглотила весь вырвавшийся на свободу свет. Где-то в глубине пожирателя продолжали изредка вспыхивать небольшие лучики света, но всем было уже понятно кто вышел победителем из этой схватки.

- Сснай ссвоёх месстхо, пищща... - пронзил меня напоследок замогильный голос полный злого удовлетворения, после чего всё стало, как прежде.

Я не успел. Устрашился, поддался своей мелочной и эгоистичной натуре. Страху, наконец! А вдруг вмешайся я, и мы смогли бы вместе с девушкой одолеть пожирателя?

Уверен, я бы смог с ней потом договориться. Она человек, а не монстр, который, сейчас, наслаждается победой в глубинах моего разума. Мы бы смогли что-нибудь придумать...

"Твою мать!" - выругался я, полный презрения к себе. Рука, сжав край деревянного стула, легко сломала его.

Это вернуло меня в реальный мир. Там меня тоже ждали не лучшие новости.

Глаза в глаза на меня пристально смотрел Артур. В глубине его глаз, я увидел... ту же боль, которая сейчас терзала Дашу. Всего пару мгновений.

В следующий момент, попаданец будто очнулся ото сна. Теперь в его глазах плескалось недоумение, грозящее вылиться для меня в большие проблемы. Резко развернувшись к своему столику, я понял, что ничего этим не добился. Чувствовалось, как взгляд Артура, продолжает сверлить мне спину.

Очень скоро за спиной послышались тяжёлые шаги. Мгновение спустя, мне на плечо легка чья-то рука. Я ничуть этому не удивился. Тот момент, когда я мог избежать влипания в новые неприятности, был упущен уже давно.

Медленно обернувшись, я уперся взглядом в чей-то массивный торс. Подняв глаза немного повыше, я узрел прямо над собой того самого уртана из компании избранного.

- Искатель, не хочешь к нам присоединиться? Мы угощаем - несмотря на дружелюбный тон, я чувствовал, что уртан не намерен шутить. Его руки очень ощутимо сдавливала мою ключицу. Был бы я живым, уже давно корчился бы от боли.

"Чему быть, того не миновать" - всплыла вдруг в голове старая поговорка, поэтому я покорно последовал за четырёхруким.

Пока шли к столику, я внимательно рассматривал уртана. Всё-таки это первый представитель этого народа, которого я вижу так близко. Как то так, сложилось, что эти здоровяки очень редко встречаются за пределами своих гор.

В принципе, ничего нового детальный осмотр не дал. Как были четырёхрукие для меня здоровыми накаченными детинами, такими они ими и остались. Пожалуй, единственным новым пунктом в их досье я отметил характерные, как мне кажется для них черты лица. В общем-то, они были почти, что полностью идентичны портрету закоренелого преступника, каким его представляет разнеженная телесериалами про полицейских общественность.

Низкие надбровные дуги, высокий чуть покатый лоб и массивная, занимающая почти пол-лица челюсть. Глядя на такое лицо, даже не верится, что именно представители этого вида дальше всего продвинули немагическую науку этого мира.

Тут уртан подвёл меня к столику, где и произошла небольшая заминка. Артур видно хотел, чтобы меня посадили рядом с ним, поэтому вежливо попросил сидящую рядом авири пересесть.

Та, судя по всему, не очень этого хотела, в качестве альтернативы предлагая пересесть неизвестному в странной накидке, который сидел по другую руку от Артура. Накидка на это очень активно огрызалась тихим голосом.

Стоило понаблюдать за этим спором всего несколько минут, как становилось понятно: обоих его участников куда меньше волнует с какой стороны от Артура меня посадить. Скорее уж тут шло выяснение того, кто главнее и кто должен быть ближе к "попаданцуN1".

Переведя взгляд, на виновника торжества, я по усталому выражению его лица, понял, что подобное происходит уже не в первый раз.

Наконец, Артуру, всё это надоело и он что-то тихо, но очень отчётливо сказал на ухо надменной эльфийке. Та в ответ посмотрела на парня, как на врага народа. Тем не менее, ей пришлось смириться. Беззвучно прошептав нечто в пространство напоследок, она пересела на свободную лавку.

На освободившееся место тут же усадили меня. Я не успел даже толком в себя прийти, как начался допрос. Хотя Артур, наверное, предполагал, что ведёт со мной спокойную ни к чему не располагающую беседу.

- Будь здоров, искатель... не подскажешь, мы с тобой никогда раньше не встречались? - сходу пошёл в атаку попаданец.

Я тут же облегчённо выдохнул. Эти слова дали мне понять, что ничего определённого у Артура нет. Он предполагает, что со мной что-то не так и не более того. Значит, и раскрываться мне нет надобности.

Казалось бы, раскройся я сейчас перед Артуром и всё сильно упроститься... да как бы не так. Я не берусь даже предполагать во, что выльется моё признание. Слишком много здесь намешано: душа его девушки во мне, пожиратель, его миссия и чёрт знает что ещё. Я не готов так рисковать.

Приняв решение, я отрицательно покачал головой. Для Артура моя задумчивость должна была выглядеть, как попытка вспомнить его лицо.

Мой ответ неожиданно заставил Артура растеряться. Совсем не такого ответа он от меня ожидал. Казалось, что у него единственную опору из-под ног выбили.

Буравя задумчивым взглядом стену напротив, он стал барабанить по столу пальцами. Это продолжалось недолго, буквально пару-тройку секунд, после чего он вновь вернулся в реальный мир.

- Ты уверен, друг? Возможно, ты просто меня не узнаёшь? Возможно, мы просто давно не виделись? - такое чувство, что Артур сам не знает чего хочет от меня добиться. В его глазах медленно таяла надежда.

Он уже и сам перестал верить в то, что сподвигло его пригласить меня к их столу. Значит, мне вряд ли теперь что-то грозит. Главное теперь ненароком не раскрыть себя какой-нибудь мелочью и всё будет окей.

Тем временем, я сделал вид, что усиленно всматриваюсь в лицо попаданца. Будто действительно пытаюсь вспомнить какого-то своего старого приятеля.

Кстати, несмотря на то, что черты лица попаданца немного изменились, это всё ещё был он. Те же глаза, тот же нос. Даже причёска чем-то напоминало ту, с которой он был в том мире.

Становилось даже немного завидно. Сам-то я уже с трудом вспоминаю черты своего лица... в смысле настоящего, а не того, которое у меня сейчас. Впрочем, наверное, это правильно забывать эти вещи.

Мой мир давно остался в прошлом и вряд ли я смогу туда вернуться. Так зачем бередить душу? Лучше будет просто жить здесь как-будто заново. Лучше и проще.

Кхм... ну да ладно. Пожалуй, я уже достаточно времени поразглядывал рожу Артура. Всё так же продолжая глядеть парню в глаза, я вновь отрицательно покачал головой. Даже невнятно что-то просипел, чтобы усилить эффект. Правда, тихонечко-тихонечко, чтобы никого не насторожил непонятный звук.

Надежда в глазах Артура окончательно погасла. Немного сгорбившись, он устало отвёл взгляд в сторону. Похоже, его одолевали весьма тяжёлые раздумья.

- Эх, мог и соврать чего-нибудь парень. Видишь же, как его это подкосило, - обратился ко мне вдруг ещё один из команды избранного. Тот самый воин в тяжёлых доспехах, который недавно говорил тост, - Макр, паладин Единого. Будем знакомы.

Будто вспомнив что-то, паладин протянул мне закованную в сталь руку. Сделав вид, что не понимаю чего он от меня хочет, я немного неуверенно вытянул ему свою конечность в ответ. Макр, ожидая от меня чего-то подобного, показывая пример сам схватил мою руку и пожал её.

Похоже, что попаданческой деятельностью Артур занялся в серьёз. Вон уже и земным привычкам местный народ учит. Настоящий избранный из другого мира.

- Это так проходит ритуал знакомства на родине Арк-тура, - пояснил мне, тем временем, паладин, не отпуская мою руку, - тебе, сейчас, тоже надо представиться.

Мне уже давно стало понятно, что нужно как-то упростить ритуал знакомства. Бумаги же не напасусь каждому встречному поперечному представляться. Для этой цели мною была придумана одна задумка.

Я решил просто подписать... себя. Даже не хочу вспоминать, как долго искал мастера татуировок. Слава богу, я его всё-таки нашёл и сделал себе татушку со своим именем на имперском.

Благодаря этому я теперь не испытывал трудностей с представлением. Достаточно было просто показать тату и ритуал знакомства на этом тут же заканчивался.

У некоторых, конечно, возникали вопросы о том, почему я не представлюсь голосом. Но тут меня выручала уже моя давняя задумка со шрамом на горле. Мне нужно было лишь выразительно провести по горлу, чтобы всякие дальнейшие вопросы отпадали сами собой. Так я поступил и, сейчас.

Макр сразу же вошёл в моё затруднительное положение и сам познакомил меня с остальными членами команды Артура. На остальных разумных, которые пили и веселились у стола, он не обратил внимания.

- Это отец Финиар, священник Единого и мой духовный наставник, - первым делом Макр представил, тихонько сидящего в стороне священника. Тот в ответ изобразил лёгкий поклон в мою сторону. Из-за этого капюшон его белой, чуть выцветшей рясы, скатился ему на лицо.

Макр, право слово... какой из меня, сейчас, священник, - поправив деталь своей одежды, старичок благожелательно улыбнулся, - Просто странствующий монах. Приятно познакомиться с вами, Тисмор.

- Опять он скромничает. Ты больше его слушай, он тебе ещё и не такого понарасскажет, - жизнерадостно засмеявшись, откликнулся Макр.

После этого, знакомство продолжилось.

- Вон те две особы, которые чуть не подрались друг с другом перед тем, как ты к нам подсел - это Риталиен и Ши, - указывая поочерёдно сначала на авири, а потом на странного балахонщика, произнёс паладин. К моему удивлению, оказалось, что непотяный субъект в балахоне тоже относится к женскому полу.

Я, было, хотел выразительным жестом спросить у Макра, почему Ши так одета, но следующие его слова всё и так прояснили.

- Ши у нас Харатхи. У неё сейчас не самый приятный период в жизни. Её тело только-только начало перестраиваться. Она этого стесняется, поэтому и ходит в таком наряде, постоянно, - тихонько шепнул мне воин.

Обе девушки, кстати, никак не прореагировали на то, что их представили. Лишь Ши вяло кивнула в пространство. И то я не уверен, что это не было просты колыхание её одёжки.

Дело в том, что обе особы были заняты куда более важным делом. Сидя на своих местах, они то и дело бросать друг на друга испепеляющие взгляды. Причём если по Риталиен это было видно наглядно, то от Ши просто шло некое ощущение в пространство.

- Это Торал, - тем временем продолжил знакомить меня со всеми Макр, - он воин из клана "рассекающих смерть".

Приведший меня уртан, кивнул мне, после чего вновь принялся за своё жаркое. Только, сейчас, я заметил у него на спине две пары угрожающего вида клинков, закреплённых в кожаных петлях.

- Скажу тебе по секрету, - начал Макр заговорческим шёпотом, после такой немногословной реакции здоровяка, - если бы не вера в помощь Единого, я бы побоялся с ним связываться. Ну, а так... - многозначительно протянул воин последнее предложение. Понятное дело, что он провоцировал здоровяка, но по слегка задёргавшееся спине четырёхрукого я понял, что это просто шутка.

- Ну и последний, но совсем не по значению, - продолжил паладин, с дружелюбной улыбкой на лице, - Наш предводитель. Арк-тур - дипломированный маг из имперской академии. Личность жутко загадочная и таинственная... и просто очень хороший парень. К тому же, что не менее важно - мой друг.

Уже немного отошедший Артур, в ответ на такую лестную оценку, лишь вяло махнул мне рукой, после чего вновь вернулся к нелёгким раздумьям.

Познакомив меня со всеми, Макр обратился ко мне.

- А ты у нас кем будешь Тисмор? - спросил он. Заметив, как я потянулся к листам и ручке, он добавил, - Можно не особо развёрнуто. Просто в общих чертах.

"Я искатель. Как Арк-тур и предположил вначале" - написал я на листе.

- И как тебе твоё ремесло? - прочитав мой ответ, поинтересовался паладин.

Уже порядком расслабившись, я в задумчивости опкачал рукой в воздухе, мол "более-менее"... и только после этого понял, что жест получился у меня слишком "земным".

Пить боржоми было уже поздно. Взгляд Артура вновь стал каким-то подозрительным.

Ладно тебе Макр, хватит уже приставать к человеку, - то, что вместо всяких обвинений Артур встал на мою защиту тут же меня насторожило... и не зря. Повернувшись ко мне попаданец продолжил, - слушай, Тисмор, а ты не мог бы нам сказать, где остановился? Нам в скором времени, могут понадобиться услуги опытного искателя.

Я опешил. Озадаченно оглянувшись по сторонам, я понял, что к разговору стали прислушиваться и остальные члены команды.

"Я недавно в Бездне и вряд ли смогу вам помочь" - показав свой ответ Артуру, я понял, что добился цели прямо противоположной той, которой хотел достичь. Избранный заинтересовался всерьёз.

- Скромный искатель, ну надо же, - протянул он в задумчивости, - ну ладно, нет, так нет.

Ответ Артура прозвучал, как-то уж слишком подозрительно, но я сделал вид, что не понял намёка.

Вот чёрт! Умудрился так спалиться уже тогда, когда почти все подозрения на мой счёт у попаданца почти полностью исчезли. И что теперь делать?

За столом после слов избранного ненадолго повисло молчание. Остальные тут же сделали вид, что произошедшее их совсем не интересует. В какой-то момент приключенцы совсем расслабились. У Макра с Торалом завязался весёлый разговор. Священник, достав какую-то книжку, тут же уткнулся в неё. Ши с Артуром принялись за еду. Риталиен же, заметив, что Артур потерял интерес к моей персоне, сразу же подошла поближе.

- Ты не мог бы освободить моё место, - с лёгким нажимом сказала она, смотря в другую сторону, как будто меня здесь нету. Заметив, что я начал подниматься, она, впервые взглянув мне в глаза и резко добавила, - давай быстрее!

Обычно, в таких случаях, у меня включается природная вредность, но, сейчас, не тот случай. Я и сам не против покинуть местное общество. Слишком уж тут стала неуютная для меня атмосфера.

Кстати, если припомнить некоторое время назад услышанную мной истории, то стоящая, сейчас, передо мной девушка может запросто оказаться той самой "принцессой изо льда", которую спас Артур. Ну, а принцессам, как известно всё принято спускать с рук. Для них такая реакция должна быть естественна.

Освобождённое мной место, было тут же занято ушастой особой, которая тут же непринуждённо зачирикала что-то на ухо Артуру. То, что он в это время поглощал очередной кусок мяса, её мало волновало. Более того, пользуясь тем, что он занят, девушка стала как-то уж слишком активно прижиматься к попаданцу.

Харатхи, тоже, между прочим, не сидела сложа руки. Наклонившись к попаданцу с другой стороны, она шептала ему в другое ухо.

Мда... даже поесть человеку не дают. Если такое у него каждый день, то я, пожалуй, заберу свои недавние слова обратно. Я избранному совсем не завидую.

Оставаться в таверне после всего произошедшего, я не стал. Сразу же двинул на улицу.

Снаружи, поискав глазами несколько мгновений направление, я направился к своему месту обитания. По дороге, я думал о том, что же всё-таки понадобилось Артуру и его команде в Бездне. Не думаю, что те слова про проводника, были лишь для того, чтобы вывести меня из равновесия. Артуру наверняка, что-то нужно в глубинах Бездны. Вот только, что именно?

А впрочем... неважно. Я решил, что наши дороги с Артуром, не должны пересечься. По крайней мере, в ближайшем будущем.

Значит, не нужно забивать себе голову лишними проблемами. Что бы там не понадобилось этим спасателям мира, это меня не касается. Думаю, стоит переключиться на то, что мне самому нужно.

Первое, что приходит в голову: надо купить Сену мяса. А то последняя трапеза паучонка унесла всё, что у меня было.

Завернув по дороге к мяснику, я мог считать, что с этим делом покончено. Стоило мне только ненадолго задуматься над следующей целью, как я неожиданно очнулся уже перед входом в свою гостиницу.

В зале никого не было, даже трактирщик где-то пропадал, поэтому я сразу же отправился к себе в номер. Дверь оказалась открыта, видно Шантири уже вернулась с прогулки. Так собственно и оказалось.

- Привет. Было сегодня что-нибудь интересное? - спросила она, видимо посчитав, что я как обычно в свободное время сидел в таверне для заказчиков.

Мне не хотелось рассказывать ей о сегодняшнем приключении, поэтому я просто вяло мотнул головой из стороны в сторону. Обессилено свалившись на ближайший стул, я сделал знак рукой, обозначавший нечто вроде: а у тебя?

- Тоже ничего. Ходила по Городу. Говорила с людьми. Тренировалась в разговорном языке. В общем, всё как обычно, - ответ моей напарницы, меня не удивил.

На том наш разговор и завял. Видно ни я, ни она не стремились грузить ближнего своего, поэтому каждый занялся своими делами.

Оглядев комнату в попытке найти себе занятие, я наткнулся взглядом на Сена. Надо бы его покормить, раз я прикупил мясца.

Зарывшись в сумку, я почти сразу же наткнулся на приготовленную для паучонка еду. Вытащив, её я с удивлением понял, что сидевший всего секунду назад на сундуке Сен, уже вовсю карабкается по моим ногам. Правда, стоило проглоту получить свою законную порцию, как он сразу же сменил свой курс на противоположный.

Усевшись обратно на сундук он, словно сама непосредственность, принялся невозмутимо поглощать мясо, устремив взгляд своих глаз куда-то в неведомые дали. Выглядел он при этом, довольно, занимательно. Ну да не время на него глазеть, своих дел полно.

Явление Артура, конечно, вносит некую сумятицу в планы, но вовсе их не отменяет. Мне нужно было сходить в парочку многоцелевых лавок, прикупить всякую всячину. Наша троица уже целую неделю, просиживает штаны, пора бы уже и честь знать. Сходить в какой-нибудь поход, например.

Не далее, как вчера я ходил в "Медного наставника", но так ничего и не добился. Заказов, как и в прошлые пять моих посещений не было.

Вероятно, завтра я опять туда пойду. Если и тогда ничего не получится, то пойдём в самостоятельный спуск. Может артефактов или ещё какой полезной хрени найдём. В любом случае нужно, чтобы всё было готово, к завтрашнему дню.

Надо идти по магазинам, короче. Потом займусь сбором нужных в походе вещей.

Быстро договорившись с Шантири, мы взяли каждый по половине списка и отправились за покупками. Несмотря на достаточно поздний час, лавки всё ещё работали, поэтому никаких сложностей ни у меня, ни у неё не возникло. Первой с шопинга вернулась девушка, а я, по её словам, ещё час где-то шлялся.

На то, чтобы собрать сумки ушло ещё несколько часов, но, в конце концов, и с этой задачей мы справились. Думаю, сейчас уже все добропорядочные постояльцы спят в своих кроватках, так что и нам, дабы не выделяться, пора прикорнуть.

Нам обоим сон, конечно, был не очень-то и нужен, но чем вы прикажите заниматься ночью, когда все остальные дела уже сделаны? Порой я, конечно, читал книги, которые изредка покупал у торговцев, но ни каждую же ночь этим заниматься? Тем более что чтиво, я брал вовсе не приключенческое, а совсем даже научное. Всякие сборники монстров и нежити, лекарств и ядов и прочее-прочее подобное им.

Знаю, что это не лучший способ вернуть себе любовь к чтению, после вынужденного книгочтейства в башне некромантов, но как оказалось, никаких художественных книг здесь почти не было.

Шантири тоже было, чем заняться "бессонной" ночью, но и она порой не прочь была просто отдохнуть.

Между прочим, возвращаясь к книгам. Одна из них под названием "Виды и подвиды нежити", в которой я ежедневно пытался найти хоть какие-нибудь зацепки, насчёт того в кого превращаюсь, у меня уже в печёнке сидит. Девушке тоже вроде бы не хотелось бодрствовать... в общем, сегодня мы решили поспать, как приличные люди.

Ночь прошла спокойно, за исключением одного происшествия. В какой-то момент в сером тумане, который, казалось бы, был изучен мною вдоль и поперёк, мне почудилось неясное движение.

Впрочем, я даже испугаться не успел, как неведомый феномен закончился. Это, конечно, насторожило, но в целом ничего особо ужасного в этом, я не увидел. Ну, померещилось и померещилось. Может мне в кой-то веке начнут сниться сны. Было бы неплохо.

Утром, выждав немного времени, мы все вместе (Сен ни в какую не захотел оставаться в номере один и опять засел на мне) отправились в таверну к заказчикам.

В "Медном наставнике" было сегодня не протолкнуться. С большим трудом нам удалось пробиться к одному из трёх свободных столиков и занять его. Теперь оставалось только ждать.

...Нас опять постигла неудача. Время всё шло, а ни одного заказчика в таверну так и не вошло. Тем страньше выглядела, почти доверху набитая искателями таверна.

Хотелось грязно ругаться. Впрочем, мне удалось узнать причины забитости таверны.

По словам некоторых завсегдатаев, такая ситуация с заказчиками уже вторую неделю. Поговаривали, это из-за того, что где-то на западном берегу материка вспыхнул бунт, и все сорвиголовы вмиг двинулись туда. Маги же, которые хоть и проводят вроде бы исследования в Бездне, на деле, появляются здесь очень редко.

Сегодня, я даже был свидетелем, как за мага-заказчика, на свою беду зашедшего в таверну в поисках проводника, завязалась настоящая поножовщина между претендентами.

В общем, народ, сейчас, в "Медном наставнике" сидит и по большей части надеется на чудо. Сомнительно, что сегодня, вдруг откуда не возьмись в таверну вломиться куча заказчиков. Искателям-намёникам только и остаётся, что накачиваться поилом, да смотреть на своих собратьев недружелюбно.

Нам ловить здесь нечего. Зря только припёрлись сегодня. Пожалуй, надо бы...

"Твою мать, Сен!" - выругался я про себя, не успев закончить мысль.

Мелкий хулиган, хотя какой он теперь мелкий, тело у него побольше моей голову теперь, решил поискать себе приключений на брюшко. Малолетний преступник, незаметно свинтив с меня многострадального, как раз, сейчас, тихонько подбирался к сидящему спиной к нам искателю. И цели у него, судя по предвкушающее дергающимся жвалам, далеки от добрых.

Блин, а ведь такое уже пару раз было. Кусает он не сильно, так просто для того, чтобы показать свою вредительскую натуру, но сейчас в таверне, совсем не та ситуация. Искатели не в духе и эта, не самая страшная в другое время пакость, сейчас может выйти паучонку боком.

Выскочив из-за стола, я рванулся наперерез Сену. Вот только я хорошо видел, что не успеваю. В следующую секунду, случилось событие, которое с одной стороны заставило меня облегчённо выдохнуть, а с другой застыть соляным столбом рядом со своим питомцем.

В таверну, немало не стесняясь напряжённой атмосферы, ввалилась весьма знакомая мне компания. Неспешно пройдя через весь зал, под откровенно голодными взглядами искателей, они уселись за столик, предназначенный для заказчиков.

Сен уже предвкушающе раззявивший свою челюсть, вынужден был обломаться. Как только Артур со своими спутниками уселись за стол, все искатели как один, в безумном порыве ринулись к их столику.

Избранный даже опешил сначала от их напора, но, быстро взяв себя в руки, задал самому нетерпеливому искателю какой-то вопрос. Мне сначала показалось, что он вроде как потонул во всеобщем шуме, но тот, кому он предназначался, всё-таки его расслышал.

Ответа я не слышал, но зато хорошо разглядел, что претендент с потерянным видом удаляется от столика в самый дальний угол таверны.

Подобрав с пола, растерянного таким поворотом Сена, я вместе с ним отправился к нашему с Шантири столику. При этом, я старался идти, как можно незаметнее. Вряд ли герои, конечно, меня заметят через такую толпу народа, но бережёного бог бережёт.

Шантири, кстати, никакой реакции не проявила, когда паучок сбежал, предоставив ловить своего питомца мне в одиночку. Сейчас она с лёгким интересом наблюдала за отбором кандидатов и не пыталась сама пойти попробовать. И так было ясно, что нас просто не пропустят в первые ряды, а значит, зачем париться?

Постепенно количество народу рядом со столиком компании Артура снижалось. Тем самым, кстати, повышалось количество постных рож на квадратный метр в зале таверны. Пока не один из соискателей не удовлетворил требований Артура, поэтому рядом с их столиком продолжал топтаться народ.

В этот момент в таверну уверенным шагом вошёл субъект в странно знакомом сером плаще. Прямо от входа неизвестный направился к столику заказчиков. Что самое странное: толпа до этого колыхавшееся хаотичным массой, будто послушная неведомой силе расступалась перед таинственным незнакомцем. Те же одиночки, которые по каким-то причинам не успевали исчезнуть с пути серого плаща, отшвыривались в сторону со страшной силой. И судя по всему, незнакомец для этого руками не пользовался.

Маг-искатель... очень редкое явление для Города. В основном, представители этой профессии предпочитают безбедное и безопасное существование, рискованному ремеслу искателя. Интересно во что это выльется.

Жаль толпа, всё ещё закрывала от меня подробности того, что происходило у столика, а то я бы не отказался поглядеть на беседу этого искателя с Артуром. Я даже не удивился, когда через небольшой просвет образовавшийся после того, как несколько претендентов ушли несолоно хлебавши, увидел этого мага сидящим за столом с Артуром.

Похоже, что после того, как его приняли, он взял тяжёлый труд отсеивания зёрен от плевел на себя. Вскоре под его бдительным оком, пространство вокруг стола опустело. С нашего места было видно, как между Артуром и искателем завязался какой-то разговор.

- Пойдём, попробуем? - неожиданно предложила мне Шантири.

А? Работать на Артура? Это значит, фактически, подписаться на квест по спасению мира. Как-то не тянет. С другой стороны деньги и изрядный плюс к репутации в случае успеха. Но нет. Мне это нахрен не сдалось.

Впрочем, моего согласия девушка и не ждала. Молча поднявшись из-за стола, она двинулась к столу приключенцев. Пришлось мне её догонять. Обогнав девушку, я встал впереди нашей колонны. Не стоит так уж сильно светить разумность моей напарнице. Среди знакомых искателей уже давно слухи ходят всякие разные.

Когда мы добрались до стола, я первым делом встретился взглядом с магом-искателем.

- Имя, кличка и глубина, на которую ты спускался. То же самое и для тебя, - произнёс он последнюю фразу, глядя на Шантири.

Как сухо и официально он к нам обратился... небось, именно этим и отпугнул особо свободолюбивых искателей.

"Тисмор, клички нет, максимальная глубина двадцатый уровень. Это мой голем" - я не стал преувеличивать наши достижения, а то не дай бог ещё возьмут нас в команду. Всё это я делаю только ради того, чтобы Шана поняла: нам этот заказ не нужен.

- Понятно, - переварив мой ответ, серый плащ задал следующий вопрос, указав на Сена, - Что это за тварь?

Самое забавное, что остальные герои меня уже узнали и, сейчас, с интересом ждали развития событий.

Стало понятно, что маг просто провоцировал нас. Делает все, чтобы мы отказались. Я бы и рад, да только Шана может понять неправильно, если я, сейчас, просто уйду. Пусть этот хлыщ ещё немного повыёживается. Тогда я смогу с чистой совестью послать его куда подальше.

"Мой питомец" - чиркнул я, в ответ на слова серого плаща.

- Что ж, ладно, - протянул, будто в задумчивости маг-искатель и вдруг без всякого перерыва резко спросил, - чем характерна походка "шаршера"?

Я знал ответ на этот вопрос. Как-то раз после очередной ходки для утоления голода, я решил ещё немного побродить по мёртвым уровням. Шану я предупредил об этом, поэтому надобности спешить у меня тогда не было. Вот в тот поход я и увидел это поразительное в свое мерзости и одновременно неуклюжести существо.

В принципе, шаршер чем-то внешне напоминает гигантского муравья, только голова у него больше похоже на змеиную. Да и покрыт он вместо хитина массивными чешуйками. В общем, не то земноводное, не то насекомое. Из-за особого и крайне странного строения своих ног, он отличается тем, что не может постоянно придерживаться одного направления. Как бы поточнее описать...

Ну, например, хочет он, допустим, добраться до сладкой искательской плоти. Предположим расстояние по прямой десять метров... ну, так вот шершер не сможет пройти эти десять метров. Уже через пару метров его поведёт в сторону, запросто может закружить или того хуже бедняга запутается в ногах и рухнет на землю.

Спрашивается, как такое недоразумение выживает в Бездне? Всё дело в феноменальном нюхе этих тварей и в тех спорах, которые выделяют железы находящиеся у них под чешуёй. Эти споры вызывают паралич почти всех мышечных тканей, в том числе и сердечных, что естественно приводит к смерти того бедолаги, которому не повезёт подойти к этой твари слишком близко. А там уж шаршер, когда-нибудь доберётся до вожделенного мясца.

Мне было лень всё это расписывать на бумаге, поэтому я просто поставил руку на стол. Как бы подражая пауку, я сделал кистью пару шажков вперёд, а потом резко вильнул рукой в сторону. "Походив" так некоторое время, я, скрестив два пальца, положил руку на стол вверх ладонью. Вкупе с сидящем у меня на загривке гигантским пауком (и когда он только успел), это вызвала у зрителей неоднозначную реакцию.

Господи, надо было видеть лица сопровождения Артура, после того как я закончил. Открытые рты и выпученные глаза встретили меня, когда я поднял взгляд на компанию. Из всех, лишь серый плащ смотрел на меня с пониманием.

Его взгляд вызвал у меня какую-то странную реакцию в мозгу. Показалось, что я его знаю. Лицо под капюшоном разглядеть получалось не очень, но вот ощущение. Да и знакомый откуда-то плащ. Подождите, ка...

Довести мысль до конца, мне не дали. Маг продолжил допрос. На шесть прозвучавших вопросов, я дал пять правильных ответов. Последний раз, я ответил неправильно специально. Уж больно меня, вся эта ситуация задолбала.

- Что ж... может быть вы и не являетесь совсем уж бесполезным сбродом... - вынес под конец свой вердикт маг-искатель, - ...но брать вас я всё равно не буду.

Еле сдержался, чтоб не захлопать в ладоши от радости.

Больно уж вы странная троица со своим пауком. А странности обычно предвещают какие-нибудь проблемы... - продолжал развивать мысль серый, но вдруг резко закончил, - поэтому проваливайте.

В приподнятом настроении, я, ни дав сказать Шантири и слова, взял её под руку и двинулся к нашему столику. Но как оказалось, радость моя была преждевременной.

- Вы приняты. Присаживайтесь за стол. Обсудим подробности вашей работы, - слова Артура ударились об мою спину. Как же, не могло всё это обойтись без вмешательства попаданца.

Ещё не веря в правдивость его слов, я развернулся и с растерянным видом перевёл взгляд сначала на избранного, а потом и на мага. В своих чувствах, я был не один. Точно такими же взглядами Артура буравили все присутствующие.

Отойдя от шока первым, серый тут же попытался что-то высказать избранному... но был остановлен решительным жестом Артура. Что удивительно, искатель тут же умолк. Конечно, бросил на меня озлобленный взгляд из-под капюшона, но так и не сказал ни слова.

- Зачем он нам?! - возопила оправившаяся второй авирийка.

- Да, зачем? - поддержала вдруг свою неизменную оппонентку харатхи, одетая в неизменный балахон.

Священник, паладин и уртан решили пока сохранять молчание.

- Они нам пригодятся, - дождавшись пока все выговорятся, спокойно сказал Артур, - и, пожалуйста, не спорьте с моим решением. Я уверен в его правильности.

Эльфа тут же попыталась продолжить спор. В течение нескольких минут она насиловала попаданцу мозг, но, в конце концов, заметив, что её никто не поддерживает, девушка умолкла.

- Ну а теперь о деле... - начал Артур, стоило только авири успокоиться, но договорить ему я не дал.

Махнув рукой, прервав его на полуслове, я стал писать.

"Мы отказываемся" - гласил листок, который я показал героям. Чёрт с ними, с подозрениями. Потом как-нибудь объясню свой поступок Шане. Участвовать в квесте меня совсем не тянуло.

- Плачу пятьсот золотых, - громко, играя на публику, сообщил мне попаданец.

"Вот же муд..." - пролетела у меня в голове мысль с оттенком грусти. Такие деньги просто так на дороге не валяются. Если откажусь, сейчас, искатели меня просто не поймут... ну и хрен с ними.

- Восемьсот, - невозмутимо поправился Артур, заметив, как я тянусь к листам.

"Ссс-у..." - всё теперь без шансов. Надо было видеть какое удовлетворение было написано на лице попаданца, когда я покорно кивнул головой.

А что мне ещё оставалось? Все отвергнутые до этого искатели мне бы отказ не простили. Да что там, на меня и сейчас смотрят, как на врага народа.

- Итак, о деле. Мне нужны проводники в Бездну. Одного, как ты видишь, я уже нанял, но идти с ним одним не безопасно, - деловито стал посвящать меня в подробности Артур, с широкой улыбкой на лице, - больно уж в затруднительном положении мы окажемся, если с ним что-то случится в походе. Поэтому я решил нанять тебя. Проводить нас надо недалеко: всего-то до тридцатого уровня.

Ага, всё вот так вот просто. Я почти что верю.

- На счёт всех подробностей похода спрашивайте у Карта, - не обращая никакого внимания на мою постную рожу, закончил Артур, указав на "серого плаща". После этого он обратился к остальным своим спутникам, - здесь всё. Предлагаю отправиться обратно в нашу гостиницу.

Вся компания дружно двинулась к выходу. Нам с Шантири слегка оставалось только последовать за ними. Пока шли через таверну я не переставал чертыхаться. Так попасть, надо же.

На улице меня встретил Карт. Сделав знак идти за ним, искатель пошёл вдоль улицы. Остальная компания вместе с Артуром двинулась в другую сторону и вскоре мы потеряли их из виду. Тем не менее, Карт не спешил начинать разговор. Он будто пребывая в задумчивости, неспешно вышагивал по улице и кажется, совсем не спешил посвящать нас с Шаной в подробности.

Мне же уже надоело бесцельно наблюдать за убежавшим по каким-то своим "щенячьим" делам чуть вперёд Сеном, когда Карт стал действовать.

Проходя мимо тёмного переулка маг, вдруг резво нырнул в него, не забыв прихватить меня с собой заодно.

- Не лезь, голем! - бросил искатель Шантири, влетевшей следом за нами в переулок. Вот только девушка его не послушалась. Но у искателя нашлось, чем ответить. Небольшая завеса тумана, появившаяся неизвестно откуда отшвырнула девушку на несколько метров в сторону.

В это время, Карт из небольшого облачка тумана вытащил кинжал и приставил оружие к моей шее.

- Урезонь свою игрушку, иначе я сам это сделаю. Уничтожив её хозяина, - угрожающе приказал мне искатель.

Хотя моя смерть вряд ли остановит Шану, жить мне всё равно хочется. Я махнул рукой девушке, сделав вид, что отдал приказ. Та включившись в мою задумку, тут же застыла на месте.

Мною двигал не только страх смерти, но и любопытство. Да что там, как такового страха погибнуть у меня не было. Мне хотелось, наконец, расставить все точки над нужными буквами. Я должен был понять, что почему Карт кажется мне знакомым.

Слегка, будто напоказ дёрнувшись, я сделал так, чтобы капюшон, скрывающий лицо мага упал. Теперь я мог его в подробностях разглядеть. Сказать, что я был поражён увиденным, значит не сказать ничего.

Передо мной стоял призрак из прошлого. Один из "серых теней". Адир.

- Запомни! Я не знаю, что заставило Арк-тура принять тебя в отряд, но если ты хоть подумаешь о предательстве, ты об этом очень сильно пожалеешь. Ты будешь беречь его жизнь и жизни его друзей, сильнее, чем свою. Я буду за тобой внимательно следить. Как ты уже заметил, в случае чего, мне не составит труда тебя убить. Запомни это, - выдохнув мне в лицо эту фразу, Адир отпустил мой ворот.

Я продолжал пребывать в лёгком шоке, поэтому с трудом расслышал его последние слова, прежде чем искатель вышел из переулка.

- Сбор через два дня. У выхода с третьего уровня. Не опаздывай, - деловым тоном оповестил меня Карт-Адир.

Когда мы остались одни в подворотне, ко мне подошла Шана.

- Прости, я должна была успеть, - произнесла девушка с виной в голосе.

"Не бери в голову. Всё нормально" - написал я, чтобы она не расстраивалась понапрасну.

- Пойдём?- всё ещё не очень уверено спросила у меня девушка.

В ответ я задумчиво кивнул.

На выходе из переулка, нас встретил Сен. Всю оставшуюся дорогу он вился у меня в ногах, будто извиняясь за что-то. Я почти не обращал на него внимания. Встреча всколыхнула у меня не самые приятные воспоминания.

Глава 2

Этой ночью я не спал. Мне было о чём подумать. Неожиданно появившийся Артур, работа на него, воскресшая из мёртвыз серая тень, тем было предостаточно. И если с Артуром я решил придерживаться хорошо зарекомендовавшего себя метода "не забивать голову раньше времени", то Адир...

Ранее я был уверен, что все серые тени погибли на шестнадцатом уровне. И вот откуда не возьмись, появляется один из них собственной персоной. А я ведь наводил справки и точно знаю, что в среде искателей ни одного моего знакомого из "серых" не появлялось.

Да и эта безумная верность Артуру с стороны искателя. Откуда она?

"Где же всё-таки был Адир всё это время? Жив ли ещё кто-нибудь из теней? Жив ли тот, кого я могу назвать своим первым другом в этом мире?" - все эти и ещё целая куча вопросом разрывали мне мозг, но ответов не было.

Искать их следовало у Адира. Интересно, как он прореагирует на своего бывшего собрата? Учитывая то, что с ним мы никогда особо не общались, это спорный вопрос.

Да и стоит ли вообще ему признаваться? Зачем я в таком случае вообще менял имя и внешний вид, если собираюсь выложить всю свою подноготную?

С Адиром себя надо вести очень осторожно. Не уверен, что он хорошо отнесётся к тому, что мы были в одной команде. Тем более, я не могу знать, каким человеком стал Адир. Да я и не знал, каким он был. Мало ли пережитое сказалось на его психике? Учитывая его возросшие возможности, мне не хочеться это проверять.

Тем не менее, я хочу узнать о судьбе других теней. Продеться исхитриться и попробовать вызнать нужную мне информацию обходными путями.

Кстати, интересно, а что думает мой напарник обо всём этом?

"Что скажешь?" - написал я, не откладывая дело на потом.

Девушка, как и я не спала, о чём-то раздумывая. Скорее всего, её мысли витали где-то в тех же плоскостях где и мои, поэтому она не сразу обратила внимание на мой вопрос.

- Насчёт заказа? - отозвалась она, очнувшись. Не дожидаясь моего ответа, продолжила, - Мне он кажется слишком странным. Оплата невероятно большая за то, чтобы проводить всего лишь на тридцатый уровень. Даже не на сороковой, а всего лишь на тридцатый! Да ещё и это странное согласие со стороны того Арк-тура. Здесь явно что-то не чисто.

Это мне и так было понятно, но я всё равно согласно покивал в ответ на слова девушки.

- Знаешь, что ещё... мне может и показалось, но тот маг... по-моему, он откуда-то тебя знает. Ты его раньше не видел? - продолжала тем временем Шана.

"Кто знает..." - покрутил я рукой в воздухе, а сам всё продолжал раздумывать о личности Адира-Карта.

Зачем он сменил имя? Глупый вопрос. Вероятнее всего по тем же причинам что и я: хотел начать новую жизнь. А может быть и нет. Причин может быть много. И не обо всех я догадываюсь. Значит, гадать бесполезно.

С каждым мгновением непоняток вокруг бывшей тени становилось всё больше.

Хотя почему "бывшей"? Может он всё ещё является или считает себя частью отряда. Ааа! Чёрт! Опять вопросы, порождающие новые вопросы.

А ведь всё началось с того, что я встретил Артура. Вот ничего не скажешь, облегчил он мне жизнь своим появлением.

Строя и тут же разрушая в пух и прах, различные теории, я не заметил, как наступило утро нового дня. За стеной зашевелились постояльцы, раздались первые неуверенные шаги в коридоре. Будто очнувшись, я, наконец, отвлёкся от своих раздумий.

Ну, что ж настал новый день пора приниматься за дела. Вот только теоретически... заняться то мне и нечем. Всё что нужно - куплено и разложено по сумкам. Знакомых, которых нужно предупредить перед уходом, нет. В общем, фактически я готов.

...Тем не менее, последующие дни я вовсе не бездействовал. Я искал. Искал, как можно больше информации об Артуре и о серых тенях.

Конечно же, моими информаторами были не какие-нибудь местные шпионы, а простые искатели, с которыми сведёт меня судьба в трактирах. Несмотря на это кое-чего я от них всё же добился.

Первым моим кушем стала информация об Артуре или об Арк-туре по-местному.

Фигура то он, как я и думал, оказался весьма одиозная. Чуть ли не каждый второй слух ходил о его персоне. При этом они были один грандиознее другого. Несмотря на количество, все слухи можно было свести к паре категорий: "пришёл, увидел, победил", "пришёл, увидел, победил, забрал какой-то артефакт", "пришёл, увидел, победил, спас кого-то".

К последнему, кстати, относиться случай с принцессой. Прям хоть щяс садись и пиши о моём соотечественнике эпическое фентези.

Что самое забавное, несмотря на то, что слухи об Артуре гуляют, чуть ли не в каждой подвыпившей компании, никто точно не знает, как сам герой выглядит. Нет, конечно, народная молва приписывает ему плечи размахом под два метра, роста полных три, ну и лицо одухотворённое и мужественное настолько, что дальше просто некуда. Моя больная фантазия пасовала перед тем, чем в итоге по слухам должен был оказаться избранный.

Выслушав очередную байку о "рыцаре мира", как стали называть Артура, я понял, что информации о нём я могу получить в любой момент. Причём более чем достаточно. Главное потом вычленить зерно истины из того бреда, каким попотчует меня первый же желающий.

Будто в противовес к этому, слухов о серых тенях и Адире не было совсем. Ну не видел никто никого серых теней, после их похода и всё тут. Хотя благодаря упорству всё же кое-что мне нарыть удалось. Удачно подвернувшийся мне страж ворот поведал одну интересную историю.

Если вкратце, то получается так.

Страж поведал мне, что через некоторый период времени после того, как серые тени отправились в свой поход, к воротам пришло двое раненых искателей. Один из них, по словам стража, и стоял-то с трудом, но умудрялся при этом поддерживать своего бессознательного товарища.

Тот, что без сознания, кстати, был совсем плох. Окровавленные повязки покрывали его с ног до головы, так что не оставалось ни одного свободного участка кожи. Страж знал об этом доподлинно, так как именно он и нёс тогда службу.

Доспехи вернувшихся искателей больше всего напоминали решето, а от некогда добротных одежд остались лишь порванные во многих местах лохмотья. И что самое интересное те куски ткани, которые были некогда плащами, искателей имели серый цвет. Страж тогда ни придал этому значения.

В соответствии со своим долгом он, вместе со своими сослуживцами, попытался помочь раненным дойти до целителя. Правда, к городскому доктору искатели так и не попали.

Страж как раз пытался разговорить единственного находящегося в сознании искателя, как вдруг в себя пришёл его товарищ. Оценив ситуацию, она, оказавшаяся девушкой, твёрдым голосом назвала адрес. Напоследок, сказав, что там находится врач, она потеряла сознание вновь. Страж, было, попытался проигнорировать бред раненой, но другой искатель упёрся рогом, поэтому пришлось тащить раненных по названному адресу.

На месте он, вместе с парой сослуживцев, передали раненых с рук на руки врачу. Он кстати, оказался авири-мужчиной, преклонного возраста. Убедившись, что раненым окажут помощь, стражи отклонялись обратно на пост.

Естественно, что, узнав эту историю, я загорелся идей посетить этого эскулапа. С выяснением адреса не возникло проблем, и я покинул заведение, оставив стража потихоньку напиваться в одиночестве.

За прошедшее время, я научился неплохо ориентироваться в лабиринте подземного города, поэтому вскоре мои ноги привели меня к месту назначения.

Им оказался вполне обычный по меркам этого времени небольшой двухэтажный особнячок, сложенный из какой-то неизвестной мне породы камня. Вокруг него шла небольшая декоративная металлическая ограда с калиткой. Последняя оказалась незапертой и, пройдя несколько шагов, я постучал в дверь специально приделанным к ней небольшим молоточком.

Некоторое время за дверью было тихо. Я уж было подумал, что никого нет дома, как внутри послышались тихие шаги. Щёокнул засов и дверь немого приоткрылась. Передо мной предстал тот самый авири-врач. Его описание я специально уточнил у стража.

С учётом того, что выглядел он, как человеческий мужчина слегка за сорок, настоящий его возраст должен быть весьма впечатляющ. Серо-стальные глаза спокойно оглядели меня с ног до головы.

- Что вам нужно? - на чистом имперском поинтересовался у меня врач.

Какое-то время у меня ушло, чтобы при помощи знаков и письменности донести до него историю рассказанною стражем. Я, правда, не стал рассказывать о самом страже, а сослался на случайного свидетеля. Выслушав меня до конца, авири совсем не изменился в лице. Вот только я почему-то понял, что эльф совсем не рад мне теперь. Скорее даже сильно наоборот.

- И что? - холодно поинтересовался он у меня.

Я малость опешил от его вопроса, но, взяв себя в руки, постарался донести до авири, что это были мои знакомые, и я хотел бы о них узнать и если получиться дать о себе знать.

- Я вам не верю, - всё так же не меняя выражения лица, сообщил мне врач в ответ. Пока я пребывал в ступоре после столь прямого ответа с его стороны, он неожиданно обернулся. Мне показалось, что в прихожей послышались шаги другого человека. Шаркающие и очень усталые.

- Уходите! - бросил мне врач, прежде чем я успел понять что происходит. Дверь закрылась у меня перед носом. Щёлкнул замок.

Причин происходящего я не понимал, но стучать, повторно не стал. Врач неспроста так со мной говорил. Если ему доверились Адир и другая серая тень, я вероятно тоже должен ему верить. Не знаю, правда, зачем.

В общем, пришлось мне, несолоно хлебавши отправить обратно в гостиницу. По дороге я пытался понять, почему мой рассказ мог вызвать такую реакцию у авири. Домыслов было много, но без возможности их проверить, они ими и оставались. Не более того.

Это был последний день перед отправлением.

На утро я в составе своей команды уже двигался к месту встречи. Проходя мимо отделения академии магии, у меня возник соблазн зайти и побеседовать с Хартеном, если он уже вернулся. Тем не менее, останавливаться я не стал. Не думаю, что заставлять ждать команду Артура хорошая идея.

Мои опасения были напрасными. Видно мы с Шантири встали слишком рано, потому что на месте встречи не оказалось ни одной живой души. Нам не оставалась ничего другого кроме как ждать прибытия остальных.

Привалившись к стене рядом с воротами ведущими к спуску, чтобы не стоять посередь дороги, мы с Шаной задумались каждый о своём. Сен же, принялся носиться по округе. Правда, вскоре это ему наскучило, и он начал приставать к стражам и проходящим мимо нас группам искателей-жаворонков. Те мужественно терпели, но были видно, что некоторые сдерживаются с большим трудом.

Некоторое время спустя я заметил Артура и всю его честную компанию, приближающуюся к нам по улице.

С тех пор как мы последний раз виделись их внешний вид, претерпел некоторые изменения. Впрочем, то что они не попрутся в Бездну в одних лишь тряпках было очевидно. Они же герои всё-таки, а не самоубийцы.

Пока авантюристы приближались, я с интересом подмечал изменения в их снаряжении.

Первым мне на глаза естественно попался Артур, идущий впереди всех. На первый взгляд одеяние имперского мага на нём не претерпело никаких изменений, но только на первый. Само по себе, одеяние имперских боевых магов мне напомнило наряд главного героя из второй части серий игр про ассасинов. Вот только было оно чуть менее свободным, да и кожи на нём было поменьше. По крайней мере, так оно выглядело в предыдущий наши встречи. Сегодня же на костюме избранного прибавилось деталей из твёрдой кожи. К тому появилось две небольших зачарованных пластины из стали. Они крепились поверх костюма закрывая район вокруг сердца и правое плечо.

Никакого оружия, как и в предыдущую нашу встречу, я у него не увидел. Да и зачем оно ему, если он маг?

Через плечо у Артура была перекинута не очень большая кожаная сумка.

Следом за избранным двигалась Адир-Карт периодически оглядываясь по сторонам. Его внешний вид почти не изменился. Добротная рубашка из ткани, штаны из ткани погрубее, да кожаная куртка. Всё в той или иной мере серого оттенка. Только плащ серой тени он сегодня не одел.

На поясе искателя в невзрачных ножнах болтался изогнутый меч. Судя по всему, сабля. На спине он нёс что-то похожее на туристический ранец.

Единственной странностью оказался массивный золотой амулет, болтающийся на шее у проводника. В центре него покоился большой фиолетовый драгоценный камень. По всем признакам вещь была магической.

На первый взгляд снаряжений бедное, но больше Карту и не нужно, как по мне. Возможность призывать себе туманные доспехи и любое оружие к ним, это вам не шутки.

Далее мой взгляд перекинулся на принцессу авири. С первого взгляда становилось понятно откуда слизан внешний вид её наряда. Некоторые детали просто кричали о том, что девушка пыталась подражать Артуру. Её одежда была пусть и не один в один, но очень похожа.

Основное отличие было в том, что её вещи были "легче". Кудла меньше кожи и больше ткани. Металла так вообще не было нигде кроме ремешков и всяких бляшек. Кожаный капюшон, который был у Артура у неё тоже отсутствовал.

Так или иначе, "вариант" авири выглядел более лёгким и женственным. Небольшая дорожная котомка из дорогой кожи и аккуратный кинжал в исписанных ножнам, в него вполне себе вписывались.

К тому же на этот раз девушка с помощью двух спиц особым образом завязала волосы в небольшой конский хвост. Благодаря этому её лицо почти полностью открылось. Небольшая чёлка на правом глазу уже не могла ничего скрыть. Собственно к чему это я...

Риталиен оказалось очень молодой. Даже слишком на мой взгляд. Сразу же вспомнилось история с ней связанная. По идее её биологический возраст, сейчас, почти тот же самый, что и в момент заточения. Из моих обрывочных сведений об авири следует, что ей в пересчёте на человеческий возраст... лет шестнадцать-восемнадцать не больше. Скорее даже меньше. Вторая инициация элементам считается у ушастых моментом совершеннолетия.

Впрочем, мои размышления на счёт возраста эльфийки не успели зайти далеко. Как раз к этому моменту избранный вместе со своими соратниками дошёл до нас.

Времени на внимательное разглядывание остальных осталось так что, я просто отметил, наиболее заметные изменения в их обличии.

Например, Уртан сейчас щеголял в жилете из толстенной кожи. К тому же предплечья и икры у него теперь были защищены металлическими накладками. Голову прикрывал закрытый шлем из кожи и металла. Металл в основном прикрывал лицо и верх головы. К тому же на спине у него помимо креплений для топоров покачивался распухший баул с вещами.

Паладин был всё в тех же массивных доспехах, только теперь его голову ещё прикрывал такой же массивный шлем. Через одно плечо у него была перекинута лямка довольно большой сумки, через другое ремень от высокого каплевидного щита. На поясе висел полуторный меч и кинжал. По его внешнему виду было видно, что такой груз его совсем не смущает.

Священник был одет в ту же робу, что ив нашу первую встречу. Все его вещи ограничивались небольшой толстой книгой закрепленной в специально креплении на бедре, да свисающим из правого рукава массивным знаком единого на цепочке.

Если в двух словах это круг, на внешней части которого имеется шесть тупых шипов. Два из них являются как бы продолжением перекладины, которая перечёркивает круг посередине.

Что касается Ши - её внешний облик не изменился та же сложная хламида, что и при нашей первой встрече. Разве что теперь я приметил у неё на спине крепление для... раскладного металлического лука. По крайней мере, я так интерпретировал эту конструкцию. В неё же был встроен колчан с длинными стрелами. Каким-то чудом заплечный мешок девушки, совершенно не цеплялся за всё это "великолепие".

Тем временем, к нам с Шаной подошёл Адир.

- Готовы? - спросил, похоже, чисто для проформы он.

Отлипнув от стены, я кивнул, поднимая свою поклажу с пола. Шана, в это время принялась за свою.

- Отлично, - бросил проводник и сразу же шагнул в ворота.

Так или иначе, мы двинулись в путь.

...Карт-Адир вёл группу уверенно. Мы быстро прошли четвёртый уровень и вступили на пятый. Там наше продвижение замедлились, но не намного.

Не успел отряд пройти и половины пятого уровня, как Артур, глянув на часы (у него был некий магические аналог наших наручных) сказал, что нам следует готовиться к привалу. Вопреки самому главному правилу проводников, Адир на это заявление и слова не сказал.

Всего через час, как Карт уже заводил нас в небольшую округлую комнату. Впрочем, небольшую - это понятие относительное. Места нашему маленькому отряду хватило с избытком.

Когда со всеми делами было покончено все расселись на циновках и стали ждать ужина, за который сегодня отвечала Ши, отреагировавшая на это назначение со спокойствием достойным мамонта.

Пока в магическом котле готовилась еда, между членами команды "спасателей мира" завязались разговоры по интересам. Ко мне уже хотел подсесть Макр, но не успел. Получив тычок сапогом в бедро, я вынужден был обернуться.

"Вот за что он меня невзлюбил?" - думал я, разглядывая ухмыляющегося Адира.

- Ну, чего разлёгся?! Вставай! Сейчас проверим тебя в деле, - сказал он, после чего добавил, поясняя очевидное, - посмотрим какой из тебя боец.

Жаль нельзя отказаться. С точки зрения отвечающего за отряд, Адир в своём праве. А ведь он вполне может, допустим "случайно" мне голову отрубить. Я, правда, уже начинаю сомневаться, что даже это меня остановит в свете происходящих со мной изменений, но проверять как-то не хочется.

К тому же он может меня опять же "случайно" проткнуть или руку там отрубить. Умереть, конечно, не умру, но жизнь мне это стопроцентно усложнит.

В общем, опасно с Адиром драться, когда он против меня так настроен. И блин, почему Артур не пытается остановить этого полоумного?

- Дерёмся в рукопашную, а то ещё убью тебя ненароком, - пока он говорил эту фразу, я внезапно заметил, что глаза проводника как-то слишком лихорадочно блестят. Словно он себя не контролирует до конца.

Какого?! Неужели он и вправду сумасшедший? Чем Артур только думал, когда брал его проводником?!

Судя по всему, Адир не успокоится просто так. Драться придёться. Вот только, я ещё не решил проиграть или выиграть. В рукопашной я могу себе позволить такие мысли. Ведь никакие болевые и прочие хитрые приёмы мне почти не страшны. Ну, вывернет он мне руку или ещё что-то подобное, мне от этого не горячо ни холодно.

Всё это пронеслось у меня в голове, пока я неспешно поднимался с циновки. Медлительность моя была вызвана нежеланием. Ведь ничего хорошего мне этот бой так и так не сулит.

Судьёй, секундантом или как его там был назначен не успевший отползти с места событий Макр. Кратко коснувшись каких-то там совершенно не интересующих его правил, Адир предложил начинать бой.

Для начала, правда, следовало избавиться от доспехов, оружия и прочих ненужных в рукопашном бою вещей. Это мы собственно и проделали, оставшись в одной лишь ткани.

Остальные, как раз освободили место немного в стороне от котелка с едой и нашим поваром. Встав друг напротив друга, мы с Адиром приготовились к драке.

Стоило только Макру объявить начало, как Адир почти мгновенно оказался рядом со мной. Тут же последовал резкий и сильный двойной удар мне в под дых и в печень. Проведя его, искатель так же молниеносно отскочил обратно.

Надо отдать должное Адиру: он не стал праздновать победу раньше времени, поэтому сразу же заметил, что ожидаемой реакции его удар не принёс. Тихо выругавшись, он вновь бросился в атаку. С тем же результатом. Ноль реакции с моей стороны.

Я ещё с первых мгновений понял, что проявлять своё актёрское мастерство мне поздно, поэтому попросту игнорировал удары Карта. Так или иначе, мне теперь придёться драться и победить. Хотя как это сделать я пока не придумал.

Мне примитивно не хватало скорости, чтобы хоть как-то отреагировать на атаки Адира. Поэтому и продолжал с упорством обречённого изображать из себя грушу. Как оказалось, такая тактика принесла свои плоды.

В какой-то момент, Адир внезапно без всякого перехода окончательно вышел из себя. Я даже опешил от той слепой ненависти, которая читалась в тот момент на его лице. Следующие события слились для меня в одно мгновение.

Рывок. Искатель каким-то образом вдруг оказывается у меня за спиной. Моя рука оказывается в его руках. Далее следует сложное движение. В тоге моя конечность оказывается вывернутой под угрожающим углом к верху.

"Видно болевой" - эта отвлечённая мысль вдруг показалась мне в этот момент неуместной. Отогнав её от себя, я принялся действовать.

Схватив меня за руку, Адир совершил самую грубейшую ошибку в этом бою. Совершенно не использую другие мышцы, я лишь за счёт мышц руки, стал выворачивать свою конечность обратно. При этом я уже сам схватил руку искателя, поэтому в то время как моя рука становится на место, его напротив выворачивалась.

Слабую попытку выдернуть кисть из моей хватки, я проигнорировал. Под конец, я сделал небольшой рывок и Адир повалился на колени. Небольшие резкие движения стали мне доступны в последнее время благодаря изменениям.

Прежде, чем Адир успел что-либо сделать, я отпустил его руку и быстро отступил в сторону. Не хватало получить от разъярённого искателя какой-нибудь туманной хренью. То что он непременно воспользуется своей силой я не сомневался, слишком уж ненормальным было его поведение в бою.

Подвинувшись ещё ближе к зрителям, я вдруг прочувствовал что-то неясное. Но понять, что именно мне не дал "тень".

Вскочив с пола, он в гневе прорычал нечто невнятное. Из враз сгустившегося тумана искатель сформировал внушительный полуторник и с ним бросился на меня...

К счастью, применить оружие он не успел. Из воздуха прямо перед ним появилась водяная стена, в которую Адир с разгону и угодил. Даже я почувствовал, что воздух в комнате после этого стал намного суше.

Пока Артур, который оказывается и создал заклятие, пытался привести Карта во вменяемое состояние, я прислушился к себе. Тут же стало понятно, что за неясное ощущение меня беспокоило: в нашу сторону двигалась нежить.

Кое-как я мне удалось поведать о надвигающейся опасности остальным. Хорошо ещё, что мои предчувствия сразу же восприняли со всей серьёзностью, иначе мы могли и не успеть подготовится. К тому же за это время Адир успел прийти в себя и тоже был готов к бою. Для меня так и остались тайной причины его внезапной вспышки.

На пятом уровне просто не могло быть каких-либо серьёзных противников, но мой "датчик" почему-то утверждал обратное. Те мертвецы, которые сейчас двигались к нам, были вовсе не какими-то там простыми дохляками.

Первыми в зал буквально влетели два... тяжёлых пехотинца. Если бы я мог выругаться, то непременно сделал бы это. Правда, моё желание в полной мере выполнил Адир, произнеся нечто непечатное и к тому же не по одному разу. Вот только судьбе показалось, что и этого нам будет мало. Прямо за пехотинцами в зал медленно вошли два лича.

Причём, судя по всему те, что мне встречались раньше, были этим не ровня, даже все вместе взятые. Прямо на ходу создав какое-то сложное заклинание, они бросили его в нас. Рой тёмных почти чёрных мушек ринулся в сторону нашего отряда.

Артур успел вовремя среагировать. Парой пасов, он развеял летящую на нас тучу. И даже более того: он сумел ответить. Да ещё и как.

Маленький огненный шарик, который он создал у себя в руках не вызывал на первый взгляд опасений, но лишь на первый. Нестерпимое светло-жёлтое, почти белое свечение в его глубине говорило, что тому в кого попадёт этот маленький подарочек не поздоровиться. И как оказалось не зря.

Этот огненный комок, попав в подставленный пехотинцем щит, взорвался яркой оранжево-белой сферой. Я успел увидеть лишь почти полностью расплавленное нечто, которое рыбкой вылетело в проход.

- Минус один, - спокойно констатировал Артур. Весьма скупой комментарии, глядя на результаты атаки избранного, как по мне.

Ведь даже личам и другому пехотинцу досталось. Мёртвым магам пришлось ставить щит, который и спас их от повреждений, а пехотинцу довольствоваться оплавленной с одной стороны бронёй. Тем не менее, продолжать бой им это не мешало.

Тут и я решил вмешаться. Приложил заранее заряженый арбалет к плечу и выстрелил в одного из личей. В первое мгновение мне показалось, что выстрел не принёс никаких результатов. Электро-болт лишь бессильно завяз в магическом щите умертвия, разбрасывая вокруг себя крохотные разряды.

И тут в купол лича одна за одной воткнулись три длинные тяжёлые стрелы. Впрочем и они только слегка поколебали купол мага-мертвеца, заставивив его на секунду отвлечься от создания заклинания.

Благодаря этому он смог увидеть летящую прямо в него смерть. Ледяное копьё брошенное Риталиен, лопнуло защиту лича. А прилетевший следом огненный шарик закончил жизнь самого умертвия превратив того в пепел.

В этот же момент, тяжёлый пехотинец, оправившись от последствий ударной волны, понёсся в нашу сторону. Последний лич, прикрывшись несущимся к нам джагернаутом, принялся творить какое-то сложное заклинание.

Перезарядиться я не успевал. Впрочем уже в следующее мгновение я понял, что моя помощь команде героев не требовалась изначально.

Риталиен, парой пассов сотворив пред собой небольшое голубоватое облачко и бросила его в, казалось бы, неминуемо надвигающегося пехотинца. Тот попытался увернуться от него, но эльфийка лишь чуть сдвинула руки в сторону и облако послушно настигло джагернаута. Пролетев скелета насквозь облачко осело инеем на потолке.

Впрочем, эффект от него был, да ещё и какой. После встречи с облаком, костяк споткнулся и зазвенел по полу. Его скорость резко упала, а доспехи и кости покрылись толстым слоем иния. Тем не менее, джагернаут был ещё жив. Как оказалось ненадолго.

Соткав из тумана доспехи и два топора Адир бросился к скелету. Тот как раз неловкими судорожными движениями пытался принять вертикальное положение. Подняться джагернауту всё-таки удалось, но на том его успехи и закончились.

Схлестнувшись с ним Карт-Адир, почти сразу лишил скелета его оружия, а затем и руки его державшей. Следом по совершенно ровному срезу отвалилась часть щита и плечовой брони за ним. Исход схватки был предрешён.

Следя за разбором джагернаута на части, я неожиданно заметил белое свечение, которое разрасталось в стороне. Взглянув в его сторону я заметил священника, который что-то еле слышно бубнил. Собственно старичок и оказался источником света. Быстро достигнув своего пика, когда мои глаза уже с трудом различали фигуру Финиара, свечение стало концентрироваться в его руках. Послденим особенно громким словом неизвестного языка священник завершил молитву и в ту же секунду свет сорвался с его рук в сторону лича.

Тот успел отвлечься от создания своего заклятья и вроде бы даже усилил защиту, но ему это не помогло.

Свет, разъев защиту будто кислота, попал на лича. Часть костей буквально на глазах обуглилась и превратилась в чёрный пепел. Уцелели только череп и правая половина грудной клетки с рукой. И то только потому что костяк в последний момент дёрнулся в сторону.

Повалившись на то, что только секундой ранее было его телом, лич судорожно застучал рукой по полу. Неясно, что он хотел этим добиться. Убежать? Пустить последнее заклятие в противников? Как бы то ни было, времени ему не дали.

Адир, который к тому времени уже разобрал джагернаута на запчасти, подошёл к покалеченному противнику. Топоры в его руках растаяли туманом, который затем стал собираться во что-то другое. Пока туман концентрировавлся, Адир начал замахиваться пустыми руками. Словно держит в них какое-то оружие. Обвивающий его кисти туман не возражал.

Прямо в движении туман резко обрёл чёткость превратившись во внушительный боевой молот. Череп лича от столкновения с ним разлетелся на мелкие кусочки.

Всё было кончено.

- Все целы? - просто для проформы спросил Артур, осматривая отряд.

- А то не видно, - философски откликнулся вернувшийся к основной группе Адир. Прямо на ходу его доспехи стали распадаться на клочки тумана, которые затем не то развеявались, не то впитывались в искателя.

- Думаю, нам стоит сменить место привала. Вряд ли такой отряд встретил нас случайно, - опять подал голос Артур.

- Верно, - обсуждение шло исключительно между попаданцем и искателем.

Остальные почему-то не спешили вмешиваться, занявшись сбором лагеря. Я тоже был в их числе.

В процессе сборов был найден Сен, который с непривычки (он почти никогда не сражался) залез подальше от неприятностей в чью-то сумку. Не в мою.

Я очень удивился, когда Ши, не попыталась меня вместе с Сеном, там же прикопать. И даже под удивлёнными взглядами всего отряда погладила членистоногого труса. Девушка, даже если и несколько странная, гладит гигантского паука? Видно мир случайно перевернулся.

В конечном счёте, на сборы ушло где-то полчаса и уйма потерянных нервных клеток Адира который, каждые пять минут всех поторапливал.

Собравшись, в конце концов, мы двинулись в путь.

Проплутав по катакомбам около полутора часов, мы нашли подходящее место для ночлега. Некоторое время заняла небольшая перепалка между Адир и Артуром насчёт безопасности стоянки. Победил в конечном счёте Артур, что позволило нам спокойно расположиться на ночлег.

Почти сразу же все завалились спать. Все кроме нас с Шаной. Я добровольно вызвался подежурить этой ночью. Некоторое время Адир, косился на меня недоверчивым взглядом, но вскоре и его победил сон. Всё-таки после битвы он выглядел на удивление усталым.

Мне никак не давали покоя странности в поведении искатели. Да и ещё спокойная реакция со стороны остальных приключенцев. Разве они не понимают на что себя обрекают доверяясь сумасшедшему?

Первый день нашего похода закончился, оставив у меня нехорошее предчувствие насчёт грядущего.

Глава 3

На утро, увидев с какими лицами, встают мои попутчики со своих лежаков, я в серьёз усомнился в том, что в нашем немногочисленном отряде находится всего один упырь. Пожалуй, из всех живых членов отряда лишь двое отличались от общей массы. Первым был Артур, который выглядел полным сил бодрячком. Вторым был мой знакомый Адир-Карт ударившийся совсем в другую крайность. Выглядел он совсем паршиво.

Через некоторое время, все стали потихонько оживать. Все кроме Адира. Тот с трудом смог принять сидячее положение, привалившись к ближайшей стене. И то он не дополз бы до неё, если бы ему не оказала своевременную помощь Ши.

Что самое странное для всех кроме меня и Шаны такая ситуация не оказалась в новинку. "Спасители мира" то и дело бросали на Адира сочувствующие взгляды, но пытаться его откачивать с помощью всех подручных средств не пытались. Всё страньше и страньше.

Видно заметив моё внимание к персоне нашего проводника, Артур, немного подумав, просветил меня:

- Это плата за ту силу, которой он пользуется, - ограничился он минимум информации.

Видно развивать эту тему попаданец не собирался, поэтому мне пришлось удовлетвориться таким ответом. И судя по остальным приключенцам, они тоже не горят особым желанием меня просвящать на этот счёт.

Пока Адир приходил в себя, остальные принялись за завтрак. Порцию Адира Макр, исполняющий роль раздающего просто отложил немного в сторону, чтобы её никто не задел.

Более того, я внезапно понял, что все члены отряда страются держаться от Адира подальше. Вскоре стала понятна причина этих предосторожностей.

Карт буквально секунду назад спокойно сидевший у стены, внезапно забился в диких судорогах. Со стороны это напоминало приступ эпилепсии, который мне, к сожалению, приходилось уже когда-то видеть вживую. И естественно я знал, что в таком случае стоит сделать в первую очередь.

Я уже было бросился на помощь к проводнику, но тут же был остановлен Артуром.

- Не лезь! - резко бросил он мне, после чего уже более миролюбиво добавил, - так нужно...

Решив доверится попаданцу, я вернулся на своё место. Кстати Шантири на забившегося в судорогах искателя не обратила вообще никакого внимания, будто знала нечто мне неизвестное. Только Сена придерживала, да буравила задумчивым взглядом своих фонариков полумрак входа в наше сегодняшнее убежище.

Спустя какое-то время судороги Адира достигли своего пика. Продержались на этом уровне пару секунд, они начали постепенно стихать. Только тут стали заметны небольшие жгутики тумана, которые всё это время легонько вертелись вокруг тела искателя.

Через какое-то время искатель, как ни в чём не бывало, поднялся. Что странно - выглдел он соверешнно здоровым. Даже бодрым.

- Через двадцать минут выдвигаемся, - словно ничего не случилось, произнёс искатель, после чего направился к своей законной порции каши. Пока Карт бился в судорогах, все успели так или иначе расправится со своими порциями, поэтому возражений не последовало. Отряд разбрёлся по лагерю собирать вещи. Вскоре после трапезы к нам присоединился и Адир.

Вскоре мы двинулись дальше.

Оставшийся путь по пятому уровню прошёл без происшествий.

Ступив на шестой уровень, мы спокойно продолжили свой путь.

Тихонько переговаривались между собой о чём-то Ши и Макр. Шедший рядом отец Финиар лишь легонько улыбался краем губ, улавливая обрывки их разговора.

Артур с Адиром шли впереди и тоже о чём-то шушукались, правда получалось у них это не ахти как. Вьющаяся хвостиком за "героем" эльфийка то и дело пыталась вклиниться в их разговор и перевести его на более интересные по её мнению тему.

Я готов был поставить десяток золотых, что этой самой темой является её несравненная персона.

Судя по тому, что с каждой минутой девушка становилась всё мрачнее и мрачнее, Артур не уделял её особого внимания.

Четырёхрукий гигант с независимым видом шествовал в середине нашей процессии, цепко оглядывая с высоты своего роста окрестности. Ну и в арьергарде всей этой процессии шли мы с Шантири и глубокомысленно молчали.

Хм... вроде никого не забыл. Хотя нет, есть ещё один членистоногий хитрющий субъект, который самым наглым образом игнорировал своего хозяина.

Надо сказать, не один я был в шоке, когда Сен неожиданно изменил своим привычкам и стал виться вокруг Ши. И мало того, что ему это несомненно нравилось, так и сам объект его преследования похоже не испытывала никакого дискомфорта из-за его присутствия. Более того, харатхи ещё и поглаживала этого жулика, когда он требовательно клал свои передние лапы ей на подол балахона. Нашёл себе мамку.

Правда спустя пару часов движения, первобытный инстинкт всё же вынудил этого предателя вернуться ко мне с повинной и попросить свой завтрак. Ну, ещё бы, ведь его хавчик был только у меня. Как только с пережёвыванием последнего кусочка мяса было покончено, прохвост вновь принялся ластиться к объекту своего обожания.

Где-то ближе к обеду, добравшись до спуска вниз, мы решили сделать небольшой привал. Жаль, что подходящей комнаты рядом со спуском не нашлось, поэтому нам пришлось устроиться прямо в коридоре. Ну, по словам Адира (да и по моим собственным познаниям) этот спуск не пользовался популярностью ни у искателей, ни у монстров.

Вот только мы не учли того, что команды всяких разных героев-избранных просто-напросто притягивают к себе неприятности.

Началось всё с того, что Риталиен решила прогуляться, отчаявшись добиться хоть какого-нибудь внимания от Артура. Все у всех на виду, так что никто особо не рвался её останавливаться.

- Далеко не отходи, - только и сказал Адир авири, возвращаясь к обсуждению с Артуром дальнейшего пути. Но похоже этим он сделал только хуже. Риталиен словно вожжа под хвост попала и она целенаправленно двинулась к недавно пройдённому нами отнорку.

В этот момент, где-то на грани моего "я", зашевелилось какое-то странное чувство. Подозревая нечто нехорошее, я стал подниматься, чтобы остановить девушку. Такие ощушения, у меня просыпаются только в одном случае.

Я видел, что не успеваю. Как раз в этот момент, из-за поворота появилось слабое зеленоватое свечение. Моей последнее надеждой оставалось то, что это свечение заставит девушку отпрянуть и вернутся к остальным.

- Что за свет? - довольно громко вопросила Риталиен в этот момент, приблизившись к углу.

- Уйдя оттуда, быстро! - резко выкрикну Адир, обратив внимание на проиходящее.

Поздно. Эта дура не нашла ничего лучше, чем самой заглянуть в отнорок.

Мы с Адиром одновременно выдохнули сквозь сжатые зубы. Реакция на поступок Риталиен не заставила себя долго ждать.

Секунду спустя воздух будто взорвался. Нет не так. Дикий необузданный крик неистовой силы взорвал воздух и, вырвавшись из-за поворота, снёс к чертям лёгкую девушку. Врезавшись со страшной силой в стену туннеля, тело авири сползло на пол поломанной куклой. Даже мне было видно, как из её ушей потекли алые струйки крови.

- Единый, вас побери! Что за?... - выкрикнул Макр, скидывая со спины щит и вытаскивая меч. Заметив как неодобрительно покосилсяч на него священник, он тут же добавил, - простите отец.

Долго наслаждаться видом устыдившегося паладина, противник нам не дал. Только мы всем скопом бросились на помощь к пострадавшей, как из-за поворота выплыла (выплыл? выплыло?) непонятной половой принадлежности фигура, закутанная в бледно белый плащ. Сквозь силуэт довольно чётко просматривалась стена коридора.

- Крикун, - негромко, но при этом так чтобы все расслышали, произнёс Адир.

Я если честно застыл в недоумении. Никогда прежде, ни в одном походе на мёртвые уровни я не встречал крикунов. Всего то второй день путешествия в этой тёплой компании и вот он, доселе невиданный мной образец некрофауны Бездны!

Зато теперь понятно почему я так поздно его почувствовал. Моё чувство нежити почему-то очень слабо чувствует призраков. В этом я убедился на собственном болезненном опыте.

Пока я предавался философским рассуждениям, баньши не бездействовала, впрочем, как и мои соратники. Только призрак открыл рот, дабы исторгнуть из себя очередной крик, как Артур кинул в неё сразу два сплетённых им буквально за секунды заклятья. Огненный шар летевший первым, прошёл навылет, лишь слегка разметав прозрачную плоть призрака. Врезавшись в стену за ним, он благополучно взорвался. Мне даже показалось, что многострадальной эльфийке, находящейся ближе всего к месту взрыва тоже досталось.

Эффект же от попадания белесого сгустка света, который летел следом был куда как лучше. Снаряд начисто снёс верхнюю часть торса и часть головы силуэта. Рот в том числе.

Несмотря на это тварь всё-таки крикнула каким-то образом. Впрочем на сей раз её атака была откровенно слабой. Да и основная звуковая волна ушла немного в сторону, задев наш отряд лишь краем. Попавшие под неё приключенцы лишь слегка покачнулись.

Следующая атака нашего отряда стала для призрака последней. На этот раз атаковал не только Артур, но и священник. Ударивший из рук священника луч света, оказался быстрым подобием той атаки которая покалечила лича. Впрочем крикуну хватило. Часть его тела окончательно истаяла и даже не пыталась вновь восстановиться. Небольшой клочок прозрачной плоти метким выстрелом белого шарика добил Артур.

Попаданец, даже умудрился щёлчком пальцев погасить свой снаряд прежде, чем тот долетел до стены. Так же он кстати поступил и с первым шариком. Видно Артур учёл что лишние сотрясения лежащей в проходе авири ни к чему. Кстати о ней.

Как только с противником было покончено, все сразу же бросились к эльфийке. С первого же вщгляда становилось понятно, что состояние Риталиен было мягко говоря не ахти. Помимо текущей из ушей крови (которая стала уже понемногу засыхать), в глаза сразу бросался торчащий из плеча обломок кости, а также множество ссадин на открытых участках кожи. Кроме того, после краткого осмотра выяснилось, что у неё имеется несколько треснувших ребёр и парочка вывихов. И тем не менее она была пока жива.

За её лечение тут же принялся Финиар. Свет исходящий из его ладоней на этот раз был куда мягче того слепящего, который он использовал для атак. Под его воздействием с тела девушки почти сразу пропали мелкие раны и ссадины. Кровь из ушей окончательно перестала течь. Даже кость доселе торчащая немым укором самоуверенности своей хозяйки, стала постепенно скрываться в ране, пока с еле слышным щелчком не встала на положенное место.

Тем не менее, священник оказался не всесилен: рана всё равно оставалась открытой и из неё продолжала течь кровь. К тому же оставалось неясно состояние её внутренних органов и рёбер.

- Она будет жить, - борясь с судорожным кашлем оповестил нас Финиар, после чего замолк. Судя по всему лечение далось ему нелегко.

Дальнейшую помощь девушке взялся оказывать Артур. Как оказалось ему была известна и целебная магия, хоть и, как он сам признался, на довольно слабом уровне. Благодаря его стараниям все оставшиеся раны на теле девушки закрылись, почти без следов. Да и выглядеть она стала получше.

- Регенерацию я ей подстегнул. Остальное для меня слишком сложно. Как бы только хуже не сделать, - немного подавлено подвёл итог он своим действиям.

- Не беспокойтесь, дети мои. Ей просто нужно некоторое время и небольшой уход, - успокоил всех немного пришедший в себя Финиар.

- Ладно, - смирился Артур, после чего стал раздавать команды, - Нам стоит посокрее покинуть это место, мало ли кого могли привлечь вопли крикуна. Мы с Адиром попробуем соорудить носилки, а все остальные пока собирайте лагерь.

Пока два Кулибина мастерили средство для переноса раненой, остальной отряд довольно быстро собрал лагерь.

Аккуратно погрузив бесчувственную авири на новоиспечённые носилки, отряд умеренным шагом двинулся к спуску. Ох, и намаялись носильщики (в том числе и я), когда спускались с носилками по довольно крутой лестнице. Пару раз бедная эльфа была буквально на грани от получения пары тройки дополнительных переломов посредством крайне быстрого спуска вниз. И сомневаюсь, что это для неё хорошо бы закончилось.

Кого-то (например, меня) удивило то, что после такой серьёзной травмы одного из членов отряда, мы всё ещё продолжали спуск вниз. Тем не менее, Артур не собирался передо мной отчитываться в своих поступках, поэтому своё недоумение мне пришлось оставить при себе.

Наш путь после спуска на седьмой уровень не отличался продолжительностью. В какой-то момент Риталиен на носилках резко поплохело и нам пришлось устраивать привал. Пока священник хлопотал над девушкой, Адир был отправлен Артуром на поиск пригодного места для стоянки. Вновь становиться на отдых в коридоре маг по понятным причинам не хотел.

Пока суд да дело, ко мне с вопросительным видом подкатил Макр.

- Слушай друг, у вас часто такие твари встречаются здесь? - спросил он меня, в процессе показывая руками нечто эфемерное.

"Бестелесные?" - уточнил я на бумаге.

- Ну да... Просто понимаешь, у нас там... - показал он, куда-то в сторону рукой, - с такими тварями обычно сражаются отцы-священники. Я, да и все остальные паладины, в основном сражаемся на старых добрых мечах с такими же как и мы простыми смертными, но никак не с тварями, порождёнными злокозненной магией.

В этот момент он выразительно сплюнул, как бы поясняя своё отношение к этой самой злой магии.

- Вот поэтому мне несколько неуютно встречаться с такими тварями в бою. Ведь в случае чего я и сделать то им ничего не смогу. Поэтому хотел у тебя спросить, как у местного: как вы с ними боритесь? Среди вас же полно не-магов.

Охох... нашёл Макр блин себе собеседника. Ну, вот как ему теперь отвечать? Ведь целую кучу бумаги изведу. Мучаясь тем как ответить на вопрос, я наткнулся на склонённого над авири священника и сразу же нашёл способ, как ответить Макру и при этом не растратить весь запас своей бумаги.

"Артефактами или стараемся не встречаться. Про другие способы лучше спроси у отца Финиара" - написал я.

Секунду он осмыслял мой ответ, после чего немного разочарованно произнёс, - Везде то эти колдовские штуки... Наверное, действительно лучше мне спросить у отца Финиара, когда он освободиться.

Стоило только паладину отойти от меня, как к моей персоне сразу же направилась Ши. Но дойти до меня не успела: объявился Адир и повёл нас за собой к присмотренному им местечку.

Им оказалась уже знакомого вида абсолютно круглая комната, в которой мы с удобством разместились. Как только мы установили лагерь, слово взял Артур:

- В связи с тем, что член нашей команды ранена, я думаю, самым лучшим решением будет остаться здесь на некоторое время и дождаться её выздоровления. Продуктов благоадря магическим сумкам у нас полно, поэтому торопиться не имеет смысла, - оглядев после своих слов нашу команду, он утвердительно добавил, - Все согласны?

Как ни странно несогласные нашлись. Хм, а я ведь думал, что в его команде с Артуром все всегда согласны.

- Я думаю нам лучше двигаться дальше, - взял слово отец Финиар. Вот от кого не ждал, так от него, - Мне кажется, что я вполне смогу лечить принцессу в пути. Наша миссия очень важна и если есть возможность исполнить её как можно скорее, то я считаю, что мы должны ей воспользоваться.

Несколько секунд Артур внимательно вглядывался в лицо священника, после чего с лёгким нажимом произнёс:

- Я понимаю это, но если мы сейчас двинемся в путь, есть большая вероятность, что мы его завершим слишком быстро. И совсем не там где нам нужно. Поэтому отец Финиар, я и считаю, что нам лучше пока остаться здесь на некоторое время, - дождавшись еле заметного кивка от священника, он вновь спросил,- Есть ещё кто-нибудь несогласный?

Освистания и революции не последовало. Один за одним, все остальные члены команды выразили своё согласие с курсом капитана и на том обсуждение закончилось.

Священник тут же откланялся к травмированной эльфийке. Адир отошёл к выходу из комнаты дежурить, прихватив с собой Макра, а все остальные принялись за вялотекущую болтовню. Лишь Артур, сославшись на усталость, завалился подремать на пару часиков.

Ко мне же тут же подсела Ши с неугомонным Сеном у своего подола. Видно так и отказалась от идеи со мной поболтать. Интересно какой у неё интерес? Мы ведь особо то и не пересекались.

- Откуда он? - тихо спросила меня девушка, указывая на паучонка.

Меньше всего я ожидал обсуждения Сена, поэтому на пару секунд замешкался. Немного подумав я просто рукой в сторону.

- Из Бездны? - так же тихо уточнила девушка у меня.

Что странно, несмотря на её хладнокровное происхождение в её голосе не проскакивали щипящие нотки. Лишь изредка проскакивало в говоре нечто непривычное человеческой гортани.

В ответ на вопрос харатхи я лишь утвердительно качнул головой.

- Каково здесь жить? - продолжила наш тихий непонятный разговор Ши.

Честно говоря, наш с ней странный разговор начал меня напрягать, поэтому я лишь пожал плечами. Ши оказалось довольно необычной особо.

- Понятно, - донеслось тихо из под вуали.

Похоже у неё манера разговора такая. Тихая и еле слышная.

Как ни странно, на этом наш разговор не закончился. Девушка продолжила молча сидеть рядом со мной. Молчание продлилось почти десять минут.

- Скажи, а ты когда-нибудь кого-нибудь любил? - неожиданно донеслось со стороны харатхи.

Честно говоря, после этого вопроса, я секунд на двадцать просто выпал. Придя в себя, я успел заметил задумчивый взгляд девушки в сторону спящего Артура.

Нельзя сказать, что я был гением в области тонких чувств влюблённых, но здесь даже я всё понял. Пару минут, поблуждав взглядом по маршруту "Ши - Артур" туда обратно и наткнувшись в очередной раз на обращённую в мою сторону вуаль, я только и смог, что растерянно покачать головой.

- А я вот влюбилась, - в своей манере просветила меня девушка грустным голосом.

Действительно странный разговор. Я всё меньше и меньше понимал, чего от меня хочет Ши. Поэтому между нами опять воцарилось молчание. Ненадолго.

В какой-то момент харатхи порывисто вздохнула, будто перед прыжком в воду и... начала свой рассказ. Всего за какой-то час я узнал о всём её пути начиная от родной деревни и до этого момента.

Всё оказалось до боле стандартно: простая девушка, однажды была спасена прекрасным рыцарем от страшной участи в лице четверых разбойников-ящеров, которые застали бедняжку за сбором диких фиников (перевожу название фрукта, просто по сути вещь очень похожая).

Естественно девушка тут же воспылала любовью к своему герою. На следующий день после этого девушка попрощалась с родителями и ушла со своим любимым на поиски приключений. Опустим все те перепитии, которые пришлось пережить Артуру прежде, чем он сдался и взял её с собой. Вернёмся к истории.

...Очень скоро выяснилась одна вещь: прекрасный принц был абсолютно равнодушен к развитию любовных отношений с кем-либо. Дружить? Запросто. Нечто большее? К сожалению, девушки - нет.

Причин избранник не называл, поэтому, как часто бывает в таких случаях, девушка стала их придумывать себе сама. Она некрасивая, глупая и вообще не принцесса (данный комплекс был рождён после знакомства с Риталиен). Дальше по наклонной. Новые комплексы, срывы в ночи, слёзы в одиночестве.

В конце концов, всё это превысило некий край и девушка излила все свои страдания ближайшей душе готовой её выслушать. После этого ей стало гораздо легче. Со временем, ситуация повторилась... в общем это превратилось у неё в своего рода привычку.

Когда становится совсем невмоготу Ши изливает все свои проблемы на ближнего своего и на какое-то время возвращается во вменяемое состояние. Кто только не становился её жилеткой... Даже своей сопернице (которая авири-княжна) она уже успела поплакаться. Правда, натолкнулась там только на язвительность и непонимание, поэтому повторения того опыта Ши совсем не хотела.

К тому же на фоне всего этого с её телом происходила трансформа, что тоже не прибавляло психике бедняжки стабильности. Короче куда не плюнь всюду...

Далее последовал весь список того, что её в данный момент беспокоит. И Артур ей меньше, чем Риталиен оказывает внимания, и трансформация стала доставлять совсем уж болезненные ощущения и другие члены отряда уже не так внимательно её слушают... и много чего ещё. В конце концов, излив на меня всё наболевшее девушка встала.

- Спасибо, - тихо поблагодарила меня Ши, после чего преспрокойно прилегла на своём лежаке.

Моё же состояние в этот момент оставляло желать лучшего. Понятное дело, что для любого парня слушать девичьи проблемы тяжело, но мне кажется что Ши в мастерстве грузить ближнего своего достигла просто недостигаемых высот. Хотелось привалиться к стене и тихонько умереть. Часов так на десять. И за это время более-менее привести свою голову в порядок.

Я решил не идти против себя и, забившись за сложенные в кучу вещи (не дай бог кому-то ещё захочется почесать языком), слегка прикорнул. И я был не один в своём желании. Мало того, что Артур и Ши не особо хотели просыпаться, так и все остальные свободные от дел приключенцы вознамерились отдохнуть.

Бодрствовали так или иначе, только часовые и Шантири. Последняя в какой-то странной задумчивости разглядывала свои латные перчатки немного в стороне от остальных.

Наблюдая за Шаной одним глазом (уж больно легко было это делать из-за вещей), я раздумывал над тем, что сказал священник во время общего обсуждения. Насчёт их "важной миссии". Нет, я прекрасно помнил, что у Артура какая-то донельзя эпичная цель, которой его нагрузила местная богиня. Вот только это не отменяет того, что было бы неплохо узнать подробности этого квеста. С другой стороны во многих знаниях, много печали, как бы не пожалеть потом о своей осведомлённости.

Думаю, можно просто попробовать. Правда, стоит это сделать как-нибудь ненароком, а то мало ли у моего собрата попаданца шпионо-паранойа. Ещё начнёт мне пальцы резать на предмет того, зачем мне надо знать их цель. Ух... пальцы то я приставлю обратно, в случае чего, но уж больно нежелательная это перспектива. Лучше уж в таком случае подождать да получше развешивать уши. Может что-нибудь удастся узнать и без вопросов. Как говорится: слушай и услышишь.

Неожиданно что-то отвлекло меня от внутреннего обсуждения проблематики миссии Артура. Вынырнув из своих мыслей, я сосредоточился на своих ощущениях, чтобы понять, что могло меня оторвать от мыслей. Впрочем это было и не нужно, я ведь и так смотрел на Шантири.

На первый взгляд всё в её массивной стальной фигуре выглядело вполне обычно, но лишь на первый. Когда я последний раз смотрел на девушку, она в задумчивости рассматривала свои перчатки.

Так вот. Сейчас, она занималась тем же, вот только на латных пальцах теперь красовались небольшие в полтора сантиметра поблёскивающие сталью когти! Пока я подбирал свою челюсть, когти стали медленно втягиваться в металл пальцев, пока не исчезли совсем.

Естественно, я тут же подскочил к девушке. Весь мой вид прямо таки кричал: "Как?!"

Медленно переведя на меня взгляд своих растерянных огоньков Шана, неуверенно развела руками, всем своим видом показывая, что и сама бы не прочь знать ответ на мой вопрос.

- Не знаю, как-то само получается. Я просто хочу что-то изменить в теле и она, подчиняясь мне, меняется, - смогла она, наконец, сформулировать нечто похожее на осмысленную мысль. Говорила она довольно тихо, ведь по нашему алиби она никто иной, как простой голем.

Я тут же знаками попросил её сделать ещё что-нибудь. Хотелось окончательно убедиться в том, что я видел. Немного подумав, девушка уставилась на свою латную коленку.

Под её взглядом металл на пластине, будто слегка потёк и из середины стал постепенно подниматься стальной штык. Покрасовавшись немного этим, несомненно, опасным в рукопашном бою агрегатом, она стала постепенно втягивать его обратно.

Загоревшись исследовательским пылом, я попросил сделать нечто несвязанное с шипами разных конфигураций. На этот раз девушка сосредоточилась на своей руке, и под её взглядом метал перчатки потёк. Перчатка стала съёживаться и усыхать, пока не остановилась на форме руки. Обычной человеческой руки, правда, отливающей сумеречным железом. И даже отсутствие таких вещей как суставы, рисунок ладони или вен на руке совершенно не умалял эффектности происходящего.

Присев рядом с озадаченно вертящей своей новой рукой девушкой, я на пару минут впал в ступор. Я бы, наверное, мог надолго зависнуть в своих мыслях если бы меня оттуда не выдернул вопрос девушки, адресованный мне:

- Как думаешь, что мне с этим делать? -

"Не знаю, на твоё усмотрение" - ответил я через некоторое время. Просто в голове уже нечему думать, столько всего произошло за сегодня.

Из шлема в ответ донеслось нечто похожее на хмыканье.

На том наша беседа и закончилась. Я пребывал в прострации, Шане же всё никак не надоедало играться с открытой только что способностью.

Спустя несколько часов к нам подошёл Карт, и пришлось принимать от него вахту. Хорошо ещё, что он в первый момент не обратил внимания на поведение Шаны, а она успела вовремя вернуть своей левой руке изначальный вид.

Той ночью часовой из меня был ещё тот, хорошо хоть ни одна тварь не соизволила заявиться к нам среди ночи. Честное слово, я бы очнулся только тогда, когда у меня уже отжёвывали остатки второй ноги.

К утру удалось более-менее прийти в себя, поэтому уже мог вполне уверенно понимать всё то, что мне говорили. Для меня начинался новый день в этом "сумасшешем доме".

Глава 4

...Остались позади уровни мёртвых.

За время путешествия по ним нам то и дело встречались отряды нежити. Впрочем, они были небольшими, что помогало нам быстро и безболезненно избавляться от них.

С тех пор как мы впервые столкнулись с крикуном, нам повстречались ещё несколько бестелесных экземпляров нежити, но теперь обходилось без проишествий. Все стали гораздо более внимательными и серьёзными. Благодаря этому ничего мало-мальски интересного за время путешествия по мёртвым уровням с нами не случилось.

Сейчас же, мы вступали на пятнадцатый уровень. Первый уровень пограничной зоны между нижней Бездной и владениями "Короля мёртвых". Следом за ним - шестнадцатый. Тот самый, на котором закончил свой бренный путь отряд "серых теней".

Раньше, каждый раз, когда я в своих походах проводником пересекал "буферную зону" меня частенько охватывали небольшие приступы паранойи. А вдруг история повторится? Поэтому я всегда старался пройти границу как можно быстрее, порой, совершенно не обращая внимания на своих подопечных. Люди и нелюди после таких маршей валились на привалах пачками, но после окончания отмеренного мной времени, я вновь нещадно гнал их вперёд.

Понятное дело, что хорошей репутации, как проводника, мне это не прибавляло. В конце концов пришлось брать себя в руки и шаг за шагов избавляться от своих страхов. Покончить с этим мне удалось сравнительно недавно.

Путь нашего отряда по пятнадцатому уровню напоминал подобие школьной "зарницы", с её перебежками от точки к точке. Только в нашем случае точками являлись залы, в которых мы останавливались на привалы. Причём с каждым разом мы бежали всё быстрее и быстрее, а привалы становились всё меньше и меньше.

Я не сразу осознал причины происходящего. Но стоило мне немного подумать и я тут же вспомнил свои собственные недавние мысли. То неясное беспричинное беспокойство, которое я когда-то сам испытывал на границе.

Приглядевшись к проводнику, я понял, что попал прямо в точку. Всё чаще я ловил его полу затравленный взгляд. Учитывая то, что и так не совсем в себе - это грозит отряду серьёзными проблемами.

Надо сказать, не один я обратил внимание на поведение Карта, но большинство членов отряда просто молчаливо терпели причуды проводника. Они так или иначе решили довериться проводнику. Лишь уже почти полностью здоровая принцесса то и дело жаловалась:

- Сколько можно Карт! У меня устали ноги! Куда ты нас так гонишь?! - раздавалось с её стороны каждый раз, когда мы делали очередной предусмотренный планом Адира "рывок".

Показательно было то, что хотя её постоянные жалобы и не способствовали укреплению нервов остальных, они её с каждым разом всё реже и реже осаживали. В конце концов, дошло до того, что даже изначально доверившиеся члены отряда, стали негромко высказывать своё недоумение. Даже самый молчаливый член отряда - уртан, Торал скупо пробурчал, что-то из под шлема на своём языке.

Некоторое время спустя только мы с Шаной продолжали поддерживать заданный темп, ведь ни мне, ни ей усталость были неведома. Остальные же начали потихоньку сдавать. И ничего удивительного ведь мы практически без отдыха бежали половину дня.

Когда на последнем привале Адир скомандовал продолжить движение уже после пяти минут отдыха, терпение Артура кончилось. Он и раньше, как и все, пару раз предпринимал попытки утихомирить проводника, но Адир лишь отмахивался в ответ и твердил, как заведённый: "Так нужно!". Теперь же попаданец похоже в серьёз вознамерился осадить искателя.

- Хватит Карт! Мы сейчас же ищем место для ночлега! Посмотри, к чему привёл твой марафон - не терпящим возражения голосом произнёс Артур, указывая на медленно сползающего по стене отца священника.

- Так нужно! - вновь попытался отделаться от него Адир, но на этот раз его отговорка не помогла. Тогда проводник обвёл полубезумным взглядом группу, после чего, подбежав к Артуру, стал ему что-то негромко объяснять. То и дело проводник срывался и говорил достаточно громко, чтобы его можно было услышать. К сожалению, обырвки фраз не могли сообщить мне никакой ценной информации. Впрочем, одна из них меня всё-таки заинтересовала:

- ...здесь возможно даже опаснее, чем на самых глу... -

- Хватит, мы ищем ночлег и точка, - не дал Артур закончить фразу проводнику. И тут же почти без перехода обратился ко мне, - теперь нас поведёшь ты. Я предпологал нечто подобное, поэтому и искал второго проводника. Принимайся за работу.

- Нет! Со мной всё нормально. Я могу вести отряд! - тут же попытался воспротивиться Адир, - я ему не верю!

- Я сказал - хватит, Карт! - отрезал Артур, после чего добавил более спокойно, - он поведёт группу, а с тобой нам надо поговорить.

Так и подмывало поинтересоваться у Адира насчёт недосказанной им фразы, но я сдержался. Если Артур намеренно постарался скрыть эти знания от меня, то не думаю, что моя жизнь от этого может стать легче.

В поисках пристанища нам на ночь, я ещё пару раз пытался перехватить разговоры державшихся чуть в стороне мужчин, но ничего интересного не услышал. Уговоры, которыми Артур пытался вернуть Карта-Адира к реальности, тому похоже совсемне помогали. Максимум чего смог добиться Артур: еле слышного "хорошо, я постараюсь".

На мой взгляд, судя по бегающим глазам проводника, доверять ему всё-равно не стоило. Артур тоже это заметил, но только махнул рукой: похоже ораторское искусство нашего лидера на сегодня покинуло.

Вести отряд мне приходилось через полу разрушенные залы и туннели, так как Адир в своей паранойе завёл нас в настоящие руины. То и дело на пути попадались завалы и трещины.

Эта часть пятнадцатого уровня мне была практически незнакома, поэтому приходилось идти почти что наобум. Из-за этого поиски стоянки грозили затянуться надолго.

Несмотря на мои опасения, нам вскоре улыбнулась удача. Очередной полу осыпавшийся коридор имел неприметное ответвление, приведшее нас в относительно целую комнату. Место было неплохим на мой взгляд, поэтому я решил расположить отряд здесь.

В то время, как все располагались, я то и дело ловил на себе подозрительные взгляды, бросаемые остальными членами отряда. Ничего удивительного. Пока все кроме нас с Шаной, нет-нет, да и приноравливались, как бы посидеть, а в лучшем случае полежать пару минуток, мы всё так же бодро носились от сумки к сумке.

Мне только и оставалось корить себя в душе за то, что вовремя не озаботился изображением хотя бы лёгкой степени усталости. Выносливость Шаны вполне объясняет её легенда, а вот для меня это грозило разного рода подозрениями и прочими нехорошими вещами.

К счастью, дальше взглядов дело не зашло, за что я был своим спутникам крайне благодарен. Хотя может быть дело было в том, что все устали, как собаки. Может быть если бы сейчас все были бодры, всё было бы совсем по другому.

Было немного жаль, что всё так обернулось. Только-только ведь все стали мне немного доверять, следую примеру Артура и тут такая засада. Ну да ладно, мне главное их довести, а там видно будет.

Хорошо ещё, что никто пока не спалил Шану за занятиями трансформацией. Впрочем, из-за меня и её персона у остальных теперь тоже должна вызывать подозрения.

Справедливости ради стоит сказать, что "агрессивных" попыток узнать наши тайны никто в отряде не предпринимал. Даже Карт несмотря на свою неприязнь, делал это как-будто бы от нечего делать.

Объясняется это просто. Дело тут даже не в отсутствии у них интереса или мотивации... просто в среде искателей попадаются и куда более эксцентричные особи. В Бездне запросто можно и всяких там особ королевской крови, скрывающихся от недругов, и могучих магов под прикрытием, и, бог знает, кого ещё.

За последние время, пожив в Бездне, я понял, что моя история и история Шаны здесь далеко не самые удивительные и таинственные. Если поискать здесь и не такое можно найти. И все мы, "счастливчики", так или иначе от кого-то скрываемся. Такова уж судьба у нас, наверно.

Думаю, Адир, как искатель, уже успел объяснить остальным, специфику контингента в Бездне. Честно говоря, не думаю, что даже если вот прям сейчас мы с Шаной раскроем себя, это кого-то удивит. Настроит против нас - возможно. Удивит - нет.

В общем, всё одновременно просто и сложно. Как всегда, впрочем.

Только-только с лагерем было закончено, как все стали потихоньку расползаться по своим спальным местам. Некоторые в силу усталости даже не находили в себе желания на приём пищи. Только проводник, уже лежа на своём месте, пока ещё никак не мог уснуть.

Я решил не провоцировать лишний раз народ и то же растелил свой лежак. Спать не буду, но хоть полежу для вида. Заодно подозвав Шану, сделал вид, что приказал ей нас сторожить. Убедившись, что у нас есть кому сторожить сон группы, Адир очень быстро поддался сну.

Пока лежал с закрытыми глазами, мне в голову вдруг пришло, что я уже очень давно не чувствовал "голода". Тьфу-тьфу, лишь бы не сглазить.

Действительно, что-то давненько пожиратель себя не проявлял. Даже его присутствия внутри своей души, я почти не ощущал. Он как будто погрузился в кому. Это конечно не может не радовать, но как бы это не было затишье перед бурей.

Не знаю сколько я пролежал, но, в конце концов, мне надоело. Все живые так и так уже видят пятый сон, так ради чего мне ваняку валять? Приоткрыв глаза я на всякий случай огляделся.

У входа в комнату сидела Шана и безбоязнено занималась трансформой. Видно тоже понимала, что после марафона остальные нескоро придут в себя.

Надо сказать, что за прошедшее со времени открытия её способностей время, мы многое узнали о них. Оказалось, что трансформировать своё тело девушка может теоретически полностью и в довольно широких пределах. Ограничений было не так уж и много.

Во-первых, как ни старалась, она так и не смогла принять иную форму кроме человекоподобной (две руки, две ноги и голова). Во-вторых, если задуманная трансформация была слишком масштабна то по её окончании некая часть металла, как бы терялась.

Девушка, когда это поняла здорово испугалась (ну или мне так показалось). К счастью, вскоре стало понятно, что при обратной трансформе в доспех, весь исчезнувший металл будто бы появляется из ниоткуда обратно. Если и были в данном процессе какие-то незначительные потери массы, то мы их не замечали, весов то у нас не было.

В остальном же, изменения ограничивались лишь фантазией самой девушки. Когти, шипы, да хоть ножницы вместо пальцев или, например, даже нечто напоминающее небольшие металлические крылья, всё это было возможно. Жаль но, для исполнения её главного желания этого было недостаточно.

Каждый раз, когда вдохновлённая, тем как легко ей даются простейшие трансформации Шана предпринимала очередную попытки стать хоть отдалённо похожей на саму себя до переноса её сознания в металл, получалось у неё на выходе нечто... весьма своеобразное.

То, у получившейся металлической куклы одна рука была короче другой на целых полметра, то искривлёна невообразимым образом осанка, то ещё нечто-то подобное. Чаще всего даже всё вместе. И ладно бы только это. В конце концов, постоянная практика рано или поздно дала бы свои результаты. Была тут и ещё одна проблема.

В своих изысканиях она так и не смогла продвинуться дальше состояния "болванки". Никакого тебе нормального кожного покрова или, например, просто суставчатых пальцев. Она даже не могла сделать хоть что-то напоминающую женскую фигуру. Все её попытки выглядели лишь бледной и убогой копией человека.

Разумеется, неудачи не могли просто так остановить девушку. Раз за разом она повторяла свои попытки. И хотя она старалась не показываться мне на глаза во время этих экспериментов, по вечно удручённому выражению её глаз-светлячков, сразу становилось понятно, что ничего толкового она не добилась.

Вот так вот и получилось, что, в конечном счёте, её наиболее очеловеченная форма напоминала нечто донельзя аморфное и лишь отдаленно напоминающее человека.

Постоянные неудачи с обретением тела не прибавляли девушке энтузиазма, поэтому чаще всего она занималась только простейшими трансформациями. Лишь изредка, ночами, испытав очередной эмоциональный подъём от открывающихся ей с такими возможностями перспектив, она удалялась подальше от чужих глаз и раз за разом пыталась придать своему телу желаемую форму. Несмотря на все её усилия ни одна из попыток так и не увенчалась успехом.

Сегодня, после не так давно произошедшего очередного провала, она и не помышляла о человеческой трансформе.

Некоторое время я наблюдал за Шаной со своего лежака. Глядя на то с какой легкостью мнётся и меняется металл под её взглядом, я не успел отреагировать на произошедшее. Да даже если бы и успел, ничего бы не изменилось.

Неожиданно изображение перед моими глазами подёрнулось рябью, а потом и вовсе исчезло. Моё тело, как и некоторое время назад повалилось невзначай. Только сейчас я вырубился по-настоящему.

Впервые за всё то время, которое я провёл в шкуре мертвеца, мне приснился сон. Вот только не сказать, чтобы он мне понравился. Факт сновидения впрочем, на лицо.

...Я оказался в длинном тёмном коридоре. Моё тело, не подчинясь мне двигалось по нему вперёд. В какой-то момент пришло понимание того, что иду я уже некоторое время и цели, как таковой у меня нет. Я лишь бреду в надежде на что-то. Наверное, на то, что коридор, в конце концов, кончится и я окажусь... где? Не знаю. Возможно на свободе.

Вдруг в далеке появляется небольшая светлая точка.

"Вот он выход!" - кажется мне и я ускоряю шаг.

Взгляд мой сконцентрирован на светлом пятне, постепенно увеличивающемся в размерах. Я почти что бегу, а потому не замечаю, как всего в нескольких метрах впереди пол коридор зияет бездонным провалом. Не знаю, ослепил ли меня свет или может моя собственная надежда, но я на всей скорости ныряю ногой в разлом.

Падение кажется мне вечностью.

Вокруг, куда не взгляни, расстилается тьма. Она будто впитывается каждой клеточкой моего тела. И с собой она несёт какой-то до боли знакомое ощущение... это голод.

Он будто ласкает своими прикосновениями мой разум. Въедается в корку головного мозга, заменяя собой воспоминания, желания, чувства... я чувствую его. Источник этого голода. Где-то там в бесконечной тьме таится его хозяин - Пожиратель. Или возможно не он хозяин голода, а наоборот?

Мне всё равно.

Внутри уже ничего нет, кроме всепоглощающего, неограниченного голода. Сколько мне понадобиться, на то чтобы окончательно потерять себе внутри этой мании? Минута, час?

Мне безразлично.

Погружённый в беспамятство и безвременье, я не замечаю, как окружающую тьму постепенно разрывают появляющиеся то тут, то там язычки серой хмари.

Рывок и я внезапно оказываюсь в царстве серого сна. Вновь чувствую и мыслю. В голове лёгкая заторможенность и всё-равно я сразу же понимаю что изменилось.

Голод. Теперь я его чувствую гораздо глубже. Такое чувство, что теперь я могу вплоть до секунды сказать, когда он поглотит меня в очередной раз. Словно я теперь с ним тоже связан... отвратительное чувство.

Сейчас, он терзает меня не так сильно как во сне, но я всё-равно знаю: времени мало. Очень скоро пожирательно пробудиться.

Возвращение к реальному миру проходит туго, с усилием.

Очнувшись, я сразу же понимаю, что нахожусь отнюдь не на своём спальном месте! Стою, покачиваясь словно лунатик, в паре метров от спящего Макра. Это что получается, я его чуть не съел?!

Мне даже поплохело от открывшийся перспективы. Совсем невесело становится от понимания того, что пожиратель чуть не завладел моим телом. Что бы тогда могло произойти, мне остаётся только предполагать.

Да в принципе, что тут думать! Успел бы он пожевать двоих, может троих, ну и всё на этом. Артуру, Финиару или Риталиен на меня чихнуть достаточно, чтобы я испарился. Просто бы спалили или заморозили, как ту безмозглую нежить, которая нам встречалась ранее. Совсем нежеланная для меня перспектива.

Так или иначе, на раздумья у меня сейчас нет времени. Голод с каждым мгновением крепчает. Нужно скорее найти пищу.

Зомби, которые для пожирателя всё-равно что доширак, должны подойти. Хрен ему, а не свежатина.

Уж не знаю, почему мой организм реагировал столь по-разному на две, по сути, одинаковые вещи обычное мясо и мясо только что ходившего покойника, но с помощью последнего я вполне успешно утолял свой голод. Хотя пожирателю судя по ощушениям они не очень нравились. Ну да мне от этого только лучше.

В походах на мёртвые уровни вполне хватало парочки покойников (уж не знаю, куда они у меня там влезали), чтобы не бросаться на своих попутчиков. Если же случалось забираться глубже, то довольно легко можно было найти одинокого монстра и утолить голод им.

Вот только, где мне здесь найти зомби или одинокого монстра? Здесь, на границе, где почти невозможно встретить одиночку?! Нападать же на один из отрядов - увольте, есть куда более простые способы покончить с жизнью.

"Так ладно подумаю в дороге, не хватало обратиться прямо здесь, в лагере" - настроил я себя на деловой лад.

Первым делом, я забрался в свою "морозильную" сумку и достал один из кусков мяса, специально мной запасённых для подобных случаев. Пусть голод оно потушить не в силах, но зато вполне способно дать мне немного больше времени, чем я имею сейчас.

Огляделся перед тем, как принимать столь своеобразную для цивилизованных существ пищу: сырое мясо с кое-где видными следами разложения. Судя по тому, что все ещё спали, "сон" мой продлился не так долго. Свидетелей там точно не найдёшь. Шана же была, похоже, всерьёз увлечена своими упражнениями и лишь изредка поглядывала в сторону входа, поэтому, скорее всего даже не заметила происходящего со мной.

Я разорвал мясо зубами и почти не пережёвывая, проглотил его. Пищеварение меня волновало сейчас в последнюю очередь. Ещё раз оглядевшись, я неторопливо двинулся к выходу.

"Ненадолго, На разведку" - показал я пару знаков девушке, когда, проходя мимо, обратил на себя её внимание.

Шана было хотела, что-то спросить, но я лишь показал в сторону спящих. Уловив намёк, она лишь посмотрела на меня долгим взглядом, каким она провожала меня каждый раз, когда я совершал "непредусмотренные планом отлучки" и вновь вернулась к своему занятию.

Всё же хорошо, что она не знает всех подробностей моего нынешнего существования. Про регенерацию и неутомимость знает, так и ладно. Но посвящать своего потенциального друга и партнёра, в то, что я иногда могу сожрать живого человека, думаю не стоит.

... Уже около часа я блуждаю по коридорам Бездны.

Как и ожидалось найти одиночку, в приграничной зоне оказалось довольно нетривиальной задачей. Пару раз мне попадались отряды нежить ведомые личами. Несколько раз сталкивался с отрядами мёртвого "пушечного мяса". Всякими скелетами, зомби и иже с ними. К сожалению, их было очень много и попытка утащить хотя бы одного "тухлячка", могла кончиться для меня чревато.

Бесцельно блуждая, я вышел в один из залов и чуть там же не распрощался со своим существованием.

Спасло меня тогда две вещи.

Первая: то, что зал был сильно разрушен. Провалившийся в некоторых местах вместе с грунтом потолок образовывал нечто напоминающее лес из колонн, в "чаще" которого и притаился мой проход. Весь зал был погружён во тьму, так как видимо из-за разрушений узоры в нём не горели.

Второе: луч света прошедший в опасной близости от моей головы.

Я, когда вышел в эту темноту, прошагал несколько метров на автомате. Если бы не этот свет наверняка бы напоролся на патрульных. Именно фонарь одного из таких патрульных и спас меня от погибели. Подумать только, небольшая палка с бьющим из её конца светом спасли мою тушку.

Быстро затаившись за колоннами, я стал осторожно разглядывать зал. И пусть моё укрытие мешало рассмотреть все подробности, но кое-что я всё-таки узнал.

Отряд, остановившийся на отдых в зале, принадлежал отнюдь не мёртвому королю. Ну, ещё бы ведь нежить в отдыхе не нуждается. На разбросанных то тут, то там шкурах отдыхала ватага монстров. Вооружённые кто, чем попало, разнообразных внешних данных, они, несмотря на всю свою разношерстность, представляли собой немалую силу. И мозги у них какие-никакие, а всё же были в отличие от мертвяков.

К примеру, те же патрульные, которые контролировали каждый проход в зал. Ну, все, кроме того, через который я сюда попал. Уж очень искусно он спрятался в подземном лесу. Впрочем, это не мешало монстрам патрулировать сам лес.

С надеждой добыть одного из патрульных сразу же пришлось завязать. Они принципиально не ходили поодиночке. В каждом отряде было, как минимум трое тварей. А с тремя я, даже не смотря на всю свою силу и верный арбалет, бесшумно не справлюсь. Бежать же потом голодным, рискуя превратиться в пожирателя, с погоней на хвосте обратно в лагерь явно не лучшая идея.

Понаблюдав просто на автомате ещё некоторое время, я собрался уходить. Эта добыча мне явно была не по зубам.

Уже поворачиваясь к проходу, мазнул напоследок взглядом по самому дальнему проходу, который монстры охраняли наиболее рьяно. Там постоянно дежурило с десяток самых рослых и угрожающе выглядевших тварей.

Не знаю, что они там охраняют, но, понаблюдав за этим входом какое-то время, я стал свидетелем того, как внезапно высунувшаяся оттуда гигантская лапа, сграбастала ближайшего "охранника" и утащила его в темноту. Тот даже пикнуть не успел. Остальные пошатнулись, отодвинувшись немного от темноты, но уйти, далеко не посмели. Похоже на то, что те монстры, не столько стражи, сколько пища.

После этого вывода желание разглядывать и дальше этот проход у меня пропало начисто. Даже не знаю, почему меня потянуло глянуть в его сторону перед уходом.

...Некоторое время спустя голод заставил меня вернуться в тот зал. За почти полчаса, проведённые в поисках я так и не смог найти себе одинокую жертву. Голод же лишь крепчал и вскоре я понял, что если в ближайшее время не найду кого съесть, то за меня это сделает пожиратель. А допускать его сейчас к рулю самое последнее дело. Он ведь не будет сдерживаться, если встретит подходящий кусок мяса. Даже если помимо него рядом будет туча его собратьев. Потому обратно я чуть ли не бежал.

Я твёрдо решил, что разорвусь, но всё-таки попытаюсь утащить парочку патрульных. Это, во всяком случае, куда легче, чем пытаться выкрасть цель прямо из лагеря. О тёмном проходе с неизвестным существом в нём речь даже не шла.

Вот только чем ближе я приближался к залу, тем яснее понимал, что планы мне придётся менять, к добру ли это иди к худу, потому как впереди всё сильнее звучали отголоски битвы.

Опасливо выглянув из-за колонны, я понял, что могу в принципе особо не таиться. Уж больно яростным было сражение между монстрами и, втекающими сразу из нескольких проходом, отрядами нежити.

Сразу становилось понятно: дела у немёртвых, несмотря на численное превосходство, не ахти. В "качестве" они своим противникам явно проигрывали. Естественно, ведь большую часть их личного состава представляли, чуть ли не рассыпающиеся от дуновения ветерка скелеты и почти полностью разложившиеся зомби.

Лишь иногда то тут, то там на поле боя мелькали мастера оружия и упыри, неведомо каким образом оказавшиеся в этом "доме престарелых", но весомого вклада в общую картину битвы они не вносили. Да и не такими уж сильными они были. Если одного монстра они запросто могли разобрать на запчасти, то двое уже проделывали это с ними самими. В общем, как я уже и сказал - шансы у мертвецов были весьма и весьма призрачны.

Когда же из того самого тёмного туннеля, усиленно охраняемого ранее силами Бездны, с ужасающим рёвом выскочил, выскочило... ну, наверное, больше всего это существо напоминало какого-нибудь тролля или огра там, например. Ростом чуть больше трёх метров, почти что таким же размахом плеч и серой жёсткой кожей, существо внушало страх своей комплекцией.

Без зазрения совести раскидывая в стороны своих соратников чудище, ворвалось в ряды нежити. Своими когтями и невероятной силой оно окончательно превратило сражение с мертвецами в избиение.

В запале некоторые монстры более скромных габаритов бросились в гущу следом за своим "старшим братом". За что сразу и поплатились. В ярости монстр размахивал своими бугрящимися от мышц лапами и не щадил никого. То один то другой "смельчак" попав под горячую руку огромному монстру, отправлялся в длительный полёт. Иногда частями.

Провожая взглядом очередного "лётчика", я вспомнил, с какой целью я сюда направлялся. Вернее мне напомнили. Голод, скрутив мои душу и разум, заставил последний работать быстрее. Очередной попавший под "дружественный огонь" не то гоблин, не то чёрт свалился очень близко от каменного леса, в котором я прятался. Такой шанс упускать было нельзя.

Не колеблясь ни секунды, голод не позволил, я стал пробираться к лежащему ничком телу. Перебежками, разумеется, в моём понимании, от колонны к колонне, я постепенно приближался к своей цели. Скорость и скрытность у меня были почти что никакие, но твари были слишком увлечены сражением, чтобы обратить на меня внимание. Впрочем, они хоть и заняты, похоже, всерьёз, но наглеть всё же не стоит.

Таясь за колоннами, я не замечал, как постепенно гигант оттесняет нежить к лесу. В очередной раз, ковыляя от одной колонны к другой, я чуть не попал под раздачу вместе с каким-то чахлым скелетом. Беднягу с гигантской силой вбило в стену буквально у меня перед носом.

Тут же гигантская лапа, послужившая для упокоения скелета попыталась схватить и меня. Уж не знаю, как мне удалось увернуться, но достать меня монстру не удалось. Тем не менее, оставаться на месте всё равно не стоило: я сейчас как раз был в немного выступащей части леса и чудовище немного постаравшись, может всё-таки схватить меня.

Углубившись немного, я смог вздохнуть спокойно, так как монстру с его габаритами теперь не стоило даже и мечтать достать меня. В наивности своей я, было, хотел ринуться напрямик к присмотренному мной "ужину", но проклятая тварь, ни в какую не хотела терять меня из вида. Гигант будто привязанный у кромки леса и не давал мне подобраться к вожделенному призу. Хорошо ещё остальные участники веселья меня пока не замечали, а то стало бы совсем худо.

В процессе моей поимки, гигант так же не забывал сокращать поголовье мертвецов, которые постоянно пытались его достать любыми способами. Пару раз мне даже пришлось отправлять прилетевших ко мне от монстра недобитков тому обратно. Разбираться с ними у меня не было ни малейшего желания.

Так, дружески перепасовываясь с чудищем я и бродил у кромки леса. С каждым мгновением пожиратель становился сильнее. Держался я уже просто на силе воли.

Говоря на чистоту, я чуть не впал в панику. Положение было безвыходным!

Стоит мне только потерять контроль и участь моя будет решена. Против этой махины пожирателю ничего не поможет. Гигант просто раздавит его в когтистых тисках.

Занятый своими проблемами, я не сразу заметил, вспыхивающие то и дело за спиной монстра зелёные огоньки. Обратили же на это явления внимание мы одновременно с гигантом. Его туша обернулась посмотреть, что происходит.

Я не стал упускать такой шанс. Отчаяние заставило меня сразу же двинуться в сторону интересующего меня объекта. Заодно пока двигался, получил возможность узнать о причинах зелёных вспышек. Насколько помню, изначально в битве не участвовало ни одного мага. Осталось только узнать, к кому именно прибыла кавалерия.

Оказалось к мертвецам. По полю боя, размашисто шагая, двигался лич.

Чёрный дым, который окутывал его фигуру, ясно свидетельствовал о том, что судьба столкнула меня с не совсем обычным представителем этой братии. Тот же дым, клубящийся в его глазницах, казалось, одним взглядом может выпить из тебя всю твою душу. Небрежно одетый на нём тёмный плащ, из даже на первый взгляд дорогой ткани, развивается за спиной. И пусть плащ порван в нескольких местах, а лич еле заметно прихрамывает на правую ногу, пусть. Впечатление от этого не портиться, скорее даже наоборот. От костяка буквально веет силой.

Вокруг кипит битва, но личу на неё похоже абсолютно наплевать. Расшвыривая по дороге, небрежным движением руки бросающихся на него монстров он целенаправленно двигается к застывшему в ступоре гиганту.

Изредка, когда какой-нибудь особенно упорный монстр начинает досаждать ему, лич успокаивает его с помощью знакомой уже зелёной вспышке. После неё даже самые могучие их солдаты Бездны больше не поднимаются, разлагаясь прямо на глазах.

Следом за странным личом следует его свита, состоящая из пяти "тяжёлых пехотинцев". До сих пор не понимаю где "Король" смог найти отряд этого рода войск империи, но факт на лицо: все более-менее сильные представители армии нежити всегда имеют при себе джагернаутов. А учитывая то, что чем больше охранников, тем сильнее персона, то лич явно куда как не прост.

В этот момент гигант, наконец, оттаил. Издав громоподобной рёв, зверь бросился к новой цели. Про меня он похоже забыл.

Оттаскивая к лесу труп ближайщего монстра, я не переставал краем глаза наблюдать за развитием событий.

Казалось, что гигантская туша просто снесёт хрупкую фигуру лича... столько силы сквозило в каждом её движении. Но только казалось.

Плавным отработанным движением лич поднимает кисть и швыряет в набегающего монстра той же зелёной вспышкой, которой только что угощал особенно ретивых противников.

Вспышка встречает несущегося гиганта всего в каком-то десятке метров от немёртвого. В начале показалось, что несокрушимому монстру просто подставили подножку. Столь неловко споткнулся он после попадания в него снаряда. Но уже в следущее мгновение стало понятно, что жизнь покинула чудовище ещё в полетё.

К ногам немёртвого мага подкатилась уже абсолютно безжизненная туша. Лич же, как ни в чём не бывало, продолжил своё торжество смерти. Только теперь он, кажется, действовал без какой-либо чёткой цели. Просто убивал направо и налево всех монстров, которые попадали к нему в поле зрения.

В ход шли и ледяные стрелы, и огненные шары, а так же множество других заклятий разных школ. Было видно, что теперь костяк просто развлекался. Если конечно это понятие применимо к немёртвым.

Теперь ситуация в корне изменилась. На этот раз уже монстров теснили силы мертвецов. Во главе с личом, они постепенно прижимали их к тому проходу из которого ранее появился гигант.

Мне, правда, бы, уже не до того. Еле соображая, я затаскивал труп всё глубже и глубже в каменный лес.

Утаскивая добычу в темноту, я уже не видел, как из глубины так богатого на сюрпризы туннеля внезапно вырвался яркий луч оранжевого света.

***

В первую же мгновение луч просто-напросто испарил всех кто попал под раздачу. Даже защита, которую поспешно выставил лич, не продержалась и секунды под его воздействием. Немёртвый маг последовал за своими подчинёнными уже в следующую секунду.

Тем временем, оставляя выжженную борозду в полу Бездны луч двигался дальше, сжигая в прах основные силы нежити, а заодно и большую часть сил монстров. Некоторое время спуся луч стал постепенно затухать, оставляя в зале поистине чудовищные разрушения.

Внимательный наблюдать, получив возможность в тот момент заглянуть в проход, смог бы разглядеть стоящего там высокого человека. Шипастые, будто бы костяные, чёрные латы плотно покрывали его тело, не оставляя на виду ни одного уязвимого места.

На вытянутых вперёд руках постепенно гаснет яркое оранжевое сияние.

Отблески света дают возможность заглянуть под капюшон красного, цвета крови плаща и даже дальше, прямо в прорезь массивного монолитного шлема. Всё для того что увидеть полыхающие красным пламенем равнодушные глаза.

А совсем недалеко, на скрытой от чужих глаз поляне подземного леса пировал, наверное, далеко не самые обычный зомби.

Глава 5

...Пробуждение после трапезы на этот раз было довольно странным. Такое ощущение, будто кто-то просто включил тумблер. Хоп и я в сознании. Полностью контролирую тело и в мыслях небывалая чёткость.

Проведя по лицу рукой, я убедился, что хоть здесь всё как обычно: кровь, какие-то куски мяса, в общем, по стандарту. Пятно крови и куски внутренностей на броне. Хорошо хоть я шлем успел скинуть перед тем, как потерять контроль.

Ещё одной неожиданостью оказалось то, что на этот раз пожиратель оставил нетронутыми кости. То есть мясо с моей неудачливой жертвы он всё сжевал, а вот костями побрезговал.

Недоумевая над этим вопросом, я потихоньку очищал себя с помощью раствора, для выведения крови и обычной тряпки. Вдруг я понял, что не помню кого сожрал и где вообще нахожусь.

Не успел эти вопросы отзвучать у меня в черепушке, как там будто бы взорвалась световая граната

Резко, толчком вернулись воспоминания. Осознание того, что я нахожусь почти в паре-тройке десятке шагов от маленькой локальной войнушки, заставило меня пугливо оглядеться.

Некоторое время я опасливо прислушивался.

Как ни странно всё было тихо. Впрочем, чего тут странного? За время моей трапезы, что угодно могло произойти. Тот лич, скорее всего, поставил жирную точку в существовании отряда монстров.

Тихонько подобравшись поближе к месту побоища, я, как и ожидал, никого не увидел. В зале было пусто. Образно выражаясь естественно.

Кое-где виднелись следы крови, даже лежало пара-тройка трупов монстров и нежити. Уж не знаю, почему мертвецы не пустили их в оборот, как всегда поступают некроманты после сражений. Это меня мало, сейчас, волновало.

Больше всего меня настораживала гигантская рытвина на половину зала, будто выплавленная в полу. И это в материале, который толком не могут уничтожить даже маги земли!

Неужели лич оказался так силён? Мог ли он быть одним из эмиссаров Короля мёртвых? Всё может быть.

Делать здесь было больше нечего, поэтому я стал потихоньку пробираться в сторону выхода. Меня в лагере, небось, уже потеряли. Надо бы поспешить.

Уйдя в свои мысли, я как-то упустил из виду то, что в Бездне всегда надо следить за округой. Привык уже, что меня почти никто не замечает. В другой ситуации мог бы за это в серьёз поплатиться.

Когда на меня вдруг сверху упало нечто явно немаленьких размеров, я среагировал с небольшим запозданием. Схватив нападавшего с первую попавшуюся конечность, я уж было хотел зашвырнуть его подальше, но вовремя остановился. Сверху раздалось знакомое недоумённое шипение.

- Сээеенгх! Тфоюхх макхттт! - выругался я облегчённо, узнав "атакующего".

Мгновение спустя мой рот непроизвольно раскрылся в удивлении.

- Нгххе мошгетхх пытхь, - выдохнул я.

Уши меня не обманывали. Я говорил. Вслух, чёрт возьми!

Рискуя свихнуться от счастья, я всё-таки решил провести последнюю проверку. С затаённым страхом, неуверенный, я задал сам себе глупейший вопрос:

- Ягх могху ховариттт? - и хотя вместо понятных слов вырвался хрип хронически простуженного курильщика, я, тем не менее, смог их понять.

Сложно передать мои ощущения в тот момент. Минут на десять я накрепко выпал из реальности. Говорил и говорил, совсем забыв про безопасность. Да что там! Я вообще ни о чём не мог в тот момент думать.

Наверное, непросто понять абсолютно здоровому человеку, что значит потерять голос или слух, например. Вещи настолько обыденные с детства, что об их потере не принято задумываться до последнего момента. Человек может сочувствовать, злорадствовать, быть к этому абсолютно равнодушным, но не понимать. После же, он не просто будет жалеть себя или принимать это как должное. Это даже не описать словами. Невозможно пояснить потери чего-то настолько привычного. Больнее разве что потерять кого-то из своих очень близких людей. Это точно так же происходит всегда внезапно, и ты ещё долго не можешь поверить в то, что они уже никогда не вернуться.

Обрести же после такой потери утраченное... это всё равно, что родиться заново. Вновь чувствовать всю полноту мира. Иметь возможность вновь говорить с ним в моём случае.

...К реальности меня вернул Сен, потянув жвалами за руку. Зрелище это наверно немало напугало человека из моего мира, окажись он неожиданно рядом. Для меня же сей жест со стороны питомца, давно стал привычен.

Убедившись, что я пришёл в себя паук неторопливо засеменил в тёмный зёв прохода. Ноги, понимая, что разум сейчас в нокауте, сами понесли меня вслед за ним. Проплутав по лабиринту переходов, я вскоре вышел к повороту, за которым находился лагерь. Оттуда отчётливо слышалась возня и отчётливые команды.

Значит я не успел вернуться, пока мою пропажу не заметили. Теперь мне вероятнее всего предстоит непростой разговор с Адиром, либо Артуром.

Озадаченный Сен остановился прямо перед поворотом. Весь его вид так и вопрошал: Почему это мы вдруг остановились? Он даже легонько дёрнул меня за штанину, пока я впопыхах осматривал себя на предмет незамеченных ранее кусочков плоти и крови.

Некоторое время у меня ушло на то, чтобы окончательно привести себя в порядок. Покончив с этим и собравшись с духом, я шагнул за поворот.

В лагере, как и ожидалось, царила суета. Приключенцы то и дело подгоняемые окриками Карта, собирали вещи. У входа ко мне было хотела шагнуть Шана, но я остановил её знаком.

- Где ты был, Тисмор? - наконец, обратил на меня внимание Артур.

Только тут я заметил, что остальные бросили сбор вещей и тоже смотрят на меня. Оружия никто не вытаскивал, но по атмосфере в комнате сразу становилось понятно, что до этого недалеко.

"Разведка" - стараясь не делать резких движений написал я. Умение говорить, решил пока не раскрывать. Я и так под всякими подозрениями сейчас.

- Да? - наиграно поинтересовался у меня Карт.

- Что-нибудь обнаружил? - последовавшие за этим слова Артура меня немного успокоили. Значит, в отличии от проводника, он мне всё ещё верит. Ну или делает вид, что верит. Главное, что прямо сейчас меня никто не будет пытать и допрашивать.

"Несколько отрядов нежити, отряд монстров" - не мудрствуя лукаво я решил придерживаться ограниченной правды в своих ответах.

- Тебя заметили? - тут же спросил попаданец, кивком головы указав на мои доспехи. Как бы мне не хотелось все следы крови с них убрать было при всём желании невозможно.

"Пришлось устранить монстра-дозорного, но меня не заметили" - правда в моих словах стало немного меньше.

- Ты уверен? - похоже факт моего контакта с монстрами обеспокоил Артура не на шутку.

Чтобы немного его успокоить, я поспешно кивнул.

В этот момент остальные приключенцы, заметив, что всё более-менее разрешилось немного расслабились и вернулись к своим делам.

Макр, Торал и Ши занялись сбором вещей. Шантири продолжила следить за обстановкой у входа. Финиар вернулся к лечению Риталиен.

Девушка, как я уже говорил была уже вполне здорова, разве что у неё иногда возникали приступы сильной беспричинной мигрени.

С одним из них священник сейчас и пытался справиться. Ещё бы, ведь с головной болью и так не очень доброжелательная принцесса становилась совсем невыносимой стервой. Это признавал даже Макр, обычно спокойный и непробиваемый словно скала.

Карт-Адир направился к нам, с твёрдым желанием поучаствовать в разговоре.

- Монстры на пятнадцатом уровне? - недоверчиво уточнил проводник у меня, прочитав мои ответы на листе, - где ты их видел?

"Уже не важно. Нежить их уничтожила" - попытался я успокоить собеседников.

- Что важно или неважно это мне решать, - буквально взвился Карт, прочитав мой ответ.

- Спокойнее-спокойнее, - это Артур решил немного осадить искателя.

- Да, я помню, - отмахнулся от него Карт.

Впрочем, избранный не зря вмешался: пыл проводника немного охладился.

- Какая нежить? Какие монстры? Сколько их было? Были ли среди них сильные особи? - уже более спокойно стал выяснять у меня Адир.

Немного подумав, я решил, что ничего плохого не случиться, если поведать им правду. Естественно не всю.

"Скелеты, зомби. Разные твари и гигант. Много и тех, и тех. Среди мертвецов был ещё лич. Очень сильный" - гласил лист в моих руках.

- Плохо, - констатировал Артур после чего обернувшись к остальным скомандовал, - придёться поменять нам место привала. Все готовы?

Всем и так было всё понятно, так что к тому моменту, когда Артур задал этот вопрос, не подготовившихся не оказалось.

Артур уточнил у меня ещё несколько моментов, после чего все были готовы выступать. Все кроме меня и Шаны. Нам пришлост в темпе собирать наши вещи. Благодаря этому задержка оказалась небольшой.

Выходили мы из комнатки не шатко не валко. Всё из-за того, что Финиар не успел до конца убрать головную боль у ушастой. Хотя, наверное, дело тут было не только в этом. Вредность у неё в крови.

То и дело авири цеплялась к кому-нибудь с язвительными замечаниями. Если послушать её, то наш отряд представлял собой сплошь сборище идиотов и калек, которым уж ничто не поможет. И только она, да свет очей её Артур не дают нам всем здесь помереть от тупости. Пару раз эта дрель проезжалась и по мне, отмечая мой внешний вид и немоту с весьма нелицеприятной точки зрения.

Я стойчески терпел, приговаривая про себя: я старше её, страше. Пусть не физически, так духовно. А значит должен быть выше этого... и скрипел зубами.

...За полчаса ходьбы она успела разорвать мозги всем и каждому, поэтому Артур скомандовал остановку. Священник, наконец, долечил голову пигалице, после чего мы смогли продолжить путь.

Я же всё никак не мог взять в толк: как этот отряд умудрился дожить до сегодняшнего дня. Сумасшедший искатель, на которого не обращают внимания. Взбалмошная принцесса, которую все терпят. И излишне эмоциональная харатхи, которую все желеют... и я уверен, что в скором времени мне откроются подобные черты и остальных авантюристов.

"Впрочем, я не лучше" - тут же осадил я себя. У меня полными полно странностей. Да и Шана, вовсе не простая представительница женского пола.

В общем, стоит хотя бы попытаться понять этих чудиков. Может всё не так плохо?

Как бы там ни была, благодаря тому, что Риталиен перестала цепляться ко всем и каждому по поводу и без оного, мы стали двигаться заметно быстрее. Хотя я всё же считал, что для эльфийки делаются непозволительные в данной ситуации поблажки. Но это я старался не показывать.

...Четыре дня прошли в постоянном напряжении. Находясь в пограничной зоне, нам то и дело приходилось прятаться и сражаться. Каждый шаг давался здесь с большим трудом. У меня уже начало рябить в глазах от обилия мертвецов и монстров, которых мы упокоили на своём пути. Все было почти точь в точь, как и в прошлые посещения мною границы.

Как и много раз до этого, я осознал, что мы преодолели пятнадцатый и шестнадцатый уровень, совершенно неожиданно. Только, когда на нас перестали постоянно сыпаться мертвецы и монстры со всех сторон, я смог вздохнуть спокойно.

И весь этот путь мы проделали несмотря на периодически скандалящую авири и полубезумного Адира. Перед нами был семнадцатый уровень.

Общеизвестно, что со стороны Повелителей пограничная зона чуть более спокойна, чем со стороны Короля мёртвых. Совсем чуточку... но для нас это стало всё-равно, что глотком свежего воздуха.

Разумеется нам всё ещё частенько приходилось сражаться и убегать, но здесь это делать было попроще.

Уж не знаю, кто нас хранил Единый, как утверждал Макр или Безымянная, но в какой-то момент и семнадцатый уровень оказался позади.

Удивительно при этом то, что кроме лёгких царапин и ссадин, никто не получил никаких ранений. Тут действительно либо поверишь в божественное вмешательство или в поистине безумный запас удачи, которым мы обладали.

Восемнадцатый уровень, окончательно успокоил нас. Мы преодолели границу.

Чем дальше мы удалялись от неё, тем меньше нам приходилось прятаться и драться. Вторую половину путешествия по восемнадцатому уровню нам вообще казалось, что Бездна внезапно обезлюдила.

Когда мы оставили пограничные уровни нас снова повёл Адир. Теперь он был вполне вменяем так что спорить я не стал.

Собственно проводник и объяснил нам, почему вторая половина пути проходит так спокойно. Оказалост что Карт просто ведёт отряд кружными путями. Благодаря этому мы и обходим основные силы монстров стороной.

Кстати, то, что я всех существ, обитателей "заграничной" Бездны именую монстрами, немало раздражало Адира. Вот он и решил по дороге просветиться меня насчёт разных видов.

На самом деле, я и сам знал кое-что об этих видах. Просто звать из обощённым словом "монстры", мне было удобнее. Тем не менее, я всё-таки не стал прерывать словоизлияние проводника. Мало ли он мне что-нибудь новое поведает.

По итогам рассказа проводника, если сложить его и мои знания выходило что вроде этого:

В первую очередь обитатели "нижней" Бездны делятся на человекоподобных и не очень.

Первые тяготеют к стайному существованию. У них даже имеется нечто вроде общества. Пусть примитивного, но всё же. Частенько служат Повелителям, но отнюдь не всегда.

Те же монстры, которые не похожи на людей, напротив сторонятся общества себе подобных. Их предпочтения охота в одиночку. Хотя имеются и исключения. Лишь, когда наступает время произвести на свет потомство, они могут собираться в относительно большие группы.

Наиболее часто встречающиеся виды и тех, и других:

Человекоподобные.

Ших.

Самый маленький и самый слабый из человекоподобных монстров. Рост - метр, иногда полтора. Телосложение худощавое. На морду, нечто вроде помеси свиньи с ящерицей. Слабые и глупые существа в большинстве своём.

Сами по себе являются кем-то вроде мальчиков для битья у более сильных и умных особей. Вопреки логике, не стремятся компенсировать свои слабости количеством. На всю Бездну их в соотношении с другими часто встречающимися видами довольно мало.

Тирши.

Несмотря на то, что эти существа имеют две руки, две ноги и одну голову, людей они напоминают весьма отдалённо. Внешне, что-то вроде гигантского москита. Несмотря на это всё же относятся к человекоподобным.

Телосложением хрупки, как и Шихи. Зато умеют летать при помощи небольших крыльев. Часто служат разведчиками или застрельщиками в войсках Повелителей.

Корды.

Из всех человекоподобных, пожалуй больше всего похожи на людей. Рост, вес, пропорции приблизительно как у нас. Отличают их разве что довольно грубые черты лица, а так же по большей части случайное число рогов на голове. Обычно от двух до восьми.

Их было хотели причислить к демонам, которые последнее время тераризируют поверхность Эйримара, но ни один тест проведённый магами так и не смог этого доказать. Да, на Эйримаре действительно стали появлять агрессивные по отношении ко всем демоны, как и говорила Безымянная, но о них я расскажу как-нибудь потом. Вернёмся к обитателям Бездны.

Мозгов у кордов чуть поменьше, чем у среднего человека. По крайней мере так принято считать среди господ магов.

Корды имеют свой язык и общественный строй. И это всё что знают исследователи в доказательство разумности этих существ. Увы разузнать об этом побольше не получается из-за их полного нежелания идти на контакт. Частенько становятся предводителями мелких шаек, если отправляются в свободное плавание по Бездне.

Кродеры.

Эти существа не являются отдельным видом, а скорее некой мутацией Кордов. Рост, вес, а так же пропорции, опять таки почти совпадают с человеческими. Варьируется только внешний вид. От особей почти не отличимых от Кордов, до тех, кто покрылся сплошной бронёй или отрастил вместо руки какую-нибудь клешню. Хитры, сильны.

Могут обладать умениями в любой из школ магии. К счастью, довольно скромными. Имеется ли связь между их обликом и даром, никто доподлино не знает.

Куда более опасные противнике нежели свои прародители.

Остальные человекоподобные твари встречаются крайне редко. Так или иначе при встречи с ним достаточно помнить, что в их человекоподобности их слабость. Всё что смертельно для человека, смертельно и для них. Отрубишь голову - скончаются сразу, пару раз хорошенько нанижешь на клинок - тоже. Отрубишь руку - вскоре умрут от потери крови.

Отличные от людей монстры. Их видов гораздо гораздо больше, поэтому только о самых основных.

Карги.

Внешне нечто вроде собак или гиен. Имеют тёмно серую шерсть, которая неплохо скрывает их в темноте.

Падальщики. Никогда не атакуют полностью здорового противника, если только не превосходят его количеством, как минимум втрое. В какой-то мере они стайные животные, хотя при желании выживут и в одиночку питаясь исключительно падалью. Уж чего-чего, а этого добра в Бездне всегда с избытком.

Умирают карги от любого, сколько ни будь серьёзного ранения, так что убить их довольно просто.

Ходят слухи, что человекоподобные твари, частенько используют их для тех же целей, для которых мы используем собак.

Торруги.

Мощные, большие четырёхногие животные с толстой кожей. Несмотря на свой размер непроходимо тупы. Ну или в следствии него.

В среде искателей есть даже поговорка: Думает, как Торруг. Под ней подразумевается, что человек очень медлителен и даже после долгих размышлений всегда приходит к неверным выводам.

Убиваются всеми, кроме разве что самых непроходимых глупцов и калек. Наиболее уязвимым местом является брюхо. Хотя пробить кожу можно и в любом другом месте. Только ударить посильнее и всего делов.

Иногда их умудряются оседлать человекоподобные слуги Повелителей. Такой дуэт становится гораздо более опасен для искателей.

Рисши.

Силуэтом напоминают Каргов. При более близком осмотре всякое сходство сразу исчезает.

Начать хотя бы с того, что эти твари с ног до головы закованы в чешуйчатую броню. Её не берут ни стрелы, ни метательные ножи. Убить такую тварь можно только с помощью грубой силы или магии.

Не имеет глаз и носа, только пасть полную зубов. Выслеживает жертву с помощью магического зрения, после чего, напав на неё, рвёт на части клыками.

Чешуйки брони обладают маскировочными свойствами, хотя и не дают полной невидимости своему обладателю. Из-за этого довольно опасны как противники. На шее чешуя наименее толстая, поэтому бить рекомендую туда. При желании даже обычная стрела или болт способны пробить, броню Рисши на том месте.

К счастью, предпочитают охотится в одиночку. Редко когда сбиваются в стаю. Но даже тогда их количество не превышает трёх особей.

Шаркуны.

Больше всего напоминают гигантских сороконожек. Разве что у морды имеется множество острых хитиновых лезвий. В остальном, почти один в один.

Повадками напоминают локраков. Так же любят прятаться в разнообразных расщелинах и тёмных нишах, поджидая неосторожную жертву. Падая сверху, вонзают ядовитые жвала в жертву, одновременно закрепляясь на её теле с помощью костяных лезвий. С этого момента, без посторонней помощи избавиться от них становиться весьма затруднительно.

Яд вызывает паралич через десять секунд, а через минуту отправляет тебя к прародителям. Быстры и хитры. Единственным минусом можно считать разве что их беззащитность в бое один на один.

Дело в том, что их хитиновый скелет выполняет чисто декоративные функции. При желании взрослому человеку вполне по силам разорвать сороконожку голыми руками. Если не побрезгует, конечно.

...В какой-то момент Адир понял, что мне и самому многое известно. Так что вскоре его лекция превратилась в обсуждение между нами разных тварей. За этим делом и прошёл оставшаяся часть восемнадцатого уровня.

Девятнадцатый встретил нас мягким свечением стен и успокаивающей тишиной. Пожалуй, в тот момент расслабился даже перестраховщик Адир. Смертельная опасность нам теперь угрожала в куда меньшей степени, нежели раньше.

Несмотря на все ужасы, которые рассказывают о нижних уровнях Бездны, по настоящему опасны из них только самые глубокие. К примеру, вероятность погибнуть смертью храбрых на десятом и двадцать восьмом уровне приблизительно равны.

По рассказам по-настоящему безбашенных ходоков самая "жесть" начинается приблизительно после уровня тридцатого. Там уже каждый каскад уровней нечто вроде собственного феода для Повелителей. В их владениях, им кажется, подчиняется само пространство, изменяясь и корёжась под влиянием своих хозяев.

Занимательный факт: первые искатели повстречавшиеся с повелителями и выжившие после этого, далеко не сразу поняли, что их несколько. Причем все они довольно сильно отличаются друг от друга.

Один полубезумный искатель, например, рассказывал про человеческую фигуру с ног до головы окутанную в шипастый плющ. Говорил, что выжил только чудом. Его спасло то, что в отличии от своих соратников он спрятался не в буйной растительности, а забился в какую-то расщелину в стене.

По его словам, будто бы все растения, которые неведомым образом без света и воды заполонили те уровни, сами показывали затаившихся в них искателей напавшему на них существу.

Другой, чудом уцелевший рассказывал о монстре совершенно противоположном описанному выше. По его словам на уровнях, где стены покрывает раскалённый от невыносимого жара металл, его отряду встретился гигант, сплошь закованный в массивные стальные доспехи. Ни магия, ни самое лучшее зачарованное оружие не могло пробить его защиты.

Повелитель размахивал гигантским молотом и одной силой мысли разогревало пространство до ужасающих температур, когда даже огнеустойчивые вещи рассыпались прахом или опадали раскалёнными лужицами на пол. Что эта сила творила с людьми лучше даже не представлять.

Так вот, тот выживший говорил, что оставался последним в той группе и уже готовился к смерти, как вдруг гигант остановился. Глядя раскалёнными углями на человека, он будто наткнувшись на невидимую стену, не мог сделать и шага. А потом он внезапно развернулся и ушёл. До сих пор неизвестно почему тогда того парня пощадили. Ведь никаких амулетов или защиты у него не было. Только медальон гильдии кузнецов, которую он покинул совсем недавно.

Таких выживших было не так много, но они всё же были. Благодаря их описаниям и была внедрена первая классификация повелителей. Из неё постоянно то исключали существ, которые оказывались на проверку просто очень сильными монстрами, то добавляли новых доселе неизвестных повелителей.

С течением времени получилось вывести некую закономерность в их внешнем виде, чтобы уменьшить путаницу. Так или иначе выделялось три основных параметра.

Во-первых: Повелитель это всегда существо телосложение, которого примерно соответствует человеческому. Во-вторых: у каждого из них есть определённая способность, которая не встречается более ни у одного существа в Бездне. В-третьих: естественно их поражающая воображение мощь и неуязвимость.

Выжить при встречи с таким существом было лишь два способа: Бежать или прятаться. Все те, кто в гордыне своей пытались противостоять повелителям, умирали быстро и бессмыслено.

Нет ничего удивительного в том, что на уровни Повелителей совались в основном совершенно безбашенные и бесстрашные личности. Остальным слишком дорога была их жизнь.

Выжимкой из всего этого может служить вывод, что каждый, кто рискнул ступить ниже тридцатого уровня, рано или поздно испытает гостеприимство повелителей. К счастью, появляются они очень редко даже в своих владениях, так что возможность проскользнуть всегда остаётся. Хотя и опасность преуменьшать нельзя. Одно хорошо: выше тридцатого уровня ни одного повелителя никто никогда не видел. Либо не уже просто не смог рассказать другим об этом занимательном факте.

Девятнадцатый уровень прошёл в размышлениях. Лишь один раз мне пришлось отвлечься на выскочившего из-за поворота рисша, но его снесло ледяным копьём прежде, чем я успел вмешаться. Всё-таки, несмотря на свою заносчивость эльфа, весьма неплохой маг. Ну или благодаря ей.

Когда до перехода на двадцатый уровень оставалось всего ничего, началось очередное приключение нашего отряда. Звуки боя мы слышали уже давно, но до последнего момента надеялись, что нас это не коснётся. К сожалению, оказалось, что сражение происходило прямо в том самом зале, через который нам в любом случае пришлось бы пройти. Иначе придётся делать гигантский крюк, чтобы попасть к переходу.

Выглянув из-за угла с Адиром, мы стали свидетелями того, как более несколько десятков шихов и тиршей, под руководством кордов, атакуют кого-то.

Их противников просто не удавалось разглядеть из-за спин монстров Бездны.

Если судить по предвкушающему рычанию и вою, монстры почти одолели своих противников.

Только периодически вспыхивающие разряды молний говорили о том, что за кучей тварей кто-то ещё борется за свою жизнь. Или нежизнь.

- Кто там? - шёпотом спросил у искателя Артур.

- Выродки бездны, - веско обронил Адир в ответ, - зажали кого-то в угол и добивают.

- Кого? Мертвецов? - влез Макр в обсуждение.

- Скорее всего, - поморщился проводник на бас паладина.

- Обойдём? Или подождём и добьём уцелевших? - это наш главный попаданец.

- Даже не знаю... - начал, было, искатель, но осёкся на полуслове. Всё потому, что именно в этот момент его прервал яростный возглас донёсшийся из-за спин монстров.

- Жрите твари! Жрите! - каждое слово неизвестный маг сопровождал вспышкой заклятья.

Первым очнулся Макр.

- Там же живой человек! - воскликнул он удивлённо.

Ещё бы ведь последний раз живых людей мы видели, казалось целую вечность назад.

Несмотря на вскрик паладина, никто из авантюристов не бросился с шашкой наголо спасать нуждающегося. Все как один, кроме озадаченного Макра и меня, повернулись в сторону Артура. Он лидер этой команды, так что ему и решать судьбу мага. Сам герой, кстати, застыл в задумчивости.

- Ему надо помочь, - глядя в глаза попаданцу, с нажимом произнёс паладин, - ведь так святой отец?

- Не всё так просто, сын мой, - произнёс священник в ответ, закрывая глаза, - я чувствую "грязную магию" там.

- В смысле тёмную? - Макр тут же расхотел идти на помощь неизвестному.

- Да, такое сочетание элементов... там либо некромант, либо кто-то схожих "талантов", - последнее слово обычно спокойный священник выделил презрительным тоном.

- Этхо же не вашно, што таам тёмнгхый маг, - Ши, в последнее время стала говорить очень невнятно. Наверняка сказывались протекающие изменения речевого аппарата, - он же всё храфно шивой шеловек. Нелься его бросать в тахой ситуасии!

- Можно, если это маг, практикующий грязное колдовство! - я впервые увидел на личе Макра, столько ненависти и презрения. Тем временем паладин продолжил свою мысль, сплюнув на пол, - От тёмных магов нельзя ждать ничего хорошего. Пусть он расплатиться за свои грехи перед Единым сполна!

- Такх нелься! - опять подала голос харатхи.

- Действительно. Давайте его спасём. В таком случае он будет нам обязан. Мне кажется в нашем путешествии... - сделала небольшую паузу эльфийка, глядя на Артура, - ещё один одарённый, пусть даже и некромант не помешает.

- Я против! - скрипнув зубами отрезал Макр.

- Я тоже, дети мои, - сказал своё слово Финиар, - пусть ег озаблудшая душа сама расплачивается за свои ошибки.

Далее в тихий спор включились все, кроме меня и Шаны. Даже обычно молчаливый, словно камень, уртан вставил пару реплик.

- Решайте быстрее. Он скоро погибнет, - бросил Артур, после того, как выглянул за угол. Повторив его манёвр, я заметил, что вспышки магии деёствительно становятся всё реже и реже. Монстры же напротив стали вести себя агрессивнее, улюлюкая и подбадривая себя рычанием. И хотя их стало значительно меньше, их победа, если мы не вмешаемся, станет неоспоримой.

- Мы поможем ему, - решил за всех попаданец, заметив, что остальные собрались пуститься по второму кругу.

- Тёмному колдуну, - будто ругнувшись, отреагировал на это решение паладин, стукнув латной перчаткой по стене. Она кажется даже погнулась от этого немного, столько ненависти вложил Макр в удар. Тем не менее, он подчинился решению Артура.

Ощетинившись оружием и магией, наш отряд ударил монстрам в спину.

За несколько секунд мы буквально уничтожили большую часть слабых монстров. Корды, так неосмотрительно подставившие нам спины умерли и того раньше. Я самолично проделал в груди одного из них непредусмотренное отверстие с помощью арбалета. И на том битва по сути и закончилась.

Оставшихся в живых быстро добил воспрявший духом после нашего вмешательства маг и его "охрана". Четверо потрёпанных скелетов, в побитой броне ощетинившись оружием, готовились, если придётся, выдержать ещё один бой, защищая своего хозяина - Некроманта.

В душе шевельнулось предчувствие неприятностей.

Тем временем, фигура, одетая в потёртую мантию архорского некроманта, вышла из-за спин своей охраны. Скинув капюшон, слегка одутловатый мужчина средних лет, встретился глазами с нашим лидером и открыто улубнулся. Я бы даже сказал чересчур открыто.

- Позвольте представиться господа... - тут он заметил авири. Его лицо расплылось в ещё более широкой улыбке, после чего он продолжил, - и дамы. Ворт Кукловод. Тёмный маг и некромант к вашим услугам.

Глава 6

- Любитель мертвечины, полудохлый ублюдок, - сквозь зубы прошипел Макр в ответ на слова некроманта. Тем не менее, тот услышал.

- Откуда столько недоброжелательности, мой друг. Я ведь вам кажется, не вредил? Могли бы представиться, прежде чем сыпать оскорблениями - с лёгким удивлением в тоне осадил некромант паладина.

Неужели он не понимает, что таким поведением сам роет себе могилу? Даже мне, изначально настроеном нейтрально, теперь хочется ему втащить.

- Представиться тебе, отродье? С чего бы? - выплевывая каждое слово, процедил паладин.

Что и требовалось доказать.

- Успокойтесь! Сейчас не самое подходящее время для ссор. Держите себя в руках, - попытался разрулить ситуацию Артур.

- О, я совершенно спокоен сударь. С чего бы мне злиться на глупца, неспособного сдерживать собственные эмоции. Если бы я каждого, кто пытается с помощью своего недалёкого умишки меня оскорбить, убивал, мир потерял бы как минимум половину своего населения, - язвительно отпарировал тёмный.

Похоже этот Ворт суицидник.

- Зря мы тебя спасли, нечисть. И сейчас я это исправлю! - как и ожидалось, чаша терпения паладина переполнилась.

Выкрикнув эту праведную речь, Макр бросился в атаку. Некромант, в ответ нехорошо улыбнувшись, стал творить какое-то заклятье на кончиках пальцев. Прежде, чем ситуация стала непоправимой, спорщикам помешали. Артур появился между противниками как-будто из ничего.

- Я сказал, хватит! - приняв на магический щит чёрный сгусток, Артур отшвырнул паладина силовой волной. Я даже не знал, что он так умеет.

- Подержи его, пока я переговорю с некромантом, - бросил попаданец уртану. Удаляющуюся спину Артура, паладин провожал ничего непонимающим взглядом.

- Зачем он меня остановил? - только и смог он произнести, когда через мгновение пришёл в себя.

Я и сам задавался таким вопросом. Меня всегда раздражали люди подобные Ворты. Те кто без всяких причин смотрят на остальных свысока и излишне выёб...

- Усспокойссся. Не горячиссь. Ссейчасс, Арк впраффит тёмнхому вешлифость, - взяла слово Ши.

- Ты не понимаешь. Это тёмный маг. Он противоестественен природе. Мы его спасли, а он после этого ещё смеет открывать свой поганый рот, - воин Единого никак не мог прийти в себя, - Как он может защищать эту мерзость?

- Успокойся сын мой, - неожиданно встал на сторону Артура священник, - он спасал не его, а тебя. В своей горячности ты мог совершить глупостей. Мне тоже претит ремесло этого человека, но я стараюсь себя сдерживать. Помни Единый всё видит. Наказание настигнет этого человека, так или иначе.

- Святой отец... и вы тоже?! - паладина кажется стал потихоньку остывать.

- Да уж Макр, можешь ты хоть раз в жизни попридержать свою фобию при себе? И не бросаться на каждого встречного одарённого с клинком наперевес? - это эльфийка решила влезть в разговор со своими ехидными комментариями.

Неодобрительно покачав головой на слова авири, Финиар решил окончательно добить Макра.

- Сын мой, я прошу, - глядя в прорезь шлема, произнёс он тихо.

- Я... - начал, было, рыцарь, но, споткнувшись о серьёзный взгляд голубых глаз, вынужден был закончить, не так как хотел изначально, - ...понял. Я постараюсь, отец. Можете меня отпустить.

Подозрительно покосившись на паладина, Торал отпустил его. Освободившись Макр первым делом поднял обронённый меч и... загнал его в ножны. Щит вернулся к нему на спину. Шлем воин снимать не стал, но и так было понятно, что бросаться на Ворта он не собирается.

Я в это время краем глаза следил за Вортом и Артуром. Некроманта я совершенно не боялся.

За последнее время в качестве искателя, я их немало навидался. И если по началу я их в серьёз опасался, то вскоре этот страх сошёл на нет. Никто из них за всё это время не проявил к моей персоне никакого интереса. Да и амулет, путающий мою ауру, всё ещё при мне.

Даже если всё внезапно сложится так, что Ворт меня раскроет и попытается со мной что-нибудь сделать, я буду вне опасности. Своим поведением этот индюк успел настроить против себя большую часть отряда. Немного убеждения с моей стороны и обвинение обратиться против самого некроманта.

Пока у меня в голове гуляли эти мысли, Артур закончил разговор с Вортом. Судя по всему консенсус был достигнут и они вместе направились к отряду.

- Макр, - обратился к поникшему мужчине герой. Дождавшись, когда тот поднимет голову, Артур продолжил, - Ваше слово господин Кукловод.

- Я приношу свои глубочайшие извинения за произошедшее. Прошу принять их и мою благодарность за спасение, - неохотно выдавил чародей из себя.

Было видно, что Макра так и подмывает сказать нечто непечатное, но, преодолев себя, он смог выдавить, - хорошо, чернокнижник.

- Что ж если с этой незначительной формальностью покончено, я предлагаю заняться более насущными делами, - тут же сменил тему Ворт.

Паладин потянулся к мечу, и уже было раскрыл рот, для очередной гневной речи, но его опередили.

- Кукловод, я думал мы договорились, что вы будете вести себя предельно вежливо по отношению к моим соратникам, - холодно взглянув в глаза некроманту, сказал Артур, - не стоит злить меня, пытаясь вывести моих друзей из себя.

- Прошу прощения за свою бестактность, - тут же пошёл на попятую тёмный.

- Хорошо прежде, чем мы отправимся, я представлю вам других членов отряда, - заметив недоумённый взгляд паладина, Артур соизволил пояснить, - Ворт идёт с нами.

Чего-то такого я и ожидал.

У остальных новость тоже не вызвала особого удивления. В той или иной мере к чему всё идёт, догадывались все.

Оспаривать решение командира никто не стал. Даже Макр невозможным усилием воли смог сдержать очередную порцию нечитабельной лексики. Правда, мне показалось, что по лицу Адира промелькнула какая-та тень, но уже через секунду оно стало вновь непроницаемым. Всё же почудилось, наверное.

- Что ж смотрю, ни у кого нет никаких возражений, тогда продолжим, - удовлетворённо констатировал попаданец. Знакомство не заняло много времени. Меня вместе с моими "подопечными" представили последним.

- Приятно познакомиться, - протянул некромант, растянув губы в неестественной усмешке.

В душе шевельнулось нехорошое предчувствие. Уж больно долгим был взгляд некроманта.

Неужели что-то заподозрил? Да нет, не может быть. Все встреченные мной до этого некроманты ничего не почуяли, а этот вот так вот сходу меня раскрыл? Наверняка, здесь что-то другое. Впрочем, интерес мага подобной специализации мне совсем не нужен. Независимо от причин.

- Сразу скажу: Кукловод у нас не задержится. Он дойдёт с нами до перевалочного лагеря искателей, где мы с ним и расстанемся. Верно магистр? - это Артур, заметив, что некромант ни у кого не вызывает положительных эмоций, решил немного нас подбодрить.

После его слов, проблема с некромантом сразу отошла на второй план. И вовсе не из-за того, что меня успокоили слова Артура. Впрочем, его слова здесь были всё-таки причём.

Дело было в так называемом "перевалочном лагере". О нём я и раньше знал. В конце концов, мы туда всё это время и направлялись.

Гораздо больше меня заинтересовало само построение фразы. Оно как-будто намекало на то, что путь команды героем лежит куда глубже того лагеря.

Ясное дело, что нечто подобное я подозревал уже давно. Достаточно просто логически подумать и сразу же приходишь к такому выводу. Впрочем, до этого момента я ещё сомневался, всё-таки чего только не случается на свете. Теперь же других вариантов почти не остаётся.

Раз они действительно собрались в глубины Бездны, это открывает для меня очень интересные перспективы.

"Если конечно доживу до того момента" - осадил я себя, заметив что некромант опять покосился на меня. Уже второй раз за последние несколько минут.

- Все готовы? - Артур окинул взглядом нашу группу.

- Да, - так или иначе откликнулись все.

- магистр, я хочу попросить вас, чтобы вы заставили свою охрану двигаться чуть в стороне от основной группы. Вам среди нас ничего не угрожает, поэтому я хотел бы, чтобы ваши телохранители не провоцировали моего друга, - обратил своё внимание на некроманта Артур, - Вы согласны?

- Я бы поспорил насчёт вашего утверждения об отсутствии угрозы, - начал, было, немного раздражённо тёмный маг, но, наткнувшись на выразительный взгляд Артура, тут же осёкся, - но так уж и быть, на этот раз доверюсь вашему слову.

...Двадцатый уровень встретил нас барельефами на стенах и каменной плиткой на полу. Понять, что было изображено на барельефах, было довольно сложно, так как даже "вечный" камень Бездны был подвержен коррозии. Неясные выпуклости могли быть как батальными сценами древности, так и жизнеописанием какого-нибудь местного доисторического героя, чьё имя уже давно скрыла пыль времён.

На плитах же были вырезаны знакомые символы, каждый из которых светился собственный цветом. Из-за того, что источник света находился на полу, по стенам и потолку гуляли довольно зловещие тени.

Правда, всё это я заметил гораздо позже.

Внимание мага к моей персоне начало меня в серьёз напрягать. Куковод то и дело как-то странно косился на меня. Причём, то что он делает это часто, я сразу и не заметил. Только встретившись с ним пару раз взглядами, я осознал что его "интерес" к моей персоне не остывает.

Некромант же после каждой встречи наших взглядов, медленно отводил глаза в сторону. В каком-то смысле это начало меня бесить.

Кстати, я был не единственным, на ком тёмный периодически задерживал свой взор.

Авири тоже страдала от излишнего внимания с его сторону. Правда, в отличии от меня интерес Ворта к эльфийке был самым что ни на есть прозаическим. В частности, умей глаза прожигать дыры, бедняжка Риталиен уже страдала бы от ожога степени эдак третей-четвёртой... своей пятой точки.

Вот и, сейчас, в очередной раз переключив внимание с меня на авири, некромант принялся ощупывать глазами предмет своего вожделения. Мне было даже жаль, что Ворт не пытается подкрепить свой интерес... ну тактильно, например. Останавливать его я бы не стал. В первую очередь, потому что это закончиться для Кукловода весьма и весьма печально.

О! Кажется мысли действительно материальны. Даже непосредственного контакта не потребовалось.

Дело в том, что девушка именно в этот момент соизволила довериться своей интуиции и обернулась. Забавно и... страшно одновременно было следить за тем, как меняется выражение лица Риталиен. Со скучающе-высокомерного до яростно-негодующего. Кажется, сейчас, что-то будет.

- Ты! - задыхаясь от возмущения, выкрикнула она, - Да... да, как ты посмел. Ты, за это заплатишь!

Слова у Риталиен не расходились с делом.

Вокруг ушастой в мгновении ока сформировалось целое облако ледяных осколков разного размера.

Некромант, мгновенно оценив степень опасности, создал какой-то щит. По крайней мере тёмная пелена возникшая вокруг него была похожа на защиту. Остальные приключенцы понимая, что дело серьёзно отшатнулись в разные стороны.

Тем не менее, крови так и не было суждено пролиться. Вечеринку вновь испортил Артур.

- Стой, Рита! - подобравшись к девушке вплотную, он развернул её к себе, - он этого не достоин.

- Но Арк, он же... - авири хватало ртом воздух в попытке облечь свой гнев в осмысленное предложение.

- Я знаю, - прервал принцессу её рыцарь на белом коне и так посмотрел на некроманта, что даже меня дрожь пробрала. Тот тоже похоже понял, что ничего хорошего ему теперь не грозит, но щит тем не менее не убрал.

- Убери лёд, пожалуйста - проникновенно попросил девушку Артур. Взглянув ему в глаза Риталиен, сдалась.

Лёж прямо на глазах растаял, а вода не долетев до пола испарилась в полёте.

Некромант тут же расслабился и щит, защищавший его до этого момента, тут же исчез. Впрочем, только что подбежавших скелетов маг отпускать, пока не спешил.

- Правиль... - Ворт не успел закончить фразу, как Артур его прервал.

- Ещё один подобный инцидент и ты будешь отвечать уже передо мной, Кукловод. Я сказал, ты услышал, - очень спокойно сообщил некроманту избранный.

- Я отзываю свои слова Макр. Зря ты его тогда не убил, - это авири из которой будто воздух выпустили подала голос.

По итогом этих событий некромант уничтожил даже тень симпатии к себе, если, конечно, к тому моменту, она была хоть у кого-то в нашем отряде. Я всё недоумевал почему Артур не попытался вразумить этого индивида с помощья силы. Уверен могущества нашему уникуму хватило бы. Оставалось только поражаться его выдержке и самоконтролю.

Более, потенциально кровавых инцидентов в тот день не произошло. ...Время уже клонилось к вечеру. Совсем скоро мы должны были останавливаться на ночлег. Всего за полчаса до этой команды, ко мне неожиданно приблизился некромант и завёл со мной разговор.

- Я смотрю, тебя тут не особо жалуют? - когда рядом со мной раздался голос, я даже слегка удивился. Потом не сразу въехал что он имеет в виду. Некромант меня не торопил с ответом.

Наконец, я понял почему он задал свой вопрос. Просто в силу своего характера и немоты, я нискем не общался по дороге, да и держался немного в стороне от остальных. Вот и сделал из этого какие-то свои выводы Кукловод.

Так как отношение у меня к Ворту было сильно не очень, сначала мне захотелось его просто послать куда подальше... но я сдержался. В конце концов, это сделать я всегда успею. А вот узнать причины поведения тёмного мага по отношению ко мне может больше и не представиться случая.

В общем, я просто пожал плечами, не согласшаясь, но и не отрицая ничего. О моей немоте Ворт был осведомлён (спасибо Артуру), так что мой жест его в тупик поставить не должен.

- Интересные у тебя "зверюшки". Конструкт и монстр. Они ведь твои верно? - продолжил неизвестно к чему клонить Кукловод.

Я спокойно кивнул в ответ на вопрос. Страха перед некромантом у меня не осталось. Пусть только попробует мне что-то сделать и я уверен остальные встанут на мою сторону.

От этого странного разговора я с самого начала не ожидал ничего хорошего. Шантаж, угрозы, попытки меня подчинить с помощью магии в конце концов. Её бы я сразу почувствовал (наверное). Так или иначе я знал, что буду делать в этих случаях.

Тем не менее, Ворт нашёл чем меня удивить.

- И давно ты самостоятельно магией занимаешься? - подобравшись поближе, невинно поинтересовался Ворт. Рот его расплылся в торжествующей улыбке.

А? Что?

Ворт тем временем продолжал ставить меня в тупик своим довольным видом. Минут через пять, так и не добившись от меня никакой реакции, он как-то поувял. Улыбка померкла, да и вид его теперь был далёк от торжествующего.

- Не хочешь откровенничать, не надо, парень. Уж не знаю зачем ты в своё время скрылся от ищуших одарённых представителей академий, но мы с тобой ещё поговорим позже - заметив, что нашим разговором заинтересовался Артур, Ворт сразу же свернул тему.

Оставив меня недоумевать дальше, некромант отвалил.

Местом для ночлега была избрана небольшая симпатичная комнатка в одном из боковых коридоров. Не в последнюю очередь на этот выбор повлияло то, что в ней не было плитки со светящимися символами. Кто знает, как это спать под иллюминацию, поймёт.

Как оказалось, разговор с некромантом был не последним знаменательным событием на тот день. Раскладывая вещт, я краем глаза заметил, как к Артуру подошёл Адир. Они о чём-то быстро переговорили, после чего вдвоём целенаправленно направились в туннель, из которого мы пришли. Подсветка внутри позволила мне разглядеть, что они удаляются всё дальше и дальше.

Я решил, если уж они задумали обсудить нечто секретное, то мои уши должны это слышать. Знаю-знаю, что я сам когда-то зарёкся не влезать в их дела, но любопытство в душе прямо не давало мне спокойно думать. Тем более странный разговор с некромантом, всё же выбил меня из колеи немного. Да что я оправдываюсь?!

В тот момент, я не совсем это осознавал, но меня будто что-то толкало под руку.

Кроме меня уход парочки заметил разве что Макр, который в то время стоял лицом к выходу. В отличии от меня, он не страдал обострением любопытства, так что спокойно продолжил заниматься своим делом.

Условия для слежки были просто идеальными. Все остальные были заняты своими делами. В комнате довольно сумрачно, если не сказать темно. Единственная проблема: освещение в туннеле. Вот только думаю если не особо спешить, меня не должны заметить.

Искатель в этот момент как раз начал заворачивать за поворот. За ним Артур.

Неспеша я направился к выходу. Благодаря всё той же темноте и занятости меня никто не заметил. Ввалившись в коридор, я прижался к стене.

Происходящее, очень напоминало мне сюжет какого-нибудь старого шпионского фильма. Не контролируй я свои голосовые связки, у меня наверно вырвался неуместный в этой ситуации смешок. С эмоциями творилось что-то донельзя странное.

Выглянул в коридор я как раз заметил, пару спин метрах в десяти. Как раз сейчас, они собирались свернуть в одно из ответвлений. Дождавшись пока они это сделают, я медленно пошёл вперёд.

Подобравшись к нужному проходу, я осторожно выглянул в него.

С первого же взгляда стало понятно, что ничего хорошего меня не ждёт. Моё настроение в то же мгновение ушло куда-то вниз. Тут бы мне заподозрить неладное, но мои мысли тут же прервала гневная тирада:

- Ты с ума сошёл? Почему ты взял этого ублюдка с нами?! - Адир похоже даже не собирался сдерживаться.

Ненавижу быть свидетелем чужих ссор. Все эти обвинения, повышенные тона и удары в ухо по поводу и без повода, всегда мне претили. Между прочим, одна из причин, почему я не очень любил скопления народа в своём мире.

Угораздило же меня самому в это вляпаться! Нет, определённо надо учиться контролировать своё любопытство. Ничего хорошего оно мне пока не приносило.

Да и было ли, сейчас, только любопытство? Я же вроде...

- Потому, что он может нам пригодиться. В нашем миссии любая помощь придёться кстати. Мне и самому он не особо нравиться, но он ведь маг! Да и сам подумай он с нами идёт только до лагеря, - Артур своим возгласом, не дал мне закончить мысль.

Справедливости ради, стоит заметить, что попаданец старался сдерживаться в разговоре, поэтому его тон был лишь слегка повышен.

- Не надо мне повторять одно и то же! - от громогласного рыка рассвирепевшего Адира у меня аж зубы свело.

Думаю, его выкрик было слышно даже в лагере. О чём он вообще думает? Впрочем, плевать, самое время отсюда сваливать. Пусть разбираются сами.

- Ты чего так завёлся? - Артур кажется был в недоумении.

Я в этот момент, как раз обернулся в сторону лагеря. Обернулся чтобы понять: смываться уже поздно.

По туннелю дружной гурьбой двигались вся честная компании в полном составе. Даже Шана с Сеном. Даже некромант, которого это вообще никаким боком касаться не должно. Последний был вместе со своей охраной разумеется.

Предчувствие неприятностей вновь замаячило у меня пред мысленным взором. Первым ко мне подошёл священник.

- Что там происходит? - взял он слово, тактично обойдя стороной вопрос "Что ты здесь делаешь?". За это я ему был очень благодарен, поэтому в темпе потянулся за бумагой. Впрочем, моих пояснений не потребовалось.

- Ты что не понимаешь?! Кого ты на этот раз принял в свой дружный коллектив?! Это ведь не просто какой-то некромант. Это тёмный маг! Он сам себя так назвал! Тебе напомнить, кто себя так именует?! Изгои и отщепенцы, которых их коллеги выкинули из магического сообщества. Ты знаешь не хуже меня, что причиной этому может стать только очень серьёзный проступок. Массовое убийство невинных жителей, жертвоприношения демонам, да что угодно подобное, корд тебя подери! - разгорячённый искатель и не знал, что у него появилось немало новых слушателей.

- Вы разве не слышите святой отец? Отношения они там выясняют, - прокомментировал разворачивающиеся за поворотом события паладин. Тут он заметил тёмного мага и грубо отчеканил, - а он что тут делает? Вы слышали, чем этот чернокнижник заслужил своё название?

Недобрые взгляды скрестились на недоумевающем некроманте.

- Господа и дамы, клянусь, со мной всё не так, как вам кажется! Хотя про других тёмных магов возможно и правда... - начал было он, но заметив что тем самым только усугубляет ситуацию, попытался разъяснить свою позицию - Меня выгнали только потому, что мои коллеги закостеневшие в своём маразме глупцы.

- Да? - подозрительно поинтересовалась у чернокнижника авири, - Случаем этот маразм не касается запретов на убийство невинных людей или использование их в своих экспериментах?

- Карт, я не собираюсь доверять ему наши жизни. Мы просто временно путешествуем вместе с ним и всё! - из-за угла донеслась очередная реплика Артуром. Кстати, судя по её тону, избранный тоже стал заводиться.

Уши мои уже начали плавно сворачиваться трубочками. С одной стороны ссорятся. С другой стороны ссорятся. Как же я это ненавижу!

Пока я мысленно ругался, Ворт осознав всю опасность ситуации пытался оправдаться.

- Ничего подобного, я клянусь! Просто попытался приударить за дочерью нашего архимага! - кажется, на этот раз некромант озвучил настоящую причину своего изгнания. Впрочем, остальным приключенцам похоже было наплевать на его слова. Атмосфера вокруг стала какой-то агрессивной.

Создавалось такое впечатление, что никого уже не волнуют причины и следствия. Вернее всех кроме меня, Шаны и Сена. Священник, правда, тоже не попал под влияние этой горячки, но, судя по его растерянному взору, ничего сделать с этой ситуацией уже не мог. Из старика как-будто стержень вынули.

- И сколько ей было лет, тварь? - внезапно гневно отозвался Торал, - ты знаешь, что мой народ делает с такими как ты?!

Я уже ничего не понимал. Вокруг происходило что-то непонятное. Откуда вообще уртан сделал свой вывод?

- Тогда зачем он нам?! Арк, как же мне надоело это! Ты раз за разом делаешь одни и те же ошибки. Пока тебе везло, но ты понимаешь, что рано или поздно такое поведение сведёт нас в могилу?! Может быть, уже свело, а мы просто об этом ещё не знаем! - несмотря на то, что уртан произнёс своё обвинение довольно громко, создавалось такое впечатление что стоящие недалеко Карт и Артур, этого даже не заметили, - сколько ещё сброда ты готов затащить к себе под крыло?!

- Сброда?! - вылезла за угол авири, уже не беспокоясь о конспирации, - следи за своим грязным ртом, смертный!

- Ей... было... двадцать, - дрожащим голосом, пытался оправдаться некромант, перед наступавшими на него Макром и Торалом. На фоне здоровяка уртана, скелеты-телохранители мага выглядели совсем бледно.

Что за .....? Что происходит? Находясь посреди этого океана ненависти, я был одним из немногих, кто ещё был в себе.

- Закрой свою пасть, ушастая. И не лезь в разборки взрослых дядей, - послав эльфийку Адир повернулся к Артуру и продолжил орать, - Ты посмотри на них. Всей кучей припёрлись сюда. Хм, как бы назвать такой отряд...

Искатель сделал вид что задумался, но уже через секунду на его лицо вернулась выражение ничем не сдерживаемого гнева.

- Куча неорганизованных, совершенно неприспособленных придурков, вот кто они. Знал бы ты, Тур, как мне надоело нянчиться с этим цирком уродов. С этой возвышенной дурой, которая каждый свой каприз стремиться превратить в катастрофу. Этими двумя святошами, которые, ты знаешь, частенько выбешивали меня своими закостеневшими принципами. А эта влюблённая в тебя простушка. Ты хоть раз видел, что она скрывает под фатой? Да я страшнее и тупее существа в жизни не видел. Она ведь готова совершать любые, даже самые идиотские поступки, лишь бы ты хоть раз обратил на неё внимание, - Карт всё никак не мог остановиться.

Ши в этот момент, как раз была увлечена обвинением некроманта, поэтому не услышала последней реплики разъярённого искателя:

- Тепеьх я сснаю, што тёмнгым махам нельсся веритхь, - из-за спин войнов кричала девушка на некроманта, - тых гряссный лгунгх.

- Я уж не говорю о том искателе-дегенерате, с его долбанным големом и пауков, которых ты, руководствуясь своей дебильной логикой, позвал с нами, - с каждой секундой Карт кричал всё громче и громче.

И тут вдруг, я почувствовал себя... странно. Ещё когда всё только начиналась, я ощутил внутри себя нечто. Нечто тёмное и разрастающееся. Не пожирателя, нет. Нечто другое - непонятное.

- И вот опять! Опять ты, совершенно не советуясь со мной, берёшь в отряд, этого... этого любителя мертвечины выгнанного за нечто, что даже архорским некромантам показалось неприемлемым! Ты вообще когда-нибудь думаешь своей пустой башкой?! - эта реплика проводника донеслась до меня, как будир издалека.

В висках билась кровь, а тьма внутри становилось всё сильнее. Ноги мои подогнулись и я рухнул на колени. Никто этого даже не заметил. Крик, брань... и ненависть буквально разлитая в воздухе.

- Карт!.. - я уже не мог понять где чей голос.

- Замолкни, Тур! Ты ведь так любишь затыкать других?! Вот теперь, будь добр почувствуй своё же лекарство! Аргументы выскажешь какому-нибудь другому идиоту, который согласится их выслушать! - кричал... похоже Адир.

Рядом со мной вдруг резко походало. Краем глаза, я заметил облако сосулек, которое соткала авири. Мгновение спустя облако было послано в цель. В Адира.

Искатель даже головы не повернул. Выросшая из ничего туманная стена, сделала всё за него, просто поглотив попавшие в неё снаряды.

- Когда-то давно, когда мы встретились, я видел перед собой человека, у которого была цель! Цель, к которой он шёл, не взирая на преграды и препятствия! Такому человеку я был готов помогать! Но тому, в кого ты сейчас превратился... слабак готовый подтирать слюни даже последнему ублюдку, если он согласиться влиться в твой коллектив дебилов! - не обращая ни на что внимания искатель продолжал распекать Артура.

В этот момент я вдруг увидел вокруг тьму. Она тянулась ко мне срастаясь с той, что уже была во мне.

Окружающая реальность стала всё сильнее размываться перед глазами. Тело стало заваливаться на пол.

Неизвестно, что случилось бы с комом тьмы внутри меня, если бы не вмешательство пожирателя. Разрываясь от тьмы переполняющей меня, я почувствовал из глубины сознания его осторожное касание к шару.

- Ложись, - вдруг неистово заорал некромант, не обращая внимания на разъярённого уртана прямо перед собой. Выкрикнул и тут же последовал своему совету. Остальные на пару мгновений замешкались. Расплата не заставила себя долго ждать.

- ЗАТКНИТЕСЬ!!! - вырвался из моей глотки безумный крик.

Вслед за криком во все стороны от меня разошлась волна тёмного марева.

Последнее, что я увидел, перед тем как потерять сознание, это то, как легко и непринуждённо разлетаются во все стороны, окружающие меня разумные. Будто очередь из пулемёта, их, одного за одним, вбивало в стены. Не помогали ни судорожно поставленные в спешке щиты, ни устойчивое положение тела.

И тут сознание меня покинуло.

Глава 7

...Звон в голове никак не хотел прекращаться. Этот проклятый звук уже какое-то время не давал мне вновь вернуться в уютное небытие.

Звон заставлял мою голову страдать и искать ответы заодно.

Больше всего я хотел понять: "кто я?".

Зацепок в чернильной тьме окружающей моё "Я", найти не удавалось. Только звое не давал мне сдаться. Вернее боль, которую он у меня вызывал.

Периодически меня вновь тянуло в небытие. Раздражающий меня звук становился, как будто бы тише, и мозг останавливал свою безрезультатную работу. В эти моменты казалось, что я вот-вот вновь обрету покой.

К сожалению, длились эти мгновения недолго. Звон вновь набирал силу, подстёгивая меня болью.

Неизвестно сколько времени прошло с того момента, когда я впервые услышал звон, но в какой-то момент я понял, что он становится как-будто бы осмысленнец. Появились тональные переходы и краткие паузы.

Мозг воспользовавшись этой зацепкой зароботал в полную силу. Казалось, ещё чуть-чуть и я смогу понять смысл звука. Он у него несомненно был. Теперь моё "я" было в этом уверено.

К сожалению, все мои надежды разбились о некую незримую и неощутимую пелену. Она препятствовала всем моим попыткам продвинуться дальше. Первая, вторая, третья попытки прорвать завесу не принесли никаких результатов. Та лишь слегка прогибалась, оставаясь совершенно безразличной к моим попыткам.

Как ни странно четвёртого приступа не понадобилось.

"Пора вставать, дружок" - прошептало нечто холодное внутри меня.

Завеса, которая доселе казалась мне нерушимой, внезапно исчезла. Причём чувство при этом было такое, как будто кто-то большой и всемогущий просто отдёрнул надоедливую занавеску в сторону.

На меня тут же навалился огромный объём информации. Звон тут же превратился в голоса. Полуприкрытые глаза сразу же стали предавать информацию мозгу. Спиной я ощущал небольшую сумку. И только вкусовые рецепторы, да обоняние не подавали никаких признаков жизни.

Мгновением позже вернулась память. Резко, вспышкой. Мне даже послышался явственный щелчок в голове.

Воспоминания о последних событиях заставили меня горько пожалеть, что я не удосужился скончаться, пока был в беспамятстве. Голоса пока ещё не желали складываться в осмысленные слова, но думаю через мгновение-другое, это досадная мелочёвка перестанет мне мешать. Вот только не думаю, что тема обсуждения меня обрадует. Так и произошло.

- ... Отрубить ему голову и всё! - голос вроде бы принадлежал Макру.

- Я бы хотел повторить, господа и дамы. Пусть это и не отменяет всей вины парня, но в произошедшем нет его умысла. Вряд ли он мог знать, что длительное сокрытие дара может вылиться в подобные... последствия, - возразил некромант паладину, - Скорее всего Тисмор стал жертвой бытующего среди простых людей заблуждения касаемого обучения искусству магии. Или его родители, что куда более вероятно. Я слышал часть этих слухов и потому прекрасно понимаю таких людей. Хоть и не одобряю подобных методов.

- Да, я тоже слышал эти слухи, когда учился. Тогда с друзьями мы над ними посмеивались... Но неужели кто-то действительно верит в то, что маги заставляют своих учеников поедать младенцев и пить кровь девственниц, чтобы усилить дар? Это ведь абсурд, - вторил Ворту Артур.

- Прискорбно, но это так. В то время когда я, ещё являлся преподавателем в академии, эти слухи уже были повсеместно распространены. Причём тенденция удивляла и настораживала. Слишком уж быстро распространились эти бредни. Слишком многие им в серьёз поверили. С каждым годом всё меньше и меньше людей стало приходить для обучения. Да и те, что приходили порой были совершенно неадекватны, - в словах Кукловода звучала нескрываемая горечь.

- Я и не предпологал, что всё может быть так серьёзно, - удивлённо присвистнуд избранный.

- И не говорите. Порой дело доходило до того, что люди чуть ли не с вилами бросались на магов. Я бы ещё понял, если бы такое происходило только в Архаре, некромантов во все времена недолюбливали, так нет же! До меня доходили слухи, что и в "Золотом союзе", и в имперской военной школе магии, то же самое! -

- Это всё, конечно, замечательно, но давайте всё-таки вернёмся к реальности. Сейчас, не время для подобных разговоров, - холодный тон провдника вернул магов на землю.

- Мошет он и праффда ни в шшём не виновхат? - вдруг откликнулась Ши.

- Верно. Я не особо разбираюсь в магии, но знаю логику, - прогудел Торал, - не похоже на то, что он знал об опасности. Посмотрите что с ним стало. Не мог он пойти на такое по собственной воле.

- Всё это твои домыслы! - отрезал паладин, - ты не можешь ручаться за него. Никто из нас не может. Мы ведь его даже не знаем.

- Сегодня нам повезло. Рядом не было ни монстров, ни ловушек, но просто так оставлять это нельзя. Представьте, что вместо безобидной стены вас бы встретила "костедробилка" или налетели бы на какую-нибудь тварь? - добавио Адир свои пять копеек.

- Но ведь этого не произошло, - откликнулся Артур.

- В этот раз да. И тем не менее, я с самого начала знал, что с этим Тисмором будет проблемы. Зачем ты его только нанял, Арк? - вроде по голосу, было понятно, что проводник в этот момент поморщился.

- Дети мои только не начинайте снова, - вмешался Финиар, прежде чем Артур успел ответить.

- И всё-таки нельзя исключать того, что он мог сделать это специально, - сменил тему Адир.

- Чушь! Вам может и не видно, но у этого молодого человека такое обширное повреждение внутренних каналов. Я до сих пор удивлён, каким чудом он умудрился выжить. По твоему, он специально едва не лишил себя жизни ради того чтобы навредить вашим планам? Даже его душа пострадала. Она словно дырявое полотно. Если он умрёт, сейчас, его душа даже не попадёт на круг перерождения. Её просто размажет тонким слоем по астралу, - от озвученной перспективы я едва-едва вздогнул.

Сейчас, для меня ещё не время приходить в себя. Уж больно позновательный разговор идёт над моим телом. А раз убивать меня вроде бы не собираются, почему бы не послушать?

- Действительно, не пори горячку, Карт, - судя по озадаченной паузе, остальные слышат данную поговорку в первый раз, поэтому Артуру пришлось продолжить, - В смысле, не делай поспешных выводов. Он что похож, по-твоему на самоубийцу?

- Чего только не бывает на свете, - попытался отмахнуться Адир.

- Да ладно тебе, ты ведь и сам видел, что он не особо хотел идти с нами. Это я его взял, руководствуясь своими, понял, своими ощущениями. Так что если и есть, в этом чья-то вина, то только моя, - Артур был сама серьёзность.

- Пусть даже и так. А что если он - тёмный маг, и лишь манипулирует всеми нами, - Макр тоже решил вставить слово, - а второй тёмный маг его просто покрывает. М?

- Я по твоему тоже тёмный маг? - уточнил у паладина Артур спокойно.

- Э... нет, - не нашёлся, что ответить Макр.

- Ты считаешь, что я лгу? Ведь я вижу ту же картину, что и Ворт, - стал дожимать воина попаданец.

- Нет, - покорно отозвался паладин.

"И долго ты собрался лежать? Мне уже скучно. Самое время тебе дружок очнуться, растерянно раскрыть глаза, покашлять там или ещё как показать что ты уже в сознании" - мертвенно холодный безэмоциональный голос родился казалось бы из глубин моей души.

Прежде чем я успел что-либо сделать, мои глаза сами по себе широко открылись. В следующую секунду, я уже вновь их контролировал. Первым делом после этого, пришлось проморгаться.

- Тисмор, как ты себя чувствуешь? - спросил меня Ворт, когда я ещё не совсем пришёл в себе, - нет-нет, не вставай. Сейчас, тебе лучше немного полежать.

Нетипичная вежливость для некроманта и тон, которыми были сказаны эти слова, заставили меня задуматься. Даже в чем-то насторожили. Поэтому отвечать я не спешил.

"Ответь ему" - тут же поторопил холодный голос в голове - "Можешь вслух. Всё-равно теперь все знают наш секрет"

- Болеех-менеех, - озадаченно и слегка невнятно прохрипел я. Ответ Ворта я не слышал, полностью сосредоточившись на своём сознании.

"Кто ты?" - сформулировал я "громкую" мысль.

"Ты и сам знаешь, братец. Просто не хочешь себе признаваться. Поговорим об этом потом. Сейчас тебе надо разрулить эту ситуацию" - всё так же безэмоционально ответствовал голос.

- ...Тисмор, эй, Тисмор! Так, понятно, небольшая дезориентация в пространстве. Голова не болит? - вернул меня к реальности голос Кукловода.

- Нектх, - откликнулся я, решив пока не забивать голову лишними проблемами.

- Удивительно! - воскликнул некромант, - от твоей ауры остались лишь жалкие клочки. Твои жизненные каналы разорваны или перекручены, но ты, тем не менее, находишь в себе силы говорить. Даже осмысленно. Весьма интересно.

- Возможно. Тем не менее, сейчас, меня больше интересует, почему он вообще может говорить. Я видел его шрамы. Голосовые связки от такого просто так не восстанавливаются, - вмешался Адир, стоящий чуть в стороне, - только не говори мне, Тисмор, что ты изначально мог говорить и скрыл это от нас.

- Я негх снаюх, пошему этогх происошло, - ответил я честно. Я ведь и вправду доподлинно не знаю. А свои предположения лучше не озвучивать в этой ситуации.

"Верно мыслишь, дружок" - прокатился по сознанию могильный холод. Вроде бы на этот раз в нём мелькнули покровительственные нотки. Показалось или нет?

- Возможно, только возможно, что рост концентрации магической энергии в теле с последующей вспышкой мог вызвать спонтанную регенерацию каких-либо участков тела, - задумчиво начал Ворт, - впрочем, ничего утверждать я не стану. Даже если произошедшее исцелило эту травму, повреждений оно нанесло гораздо больше.

"Поверждений?" - подумал я, припонимаясь. Огляделся и тут же понял, что имеет ввиду маг.

Всё моё снаряжение было в той или иной мере покорёжено. Кольчуга зияла прорехами. Одна из навесных пластин вообще отсутствовала. Слегка погнутый край щита. Даже булаве лежащей чуть в стороне досталось: одна из её гранец последовала примеру щита.

Кое-где в прорехах кольчуги торчали клочки поддоспешника. Маленькая сумка с вещами первой необходимости, которую я с собой постоянно таскаю тоже пострадала. Теперь её содержимое: несколько склянок с атакующими зельями, карты, светлячок и прочие подобные вещи, валялись на полу. Хорошо ещё склянки укрепляются магией, а не то точно всё это добро рвануло бы. Да и светлячок мог сдетонировать.

Хорошо ещё что арбалет и большую часть боезапаса к нему я оставил в зале. А так всего то несколько болтов погнулось. Опять же хорошо, что магические не среагировали. Было... ну понятно что.

Это что касается моего имущества.

Повреждения тела оказывается тоже присутствовали. В частности ожоги разной степени опасности. Был бы живым, я бы щас по полу катался от дикий боли. А так ничего - переживу.

Тут я, наконец, соизволил оглядеться чуть подальше. Нашёл взглядом остальных.

Почти сразу же наткнулся на задумчиво почёсывающую Сена Ши. Оказывается подлый предатель, в то время как решалась судьба его хозяина, вовсю кайфовал на руках у ящерки. Хотя если вспомнить с какой силой его швырнуло на стену, некоторая обида с его стороны вполне... объяснима.

Мой взгляд тем временем скользнул чуть дальше и тут же намертво застыл на глыбе льда, возвышающейся неподалёку. Внутри что-то темнело, но я никак не мог понять что. Очертания вроде бы знакомые.

- Так или иначе, это единственное объяснение которое я нахожу, - прервал мои мысли некромант, подводя итог своим размышлениям.

- Ну, хоть с чем-то разобрались, - рассеянно отозвался Артур, погружаясь в свои мысли. Уже отворачиваясь, он задумчиво прошептал в никуда, - и почему все вдруг так завелись?

- Пожалуй, это я как раз смогу объяснить точно, - Ворт похоже услышал последние слова попаданца, - дело в скачкообразном повышение магического фона, источником, которого, несомненно, служит вот этот вот необученный одарённый.

Вот даже как...

- Правда? - Артур, кажется, даже удивился и тут же напрягшись уточнил, - подобное может повториться?

- Ну, конечно же, - всплеснул руками некромант, - такое теперь будет происходить у него постоянно. Без обучения одарённный накапливает энергию совершенно неосознано. Даже несмотря на "дыры", через которые просачивается некоторая часть маны, в конечном счете, её у молодого мага становится слишком много. И тут у одарённого два пути. Либо умереть сдавшись, так как дикая мана будет разрушать его изнутри. Либо выпустить всё накопленное в одном выбросе. Тем самым он хоть и отсрочит неизбежное, но не спасётся. К тому же как вы видели подобное вредит как окружающим, так и самому одарённому.

- И что же тогда делать? - не сводя с меня угрюмого взгляда, протянул Артур.

- Всё просто, - откликнулся некромант, - у меня есть решение этой проблемы.

Нам вместе с Артуром, только и оставалось, что вопросительно взглянуть в лицо некроманта. Всё-таки и меня волновало такое неприятное поведение моего организма.

- Я могу немного подтянуть парня в искусстве, - начал выкладывать свой план маг, - естественно ничего серьёзного освоить у него не получится, но... контролировать свой дар он научится.

- Вотх такх просстго, нги са чтхо сстанехете меня ушить? - сказать, что я удивился значит ничего не сказать. Не могло всё быть так просто. Судя по выражению лица Артура он был со мной солидарен.

- Поверите у меня нет никаких скрытых намерений, - стал втолковывать Ворт, - мне ведь так или иначе придёться идти с вами. Моя безопасность меня тоже беспокоит. К тому же я не буду рассказывать, Тисмору, никаких особенных секретов. Так, пара общедоступных вещей.

В принципе, всё выглядело логично. Можно было бы и согласиться.

- Если вас это не убеждает, - Ворт задумался на секунду, - пусть это будет в качестве моей платы, за то что вы меня спасли и взялись проводить до лагеря искателей.

Артура такой расклад похоже устраивал, поэтому он перевёл вопросительный взгляд на меня.

- Ях соглсхен, - выдавил из себя я, наконец.

- Прекрасно. Надеюсь на вас магистр Ворт, - для Артура мой ответ стал облегчением.

Ко мне, тем временем, подошёл Адир.

- Давай руку, - такого я от него точно не ожидал.

Немного неуверенно ухватив его за кисть, я тут же оказался на ногах.

- Теперь ты ему должен, - серьёзно сообщил проводник, немного наклонившись в мою сторону. В ответ мне оставалось только кивнуть.

Артур и вправду мог не заморачиваться моими проблемами. Так что слова проводника отнюдь не бессмыслены. Тот, кстати, отпустил мою руку и отошёл немного в сторону.

Благодаря этому я, наконец, смог приглядеться к ледяной глыбе. И то что я в ней разглядел мне совсем не понравилось.

- Шшанакх? - поражённо прошептал я.

- Эм, - заметив мой взгляд Артур крикнул в сторону глыбы, - можешь уже отпустить голема Рита.

Хлоп! Глыба тут же обращается в воду. Та, как я уже не раз видел, тут же стала испаряться.

Не дожидаясь пока пар рассеется, я бросился к облаку. Сомнительно, что с Шаной могло что-то произойти, но я всё-равно беспокоился.

Тем временем навстречу мне уже шагала немного усталая эльфийка, на которую я почти не обратил внимания, проковыляв мимо.

- Жаль я не смогла участвовать в обсуждении. Тогда бы этот недомаг так просто не отделался. Эта конструкт оказалась на удивление быстрым, - с вялым раздражением бросила девушка Артуру.

- Может быть, а может быть, и нет. Ты же сама слышала, что вины Тисмора в произошедшем и нет, по большому счёту. Если не придираться, конечно, - ответил попаданец.

- Ага, - иронично отмахнулась ушастая.

Тем временем облако рассеялось, явив мне груду беспорядочно сваленного на пол металла. Внутри стало вдруг очень холодно. Подозревая худшее, я подошёл вплотную.

Вблизи дело уже не выглядело так уж паршиво. Судорожный осмотр не выявил никаких повреждений на броне моей напарницы. К тому же части доспеха при моём приближении стали понемногу подёргиваться, пытаясь сползтись в единое целое.

Помощь, судя по несколько неуверенному сближению частей, Шане не помешала бы.

Далее был процесс сборки, занявший меня на какое-то время. Заодно я успел немного прийти в себя. Никак не ожидал что могу так испугаться за девушку.

Когда я приставлял шлем на его законное место, меня неожиданно что-то ударило со спины. Даже испугаться не успел. Благо сразу понял, кто меня обрадовал своим появлением. Что-то в последнее время мой питомец взял в привычку творить подобные гнусные выходки.

- Вовремя он, - донёсся из-под меня приглушённый голос Шансы, на которую я благодаря Сену повалился.

- Никахокхо уфашения кх хосяину, - согласился я с облегчением. Всё-таки опасался что с Шаной может не всё оказаться в порядке.

Поднявшись на ноги, я сразу же наткнулся взглядом на Макра. Не то чтобы он глядел на меня с ненавистью, но взглянул у него был довольно подозрительный. Тем не менее, ничего предявлять мне он не стал. Просто отвернулся и двинулся в сторону зала, где мы собирались расположиться на ночлег.

Оглядевшись, я понял, что кроме нас с Шаной и Сеном, никого рядом уже нет. Макр как раз ушёл последним. Метрах в десяти впереди него, Ворт как раз сворачивал в зал. Остальные похоже были уже внутри.

- Что вообще произошло? - отвлёк меня от созерцания спины паладина Шантири.

- Акх ты кх не слышалха? - начал было я, но осознав глупость подобного вопроса, вкратце пересказал ей произошедшее. Заодно занялся сбором своих вещей и приведением экипировки в хоть какой-то порядок. Дело на самом деле бесполезное. Кольчуга с остатками платин на мне буквально расходилась. Благо булава с щитом хоть и покочаны, но всё ещё могут быть применены в бою, так что совсем уж беззащитным я не останусь.

- Ты и вправду не знал, что имеешь дар? - удивлённо протянула девушка под конец рассказа. Мы как раз сейчас вошли в зал, поэтому говорила она довольно тихо.

- Даше кхг потумать не мокх, - честно признался я.

- Жаль, - задумчиво произнесла Шана, - это могло решить множество наших проблем в прошлом.

На этом наш разговор и закончился. Оказавшись в окружении остальных мы вновь вошли в роли голема и его хозяина.

Некоторое время спустя все улеглись спать. Естественно честь сторожить их покой этой ночью, авантюристы мне не доверили. У входа встал Карт и свита некроманта. Во второй половине ночи проводника должен был сменить Артур.

Когда я улёгся на своё место, мне вдруг кое-что вспомнилось.

"Ты здесь?" - сформировал я мысль.

"Естественно. Никуда и не думал уходить" - почти мгновенно ответил мне холодный голос.

"Теперь ты ответишь кто ты? Нам ведь сейчас никто не мешает?" - послал я следующую мысль.

"Я бы ответил, но ты ведь и так знаешь, кто я. И если ты немножко пораскинешь мозгами, то и сам поймёшь, что я прав" - во всей фразе я с огромнейшим трудом смог уловить иронию.

Нет, я бы даже сказал тень иронии. Такой безэмоциональный голос как у моего собеседника мог бы принадлежать либо совершеннейшему пофигисту, либо... мертвецу.

"Пожиратель?" - я не мог поверить собственным мыслям.

Узнать, что пожиратель может говорить, это... даже не знаю сравни чему. Подобное удивление можно сравнить разве что с тем, когда в открытом море тебя начинает рвать плотоядная акула, которая при этом вежливо спрашивает у тебя про погоду.

"Не прошло и часа, умник" - мне показалось, что собеседник еле-еле ухмыльнулся.

"Но... как???" - еле выдавил я, подскочив с лежака.

- Что как? - тихо уточнила у меня сидящая справа Шана. Оказывается свой последний вопрос я задал вслух.

- Нишегкхо, мысли в слухкх, - быстро ответил я девушке.

"Какая в сущности разница? Это ведь ничего не изменит" - ответил тем временем пожиратель.

"А?"

"Просто теперь учитывай, что говорить умеешь не только ты. И тогда у нас не будет никаких проблем. Будем с тобой братьями. Как тебе, а?" - на сей раз в его голосе прозвучала самая настоящая угроза.

"Эээ... да" - произнёс я мысленно, прежде чем успел понять то, что совершил.

Я признал. Эту тварь. Братом. Безмозглое существо, которое до этого только портило мне жизнь и раз за разом отнимало надежду на лучшее будущее.

Похоже, часть моих последних мыслей пожиратель всё же уловил, так как ответ на них не заставил себя ждать.

"Хэй, полегче. У меня, знаешь ли к тебе тоже немало претензий братец. И раз уж ты начал, то и я свои озвучу. Вспомним ту твою идиотскую выходку с прыжком в пропасть. Как ты вообще мог до такого додуматься?" - холодно поинтересовался мертвец.

Я даже слова не сразу смог найти от такой наглости. Но собравшись с силами, всё-таки родил краткую реплику:

"Ты ведь хотел сожрать моих товарищей. Моего друга"

"Ну, подумаешь, погрыз бы пару тройку твоих знакомых, но ведь мы бы выбрались. Они так и так погибли бы" - невозмутимо отпарировал пожиратель.

Хорошо, что в моём состоянии есть хоть какие-то плюсы. В этом теле эмоции смирять проще простого. Поэтому вместо гневной отповеди, я выдал показавшийся мне логичным аргумент:

"А что ты скажешь на то, что там были личи? Как бы ты ушёл от них?"

"Ушел бы" - не стал распространяться, пожиратель выдал себя. Я понял, что этот бой выиграл.

Хотя о чём это я? Только, сейчас, до меня в полной мере дошло, что происходит.

У меня в голове разумный зомби!!!

Стало страшно, чем это может мне грозить. Действительно страшно.

"Ну-ну успокойся, деточка" - прозвучал в голове голос без всякого намёка на сочувствие - "Не буду я, сейчас, никого жрать. Я же сыт, ты что забыл? Тем более, связываться с магами себе дороже"

Эти слова меня не успокаивали. Скорее ещё больше пугали. Ладно бы он разговаривал, но остался подчинённым иснстинкту хищником. Но ведь он похоже и в правду может думать и рассуждать.

"Да, тише ты уже" - мертвец, похоже, не хотел оставить меня в покое - "Почти всё останется как прежде. Только теперь, мы ещё и сможем побеседовать за очередной порцией человеческой печёночки. Весело же?"

Совсем невесело. Меня прошибло актическим холодом от этих слов. Даже рвотные позывы появились.

"Даже не думай!" - в голосе мертвеца послышался легкий гнев - "Иначе точно отберу тело и съем кого-нибудь из твоих ненаглядных друзей-приятелей"

И вот от этих его слов, я, наконец, смог взять себя в руки. Сейчас, я наверняка ничего сделать не смогу, но это не значит, что я сдаюсь.

"Слышишь, тварь!" - похоже эта мысль была слишком громкой.

"Слышу, слышу, вот только я бы посоветовал тебе быть поаккуратнее в выражениях" - родился в голове холодный ответ - "Я не обидчивый, но если слишком часто будешь переходить черту, то я могу и сорваться. Я себя ещё не очень контролирую, так что ты рискуешь вновь встретиться с так пугающей тебе стороной моей натуры"

Кое-как я смог сдержаться и промолчать. Он прав, сейчас, не моё время, но это не значит, что так будет всегда.

"Надежда умирает последней" - отозвался на мои мысли пожиратель из глубин сознания.

После этого между нами воцарилось молчание.

...На утро ко мне подошёл Ворт.

- Как ты себя чувствуешь? - первым же делом спросил он.

- Ссногхсно, - ответил я.

- Сейчас, занятия проводить ещё рано, у тебя слишком сильные повреждения энергоканалов, - начал меня просвещать Куковод, - но уже сегодня вечером мы сможем приступить к тренировкам. Естественно никакой магии или ещё чего-то подобного.

- Хорошогх, -

- Это кстати твоё, - протянул мне некромант амулет. Присмотревшись к нему, я узал мой артефакт, который скрывает ауру.

Чисто рефлекторно я сделал движение одеть его. Некромант заметив это приподнял руку с артефактом, чтобы я не мог его достать.

- Я бы попросил тебя пока его не носить. Мне нужно следить за состоянием твоей ауры, чтобы недавние события не повторились, - пояснил свои действия он.

- Ххорошшо, - отозвался я. После этого некромант аккуратно передал мне украшение.

Я к тому времени уже успокоился. В конце концов, если он не вычислил меня без него, то и надобность в амулете скорее всего отпадает. Я был склонен полагать, что поумневший пожиратель и открывшийся магический дар не единственные изменения во мне, произошедшие за недавнее время. Может быть маскировка ауры одно из таких изменений.

После того, как амулет оказался у меня, Ворт тут же откланялся.

Новый день обещал быть не самым простым.

Глава 8

Я считал, что мои отношения со спутниками после памятных собыбытий станут крайне напряжёнными. Всё вполне логично, ведь я, хоть и косвенно, но всё же виновен в случившемся. Для некоторых разумных такого повода может быть вполне достаточно.

Вопреки моим ожиданиям отношение ко мне, не особо изменилось. Со стороны могло показаться, что она даже стало лучше, но на самом деле это не так. Просто, как мне кажется, без постоянно воздействия моей "грязной" маны, все стали гораздо меньше переживать по пустякам. За счёт этого отношения в отряде ожидаемо стабилизировались.

Единственным кто поменял своё отношение ко мне был Макр. Нет, он вовсе не воспылал ко мне лютой ненавистью. Просто стал более подозрительным. Частенько я замечал на себе его косые взгляды. Непосредственно в разговоре он старался держаться со мной делового тона.

Меня это на самом деле почти не беспокоило. Все мои мысли крутились вокруг пожирателя. Появление у этой твари мозгов сулило мне одни только неприятности. С ним и так жить было непросто, а теперь... даже не знаю.

"Как некрасиво. Может быть я и до этого был высококультурной личностью? А ты этого из-а своей непроходимой бесчувственности и не ощущал?"- опять вмешался мертвец в спокойный поток моего сознания.

Ночью его реплики, так и сочащиеся бредом не давали мне толком сосредоточиться и подумать. Словно один бесконечный карнавал ночного безумия.

Что самое странное, в его словах частенько слышались ирония и язвительность, но тон голоса при этом ни капли не менялся. Чтобы он не говорил, какими бы важными или напротив неважными, не были его слова, он всегда произносил их в одной и той же манере. Холодной и безэмоциональной. Лишь с трудом в потоке его однообразной речи порой можно было различить, нет, не эмоции. Скорее их сильно урезанную тень. Он их как-будто специально "обозначал" для меня.

"Ну, давай обвини, меня в бесчувственности, чурбан" - и опять сбивающая с толку разница в произносимых словах и эмоциях их сопровождающих, - о как мне плохо. Кажется это сердце... Доктора! Доктора!"

Как и множество раз до этого, я просто проигнорировал фразу пожирателя. Подобная привычка у меня выработалась уже где-то к середине ночи. Иначе, боюсь к утру, моё тело нашли бы с развороченной в мелкий фарш головой.

А всё из-за того, что смысла в репликах монстра с каждым мгновением становилось меньше. Безумие наоборот возрастало в геометрической прогрессии. Но вернёмся к моим размышлениям.

Нечто подобное тому, что сейчас происходит с пожирателем, я имел "счастье" испытывать в начале своего посмертного существования. Я тогда словно видел эмоции внутри себя, но не мог ими воспользоваться.

Сомневаюсь, что с пожирателем всё будет так же, но сама тенденция... я уверен пожиратель тоже будет эволюционировать.

Кто-то бы сказал, что появление у него чувств заставит стать этого монстра более человечным. С одной стороны верно, но ведь и Ганибал Лектор тоже насколько я понял не был лишён чувства прекрасного. Что совсем не мешало ему быть серийным убийцей-каннибалом.

"О боже! Кажется, у меня появился кумир... Братишка, бессовестник, как ты мог скрывать от меня этого маэстро?! Ох, как я зол" - возопил в своей манере пожиратель.

Как же он мне надоел. Кто бы знал...

Его ещё можно было терпеть, когда мы шли, но теперь на привале... это блин невыносимо.

"Невыносимо, невыносимо, невыносимо, невыносимо, невыносимо..." - затянул этот безумец у меня в голове.

Мой страх перед этой тварью уже давно ушёл куда в глубь. Не исчез насовсем, но перестал давить на меня. Осталась только ненависть и раздражение. Наверняка, он это чуял. И наслаждался, тварь, осознавая мою беспомощность.

...В общем, первый же привал на следующем уровне, уже успел превратиться для меня в персональный ад.

До него мы успели пройти всего-ничего. Какую-то жалкую четверть двадцать первого уровня. Впрочем, и совсем уж ничтожным этот путь не назовёшь.

- Как ты себя чувствуешь? - выдернул внезапно меня из невесёлых размышлений, голос некроманта, - готов к уроку?

Вопрос застал меня врасплох. Готовым я себя не чувствовал. Тем не менее, это совсем не призрачный шанс, хоть ненадолго заткнуть мертвеца. Ну или хотя бы отвлечься от того бреда, который он несёт.

К тому же, если посмотреть иначе, первый урок магии... чего мне от него ждать? Как-то я робею от перспективы, вот прямо сейчас прикоснуться к настоящей магии.

Нет, не то, чтобы я не хотел её изучать, но... да и пожиратель вроде затих. Может не стоит спешить?

- Некх уференгх, - прокашлял я, - што-то сс голофгхой.

"Молодцов, братело" - тут же откликнулся пожиратель поощрительно.

Я аж зубами скрипнул. Похоже, что именно к этому мертвец меня и подталкивал. Тем не менее, менять решения я, сейчас, не стану. Может он этого и добивается.

- Хм ну ладно, - вроде бы расстроился Ворт, - тогда можем пока не начинать. Но на следующем привале будь готов. Времени у нас с тобой не так много, до того момента, как энергия вновь начнёт потихоньку распространять своё тлетворной влияние на мир вокруг тебя.

- Ххорхшо, - откликнулся я согласно. Что бы там ни было, но ко второму привалу я буду готов. И решения своего не поменяю.

А вообще показательная ситуация. Стало заметно, что появление разумного пожирателя действительно сильно выбило меня из колеи.

Таким безвольным быть... для меня теперешнего нетипично. Эйримар уже порядком повыбил из меня слабость. И не какой-то плотоядной твари мне её возвращать. Ещё посмотрим кто будет смеятся поселдним.

"Посмотрим" - угрожающе протянул мертвец в ответ на мои мысли.

Тут я обратил внимание на маг, всё это втирающего мне про какие-то страхи перед искусством и что они на самом деле совершенно беспочвены.

- Ладно, не важно, - заметив что меня его слова особо не трогает, Ворт перестал читать нотации.

Кивнув мне напоследок, он ушёл обратно к своим телохранителям. Некромант ими занимается уже порядочно. Приводит костяков в порядок, после свидания с разозлённым Торалом. Идти они ещё кое-как вроде могут, по итогом этой встречи, но вот сражаться - вряд ли.

"Ты каких людей предпочитаешь, Андрюшка? - поинтересовался пожиратель, убедившись, что маг удалился на приличное расстояние, - я, вот если честно чтоб потолще, да побольше. Каюсь, люблю чревоугодничать."

Вот нечего ему делать. Опять похоже хочет подрючить мне мозги.

"Отвали. Я людей не ел и есть не собираюсь! - хмуро ответил я тем временем, после чего с внезапным озарением воскликнул, - откуда ты знаешь моё имя?!"

"Ой, да ладно тебе скромничать. Не ел он людей... ну, конечно. А у меня прабабушка была личом" - безомоционально, как и всегда ответствовал мертвец.

"Хватит нести чушь, - резко выплюнул я, - Откуда ты знаешь моё настоящее имя?!"

"Ну, конечно чушь. Откуда, у меня прабабушка? Я же сущность, созданная с помощью магии Арита" - снова проигнорировав мой вопрос, продолжил он нести бред.

Я чуть зубы себе не сгрыз, с таким громким скрежетом свело их у меня судорогой во рту.

"Ну-ну, не злись. От этого говорят давление повышается, и почки раньше времени отказывают" - продолжал издеваться пожиратель.

Впрочем, я уже взял себя в руки. Добавил ещё один пункт к своему "чёрному" списку и резко успокоился.

"Ладно-ладно, полегче приятель, - протянул мертвяк, как будто испугавшись - "если уж хочешь так знать, откуда всё это: твоё имя, некоторые обороты речи и прочее... то я тебе не скажу"

Очередную попытку меня подначить я проигнорировал.

"...Ведь ты ведь уже и сам всё должен был понять, - продолжил свою мысль мертвец, - тебе достаточно всего лишь заглянуть в свой внутренний мир. Медитация там, туда-сюда и прочее."

Вычленив суть из слов пожирателя, я решил последовать его совету. Заглядывать в память, когда твой мозг, словно банк данных, готов в любое время предоставить тебе любую информацию, довольно просто.

То, что я увидел меня совсем не обрадовало.

И как я мог этого раньше не замечать?! Наверное из-за того, что просто не было необходимости присматриваться. Сейчас же пугающая истина, впервые предстала передо мною во всём своём неприглядном свете. Моя память пестрела дырами.

В какой-то мере они были... незначительными. Говоря на чистоту, даже самый большой провал по моим прикидкам составлял каких-то пять минут моей жизни. Но этих дыр было много. Очень много.

Кто-то безжалостно лишил меня дорогих и не очень моментов моей жизни!

"Понял? - спросил меня пожиратель и не дождавшись ответа пояснил, - Это, так сказать, память о нашей первой встречи с тобой. Хм, забавно! Неплохой каламбур ведь, память в памяти?

"Что?" - в растерянности отозвался я.

"Ах, как ты мог забыть тот романтичный момент? - поинтересовался холод из темноты, - тогда когда мы встретились в первый раз. Я только начал тебя откусывать, нежно, по крохотному кусочку... как вмешалась та противная девчонка и испортила нам весь интимный момент. Хорошо, хоть я от природы бережливый: кое-что из откусанного смог сохранить. Да и остальное, более-менее прожевав, осознал"

"Что?!" - уже куда более осознано воскликнул я.

"Через плечо. Благодаря этому то мы с тобой и братья. Я, лишь отражение тебя..." - от слов пожирателя тянуло могильным холодом даже больше чем обычно.

"Понятно, - на этот раз взять себя в руки оказалось тяжелее. Чёртова тварь, выбивает у меня почву из под ног стоит только на секунду прийти в себя.

"Круто, да?" - поинтересовался мертвец, тем временем. Его вопрос я проигнорировал, задав в ответ свой.

"Что с ней?" - думаю пожиратель поймёт о ком я.

Не знаю, почему я не задал этот вопрос. Например, в первый же момент нашего знакомства с этим отродьем. Может просто боялся услышать ответ на него?

"Переваривается" - лениво сообщил мне мертвец.

"Кх, как?" - похоже у меня не получилось сдержать своё удивление.

"Так же, как переваривается, тот мелкий недомонстр у тебя в жилудке. Механизм, конечно, немного отличается, но суть та же." - любезно пояснил мне мертвяк.

"Сколько ей ещё осталось? - вроде бы довольно спокойно уточнил я. К сожалению, пожирателя это не обмануло.

"Да, ладно тебе. Неужели ты всерьёз собрался избавиться от своего любимого младшего братца, из-за какой-то незнакомой тебе девчонки? А я и не верил... - поражённо выдал монстр, - неужели ты думаешь, что когда я закончу с ней, у нас с тобой всё произойдёт так же?"

"Что, не так?" - скептически отозвался я.

"Нет, конечно. У нас с тобой всё будет по-другому. Я буду, есть тебя очень-очень медленно. Откусывая раз за разом по маааленькому кусочку. Может быть, ты даже найдёшь подобное приятным? - начал рассказывать пожиратель лениво, но уже в следующее мгновениее сменив тон он продолжил, - если, конечно, ты не оставишь эти свои дурацикие мысли насчёт избавления от меня. Если сделаешь это я так и быть съем тебя быстро и... почти не больно.

"А не подавишься?" - мысленно отозвался я и тут же сжался от того "бессмертия", которое только что хватанул.

"Насмешил. Мне даже прислушиваться к тебе не надо, чтобы понять, как ты меня боишься. Что ты мне можешь сделать?" - как ни в чём не бывало отозвался пожиратель.

И я понял ничего. Ничего, несмотря на всё моё бахвальство и дурацкую надежду. Я действительно его боюсь. Как бы не лгал себе. Он гораздо сильнее.

Единственное, что я могу сделать: пойти и убиться. Причём так, чтобы тело не выжило ни при каких условиях. И больше ничего.

"Ну-ну, чего, ты в самом деле? - начал меня утешать пожиратель, - я с той девчушкой ещё нескоро закончу. Может годик или полтора. Веселись пока можешь. Сделать ты всё-равно ничего не сможешь."

Я понял, что он сломил меня. Я всегда знал насколько слаб. Дело даже не в пожирателе, а во мне. "Ничего не могу, я не в силах" - давно стали для меня дивизом в "той" жизни. И даже здесь, не успел я в себя поверить, как жестокая реальность, тут же расставила всё на места.

Ха, я и изменился?! Разве что внешне. Внутри я всё тот же трус и слабак. Даже, сейчас, осозновая, что у меня нет никаких выходов, кроме самоубийства, я не могу решиться. Вот так взять и прекратить свою жизнь. Не потому, что она мне так ненавистна, а потому что я должен.

- Что с тобой проиходит? - присев рядом со мной, спросила Шана тихо. Я даже не заметил, когда она подошла.

- Анх, шшто? - рассеяно отозвался я.

- После того случая, ты не в себе. Вот почему, я спрашиваю: что с тобой? - продолжила девушка.

- Ээээгхх... - я нашёл, что ответить. В голове было пусто.

- Неужели, винишь себя? -

- Чхто? Нгетхх, - от удивления я даже немного пришёл в себя. Сразу же огляделся вокруг. Не заинтересовал ли кого-нибудь мой разговор с "големом", а то, не дай бог, увидят. Проблемы девушке обеспечены.

Вокруг всё было спокойно. Остальные были заняты своими делами, чтобы не обращать на нас внимания.

- Винишь других? - прошептала девушка, после чего отвернувшись совсем тихо уточнила, - Меня, например.

- Нххет, хонешшно. Кххак тгы вообхе тошшла до такхой мгхыссли? - я даже головой отрицательно покачал.

- Правда? Хорошо, - с затаёной радостью отозвалась девушка, повернувшись ко мне и тут же стало снова серьёзной, - тогда что с тобой?

"Какая трогательная забота" - хмыкнул пожиратель. От его слов у меня в душе вдруг шевельнулась злоба.

- Нишшегхо, - тем временем, ответил я девушке.

- Не лги, пожалуйста, - мне показалось, что в голосе Шаны, проскльзнула грусть, - что тебя гложет? Скажи мне.

- С шегхо ты фссяла? - ответил я, прежде, чем подумал.

Зачем? Зачем, я веду с ней этот разговор? Сказал бы, что виню себя в произошедшем она бы тут же и успокоилась. Так зачем я впутываю её? Она здесь совсем не при чём.

"Именно, - тут же откликнулся пожиратель, - слишком уж она любопытная"

"Не лезь" - вдруг подумал я.

"Тебе напомнить кто здесь главный?" - тут же бросил пожиратель. От этого меня аж передёрнуло. Злоба стала только сильнее.

"Не надоело меня запугивать?!" - с трудом сдерживаясь, спросил я у мертвеца.

- Я же вижу с тобой что-то не так, - Шана опять вернула меня к реальности, - ты и раньше был скрытным и необщительным, но сейчас с тобой, не знаю... что-то не так.

- Нххет, вссё нормхальнно, - отозвался я неожиданно уверено.

Отчаяние ушло. Страх тоже. Я действительно успокоился. В голове завертелись шестерёнки.

"Что ты задумал?" - подозрительно протянул пожиратель.

"Ничего" - довольно отозвался я, осознав, что мне удалось скрыть свои мысли.

- Точно? - уточнила у меня Шана, тем временем.

- Тхошно, ббудхь уверенгха, - доверительно сообщил я девушке.

"Смотри как бы ты не пожалел о своих поступках" - голос пожирателя был сух и безэмоционален.

"Всё может быть" - отвлечённо подумал я.

В тот момент, мысли мои вертелись вокруг проблемы пожирателя.

"Как бы так это провернуть..." - подумал я.

"Что провернуть?" - тут же спросил пожиратель и я не смог сдержать улыбки.

Рано я сдался. Последняя проверка пройдена. Может он читать все мои мысли, как же. Пудрил мне мозги, а я вёлся, но теперь хватит. Вполне возможно он и самые громкие из них еле слышит. Верить его словам? Да никогда.

Слишком рано, мразь, ты списал меня со счетов. Ещё ничего не решено.

Есть Воля Бездны, где-то далеко внизу. Есть уроки магии, неожиданно свалившиеся на меня. Шансов у меня полно.

Да и к тому же, с чего я вообще взял, что пожиратель может теперь контролировать тело? Если бы мог, небось уже сделал это.

Чёртов лгун. Ничего особенного кроме способности болтать, он не приобрёл. Стал чуточку умнее и всё... я типо должен дрожать? Хрен ему, а не вздёрнутые к верху руки.

Мысли опять вернулись к Воле Бездны.

Раньше я уже задумывался о том, чтобы убедить Артура взять меня с собой в глубины Бездны. В подходящий момент, я просто вышел бы из отряда и дошёл остаток пути до Воли сам.

Теперь же мне не остаётся иного выхода, как идти одному. Поумневший пожиратель может наделать делов. Сена с Шаной тоже лучше оставить в лагере искателей. Вряд ли, конечно, пожиратель сумеет им навредить, но я не хочу проверять это на практике.

Всё-таки они... да уж чего там. Единственные мои друзья. А значит я не позволю им навредить.

...Поглощённый планами, я и не заметил, как Карт скомандовал подъём.

- Помни, на следующем привале. Иначе сырая мана опять начнёт накапливаться, - проходя мимо меня со своей охраной, обронил Ворт. Судя по уверенному шагу скелетов - их ремонт некромант завершил.

Следующий привал, мы устроили уже на двадцать втором уровне.

Я, кажется, даже уже перестал обращать внимание на монстров, которые встречались нам по пути. Скольких мы убили? В голове уже не откладывается эта лишняя информация. Зато в ней стала откладываться другая.

Например, дизайн двадцать второго уровня. Он оказался на удивление разнообразным.

Мало того, что у самого перехода нас встретила настоящая кирпичная кладка. Причём если бы не приевшийся цвет камней бездны, я бы не отличил её от кладки Кремля. Хотя я никогда особо не присматривался к размеру кирпичей в кремлёвской стены, так что утверждать не могу.

Если бы только это... но через каких-то десяток метров, кирпичи плавно влились в кучу необработанных камней. Громадные, неотёсанные, разных форм, каменюки держались вместе лишь каким-то чудом.

Чуть дальше вид стен опять сменился. На этот раз они притворились стенками пещеры. И если бы не идеально ровный потолок над головой я бы может и поверил в их натуральность.

Потом вид коридоров менялся ещё несколько раз. Порой они были похожи на что-то из моего мира, порой не очень.

Как бы то ни было, вскоре это приелось. Никого уже не удивляли переходы между участками двадцать второго уровня. Меня в том числе.

Мою голову занимали мысли о предстоящем вскорости уроке магии. На вялые попытки пожирателя отговорить меня от них, я никак не реагировал. Мне было любопытно, чем же мы с Вортом займёмся в первую очередь.

На привале я получил возможность удовлетворить своё любопытство.

Мы с некромантом расположились немного в стороне от остальных. Чтобы я не отвлекался во время урока, Кукловод отослал своих скелетов патрулировать выход из зала. Мне же пришлось отцепить от себя Сена, который видно в серьёз решил поселиться у меня на горбу и вручить его в руки Ши. Та отреагировала на это спокойно. Как всегда.

До сих пор не понимал этого её отношения к паучонку. Нормальная девушка визжала бы уже в тот момент, когда краем глаза заметила бы моего любимца, а ящерка ничего. Хотя может у её расы психология другая.

Шантири на время урока сочла за лучшее составить компанию, патрулирующим скелетам.

Так или иначе, мы остались с некромантом наедине.

- Ты что-нибудь знаешь о магии? - с такого вопроса начал наш первый урок Ворт.

- Некх особогх, - немного увильнул я.

Конечно, я не раз и не два, видел магические книги. Даже читал их иногда, когда Арит не видел. И эти знания никуда не делись. Что-то может я и почерпнул, но вот целостного понимания магии среди моих знаний как не было так и нет.

- Тогда для начала тебе стоит знать, что почти любая школа магии, является по своей сути сплетением общеизвестных путей управления первозданной силой, - ничуть не удивился моему незнанию Ворт, - Нет никаких энергий смерти, огня или чего-то подобного. Всё это чущь необразованных знахарок из глубинки. Существует только один вид энергии - мана. Её используют и мастер земли, и архимагистр некромантии, и даже самый распростой студент-огневик, только поступивший в академию Серебрянного союза.

Я не буду учить тебя какому-то конкретному пути. Лишь основа, которая в той или иной мере позволит тебе пользоваться заклятьями из разныз школ, - продолжил некромант, - Сейчас, самое важное для тебя, Тисмор, развить в себе самоконтроль и концентрацию.

В последствии это поможет тебе почувствовать дар и убрать из него "протечки", через которые ты нагнетаешь сырую ману в окружающее тебя пространство. Это первоочердная задача на данный момент, -

- Эмгх, хорочшо, - я кивнул.

- Я ведь чувствовал их, - внезапно признался невесело Ворт, - помнишь, когда я спросил тебя про магию? Я тогда почувствовал от тебя отток маны и едва уловимый запах мертвечины. Вот и подумал, мало ли коллега по ремеслу. Но всё оказалось не так, мда...

Ух ты, ничего себе, как он был близок к тому чтобы раскрыть меня. Мог ведь и другие выводы сделать, ан нет повезло мне.

- Вероятно к тому времени большая концентрация "грязной" маны в твоём теле уже давно оказывала отрицательное воздействие на тебя. У тебя ничего не болело в последнее время? Кожа там, мышцы или ещё что-нибудь? - вопросительно глянул в мою сторону Ворт.

- Вротхе былокх чтххо-то потобноегх, - выдал я, как-будто бы после раздумий.

- Ну вот, как я и предполагал, - приняв окончательное решение по этому вопросу маг, вернулся к уроку, - но мы немного отклонились от темы.

...Далее были два часа упражнений на концентрацию и задачек с нею связанных. На все протесты Адира, по поводу того, что отряд не может настолько задерживаться, некромант невозмутимо отвечал, что это ради нашей же безопасности.

- Лучше бы мы его прикончили тогда, раз он такой опасный, - бросил раздражённый Адир в конце концов и отстал от Ворта.

Я даже подумал, что это всерьёз. Но потом понял, что раздражает Адира не моя персона конкретно, а задержка с ней связанная.

Ах, ты ж! Только ведь хотел похвастаться тем, как легко у меня выходит концентрироваться и нате вам. Ну да ладно. Это всё-таки мой первый прокол за все два часа.

До этого у меня на удивление легко получалось держать состояние концентрации. Правда, моих собственных заслуг в этом совсем немного.

Дело в том, что в мёртвом теле, нет места гормонам и прочей подобной шняге, которая обычно и вызывает лишние мысли. Благодаря этому поймав нужное состояние можено легко и просто в нём оставаться.

В общем, Ворт не мог нарадоваться моим успехам. И это я ещё старался их преуменьшать, чтобы не вызывать у Кукловода ненужных подозрений.

- Интересно, очень интересно, - выдал он тогда, несмотря на все мои предосторожности, - удивительные успехи. Возможно, мы сможем ускорить наше с тобой обучение.

У меня даже забрезжила тогда надежда на то, что ответом на все мои проблемы сможет стать магия. Раз у меня такие способности к ней.

Моим надеждам было не суждено оправдаться по нескольким причинам.

Во-первых, я в своих мечтаниях забыл о практическом опыте, который не так-то просто приобрести.

Во-вторых, же, я забыл о пожирателе. Пока я буду развиваться, он тоже не будет стоять на месте. Духовно или умственно, но он будет развиваться. Далеко не факт, что я смогу изучить всё необходимое прежде чем станет поздно.

Существовала и ещё одна причина. Самая главная пожалуй... но о ней я узнал чуть позже.

- Эй, Тисмор, - выдернула меня из размышлений Шана. Мы, сейчас, шли довольно далеко позади всех, поэтому нас не могли услышать, - всего каких-то восемь уровней и мы избавимся от этой компании. Сможем, наконец, заняться своими делами. Хорошо ведь?

- Агха, прекрасно, - я постарался придать голосу радости.

Девушка была похоже неподдельно рада предстоящему освобождению от контракта, так что мне не хотелось её расстраивать. Странно, кстати. За что она вдруг так невзлюбила Артура и его соратников? Или причина в другом?

- Что будем делать потом? Пойдём обратно или попробуем поработать в нижней Бездне? - спросила она, после чего шутливым тоном уточнила, - я надеюсь, моя компания и дальше не будет тебе в тягость?

- Некхт, конешногх, - я даже почувствовал на пару секунд страх, представив, что Шана уйдёт.

Не то, чтобы я к ней проникся нежными чувствами... какие всё-таки чувства могут быть к металлической броне у зомби? Просто она единственный человек, или почти человек, которому я открылся достаточно глубоко. Когда-нибудь я даже может быть расскажу ей про то, что я мертвец и про свой мир. Хотя наивно было бы полагать, что она до сих пор не в курсе специфики моего состояния. Другое дело, что никто из нас в слух об этом не говорил, а значит этого откровения вроде бы и не существует...

- Уговорил, - вроде бы даже радостно сообщила она, - если когда-нибудь станешь великим магом, мы сможем поискать моё прошлое и помочь тебе...

На последней фразе она осеклась и заозиралась. Впрочем, как я уже говорил мы были замыкающими, да и говорили не особо громко, так что вряд ли нас никто не мог слышать.

- Дакх, верхно, - поспешил я отойти от опасной темы. Надо же, только подумал о нашем взаимном молчании, как оно почти тут же чуть не нарушилось.

Последовавшие за этим разговором пара дней, были не самыми радостными в моей жизни.

Все из-за одной проблемы. Дело в том, что как я не пытался почувствовать свой дар, у меня так ничего и не получалось.

Подумать только уже два с половиной уровня пролетели, а я так до сих пор и не смог почувствовать, то состояние, которое Ворт называл "единение". Некромант, совсем недавно обнадёженный результатами нашего первого урока, теперь всё чаще впадал в глубокую задумчивость. К сожалению, дальше неуверенных предположений его помощь не распространялась.

Я, тем временем, всё чаще и чаще стал склоняться к мысли, что у меня и нет никакого дара на самом деле. Что излучение, которое чувствует некромант не более чем фон от нестандартного заклятия поднятия зомби. Ведь очевидно уже, что Арит, не ограничился классическим способом и навертел много чего от себя. Может из-за этого и копится во мне "грязная" мана. Наивно полагать, что у ученика, пусть даже гения, всё вот так сразу будет без осечек.

Тем не менее, попыток я не оставлял. Очень не хотелось, чтобы всё закончилось, как в прошлый раз. Мало ли что породит второй взрыв и выживу ли я после него.

"Станет ещё веселее, не?" - тут же вклинился в мои мысли пожиратель.

Он, кстати, уже не раз срывал мои попытки достигнуть дара. То внезапно закричит, то начнёт нести какую-нибудь околесицу, то попытается вывести меня из себя.

Так что на эту его выходку я уже не обратил внимания. Уже было хотел вернуться обратно к своим мыслям, как вдруг, будто что-то ткнуло в затылок.

Стоп. Собраться. Я позволяю своим мыслям течь, без моего контроля. Они сами, я их не контролирую.

Пожиратель мешает достигнуть мне дара... что если я вкладываю в эту фразу не тот смысл? Или только часть его? Что если он блокирует меня, когда я тянусь к своему дару. Это ведь возможно. Материальное тело у нас ведь одно? Тонкие тела тоже сплетены благодаря Ариту весьма плотно. Так почему бы и нет? Почему бы пожирателю не иметь возможность через нашу общность влиять на меня? Дар ведь этот, тоже скорее всего следствие зомбификации. А значит, принадлежит скорее этой твари, а не мне.

Надо срочно проверить свои подозрения.

"Ещё больше веселия? Это как?" - постарался я подтолкнуть зомби к дальнейшему разглогольствыванию.

"Оооо..." - голос в голове возвестил, что эта часть моего плана увенчалась успехом - "Ну, например, я получу окончательный контроль над этим телом и магию заодно. Сожру тебя, в конце концов..."

Сосредоточить мысли. Я не думаю, как достигнуть дара. Я просто это делаю.

"Да ладно?" - не отрываясь от дела, я ещё раз подначил мертвеца.

Как много раз до этого, я прикрыл глаза и потянулся вглубь себя. Аккуратно "обошёл" разглагольствующую сущность пожирателя и двинулся дальше. Мне требовалось опуститься ещё глубже. Туда, где, как сказал Ворт, сходятся все потоки энергий.

"Хэй, ты что делаешь, братец?" - внезапно оборвал свой бред на полуслове пожиратель.

Я проигнорировал его реплику. Мне нужно было ещё глубже...

"Так не пойдёт, дружок" - сущность пожирателя как-будто всколыхнулась.

Я, тем временем, стал чувствовать что-то. Похожее на сердцебиение, но не оно.

И тут колебание сути мертвеца дошло до меня. Всего мгновение понадобилось мне, чтобы сделать не особо обнадёживающее открытие: я не один желаю завладеть силой.

Какая-то часть мертвеца, словно тёмное щупальце уже давно тянулось в сторону средоточия Дара. Двигался отросток медленно, но в отличие от меня он был уже почти на пороге цели. Ему по моим ощущениям, оставались считаные мгновения до соединения. Моё же "я" невыносимо отставало.

"Ну, мой брательник. Прощай, мы недолго были знакомы" - в словах пожирателя сквозило торжество.

"К черту, концентрацию! Я ХОЧУ достигнуть средоточия раньше, чем им завладеет эта тварь! Сейчас нельзя медлить!" - подумал я и всеми фибрами души возжелал ускориться.

И это действительно произошло. Даже больше. Я не просто ускорился, моё сознание совершило невероятный скачок. Мгновение и я уже прямо перед стенкой дара. Прежде, чем я успел это понять, меня на полной скорости впечатало прямо в неё.

Сзади к дару тянулось тёмное щупальце, но я его уже чувствовал. Для меня мир померк...

Глава 9

Пробуждение принесло мне крайне паршивые ощущения. Такое чувство, что мои мозги запихали в мясорубку, хорошенько провертели там, а потом вложили полученную бесформенную массу обратно в голову.

Веки, впрочем, как остальное тело слушались с трудом. Правую руку сотрясала судорога. Левая вообще не реагировала ни на какие команды. Лишь только ноги слегка подрыгивались, когда их господин и повелитель пытался ими пошевелить. Да ещё и какой-то "белый шум" в мозгах, который никак не давал мне толком ими поработать.

Просыпаться в таком состоянии для меня в последнее время стало входить в привычку. Какими чудесными всё-таки были те времена, когда мне такие ощущения и не снились. В который раз жалею о своём чрезмерном любопытстве.

Впрочем, сейчас, неплохо бы вспомнить, что повлекло за собой подобный спектр ощущений. И вот с этим как раз имелись проблемы.

Предшествовашие события, как я ни напрягался, никак не хотели всплывать в памяти. Вместо них сознание услужливо подкидывало, вереницу каких-то бессвязных и крайне размытых кошмаров. В них я то ли падал куда-то, то ли бежал от кого-то. Может быть даже всё вместе... никак не сосредоточиться.

- Молодой человек, что же вы делаете? - обеспокоенно и в то же время недовольно, укорил меня голос некроманта. Его источник находился справа, поэтому с трудом повернув голову в ту сторону, я сумел чуть-чуть приоткрыть непослушные веки. Обзор конечно не особо широк, но некроманта я углядеть всё-таки смог.

Ворт присев на корточки рядом со мной, усиленно высматривал что в моей физиономии. И взгляд у него был такой странный-странный...

Из-за плеча широкой мантии некроманта выглядывало лицо Артура. Я даже не берусь сказать чего на нём было больше. Обеспокоенности или откровенного раздражения. Видно он уже успел трижды пожалеть, что вступился за меня тогда в таверне.

Разглядеть что там дальше, не удавалось из-за паршивого обзора. Но по еле слышному гулу голосов, могу сделать вывод, что вся остальная команда занята своими делами. Переполоха по крайней мере вокруг не слышится.

Лёгкое прикосновение к левой руке, заставило меня со скрипом заставить свою голову повернуться в ту сторону. С другой стороны от моего бесчувственного тела обнаружилась Шана в компании с Сеном. Моей руки она коснулась как бы ненароком, так что некромант с Артуром не обратили на это внимания.

Зелёные огоньки, служащие девушке глазами, как-то странно мигали и переливались. Это зрелище для моего тормозящего мозга, казалось, завораживающим. Я бы навреное долго пялился на то, как перетекает один оттенок зеленого в другой, но тут девушка внезапно отвернулась.

Тут я наконец обратил внимание на паучонка. Так же зачарованно, как я мгновением раньше смотрел Шане в глаза, он смотрел на меня. Его хелицеры что-то задумчиво пожёвывали. Засмотревшись на их плавное движение, я кажеься опять выпал из реальности.

"И чего им всем надо" - промелькнула ленивая мысль в голове.

"Ну уж точно, не просто посмотреть на твою уродливую харю" - непонятный шум, внезапно трансформировался в голос пожирателя.

Внимания на его реплику, я не обратил никакого. Меня всецело занимало созерцание движения псевдочелюстей арахнида. Я даже начал видеть в этом какую-то систему, как вдруг поток моего сознания безжалостно оборвали.

- Он в порядке, - иронично сообщил Ворт, двумя руками аккуратно отворачивая мою голову в сторону от хелицеров.

- Как-то не похоже. Он точно в порядке? - скептически протянул Артур в ответ.

- Совершенно точно, - невозмутимо потвердил Кукловод, - думаю, минут через пять, он должен прийти в себя окончательно.

- Хорошо, тогда я начну готовить отряд к выходу, - облегчённо выдохнул попаданец, - мы и так слишком здесь задержались.

- Молодой человек, - проникновенно обратился Ворт. Дождавшись того момента, когда я с нехотя (манящие хелицеры были совсем близко) встречусь с ним взглядом, он продолжил, - почему вы так усиленно торопитесь на тот свет? Делаете, буквально всё, лишь бы побыстрее отправиться на встречу с Первосилами.

Ответом некроманту, послужил прямой бараний взгляд с моей стороны.

- Не понимаете? - догадавшись о назначение этого мимического "кульбита", участливо поинтересовался он, - а про концентрацию забыли? Сколько раз я вам говорил про неё? Десять, двадцать?

В серьёз задумавшись над этим вопросом, я пришёл в себя от резкого щелчка пальцами.

- Вернитесь к нам, мой друг, сейчас не время спать, - с трудом сдерживая улыбку провозгласил некромант, - давайте давайте, приходите в себя побыстрее.

- Шесшнатхать, - неожиданно выдали мои губы ответ на последний вопрос. Видно это было связано с тем, что моё сознание, шаг за шагом начало следовать совету чародея. Пока до вменяемости было далеко, но более-менее соображать мозги стали.

"Да они у тебя никогда и не работали, успокойся" - посоветовал мне голос в голове.

Неожиданно эта реплика вызвала у меня приступ глухой сконцентрированной ненависти. Усилием воли, я смог удержать себя от... не знаю чего.

- Что? - тем временем, некромант попытался осмыслить мой ответ. Правда, он быстро пришёл в себя и продолжил поучительным тоном, - Ах да, шестнадцать. Неужели вы думаете я просто так постоянно повторял вам о важности концентрации в открытии дара?

Слегка пристыженный, но ещё не отошедший разум, решил оставить эту реплику без ответа.

"Правильно, молчи и не вякай, дуболом!" - не упустил случая, поглумиться надо мной пожиратель.

Ярость закипевшая во мне потребовала выхода и я его ей предоставил.

"Заткни пасть, падаль" - мрачно выплюнул я.

В то же мгновение, по сознанию будто ветер пролетел. Оно стало чистым и собранным. Даже тело, казалось, перестало артачиться. Нет, я, конечно, не вскочил сразу же с пола, но на то, чтобы мои глаза смогли нормально открыться, а руки перестали творить, что им вздумается, этого озарения вполне хватило.

"???" - мысленно я прямо излучал недоумение.

Вместо угрозы со стороны пожирателя в ответ на мою реплику, в сознании царила тишина и спокойствие. Я даже на некоторое время поверил в то, что он исчез окончательно. Впрочем, взглянув в ту часть сознания, где он обитал, я с сожалением должен был констатировать, что ошибся. Тёмное нечто выполняющее обязанности души мертвеца, было там же где и всегда. Разве, что... оно съёжилось?

"Это что... получается, я теперь могу влиять на пожирателя?" - возникла в голове мысль. В такое было трудно поверить сразу. Помог пожиратель.

Тишина в моей голове стала для меня самым достоверным ответом.

- Как вы могли забыть о том, что именно концентрация важна при открытии своего дара?! Ведь именно из-за отсутствия должной концентрации, большинство юных адептов в былые времена распрощалось со своим разумом и даже жизнью! - нотации Ворта опять вернули меня к реальности, - Нельзя, ни в кое случае, нельзя соприкасаться с даром в состоянии отличном от полного контроля!

Мне оставалось только согласно кивнуть, вжимая голову в плечи, хотя в душе всё буквально пело. Не успел я толком осознать угрозу пожирателя, как она испарилась яко дым на ветру.

- Тисмор, ты пожалуй худший из всех учеников, которых я когда-либо брался обучать! Слава первосилам, мне тебя не придёться долго терпеть - расдосадованно продолжил Ворт тем временем меня чихвостить. Я уже было приготовился к длительной головомойке, как вдруг он резко сменив тон закончил, - И тем не менее, не могу тебя не поздравить с раскрытием дара. Теперь ты не просто одарённый. Свой первый шаг в изучении искусства ты сделал.

Сказав это, некромант поднялся на ноги и покинул моё общество.

- Поздравляю, - произнесла Шантири, легонько сжав мою руку, стоило только Ворту отойти подальше. И тут же девушка вдруг сменив тон добавила - ты не мог бы в следующий раз совершать прорывы в постижении своего дара менее... безбашенно?

Глядя на то, как требовательно мигают огоньки глаз девушки, я не нашёл в себе силы отказать. По привычке кивнул.

- Пообещай мне, - потребовала вдруг более весомых доказательств Шантири.

Я даже слегка удивился подобному поведению с её стороны, но отказывать не стал. Тем более, что настроение после исчезновения докучливого мертвеца из моих мыслей, у меня было приотличным.

- Обесщаю, гх, - постарался я как можно более членораздельно произнести одно единственное слово. Тут же решил выяснить, что происходило пока я был в отключке, - Што кх происгошло?

- До или после того, как ты вырубился? - сразу же ухватив суть вопроса, поинтересовалась девушка.

- Покхле, - действительно, зачем мне знать, то что я и так помню?

- Ты тогда присел на свою подстилку и привалился к стене, - начала девушка меня просвещать, - поэтому то, что ты без сознания заметили далеко не сразу. Всё-таки сказалась специфика твоего обычного поведения.

Понятное дело. Когда я в задумчивом состоянии, меня с трудом можно отличить от настоящего мертвеца. В смысле того, который прилично себе лежит в могилке, а не шатается в поисках свежего мясца.

- Первой твоё странное поведение отметила я. Ты тогда ещё два раза не отозвался, когда тебя окликнули, - продолжала тем временем Шантири, после чего неуверенно обтекла опасную тему, - вот после того, как ты второй раз не ответил к тебе и подошёл Арктур. Потом он позвал Ворта и тот сразу же принялся что-то колдовать. Ну, а дальше ты очнулся.

- Сшкольгх я пфыл бесс соснангхия? - задал я тут же животрепещущий вопрос.

- Три четверти часа примерно, - прикинув что-то, сообщила мне девушка.

Не так уж мало и в то же время не особо долго. И что со мной происходило всё это время? Понятное дело дар активировался, но чем занималось сознание. Некое чувство подсказывает мне, что оно в это время не бездействовало. Эти кошмары-воспоминания к тому же. Подозрительно это всё.

- Ты точно в порядке? - резко вернул меня к реальность голос Артура. Я даже и не понял, когда он успел подкрасться к нам с девушкой.

- Тха, - сверившись со своими ощущениями, начал я приподниматься.

- Отлично, тогда выдвигаемся, - обрадованно сообщил мне попаданец. За его спиной я углядел собранный лагерь и готовых к дальнейшему переходу приключенцев.

Мы с Шантири тут же направились к своим вещам. Собираться нам всего ничего. Буквально подвязать пару верёвок, да взвалить себе на спины свои пожитки.

Вскоре, мы всем отрядом двинулись дальше.

В пути, когда это позволяла окружающая обстановка ко мне подходил некромант и интересовался самочувствием. Уже не помню в какой раз получив от меня ответ "хорошо", он наконец успокоился и больше в тот день ко мне не подходил.

Следующее утро наш отряд встречал уже на двадцать четвёртом уровне. С некоторых пор, мой разум всецело занимала магия и всё с ней связанное, поэтому пройденные за это время уровни так и не отложились чем-то особенным в моей памяти.

Двадцать четвёртый ничем примечательным от своего собрата, двадцать второго не отличался. Та же непонятная смена эпох и стилей в отделке.

Судя по всему, переступив границу двадцать второго уровня, мы перешли в совершенно иную Бездну. Но чем она отличается, кроме отделки от своей верхней товарки, нам только предстоит узнать.

Как ни странно, но все предыдущие наши с Шаной походы на такую глубину, проходили по совершенно иным маршрутам. Туристы, единственные кто хотел спуститься на такую глубину, всегда настаивали на собственном маршруте. Весьма отдалённым от основных искательских тропинок.

Чаще всего подобные маршруты заканчивались в местах, подобных подземному гроту от которого мне достался Сен. С почти аналогичным ему уровнем опасности. Неудивительно, что путешествовать в обратную сторону нашему отряду приходилось куда быстрее, чем вперёд. Частенько даже с заказчиком на плече. Слишком уж часто туристами оказывались всякие почтенные старцы, на закате жизни решившие поискать острых ощущений.

Так что эта смена стилей вызывала у меня реальный интерес. В тех путешествиях, если и были какие-то занимательные детали интерьера, то разве что обвалишиеся стены, да просевший в коридорах потолок. В таких условиях не до удвлетворения своего чувства прекрасного. Ну да ладно.

Во время очередного привала, где-то в середине дня, ко мне подошёл Ворт. Я уже давно ждал того момента, когда он решит провести очередной урок, поэтому почти сразу же стал весь во внимании.

- Ну что готов, к новому уроку? - не разочаровал меня некромант.

Усиленно кивнул, я, как мне показалось, ещё до того, как он успел договорить последнее слово.

- Приступим к уроку, - довольно потёр Ворт руки, после чего продолжил знакомым всем ученикам, независимо от их учебных заведений, тоном, - Ты действительно сумел соединиться со своим даром, пусть и не очень правильно, но сумел. Это похвально. У тебя действительно просто поразительная скорость усвоения материала.

- Теперь тебе надо научиться использовать свой дар. Понять и осознать как брать из него энергию и претворять с её помощью свои желания в жизнь, - продолжал маг читать лекцию, - для того чтобы сделать это в полной мере требуется, как минимум целая жизнь, но самые азы, вполне по силам усовить гораздо быстрее. Что ж, приступим...

Далее был собственно сам урок, продлившейся не много ни мало почти час. И то если бы не уже привычные понукания со стороны Карта, мы бы засиделись куда дольше.

Весь секрет управления магической энергией оказался в той же самой медитации. Чтобы начать оперировать энегрией, мне сначала нужно было сосредоточиться и увидеть собственный дар. Так, как я это делал перед единением.

Стенки сферы в присутствии хозяина становятся всё тоньше и тоньше, до тех пор пока не становится возможным добраться до скрытой в ней маны. Правда, это вовсе не означает, что ей уже можно пользоваться.

Для начала, не выходя из состояния медитации, нужно прокачать энергию по своему телу. Так сказать прогреть двигатель перед использыванием.

Ворт пояснил мнее тогда, что такая долгая подготовка (почти половина урока у меня ушла на то, чтобы "разогреть" каналы), нужна только начинающему магу. Через некоторое время тело привыкает к магической энергии. После этого мана начинает сама курсировать по каналам, в любой момент готовая по воле мага созидать и разрушать.

Эти знания, как и многое другое из того, что должен знать каждый одарённый, в своё время прошли мимо меня. Поэтому слушал я всё это со всем вниманием.

Далее мой учитель кратко коснулся темы заклятий и специфики их построения. Как ткать их структуру, как запитывать и как активировать полученное в итоге нечто. И вот тут я пожалуй мог бы удивить своего наставника. Всё-таки большинство заметок и учебников Арита, были посвященны именно этой теме. Но сыпать такими специфическими знаниями было... по меньшей мере неразумно.

Суть, в общих чертах, для любого заклятья была одна.

Сначала одарённый долго учил вязь заклятия данную ему наставником или вычитанную в книге. Когда нужно, во всех подробностях представлял её, после чего запитывал энергией из дара. Вуаля: заклятье создано.

Существует немало других способов сотворить заклятье и всех их перечислять, можно было бы ещё очень долго. Например, те же заклятья-жесты, которыми пользуется Артур время от времени. Поэтому я и назвал только самый простой и распротранённый способ.

Процесс сотворения магии я хоть и упростил, но на самом деле не особо. Для большинства школ магии, суть он отражает почти полностью.

- Всё хватит! - прервал равномерную речь некромант крик Адира, - мы должны были выйти ещё пятнадцать минут назад!

Некромант от такой бестактности на некоторое время смешался, но быстро взял себя в руки.

- Хорошо, мы сейчас заканчиваем, - успокоил он Адира, после чего обратился уже ко мне, - Вижу тебе это пока мало интересно, а время нас поджимает, поэтому не буду тебя мучать.

Я уже было хотел смолоть какую-нибудь принятую в подобной ситуации чепуху, но некромант не дал мне этого сделать.

- Не оправдывайся. Тебе это на самом деле, сейчас, не особо нужно. Всеми этими заучиваниями ты вполне можешь заниматься и сам в свободное время, - немного рассеянно успокоил маг меня.

- Когда, - Ворт выделили это слово, - ты поступишь в какое-нибудь учебное заведение тебя начнут этому всерьёз учить. Сейчас, же не забивай себе голову. Вот тебе вместо этого кое-что поинтереснее.

- Штогх? - я даже дышать перестал.

- Знаешь, почти во всех учебных заведениях, процесс превращения адептов в настоящих магов поставлен на поток, - из далека начал маг, растягивая удовольствие, - Первое магическое действие, которому обучают новоиспечённых одарённых почти везде одно и то же - это обыкновенный всплеск силы. Даже не заклятье в полной мере. Скорее нечто похожее на то, чем ты ненароком приголубил нас совсем недавно. Естественно куда более слабое, и, что самое главное, контролируемое.

Ворт бросил на меня выразительный взгляд. Я закономерно слегка стушевался под ним.

- Именно этому я тебя и научу. Надо же тебе как-то совершенствоваться до поступления в академию магии? Вот будешь сливать свой резерв в всплеск, может и увелчиться твой запас маны. Да и контроль должен подрасти.

Минут пять у меня ушло на то, чтобы запечатлеть вязь "всплеска" в своей памяти. Такое короткое время объясняется легко. Во-первых, моя идеальная с момента зомбификации память. Во-вторых, как такового рисунка у "всплеска" не было. Так небольшая каракуля отвечаюшая за направление удара.

После того, как некромант убедился в том, что я запомнил рисунок, Адир смог с облегчением скомандовать выход.

Глава 10

Наш отряд со всей возможной осторожностью продвигался по двадцать девятому уровню.

Почему вдруг такой рывок? Тут нет никакого секрета.

Четыре предыдущих уровня просто-напросто выпали у меня из жизни. Так уж вышло, что никаких знаменательных событий на них не происходило. Мы сражались то за это время всего пару раз.

Первый раз, с незнамо как отколовшимся от отряда Шихом, второй с небольшой стаей шаркунов. Естественно никаких сложностей у команды нагибатором с этими бедолагами не возникло.

Впрочем, моей апатии было ещё несколько причин.

Первую из них мне озвучил некромант, когда после третьего вспелска, меня скрутило в узел. Пожиратель тогда чуть не вырвался, лишь ценой огромных усилий я удержал его под контролем.

- Крайне маленький резерв, - с похоронном видом сообщил мне Ворт, отметив мою реакцию. Вот только по моей психике ударила вовсе не эта, без сомнения, невесёлая весть, а следующие за ней умозаключения.

Ведь в отличие от тёмного мага, предполагавшего у меня просто слабые способности, я знал истинную причину такого крошечного резерва. Мана, которую я использую для сотворения заклятий, вероятно, суть - моя жизнь. Так же, собственно, как и у остальных одарённых, с одним маленьким отличием. Потеряв всю ману или почти всю ману, одарёный рискует всего лишь своей жизнью. И то не всегда.

У меня же ситуация куда хуже. Стоит мне истратить большую часть маны, как пожиратель тут же под прикрытием голода, отберёт контроль над телом. Это было легко понять по его попытке овладеть телом в первое же мгновение моей слабости.

Вот только теперь если это случится, я рискую навсегда потерять своё "я". Получив контроль над телом, пожирателю не составит труда тоже самое сотворить с даром. Ведь наши души довольно тесно связаны посредством ритуала.

Что выйдет если вечно голодному психопату дать такое оружие, как магический дар, мне проверять совсем не хочется. К тому же сомнительно, что после захвата пожиратель отдаст тело обратно. Его силе вкупе с магическим даром я ничего не смог противопоставить.

Всё это приводило меня к не очень весёлому выводу: с активным использованием дара мне придёться надолго завязать. По крайней мере до тех пор пока меня не будет скручивать голод от малейших манипуляций с силой. Так что я остался по сути при своих и ничего сверх них не получил. Вернее так я считал поначалу.

И только через некоторое время я понял, что на самом деле подарил мне дар. Полную независимость от голода. Так как внутри меня имелся теперь свой собственный генератор, я более не нуждался во внешней подпитки. Если только не получу какие-то критические повреждениея тела. Тогда голод наверняка включится, как аварийная система. А вместе с ним придёт пожиратель.

Вот и получалось, что с одной стороны дар принёс мне хорошее, а с другой постоянно давлеющую над головой опасность. Если раньше я мог позволить себе любые повреждения тела, кроме отсекновения головы, то теперь эта малина для меня недоступна. Мне, кровь из носа, как нельзя допускать пожиратель до руля.

Казалось бы живи и радуйся на моём месте. В перспективе: бесконечная жизнь с возрастающим год от года магическим даром, без необходимости питаться разумными. Но есть тут пара НО, через которые я не в состоянии переступить.

Во-первых, Даша. Кем бы я ни был, но у меня рука не поднимается отдать девушку на откуп мертвецу.

Во-вторых, если кому первой не достаточно, мне совсем не улыбается жить в вечном страхе. Эйримар отнюдь не самое спокойное местечко. Получить критические и не совместимые с жизнью повреждения проще простого. Чем это грозит конкретно мне, я уже говорил.

Так или иначе, я решил, что пойду к Воле Бездны. И даром в этом путешествии мне не стоит особо пользоваться. Мысли о том, что он скорее всего пропадёт после моего оживления, я старался гнать от себя. Только сомнений мне не хватало. Заодно старался не думать какой авантюрой станет моё решение, если я не смогу прибиться к отряду избранного, когда они пойдут дальше. Но вернёмся к делам более насущным.

Я, кстати, после того как осознал нависшую надо мной опасность, даже уведомил Артура и Ворта, что не буду пока особо пользоваться даром. Вот только они восприняли мои слова не совсем так, как я расчитывал.

- Со временем дар мага разрастается и трансформируется. Каждодневные тренеровки только помогут тебе в этом. Не стоит сдаваться из-за того, что твой дар мал. Главное, что он есть, - попытался меня утешить первым делом некромант.

- Упорство и труд - всё перетрут, - ввернул тут же земную поговорку Артур.

Мне пришлось выслушать ещё несколько реплик в таком ключе, пока эта парочка не решила, что уже достаточно меня поддержала. Спорить с ними я не решился. Запросто можно было получить в ответ ещё порцию пословиц и поговорок.

Вот и получалось, что особо мне веселиться было не из-за чего. Из всей группы только Шана пыталась, как-то вернуть меня к жизни. Причём в отличии от Артура и Ворта, она вроде как чувствовала, что причиной моего настроения является вовсе не разочарование в своих способностях.

Заводя со мной разговоры, пока никого не было рядом, девушка раз за разом пыталась вытащить меня из тоски. Несмотря на то, что получилась у неё не очень, попыток она не бросала.

Сен тоже периодически предпринимал попытки взбодрить меня... по-своему. Совершая на моё тело восхождение, он пытался расшевелить меня. Когда ему не это удавалось, он слезал вниз и глядел на меня виноватым взглядом.

Глядя на наш отряд со стороны, сразу становилось понятно, что проблемы не у меня одного. Риталиен, например, постоянно была чем-то расстроена. Макр хмурился и похоже о чём-то в серьёз задумывался. Карта раздражали любые задержки, которые нам так или иначе приходилось терпеть. Артур вообще витал где-то в облаках.

Иногда мне даже, казалось, что я продолжаю излучать сырую ману. Но стоило только заглянуть в себя, как я сразу понимал, что моей вины в царящей атмосфере нет.

Естественно доподлино я ничего не знал, но кое-какие выводы на основе наблюдений сделать всё-таки удалось. Чем ближе мы подбирались к искательскому перевалочному лагерю, тем сильнее нервничали названные ранее персона.

Из всех никак не реагировали на это только трое: Финиар, Ши и Торал. Причины из спокойствия было легко объяснить.

Финиара, например, вообще мало что трогало в жизни. Он был равнодушен к большинству мирских переживаний.

Ящерка, казалось, просто не осознаёт опасностей и тягот предстоящего им путь, полностью положившись в этом вопросе на Артура.

Ну а уртан. Что сказать... он всегда был довольно меланхоличным. Без перегибов, конечно, но всё-таки. Происходящее он воспринимал на удивление спокойно.

Что касается Ворта, то он вообще был вроде бы не с нами и почти ни с кем не общался. Тот урок, на котором он показал мне всплеск, кстати был последним нашим занятием. Остальному он меня учить не желал. Бесплатно, по крайней мере.

У нас с Шантири настроение тоже было далеко от спокойного. Мои причины были мне известны, а вот причины нервозности девушки оставались тайной. Хотя некие предположения на этот счёт у меня всё-таки имелись. Например, она может быть не в своей тарелке из-за того, что наш контракт вот-вот должен закончиться. Или по какой-нибудь связанной с этим делом причине. Вариантом масса.

Когда моя нога переступила границу тридцатого уровня и встала на первую ступеньку огромной винтовой лестницы, я начал планомерно выдавливать из себе всякие сомнения. Пребывать в нерешительном состоянии мне примитивно надоело. Надо было окончательно определиться со своей дорогой прежде чем мы прибудем в лагерь искателей.

Понятное дело, что разнообразные идеи занимающие на свою реализацию много времени мне придется отбросить. Все эти годы на постижение магического искусства... у меня, вернее у Даши, нет на это времени. Это вопрос решённый.

Обратиться к знакомым магам? Нет. Далеко не факт, что даже если меня не испарят сразу, у магов найдётся чем мне помочь. Тот же Ворт, как-то немного отвлёкшись от темы общей магии в сторону некромантии, сообщил мне, что подселённые в тела сущности очень редко выходят из под контроля окончательно. А даже если такое и происходит, некроманту гораздо проще примитивно упокоить его носителя, чем заморачиваться каким-то сложными ритуалами.

Может какой-нибудь некромант-паранойк или любитель древностей знает заклятье изгнания, но попробуй ещё найди такого человека. А потом ещё заставь сотрудничать...

- Ты, как? - голос Шаны, оторвал меня от раздумий.

- Нормхально, - неожиданно почти не коверкая слова, ответил я на автомате.

- Хорошо, - казалось зелёные огоньки обрадовано подмигнули мне, - хорошо, что ты пришёл в себя.

- Дха, - всё ещё продолжая взвешивать все плюсы и минусы обращения к магам, рассеяно произнёс я.

- Что-то не так? - обеспокоенно спросила Шана.

- Нхе снаю, - так и не придя к какому-то решению, ответил я.

- Ладно, - не стала развивать тему девушка, после чего нарочито весело спросила, - как хорошо будет, наконец, освободиться от этого контракта, верно?

Я кивнул.

- Эй! Вернись обратно, - спохватилась девушка, когда я опять стал "уплывать", - О чём бы ты там не думал, не надо так по этому поводу переживать.

- Э? - своей цели девушка добилась: я вновь "вынырнул".

- Не грусти, говорю. Я ведь рядом? - как-то странно прозвучало из шлема, после чего девушка отвела глаза, - скоро мы расстанемся с этой странной компанией, и ты сможешь вплотную заняться своим даром. И постараюсь тебе помочь всем, чем смогу. Ты же помнишь: куда ты, туда и я. Мы спаены одной цепью.

- Цхепью? - кажется, удивление прозвучало в моём голосе слишком сильно.

- Нет-нет, я не имею в виду того, что буду тебя преследовать, - неожиданно экспрессивно замахала руками девушка, после с грустью в голосе добавила, - если я тебе мешаю или создаю лишние проблемы ты только скажи. Я сразу уйду.

- Тхы, воопще, о чхём? - выдал я ничего не понимая. Тут же, правда, спохватившись неуклюже поправился, - Тхы мне, хонечно, не мешаешь. Но х чему всё этхо?

- Да? - уточнила у меня Шана с подозрением. Получив мой утвердительный кивок, она продолжила, - Я имею в виду то, что ты знаешь многое обо мне, а я многое о тебе. Вот и получается, что нам нужно держаться вместе.

- Вродхе тохо, - немного растерянно признал я.

- Он опять лезет, - меланхонично сообщила мне деушка через несколько мгновений.

- Я знаю, - тем же тоном ответил я, пытаясь на ходу ухватить подлого "скалолаза" начавшего новое восхождение. Наконец, мне это удалось. Подняв перед глазами вяло брыкающееся восьминогое "животное", я проникновенным тоном начал:

- Сен, сколько раз я говорил тебе, что по мне нельзя лазать... -

Моя апатия, кажется, благополучно отступила. Чего я вообще загоняюсь? Я ведь уже давно всё решил, так чего переливать из пустого в порожное? Вот делать мне нечего.

Тем временем, не успел я закончить лекцию о недопустимости всяких поползновений по моей тушке, как стены окружающие лестницу внезапнр кончились.

Открывшийся вид поражал. Огромное пространство где-то далеко под нами было полностью занято водой. Тёмное колышушееся море под нами лишь изредка освещалось небольшими зарослями зеленоватого мха на мелководье. Где-то далеко-далеко справа смутно виднелся силуэт ещё одной колосальной лестницы, опускающейся с потолка.

Несмотря на то, что уже когда-то видел подобное, я всё-равно слегка сбился с шага и чуть не навернулся с лестницы. Хорошо хоть меня успела поддержать Шана.

- Спасхибо, - тут же отблагодарил её я.

- Всегда пожалуйста, - откликнулась девушка, пребывая в приподнятом настроении.

Спустя десять минут, мы ступили на каменистую поверхность скалы, возвышаьщейся посреди тёмного моря. По краю скалы была вырублена аккуратная лестница, спускающаяся прямо к кромке воды. Небольшая площадка на её конце, судя по всему служила неким аналогом причала.

- Ждём остальных, - сообщил я очевидную вещь Шане.

Собственно сама возможность нашего с девушкой разговора, была обеспечена тем, что мы, сейчас, выполняли роль разведки. Остальные, сейчас, только-только должны будут увидеть потрясающий вид октрывающийся после того, как стены остаются позади.

Некоторое время спустя сверху послышались разговоры. Затем появились и сами приключенцы.

- ...Пункт нашего назначения там, - равнодушно закончил свой монолог идущий первым Карт, махнув рукой куда-то вдаль чуть левее едва видной на горизонте второй лестницы.

- Наконец-то, - облегчённо выдохнул Ворт.

Вот только облегчение из всей группы испытывал похоже только он. Все остальные, Артур, Риталиен, даже Ши, только бросили несколько усталых взглядов в обозначенную сторону и тут же попадали на землю.

- Что-то не видно у них в глазах радости, - тихонько сообщила мне Шана.

- Верно, - так же тихо, решил я озвучить девушки свои мысли, - скорее уж у них в глазах виднеется дорога ведущая куда-то дальше. И глубже.

- Я тоже так думаю, - уверенно заявила девушка, - хорошо, что это уже не наше дело.

Я кивнул, хотя сам уже знал, что это не так. Мне так или иначе придёться набиться в компанию к Артуру. В сопровождении таких примечательных личностей предстоящее мне дорога уже не кажется мучительным способом самоубийства.

- Привал, - скомандовал Карт, - на некоторое время нам придётся здесь задержаться.

Кое-как расположившись мы принялись ждать. Сам Адир, тем временем, направился вниз, к кромке воды.

Что конкретно он там делал, я не разглядел. Вроде руками водил по стене. Будто искал что-то. Минут десять, наверное, провозился. Некоторые успели даже слегка перекусить прежде, чем он вернулся.

- Будем надеяться, встречающие прибудут скоро, - произнёс Карт, поднявшись на площадку, - знак, я им подал.

- Сто сса встречасщие? - поинтересовалась Ши.

Произношение девушки в последнее время вдруг резко ухудшилось. Стало очень много щипяших и свистящих звуков. Теперь она пожалуй изъяснялась даже хуже меня. Как я понял, эти изменения были обусловлены всё ещё протекающим процессом трансформации.

- Местная группировка искателей, - прояснил Адир.

- Как здесь можно жить? - удивился Торал, - одна вода, да тьма вокруг. Так ведь?

- Ещё как можно и скоро вы увидите как именно, - загадочно обронил проводник.

Возмущаться никто не стал. Все уже давно привыкли к тому, что Адир питает слабость к скрытности. Тем более, что будь эта информация по-настоящему важна, он бы не стал её скрывать. Он, несмотря на некоторые свои поступки, всё-таки не совсем идиот.

Никогда не любил такое "ожидание". Когда неясно закончится ли оно через пять минут или через пять часов. Не знаешь даже за что взяться.

Остальные впрочем подобных проблем не испытывали, разбившись на компании по интересам. Я тоже уже было подумывал присоединиться к разговору магов, но услышав одну из реплик Артур, резко изменил направление движения. Такие термины и конструкции, какие использовались одарёнными мне без специфичиского образования ни в жизнь не осилить.

Вот так и вышло, что из всех не у дел остались только мы с Шаной. Вот только как с ней поговоришь при всех?

"Да и надо ли её беспокоить?" - подумал я, заметив её задумчивый взгляд куда-то вдаль.

Короче, в конце концов, неприкаянный мертвец в моём лице нашёл себе местечко у края площадки. В гордом одиночестве свесив ноги через край, я, ну пусть будет медитировал. Хотя честнее будет сказать - маялся от скуки.

Именно благодаря этому я заметил опасность первым. Вернее услышал.

Где-то вдалеке что-то ритмично шелестело... нет, скорее стрекатало. Пока ещё еле слышно, но тем не менее.

Что зха звукх? - громко спросил я у Карта, решив не пороть горячку за зря.

- Что? - с трудом переключил на меня внимание проводник.

Впрочем, спустя мгновение он осознал мой вопрос и резко стал серьёзным.

- Всем тихо! - резко скомандовал он. Попробовавшую возмущаться авири, знаком остановил Артур.

Как только над площадкой повисло молчание, звук уже можно было чётко различить.

- Что это? - первым разорвал молчание Макр.

- К бою, - тихо, но при этом чётко скомандовал Адир, вместо ответа. Впрочем, несколько мгновений спустя проводник всё-таки соизволил разъяснить отряду суть опасности, - Это тирши. Большая стая.

- Летучие твари? - тут же уточнил паладин. Видно Карт не только со мной провёл разъяснительный разговор на тему опасностей Бездны.

- Да, - тут же потвредил Адир.

Кивнув, Макр тут же полез в своей заплечный мешок. Спустя пару мгновений на свет появился небольшой раскладной(!) арбалет. Вещь куда менее убойная чем моё оружие, но в тоже время куда более удобная в переноске.

Скелеты Ворта тоже не собирались сражаться с летунами в рукопашную. Вместо клинков и щитов, в их костлявых руках появились луки.

Ши уже давно натянула тетиву на своём.

Карт окутался знакомым туманном, который вскоре наверняка превратиться в сплошной доспех.

Торал задумчиво вертел в руках метательный топорик.

В Риталиен и Артуре, я благодаря своему обучению почувствовал движение энергий. Даже Ворт плёл нечто убойное.

Всё это отметил, пока готовил собственную "зенитку" к бою.

Когда с подготовкой было законченно, мы все застыли в ожидании нападения. В том, что оно будет ни у кого не было сомнений. Звук с каждым мгновение приближался. Стая целенаправленно двигалась к нам.

Светящийся мох почти не освещал нашу площадку, поэтому спустя несколько мгновений, Артур чуть "отпустил" своё убер-заклинание и скастовал мощного светляка над нами. Тут же всё вокруг нас на расстоянии тридцати метров оказалось освещенно. Как оказалось, очень вовремя.

В поле света тут же попал один из "москитов". Существо недоумённо огляделось резко потеряв покров темноты вокруг себя. Сухие суставчатые руки неуверенно сжимали короткое копьё. Древки ещё нескольких выглядывали у тирша из-за спины.

Ошарашенным бедолага пробыл недолго. Я и глазом не успел моргнуть как в груди москита возникла стрела пущенная Ши. Спустя секунду к ней прибавилась её подруга. Скелеты тоже выстрелили, но попал только один из них.

Что-то неразборчиво протрещав тирш резко провалился вниз. Неразборчивое марево позади него тут же превратилось в две пары огромных стрекозинных крыльев.

Это было послединее, что я успел отметить в спокойной обстановке. Со всех сторон из тьмы повалили твари, чтобы почти сразу же скрыться обратно. "Почти" им нужно было для того, чтобы швырнуть в нас свои копья.

Долетели почти все. Два по касательной принял на пластины брони паладин, прикрывая своим телом священника. Несколько безо всякого эффекта пролетели сквозь скелетов. Пяток отбила эльфийка. Двигаясь словно в танце, она отбрасывала опасные снаряды небольшими водными взрывами формирующимися прямо из воздуха. Один приняла на щит, выращенный из руки, Шана.

Так или иначе от первого залпа, никто не постадал... кроме меня.

С сухим чавком бедро пронзил прилетевший казалось из ниоткуда снаряд.

Мысленно матюгнувшись, я переломил копьё свободной рукой. Оно на деле оказалось довольно хлипким. Или я просто стал сильнее?

Пока я вытаскивал обломки, Шана прикрыла меня ещё от пары снарядов: обстрел не спешил заканчиваться.

Тактика тиршей становилась понятна. Появляясь в поле света, они швыряли своё оружие в нас и тут же скрывались в темноте избегая расплаты. Впрочем, получалось у них это не всегда. Даже несмотря на то, что москиты появлялись с разных сторон и не по одиночке, их то и дело настигали наши выстрелы.

... В очередной раз, выстрелив из-за щита Шаны, я стал свидетелем ответа наших магов. Конкретно Артура. Видимо до этого попаданец, никак не мог решить где его атака нанесёт больше повреждению, вот и выжидал. А теперь его терпение кончилось.

Где-то в темноте за пределами освещённого пространства вспыхнул небольшой фонарик. Всего несколько секунд продолжалось его спокойное горение, как вдруг маленький огонёк взорвался. Да ещё как!

Казалось всё по правую сторону от меня поглотила волна пламени. Поглатив значительную долю простанства и лишь чуть-чуть не добравшись до нас волна пламени так же быстро истаяла в воздухе. Нам оставалось только наблюдать за тлеющими силуэтами тиршей... целым дождём из обгоревших трупов, если быть точным. Своей атакой Артур поразил, на вскидку не менее нескольких десятков.

Впрочем, это было ещё не победа.

Это очень доходчиво прояснил дротик прилетевший прямо в Ши с другой стороны. Девушку пробило насквозь. Конец копья выбив из камня под ногами немного крошки, заставил тело ящеры выгнуться дугой.

Но поразило меня вовсе не это.

Кое-как вернув себе равновесие после удара и перестав всем телом налегать на копьё, Ши совершенно равнодушно отломила торчашее из груди древко. Затем резким движением выдернула из спины вторую половину. Отбросив обломки в сторону, девушка вновь, как ни в чём не бывало, натянула лук.

Что самое странное: я даже крови не заметил.

А я ещё втайне гордился своей неубиваемостью. Вот тебе и на. Что самое интересное никто не бросился девушке на помощь. Будто такое уже не раз случалось. Вот откуда у неё такая живучесть?!

Благодаря атаке Артура ряды тиршей изрядно обеднели. Тем не менее, от своей тактики они не отказались и продолжили нападение.

Следующим свою силу показалал некромант. Выпустив в темноту странное тёмно-серое облако. Никаких визуальных эффектов за этим не последовало, но атаки с той стороны прекратились. Вообще прекратились. Даже спустя некоторое время оттуда на нас не вылетело ни одного москита.

Это-то и стало решающей точкой в сражении. Судя по всему тирши потеряли большую часть своей стаи. Пару-тройку оставшихся после этого смельчаков, очень быстро сняли наши стрелки и я в том числе.

Правда, мои достижения, да и всех остальных стрелков выглядели откровенно бледно на фоне успехов Ши. Казалось бы, ну откуда недавней деревенской девушке, так хорошо обращаться с луком? Не могла же она научится так стрелять за время путешествия в компании Артура? Или могла? И ведь хламида ей похоже нисколько не мешает. Чудеса просто какие-то.

Оставшиеся тирши, тем временем, даже не пытались показаться из темноты. То что они там вообще есть, подсказывал нам треск их крыльев и пяток кинутых прямо из темноты копий. Правда, урона они никакого даже теоритически не могли нанесли. Снаряды банально не долетели до нашей позиции.

Вскоре осознав тщетность своих усилий москиты отступили.

- Всё, - подвёл итог сражению Адир, когда стрёкот крыльев скрылся вдалеке.

После того, как мы скинули немногосиленные трупы тиршей с площадки, на ней вновь воцарилось спокойствие. Будто и не было никакого боя. Тишина, правда, не продлилась долго.

- Переправа нужна? - донёсся равнодушный голос от кромки воды.

В первое мгновение, все так или иначе потянулись к оружию. Всё-таки появление компании на этот раз прошло для нас совершенно неожиданно. Только пару мгновений спустя осознав что немедленной схватки не придвидиться все немного расслабились.

Приблизившись к краю площадки мы смогли лицезреть обладателя голоса.

Человек стоящий на причале не вызывал доверия.

С ног до головы завёрнутый в некую безумную помесь кожаного доспеха и тканой одежды он производил странное впечатление. Все детали одеяния были в той или иной мере тёмного цвета, вероятнее всего тёмно-синего. Из-за этого обладателя костюма, не сразу удавалось разглядеть на фоне тёмной глади воды.

Лицо неизвестного скрывала маска безо всякого намёка на дыхательные дырочки. Единственное, что присутствовало на ней: два мутных стеклянных окуляра напротив глаз.

Чем-то этот наряд смутно ассоциировался у меня с акволангом из моего мира. Возможно, не без причины.

Ещё трое, аналогично одетых субъекта, обнаружились во вместительной плоскодонке. Все они разглядывали нас с полнейшим равнодушием. Возможно, такое впечатление создавали их маски. А может им действительно было всё-равно. Кто знает.

- Почему вы не помогли? - раздражённо спросил Карт, стоящего на причале человека. Вероятно, к таким выводам, проводник пришёл заметив прямую связь между окончанием сражения и появлением искателей.

- Потому, что это не наше дело, - равнодушно ответил неизвестный. Тон его голоса, оказался вовсе не искажением вызванным маской. Ему действительно было наплевать на происходящее, - деньги вперёд.

- А я уже успел позабыть ваши порядки... Сколько? - разом успокоившись уточнил наш проводник.

Озвученная бездушным тоном сумма, даже мне показалась грабительской.

- Что?! Цена ведь всегда была, как минимум в три раза меньше? - возмущению искателю сложно было подобрать аналог.

- Времена поменялись, - холодно сообщила маска.

- Заплати им, - вдруг вмешался Артур.

- Но...- попытался пререкаться Адир.

- Это из территория, - добавил попаданец, намекая на то, что лишние проблемы с местными искателями нам не нужны.

Смирившись Адир, направился вниз к причалу. Мы двинулись следом. Отдав плату, мы получили право взойти на борт. Лодка действительно оказалось очень вместительной. Наш отряд во всяком случае расположился довольно свободно. Пожалуй это судно можно даже назвать небольшим кораблём.

Стоило нам расположиться, как главный перевозчик оттолкнул судно длинным шестом от скалы.

- Вперёд, - скупо скомандов остальным он, подавая пример, первым сел за весло.

В полном молчание оставшаяся троица тоже налегла на вёсла. На нас команда корабля почти не смотрела. Иногда наталкиваясь на нас взглядами они равнодушно пробегали глазами мимо. Создавалось такое впечатление, что нас для них вообще не существует.

- Как-то мне не по себе, - тихонько сообщила Ши, после пяти минут такого своеобразного круиза, сидящему рядом с ней Карту.

- Потерпишь, - в тон ей ответил проводник.

Так как тишина была практически абсолютная, их краткий разговор, могли слышать все. В том числе и наши "сопровождающие". Впрочем, никакой реакции на это они не проявили.

У них даже маски на лицах не шевельнулись. Никто из них не скривил гримасу, не усмехнулся. Если бы я не чувствовал в них жизнь, пожалуй решил бы что вся чётверка уже давно перешла границу между миром живых и миром мёртвых. По крайней мере зомби из них получились бы первоклассные.

В давящей атмосфере тишины, разбавляемой лишь лёгким плеском воды под днищем, мы провели ещё почти полчаса.

Вдали стала постепенно вырастать некая тёмная масса. Я сначала принял её за очередную скалу.

Некоторое время спустя я понял, что ошибался. Неизвестная громада оказалась вовсе не скалой. Перед нами, раздвинув далёко в стороны свои края возвышалась громадная баржа.

Прикрытая сверху куполом из неизвестного материала, такого же цвета, как и костюмы наших перевозчиков, она легко терялась во тьме, царствовавшей на уровне. При этом она вроде бы еле-еле, но всё же двигалась.

- Добро пожаловать, - холодно сообщил нам тот самый "моряк", который вёл переговоры об оплате. Гостеепримство у них оказалось на высоте.

Сблизившись с баржей, лодка вошла в незаметный со стороны лаз. Мы оказались в небольшом доке. Из-за единственной двери в помещении, доносился еле слышный гул.

- Выгружайтесь, - скомандовал маска.

Мы были только рады покинуть сиё дружелюбную компанию, поэтому в темпе перебрались на платформу перед дверью. Главный перевозчик тут же вытолкнул лодку из дока шестом.

То ещё оказалось знакомство... если это вообще можно назвать таким словом.

Глава 11

Тяжёлую дверь первым толкнул уртан. Несмотря на силу четырёхрукого та даже не шелохнулась. Впрочем, кое-какой реакции мы всё же добились. С той стороны щёлкнуло несколько засовов, после чего дверь легко и бесшумно открылась сама. Неясный гул стал чуть громче.

За дверью нам предстала небольшая пустая комната. Напротив ещё одна дверь, как две капли похожая на ту которая открылась. Справа и слева в стенах узкие бойницы.

- Добро пожаловать, - донёсся голос из самого дальнего левого отверстия, когда отряд втянулся внутрь. Судя по тону говоривший был одним из "масок".

Дверь за нашими спинами стала сама по себе закрываться. Щёлкнули в унисон два механизма. Один запечатал дверь, через которую мы прошли, другой открыл стоящую перед нами. Из короткого арочного прохода доносились голоса и шум оживлённой улицы.

- Идём, - бросил Карт и первым двинулся навстречу шуму.

Арка привела нас на улицу. Почти такую же, с которой мы отправлялись покидая Город наверху. Сверху возвышался потолок купола, с подвешенными к нему гроздьями светящихся шариков. Их было очень много. Настолько много, что тень могла лишь пугливо прятаться в самых узких закоулках этого города.

Да, именно города. Не знаю точно больше или меньше, чем тот который мы покидали наверху, но точно город.

В некотором отдалении начинались торговые ряды, шум которых мы и слышали всё это время.

От одной лавки к другой сновали представители разных рас. Все как один искатели. Об этом говорило обилие оружия, а так же специфический шаг разумных.

Более того, я заметил, что даже торговцы принадлежат к искателям. Кучи шрамов, а так же порой довольно жуткие увечия не давали в этом усомниться. Скорее всего именно из-за них они и сменили свою предыдущую работу.

- Наш контракт с тобой подходит к концу, - Артур первым закончил осмотр и обратился к нам с Шаной. На его лице присутствовала лёгкая улыбка. По мне скорее усталая, чем облегчённая, - если не в тягость, проводите нас до ближайшей таверны. Там и расплатимся, если вы не спешите.

- Кхорошо, - ответил я.

Мы с Шаной действительно никуда не спешили. Девушка с Сеном, так точно. А вот мне надо ещё найти способ прибиться к этой компании, так чтобы мои спутники об этом не узнали. В том что Артур согласится меня принять у меня сомнений почти не было. Им ещё один боец, а мне сопровождение до нужного мне уровня.

Правда, стоит обдумать нужно ли ставить попаданца в известность о моей истинной цели.

Тем временем, мы всей группой неторопливо продвигались вперёд по улицам плавучего города. Вёл нас Адир, который здесь похоже бывал и раньше.

Некоторое время спустя я смог, наконец, приметить то, что раньше проходило мимо моего сознания. Дома этой городка имели довольно странную форму. Если в кратце, нечто вроде сплющенного купола. Каждый имел на крыше что-то похожее на корону. Вроде бы это была площадка окружённая зубцами. К тому же чем дальше мы продвигались в город, тем выше и шире становились здания. Соответственно площадки на их верхушках тоже становились больше. Это, да настороженные взгляды прохожих убеждали меня в том, что этот мини-город постоянно готов к отражению любой угрозы. Всё-таки это и вправду скорее база, нежели город. Хотя сначала мне и показалось другое.

Пока шли по улочкам, слегка покачивающимся под ногами, я не раз замечал субъектов одетых точно так же, как и наши перевозчики. С тем же безразличием в фигурах, они парами патрулировали улицы города-базы. Некоторые стояли стражей у зданий. Вкупе с уже виденным напрашивается вывод. Кто бы ни были "маски", здесь они главные.

...Заведение куда нас привёл Карт, называлось просто и незатейливо: Омут. Как раз под местную специфику.

Перед дверью некромант решил проститься с нами.

- Спасибо за предоставленную охрану, - поблагодарил он Артура, после чего повернулся к остальным, - Прощайте, надеюсь наши дороги больше никогда не пересекутся.

- Единый, пусть всё так и будет, - глухо отозвался паладин.

На том мы с Кукловодом и расстались.

- Пойдём, заберём оплату и наконец избавимся от этой компании, - подтолкнула меня Шана, обатив моё внимание на то, что остальные уже заходят в таверну.

За дверью меня сразу же встретило два оценивающих взгляда брошенные "масками". Судя по всему, они всех посетителей награждали подобным образом, так как в зале царила уж слишком спокойная для подобных заведений обстановка. А уж с такой публикой как искатели, для этого надо неплохо постараться.

- Спокойно тут, - шепнула мне Шана еле слышно.

Проследовав за командой Артура до столика, мы встали рядом.

- Вот вторая часть суммы, - произнёс Адир, подталкивая ко мне два внушительных мешочка, выуженные им из сумки.

- Контракт закрыт? - спросил я чисто для проформы приподнимая над столом увесистую оплату.

- Да, никаких нареканий не имеем, - ответил вместо искателя Артур.

Прощание прошло спокойно, не вызвав ни у кого особенных чувств. Чего и следовало ожидать мы ведь с Шаной наёмники. Впрочем, Ши напоследок шепнула нечто вроде "удачи". И на том спасибо.

Знали бы вы ещё, как скоро нам придёться вновь воссоединиться.

Погрузившись в составление планов, я в сопровождении Шаны и Сена двинулся к выходу.

Как я уже и говорил, тащить с собой почти в самоубийственное путешествие ещё и Шану с Сеном, мне не очень хочется.

Кстати, интересный факт: в отличии от верхнего города, здесь мой питомец, да и если припомнить, слуги некроманта не вызывали ни у кого интереса. Причину такого безразличия я понял натолкнувшись по пути на одну интересную парочку. Авири-искателя в сопровождении огромного... "чужого". Ну, или почти "чужого". Всё-таки сходство было лишь в некоторых деталях.

Чёрная туша, облачённая во внешний скелет, двигалась на двух ногах за своим хозяином. Никакого поводка или чего-то вроде намордника на нём не было. Более того, тварюшка иногда немного отклонялась от следования за хозяином и делала что-то вроде круга почёта вокруг него.

Раз уж этому авири никто не сказал и слова про этого страхолюдину, то нет ничего удивительного в безразличии по отношению к моему почти "плюшевому" зверьку... по крайней мере по сравнению с тем чужим.

Но вернёмся к реальности. Первым делом мне нужно усыпить внимание Шаны, чтобы потом незаметно слинять на поиски Артура с компанией.

- Пойдёмх найдём таверну на ношь. Завтра начнём искать проводника обратно наверх. Кхорошо? - обратился я к девушке, когда мы вышли из трактира.

- Давай, - ответила девушка ни о чём не подозревая.

Надо сказать мне было немного неуютно вот так вот бросать её, но это для её же безопасности. Кто его знает во что выльется мой полубезумный замысел.

Поиски таверны не заняли много времени. Нам с Шаной было по большей части наплевать на условия проживания, так что непрезентабельная "Мгла", попавшаяся нам невдалеке от "Омута", вполне сгодилась.

Сняв у сильно покалеченного хозяина заведения комнату, мы не задерживаясь отправились в неё.

- Мне нужно пройтись по местным лавкам. Да и в кузню не мешало бы заглянуть. А то остатки моей экипипровки вот-вот рассыпятся в прах, - начал я, как только за нами закрылась дверь.

- Давай составлю тебе компанию, - тут же откликнулась девушка.

- Не стоитх, я и сам справлюсь, - слишком банально отмазался я.

- Как хочешь, - спокойно отреагировала Шана.

Начал бы, сейчас, оправдывать - непременно бы спавлилися, поэтому я просто вышел из комнаты.

- До встречи, - бросила мне напарница напоследок.

- Дха, -

"Итак, первым делом найду Артура, а потом действительно надо будет прошвырнуться по городу. Не идти же в глубины Бездны в таком состоянии" - думал я, направляясь прямиком в "Омут".

Ввалившись в зал, я к своему удивлению не застал там нужную мне компанию. Впрочем, паниковать было рано. Они могли просто уйти из зала.

- Чего желаете? - не особо дружелюбно поприветствовал меня бармен, когда я подошёл к стойке.

- За тхем столом сидели несхколько человек, - я не стал ходить вокруг да около, - мне нушно их найтхи. Они сдесь?

- Были тут такие, - спокойно ответил мужчина, - но уже ушли. Куда не знаю.

Чего и следовало ожидать, наверное. Набось Адир постарался.

- Даже не посидели толком, - продолжал тем временем бармен, - Один из них весь такой в сером, остальных чуть ли не пинками погнал из моего заведения. Хотя те и не особо этого хотели.

Да... что и требовалось доказать. Паранойк чёртов.

- Блакходарю, - выдал я и двинулся к выходу.

Итак скорее всего отряд под влиянием паранойи Адира, просто сменил место отдыха. Ни за что не поверю в то, что он мог смог бы убедить их двигаться дальше вниз. Особенно Риталиен. Она бы ему тогда тут такой скандал закатила.

Логично будет предположить, что до завтрашнего дня они никуда не двинуться. Значит хватит паниковать и торопиться. Раз уж у меня есть ещё время, стоит лучше подготовиться к предстоящему походу. Решено.

Первым пунктом у меня кузница.

Найти её не составило труда. Достаточно было спросить у первого же искателя и мне тут же указали направление. Даже посочувствовали оглядев мою экипировку.

Зайдя внутрь здания, я встретился глазами со стоящим за стойкой молодой парнем. Выглядел он не особо весёлым. Наверняка из-за обилия шрамов и отсутствия левой руки.

По стенам были развешано оружие и доспехи. Не сильно дорогие и качественные на мой взгляд. Видимо, они служат только для украшения лавки или чего-то такого. Не хочется думать, что это лучшие работы метсного мастера.

Я, конечно, не то чтобы разбираюсь в оружии, но местная среда меня кое-чему всё-таки научила.

- Сейчас позову мастера, - сходу оценив мой внешний вид, бросил мне парень. Сказал и сразу же скрылся за дверью во внутренние помещения.

Оглядевшись я понял, что не один в комнате. В углу слева, на стуле восседал один из масок. Окуляры внимательно отслеживали все мои перемещения.

Меня это скорее обрадовало, чем обеспокоило. Всё-таки красть я ничего и не думал, а такая охрана здесь говорит о неком статусе кузнеца.

Тут в сопровождении парня, ко мне вышел высокий чисто выбритый лысый мужчина. Вероятнее всего местный хозяин.

- Нужна починка? - сразу же уточнил он у меня.

- Да, -

- Снимай этот хлам и мы посмотрим что ещё можно спасти, - пренебрежительно бросил он, похлопав рукой по стойке.

Моя экипировка итак держалась на честном слове, так что со снятием не возникло проблем. Булаву и щит я отложил в сторону от доспехов. Наконец вывалив кучу металла на стойку я стал ждать вердикта мастера.

- Хм... нагрудиник с кольчугой ещё можно спасти. Поножи тоже. Правый наруч только менять, левый... - спустя некоторое время стал выдавать кузнец.

- Временхи у меня до вечера. Кхрайний срок - до саврташнего утра, - прервал я мастера на полуслове. А то боюсь в итоге мне бы пришлось задержать здесь на пару-тройку дней, а то и неделю.

- А... ладно, - не стал указывать на мою грубость мастер, - тебя как звать то?

- Тисморх, -

- Тисмор. А меня Карайв, - представился мастер, после чего продолжил, - если тебе нужно до этого срока, то проще новый доспех купить. Полная починка этого, с учётом замены и перековки некоторых деталей займёт дня три минимум. Всё-таки у меня и помимо этого заказы есть. Но даже если отложить остальные, дня полтора это у меня займёт. А сейчас уже вечер.

- Сначит, проще купить новхый? - в задумчивости выдал я.

- Ну или я могу отрезать от этого всё, что годно только в переплавку, починить то, что можно и прикрыть открытые места, частями от других доспехов, - предложил другой вариант Карайв, - это будет довольно быстро и сравнительно дёшево. К тому же сохранишь часть своего доспеха с собой. Мало ли у тебя с ним что-то связано.

Ага, как же. Лучше уж новый купить, чем делать из обломком старого какого-то мутанта.

- А какхие готовые, сейчас, есть? - спросил я, при этом выразительно проигнорировав комплекты на стенах.

- У меня сейчас, пять полных комплектов. Два навроде твоего только потяжелее. Один лёгкий, почти одна кожа и немного металла на уязвимых местах. Ну и два кольчуга вместе с кожей, - быстро прикинув в уме, ответил кузнец.

Кожа как мне для меня слишком лёгкая, так что пусть будут те которые потяжелее.

- Я кхотел бы поссмотреть на те два которые потяжелее и на кольчухи, - выдал я.

- Сейчас, принесу, -

Спустя пять минут передо мной лежали четыре комплекта. Из них мне приглянулся один из "тяжёлых" вариантов моего доспеха. Отличия состояли лишь в присутствие у этого наплечников и чуть более толстой брони на груди. Даже дизайн в чём-то был похож. Всё бы хорошо, но...

Он оказался слишком шумным. Когда я его одевал он звенел, как куча колольчиков.

- Бесшумных как твой, сейчас, к сожалению, нету, - сразу же понял причину моего недовольства Карайв, - сковать я такой могу, но времени это займёт прилично.

Придёться принимать не очень приятное решение. Нет, можно было бы пройтись по остальным кузнецам прежде, чем пороть горячку, но не факт, что там будет всё по другому.

- Тогда я кхотел бы, чтобы вы починили мхой старый... с испольсованием "тихих" деталей, - с тяжёлым вздохом произнёс я. Знал бы я сколько у меня есть времени, может и поступил бы по другому, но, сейчас, приходиться торопиться. Надеюсь я в "мутанте" хотябы двигаться нормально смогу. Да и как чучело выглядеть тоже не особо хочется.

- Хорошо, - пока я раздумывал, помощник Карайва по одному относил коплекты обратно во внутренние помещения, - а что насчёт щита и булавы?

- С ними проще. Чутка поправить и будут, почти как новые, - глянув в их сторону вынес вердикт мастер.

Утресся вопрос с оплатой я вышул из лавки. В простой тканевой одежде и плаще, я себя чувствовал не особо уютно, но делать нечего.

Мне пришлось изменить свой план, поэтому вместо продолжения "шопинга" я стал целеноправлено прочёсывать таверны. Всё-таки если я узнаю время отправления команды Артура и смогу договориться с ним самим, мне будет гораздо спокойнее.

Искомый мной трактир имел жизнеутверждающее название под стать двум своим предыдущим сородичам - "Тёмные воды". Именно в нём я и обнаружил искомое. За одним из столиков сидели Артур, Адир и Торал. Остальные наверняка либо сейчас в комнатах либо бродят ещё где-нибудь. Главное что нужное мне лицо здесь.

Осталось придумать, как завести с Артуром разговор наедине. Компания Адира в таких важных переговорах мне совсем ни к чему.

Так бы я и сидел в задумчивости поглядывая в сторону компании, если бы меня не заметили. Причём сам Артур. Да ещё и похоже узнал меня сразу, даже несмотря на то, что я прятал лицо под капюшоном.

Встав из-за стола и отмахнувшись от вскинувшегося Адира, попаданец двинулся ко мне.

- Что тебе нужно... Тисмор? - совершенно спокойно поинтересовался Артур, присаживаясь за мой столик. Одновременно он сделал знак Адиру сидеть и не вмешиваться.

- Мне нушно поговорить с тобой, - ответил я просто. Заметив интерес Адира к нашим персонам, тут же добавил, - наедхине.

- Надеюсь ты понимаешь, что в случае чего у тебя нет против меня никаких шансов? - вкрадчиво спросил меня Артур.

Видимо часть паранойи Адира передалась ему воздушно-капельным путём. Хотя самомнения ему не занимать. Ну блин ещё бы. Кто я и кто он?

- Да, -

- Тогда, пойдём, - махнув мне рукой, попаданец двинулся к лестнице наверх.

"Тёмные воды" было по местным меркам довольно приличным заведением, так что здесь под комнаты было отведено аж два этажа. Артур привёл меня на третий. Закрыв дверь номера за мной, он скрестил руки на груди.

- Я тебя слушаю, -

- Вы пойдёте дальше, я это снаю. У вас не очшень хорошо получхалось это скрывать, - начал я, замечая что с каждым моим словом Артур хмурится всё сильнее, - мне бесразлично, что вы тамх ищите, я сдесь по другому делу.

- Да? И что это за дело? - недоверчиво произнёс избранный.

- Я фидел на что вы способны, поэтому кхотел предложить тебе сделку, -

- Так... -

- Мне ктоже нужно вниз. Наверняка, не настолько ше глубоко, как вам. Но одинх я вряд ли справлюсь, - признался я, - поэтому я хочу попросить у тебя идти вместе с вами.

- И ты всерьёз считаешь, что я тебе вот так вот просто поверю? - уточнил Артур.

- Нетх. Честно говоря, я не снаю, как тебя убедить. Ты фидел меня в бою. Может я не такой ше "монстр", как вы, но драться я умеюх. Может на что и сгожусь вамх до расставания, - у меня и правда не было особых аргументов, а те что есть лучше не раскрывать никому, - мне очень нужно вниз.

- Почему? -

- Где-то тамх нахотится Воля Бездны, - не стал я скрывать.

- Э... это что-то связанное с исполнением желаний, ведь так? Мне Карт рассказывал об этом, - припомнил нужную информацию попаданец.

- Да, такх и есть. И этот артефакт пошалуй моя единственная надежта. Это то чудо, на которхое мне остаётся надеяться, - тяжело было выдавить из себя это признание.

- Какое у тебя желание? - тон Артура как-то неуловимо изменился.

- Этого... я не могху сказать, - как я и думал, полностью довериться Артуру я не могу. Да и не стоит, неверное.

- И как мне после этого тебе доверять? - задал резонный в данной ситуации вопрос попаданец.

- Единственное што я могу сказать: исполнхение моего желания никоимгх образом не навретит тебе и твоим соратникхам, - кое-как выдавил я, после чего добавил очень осторожно, - в каком-то смысле это даже поможет тебе.

- Конкретно мне? - тут же ухватился за ниточку избранный, - Как?!

- Этогхо я тоже не могу сказатхь, - трудно пресказать реакцию Артура на то, что душа его любимой сечас находится во мне. Да к тому же ещё и поглощается некой астральной тварью.

Видно было что мой ответ Артура не удовлетворил... мягко говоря. Но о н почему-то продолжил держать себя в руках.

- Мне очень шаль, что я не могу сказать большегхо, - выдавил я некоторое время спустя и мысленно добавил - "Будь уже милосерднее: я и так с тобой разоткровеничался дальше некуда".

- Что насчёт твоего голема и паука? Ты возьмёшь их с собой? - неожиданно сменил тему попаданец.

- Нет. Не хочу их втягхивать и подвергать ислишней опасности, - на этот вопрос я могу ответить без запинки.

- Это странно, - обронил Артур, - разве с ними тебе не будет проще? Звучит так как будто они для тебя нечто большее, чем слуга и питомец... -

- Да, -

- Что? -

- Да, онхи для меня многхое значат, - признал я и тут же сменил тему, - так ты позволишь мне идти с вами?

- Подожди-подожди. Может быть я что-то не знаю насчёт них? - проигнорировал мой манёвр попаданец. Похоже, что эта тема почему-то очень заинтересовала Артура. Отступать он, судя по всему, не намерен.

- Мошет быть... - но, как бы то ни было, я тоже не собираюсь раскрывать чужих секретов, - так что насхчёт моего участия вх походе?

- Хорошо, можешь идти с нами, - без всякого перехода попаданец вдруг дал своё согласие.

- Эхэ?.. - а я уже было приготовился к долгим дебатам.

- Уже передумал? - уже более спокойно, даже с некоторым дружелюбием спросил меня избранный.

- Нет, - упускать свой шанс я не собираюсь.

- Где ты остановился? - продолжил Артур, тем временем.

- Во "Мгхле", -

- Что собираешься делать с големом и пауком? Оставишь их на кого-то? -

- В этомх нет нушды, - решение уже принято и стал понемного успокаиваться, - они и сами смогут о себе позаботиться.

- Вот как? Чтож тебе лучше знать, - на некоторое время Артур в раздумия после чего продолжил, - в общем так: сейчас иди и законч все свои дела, которые у тебя остались, а потом перебирайся к нам. Разговор с остальными я возьму на себя.

- Спасхибо, - искренне побагодарил я парня, ибо представляю себе величину того гемороя, который его ожидает. Конкретно этого гемороя я знаю под именем Карта-Адира.

- Кокда выдвигаемсхя? - решил я сразу выяснить, волновавший меня не так давно вопрос.

- Послезавтра, - сообщил мне уже полностью собранный "герой".

- Кхорошо, тогда прибуду савтра, - ответил я.

- Есть ещё, что ты хочешь узнать? -

- Нет, мне можно идти? -

- Иди, уже - отпустил меня попаданец.

Более никто из нас не сказал ни слова. Спустившись по лестнице, мы разошлись в разные стороны. Артур, с кислым видом направился к своему столику, а я на улицу.

Когда дверь за моей спиной захлопнулась, я, наконец, смог выдохнуть спокойно. Я сделал это, я убедил его взять меня с собой. Наконец, мои неясные надежды начали обретать какие-то очертания.

Мне бы радоваться, но...

Пока я продвигался обратно ко "Мгле", моё настроение стремительно ползло вниз. Предчувствие от расставания со "своей" компанией были совсем не весёлые.

За прошедшее время, я привык к тому что Сен и Шана всегда рядом.

Удивительная у нас была компашка. Гигансткий паук из бездны, который пока ещё растёт. Молодая девушка, когда-то в незапамятные времена заточённая в металлическую болванку. И попаданец из другого мира, который не успев даже толком "раскачаться" попал в гости к некромантам и стал зомби.

А ведь поначалу я думал, что мне и в этом мире придёться всё время быть одному. Да так я думал, ровно до тех пор, пока не повстречал их. Правда, осознал кем они для меня стали лишь недавно.

Кто бы мог подумать, блин... мы ведь если призадуматься не делали друг для друга чего-то невороятного. Просто общались и жили вместе.

Мда... что-то я совсем расклеился.

... За своими невесёлыми раздумьями я и не заметил, как добрался до таверны. И хотя легче мне не стало свои чувства я взял под контроль.

В конце концов, я их не просто так бросаю. Там куда мне нужно, поджидает немало опасностей.

Сен вон так ещё и не вырос толком. Да, он, без учёта лапок, размером уже почти с упитанного кабанёнка... но в реалиях Бездны этого слишком мало. И сражаться он не умеет толком. Бросать его в горнило сражения с какими-нибудь чудовищами верх безрассудства.

А Шантири? Да защита у неё что мало и убить её весьма непросто, но... достаточно вспомнить, как легко её скрутила эльфийка. Сопротивляемость магии у Шаны может и высокая, но она помогает только при непосредственном воздействии. Кинет в неё какой-нибудь телекинетик глыбу побольше и итог будет весьма печален.

Подвергать их такой опасности я не имею права...

Так стоп, о чём я вообще думаю?! Ведь решил уже, что взял контроль над чувствами. Хватит рассусоливать.

- Ну что... успешно сходил? - встретила меня Шана, как только я октрыл дверь.

- Да, но савтра надо будет ещё раз пройтись по лавкхам со всеми вещами. Посмотреть не нужно ли что-нибудь потновить или заменитхь. Да и мелочи всякой надо докупитхь, - ответил я спокойно.

- Подожди, ты же хотел этим сегодня заняться. Где же ты был всё это время? - нотки подозрительности прозвучали в голосе девушки весьма чётко.

- Визит к кузнецху немного затянулгхся. Моё снаряжениекх пало смертьюх храбрых, вот нам и пришлось повозиться с ним подольше, - не теряя самообладания ответил я.

- И что в итоге? - вроде бы успокоилась девушка.

- Ремонтх и замена повреждённых частей немногхо затянется. Дня на три, приблисительно, - солгал я.

- Понятно. Ну ладно, нам спешить особо некуда, - похоже мне удалось развеять подозрения Шаны. Хотя бы на время.

Делать было особо нечего поэтому я занялся перекапыванием своих сумок. Завтра прежде, чем присоединюсь к Артуру, мне действительно стоит пройтись по магазинам. Так что стоит хорошенько перебрать своё хозяйство.

- Как думаешь... - вдруг подала голос Шана, спустя некоторое время после того, как я начал, - что нас ждёт в будущем?

- Ф смысле? - неожиданный вопрос от девушки поставил меня в тупик.

В последнее время с ней творилось нечто странное. Он могла подолгу заглядываться в пустоту раздумывая о чём-то мне неизвестном. Словно что-то терзало её изнутри. Я никак не мог понять, что у неё творилось в голове. И сейчас не особо понимаю.

- Ну вот мы так и будем жить в Бездне? Заниматься искательством? Я - стальной голем и ты - мёртвый искатель? - продолжила девушка задумчиво.

Я от её последних слов чуть не выронил только что вынутые из сумки болты. Впрочем, я тут же взял себя в руки. Нечего тут удивляться. Стоило ожидать, что она рано или поздно раскроет мою тайну. Да и как я мог её сберечь проводя с Шаной так много времени.

- Что ты имеешхь в виду? - кое-как взяв себя в руки обронил я.

- Подумай сам. Ради чего люди идут в Бездну? Ради обретения богатства, власти или может острых ощущений? - начала своё пояснение издалека девушка.

- Что-то вроде того... - осторожно выдал я.

- Проведя с тобой некоторое время в этих кругах, я кое-что поняла: ничего из этого мне не нужно. Даже более того, оно мне никак не может пригодиться. Богатство лишь принесёт нам с тобой ненужное внимание со стороны сильных мира сего. Да и зачем оно нам здесь? Еда и вода нам не нужна. Прочих потребностей живых тел мы с тобой лишены. Тратить добытые в Бездне деньги, на ещё более мощное снаряжение, для того чтобы раз за разом пробираться всё глубже и глубже? Разве это не бессмысленно? - в словах Шаны звучала затаённая горечь.

- А как же власть? Разве она не может нам пригодиться? - сказал я лишь для того, чтобы хоть что-то сказать.

- Власть... Ну и кто позволит нам с тобой её обладать? Кто с этим смириться? А даже если мы её и обретём. На что мы её будем использовать? Строить свою империю шагая через время и трупы? -

- К чему ты ведёшь? - решил я спросить прямо.

- Суждено ли нам когда-нибудь обрести счастье? - тихо спросила у меня девушка.

- Что? -

- Суждено ли таким, как мы обрести счастье? - повторила Шана.

Странный разговор. К чему девушка вообще начала его? И этот вопрос... откуда я вообще могу знать на него ответ? А ведь она ждёт моего ответа. И что мне прикажешь делать?

- Я... не знаю, - начал я осторожно, - но мне кажется ты слишком далеко задумываешь. Никто не может знать, как всё повернётся завтра... или послезавтра.

В этот момент где-то в груди кольнуло от мысли о предстоящем расставании. После её слов... имею ли я права бросить её? Прваильно ли это?

- У меня ничего не было, когда я пробудилась, - вдруг сменила тему девушка, - Все кого я знала - давным давно умерли. Всё что я знала - давным-давно было предано забвению. Для меня тот мир, который предстал моим глазам... был чем-то совершенно иным. Словно это был другой мир, в который я попала по случайности.

Я молчал. В конце концов, не похоже, что Шантири ждёт от меня сейчас каких-то слов. Так и оказалось.

- Когда мы познакомились поближе, я вдруг поняла, что ты чувствуешь нечто похожее... такое же одиночество и потерянность, как и я. Ведь так? - я спиной почувствовал, как Шана пронзила меня светом своих глаз.

Я буквально застыл над открытой сумкой. В голове всё смешалось. Никак не удавалось выдавить из себя хоть что-то.

- Давай лучше отодохнём, - наконец смог выдавить я из себя, будто отрывая от земли непосильный груз, - я закончу с вещами завтра.

Шана в ответ промолчала.

Неуклюже запихав разбросанные вещи в сумку, я выключил светляк висящий на одной из стен. Дорогое надо сказать удовольствие... но не для тех кто живёт в глубинах Бездны.

Комната погрузилась в темноту. Пробравшись к своей кровати я постарался, как можно быстрее отрубиться... и в какой-то мере мне это удалось.

Уже проваливаясь в знакомую серую муть, я вдруг услышал неясный шёпот.

- Наверное именно поэтому я решила связать свою судьбу с тобой... -

И в следующий миг всё поглатила серая хмарь. Мне оставалось только гадать: показлось мне или нет? И что это вообще может значить?

Глава 12

Когда я пробудился Шаны в комнате я не обнаружил. Наверное это к лучшему не хотелось бы лгать ей лишний раз.

Что касается Сена. Он спокойно себе посапывал в углу комнаты.

Быстро закончив с разбором своих сумок, я вытащил на свет все свои сбережения. Отмерив примерно половину я оставил её на кровати девушки. После этого я вытащил чистый лист бумаги оставшийся у меня с моих немых времён и принялся за прощальное письмо.

Написать его оказалось неожиданно тяжело. Используя разные варианты я загубил семь листков, прежде чем пришёл к окончательному варинту. В нём было всего пара-тройка предложении, но на мой взгляд этого было более чем достаточно. Разводить лишние словеса мне показлось... слишком подло? Словно, я таким образом пытаюсь ещё больше обмануть и запутать Шану.

Записку я оставил на тумбочке рядом скроватью.

Таким образом, покончив со всему приготовлениями, я направился к двери. Как вдруг мне на спину обрушился удар.

- ФсссссСсс Ссссс, - раздалось прямо над ухом.

- агхх, Сен! - пока писал записку совсем забыл про паучонка, а он похоже за это время проснулся.

Аккуратно сняв его двумя руками, я задержал его напротив глаз. Когда мои два и его восемь встретились, я тихо прошептал:

- Прощай, Сен. Охраняй Шану, - глаза паучонка сверкнули. На мгновение у меня возникла увереность, что он меня понял.

Поставив арахнида на пол, я подхватил выроненые сумки и вышел за дверь. Не оглядываясь я сразу же пошёл к лестнице. А за спиной слышалось как кто-т оскребётся об деревянную дверь.

"Похоже Шане придёться раскошелиться на починку двери" - промелькнула в голове весёлая мысль. Но мне почему-то не стало весело. И улыбка на лице тоже не появилась. Стало только хуже. Гораздо хуже.

На душе скребли кошки ил ещё какие-то сволочи. В состоянии крайне далёком от хорошего я отправился за покупками.

Мой визиты в магазины торгующие всякой всячиной совсем не отложились у меня в памяти. Что-то покупал, что-то продавал на переплавку, ещё что-то делал. Очнулся я только перед порогом "Тёмных вод".

Быстро прикинул в уме... вроде несмотря на невменяемое состояние я закупился всем необходимым. К кузнецу пойду вечером, а то сейчас он скорее всего всё ещё работает над доспехом.

Ввалившись внутрь таверны, я сразу же приметил Артура за одним из столиков. Хмурый и слегка невыспавшийся он лениво поедал свой завтрак в гордом одиночестве.

- Привет, Тисмор. Все свои дела закончил? - невесло поприветствовал меня попаданец.

- Дакх, - в тон ему ответил я.

- Тогда пойдём, - произнёс он, поднимаясь из-за стола. Недоеденный завтрак Артур оставил без всякого сожаления.

На втором этаже каждые два метра стену украшал магический светильник. До той комнаты, в которой произошла наша беседа мы не дошли. Остановились у третьей с конца.

- Вот, - тихо произнёс Артур, кивком указывая дверь, - внутри Карт и Торал. Я уже всех оповестил, но как ты понимаешь Карт не был в восторге от твоего присутствия в отряде. Я, конечно, с ним поговорил на этот счёт, но прошу тебя, постарайся его не провоцировать лишний раз. Дай ему немного времени, чтобы он привык.

- Кхорошо. А где остальные? -

- Кто-то в соседних номерах. Кто-то в Городе - махнул рукой в сторону попаданец.

- Будь осторожен с Картом, - ещё раз сделал мне внушение Артур, после чего почапал обратно к лестнице.

- Хорошо, спасибо, - бросил я ему в спину, одновременно открывая дверь.

Не успел я толком оглядеть обстановку, как всё внимание привлёк к себе мой заклятый знакомый.

- Ну, здравствуй, Тисмор, - ядовитый тон проводника не оставлял шансов на нормальное общение.

- Зтравствуй, Карт, - я ответил нейтральным тоном, помня о предупреждении Артура. Заметив сидящего на второй кровати уртана, добавил, - и тебхе привет, Торалкх.

- Привет, Тисмор, - к моему облегчению здоровяк похоже был настроен положительно ко мне, - уж не знаю о чём вы говорили с Арком, но добро пожаловать в команду. Опять.

- О как мило вы уже беседуете. Как будто всё совсем нормально, да? - Адир похоже просто не мог успокоится.

- Успокойся уже, Карт. Ну что он тебе такого сделал, что ты на него взъелся, а? - встал на мою сторону Торал.

- А ты почему его защищаешь, Торал? Когда вы успели с ним так сдружится? Неужели ты ему веришь? Тебе самому не кажется подозрительной эта ситуация? Сначала он каким-то образом набивается к нам в проводники. В пути он постоянно то и дело куда то пропадает во время ночлегов. И в итоге стоит нашему с ним контракту подойти к концу, как он буквально на следующий день опять оказывается у нас в группе. Скажешь я не прав? -

- Я не особхо то и кхотел к вам в проводникхи, - на свою беду я попробовал возразить этому пароноику.

- Тебя вобще не спрашивали, - тут же зло огрызнулся Адир и переключил внимание на меня, - раз не хотел к нам, так зачем сейчас набиваешься?!

- Просто... так слошились обстоятельствха, - неуверенно выдал я, но заметив как победно ухмыльнулся искатель, тут же добавил, - Арк-тур снает причины, которые побудили менхя на этот поступок. Если не веришь мне, так спроси у негхо.

- Как будто, он скажет, - тихо под нос прошептал Карт и тут же повысил голос, - так или иначе, ты всё-равно остаёшься подозрительным! Слишком много непонятного с тобой.

- Карт, я всё понимаю. Если глядеть на ситуацию под таким углом, то всё это и в правду выглядит очень подозрительно... - вновь подал голос Торал.

- Именно, так и... - проводник похоже решил что смог переубедить уртана, но тот прервал его на полуслове.

- Но в мире полным-полно чужих тайн и скрытных людей. Тем не менее, из-за этого они не становятся поголовно предателями или убийцами, - похоже Торал пытался дозваться до рассудка проводника, но было заметно, что это у него не особо получается. Осознав это здоровяк тут же исправился, - ладно не веришь мне, так поверь хотябы Арку. Он хорошо разбирается в людях и его не так просто провести. Он же до сих пор не ошибался, верно?

- Вот именно этого я и опасаюсь, - похоже смена тактики сработала и Карт немного успокоился, - что если Арк ошибается? Вдруг именно эта ошибка станет для кого-то из нас фатальной?!

- Тисмор, ты уже завтракал сегодня. Мы вот, например, уже все позавтракали. Если хочешь можешь пока пойти перекусить. Сумки можешь оставить здесь, - резко поменял тему уртан. При этом он выразительно показал глазами в сторону призадумавшегося проводника.

- Хорошо, так и стелаю, - понятливо ответил я.

Бросив сумки у незанятой кровати, я вышел из комнаты.

- Я всё-равно слежу за тобой, - донеслось мне в спину прежде, чем дверь закрылась за моей спиной.

Пройдя пару шагов по коридору несколько шагов, я вдруг со всей силу ударил по стене. Что-то весьма ощутимо хрустнуло... скорее всего мои кости.

Причины этого поступка были мне понятны. Несмотря на то, что внешне я весьма спокойно прореагировал на нападки Адира, в душе кипели раздражение и злость вызванные поведением.

Хотя буду честен с собой: раньше даже на куда более агрессивные нападки проводника я реагировал куда спокойнее. Всё-таки я действительно ещё не оправился от расставания со своими друзьями.

...В зале таверны царило спокойствие и умиротворённость.Парочка искателей в углу спокойно себе поглощали завтрак.

Чем мне, сейчас, заняться я не знал. Изображать трапезу почему-то совсем не хотелось. Вообще ничего не хотелось, если честно.

Так и сидел в прострации, пока меня не окликнули.

- Тиссморх, приветкх, -

- Приветх, Ши, - я сразу же узнал ящерку по голосу.

- Такх ты и прафта к нам приссоетинилсся? - сама невозмутимость девушка присела за столик.

- Какх видишь, - желания болтать не было.

- А пошшему? - тут же спросила ящерка.

- По некоторым причинам, - кажется, в моём голосе впервые проскользнуло немного раздражения. В голове крутились невесёлые мысли - "Ещё одна, сейчас, будет допрашивать"

- Понятхно, - совершенно не расстроилась Ши моему ответу и невозмутимо продолжила, - а я вотх только што исс города вернулассь. Нато было прикхупить вссякой мелоши.

- Понятно, - откликнулся я.

- Я пойту ссакашу себе поессть. Тепе што-нибудь вссять? - продолжила девушка.

- Нетх, - ответил я и тут в голове внезапно всплыли слова Артура, - подожди вы же уже завтракалхи?

- Ну... мнхе в посслетнее время нушно мнохо ессть... - показалось или в голосе ящерки проскользнуло смущение... и небольшая крупинка раздражения?

- А... - открыл было я рот, но был прерван.

- И воопще уже сскоро у насс обетх по планху, - не показалось.

- Обед? - дошёл до меня смысл её слов, - а сколько сейчас временхи?

- Сскоро полтень. До него ещё часс или околхо тохо, - огорошила меня Ши.

Ничего себе. Это сколько же я здесь просидел? Если прикинуть... неплохо так.

Тем временем, девушка уверено направилась к местному "бармену" за едой.

Удивительно, что меня "нашли" только сейчас. Всё-таки сижу я на достаточно видном месте. Хотя если бы это была например Риталиен... то с неё сталось бы пройти мимо меня, как мимо пустого места.

Вернувшись через некоторое время Ши не спешила затевать разговор. Кажется она даже в мою сторону не смотрела. Хотя сложно это с увереностью утверждать - под её фатой ничего не видно.

Молчание затягивалось. Я всё никак не мог отделаться от ощущения, что чем-то обидел ящерку. Странно ведь в походе она вроде бы вела себя куда спокойнее и сдержаней.

Вскоре принесли заказ Ши: салат, пару бутербродов и кружку с каким-то напитком, вроде толи вином, толи соком. На мой взгляд не так много еды. Я, после слов Ши, думал она сюда несколько больших блюд закажет. Припоминая наш поход... девушка вроде бы вообще не ела много за раз, но довольно часто перекусывала на ходу... вроде бы. Но вернёмся к реальности.

- Приятного аппетитха, - пожелал я невольно.

- Спассипо, - тут же откликнулась девушка. И это несмотря на то, что это правило этикета на Эйримаре не особо распространено. Видно Артур как любой порядочный попаданец потихоньку продвигает местную культуру в массы.

Пока Ши трапезничала, я оглядел зал. Народу ощутимо прибавилось, видно действительно подходит время обеда. Кто-то уже ел, кто-то просто давал ногам отдохнуть.

Покончив с едой, ящерка вроде бы немного оттаяла. Я к тому времени тоже немного пришёл в себя. Как-то незаметно у нас завязался ни к чему не обязывающий разговор. Болтовня если по простому.

Незаметно пролетел час.

- Вы уже здесь? - раздавшийся из-за спины голос оказался для меня неожиданностью, - Здравствуй, Тисмор.

- Да пребудет с тобой благословение, Единого, сын мой, - последовал второй голос за первым.

Обернувшись я смог лицезреть Макра и Финиара, которые похоже только что спустились в зал. Опомнившись, я тут же поприветствовал обоих.

- Пойдёмте за большой стол. Скоро должны подойти остальные, - Макр махнул стальной перчаткой в сторону.

Пересев, я стал нарочито внимательно рассматривать зал. Впрочем долго это не продлилось. Очень скоро Ши меня опять разговорила. Почти сразу в нашу беседу включился Макр. Даже Финиар периодически вставлял пару слов.

До этого у меня имелись некоторые опасения насчёт того, как воспримут моё возвращение остальные члены отряда, но похоже я зря себя накручивал. Судя по всему, категорически против только Адир-Карт. Остальные же если и недовольны, то не спешат высказывать это в слух. Хотя я надеюсь что это не так. Ах да не стоит забывать о принцессе. Вероятно она тоже не особо довольна моим присоединением, но наверняка не станет меня выживать, как это пытается сделать Адир.

...Через какое-то время к нам присоединились Торал с Картом и над столом повисла неловкая тишина. Всем из-за искателя. Он всем своим сразу показал всем, что каждый кто попробует со мной заговорить будет считаться как минимум предателем нации.

К счастью гнетущую атмосферу развеяло прибытие Артура в сопровождении авири. Судя по всему, они как и Ши зачем-то пропадали в городе. Не то чтобы Адир после появления попаданца перестал зыркать на всех исподлобья, но теперь остальные обращали на это гораздо меньше внимания.

Макр вызвался сходить заказать еды на всех. Когда Ши стала озвучивать свой заказ, я понял что она имела в виду под "много есть". Оказывается час назад был просто перекус. Впрочем, высказываться на этот счёт я не стал и даже не показал своей заинтересованости вопросом. Вероятно из-за того, что чувствовал на себе ожидающий взгляд ящерки. Рисковать мне что-то не хочется.

В конце концов, даже мне пришлось несмотря на нежелание тоже заказать себе еды. Надо же поддерживать амплуа.

Пока готовилась еда все немного поболтали, но ничего серьёзного мы не обсуждали. Впрочем, польза от этих незначительных разговоров всё же была: Адир немного подобрел и перестал смотреть волком... на остальных.

...Когда с обедом было покончено, слово взял Карт. Почти без всякого перехода он начал рассказывать о том, что нам всем предстоит в ближайщем будущем. Конкретно о предстоящем нам пути и опасностях на нём.

Цель отряда находилась, по словам Адира, где-то в районе семидесятого-восьмидесятого уровня. Что за цель он не сказал, но видимо всем остальным она была известна, а меня никто пока ставить в известность не собирался.

Так или иначе, его рассказ в основном состоял из жизнеутверждающих способов расстаться с жизнью в этом походе. Некоторые даже меня заставили поёжиться. Хорошо ещё, что по моим неясным ощущениям Воля находится где-то на пятидесятом уровне.

Если отсеять всё информацию после этой границы выходит примерно следжующее.

Итак, первым и пожалую довольно внезапным открытием для меня стало то, что мы фактически уже находимся на территории повелителей. Вернее одного из них, называемого "Морской царь". И хотя здесь его ни разу не видели, факт остаётся фактом.

"Морскому царю" принадлежит всего пять уровней, включая этот. Их отличительная особенность в том, что все они в той или иной мере затоплены водой. Вернее водою полностью затоплены все кроме того, на котором мы сейчас находимся.

Два из них являются частями одной территории, называемой "Затонувший лабиринт". Как следует из названия - это катакомбы, сродни тем что мы проходили до этого, только полностью затопленные водой.

Ещё один, вроде как обитель самого повелителя имеет краткое название - Дно. Представляет из себя огромное свободное пространство заполненное водой. Самый опасный уровень из всех, которыми владеет "Морской царь". Там, судя по описаниям Адира, обитают твари, один размер, которых внушает суеверный ужас. Разномастные кракены, гигантские акулы, подводные змеи, морские драконы и прочая прочая. В общем "прекрасное" местечко.

Последний же, тридцать четвёртый уровень, принадлежит царю не полностью. Скорее это пограничная территория, посредством которой его царство соприкасается с владениями "Пламенного", ещё одного повелителя. Кстати это тот самый одоспешенный гигант имеющего власть над металлами, о котором я уже слышал.

Так же Карт поведал, что пограничный уровень опасен скорее сам по себе, чем своими обитателями. Всё из-за того, что на нём соприкасаются огромные массы воды и вечно раскалённый металл. Естественно этот противостояние порождает множество неприятных вещей.

Далее идут владения "Пламенного".

Шесть уровней сочетающих в себе металл, сверхвысокие температуры и... безумные механизмы. Последних великое множество видов.

Есть простые и не очень ловушки. Есть просто непонятные. Есть даже роботы. Да что там с помощью механизмов даже меняется сама конфигурация уровней "Пламенного".

Кому-то стальные уровни предстают лабиринтом, кому-то чем-то вроде кучи непонятных конструкций, кому-то чем-то средним. Как сказал искатель это один из участков Бездны, для которого не существует постоянных карт.

Прошедший же и эти раскалённые чертоги попадёт во власть вечной жизни. "Тёрн", как зовут повелителя тех мест, превратил подконтрольную ему территорию огромный не то сад, не то заповедник. Вот только обитают в нём существа далеко не самые мирные.

В основном эти уровни представлены в виде мрачных тёмных джунглей, состоящих из огромных деревьев. Хотя иногда встречаются и лабиринты, и прочие "традиционные" для Бездны места. "Тёрн" владеет всего четырьмя уровнями, но они считаются куда более опасным местом, чем два предыдущих владения.

Следующий повелитель, почти все владения которого мне придёться пройти зовётся "Лорд". Ничем примечательным в плане обстановки его уровни от уже виденной мной Бездны не отличаются. Другое дело существа на нём обитающие.

В основном контингент представлен разнообразными человекоподобными существами. Те же шихи и корды к примеру. Вот только они мало того, что куда разумнее всех остальных своих собратьев, так они ещё и все поголовно владеют магией. Умеют ставить ловушки и многое, многое другое. Кому-то может показаться, что подконтрольные "Лорду" уровни пройти куда как проще, чем остальные, но это не совсем так.

Все дело в обществе, которое сотворил повелитель. Всё-таки его не просто так назвали "лордом".

Подчинённые ему монстры не просто пытаются подражать разумным, нет. Они действительно обладают собственным разумом и даже личностями! Владения "Лорда" всё-равно что целое государство. Многочисленные свидетели, которым посчастливилось остаться незамеченными, очень точно это описывали. Корды к примеру, не просто перерыкивались короткими грубыми фразами, как это делают их собратья с других владений, они разговаривают!

Естественно границы "государства" охраняются. Кордоны, патрули и даже настоящие твердыне встанут на пути каждого незваного гостя, который захочет пройти владения "Лорда" или же поживиться на их просторах. А незваными там считаются все.

Несмотря на многочисленные попытки, ни "Лорд", ни его подданные не идут ни на какие контакты, атакуя всех обитателей поверхности как только увидят.

Так же ко всему прочему, "Лорд", как повелитель обладал ужасающей силы магией. Сочетая в своих заклятьях множество школ, он сеет разрушение на любом поле боя, стоит ему там появиться.

Кстати, вновь оправдывая своё прозвище, этот повелитель обладал самым большим количеством "земель". В его полной власти находилось целых девять уровней.

С остальными повелителями мне встретиться не придёться поэтому и слушал я менее внимательно. Впрочем, посочувствовать остальным мне это не помешало. Всё-таки из рассказа Карта оставшиееся повелителя весьма... своеобразны.

Один к примеру жутко любил подвергать попавших на его территорию искателей разнообразным испытаниям и иллюзиям. Другой по примеру Короля мёртвых держит при себе армию нежити, да и сам по всем признакам уже давно отжил своё. Кто-то содержал край вечных пустынь, с кучей негасимых солнц под потолком.

Тем не менее, я почему-то был уверен, что команда спасителей мира справится. С их то навыками... да и, в конце концов, герои всегда "тащут".

Когда рассказ проводника закончился слово взял Артур.

- Раз с этим закончили, все могут быть свободны. Кто хочет может пойти со мной за защитным снаряжением, -

- Я хочу немного отдохн... - начал было эльфийка, но вмешалась Ши.

- Я пойтху, -

- Я тоже, - Слова ящерки возимели чудодейственный эффект: эльфийка тут же забыла про свою усталость.

Похоже что у кого-то весна продолжается полным ходом. Даже немного завидно. Впрочем чего мне-то завидовать. На что я вообще могу расчитывать с таким телом? Вот и нефига.

- Можно мне тоше? - подал я голос, тем временем. Всё-таки интересно что за снаряжение хочет купить попаданец.

- Тогда я тоже иду, - тут же откликнулся Адир.

Вот и моя "весна" пришла. Только мне что-то совсем не радостно от этого. Неужели этот чокнутый действительно собрался всюду за мной следить? Вот ему делать нечего.

Остальные изъявили желание остаться в таверне и занятся своими делами.

Прежде чем отправится, я попросил Артура немного подождать. Получив его согласие и ворчание от авири, я быстро сбегал в номер. Там я переоделся в новый комплект одежды, чтобы меня не узнали на улице. Ничего выделяющегося в нём не было: простые полотняные штаны, такая же рубашка, плотный коричневый плащ с кожаными вставками. Единственное, что отличалось от моего стандартного образа: повязка на лицо и кожаная шляпа с широкими полями. Чем-то я теперь напоминал класических вестерновских бандитов, только кольта на поясе не было.

Когда с преображением было покончено, я спустился обратно в зал. Моё преображение в той или иной мере удивило всех, кроме Артура. Он только усмехнулся понятливо, видно уже понял ради чего я это сделал.

- Все готовы? - спросил попаданец.

Когда все члены делегации ответили согласием, он махнул рукой в сторону выхода и подавая пример первым двинулся к нему. Мы естественно последовали за ним.

На улице девушки быстро пристроились по обе стороны от попаданца. Мне досталось место в середине колоны. А замыкал наше шествие Адир. Я буквально спиной чувствовал как он прожигает во мне дыру взглядом.

Тем не менее, я постарался расслабится. Не знаю, что это за снаряжение за которым мы идём, но надеюсь что это что-то интересное.

...В итоге выяснилось что защитное снаряжение о котором говорил Артур - это артефакты или даже целые системы артефактов, специально созданных для преодоления нестандартных уровней Бездны. Вроде подводных или обладающих сверхвысокой температурой, например. Есть даже система артефактов защищающая от хищных насекомых и болезней, которые можно встретить в джунглях "Тёрна". Если же вспомнить, что есть и остальные повелители любят изменять свои земли, то становится понятно, что таких артефактов существует довольно. А ведь ещё есть разные модели и ценовые ниши. Короче такого добра существует дофига и больше.

Пока Артур занимался закупкой, я как раз и занимался рассматриванием всего этого великолепия, которое было обильно разложена в лавке под витринами. А учитывая то, что рядом с ними всегда имелась табличка с подробным описанием, поход оказался для меня довольно интересным.

Правда немного смущали неуклюжие и порой довольно шумные попытки девушек склеить Артура на заднем плане. Да и Адир провожающий взглядом все мои движения тоже не прибавлял спокойствия. Тем не менее, я не пожалел что сходил.

Когда мы вышли из лавки, я обратился к попаданцу.

- Мне нужно посетить кузнеца - забрать доспехи из починки, -

- Хорошо иди, - тут же откликнулся Артур. Глянув на часы он добавил, - общий ужин через два с половиной часа. Впрочем, если не захочешь или не успеешь можешь поесть потом один.

- Хорошо, я придху, - подумав выдал я. Приём пищи мне не особо нужен, но отрываться от коллектива не есть хорошо.

Визит к кузнецу не затянулся. Не прошло и десяти минут с того момента как я зашёл в лавку, как Карайв вынес мне доспех. Осмотрев своего мутанта, я тут же попробовал его примерить. На удивление одеть его оказалось проще, чем "целый" вариант. Осмотрев себя после облачение я хмыкнул.

"Ну не так страшно, как я себе представлял" - подумалось мне.

Не претерпели никаких изменений на первый взгляд только кольчужная рубашка, шлем с воротником, левый наплечник да поножи. Остальное в той или иной мере прошло "модификацию".

Наручи из цельнометалических превратились в кожаные со стальными нашлёпками по внешней стороне. Таким же стал правый наплечник, левый .

Часть пластин на торсе остались от стандартного коплекта, остальные были заменены опять таки кожу+сталь. Из-за этого кстати торс в некоторых метсах пересекали толстые кожаные ремни, на которых всё это добро и держалось. Я было посомневался в этой конструкции, но в конце концов внешний вид ремней убедил меня в их надёжности.

Ах да если присмотреться кольчуга всё-таки немного изменилась. Она стала чуть короче, но, как по мне, это почти никак не отразится на защитных качествах доспеха.

Поблагодарив мастера за работу, я попросил мастера показать мне имеющиеся у него короткие клинки. Меня уже давно смущало отсутствие дополнительного оружия ближнего боя. Пусть будет что-нибудь помимо булавы.

Из предложенного Карайвом ассортимента я сравнительно быстро выбрал местную помесь между фальшионом и мачете. Когда доберёмся до владений "Тёрна" такое оружие должно пригодиться.

Хотя не стоит загадывать вперёд и торопиться. До туда надо ещё дойти, Андрей!

Впрочем клинок я всё-таки купил. С помощью мастера удалось приладить ножны рядом с петлёй для булавы так чтобы ничего не мешалось. Другой бок где должен был находится крюк с арбалетом, сейчас, пустовал. По идее это должно было сказаться на моём равновесии, но благодаря своему телу я этого не чувствовал.

Ещё раз поблагодарив мастера, я отправился обратно в таверну. Общий ужин прошёл в удивительно спокойной обстановке. Более того, когда чуть позже все отправились спать, Карт даже не пытался меня зацепить. И вообще реагировал на меня довольно спокойно. До дружелюбия было ещё далеко, но и это уже прогресс.

Впрочем, когда я перебирал сумку, я заметил, что в неё кто-то порылся. Ничего не пропало, но всё-равно неприятно. Это событие вызвало у меня лёгкое раздражение и не более того. Видимо я потихоньку начинаю возвращать себе психологическую стабильность.

На утро, позавтракав, мы двинулись к одному из причалов. Оттуда "маски" должны были доставить нашу группу к переходу на следующий уровень. И я даже затрудняюсь сказать каким он будет, если следующий уровень полностью затоплен водой.

Какого же было моё удивление, когда на очередном перекрёстке дорогу нам заступила девушка в полном металлическом доспехе. То, что девушка не давало усомниться строение грудной пластины и сам... дизайн брони. Массивные нашлёпки пластин вкупе с общим довольно хрупким строением брони, производили довольно странное впечатление. Шлем заодно являюшийся и маской изображал голову девушки. Черты были несколько грубоваты, но в то же время не уродливы.

- Ты кто? - спокойно поинтересовался Артур, в то время, как остальные потянулись к оружию.

Вместо ответа неизвестная повернула голову в нашу сторону. В глазницах маски гневно горели два зелёных огонька.

- Шана?.. - мягко говоря шокировано вопросил я, заодно замечая над правым плечом девушки пару, а вернее целых четыре пары знакомых глаз.

- Так вот в чём дело... - кажется Артур понял что я от него пытался утаить. На его лицо наползла весёлая усмешка.

- Ты же говорил, что он будет один? - ничего не понимающий Адир повернулся к попаданцу.

- Я тоше так думалх, - ответил я заместо Артура тоскливо, хотя в душе почему-то всё пело.

В этот момент мне показалось, что губы Шаниной маски тронула едва заметная ехидная улыбка. Показалось или нет?!

- .....!!! - жизнеутверждающе припечатал Карт, осознав происходящее.

Глава 13

...Час спустя наш отряд, тихо отплывал от базы искателей. На этот раз тесниться никому не пришлось. Видимо отсутствие четырёх скелетов и их хозяина Ворта сыграло свою роль. Ну или эта лодка просто была побольше.

Реакция на Шану в отряде была неоднозначной... мягко говоря.

Макр и Адир например косились на неё с подозрительностью и не спешили заводить с ней разговор. Артур похоже ожидал чего-то подобного, поэтому удивлённым не выглядел. Финиар хоть и не косился, как Макр, тем не менее, пребывал в мрачной задумчивости. Торал воспринял новости довольно спокойно и не обращал особого внимания на девушку, ну или делал вид, что не обращает.

Больше всего своей реакцией меня удивил женский коллектив нашей команды. Если, например, Ши очень быстро нашла с Шантири общий язык, то авири меня вообще отправила в нокаут.

- Я уже довольно давно это поняла, - спокойно сообщила она нам, когда мы заметили её полное равнодушие к происходящему, - достаточно было понаблюдать за ней некоторое время и всё становилось понятно.

Кстати, возвращаюсь чуть назад - Шану на удивление быстро приняли в отряд. Артур с ней немного переговорил в сторонке и тут же объявил, что он за её принятие. И что удивительно на этот раз даже Карт не особо возмущался.

...Вернувшись из воспоминаний, я вновь взглянул в сторону Шаны. Она сейчас как раз разговаривала с Ши, поэтому не заметила моего внимания. И это к лучшему.

Я до сих пор чувствую себя неловко по отношению к ней. Всё-таки как бы я не отговаривался, я бросил её с Сеном. А ещё та непонятная реплика позапрошлой ночью. Мне до сих пор кажется, что мне тогда показалось, но всё-равно...

Вот ещё кстати смена облика девушки меня удивляет. Ведь говорила же мне, что подобные трансформации ей не даются. Похоже у неё недавно произошёл переломный момент в тренировках. И как я только пропустил?

Впрочем, как бы то ни было, я за неё рад. Всё-таки хорошо, что у неё стало получатся.

В этот момент, девушка будто что-то почувствовала и стала оборачиваться. Естественно, я тут же почувствовал желание поглядеть на водную гладь... в другой стороне.

"Блин веду себя как... не знаю даже кто" - крутились в голове мысли, пока я созерцал темную пучину за бортом - "Как выдастся возможность надо будет обязательно переговорить с Шаной. Надеюсь она меня простит"

Так я и смотрел за борт до тех пор пока моё внимание не привлёк голос проводника.

- Наша цель, - вещал Карт, - одна из подводных гор. Её вершина находиться всего в паре-десятков метров от поверхности воды. Добравшись до неё, нам нужно будет спуститься на один из уступов. Так находится переход на следующий уровень. Пока всё понятно?

Все дружно кивнули. Даже Шана находящаяся немного не в курсах кивнула шлемом.

- Хорошо. Надеюсь все помнят, как пользоваться подводными амулетами? - продолжил искатель.

И опять дружные кивки. Несмотря на то, что Адир любит излишне перестраховыватся, все к этому уже привыкли.

- Отлично, - кажется, то, что мы не страдаем приступами склероза, его немного утешило, - по моим сведениям, мы будем над нужной нам горой прибилизительно через двадцать минут. Рекомендую ещё раз проверить все свои вещи. Они должны быть хорошо закреплены иначе их может унести подводным течением. В некоторых местах оно довольно сильное.

Последовав совету я ещё раз перепроверил сумки. С вещами всё оказалось в порядке. Арбалет и болты лежащие в сумке тоже были упакованы на славу. Петля булавы туго затянута. В итоге единственное оружие, которое я смогу более-менее свободно использовать под водой - мой новоприобретённый тесак.

Пока я разбирался со своими вещами остальные тоже не сидели без дела: никому не хотелось лишиться каких-нибудь важных вещей.

...Вопреки прогнозам Карта у нужной точки мы оказались несколько раньше.

Об этом нам равнодушно сообщили "маски", до этого безучастно слушавшие наставления нашего "няньки". Адир, кстати, им не поверил и полез головой под воду, чтобы самолично убедиться. К счастью, с техникой безопасности он знаком был и лодка не перевернулась в процессе этого действа.

- Одевайте амулеты, - скомандовал он, высвободив голову из объятий воды. Как он хоть что-то там разглядел осталось для меня загадкой, ведь в ближайщей видимости начисто отсутствовали плантации светящегося мха.

Один за одним послышались щелчки застёгивающихся амулетов. Они у всех уже давно было под рукой. Я тоже достал свой и немедлено его застегнул: не хочется проверять, как на моём мёртвом теле скажется переизбыток воды во внутренних органах.

Застёжка легко защёлкнулась у меня на шее. Внешне "подводник" больше всего напоминал цельнометалический ошейник. Чем-то он смахивал на магические рабские ошейники, как их обычно описывают в книгах. Обилие всяких магических символом и прочая. Если бы не гарантия от Артура, я бы может и не рискнул одевать его на себя.

Пока почти незаметная плёнка сгустившегося воздуха покрывала моё тело, вместе с сумкой, я старался не двигаться. Не то, чтобы это помешает плёнке - просто она будет дольше опкрывать меня.

Вместе с воздухом, появилась набольшая, почти не заметная для меня тяжесть, давящая на плечи. Ещё одна функция, для того, чтобы тело новоиспечённого подводника не поднималось к верху под водой.

Вскоре вся группа была упакована в акволанги.

- Так, хорошо, - отметил Карт, активацию "подводников", - Первыми прыгают вниз Торал и Арк. Осторожнее, не переверните лодку. И не пугайтесь там внизу. По описаниям ощущения довольно своеобразные, но всё же держите себя в руках.

Согласные кивки двух первопроходцев, я не заметил, так как был занят. Дело в том, что я только сейчас задался паническим вопросом: а как же Сен? Паучонок спокойно себе проспал под моей лавкой всё плавание, поэтому я успел о нём позабыть.

Успокоился я только тогда, когда мой запасной "подводник" защёлкнулся на лапке паучонка. Тут же толстый ошейник ужался до широкого браслета как раз по размеру лапки.

Воздух немного покрутился вокруг тела Сена, будто в недоумении, но потом всё же окутал предоставленный ему объект. Арахнид немного потоптался, привыкая к новым для себя ощущениям, после чего предпринял попытку взобраться на меня.

Я уже давно понял, что это занятие действует на питомца успокаивающе, поэтому на сей раз позволил ему исполнить замысел. К тому же прыгать мне всё-равно придёться с ним. Кто знает, что он может начудить в этой ситуации, если оставить его одного.

Два почти синхронных всплеска за спиной сообщили мне, что первая партия авантюристов отправилась навстречу подводному миру.

- Следующие Риталиен, Ши и... Шантири, - решил отправить весь женский батальон одним рейсом Карт.

Авири и Шантири отнеслись к этому спокойно, а вот ящерку стало ощутимо потряхивать.

- Успокойся: гора большая - не промахнётесь, - неожиданно проявил учсастие заметивший это проводник.

Вроде это немного успокоило Ши и она тоже нырнула. Пусть и с небольшим запаздыванием.

Следующими окунулись священник и Макр. Стоило им погрузиться всего на пару-тройку метров, как их фигуры сразу же пропали из виду в сплошной подводной мгле. Впрочем, меня это не удивило ведь с остальными было так же.

- Мы - последние, - сообщил мне Карт, когда мы присели у борта. "Маски" в то время сидели у другого, чтобы лодка не перевернулась. В какой-то момент искатель махнул рукой и мы вместе вывалились за борт.

Всплеск и вокруг меня начала распространяться беспросветная мгла. Не успел я толком испугаться, как в ошейнике что-то щёлкнуло и внешняя поверхность шара воздуха вокруг моей голову засветилась равномерным фиолетовым светом. Сразу стало видно на пару десятков метров вокруг. Я сразу же заметил, как рядом аналогичным образом погружается фигура Адира. Чуть на ниже на грани видимости я заметил Финиара и Макра.

Самое интересное, что ни у кого из них поверхность "шлема" не светилась. Видимо ещё одна хитрая особеность артефакта. Это не может не радовать. Перспектива носить на голове огромную лампочку, в месте, где по словам Адира обитают всякие там гигантские каракатицы меня бы не очень обрадовала.

Пока спускался, я успел вдоволь насмотреться на чернильную мглу, окружающую нас со всех сторон, за пределами работы "ночного зрения". По какой-то причине она вызывала у меня подсознательный страх.

Когда сидел на борту и прыгал вниз, ничего подобного не было, а сейчас... такое ощущение как будто за пределами освещённого круга таятся огромные монстры, плотоядно наблюдающие за каждым моим движением.

"Ну здравстуй мой старый добрый страх глубины. Давно не виделись" - пытался я хорохориться, но что-то это не особо помогало. К счастью, уже стала видна вершина горы и вся команда на ней. Это меня немного утешило.

Перед приземлением пришлось немало повозиться, устраивая Сена поудобнее. К счастью, всё прошло удачно. Обошлось без всяких проишествий.

Ноги соприкоснулись с поверхностью горы, безо всякого видимого эффекта. Не поднялось облачко песка, не завихрилась вода, как обычно показывают при подводной съёмке. Впрочем, чему удивляться? Под ногами ведь не песчаное дно, а мёртвый камень Бездны.

- Все ко мне, - раздался у меня под ухом голос Адира. Я смотрю "подводник" прямо кладезь всяких прибамбасов. Даже связь есть.

Немного покрутившись, я нашёл фигурку проводника чуть в стороне. К нему уже направлялись остальные, поэтому я тоже не стал рассиживаться.

Передвигать ноги в воде оказалось не так-то и просто. Даже несмотря на всю мою силу и прочее. К тому же некая неуклюжесть всё ещё присущая мне, так же вносила свои коррективы в двигательный процесс. Всё-таки до этого я привыкал ходить в этот теле по земле, а не под водой.

По пути к Адиру, я пару раз терял равновесие и только ценой титанических усилий умудрялся не навернуться.

Несмотря на все перепитии, я всё-таки добрался до группы. Хоть и последним. Порицать меня за это никто не стал.

- Двигайтесь за мной, - приказал Карт, испуганно сгрудившемся вокруг него приключенцам. Всё-таки для всех это первое погружение. Вон даже Артур, хоть и старается не подавать виду, а нет-нет, да наползёт на его лицо тень.

Мне, сейчас было чуть полегче, чем остальным. Почему-то как только мои ноги коснулись земли мои страхи отступили в глубины сознания.

Наверное, кого-то могло бы удивить, почему мы не провели перед ответственным спуском хотябы тренировочного погружения, ведт в таком случае всем было бы намного легче. Всё дело в том, что рядом с плавучим городом запрещено погружаться. Причин "маски" не озвучивали. Нельзя и всё тут. Заниматься же этим вдали слишком рискованно. Хотя Карт и говорил, что на этом уровне сообщество подводных обитателей весьма немногочисленно, шанс их повстречать всё-равно имелся.

Тем временем, проводник повёл наш отряд к одному из склонов. К сведению, вершина оказалась не такой уж большой, как рассказывал проводник. Так что к обрыву мы добрались сравнительно быстро: всё-таки ни у одного меня возникали проблемы с передвижением под водой.

Выглянув за край вместе с Картом и ещё парой смельчаков, я наткнулся глазами на Ничто. Почти идеально прямой склон обрывался в тёмной бесконечной тьме. Впрочем никто от такого зрелища не отшатнулся. Хотя некое неуловимое движение в первое мгновение сделали все.

- Нам туда, - бросил Адир, указав на еле заметный выступ на гладкой стене. Я с трудом смог заметить, что он является основанием норы, ведущей куда-то в глубь горы, - вот только прыгать не стоит. Легче-лёгкого пролететь мимо. А там... там уже никто тебе не поможет.

От перспективы оказаться на дне "водоёма" и блуждать там до голодной смерти, вздрогнули все. Даже казалось бы невозмутимый уртан и тот тряхнул своими лапищами.

- Кто-то должен осторожно слезть туда, - продолжил Адир, - и закрепиться там, протянув с собой верёвку. После этого спустить остальных не составит труда.

- Я могу это сделать, - вмешалась Шана, которой тоже выдали амулет для связи. В подтверждение своих слов она трансформировала руки в подобие скалолазных приспособлений, - обвяжите меня верёвкой и я спущусь.

В ходе краткого обсуждения, кандидатура девушки была окончательно утверждена. Обвязать её тело одной из припасённых верёвок было делом одной минуты. В это время Шантири трансформировала по примеру рук, свои ноги. Видимо верхних конечностей ей показалось маловато.

- Будь осторожна, - набравшись смелости попросил я Шану.

- Я тебя ещё не простила, - выдала она в ответ неожиданную фразу и тут же добавила, - но спасибо.

Дальше... дальше был спуск, во время которого, я расстался с некоторой, а возможно и с большей, частью своих нервов. Пару раз внезапно появившееся течение, чуть не снесло девушку (а заодно и нас) с горы. Учитывая вес тела Шантири, подобная перспектива грозила для неё самыми печальными последствиями.

Спасало только то, что камень Бездны здесь был не таким монолитным, как в других местах. Его покрывали разнообразные наросты и каверны, так что девушке было за что цепляться своими преобразованными конечностями.

Когда тело Шаны скрылось в норе, вместе с частью верёвки, все смогли спокойно выдохнуть.

- Я закрепилась, - сообщила девушка по связи в этот момент.

- Арк, давай ты первый, - бросил Адир, удерживая вместе с Торалом другой конец верёвки. Артур не колебаясь, сноровисто обхватил верёвку руками и скрылся за краем. Оставалось только позавидовать его выдержке.

Как только попаданец сообщил о том, что спуск окончен, за ним последовал следующий... конкретно я. В отличие от Артура, я вот так вот сразу не смог заставить себя броситься через край.

- Сен, держись за меня как можно крепче и не смей отпускать, - решил я сделать внушение питомцу, так и не отцепившемуся от меня с момента погружения. Меня не оставляют мысли, что паучонок вполне себе разумное существо, значит должен меня понять. По сжавшимся на мне лапкам, я понял, что был услышан.

Больше откладывать спуск не было смысла и помолясь перелез через край. На время спуска единственной моей компанией стал паучонок. Да и почвы под ногами больше не было, поэтому я почувствовал, как стал возвращаться страх.

Границы воды над головой уже давно не было видно. Возникало ощущение огромного и ужасного нечта медленно стягивающего тьму вокруг нас. Меня похоже действительно пробрало. К счастью, в пустоте я находился недолго.

Внизу меня встретил небольшой лаз, высотой чуть выше моего роста. Ну и Шана в обществе Артура разумеется.

За последующие полчаса переправились все. В том числе и уртан, с которым возникло больше всего проблем. Он мало того, что был тяжёлый, так ещё и с трудом поместился в проходе. Но кое-как эту проблему удалось решить.

Все были в сборе и мы могли продолжить путь.

Проход имеющий круглую или скорее овальную форму, изгибаясь под причудливым углом, уходил в глубину. Краткая разведка, которую провёл Адир, пока мы втаскивали вниз Уртана, показала что опасностей наш дальнейший путь не таит. По крайней мере, его ближайщий участок.

Путь по лазу занял около часа. В конце концов, он привёл нас в Бездну.

В смысле в такую Бездну, какой я привык её видеть. Те же стены, те же коридоры. Только с небольшим отличием. Естественно, всё это было поглощёно водной стихией.

Оказавшись в почти "родной" обстановке, отряд быстро прищёл в себя. Когда ты видишь пол под ногами, потолок над головой, наличие воды, кажется лишь небольшим неприятным пустячком осложняющим движение и не более того.

По мере того, как отряд продвигался по подводному царству, я отмечал всё больше отличий от привычной Бездны.

Например, то и дело попадались странные наросты на стенах. Даже не знаю, как их назвать, никогда особо не изучал подводную жизнь. Полипы? Кораллы? Или нечто среднее? Как бы то ни было, "это" покрывало стены то тут, то там. Иногда за их нагромождениями стены скрывались почти полностью. Вопрос, на чём они собственно растут и чем питаются, остался для меня неразгаданным.

А ещё я впервые увидел в Бездне существо, которое не горело жаждой убивать. По крайней мере, намеренно.

Огромная медуза, которая проплыла мимо нас в одном из проходов, заставила нас изрядно понервничать. Особенно после того, как Карт походя сообщил о том, что любое прикосновение к ней, почти стопроцентно приведёт неудачника к смерти. К тому же им не так-то просто навредить, что оружием, что магией.

И, тем не менее, существо обладающее таким внушительным качеством, спокойно проплыло мимо нас по своим делам и даже не попыталось заключить нас в смертельные объятия.

Мимоходом она даже позволила нам на себя полюбоваться. Тело её обладало присущей всем представителям этого вида странностью, полупрозрачные щюпальца-отростки сплетались меж собой в завораживающую вязь. "Голова" существа слабо пульсировала лёгким синеватым светом.

Потом представители этого вида стали попадаться нам чаще. Иногда их становилось так много, что их тела закрывали собой весь проход. В таких случаях нам приходилось искать обходные пути.

Некоторое время спустя к медузам присоединились сравнительно небольшие, примерно с собаку, рыбины, чем-то напоминающие пираний. И вот они-то были не прочь закусить нами, о чём говорили немаленькие челюсти и вопиюще агрессивное поведение. К счастью, их было мало и больше двух рыбин за раз мы не встречали. С ними легко удавалось расправляться нашим магам. Воинам оставалось только завистливо вздыхать. Их навыки не особо годились для подводных баталий.

Чуть позже нам стали попадаться маленькие кальмары. Действительно маленькие. Любой из них легко помещался у меня на ладони. Эта мелкота нас почему-то совершенно не опасались, спокойно проплывая у нас под руками или ногами. Некоторые даже умудрялись потереться об кого-нибудь походя.

И не сказать бы, что такое их поведение осталось для нас безвредным. После того, как шарахнувшаяся от крошки-кальмара Ши, чуть не повалила на пол полгруппы, Карт соизволил успокоить народ.

- Это молодняк. Они безопасны, - пояснил нам, заодно причину столь малых размеров для Бездны, Карт, после чего тише добавил, - Вот когда вырастут, тогда совсем другой разговор выйдет.

Накаркал. Всего несколько часов спустя, когда мы уже собирались устраивать привал, на нас из тёмного прохода буквально вылетел кальмар, куда как превышающий своих собратьев по размерам.

Его вытянутое трёхметровое тело, прямо в полёте резко раскрывшись веером щупалец, бросилось на уртана. Видно, самый большой представитель нашего отряда показался ему и самым вкусным.

Вот только зря бедолага упустил из виду Риталиен, которая оказалась на его пути к цели. Бросься он на неё, вместо уртана, тогда может и вышло что-нибудь путное из элемента неожиданности. А так итог был предрешён.

Обладатель щупалец успел преодолеть всего каких-то полметра после того как разминулся с авири, когда та начала действовать. Пара взмахов руками и кальмар, вместе с окружающей его водой превратился в безвредную глыбу льда.

Опасливо покосившись на застывшую в атакующем манёвре зверюгу, уртан аккуратно ушел с пути дрейфующий глыбы. Слегка стукнувшись об стену глыба продолжила дрейфовать дальше.

Кстати говоря, даже если бедняга чуть позже оттает и останется в живых после этого, его судьбе всё-равно не позавидуешь. После лёгкого столкновения со стеной несколько щупалец кальмара треснули. А сколько ему ещё предстоит таких столкновений? Вот-вот.

- Почти взрослый попался, - меланхонично прокомментировал Адир, спокойно проходя мимо раззявенном пасти.

Покосившись на тварюгу Ши ощутимо вздрогнула. Одеяние слегка всколыхнулось, заставляя завихриться воду вокруг девушки.

Некоторое время спустя, в одной из подвернушихся по пути комнат мы устроили привал. Порядок постановки подводного лагеря, на удивление, почти не отличался, от того, к которому я привык. Разве что теперь первым делом Карт установил посреди комнаты один артефакт, который меня, как человека своего мира весьма поразил.

Больше всего он напоминал металлическую морскую звезду. После её установки, Адир, а вместе с ним остальные приключенцы покинули комнату.

- 1...2...3.....10, - начал отсчёт вслух проводник сразу после установки артефакта. На десяти в комнате сверкнула вспышка света.

Когда я заглянул внутрь то с трудом смог удержать удивлённый возглас. Почти всю комнату заполнил купол не пропускающий воду внутрь. Более того, похоже что вода ранее бывшая на его месте... просто исчезла.

- Один из артефактов Бездны, - заметив мою реакцию проводник нарочито неохотно пояснил, - их иногда находят на глубинных уровнях. Раньше их использовали как ловушки, а, сейчас, вот приспособили для путешествий под водой. Довольно дорогая вещь.

- Удивительно, - вымолвил уртан у меня за спиной. Обернувшись я понял, что пояснял проводник не только для меня. Остальные тоже похоже видели такое в первый раз.

- Полчаса на отдых, - сменил тему Адир и подавая пример, первым разложил свой лежак в куполе.

Целых полчаса - это совершенно неожиданная щедрость со стороны Карта, подчёркивающая насколько устал отряд. Всё-таки первое подводное путешествие всем далось с трудом.

Когда отдых уже подходил к концу, а приключенцы стали подавать признаки жизни, проводник решил немного прояснить наш дальнейший маршрут.

- Мы, сейчас, находимся в самой безопасной часть лабиринта, - начал он, - здесь, как вы все видели особых опасностей нам не грозит.

- А как же тот монстр? - поинтересовалась Ши, растопыривая пальцы в перчатке на манер щупалец.

- Мелкота, которая и прожевать никого из нас толком не смогла бы. Тем более, нашего здоровяка. Видно малыша-спрута просто жадность обуяла, - отмахнулся проводник, - куда опаснее станет на следующем уровне. Это уже не столько лабиринт, сколько предверье "Дна". Там как раз и собираются уже достаточно взрослые твари, перед тем, как встать под власть морского царя.

- И насколько они будут больше? - решила уточнить авири.

- Гораздо-гораздо больше. Самые старые могут быть размером с цитадель среднего замка, - прямо сообщил искатель.

- Как они смогли вымахать настолько огромными?! - удивлённо воскликнул уртан.

- Под водой сила притяжения ослаблена, благодаря чему живые существа почти не ограничены в своём размере, - решил внезапно блеснуть совими знаниями Артур. Правда, не похоже было что все поняли его слова.

- Что с тобой, Ши? - спросил я, обратив внимание на то, что девушку трясёт.

- Вссё это слишшком чуштое для менхя, - затравленно прошипела ящерка, - я пошшти вссю шисснь прошила в пусстыне. Тля менях виитеть сстолько фоды вокрухх... это воссхищает и пуххает одновременнхо. А ещщё этхи монсстры.

Рано я решил, что весь отряд уже пришёл в себя после погружения. Похоже для ящерки стресс оказался куда сильнее.

- Вода моя стихия, - совершено неожиданно взяла слово эльфийка и принялась успокаивать Ши, - так что в случае чего, я смогу справиться с любой опасностью. Не беспокойся понапрасну.

"Ох ты, неужели принцесса не такая уж стерва на самом деле?" - удивился я.

- Нххо... - заикнулась было Ши.

- Ты во мне сомневаешься?! - Риталиен тут же сменила тон на угрожающий.

- Нетхх, - похоже Ши в серьёз заопасалась связываться с авири в её стихии.

"А может и такая" - вынуждено признал я.

- Я смотрю все отдохнули? - вернул внимание масс себе Карт, - тогда пора в путь.

Когда все вещи были собраны мы покинули купол. Выходящий последним Адир, проделал напоследок со звездой некие манипуляции. Опять отсчёт до десяти и вода с резким хлопком вернулась на место. Неожиданная волна порождённая этим действием порядком тряхнула нашу группу.

- В магии всегда приходиться чем-то жертвовать, - невозмутимо сообщил проводник, когда все более-менее пришли в себя, - а теперь отсюда нужно быстро уходить. Некоторые твари очень чувствительны к выбрациям воды.

Подхватив артефакт с пола, проводник скорым темпом повёл нашу группу в путь.

Этот уровень действительно оказался довольно спокойным местом. За оставшееся до ночлега время мы повстречались всего с парой-тройкой небольшим кальмаров, да несколькими рыбинами. Кстати говоря, один из встреченных нами кальмаров нас проигнорировал. За что удостоился сохранением температуры своего тела в норме.

Думать о непривычном поведении обладателя щупалец не приходилось. Вероятнее всего дело было в том, что он был немного меньше всех остальных наших знакомцев почти в полтора раза. Хотя может быть он просто оказался более культурен, чем сородичи.

За день мы сделали девять привалов. Почти в два с половиной раза больше, чем делали обычно. Всё-таки движение под водой действительно выматывало. И физически, и морально. Пройти благодаря этому нам удалось совсем немного.

- Лабиринт, на деле, не такой уж большой, - утещил под конец дня группу Адир, - в таком темпе мы преодолеем его за пару дней. Мы уже сейчас рядом с переходом на следующий уровень. Так что не унывайте.

Причину последний реплики, а так же резкого "потепления" в отряде, думаю озвучивать не стоит. И так понятно, что всех сплотила чуждая обстановка.

Ночь прошла спокойно. Ни я, ни сменившие меня позже Артур и Шана, не заметили ничего опасного. Пара медуз спокойно продефелировавших мимо комнаты не в счёт.

Переход на следующий уровень оказался вполне себе привычной мне лестницей. Повторюсь если бы не наличие воды, я бы легко спутал лабиринт с каким-нибудь верхним уровнем.

Второй уровень подводных катакомб, вопреки предупреждениям проводника ничем нас не удивил. Те же переходы, те же наросты на стенах, те же противники. Разве что последних стали больше. Да и подросли они ощутимо. Мелкота почти исчезла из поля зрения.

...Прошло полтора дня и мы уже совсем скоро должны были добраться до выхода на "Дно". И вот там нас поджидал сюрприз. Не самый приятный, если честно.

Началось всё с того, что свернув за очередной поворот, мы стали свидетелем необычного зрелища. Коридор, который по описанию Адира, должен был заканчиваться выходом на Дно, почему-то продолжался. В первый момент, это насторожило только проводника, но в следующее мгновение остановились все.

Проблема была в форме "дополнительного" коридора. Он ощутимо расширился и стал круглым с выступающими то тут, то там острыми наростами, напоминающими сталактиты. К тому же эти самые наросты, слишком подозрительно усеивали границу между нормальным коридором и изменённым.

Последние сомнения развеяла лёгкая дрожь прошедшая по проходу.

- Назад, - шепнул по связи Карт, руками подталкивая самых медлительных обратно за угол.

- Что это? - недоумённо спросила авири, когда вся группа оказалась за поворотом. Похоже что не только она осталась в неведений насчёт истиной сути "прохода". Насторожило, конечно, всех, но вот действительно поняли лишь немногие. И я был одним из них.

Вот только почему-то это знание не прибавляло мне спокойствия. Судя по слегка подрагиваишим рукам Артура, ему тоже было не до смеха.

- Вот мы и познакомились с одним из взрослых обитателей Дна, - стал пояснять Адир, тем временем, - видно выбравшись из лабиринта, он не придумал ничего лучше того, чтобы остаться у такой удобной кормушки. Может ему даже кто-то попадается изредка.

- Этхо что шшивое?! - воскликнула ящерка, неуклюже отпрянув от угла.

- Именно, - припечатал Адир, - и это ещё далеко не самое большое существо обитающее на "Дне".

- Что будем делать? - оправившись от потрясения, Артур перешёл на деловой тон.

- Не знаю, - невесело откликнулся проводник, - если бы я знал, находиться он под властью "Царя" или нет, решить было бы гораздо проще.

- Почему? - задал Торал, ожидаемый вопрос.

- Потому, что тогда мы знали: можно его убить без последствий или нет, - под ошарашенными взглядами искатель вынужден был закончить, - да можно, можно его убить. Тяжело, конечно, но возможно. Тем более, что среди нас есть маги.

- Так, что всё-таки нам делать? - повторил вопрос попаданца Макр.

- Разумнее всего будет уйти к другому выходу, - неутешительно сообщил Карт, - в этом деле лучше не рисковать.

По связи было слышно, как Ши облегчённо выдохнула. Оказалось - рано.

- Правда, идти придёться довольно далеко, - закончил мысль Адир.

- У меня есть идея получше, - вдруг подала голос принцесса.

- Что за идея? - обратил на неё внимание Артур.

- Если я его мгновенно заморожу, то он не умрёт. Если он в подчинение повелителя, то для "Морского царя" это будет выглядеть как-будто эта тварь спит, - озвучала свою мысль Риталиен.

- Ты сошла с ума? Как ты сможешь заморозить такую тушу? - удивлённо выдал Адир.

- Я, сейчас, всё-таки в своей стихии, - иронично бросила эльфа, - так что можешь не беспокоиться сил у меня хватит. Тем более, что я пообещала разобраться с любыми тварями, которые нам здесь встретятся.

- Э... - смена поведения заносчивой авири не одного меня удивило. Это был синхронный выдох удивления.

- Вам всё-равно без меня не справиться, - несмотря на слова, Риталиен похоже была... смущена такой реакцией. Поэтому следующие слова её слова уже никог оне убедили, - и вообще у меня ноги устали. Не хочу я переться до следующего выхода. Чем быстрее мы выберемся с этих уровней, тем лучше. Вот так вот.

Сказав это девушка уверенно направилась навстречу с монстром, которого на его беду угораздило сегодня слишком сильно раскрыть свою пасть.

- Что это с ней? - немного поражённо выдал Карт, после того, как девушка скрылась за поворотом.

- Без понятия, - не менее удивлённо отозвался Артур, - пойдёмте за ней. Не стоять же нам здесь пока она делает всю работу.

Дружной гурьбой мы последовали за Риталиен.

Эльфа обнаружилась в паре-тройки метров от начала пасти.

- Мне нужно немного времени на подговтовку... - видно почувствовав на себя наши взгляды, пояснила девушка.

Время тянулось медленно. Ажиотаж вокруг авири успел немного спасть, но я всё-равно периодически ловил странные взгляды от остальных направленые на Риталиен. Да что там! Я и сам периодически косился.

Можно было с увереностью утверждать, что умы членов отряда куда больше нежели предсточщее колдовство, занимает нетипичный для авири поступок. Что эта вечно скандалящая и жалующаяся принцесска, так внезапно изменилась... Вон остальные соратники Артура знают её гораздо дольше меня, а всё-равно удивлены.

Хотя если хорошенько призадуматься... может быть всё изначально было немного не так, как я себе представлял? Если припомнить, то например несмотря на всю свою стервозность авири ни разу не доводила Ши до крайностей. Они, конечно, всегда соперничают за внимание Артура, но эльфа "бьёт" только тогда, когда ящерка может "защититься". Заставляет задуматься...

- Я готова, - сообщила авири совершенно неожиданно для всех.

Никто не успел среагировать на её слова, когда девушка без всякого предупреждения взмахнула руками в сторону пасти. В мгновение ока прошедшая по пасти волна сковала всё льдом. Но на этом всё не закончилось.

Медленно и величественно огромная пасть стала отдаляться от прохода. Чем дальше она отдалялась тем поразительней выглядела магия авири. Лёд сковал просто огромное пространство.

Некоторое время спустя стало понятно, что жертвой эльфийки стал... кальмар. Раз эдак в сорок больше самой большой особи, которую нам доводилось видеть. Его туловище оказалось полностью сковано льдом и лишь незамороженные щупальца в беспорядке болтались вокруг гигантской глыбы.

Когда проход полностью освободился, первым вперёд выдвинулся Адир. Встав на пороге он обернулся к нам.

- Добро пожаловать на "Дно", - произнёс проводник, приглащающе взмахнув руками.

За его спиной туша кальмара медленно удалялась всё дальше во мглу. Впрочем тьма на "Дне" была не абсоютна: то тут то там росли знакомые нам плантации светящегося мха.

Их бледный свет с трудом развеивал тьму рядом с дном. Вглядываясь в даль я вдруг заметил, как нечто огромное промелькнуло в освещённом пространстве. Нечто куда более огромное, чем побеждённый только что кальмар...

Глава 14

Прямо от входа вниз спускался небольшой склон, ведущий прямиком ко дну. Оно же само по себе представляло огромную пустую равнину, постепенно исчезающую в темноте.

Было неуютно двигаться по этому царству вечной тьмы. Куда не взгляни всюду пустота. А в этой пустоте обитают какие-то чудовищные твари. И никаких тебе звуков. Тишину этого места нарушает только едва слышное дыхание моих спутников.

Никто даже не пытался заводить разговоры во время движения. Кажется всех подавляла атмосфера царящая здесь. Особенно плохо было ящерке.

Было хорошо заметно, как трясёт девушку. Ши постоянно оглядывалась по сторонам и старалась оказаться поближе к остальным.

Я понимал, что она сейчас испытывает, поэтому тоже старался держаться к ней поближе. Мало ли что. Да и остальные тоже не игнорировали запуганную ящерку. В какой-то момент она кажется это почувствовала и немного успокоилась.

Помимо давящей атмосферы всех постоянно нервивровали то и дело накатывающие на нас подводные течения. К счастью, они были недостаточно сильными чтобы унести кого-нибудь, но равновесие от них теряли почти все.

После шестого подобного случая, Адир соизволил пояснить причину этому, но лучше бы он это не делал.

- Над нами постоянно кто-то проплывает, - тихо сообщил он, немало напугав этим заявлением наш отряд. Осознав это, проводник тут же попытался сгладить впечатление, - Не беспокойтесь. Этих тварей не очень интересует происходящее на дне. В основном они сражаются между собой. Мы для них почти не заметны.

Отряд это утешило слабо. Теперь уже все стали затравленно оглядываться по сторонам. Ши опять затрясло не на шутку.

Путешествие по "Дну" обещало быть долгим...

- Привал, - скомандовал Карт, спустя несколько часов, прошедших в напряжённом молчании. То что привал мы будем устраивать прямо посреди равнины у всех на виду не прибавило компании энтузиазма.

Оглядевшись по сторонам, я присел на небольшую кочку. Они, хоть и редко, но всё же попадались здесь. Шана последовала моему примеру умостилась на другом крае.

Остальные повалились где-кто стоял. Никого не удивило то, что проводник даже не потянулся за артефактом. Подавая пример он молча принялся за мокрую закуску. Не хватало нам после деактивации звезды привлечь внимание кого-то из местных бизонов.

Рассеяно осмотрев окрестности, я, собрав всю свою решимость, заговорил с Шаной.

- Эмхх... Шана? -

- Что? - отозвалась девушка спокойно.

- Кхак ты? На счётх всекхо этого? - неуверенно выдал я.

Я не боялся что нас подслушают остальные члены группы. Адир уже рассказал всем об одной особенности связи "подводников". Если два человека соприкоснутся головными сферами то их слова будут слышны только партнёру. В то же время они продолжают слышать остальных.

- Что ты имеешь в виду? - нарочито непонимающе отозвалась Шантири, тем временем.

- Ну... насхчёт тохо что я... - пытаясь подобрать слова, я неуверено сжал лямку сумки.

- То, что ты бросил нас с Сеном? То, что ты ушёл не сказав ни слова?! - без всякой жалости уточнила девушка.

- Дха, - обвинения девушки были законными.

- Насчёт этого... я тебе понимаю, - неожиданно сямгчила тон девушка, - ты наверное отговаривался тем, что пытаешься нас защитить? Потому, что я или Сен можем быть в опасности если пойдём с тобой?

- Эхх... да, -

- Но это не значит, что я тебя прощаю, - строго продолжила Шана.

- А? - в этот момент остальные члены отряда тоже завели разговор, но я к нему совершенно не прислушивался.

- Но я видела, как тебе тяжело далось расставание с нами, поэтому не могу долго держать на тебя зло, - сказав это девушка внезапно добавила, - к тому же, я ведь всё знала.

- Знала?! - выдохнул я удивлённо.

- Ну ещё бы. Ты ведь вёл себя так, так... даже не знаю - неестественно, наверное. Да и это твоя ложь... - кажется, девушка была готова вот-вот засмеяться.

- А што с ней не такх? - спросило моё уязвлённое эго, прежде чем подумало.

Заметив, как я при этом озадаченно кошусь на неё из-за плеча, Шана не выдержала и засмеялась.

- Такх ты прощаешь менях? - стараясь скрыть детскую обиду в голосе, спросил я, когда девушка отсмеялась.

- Естественно, - отмахнулась Шана, после чего нарочито серьёзно добавила, - только не забудь попросить прощения у Сена!

- Сейчасх, и попрощу, - тут же пошёл на попятую, покосившись на паучонка обхватившего мою сумку лапами, - всё-равно он с меня почти не слезает.

- Давай-давай, - подбодрила меня девушка.

- Сен, - проникновенно обратился я, - ты меня прощаешь?

- Ссссс фссссс ффссс, - не очень чётко отозвался паучонок с трудом разлепив глаза.

- Мне, кажется, он всё ещё злится, - подозрительно протянул я.

- Ну ещё бы. Ты же его обидел, - тут же встала на сторону арахнида девушка и тут же тихонько добавила, - дай ему мяса.

- Точно, - озарило меня и я тут же зарылся в сумку.

Вытащив на свет вожделенный шматок, я тут же отдал его паучонку. За это моя персона была награждёна простительным хрумканьем со стороны питомца.

- Ну теперь всё хорошо, - я вздохнул с облегчением, - я боялся, что вы с Сеном можете меня возненавидеть после произошедшего.

- Не говори глупостей, - отмахнулась Шана.

- Всё-таки мои лучшие и единственные друзья в эт... здесь, - в последний момент я исправился.

- Друзья, да? - как-то странно переспросила девушка.

- Да, а что? - неужели она догадалась?

- Нет, ничего. Всё отлично, - тут же весело отмахнулась Шана.

- А как ты смогла так измениться? - чувствуя какую-то неловкость, я поспешил сменить тему.

- А... пусть это будет секретом, - ехидно ответила Шантири, - будет тебе наказание.

- За что?! - удивлённо возопил я.

- Потише там, - услышал я голос Адира.

Только тут я заметил, что девушка разорвала контакт наших куполов и проказливо моргает своими огоньками.

- Так всё-таки, как ты определяешь направление? - Артур обратился к проводнику, - здесь куда не взгляни один и тот же пейзаж.

Кое-как воскресив в памяти разговор остальных, я понял, что они только только подошли к этой теме. Взглянув в сторону Шаны, я понял, что она не собирается разъяснять причины своих непонятных поступков. Так что хочешь не хочешь а придёться прислушаться к разговору остальных.

Впрочем, погрозить девушке пальцем напоследок, я не забыл. Мой жест был проигнорирован с равнодушием снежной королевы.

- По этим штукам, - ответил в это время Адир и указал на меня. Вернее на камень под нами.

Заинтересованный, я склонил голову. Присмотрелся к поверхности и... ничего не обнаружил. Никаких знаков, или ещё каких-либо особенностей, с помощью которых можно было понять в какую сторону нам надо.

- О вы уже с нами, - заметив моё удивление прокомментировал Карт, после чего указал на камень ещё раз, - Всё дело в наклоне.

В подтверждение своих слов проводник поднялся и подошёл к нам "стулу".

- Встаньте, - бросил он нам с девушкой и после того, как поднялись выразительно провёл рукой по наклону камня, - вот видите.

И только тут я приметил эту особенность своего стула. Вернее понял, что она имеет некий смысл.

- Пологая сторона камня указывает путь до перехода вниз. Крутая наоборот указывает путь наверх, - пояснил Адир, указывая на возвышение, - это сделано ещё первопроходцами этого места. Вроде бы есть искатели, которые постоянно обновляют эти метки.

- А они не могут обмануть? - сделав пасс рукой, спросил Артур.

- Нет. Здесь уже не до этого, - уверенно ответил проводник, после чего указав вверх, продолжил, - бандиты, лжецы и прочее отребье осталось там. Сюда, - палец переместился вниз, - ходят настоящие искатели. Здесь идёт борьба уже не между собой, а против Бездны, как таковой.

Задуматься над его словами проводник нам не дал, продолжив:

- Хотя иногда, всё же случаются убийства и удары в спину, если какому-либо отряду попадётся нечто до безобразия дорогое, - говорил Карт, - вот только, те кто решаются прибегнуть к таким методам, делают это только в самом крайнем случае. Только когда добыча действительно большая, ведь после предательства дорога вниз им заказана. Либо держи слово, либо уходи из Бездны на поверхность.

- Почему так? - решил уточнить уртан.

- Потому, что искатели, народ суеверный, - хмыкнул в ответ проводник, после чего немного помрачнев добавил, - а ещё потому, что в Бездне периодически встречается Дух Мести.

- Кто? - похоже Шантири тоже захотела поучаствовать в разговоре.

- Никто не знает, кто он и как выглядит, - ожидаемо отбрехался искатель, - просто с теми, кто когда-то предал, в Бездне может внезапно случится нечто нехорошее. Внезапно напорешься на стаю сильных монстров или проглядишь ловушку прямо под ногами - по-разному случается.

- Неубедительно как-то, - уверенно бросил уртан.

- Нет, - неожиданно вступился за Карта, паладин, - это правда.

- Да? - скептически переспросила авири, встав на сторону Торала.

- Единый, не терпит предателей всех мастей, - в порыве проявившегося вдохновения сообщил Макр, - и божественная кара всегда находит нечистивца. Как бы он не пытался её избежать.

- Мы, сейчас, говорим о Бездне, а не... - попыталась вклиниться эльфийка.

- Весь мир, в том числе и это место, постоянно под опекой Единого, - не дал девушке закончить Макр.

- Но Дух мести легенда, согласен? - упёрся почему-то уртан.

- Вроде того, - ответил вместо паладина Карт. Вот только голос у него был каким-то тусклым. В следующее мгновение, он как будто опомнился и выдал, - Привал окончен. Пора выдвигаться.

...До следующего привала мы шли почти полдня. На все протесты приключенцев, Адир отвечал, что для того чтобы нормально отдохнуть, нам нужно дойти до определённого места.

Этим местом оказалась огромная расщелина, пересекавшая "Дно" словно шрам. По словам Адира, выходило, что она тянется чуть ли не через весь уровень. А самое главное огромной она была только на взгляд человека. Для глубинных монстров, в ней места явно маловато.

Сейчас, мы как раз стояли рядом с одним из немногочисленных спусков вниз.

Долгожданный привал, оказался заодно и ночёвкой, о чём нам и сообщил Адир, вытаскивая из сумки "звезду". На опасливый вопрос Ши, насчёт того, не привлечёт ли это внимание подводных хищников, проводник ответил, что весь наш дальнейший путь пройдёт по этой расщелине. Так что бояться не стоит.

Пожалуй, это стала единственной хорошей новостью для ящерки за день. Она даже перестала дрожать и умудрилась вполне спокойно уснуть, на лежаке. Стражу должны были нести Шантири, Адир и Макр, поэтому я преспокойно завалился на свой топчан и отрубился.

На утро отряд вновь двинулся в путь. Относительная безопасность вернула в отряд некое подобие спокойствия. К сожалению, оно быстро рассеялось, стоило лишь над нашими головами проплыть какой-то огромной твари.

Туша отливающая чернотой, проплыла в жалких сантиметрах от края расщелины вызвав внутри него неслабое течение. Хорошо хоть оно оказалось недостаточным для того, чтобы вынести нас наружу. Впрочем этого и так хватило: мы все как костяшки домино повалились друг на друга.

Естественно, что после этого события все опять помрачнели.

...К концу дня температура окружающей воды стала ощутимо повышаться. Об этом свидетельствовали потоки пузырьков раскалённого воздуха обильно вырывающиеся из странных агрегатов. Эти штуки стали нам встречаться совсем недавно.

Больше всего они напоминали грубоватого вида помпы. Сокращаясь, они вызывали вокруг себя крошечные водовороты. Возвратное же движение механизма собственно и вызывало те самые потоки пузырей из-за которых эти устройства привлекли наше внимание впервые.

- Мы уже близко, - констатировал Карт, проводя рукой рядом с одной из помп.

- Что это? - озадачённо спросил Макр.

- Механизмы, - не стал особо распространяться проводник.

- Удивительно, - прошептал уртан и тут же попытался прикоснуться к ближайшему агрегату. Он лишь слегка приблизил руку к к механизму и тут же отдёрнул её обратно. Обервнушись к группе он пояснил, - он слишком горячий. Я даже сквозь "подводник" почувствовал.

- Информаторы у которых я спрашивал насчёт этой части Бездны рассказывали, что эти механизмы служат "Пламенному" для откачивания воды с подводных уровней. По идее, в недалёком будущем, мы должны будем ещё не раз увидеть трубы, по которым струится вода для охлаждения механизмов, - решил немного прояснить назначение помп Адир.

- Огромная система охлаждения на основе воды, - восхищённо прогудел уртан, в ответ на реплику искателя.

- Все эти механизмы... - скептецизма в голосе эльфийки было хоть отбавляй, - магия, как по мне, куда могущественней и удобней.

Торал в ответ только проворчал что-то невнятно. Хорошо ещё спорить с ней не стал, а то бы это надолго затянулось.

Чем дальше мы продвигались, тем больше становилось помп откачивающих воду. Теперь повышенная температура чувствовалась даже на расстоянии от механизмов. Хорошо хоть плёнка подводника гасила часть температуры. И, тем не менее, даже она не могла спасти нас от незавидной перспективы сварится заживо.

- Далеко нам ещё, Карт? - не выдержала первой авири, - мы ведь сейчас сваримся.

- По словам моего информатора: чем выше температура, тем ближе мы к одному из многочисленных проходов вниз, - отмахнулся проводник от эльфиийки, напряжённо высматривая что-то в толще воды. Наконец он нашёл то что искал, сообщив об этом довольным возгласом, - а вот и спуск.

Взглянув в указаную сторону мы увидели... люк. Вернее это был не просто люк, а огромный выпуклый лючище диаметром почти в метр. Его вершину венчал массивный вентиль, соизмеримых с люком габаритов. Вся эта конструкция была намертво вделана в камень Бездны.

- Торал, Тисмор, - подозвал проводник. Как только мы с уртаном подошли, он произнёс, - хватаемся и крутим в левую сторону. Попробуем открыть эту штуку.

- Как это возможно открыть? - удивлённо выдала авири, - Не уверена, что даже используя всю свою силу, я смогла бы сдвинуть эту штуку. Разрушить возможно, открыть точно нет.

Вот мы и посмотрим получится ли у нас его открыть, - протянул Адир, хватаясь вместе с нами за вентиль, - если нет, то подумаем над твоим предложением.

- На три, - скомандовал искатель нам с уртаном, - раз, два... три!

И мы дёрнули. Даже сквозь пелену подводника было видно, как вздулись вены на огромных руках уртана. По связи было слышно с какой силой вырывается воздух сквозь сжатые зубы проводника. Нам троим пришлось приложить максимум усилий.

И это окупилось. Ценой, пары порванных сухожилий на моих руках, нам удалось прокрутить вентиль на четверть круга.

- Так не должно быть, - слегка отдышавшись раздосадованно воскликнул Адир, - пусть этот ход почти не используется, но он не мог заржаветь. Это же шакраб!

- Попробуем ещё раз? - полувопросительно поинтересовался уртан.

- Да, - рассеяно махнул рукой проводник, после чего обернулся к остальным, - Макр, Арк, Шантири и Ши. Давайте попробуем все вместе.

Собравшись все вместе, мы с большим трудом смогли уместить наши руки на вентиле. Теперь он уже не казался таким уж большим.

- Раз, два, три... -

Слитное движение множества рук и вентиль сдался. Хоть и не очень охотно, но он всё же пошёл по указанному ему пути. Пришлось сделать пять оборотов прежде, чем люк слегка дрогнул. Между ним и полом тут же образовалась крошечная шель, из которой вверх повалил поток нагретого возхдуха.

- Отлично, давление воздуха должно помочь нам поднять эту громадину, - тяжело дыша сообщил нам Торал.

- Тогда осталось сделать последний рывок и эта преграда нам больше не помеха, - невозмутимо заметил Макр.

Когда мы всей гурьбой навалились на люк, ожидая от него не менее ожесточённого сопротивления, чем от вентиля, то чуть не навернулись. Всё потому, что казавшийся массивным люк, на деле, чуть ли не сам подпрыгнул вверх.

- Осторожно, - Макр, буквально в последний момент удержал мою неловкую тушу от падения вниз. Впрочем справедливости ради стоит заметить, что падение моё и так не продлилось бы долго.

Весь туннель орказался забит уже знакомыми полипами! Своими нагромождениями они исключали всякую возможность спуститься вниз. К тому же края этих подводных образований выглядели весьма опасными. Да и цвет их напоминающий шакраб, тоже заставлял задуматься.

- Спасипо, - поблагодарил я паладина. Мою благодарность рыцарь церкви проигнорировал, склонившись у края. Задумчиво посмотрев вниз, Макр попытался ощупать ближайщее образование.

- Не трогай! - Адир успел одёрнуть Макра прежде, чем он успел дотянуться до первого полипа, - Эти ещё опаснее тех, которые мы видели раньше.

- Шем? - тут же спросила Ши.

- Видишь их оттенок? Он не просто так напоминает шакраб, - пояснил искатель, - общеизвестно, что этот металл обладает высоким сопротивлением к магии. Вот и эти полипы приобрели похожие способности. Если с ними соприкоснётся плёнка "подводника" высока вероятность того, что артефакт может ненадолго отключиться. Чем это грозит, пояснить надеюсь не стоит?

- Значит здесь не пройти, - констатировал Торал.

- Кто бы мог подумать, - язвительная авири тут же вмешалась.

- Приспособились, - заметил Артур себе под нос.

- И што теперь телать? - спросил я, - искать друхой путь?

- Скорее всего, - меланхонично согласился со мной Карт.

- Подождите, у меня кажется есть идея, - протянул Артур, спустя некоторое время задумчивого созерцания полипов, - Риталиен не поможешь мне?

- Чем? - заинтересованная девушка подошла поближе к попаданцу.

- Попробуем пробить брешь в этих "зарослях", - произнёс Артур в ответ, после чего скомадовал остальным, - отойдите от отверстия, а то вас может задеть.

- Что ты задумал? - обеспокоено поинтересовался Карт.

- Сейчас, увидишь, - отмахнулся от него попаданец, - только отойди в сторону.

Пока все отходили подальше, Артур что-то оживлённо объяснял эльфиике прислонившись к её головному пузырю. Минут пять он пояснял ей свой план, причём было видно, что девушка во многом не согласна с избранным. Так или иначе, они пришли к согласию.

Вместе подобравшись к отверстию, они встали друг на против друга. И тут мы все поняли, что предосторжности были нелишними. Из рук Артура в люк ударил яркий огненный луч. Из проёма тут же повалили поток пузырей раскалённого воздуха. Спустя мгновение даже фигура Артура оказалась сокрыта ими.

- Это бесполезно Арк, - незаметно для себя повысив голос крикнул Адир по связи, - у них сопротивление к магии!

- Я знаю что делаю, - спокойно ответил попаданец прямо из облака пузырей.

- Я на это очень надеюсь, - тоже перешёл на нормальный тон проводник.

Ещё некоторое время от обоих магов магов не было никаких новостей. Пока вдруг поток пузырей резко не исчез. Сразу стало видно, что Артур перестал жечь содержимое люка. Вместо него туда теперь был направлен ярко голубой луч. Обилие льдинок появившихся вокруг луча не оставляли сомнений в его природе.

Я стал догадываться насчёт замысла Артура. Вот только мне не давал покоя вопрос: смогут ли они таким макаром преодолеть сопротивление полипов магии?

В этот момент, маги опять поменялись местами.

- Што они телают? - от разворачивающегося действа, меня отвлёк голос ящерки.

- Пятаютсхя сломать тхе полипы, - ответил я.

- Исключено, - тут же отмахнулся Адир, - это же шакраб. Его почти невозможно сломать.

- Почти, не значит невозможно, - высказался я, надеясь что из затеи попаданца выйдет толк.

Тем временем, маги стали всё чаще и чаще меняться. Багровый луч, голубой, багровый... У меня уже в глазах стало рябить от этого.

- Как думаете, у них получится? - спросила Шана.

- Долшно, - постарался я сказать, как можно увереннее.

- Ты что-то знаешь? - подозрительно уточнил Карт.

- Вроде тохо, - кивком головы я указал в сторону люка, - смотри сам.

Замысел Артура как раз подошёл к концу. Ненадолго задумавшись Риталиен выдала в проём краткую, но очень мощную вспышку синего света. И тут же следом за ней вниз ударил насыщённый багрянный луч, попрождённый лпаменной стихией.

Взглянув в люк, после этого, попаданец тут же схватил Риталиен за руки и осткочил в сторону. Очень вовремя.

Из люка, как из пушки, вылетело несколько больших кусков полипов и целый рой маленьких. Только тут я смог заметить, что небольшие осколки этого образования, уже давно неторопливо дрейфуют у нас над головами.

- Быстрее к люку, пока всё это не осело нам на головы, - резко бросил Адир, тоже заметив облако над нами, - очень надеюсь, что у них получилось иначе нам придёться по-быстрому отсюда сваливать.

Сгрудившись у прохода вниз, мы все имели удовольствие лицезреть его почти девственную чистоту. Кое-где, конечно, оставались небольшие пятна полипов, но спуску они вроде бы не должны помешать.

- Разнисса температурх? - решил я уточнить прежде, чем подумал.

- Да, - удивлённо посмотрел на меня Артур. Впрочем, расспрашивать у меня подробности он не стал. Уж больно быстро стали опускаться осколки шакрабовых полипов, после того, как поток пузырьков из люка уменьшился. Сейчас, было не до разговоров.

- Ты первый, - неожиданно указал на меня Адир, - хватай своего паука покрепче и прыгай вниз. Осторожнее с "пятнами".

Ухватив Сена покрепче, я прыгнул вниз. Не время было колебаться. Уверенно разминувшись с остатками полипов, я благополучно приземлился, по ходу дела, уже на следующем уровне.

Осомтревшись я тут же заметил заросли полипов, которые окупировали часть потолка и одну из стен. Видимо до сюда потоки льда и пламени не достигли. Хорошо ещё, что пол был свободен от этой дряни, иначе пришлось бы плохо.

- Осторошно, сдесь этих штукх полным полнох, - передал я по связи наверх.

- Пройти можно? - тут же спросил Адир.

- Дха, - выдал я, оглядевшись по сторонам.

Вскоре сверху спустились Шана, Торал, Риталиен, Ши и все остальные. Замыкал спуск Адир. Бедному уртану скорее всего пришлось тяжелее всех, но и он по какому-то счастливому стечению обстоятельств разминулся с полипами в люке.

- Быстрее, уходим от проёма, - скомандовал искатель и первым бросился по свободной стороне коридора, - облако, когда я прыгал, было совсем рядом с люком.

Пробежали мы совсем немного. Буквально пару десятков метров, но этого хватило. Резко остановившись Адир, тем самым, заставил остановиться и остальных.

- Всё теперь мы вне опасности, - невозмутимо сообщил он, - а раз так то самое время нам поискать место для привала.

- Ещё один лабиринт, - заметила невесело Риталиен.

- Вотх и кхорошо, - в противовес авири Ши, кажется заметно повеселела, - сдессь мне кутха комфортнее, чем на "Днхе".

- Двигаемся, - вклинился Адир, - и внимательней по сторонам. Не найдёте место для привала, так хотя бы предупредите об опасности.

Его замечание лишь слегка опоздало. Из бокового коридора на нас выплыло нечто непонятное. Прежде чем кто-то успел среагировать "это" вцепилось в Шантири. Вернее попыталось.

Только челюсти неизвестной... ну пусть рыбы, начали смыкаться на руке девушки, как та лишь слегка встряхнув рукой, сформировала на ней целый десяток шипов. Прежде, чем тварь успела сообразить, она уже была пронзена как минимум в пяти местах насквозь.

- Что это за дрянь? - спросила авири, указывая на застывшую после смерти тварь.

- Рыба? - сделал преположение Макр.

- Нет, - отрицательно покачал головой Артур подобравшись вплотную к Шане, - скорее ещё один... механизм.

- Что? - заинтересованный Торал сразу же поспешил к месту событий.

Я уже и сам заметил то, что имел в ввиду Артур. На руке у Шаны висел примитивный... ну, наверное, это можно назвать роботом. Мы приняли его за рыбу, только потому, что его корпус имитировал внешний вид встреченных нами в подводном лабиринте пираний.

При ближайщем же рассмотрении сразу становилось ясно, что пронзённая тварь никогда и не была живой. Какие-то странные металические приводы, драгоценные камни на месте глаз.

- Какой-то голем? - нерешительно выдал уртан после осмотра рыбины.

- Я почти не чувствую в нём магии, - хмуро добавил Артур, - так что эта штука куда сложнее большинства големов. Не столько магическая, сколько механическая.

- И вправду... - поражённо выдавил из себя уртан, когда Шана убрав шипы, отдала рыбину ему в руки, - какая поразительная технология.

- Богопротивная. Никому кроме Единого не дозволено создавать жизнь, - мрачно поправил здоровяка Макр.

- Успокойся, Макр. Она не совсем живая, - утихомирил пыл церковника Артур.

Что странно про Шану он до этого ничего не говорил. А она ведь тоже подходит под категорию созданой жизни. Может даже он понимает, что девушка просто жертва превращения? Или он молчал по другой причине?

- Может вы уже перестанете её разглядывать? - полутвердительно спросила Риталиен, заметив, что уртан с избранным не на шутку заинтересовались рыбиной.

- Нам всё-таки пора двигаться дальше, - тут же добавил проводник.

- Да-да, конечно. Потом попробую разобраться, как она работает на досуге, - очнувшись Торал, стал упрятывать рыбину в свою сумку. Его не остановило даже то, что она как была мокрой, такой и попала в его сумку.

Попаданец же после слов проводника и авири просто отошёл в сторону. Было похоже на то, что он немного смущён своим поведением.

- Идём? - уточнил у Торал проводник с тяжёлым вздохом.

- Э... Да, - кое-как запихав рыбину, отозвался здоровяк.

Видеть эту черту уртана мне ещё не приходилось. Так странно было видеть, как здоровенный суровый четырёхрукий гуманойд, косится на свою сумку с еле сдерживоемой радостью. Прямо как ребёнок. А ещё не верил в то, что уртанов так интересуют разнообразщные технологии...

Мы двигались уже около получаса. Окружающий пейзаж почти ничем не отличался от того, который мы видели в подводном лабиринте. Некое разнообразие вносили только заросли шакрабовых полипов, да редко встречающиеся на пути механизмы непонятного назначения. Чуть позже к ним добавились ещё и раскалённые трубы идущие по стенам на уровне моей головы.

За это время нам ещё несколько раз встречались механические рыбы. Только теперь они в основном встречались по три-пять штук за раз. Одиночки встречались очень редко. Каждый раз перед нападением механизмы старались застать нас врасплох. И такая тактика принесла свои плоды. Несколько членов отряда обзавелись новыми царапинами. К счастью, серьёзно никто не пострадал. Но этого хватило, чтобы мы стали относиться к новой опасности со всей серьёзностью.

Тут дело было даже не в царапинах как таковых. Одним из минусов "подводника", можно считать последствия любых нарушений его оболочки. Каждый раз когда её целостность нарушается, "подводник" не может зарастить образовавшуюся прореху моментально.

Из-за этого уровень воды внутри наших оболочек с каждой схваткой стал постепенно повышаться. В таком темпе, рано или поздно кто-то из нас банально не дождёться смерти от ранений. Бедняга просто захлебнёться водой.

И что самое поганое, по наблюдениям, именно эту цель и преследуют рыбины. Кем бы они ни были, ума и подлости им было не занимать.

- Сскорее пы уше нам фыйти отсюта, - Ши, как наиболее пострадавшая от нападок, уже почти глотала воду внутри подводника. И не сказать, что ящерке это сильно нравилось.

- Идти осталось не так далеко. Один раз зханочуем, а уже на следующий день к утру подойдём к выходу из этого подводного царства, - Адир разделял обеспокоеность Ши: воды в его подводнике было чуть выше пояса.

- Хорошо пы, - невесело протянула девушка.

Из всех нас в схватках с рыбами не понёс никаких потерь только Сен. Рыбины толи не обращали на него внимания, толи вообще не считали его за цель. Как бы то ни было, не трогали они только его.

Начав поиск места под ночлег, мы по пути зашли в одну из комнат. После установки "звезды" пострадавшим от атак удалось опорожнить свои подводники от лишнего балласта. К сожалению ночевать под звездой не представляется возможным, из-за ограничения по времени, поэтому, после её дезактивации, нам ещё некоторое время пришлось искать место под ночлег. По пути на нас напали несколько рыбин немного повысив уровень воды у Ши и Торала в подводниках. Сегодня им придёться спать с мокрыми ногами.

На утро оба пострадавших были слегка на взводе. Нормально поспать из-за воды у них не получилось. Торал так вообще теперь смотрел на рыбину у себя в сумке со вполне заметной ненависти. От недавнего обожания не осталось ни следа.

- Злобные твари, - почти что выплюнул уртан за завтраком.

- Тха, - поддержала его разозлёная Ши.

- Успокойтесь. Я же уже говорил: сегодня мы, наконец, покинем территорию "Морского царя", - обнадежил пострадавших проводник, - два, максимум три часа и мы попадём в гости к "Пламенному".

- Если у него и остальные подчинённые такие, - хмуро отметил Артур, - то я предчувствую крайне "весёлый" поход в гости.

- В его власти, почти нет живых слуг, так что да, готовьтесь ко встрече с чём-то подобным, - решил честно рассказать о предстоящих опасностях Карт, - но зато там уже не будет воды. Так что должно быть полегче.

- Только это меня и утешает, - невесело обронил Артур.

...Мы осторожно провдигались за проводником, ежесекундо ожидая нападения очередного косяка механизмов.

Вопреки опасениям, за первый час мы не встретили не единого робота. Эта передышка дала нам возможность немного передохнуть.

Я же благодаря этому получил возможность спокойно разглядывать окружающий нас пейзаж, не опасаясь в один прекрасный момент остаться без руки. А посмотреть было на что.

Целиком сосредоточенные на отражении атак рыбин, мы и не заметили, как камень Бездны, сменилися на металл. Пол был всё ещё каменный, но пятна шакраба на нём вскоре обешали заменить и его.

Чаще стали попадаться разнообразные механизмы. Иногда неподвижные, иногда не очень. По большой части это были уже знакомые мне помпы, но изредка попадались и совсем незнакомые приборы.

Ну и, конечно, множество разнообразных труб, порой почти полностью скрывающих собой стены.

- Мы уже близко, - заметил Адир, - это граница между владениями.

Совершенно спокойно дойти до перехода нам всё-таки не дали. Слишком уж мы расслабились. Когда отряд проходил очередной перекрёсток из боковых туннелей на нас набросилось сразу два косяка рыбы.

Прежде, чем я успел понять, мой подводник уже вовсю жевали два механизма.

Ещё с первых схваток я понял, что мой тесак не пригоден для боёв с рыбами. Слишком медленно я им орудую, в то время, как рыбины находясь в своей стихие показывают чудеса эквилибристики. Поэтому единственным способом победить агрессоров для очень быстро стали руки.

Одной из слабостей рыбин была их хрепкость. Мне с моей силой достаточно было ухватить тварюгу и её судьба уже решена.

Вот и сейчас, один из роботов довольно быстро попал мне в руки. Движение руками, как будто рву телефонный справочник и механизм расподается на две безвредные части.

А вот со вторым големом все оказалось куда сложнее. Может он был быстрее своего собрата, может просто атаковал с неудобного положения, но мне никак не удавалось ухватить его. Воды в подводнике становилось всё больше.

Не то чтобы это меня всерьёз беспокоило, но всё таки. Неловкие попытки Сена вступиться за меня не особо помогали. Хорошо ещё что тварь продолжала его игнорировать.

Помогла нам Шана.

Появившись рядом с нами, она одним слитыным движением выбросила в сторону рыбину руку. И эта атака оказалась удачна. Оказавшись в руках девушки голем быстро расстался со своей псевдо-жизнью.

К тому времени, остальные тоже покончили со своими противниками.

Быстрая перекличка, дала понять что бой не обошёлся для нас даром.

- Ши! - крик Артура заставил меня поспешить к девушке бьющейся в судорогах на полу. По связи то и дело доносилось невнятное бульканье и крики.

- Она сейчас захлебнётся! - с ходу оценил её состояние Артур.

- Отойди, я попробую ей помочь, - отстранила попаданца в сторону авири.

Склонившись над головой Ши, авири прижала свои руки к её куполу. Все застыли.

Через несколько мгновений Ши перестала дёргаться и застыла на полу.

- Она умерла? - мрачно проронил Адир, подозревая худшее.

- Нет, только потеряла сознание. Воду из лёгких я вывела, - откликнулась Риталиен, - так что она должна скоро очнуться.

- Всё в порядке? - обеспокоено уточнил Артур.

- Более-менее, - ответила эльфийка, - помогать ей одной я могу достаточно долго. Куда хуже станет, если вода затопит ещё чей-нибудь "подводник".

- Ясно. Значит нам надо торопиться, - подвёл итог Адир, - Тисмор возьми её пока на руки. Когда очнётся дальше пойдёт сама. Чем быстрее мы перейдём на следующий уровень тем лучше.

- Головой за неё отвечаешь, - сделал мне внушение Артур.

- Не беспокойся. Всё будет нормально, - успокоил я его в ответ, поднимаю ящерку с пола.

Вес девушки вместе с подводником для меня был незаметен. Поэтому на движении это никак не сказалось.

Минут десять спустя Ши пришла в себя. Тут же послышался её судорожный кашель.

- Што, кх, происсошло, кх? - кое-как справившись с кашлем спросила ящерка первым делом и только тут заметила, что я её несу, - От, кх, пуссти, ях ссама, кх, ссмоху итти, кх.

- Леши и наслажадайсхя поездкой, - отмахнулся я, заметив, что девушка не в том состоянии, чтобы двигаться сама.

- Што происсошло, кх? - смирившись со своей долей, Ши тут же сменила тему.

- Вода затопхила твой "подводник" и ты чутхь не умерлах, - выложил я ей всю, правду, - тебе спасла Риталиен.

- Сспассипхо, Ритха - тут же поблагодарила ящерка свою спасительницу.

- Не за что, Ши. И я не Рита. Произноси моё имя правильно, - на ходу отмахнулась авири.

И тут я неожиданно споткнулся о стык металла и камня на полу. Кое-как удержавшись на своих двоих я понял, что роняю ящерку. В попытках удержать её, я дернул руками и вдруг почувствовал ладонью, как что-то дернулось у меня кистью. Переведя взгляд я понял, что приобрел себе лишние проблемы.

Задушенный и немного истеричный писк Ши услышали все. Естественно всё внимание оказалось сразу акцентированно на наших персонах.

- Хвост? - мозги мне в тот момент явно отказали. Да, именно так. В своих неловких попытках удержать Ши, я схватился за то самое место чуть пониже поясницы. И награда не заставила себя ждать.

Прилетевший несколько секунд спустя кулак, был мужественно заблокирован шлемом. Девушку, впрочем, это не расстроило. Мда... а я то думал, что в таких случаях принято давать пощёчину. Видно я что-то пропустил в своём образовании.

- Посставь менхя неметленнхо! - возмущённая ящерка, даже про кашель забыла.

Единственное что я мог сделать чтобы не усугублять сложившуюся ситуацию - исполнить это требование. Собственно это я и сделал.

Что произошло? - удивлённо спросил Артур. Слава богу, кажется, никто так и не понял ситуации.

- Нишшехо, - раздражённо отозвалась Ши, после чего обратилась к уртану, - Торалх, помоххи мнхе.

- Хватит маяться дурью! Мне всё-равно что у вас там происходит, но продолжаем движение! - раздраженно прикрикнул Адир, - опасность ещё не миновала.

Внешение подействовало. Мы двинулись дальше. Единственное отличие в том, что Ши теперь поддерживал нижней рукой уртан.

Только я решил, что инцидент прошёл для меня безболезненно, как мои наивные мечты тут же развеяли.

- И что это было? - с потаённой угрозой спросила у меня Шантири. При этом её глаза превратились в две узкие зелёные полоски.

- Досадная случайности, - поморщившись отмахнулся я.

- Да? -

Последний вопрос Шаны я оставил без ответа. И с чего она вообще прикопалась?

К счастью, долго думать над этим мне не пришлось: мы дошли.

Глава 15

Гигантская круглая дверь перекрывала проход дальше.

К тому времени, как мы до неё добрались вокруг уже не было камня бездны. Его место полностью занял шакраб.

Дверь так же была сделана из него. Никакого вентиля на ней или чего-то подобного я, как ни старался, не смог приметить. И, тем не менее, как только Карт узрел это препятствие, он сразу же ожививился.

- Приготовьте противотемпературные амулеты, - бросил он через плечо, направляясь к двери. Вернее к какому-то механизму у её подножья. Он почти полностью сливался с дверью поэтому я его сразу и не заметил.

Пока я доставал защитные браслеты себе, Сену и Шане, искатель проводил непонятные манипуляции с "замком". Возился он почти десять минут. Пару раз по связи даже проскакивали невнятные матюги.

За это время все даже самые медлительные успели приготовить браслеты. Так что нам только и оставалось ждать результатов от проводника.

Кстати, пока готовил амулеты, я пару раз глянул в сторону Ши. Оба раза она это замечала и демонстративно отворачивалась.

Мне же оставалось только досадывать на то, как всё повернулось. Ну вот, честное слово, почему все придают этому столько значения? Ведёт себя так, как будто я её изнасиловал, блин.

"Знала бы ты блин, кто я такой... тогда бы уже поняла, что даже при всём желании сделать с тобой я ничего не смогу" - витали у меня в голове бессильные мысли.

Пока я предавался невесёлым раздумьям, проводник закончил колдовать над дверью. Пол у нас под ногами ощутимо завибрировал. Подземный гул был слышен даже в "подводнике".

- Что происходит? - поинтересовался Артур у проводника.

- Всё нормально. Так и должно быть, - отмахнулся тот, - сейчас, дверь откроется.

В этот моменти дверь действительно дрогнула и словно нехотя начала откатываться в сторону, открывая нам дальнейший путь. Медленно и величественно. Когда она наполовину скрылась в стене, стало видно помещение, которое до недавнего времени было от нас скрыто.

Небольшая квадратная комната, примерно шесть на шесть метров. Она была бы ничем непримечательна, если бы не обилие всяких разнообразных устройств и механизмов, которые покрывали её стены. Знакомые уже помпы, перемежались с огромными шестернями, бег которых обепечивал движение двери. По бокам от проёма шли два параллельных отверстия перекрытых решётками. Другой выход из помещения перекрывала дверь один в один та, которую сейчас открыл проводник.

- Шлюз? - немного неуверенно прошептал Артур, узрев комнату.

- Что? - тут же отвлёкся уртан от разглядывания механизмов.

- Эта комната - она похожа на шлюз, -

- Шлюз? -

- Да, - бросил Артур задумчиво, - Это сложно вот так объяснить. Если я прав, ты и сам всё увидишь.

- Все внутрь, - скомандовал Карт, когда диск двери окончательно скрылся в стене.

Наш отряд быстро заполнил небольшую квадратную комнату. Пока все удивлённо рассматривали механизмы, Адир уже копался у второй двери. Некоторое время спустя шестерни опять зашевелились.

Дверь за нами стала возвращаться на своё законное место. Стоило диску опять перекрыть вход, как с резким щёлчком заслонки на решётках в полу исчезли. Вода стала с заметной скоростью убывать.

- Наконец-то я высохнем - довольно выдала авири.

- Если всё действительно так, как мне рассказывали, то ты ещё не раз вспомнишь добрым словом подводные уровни, - бросил девушке Адир.

- В смысле? -

- Сейчас поймёшь, - отмахнулся Карт, после чего начал вводить нас в курс дела, - Как только я скомандую, отключаете "подводники" и защёлкиваете второй браслет. Понятно?

- Да, - почти хором откликнулись мы.

В отличии от "подводников", температурные амулеты мы всё-таки испытали. Прямо в магазине, если что. Так что с особенностями его работы все так или иначе осведомлены.

Температурный амулет активируется только тогда, когда оба его парных браслета защёлкнуты. Каждый из них генерирует две половины сферы, гасящей температурные перепады, вокруг тела пользователя. Вот поэтому, сейчас, у всех защёлкнут только один браслет, а второй свободно болтается.

Одновременно работать и "подводник" и температурный амулет не могут. Вроде бы что-то там нарушается в магическом плетении. Вот поэтому нам, сейчас, надо выждать некоторое время, после чего выключить подводники и включить температурные амулеты.

Мы, конечно, можем прямо, сейчас, это сделать, но тогда мы окажемся на некоторое время в воде без защиты. Тут даже не столько вопрос комфорта, сколько забота о припасах и вещах. Всё-таки несмотря на старания рыбин, не все наши сумки промокли до дна.

Вода постепенно убывала. Когда она опустилась мне до подбородка, я сразу же ощутил, как жарко, сейчас, в помещении. Как, сейчас, остальным я с трудом представлял.

Тем не менее, Адир заставил нас дождаться падения уровня воды до пояса. Только после этого он скомандовал сделать замену. К тому времени почти со всех лились целые ручью пота, поэтому приказ мы восприняли с энтузиазмом.

Отовсюду послышались щелчки. Я тоже поспешил защёлкнуть свой браслет. Сразу же стало немного легче. Наклонившись я приподнял Сена на руках и произвёл ему замену.

В то время пока уходила вода, температура в комнате всё повышалась и повышалась. У меня даже возникли сомнения насчёт работоспособности амулетов.

Когда вода окончательно ушла, в комнате стало ещё жарче. Живые члены отряду уже вовсю лили пот.

Шестерни в стенах опять ожили. Диск двери напротив нас нехотя вздрогнул и пришёл в движение.

Стоило появится малюсенькой щели, как температура стала стремительно повышаться. Когда половина диска оказалась в стене, с моих соратников уже текли настоящие реки.

- Эти амулеты вообще работают, - резко прокашлявшись просипела эльфиийка.

- Если бы они не работали, ты бы уже сварилась, - задушенно выдавил проводник. Прежде чем авири успела возмутиться, он добавил, - сейчас, амулеты отрпегулируются по конечной температуре и станет легче.

- А по-моемху они нормальнхо работаютх, - довольно прошипела ящерка из под фаты.

Риталиен на эту реплику только провочрала что-то невнятно.

Спустя несколько мгнвоений действительно стало легче. Даже я, с трудом улавливащий температурные изменения, это осознал.

- Хорошо, прямо как на наших подземных источниках, - довольно прогудел уртан.

- Фух, отлично, - заметил облегчённо Адир.

- Разве что-то изменилось? - охрипшим голос вопросила Риталиен.

- Намх теперь придёться постоянно, кх, терпетхь, такую шару? - решил уточнить я.

- Да, до тех пор пока не покинем уровни "Пламенного", - ответил Адир.

- Из огня, да в полымя, - в сложившейся ситуации поговорка Артура прозвучала немного двусмысленно.

Тем временем, отчаявшись добиться сочувствия от нас, Риталиен принялась плести какое-то заклятье. Её потуги почти сразу заметил Адир.

- Не стоит, амулеты справлятся, - прервал он девушку.

- Если бы они работали, то... - не успела Риталиен толком завестись, как Карт равнодушно прервал её.

- Испортишь работу амулета - сваришься не успев сделать и одного вдоха, - сказал проводник и одним движением стёр пот со лба. Видно уверенности в голосе искателя хватало потому, что девушка перестала плести заклятия и смирилась с неизбежным. Хотя радости на её лице от этого не прибавилось.

- Двигаемся, - скомандовал Карт, убедившись, что все более-менее привыкли к ощущениям.

...Не прошло и получаса, как я стал то и дело ловить на себе завистливые взгляды остальных. Я пожалуй единственный из всех приключенцев не потел. Ну не считая Ши, конечно. Вот только её устойчивость к высокой температуре легко объяснима... в отличии от моей. Даже Ши уже стала проявлять признаки недовольства жарой, а мне хоть бы хны.

Я бы и рад палится поменьше, но что-то мне в голову не приходит, как заставить своё тело потеть. Благодаря этому, первые два часа я был центром внимания всей группы.

На привале ко мне подошёл тяжело пыхтящий Артур.

- Не хочешь объясниться? - поинтересовался он у меня, выразительно поглядывая на мою абсолютно сухую кожу.

Я в это время пытался подобрать слова, чтобы эффективно отмазаться.

- Послушай, - тем временем, продолжил Артур, - я понимаю, что у всех есть свои тайны. Я признаю твоё право на них. Но в данный момент меня интересует: смогу ли я поставить твой секрет на службу отряду. Ты ведь сам видишь, как тяжело некоторые из нас переживают эту жару.

Скосив взгляд на остальных, я вынужден был признать его правоту. Старый священник просто истекал потом и похоже всерьёз готовился к сердечному приступу. Об эльфийке вообще упоминать не стоит. Она похоже уже впала в какое-то коматозное состояние.

- Прости, но мой способ не подойдёт остальным, - откровенно ответил я, - это особенность моего тела. И я не могу её никак передать.

Пару секунду попаданец вглядывался мне в глаза, после чего невесело произнёс, - Ясно. Жаль.

Отдых не принёс измученным искателям нормального отдыха. Тем не менее, нам надо было двигаться дальше, поэтому с грехом на пополам отряд сумел подняться на ноги.

- Как долго нам придёться двигаться в этой печке? - хрипло вопросила авири, уже через каких-то десять минут после начала движения.

- Ооо, это ещё не печка. Увидишь что будет на следующем уро... - начав было Адир, но осёкся заметив, что эльфиийка вот-вот выйдет из себя. Продолжил он куда серьёзнее, - Я ведь уже говорил. Владения "Пламенного" - шесть уровней. Пройдём их и попадём в царство "Тёрна".

- Скорее бы, - сипло выдавила Риталиен.

- Просто старайся не подходить к источникам тепла и тебе будет полегче, - сжалилися Адир над девушкой.

- Здесь всё является таким источником, - обречённо отрезала эльфиийка.

- Да но некоторые вещи горячее других, - поправил искатель, - держись подальше от стен и не при каком раскладе не подходи к лаве.

- Лаве? - переспросил Артур поднимая взгляд от пола.

- Да, она нам ещё непременно встретиться, - подтвердил Адир.

- А што будетх ессли сслишком блисско подойтхи к лафе? - тут же поинтересовалась Ши.

- Всё зависит от амулета, - обманчиво спокойно начал проводник, - Если он не сломается, ты в течении семи-восьми секунд сваришься. Боль же не позволит тебе покинуть опасную зону, до истечения этого отрезка времени.

- А ессли амулетх сссломаетсся? - опасливо спросила ящерка. Спрашивается: ну зачем было задавать этот вопрос, если ответ тебе точно не понравиться?

- Ты, - остановившись Карт, бросил пристальный взгляд через плечо, - изжаришься.

И тут коридор, по которому мы шли, вздрогнул. Я с трудом удержал равновесие и не упал. Но не всем так повезло. Финиар и авири вконец измученные температурой просто не смогли устоять на ногах.

- Сзади! - крикнул вдруг Макр, тоже сумевший устоять на ногах.

Обернувшись, я на мгновение застыл. Туннель за нами словно треснул, развалившись на сегменты. На мгновение показалось, что Бездна рушиться.

Пол под ногами опять ощутимо встряхнуло. По коридору будто прошла волна деформации. Каждый отдельный сегмент коридора стал медленно вращаться вокруг своей оси.

Почувствовав, как пол уходит у меня из под ног, я понял, что настал наш черёд.

- Карт! - воскликнул Артур с трудом удерживаясь на ногах, - Что это за хрень?! Ловушка?!

- Нет. Хуже. Этот уровень меняется - испуганно ответил искатель.

- Что?! - высказал общую мысль Артур, пытаясь удержать равновесие. К этому моменту пол уже находился под порядочным углом.

В следующее мгновение наш сегмент совершил небольшой рывок врашения. Этого оказалось достаточно для того, чтобы все кто до сих пор стояли на ногах полетеле вниз. К счастью, я столкнулся со стеной чуть в стороне от остальных Торалу, на которого упал Макр в своём доспехе остаётся только посочувствовать.

- .......! - только и успел сказать уртан, прежде чем следом за паладином прилетел Артур.

- Кхах, без паники! - прохрипел Адир с трудом восстановив возможность дышать после столкновения со стеной, - это рано иди поздно бы случилось. Лабиринт меняет себя.

- Что? - переспросила эльфийка удивлённо.

- Как? - в тон её прогудел Торал.

Прежде чем Адир успел что-либо ответить, мы все смогли лицезреть невозмутимого Сена висящего на противоположной стене. И не только его: Шантири всё ещё пыталась удержаться на полу. Она успела сформировать когти и уцепиться за пол. К сожалению недостаточно крепко, потому как стоило полу в прямом смысле стать одной из стен, как девушка с душераздирающим скрежетом полетела к нам... вернее, в меня.

- Вот чтоп фас, - прокряхтел я прежде, чем масса металла врезалась в стену рядом со мной.

В последний момент, девушка каким-то чудом сумела изменить направление падения. Тем самым, ограничив список моих повреждений сломанной рукой. По крайней мере, мне так показалось в тот момент, когда я услышал громкий треск костей слева от себя.

Опасливо повернув голову я понял, что прав. Кисть вместе с частью предплечья выглядели довольно паршиво. Особенно хорошо это стало заметно после того, как девушка скатилась с повреждённой конечности.

Пока я с озадаченным видом созерцал, почти полностью расплющенную кисть, механизмы в стенах затихли. Движение коридора остановилась и на нас с, теперь уже, потолка преспокойно шлёпнулся Сен.

- Фсссс, - как ни в чём не бывало, прошипел он, обойдя вокруг той кучи-малы в которую превратилась ещё недавно организованная группа.

- Вссё? - как-то неуверенно поинтересовалась полузадушенная ящерка из под Риталиен. Она как будто сглазила.

- Вряд ли, - обречённо выдавил из себя Адир, когда механизмы в стенах опять заработали.

Та часть коридора, по которой мы недавно прошли стала постепенно уходить вниз. Наша же секция напротив стала подниматься вверх. Более того, мы, кажется, стали постепенно удалятся в сторону от первой половины.

В открывшуюся щель ворвался поток раскалённого воздуха, отрезав нам тем самым путь назад окончательно. Резко подскочила температура. Коридор осветило угрожающим оранжевым светом.

- Там внизу, лава! - сделал открытие Макр, который после падения на уртана откатился немного в сторону.

- Уйди от края, идиот! - закричал Карт, заметив местоположение паладина, - сваришься!

Макр не стал препираться и резво отполз от уже довольно широкого провала. Пытаясь понять по какому принципу мы движемся, я поднял голову к тому месту где кончался потолок и начаналось пустое пространство.

Увиденное меня поразило до глубины души. Все обозримое простантсво оказалось занято спллошным переплетением металлических балок. И в этом лабиринте металла перемещалось огромное количество квадратных секций лабиринта. Одной из них оказалась наша, скользящая по двум "рельсам": вверху и внизу.

- Поразительно, - протянул Торал тоже заметивший всё это.

- Как мошно было такхое ссотворить?! - прошипела ящерка поражённо.

- Этхо какое-то бесумие, - восторжено прошептал я.

На пару мгновений все замолкли осозновая масштаб конструкции. Даже Артур успевший повидать многого в нашем мире и тот не мог оторвать взгляд от того, как неспешно и величественно дивгаются огромные массы металла по этой удивительной сети.

А далеко внизу под нами плескалось целое море раскалённой лавы. Немногочисленные островки камня Бездны в этом море служили фундаментом для конструкции.

В какой-то момент нашему немому созерцанию пришёл конец. Резкая встряска, последовавшее за ней лёгкое ускорение, вернуло отряд к действительности.

- Почему ты не предупредил нас об этом?! - набросилась на проводника Риталиен.

- Я слишком расслабился, после того, как мы покинули подводную часть - потерянно признал Адир.

Услышав последнюю фразу Торал смачно сплюнул. Вот только долететь слюне до пола было не суждено - испарилась ещё на подлёте.

- Какой ты после этого проводник?! - вскинулась Риталиен, стоило её только осознать ответ искателя. Впрочем, на этом разнос искателя и закончился. Все понимали, что даже предупреди искатель об этом мало что изменилось бы.

Пока все остальные молча лицезрели открывшиеся нам пейзажи, я пытался незаметно вправить руку. Восстановление уже началось, поэтому моей единственной задачей было следить за тем, чтобы рука срасталась правильно.

- Прости, - неуверенно проронила Шана, поднимаясь на ноги рядом.

- Ты о чём? Если бы ты не извернулась, вполне возможно, что на её месте была моя голова, - отмахнулся я неловко. Демонстрировать свой возможности зомби на глазах девушки было неприятно. Хоть она и знает часть моего секрета, но...

- Всё рав... - начала Шана, но я прервал её.

- Спасибо, - твёрдо произнёс я. Одновременно с этим, кости окончательно встала на место. Для полного восстановления должно пройти ещё немного времени, но уже сейчас, чисто внешне, заметить травму довольно трудно.

- А куда мы собственно движемся? - вопрос Артура повис в воздухе без ответа.

- Что нам делать-то? - сменил тему уртан.

- Готовится, к очередным кульбитам, - уверенно ответил попаданец.

- К шему? - переспросила ящерка. Ответить избранный не успел.

В этот момент наша секция вздрогнув, резко повернула в сторону отделившись от основной части туннеля. И тперь мы могли любоваться стальной паутиной уже с двух сторон.

- Что происходит? Куда нас несёт? - опасливо обронил Макр.

- Только "Пламенному" известно куда, - философски протянул Карт. Выглядел он, как в воду опущенный.

- Не особо информативно, - ехидно выдохнула авири.

- Другого ответа от меня не жди, - спокойно парировал Адир, - территория "Пламенного" меняется полностью случайным образом. Никто не может знать, чем закончиться для нам это изменение. К добру оно будет или наоборот.

- К добру? В смысле? - уточнил Артур.

- Наша секция под конец перестройки может оказаться на более нижних уровнях. Что естественно сократит наш дальнейший путь, - отозвался проводник, - главное дожить до этого момента.

- То ессть нам остаётсся толькхо штать? - спросила озадаченная Ши.

- Да, - потвердил Артур.

...Пялиться на одноообразное переплетение металла мне довольно быстро надоело. Но других дел пока не предвиделось. Примерно те же самые мысли одолевали и остальных. В тягостном молчании прошло немало времени.

- Что это? - возглас ящерки заставил меня выйти из зависа, в который я только-только провалился.

Все взгляды тут же обратились к Ши, а затем и в ту сторону куда она указывала рукой. Впереди, по нашей "рельсе", скользили какие-то странные объекты. И похоже двигались они нам навстречу.

- Часссти лабиринтха? - неуверенно предположила ящерка, силясь разглядеть подробности сквозь колышашийся воздух.

- Нет, - уверенно отмахнулся Торал, - смотри какие они маленькие. Если не ошибаюсь эти штуки размером чуть ниже нас.

- Что же это может быть? - вклинилась авири.

- Очередные слуги "Пламенного", - мрачно произнёс Адир, - Готовьтесь к бою!

Булава вместе со щитом тут же оказались у меня в руках. Вряд ли арбалет или тесак пригодятся в борьбе с механизмами. А вот булава им порядком попортит тонкую начинку.

Когда противники приблизились немного, появилась возможность разглядеть их поподробнее.

Пять металических шаров двигались к нам по верхней "рельсе" на приличной скорости. Было заметно, что шары не являются монолитными. Периодически то по одному, то по другому пробегали судороги и становились видны многочисленные щели в их корпусе.

- Только трансформеров нам не хватало, - невеслело прокомментировал Артур увиденное.

В следующее мгновение первый шар приблизившись к нашей секции резко сорвался вниз. Но долететь до пола ему было не суждено. Небольшой направленый взрыв сотворённый Артуром оттолкнул его в сторону. Никто уже не видел, как падает неудачливый шар в огненную Бездну, потому что к нам как раз пожаловали его собратья.

Стоило первому из них приземлиться на пол нашей секции, как по его корпусу прошла дрожь преображения. Всего несколько мгновений понадобилось механизму, чтобы прийти в боевое положение. Теперь перед нами стоял металический робот отдалённо напоминающий муравья вставшего на задние ноги. Оттенок лезвий, заменяющих ему руки, выдавал их принадлежность к шакрабу. Да он собственно был весь из него.

Покачнувшись, будто в задумчивости, "муравей" бросился на нас, а следом за ним и остальные трансформировавшиеся големы-роботы.

Струя пламени, порождённая Артуром, бессильно растеклась по первому противнику, лишь слегка замедлив его. Следующего молодецким ударом топора встретил уртан. Будто пушинка робот отлетел на три метра. После чего без всяких видимых усилий встал, как новенький. Ещё один, отлетев после удара Макра, так же встал без всяких повреждений.

- Сбрасывайте их за край! - крикнул Артур первым осознав, чем нам грозит непробиваемость роботов.

Бросившись вперёд, Шана, словно заправский игрок в американский фуктбол, буквально протаранила одного из роботов. Бедняга даже понять не успел, как улетел за край. Впрочем и сама Шана чуть не отправилась за ним уцмудрившись затормозить в самый последний момент.

Закрывшись щитом, я попытался повторить подвиг девушки и в какой-то мере мне это удалось. Своим толчком я действительно оттеснил голема к краю, но... чёртова тварь умудрилась уцепиться своими клинками за края щита! Удары булавы не приносили особого результата, в то время как робот не оставлял попыток добраться до меня.

Пока я боролся со своим противником мимо пролетел ещё один робот. Тактика мощных ударов уртана проявила себя, как нельзя лучше. Разобравшись со своим големом уртан направился мне на помощь. С другой стороны подошла Шана. Общими усилиями нам удалось отодрать жизнелюбивого робота от моего щита.

Тут я заметил, как с другого края, после очередного направленого взрыва Артура улетел последний противник.

- И, правда, удивительные механизмы, - протянул Торал, заметив что больше противников в поле зрения не наблюдается, - даже жалко было немного их портить.

- Ну так в следующий раз позволь им себя нарезать, - огрызнулась авири, которая так и не приняла в бою никакого участия.

Я, правда, пару раз замечал, как она пытается сотворить какое-нибудь заклятье, но всё что у неё вышло, лишь пара мелких градин, которые буквально на глазах растворило. Видно, пока мы находимся во владениях "Пламенного" нам стоило бы позабыть о её ледяных заклятьях.

- Нам бы пришлось куда тяжелее, если бы эти штуки застали нас в узком коридоре, - мрачно прокомментировал кратковременный бой Макр, - их вообще можно победить доброй сталью?

- Конечно можно, не говори чепухи - отрезал Адир, - просто, сейчас, этот способ оказался проще.

В этот момент наш сегмент резко встал на месте. Я от неожиданности чуть не повалился на Шану, а та в свою очередь за край. Лишь чудом нам удалось удержаться от падения. Остальным тоже оказалось нелегко.

- Что происходит? - задал резонный вопрос Артур, оперевшись на стену для равновесия.

- Может быть трансформация уровней подходит к концу... - оптимистично начал Адир, но взглянув по сторонам раздосадованно добавил, - или нет.

Наш сегмент так и не соединился ни с одним коридором. Он так и висел посреди рельсов в гордом одиночестве.

- И куда теперь? - высказал уртан витающую в воздухе мысль.

- Я знаю, - не обещающим ничего хорошего тоном протянула Шана, выглянув за край, - Держитесь!

И подавая пример впилась сформированными когтями в стену. К сожалению, не все успели отрегировать на возглас девушки. Я в том числе.

Неожидавнно пропавшая сила тяжести подбросила меня, а заодно и добрую часть нашей команды в воздух. В тот крошечный миг, когда моё тело было оторванно от поверхности, я успел понять: сила тяжести отнюдь не пропала. А в следующий мгновение я вновь воссоединился с твердью.

- Что за ***?! - вослкикнул уртан потирая голову после столкновения с потолком.

- Взгляни наружу прежде чем ругаться, - деловито посоветовал Карт, чудом сумевший удержаться на ногах, после неожиданного взлёта.

- А?! - лаконично выразила свою мысль эльфийка, отреагировавшая на совет проводника, - мы что летим вниз?

- Там ше лавха! - испуганно вскрикнула Ши.

- Спокойно, - тут же поспешила Шана с пояснениями, - под нами сейчас выстраивается туннель.

- И? - не сразу поняла мысль авири.

- Нам похоже суждено стать его частью, -

- Неушели этхо наконесс сакончитьсся?! - с надеждой в голосе спросила ящерка.

- Слава Единому, - облегчённо воскликнул паладин.

- Не упоминай в суе, сын мой, - вяло поправил рыцаря священник. Было видно, что он и сам с трудом сдерживает радость. Эти американские горки дались нам всем с трудом.

- Будьте готовы, на случай если нас ждут, - не замедлил настроить нас на деловой лад искатель. И вовремя.

С, едва слышным за грохот работающих машин, шорохом наш сегмент стал погружаться коридор. Медленно и величественно мы опускались внутрь, пока где-то под нашими ногами, не щёлкнул механизм. В то же мгновение, будто по команде, аналогичные щелчки прокатились по всему тунелю и всё замерло.

- Вперёд, - не терпящим возражений голосом бросил Адир.

Сорвавшись с места, мы сразу же взяли высокий темп. Останавливались мы только на перекрёстках, чтобы проводник мог свериться с одному ему известными приметами, после чего бежали дальше.

- Пошему такхая спешшка? - поймав момент на очередном перекрёстке, спросила ящерка.

- Нам нужно успеть перейти на следущий уровень, прежде, чем произойдёт очередная перестройка.

- Если мы не успеем? - уточнил подошедший Артур.

- Длительность нашего путешествия увеличится на порядок... - протянул искатель выискивая взглядам ориентиры, после чего обернувшись к Артуру добавил, - ...или наоборот сократится донельзя.

- Обнадёживающая перспектива, - выдавила из себя авири.

- Ага... - отмахнулся Карт в ответ, - Вперёд.

- Далекхо ещё? - уже на бегу спросила Ши.

- Судя по знакам - нет, - не оборачиваясь крикнул Адир.

Наш марафон не мог продолжаться долго. Свернув на очередном перекрёстке мы, буквально, черз пару минут бега, лицом к лицу столкнулись с восьмёркой ботов, неожиданно выскочивших из незаметной ниши в стене.

- И что нам теперь делать?! - воскликнул уртан, отбрасывая самого резвого робота удароом топора, - пропасти с лавой поблизости не наблюдается.

Как будто нам было мало неприятностей. Пол под нашими ногами дрогнул.

- Уже?! - отчаянья в голосе Артура хватало.

- Я знаю что делать, - выкрикнул Адир внезапно. Но продолжить он не успел. Один из ботов бросился на него замахиваясь своими лезвиями.

Взрыв серого тумана и вокруг Адира, впервые за долгое время возникает доспех. Резкий удар туманным хлыстом и он наконец заканчивает предложение.

- Бегите! - одного из роботов окутывает туманное облако замедляя его движения, - а я следом за вами. Бегите вперёд по коридору, осталось совсем немного. Мы должны успеть.

- Я тебя не... - хотел уже было поиграть в героя паладин, но был тут же сграбастан одной из рук уртана.

- Потом закончишь, - отрезал Торал подхватывая священника с другой стороны. Финиар и так с трудом выдерживал взятый Адиром в начале забега темп, поэтому от помощи отказываться не стал.

С трудом разорвав дистанцию с протвиниками, успевшими меня немного поранить, я бросился вслед за остальной группой. Неожиданное озарение сподвигло меня забросить щит на спину. Судя по обиженному лязгу за спиной, сделал я это вовремя.

Скорее всего ещё пара ударов и бот достал бы меня, но внезапно его не стало. Немного повернув голову, я краем глаза увидел обмотавшуюся вокруг его торса туманную плеть.

- Я вижу люк! - не успели мы преодолеть и сотни метров, воскликнул бегущий впереди Артур. На плече у него почти мёртвым грузом висела Риталиен.

Подняв взгляд я тоже увидел вделанный в стену люк. Один в один тот, через который мы проникли на уровни Пламенного.

- Крутим, - решительно бросил уртан и схватился за вентиль первым. Помня о том каких усилий нам стоило открыть предыдущий к Торалу сразу же присоединилась почти вся остальная команда. Рывок... и вентиль, как по маслу, прокручивается на весь оборот.

Не ожидавши такой подлянки, мы повалились друг на друга. На ногах остаются только Торал, да Артур. Они то и продолжили в шесть рук крутить вентиль.

- Намх тошно тута? - спросила Ши, первой поднимаясь на ноги. Не дожидаясь ответа она одним движением натянула тетиву лука и выпустила первую стрелу в бегущего к нам на всех порах проводника. Вернее мне так показалось в начале, но в следующее мгновение стрела врезалась в голову одного из ботов. С головой Карта, они разминулись всего на одну ладонь.

- Иного выхода у нас нет, - отрезал Торал.

Ещё три оборота и люк оказался открыт за ним нам открылась уходящая вертикально вниз шахта с лестницей.

- Все внутрь, - скомандовал Артур, после чего крикнул Карту, - Отступай! Я прикрою!

Мгновенно среагировав проводник бросился к нам, по пути очень удачно разминувшись с тремя огненными шарами попаданца. Артур бил не прямо в големом, а перед ними, благодаря этому ему пока удавалось их удерживать на расстоянии с помощью ударной волны.

Дальнейшее я уже не видел, так как подошла моя очередь нырять в шахту. Стоило мне спутисться на пару метров вниз, надо мной появилось металлическое тело Шаны, окончательно скрывшее от меня всё происходящее наверху.

Впрочем услышав через пару минут глухой щелчок закрывшегося люка, я более-менее успокоился. Значит все уже внутри шахты и от ботов нас отделяет люк из шакраба. С их лапами-клинками им будет довольно затруднительно осилить такое препятствие.

Не успел я додумать эту мысль, как моя нога ступила на пол. Вскоре остальные тоже ступили на твёрдую землю. Посчитав по головам, я понял, что потерь нет. Взглянув на Сена, который намертво прицепился к моей сумки, я удовлетворённо отметил, что паучонок тоже не пострадал.

- Повезло, - глухо выдохнул уртан, подтверждая мои выводы.

- И где мы теперь? - спросила эльфийка осматриваясь.

- На втором уровне, - удовлетворил запрос авири проводник.

- Как этхо? - тут же решил уточнить я, - мы ведьх спустились не настолько глубоко, чтобы преодолеть лавовое море.

- Участок рядом с лавовым морем, это уже пятый уровень, - пояснил Адир.

- В ссмысле? Этхо веть отна большшая пещщера, нетх? - вклинилась Ши.

- Нет, - сразу же отрезал искатель, - в этой пещере находяться все шесть уровней Пламенного.

- А почему они тогда разделены на шесть частей? - вмешался в обсуждение Артур.

- Потому что каждый из этих уровней хоть и меняется, но делает это на своей высоте, - видя непонимание, Адир добавил, - то есть если перестройка застанет нас на третьем уровне, то на нём по её окончании мы и останемся. На первый мы в любом случае не переместимся. Если бы это было не так, то эти уровни были бы вообще непроходимы.

- А хде шесстой уровень? - вдруг вспомнила Ши, несостыковку в описании Адира.

- Под лавой, - оптимистично сообщил нам проводник, после того как выдержал небольшую паузу.

Как бы нам не хотелось преодолеть все уровни пламенного за один присест, всё-равно в конце концов пришлось искать место под ночлег. Всех порядком измотал недавней марафон. Если же вспомнить при какой температуре проходил наш забег, то вообще удивительно, как у нас пол отряда с сердечными приступами не слегло.

Привычных для нас комнат на уровнях "Пламенного" не было, одни сплошные переплетения коридоров. Учитывая то, что они в любое время могли распасться на сегменты, место под ночлег надо было выбирать с особой осторожностью. А то кто-нибудь может проснуться уже на полпути к лаве.

Приложив некоторые усилия и немного внимательности, нам удалось определить границы одного из сегментов. В нём мы собственно и разбили лагерь.

- Первое дежурство Тисмор и Ши. Второе Торал и Шантири, - раздал вахты Адир, пока мы разбивали лагерь, - вы из нас всех легче всего переносите жару, поэтому вам и сторожить.

Я бы лучше подежурил с Шаной на пару, но спорить с проводником не стал. Все уже порядком уставшие проще простого нарваться с ним на ссору из ничего.

Даже несмотря на усталость остальным удалось уснуть далеко не сразу. Стоящая духота не давала никому расслабиться. Но, в конце концов, сон всё-таки взял своё.

- Ши, - сидеть просто так было скучно, поэтому я решил немного поговорить с ящеркой.

- Што, Тисс...? - девушка уже начала мне отвечать, как вдруг оборвала себя на полуслове. При этом, она нарочито отвернулась в сторону от меня.

- Ты шего? - не понял я поведения девушки сначала. А потом мне вспомнился инцидент на границе владений двух повелителей.

За день уже столько всего произошло, что это у меня совсем вылетело из головы. Да, что там, так или иначе, я с самого начала не придавал этому особого значения. Подумаешь схватился случайно. Чего по этому поводу разводить истерики? Но судя по всему Ши со мной на этот счёт не согласна.

- Послушай, я же случайнхо, - в некотором смысле хорошо, что нас поставили в одну вахту. Попробую пробудть её благоразумие.

- Вшшш, - судя по этому странному шипению, я её не убедил.

- Чехо ты от менхя хочешь? - неуверенно спросил я.

- Всшс! - ну да, конечно, так она мне и скажет всё сразу.

- Извини? - после этого мне показалось, что голова ящерки чуть-чуть повернулась в мою сторону, поэтому я уже увереннее добавил, - прости меня, пожалуйста.

- Ты почувсствовалх? - спросила вдруг девушка с подозрениям.

- Что? - сбитый с толку странным вопросом я закопался в память. В какой-то момент ответ был найден и выпалил не подумав, - Хвост что-лхи?

Мне вот, сейчас, показалось или из под фаты повеяло чем-то нехорошим? Я бы даже сказал угрожающим.

- А што с ним не такх? - ляпнул я какую-то чушь лишь бы спасти положение.

- Сс нимх... всссё... слошшно, - выдавила в ответ Ши, - понимаешшь, ссчитаетсся, што поссле транссформхы мы пошшти, как людих, но этох не такх. Хвосст осстаётся. Онх довольнхо аккуратнхый и егхо легко прятхать, но... онх для насс, какх напоминанхие о нашшей шивотной ссути. Об этомх не принятхо ховоритхь.

- И? - я вроде бы что-то стал понимать, но уточнить не помешает.

- Ошшень... немнохие исс дургих расс сснают об этхой нашшей оссобенности, - как-то очень неуверенно начала девушка. При этом с каждым словом её голос становился всё тише и тише, - и большшинсство исс них, этхо... нашши... пархы.

- Кто? - я похоже не расслышал.

- Нху, пархы... любимхые, - кажется, девушка была уже провалиться сквозь землю, - у насс не такх ссильно оссуштаются мешрассовые бракхи, как у оссстальных. Такх што вотх так.

- То есть, Арк-тур, знаетх? - уточнил я, пытаясь сложить полученые сведения в общую картинку.

- Нхху... нетх, - совсем тихо ответила Ши, отвернувшись в сторону.

- А? - куда я блин попал? Что вообще происходит?

- Яхх проссто не ссмоглха ему расскасать. Я и такх не крассавицха, а тут ещё этох. Вдрух он бы менях поссчиталх омерссительной, - похоже ящерка собиралась расплакаться, - я сслышала што лютих ошшень многох знашения придаютх такомху.

- Эхэ? - выдал я, после чего тут же поправился, - Слушай, только не вздумай реветхь!

- А шшто мнхе ещё телатхь? - всхлипывая говорила ящерка, - Аркху я не интересснха, Риталиенх горассто крассивей менях, а тут ещёх ты усснал моюх тайнух!

- Так слушхай, - кое-как собрав мысли в кучку начал я, - Я уверенх, что Арк-тур не из таких любдейх. Ты слишшком много придумываешхь за негхо. К тому же твоюх тайну я не собираюсхь расстрезвонивать.

Про то, что я о ней заявил во всеуслышание недавно, предпочту не вспоминать.

- Нххо... -

- К тому же, ты не такая уш уродинха, а совсем скоро станешхь вообще красавицей, - боже что я несу, - Да и по секретху, я тебе скажу, что у авири вряд ли что-нибудь получиться с Арком.

То что и у ней тоже, я опять таки предпочту не озвучивать.

- Откутха ты можешь сснать? - судя по голосу, ящерка вроде бы прекратила реветь. Вот и отлично.

Я уже было хотел её ответить что-нибудь, как пол под ногами знакомо завибрировал.

- Похоже начинхается трансформация уровнхя. Давай будить осстальных, - обратился я к Ши, - и не бесспокойся - никому я не расскажу о твоей тайнхе.

Ящерка мне так и не ответила.

Разбудив тех немногих, кого не поднял гул механизмов, мы всю перетасовку сегментов провели во все оружии. Как собственно и планировалось.

К тому времени когда перетасовка закончилась, как раз наступила смена уртана и Шантири, поэтому я с чистой совестью улёгся на свой лежак. Оставалось надеяться что инцидент с ящеркой я утряс.

Глава 16

На утро так и не выспавшись толком наш отряд продолжил путь.

Пока мы шли, я периодически ловил на себе чьи-то взгляды. Но как бы я не изворачивался, виновника определить не удавалось. "Выручила" Шана.

- Слушай, что у вас там на дежурстве произошло? - начала девушка глядя мне за спину.

- В смысле? - удивился я.

- Ши с тебя почти не сводит взгляда, - пояснила Шантири и перевела подозрительный взгляд на меня, - признавайся, что у вас там произошло.

- Не могу, не моя тайна, - облегчённо выдохнул я, когда личность шпионящая за мной определилась, - скорее всего Ши следит, чтобы я не разболтал.

- А что за тайна? - тут же переключилась напарница. В ответ я просто выразительно на неё посмотрел и она тут же пошла на попятую, - всё поняла. Не буду спрашивать.

...За три дня мы умудрились преодолеть три уровня. Всё благодаря просто невероятной удаче. Почему-то после очередной трансформы уровней, наш отряд оказывался всё ближе и ближе к переходу на следующий. Понятное дело, что такая удача не могла длиться вечно.

На пятом уровне владений "Пламенного" всё застопорилось. За то время пока мы двигались по нему, он успел уже три раза перестроиться и каждый раз нас отбрасывало от перехода на следующий уровень всё дальше и дальше.

Пятый уровень вплотную соприкасается с лавовым морем, поэтому температура здесь буквально зашкаливала. Риталиен и Финиара, мы в прямом смысле, уже давно тащили на себе по очереди. Если нам встречались боты, то мы либо убегали, если встречали их в коридорах, либо сталкивали их в лаву, если они нападали во время перестройки уровня.

В конце концов, всем нужен был отдых и после начала очередной перестройки, Адир вынужден был скомандовать привал.

- Ставьте лагерь, мы здесь немного задержимся, - скомандовал искатель.

Минут через десять после этого приготовилась еда.

- Сколько ещё это будет продолжаться, - отставив пустую миску в сторону вопросила Риталиен, - мы всё дальше и дальше от цели.

- С самого начала взяв высокий темп на уровнях "Пламенного" мы ожидали, что так будет и дальше, но... - отозвался Карт, - на самом деле нам до этого просто везло. Перестройка вовсе не обязана проходить в соответствии с нашими желаниями.

- И что нам тогда делать, сейчас? - спросил Артур.

- Ничего. Просто идти вперёд и надеяться на то, что мы рано или поздно дойдём, - спокойно ответил проводник.

- Отлично, - ядовито прошипели авири.

- Сейчас, наша главная цель - дойти до сегмента на котором находиться переход дальше. Там мы сможем спокойно встать лагерем, - продолжил искатель.

- Зачем? - бросила Риталиен, устраиваясь на своём лежаке.

- Я же уже говорил: шестой уровень во время своей перестройки превращается в одну сплошную огненную ловушку, - милостиво пояснил Адир, - лава за несколько мгновений заполняет все его сегменты, превращая всё что на них находиться в ничто.

- И как же нам преодолеть такое препятствие? - опасливо поинтересовался Торал, - ведь уровни перестраиваются слишком часто, для того, чтобы возможно было проскочить за один переход.

- Вот тут то перестройка уровней обернёться нам на пользу. Встав лагерем на сегменте с переходом мы сможем спокойно следить за перетасовкой шестого уровня, не опасаясь изжариться, - стал озвучивать свой план Адир, - после каждой его перетасовки, я буду спускаться вниз и сверяться с приметами. Главное не пропустить момент, когда до перехода во владения "Тёрна" будет достаточно близко.

- Ты уверен в своих познаниях насчёт знаков? - деловито обронил Артур.

- Мои знакомые проводники описали мне их довольно чётко, так что я не ошибусь, - уверенно заявил искатель.

- А если ты совершишь ошибку? - мрачно уточнила авири, - что если твои знакомые ошибались?

- Тогда мы всё, - по слогам произнёс Адир обведя отряд рукой, - умрём.

- Обнадёживающая перспектива, - протянула Риталиен, хмыкнув.

- Чтобы она не стала реальностью - тебе стоит просто довериться мне, - серьёзно и немного мрачновато ответил Карт, - уж поверь, я тоже заинтересован в том, чтобы мы все благополучно преодолели владения "Пламенного".

- Я тебе верю, - уверенно сообщил Артур проводнику, - уж ты-то точно не подведёшь нас.

- Постараюсь оправдать твои ожидания, - мрачность из голоса Адира исчезла.

- Вот и отлично, -

В путь мы тронулись спустя десять минут, после окончания перестройки. Хорошей новостью стало то, что на этот раз мы оказались довольно близко к переходу на шестой уровень. По словам проводника, два-три часа пути без помех и мы окажемся в нужном сегменте.

К сожалению, без помех не обошлось. В одном из коридоров на нас вылетели два бота. По стенам шли огромные нагромождения труб, немного ограничивающие размах наших бойцов, тем не менее, отступать они были не намерены. На первого голема набросились Шана, Адир и Торал, второму же достались Макр и парочка наших магов.

Не так давно мы узнали, что победить ботов в бою всё-таки возможно, но очень трудно. Для этого требовалось буквально измолотить тело голема. Понятное дело, что при столкновении с большими группами такая тактика могла стать гибельной, но вот в таких ситуациях как, сейчас, уничтожить ботов было всё-таки возможно.

Собственно это и доказала первая троица, буквально вдолбив своего противника в пол. Он всё ещё дергался, но продолжать сражение явно не мог. Присоединившись к остальным, Шантири и компания очень быстро разобрали и второго противника, который до этого стойчески выдерживал все магические атаки наших чародеев.

Я в сражение не полез. Ограниченное пространство и малое количество врагов, просто не оставляли для меня места в нём. Наверное, именно благодаря этому я и заметил новую опасность.

Пока наши бравые застрельщики ожесточённо добивали поверженых ботов, остальные члены отряда во все глаза наблюдали за этим делом. Я тоже не был исключением, но из-за того, что моя персона стояла чуть в стороне, мой радиус обзора был чуть шире, чем у остальных. Заметив какое-то неуловимое движение за спинами остальных, я против воли повернулся в ту сторону и застыл в удивлении.

Трубы двигались! Массивные металичесские трубы как-будто неохотно разворачивались. Причём двигался только один участок трубпровода. В следующее мгновение неясное переплетение труб перед моими глазами сложилось в гротесктную фигуру.

- Сзади! - выйдя из оцепенения я бросился к Финиару и Ши.

Первого я оттолкнул от опасного места и уже хотел повторить этот манёвр с ящеркой, как вдруг от нагромождения труб послышался угрожающий шорох металла. В следующее мгновение, одна из труб молниеносно полетела навстечу нам с ящеркой.

Щит и булава уже были у меня в руках, поэтому единственное, что я успел сделать - закрыть щитом себя и Ши. Второй рукой я попытался ухватить ящерку покрепче, но не успел.

На щит будто локомотив обрушился. Меня, а вместе со мной и Ши, сдуло, как пушинку.

Пролетев порядочное расстояние, мы приземлились как раз у ног наших передовых сил.

- Что за хрень?! - выругался Артур обратив внимание на нового противника, - Тисмор, Ши вы в порядке?

- Святой отец, вы как? - почти синхронно выпалил паладин, направляясь к лежащему недалеко от нас священнику. Оказывается, я его швырнул на порядочное расстояние.

- Я в порядке, сын мой, - тяжело прокряхтел Финиар, пытаясь подняться с пола, - стараниями этого, молодого человека.

- Я тошшше, - в унисон ему прошипела Ши, из под меня.

Я же проигнорировал вопрос Артура и во все глаза пялился на тварь, котороая чуть не убила ящерку и священника. Она как раз окончательно отделилась от труб и стало понятно, что её внешний вид не более, чем маскировка.

Огромная гуманойдная фигура из металла, как будто разминаясь, выпрямилась став тем самым ещё больше. Из под скошенной головы без шеи на нас уставился огромный драгоценный камень. Руки трубы, от одной из которых я и получил удар, перекрывали весь коридор. Глядя на эту громадину возникало ощущение того, что дорога назад нам заказана.

- Быстро бежим вперёд! - оценив, с каким бессилием растеклись по корпусу гиганта огненные шары Артура и блеклый ледянной луч Риталиен.

- Ты в порятке? Идти смошешь? - деловито поинтересовался я у ящерки поднимаясь на ноги. Заодно я оглядел висящего на спине Сена. Вроде бы он не пострадал при падении.

- Дха, - рассеяно отозвалась девушка, после чего сосредоточив взгляд на моём лице чётко добавила, - сспассибо тепхе.

- Всегда пошалуйста, - отмахнулся я, глядя, как неестественно выгнутая левая рука с трудом удерживает щит с нехилой вмятиной. Впрочем, долго заниматься этим мне не пришлось. Сорвавшись вперёд Карт, подал остальным пример. И вовремя: как раз в этот момент огромный робот окончательно распрямился и двинулся к нам.

- Ты ранен, Тисмор? - на бегу обернувшись бросил Артур.

- Ничего смертельнхого, - откликнулся я, неловко сдёргивая щит правой рукой. Забросив его кое-как за спину, я добавил, - двигаться дальше смогху.

- Отлично, - немного успокоился Артур и вдруг стал резко замедляться. Остальные пробежали ещё пару метров, прежде чем вопросительно усатвились на попаданца.

- Смотрите, - сказал Артур, указав рукой в сторону монстра.

Переведя взгляд в указанном направлении, я понял причину остановки Артура. Огромная махина еле плелась, с трудом переставляя свои массивные ноги.

- Оно же еле идёт! - высказал общую мысль Торал.

- Теперь понятно, почему этот голем до последнего момента сидел в засаде. С его скоростью догнать хоть кого-нибудь весьма проблематично, - выдвинул теорию Карт, после чего перевёл взгляд вперёд - но нам всё-равно надо двигаться вперёд. Неизвестно как долго эта штука может преследовать свою цель. Мне бы не хотелось, чтобы она застала нас во время ночлега.

- И то верно. Нам стоит от неё оторваться, как можно дальше, - согласился Артур.

- Тогда вперёд! - скомандовал Адир и добавил, - по дороге не забывайте присматриваться к трубам. Другого такого голема лучше заметить заранее.

Немного пробежавшись мы смогли оторваться от гиганта. Даже гул его тяжёлых шагов перестали слышать.

- Отлично, похоже оторвались, - прокомментировал это проводник, - вперёд! Сегмент с переходов уже близко.

Адир оказался прав. Выйдя победителями из краткой схватки с тремя обычными ботами, мы вскоре добрались до нужного сегмента. Но даже там нас не оставили в покое. Не успели мы толком расположиться у так долго искомого люка, как в одном из концов коридора нарисовался отряд ботов.

Противников было довольно много, поэтому в обычной ситуации мы бы уже бежали куда подальше, но не в этот раз. Бросить только что найденный люк на следующий уровень, мы не имели права.

...Почти двадцать минут нам пришлось с переменным успехом удерживать ботов на расстоянии. Выложиться пришлось всем. Хорошо ещё, что моя рука успела вылечиться к тому времени. Тем не менее, в какой-то момент мы уже были готовы отступить - настолько сильным был натиск противника. К счастью, вовремя начавшаяся перестройка, позволила нам выйти победителями из схватки.

Ранены оказались почти все. Пока священник и ассистирующая ему ящерка оказывали всем помощь, Карт, легко отделавшийся в этом бою, направился прямиком к люку. Пару раз крутанув вентиль, он откинул люк в сторону и уставился вниз.

- Тхы не раненх? - привлекла моё внимание подошедшая в этот момент ящерка.

- Нет, всё нормальнхо, - попробовал я отмазываться.

- А сс рукхой какх? - обеспокоенно уточнила Ши.

- Тоже всё нормальнхо. Толькхо синяк, - соврал я. Сказать что у меня вообще всё нормально, после того удара, было бы глупостью.

- А... - начала было девушка, как её прервал громкий возглас проводника.

- На шестом уровне тоже началось. У кого нервы покрепче - можете посмотреть, -

- Пойду посмотрхю, - сказал я Ши, увидев в этом возможность отмазаться от опасного разговора.

- Кххорошшо, - ответила ящерка и направилась к остальным раненым. Мне почему-то показалось, что она чем-то расстроена. Надолго задуматься над этой странностью мне было не суждено. Из головы в буквальном смысле выдуло все мысли, когда я заглянул в открытый люк.

Оставалось только зачарованно наблюдать за тем, как лабиринт внизу исчезает в потоках жидкого огня. От этого ужасного великолепия ощутимо несло адским жаром. Подошедший вместе со мной уртан явственно вздрогнул от этого зрелища. Да и я сдерживался только благодаря телу.

- Быстрая смерть, - "утешил" нас, стоящий рядом Адир.

- Как-то не тянет, меня её испытывать на себе, - это сказал Артур, незаметно подойдя к нам.

Некоторое время спустя у открытого люка остался только Адир. Все остальные в напряжённом ожидание замерли на сумках. Нас не оставляла надежда на то, что после первой же перестройки мы можем оказаться достаточно близко к выходу.

Когда трансформа закончилась, проводник сразу же одним движением спрыгнул вниз. Подхватив свои вещи мы столпился у люка.

Удивительно, но даже после того, как совсем недавно на шестом уровне властловала лава, у самого люка почти не ощущалось тепла. Вероятно некая система всё-таки хоть немного, но охлаждала здешние катакомбы.

Некоторое время спустя, под люком появился искатель. Не говоря ни слов он стал деловито подниматься к нам. Расступившись в стороны мы стали ждать его вердикта.

- Слишком далеко, - выдал Карт, оглядев нас, - ставим лагерь.

...Потянулись дни томительного ожидания. Как оказалось, нужным нам образом уровни просто отказывались складываться. За те пять дней, которые мы просидели у люка, я успел сделать многое.

Например, я таки смог убедить Адира поделиться со мной знаками и приметами, нужными для прохождения владений "Пламенного". Кое-как даже удалось вытянуть сведения о пути по более глубоким уровням.

С грехом на пополам удалось подрихтовать пострадавший щит. Для этого вполне сгодилась голова одного из ботов, которую мне одолжил уртан. Всё-равно у него ещё было целых три игрушки помимо этой.

Да, Торал в серьёз взялся за наших механических противников. После той двадцати минутной мясорубки в нашем сегменте осталось несколько совершенно недееспособных остовов ботов. К тому же на свет вернулась многостадальная рыба-голем. Короче, чем себя занять уртан нашёл.

Мне так же удалось немного подтянуть свои фехтовальные навыки. Шана любезно предложила свою помощь в этом деле. Спарринги с ней помогли мне немного лучше понять специфику своего оружия. Помимо этого девушка довольно профессионально делала мне замечания и поправляла ошибки. Её знания в воинском мастерстве оказались поистине неисчерпаемы. Хотя откуда они у неё, она так и не могла внятно объяснить. В конце концов, мы сошлись на том, что они были заложены в неё во время создания.

Дело с тренировками пошло ещё лучше, когда к нам присоединились Артур, Макр и Торал. Правда, в основном они проводили спарринги между собой, но и благодаря этому я кое-что подсмотрел. Чуть позже с нами стала заниматься и Ши. Даже Адир в конце концов присоединился к нам и провёл парочку спаррингов в свободное время. Один из них со мной, кстати.

Схватка происходили на оружии, поэтому исход был решён заранее. Большой неожиданностью стало то, что проводник не стал нарочно избивать меня. Более того после спарринга, он указал мне на мои ошибки и даже дал парочку советов. Я был весьма удивлён таким поворотом дел, но Артур быстро разъяснил мне эти непонятки.

- Он просто стал к тебе понемного привыкать, - похлопав меня по плечу тихонько сообщил попаданец, - постарайся не растерять эти крупицы доверия.

- Посстараюсь, - всё на что меня хватило в тот момент.

Самое же интересное произошло на третий день.

Неожиданно для себя, я вновь, по собственному желанию, стал практиковаться в магии. Сподвигло меня на это наблюдение за тренировками Артура и Риталиен.

Ну и не последнюю очередь в этом сыграло то, что я стал понемного забывать последствия перерасхода энергии. Вернее о последствиях я не забыл, но сам страх перед ними немного притупился. В конце концов, если соблюдать осторожность пожиратель не сможет вырваться. А я уж буду стараться, чтобы эта тварь осталась с носом.

Ничего особенного в моих тренировках, если честно, не было. Старая добрая медитация для прогона энергии по каналам тела, да пара магических вспышек после этого. Впрочем, я свято верил, что рано или поздно это окупиться.

Стало намного лучше, когда я умудрился убедить Артура дать мне пару уроков магии. Благодаря им я немного расширил свои теоритические знания и стал на одно заклинание богаче.

Артур хоть и чисто теоритически мог использовать любой вид магии, всё же предпочитал огненную стихию. Соответственно и заклятье было оттуда. Называлось оно "огненный толчок" и было наименее затратным заклятьем этой школы. По сути, тот же всплеск силы только окрашенный огненной стихией. Так как всплеск я уже знал, огненный толчок удалось усвоить быстро.

К сожалению, из-за усложнения заклятья меня хватало только на один "огненный толчок". Об этом мне очень чётко просигнализировали непонятная слабость в теле и еле слышный шёпот пожирателя в голове. Естественно, что после такого, пытаться выродить из себя второй огненный толчок, я даже не пробовал.

Физические и магические тренировки стали занимать у меня почти весь день, поэтому на скуку и безделие времени почти не оставалось. Тем не менее, я как-то умудрился выкроить время и приладил Сену на спину несколько металических пластин. Конструкцию удерживал на паучонке хитро связанная подпруга. Пластины я одолжил опять таки у торала, который каким-то образом умудрился отодрать их от многострадальных ботов.

Первое время Сен хотел избавиться от непонятной ему штуки, но защита сидела крепко и вскоре он привык.

Эту меру предосторожности я придумал анализируя недавние события. Несмотря на то, что родной хитин паучонка был достаточно крепок, я всё-равно хотел улучшить его защиту. Ну вот что из этого вышло.

Наши спокойные деньки лишь периодически нарушались нападающими ботами. Впрочем с их немногочисленными группами мы разбирались довольно быстро. Большие группы и "голиафы", как назвал трубообразных роботов Артур, нам, к счастью, не попадались.

Так что нет ничего удивительного в том, что я назвал наше времяпреровождение - спокойные деньки. Никаких тебе опасностей или напряжения.

Мы даже как-то привыкли к жаре стоящей на уровнях "Пламенного". Не в последнюю очередь этому способствовали обширные запасы чистой воды, сделанные проводником заранее на подводных уровнях. С помощью магии специальные баклажки могли эффективно очищать воду от всех загрязнетелей так, что её даже кипятить не требовалось.

Запасов еды было ещё много. Тем более, что мы расчитывали пополнить их на уровнях "Тёрна". Всё-таки там полно дичи и, при некоторых условиях, съедобных растений и грибов.

В общем, эти пять дней стали для нас весомой передышкой перед дальнейшим путём. Естественно, что длиться вечно они просто не могли.

Когда после очередной "тревоги", Адир выскочил из шахты как ужаленый, мы всё сразу же поняли. Настал тот самый момент.

- Быстро, все вниз, - подтвердил наши предчувствия Карт, после чего, подхватив свои вещи, скрылся обратно в шахте.

Наше расслабленное состояние, как ветром сдуло. Подхватив сумки и походные мешки, которые мы заранее готовили при каждой перестройке, отряд ринулся вслед за проводником. Из-за этого у люка быстро образовался небольшой затор.

- Успокойтесь все! - тут же взял ситуацию в руки Артур, - идём по одному, первая Риталиен...

После этого дело сразу же пошло на лад. Один за другим мы ныряли в темноту шахты.

Пока лез по лестнице, я понял, что руки у меня слегка подрагивают. Из головы никак не хотели выходить тревожные мысли.

"А что если Адир ошибся? Что если мы не успеем?" - вертелось в голове.

Резко одернув себя, я попытался привести мысли в порядок. И вроде бы у меня это получилось. По крайней мере, когда мои ноги ступили на шестой уровень "Пламенного", я был настроен не настолько пессимистично.

- За мной! - скомандовал Карт, когда спустившийся последним Макр ступил на пол.

...Мы бежали уже около получаса. Усталости я не чувствовал, что не скажешь об остальных. Особенно наиболее уязвимая часть нашего отряда. Финиара уже десять минут как нёс на себе Макр. Риталиен пластом висела на руках у Торала.

И тем не менее, мы продолжали бег. Жить хотелось всем.

Ещё через двадцать минут и остальные тоже стали выдыхаться. Я уже некоторое время помогал Макру тащить священника. Паладин в своих доспехах был красным, как рак. Артур и Адир тоже выглядели не лучше. Более-менее ещё держались уртан и ящерка. Благодаря природной выносливости и стойкости к температуре они продолжали держать темп, но вскоре и они должны были выдохнуться.

В какой-то момент стало понятно: ещё чуть-чуть и большая часть отряда просто рухнет и уже не сможет подняться. В такой ситуации проводник принял ожидаемое решение.

- Привал... пять минут... - с трудом справляясь с отдышкой просипел Карт, тут же повалившись на пол. Остальные последовали его примеру. Даже Торал и Ши не смогли устоять на ногах. Посреди этой лежбища котиков, только мы с Шаной и выделялись.

Сена, весь забег просидевшего у меня на сумке, я намеренно не считаю. Он в последнее время, практически поселился на мне. Почувствовал слабину сволочуга.

- Мы... не... успеем... - шёпот авири был похож на голос умирающего. Вполне возможно, что так оно и есть.

- Заткнись, дура - отрезал проводник кое-как справившись с отдышкой, - не время, сейчас, разводить панику!

В ответ на оскорбление, глаз у эльфийки слегка дёрнулся, но на большее её не хватило. Более того, она похоже вообще отрубилась. Уртан слегка похлопал девушку по щекам, но без всякого результата. Вода вылитая из фляги ей на лицо была более действенна.

- Ахх... что?! - возвратившись в сознание выдала авири.

- Ты потеряла сознание, - милостиво пояснил Артур, сидящий рядом с уртаном.

- А... -

- Привал окончен! - возглас Карта погасил фразу Риталиен в зародыше, - Вперёд!!!

...И ещё почти час сумасшедшего бега.

Отряд уже в буквальном смысле валился с ног. Те, кто устали меньше остальных, тащили на себе, более слабых членов группы. На мне уже висели оба: и священник и паладин. Адир тащил на себе Артура... или наоборот? Непонятно вообщем. Ши повисла на Шантири. Торал и сам уже ноги переставлял, но священника держал крепко.

- Далеко нам ещё? - на бегу крикнула Адиру в спину Шана.

- Уже... почти... - с трудом прокашлял проводник не оборачиваясь.

Так и оказалось. Пара поворотом и один длинный коридор в извилистом лабиринте металла и мы вылетели прямо к цели. Переход представлял из себя люк уже знакомого нам всем вида.

- Быстрее открывайте, - сделав над собой усилие чётко проговорил проводник, впрочем, на следующую фразу его уже не хватило, - пока... не... нач... перестройка...

Ни слова ни говоря, мы с Шаной, бросив своих пассажиров, почти синхронно бросились к люку. После нескольких оборотов, люк, с едва слышным скрипом, откинулся в сторону. В образовавшийся проём тут же нырнул Сен, спрыгнув с моей сумки.

- Давай, принцесска! - крикнул, или скорее громко прохрипел, проводник обращаясь к авири, - последнее усилие.

Вот только это было бессмысленно. Девушка висела на Артуре мёртвым грузом и не подавала признаков жизни.

- Я с ней спущусь, - внёс конструктивное предложение Артур.

- Ты себя сначала спусти, - оценив внешний вид попаданца, отклонил идею искатель.

- Я её возьмху, - вызвался я в добровольцов.

- Тогда на мне священник, - отреагировала Шантири.

- Отлично. Вперёд! - собравшись с силами, дал добро Адир, - мы прямо за вами.

Закинув бесчувственную девушку на плечо, я стал спускаться вниз. Двигаться приходилось весьма осторожно, а то ещё уроню эту стервозину. Если выживет - точно мне не простит такого неуважения к августейшей персоне. В какой-то момент я так сосредоточился на этой задаче, что не сразу заметил твёрдую поверхность под ногами.

Спуск закончился и я сразу же решил оглядеться по сторонам. Мало ли.

Мы с бессознательной эльфийкой оказались в небольшой комнатке. Вместо уже приевшихся металлических стен - камень Бездны. Несколько знаков на стенах, дают устойчивое разноцветное освещение. Единственный выход из помещения - небольшая арка в противоположном конце. Прямиком за ней лестница. С моего места не видно насколько длинная.

Сверху спустилась Шана в компании со священником. Эльфийка у меня на плече вдруг неразборчиво застонала. Опомнившись, я аккуратно опустил её на пол, подложив ей под голову свёрнутый лежак.

Пять минут спустя весь отряд перекочевал в комнату. Оглядев нас всех Карт выдал долгожданное:

- Привал. Люк я закрыл так, что можем расслабиться, -

Все попадали там, где стояли. Сил раскладывать лежаки у большинства просто не осталось. На некоторое время в комнате воцарилась почти полная тишина, разрываемая только судорожной отдышкой живой части отряда.

- Мхы тошно ф бессопасности? - первой нарушила молчание Ши. Она быстрее остальных пришла в себя и расстелив лежак, продолжила наслаждаться отдыхом.

- Да, - отозвался искатель, подтягивая к себе свою сумку. Вытащил из неё лежак он последовал примеру ящерки. Уложив своё тело, Адир рассплылся в блаженной улыбке.

- А какх ше лафа? - не унималась ящерка.

- Она либо уже над нами, либо вскоре там окажется, - меланхолично бросил проводник, прикрывая глаза, - в любом случае ей до нас не добраться.

На минуту повисло молчание. Было видно, как расслабляются тела авантюристов, как отпускает их нервное напряжение. Риталиен уже очнулась, но пока не спешила двигаться. Остальным тоже полегчало.

- Мы в безопасности - пока, - уверенно бросил Карт, принимая более удобную позу на лежаке.

Глава 17

Безконтрольный отдых закончился довольно быстро. Не прошло и пятнадцати минут, как Адир пришёл в себя. Естественно, он тут же обратил внимание на нашу безалаберность.

- Всё хватит разлёживаться! - поднимаясь на ноги начал он, - Надо проверить экипировку и приготовить еду. К тому же кто-то должен встать у лестницы, чтобы держать её под контролем.

- Вот сам этим и заимись, - еле слышно отозвалась Риталиен, только-только вернувшая себе на лицо осмысленное выражение.

- И снимите уже эти браслеты, - проигнорировал реплику принцессы проводник.

Как бы всем не хотелось полежать ещё немного, они всё же нашли в себе силы заняться делами. Тем не менее, основную скрипку во всём этом всё ещё играли мы с Шаной. Сен невозмутимо наблюдал за нашим копошением с потолка.

Вскоре с делами было покончено. Отряд почти в полном составе с аппетитом уплетал кашу, расположившись на подстилках. Шана, не нуждающаяся в приёме пищи, стояла у лестница и контролировала обстановку.

- Итак, - доев свою порцию раньше всех, Адир взял слово, - нужно, чтобы вы хорошо представляли, что нас ждёт впереди. Поздравляю всех с преодолением территории "Пламенного". Теперь у нас на очереди "Тёрн".

- Лес, дикие звери... что тут может быть страшного? - авири специально прервала трапезу, для едкого комментария. При нормальной температуре силы возращались к девушке просто со страшной силой.

- Если бы всё было так просто, - хлопнув по колену рукой, протянул искатель, - в моих дальнейших пояснениях не было бы нужды.

- Карт, пусть и не со всем, но в общем я согласен с Риталиен. После пробежки по уровням "Пламенного", дикие звери и тёмный лес, не кажутся мне такими уж опасными, - проглатив очередную ложку варева, Артур поддержал авири, - тем более, что ты нам ещё в таверне рассказал про некоторых обитателей территории "Тёрна".

- Арк, вот от тебя не ожидал такой наивности, - скривившись ответил проводник, но всё же соизволил пояснить свою точку зрения, - пара-тройка монстров, о которых я вам тогда рассказал - это даже не одна одна десятая от всех тварей под властью "Тёрна".

Ши рядом со мной закашлялась. Я вежливо похлопал её по спине.

- Спасипо, - поблагодарила меня ящерка. В последнее время её произношение становится всё лучше и лучше. И на этом её изменения не заканчивались.

Если раньше, по примеру авири, она в свободное время постоянно крутилась рядом с Артуром, то теперь всё достаточно сильно изменилось. Ящерка стала гораздо больше времени с остальными. Вроде бы она стала чуть более открытой и уверенной в себе, но не уверен.

Нас с Шаной ящерка тоже не обошла вниманием. Теперь мы с ней частенько разговаривали на разные темы. Я немало узнал о её народе, да и вообще реалиях поверхности Эйримара. Мне такого общения как раз не хватало, всё-таки с остальными членами отряда, я особо не сошёлся.

С Адиром у меня всегда были не особо тёплые отношения и только сейчас ситуация стала понемного выправляться. Финиар для меня был слишком соответствующ образу священника: с таким поболтать не получится. Расслабляться рядом с Артуром мне вообще было противопоказано. Кто его знает что я могу ляпнуть забывшись. Риталиен... ну и так понятно. К тому же мне вообще кажется, что её мало интересует что-либо кроме Артура. Макр хоть и был подходящим кандидатом для общения, порой в серьёз пугал меня фанатизмом в определённых вопросах. К тому же меня не оставляло ощущение, что он ещё не до конца забыл тот инцидент со взрывом маны. С Торалом мы в последнее время довольно много общались, но в те момент, когда он переходил на свою любимую тему, я просто переставал его понимать. Не то чтобы мне была совсем неинтересна механика и изобретения, но термины и фразочки, которыми так и сыпал этот юный механик не давали мне ни шанса.

Вот и получилось, что общение с Ши стало для меня стало глотком свежего воздуха. По сути до встречи с Артуром, она была простой девушкой своего народа, поэтому выглядела на фоне остальных наиболее "нормальной".

Правда, у этого имелась и оборотная сторона. Я не мог отделаться от ощущения, что Шану текущее положение дел почему-то не совсем устраивало. Я бы даже сказал раздражало. Но никаких стопроцентных доказательств я не имел, поэтому помалкивал.

- Почему ты тогда не рассказал обо всех монстрах в таверне? - вопрос Торала вернул меня к реальности.

- Потому, что если бы я начал перечислять их всех, нам бы не хватило времени на то, чтобы обсудить других повелителей и их зверушек, - резонно отозвался искатель.

- Не хочешь рассказать нам о них, сейчас, пока есть такая возможность? - поинтересовался Артур.

- Я как раз собирался. Только всё-равно придёться коснуться только самых распространённых, - проводник был сама невозмутимость.

- Пошему? - спросила Ши.

- Мы же не хотим остаться здесь на полдня? - вопросом на вопрос ответил проводник, после чего добавил, - есть ведь ещё и подвиды...

- Давай уже, рассказывай как хочешь, - смирившись с неизбежным, прервала его авири на полуслове.

- Хорошо. Начнём с самых простых... - начал искатель - ... медведи, волки, крысы, сороконожки, жуки, пауки и прочие прочие. Отличаются от своих оригиналов с поверхности только размерами да скверным характером.

Представив гигантскую сороконожки я поёжился. Эти твари стояли в моём рейтинге "любви" рядом с пауками и морскими монстрами. Правда, пауков я с некоторых пор оттуда исключил, но сомневаюсь, что с сороконожками это тоже прокатит.

- А тебе то чего бояться? - заметив моё движение выдал Карт, глядя на меня, - твоя зверушка один в один, паук из полночного леса.

- Полночный лес? - ухватился Макр.

- Сорок второй уровень, - разъяснил проводник, - второй во владении Тёрна, если считать сверху.

- То есть, сейчас, мы на сорок первом, так? - спросил Артур.

- Да. Его ещё называют Пепельным. Наиболее спокойное место в этом владении, - отозвался искатель, после чего вернулся к теме, - из животных на нём нам могут встретиться разве что разрозненные стаи волков, да пара медведей или кабанов. Большинство зверей и насекомых недолюбливают это место и селятся в нём неохотно.

- Это обнадёживает, - оптимистично заявил Артур.

- Что касается обычных обитателей Пепельного леса - на этом всё, - подведя черту Адир, перешёл дальше, - насчёт необычных обитателей владений "Тёрна". Они, кстати, и в Пепельном лесу изредка встречаются.

- Неопычные... этхо например, лесхары? - вклинилась Ши, - расумные деревья, которхые могутх напассть ессли сслишком расслабишьсся.

- Да, но про них, я вам уже рассказал, поэтому, сейчас, речь пойдёт о неизвестных вам видах, - отмахнулся Адир, после чего продолжил, - Маргах к примеру.

- Что за твари? - деловито поинтересовапся Макр.

- На вид жук, около половины метра в длину, - взялся за описание проводник, - с тем лишь исключением, что на спине у него не крылья, а ворох тонких и длинных щупалец. Найдя себе местечко поуютнее, этот жук закапывается в землю. На поверхности остаються только щупальца. Если вовремя заметить такой "куст", угрозы от него никакой. Обойти вокруг и все дела.

Я попытался представить такую хрень, которую описывает проводник. Вышло что-то мерзкое и не совсем аппетитное.

- Хуже, - переведя дух, продолжил искатель, - если ты вовремя не заметил ловушку. Щупальца моментально охватят невнимательного путника и заключат в кокон. После чего щупальца начнут сжиматься. Пол минуты... и даже воин в доспехах, окажется раздавлен в смятку.

- Кучу шевеляшихся отростков трудно не заметить, - вяло прокомментировала авири.

- Кто тебе сказал, что они шевелятся, когда марг в засаде? - удивлённо протянул Адир, - впрочем, ещё сама всё увидишь.

- Далее у нас траскены. То ли черви, то ли змеи, сразу не понять. Тело толщиной где-то с мою руку, - исктаель показал на своё предплечье, - обычно место их обитания можно узнать по куче отверстий земле. Охотяться обычно стаями по десять-пятнадцать штук. Если кому-то не повезёт столкнуться с ними в одиночку, долго бедняга не протянет. В некоторых южных реках говорят обитают большие стаи маленьких рыбок, которые обгладывают попавшую к ним добычу за считаные секунды.

- Пираньи, - подсказал Артур.

- Может быть, - кивнул проводник, - в общем если напоритесь на стаю траскенов, вас сожрут ещё быстрее. У них скверная привычка выпрыгивать из земли и проедать туннели в ещё живом человеке.

- Какая гадость, - поёжилась, ещё минуту назад язвительная Риталиен. Остальные поддержали её согласными кивками.

- Это из наиболее часто встречающихся, - невозмутимо подвёл черту искатель, - в среде искателей ещё упорно ходят слухи о древолюдях, но никаких подтверждений их существованию нет.

- И всё? - как-то разочарованно поинтересовался Торал.

- Тебе хватит, - пообещал Адир мрачно, - об остальных буду рассказывать на следующем привале или... предметно.

- В смысле? - подозрительно протянула Риталиен.

- В смысле, пока вас будет кто-нибудь жрать, я буду про него рассказывать, - мстительно ухмыльнувшись ответил Карт.

- Аха? - немного испуганно выдала ящерка.

- Успокойся, Ши, - махнул рукой Артур, - он не серьёзно. Ведь так?

- Ага, - со скрытой иронией признал искатель.

- Все поели ? - Артур окинул взглядом группу, тут же приметив зелёную авири с наполовину опустошённой тарелкой. И не одну её, кстати. Тем не менее, все с честными взглядами заявили о том, что уже сыты.

- Отлично, тогда собираемся и в путь, - скомандовал Карт, услышав это.

Пока собирали вещи, я не единожды краем глаза видел, как слегка остальные периодически непроизвольно вздрагивают. Пожалуй местная флора и фауна, действительно может ваызвать страх даже у бывалых авантюристов. Одно дело умереть от клинка или сгореть в лаве. Совсем другое закончить свою жизнь разбросанным по желудкам гигантских червей. Бррр... И ведь это ещё Адир не обо всех нам поведал.

- Вперёд, - скомандовал Карт, когда отряд был готов выступать.

Лестница оказалась длинной и прямой. Заканчивалась она прямиком перед входом в Пепельный лес. И вот о последнем стоит рассказать подробнее.

Первой неожиданностью стала почва, в которую ступила моя нога, после того, как лестница закончилась. Через пять метров после конца лестницы стены коридора уходили в стороны, открывая... нечто фантастическое.

Пройдя эти пять метров, я окончательно застыл. Передо мной возвышался Лес. Гигантские деревья, ствол любого из них мог поспорить с секвойей, сплошной стеной возвышались передо мной. Широкие ветви, обильно покрытые листьями. Но главное не это...

Откуда сверху, из под самых верхушек во множестве падали серые хлопья. Словно снег... только это был пепел. Из-за этого и всё остальное вокруг было серым. Кора деревьев, их листья... даже воздух казался серым.

А ещё я очень явстевенно ощущал запах лесного пожара. Откуда сверху доносился еле слышный треск сгорающих деревьев. Несмотря на это, куда бы я не взглянул, не было заметно ни следа огня или дыма.

- Он что горит? - поражённо вопросил стоящий рядом со мной Артур.

- Мне говорили, что где-то на верхушке - да, - несмотря на попытки выглядеть невозмутимым, было видно, что Карт удивлён не меньше нашего, - но ему это почти не мешает. Даже скорее помогает.

- Чтхо? - повернулся я к проводнику.

- Вроде бы этот уровень каким-то образом контактирует с верхним. Естественно не напрямую, но температура на верхушках этих деревьев порядочная. Из-за этого там почти не затухают пожары, - Карт говорил, зачарованно рассматривая падение хлопьев пепла, - неизвестно каким образом, но "Тёрн" смог обратить это себе на пользу.

- Как? - это авири включилась в разговор.

- Он сделал так, что огонь никогда не распространяется на нижний ярус леса. Дым сюда тоже не опускается. А пепел сгорающих деревьев служим им самим невероятно действенным удобрением, - продолжил свой рассказ Адир, - говоря прямо - они расстут для того, чтобы сгореть и стать для себя же удобрением.

- Это... безумие, - прошептал Артур, после чего повернушись к проводнику добавил, - такое просто невозможно. Лес уже должен был давно сгореть!

- Как видишь Пепельный лес считает иначе, - картинно махнул рукой в сторону деревьев искатель, - я и сам точно всё не знаю. Говорю так как мне рассказывали.

- Замкнутый кругх жизни и смертхи, - выдал я. У меня тоже в голове никак не укладывалось описаное положение дел. Биология и ОБЖ из школы чётко говорили мне - лес уже давным давно должен выгореть в такой ситуации.

- Пожар на верхушках то затухает, то разгорается с новой силой, но никогда не прекращается полностью, а лес продолжает расти. Но объяснить почему так, я не смогу. Это просто есть, как видите, - закончил Карт, поймав рукой пепел, - давайте двигаться дальше.

Сказав это проводник первым вошёл под сень этого невозможного леса. Мы, как под гипнозом, автоматически двинулись за ним.

Стоило моим ногам сделать несколько шагов, как стопа почти по лодыжку погрузилась в пепельный сугроб. От этого места тут же поднялось небольшое облачко. У остальных произошло то же самое. В мгновение ока вокруг нас выросло плотное облако пепла по пояс.

- Ступайте, кх, осторожно, чтобы его, кх, не потревожить, - откашливаясь посоветовал нам Карт и подавая пример аккуратно поставил ногу на следующем шаге. Вроде бы облако от его движения не увеличилось, но точно сказать было невозможно: пепел всё ещё не осел.

Вскоре, устав выгребать пепел из-за шиворота, Артур накинул на голову капюшон. Его примеру тут же последовали и остальные, у кого были непокрыты головы.

У меня с этим проблем не было: шлем с кольчужным воротником заменял мне капюшон. Хотя постоянно налипающий на кольчугу пепел всё-таки немного мешал.

Пока мы продвигались вглубь леса, меня никак не покидало странное ощущение. От этого места так и веяло ненормальностью. Вот вроде бы первое впечатление от пепла и запаха гари уже прошло, ан нет... всё-равно как-то не по себе.

- Странное место, - озвучил мою мысль уртан, продив взглядом пробившуюсю сквозь пепельные сугробы траву. Обычную такую травку. Только какую-то излишне здоровую. Видно и на неё влияет пепел.

Чем дальше мы удалялись от опушки, тем сильнее всё вокруг погружалось в сумрак. Тем не менее, кое-какой свет здесь всё-таки был.

На кронах деревьев то и дело попадались заросли светящегося мха. Чем-то он напоминал своего собрата с подводных уровней, только этот был фиолетовым. А ещё... в какой-то момент показалось, что он двигается. Совсем немного, но двигается.

- Он что - ползаетх? - решил я озвучить своё наблюдение, так и не придя к каким-то определённым выводам.

- Да, и не только он, - Артур тоже вовсю вертел головой, поэтому сразу понял о чём я, - присмотрись к коре деревьев.

Заинтересованный, я подошёл поближе к одному из исполинов. При этом мне с трудом удалось переступить пару-тройку массивных корней, лежащих у меня на пути. Тем не менее, к стволу я всё-таки добрался.

Приглядевшись, я сначала ничего не понял. Кора, как кора, только серая от пепла. И только некоторое время понаблюдав, я воскликнул:

- Оно растётх! - и это действительно было так. Небольшой сучок, за которым я наблюдал явно продвинулся по дереву выше. И сделал он это за невероятно короткий срок.

Оглядевшись вокруг, я смотрел на окружающий лес совершенно другими глазами. Здесь всё растёт настолько быстро, что просто не успевает сгореть! Но всё-равно так не...

- Вы долго ещё собрались деревья рассматривать?! - окрик Карта вернул меня к реальности. И не меня одного. Оказывается и остальные после слов Артура резко заинтересовались деревьями.

- Э... прости, Карт, - чувствую вину за прозошедшее, выдавил Артур.

- Хватит заниматься чушью. Вы слишком расслабились, - хмуро оглядев всех заговорил проводник, - не забывайте, что мы вообще-то не на прогулку вышли. Вокруг, сейчас, вполне могут ходить опасные твари, а вы что делаете?! Разбрелись по сторонам как стадо какое-то! Кому-то видимо хочется угодить в гнездо траскенов. А?!

Проводник ударил точно в цель. После упоминания червей, всё тут же поспешно собрались в компактную группу и стали поедать "начальство" глазами. Перспектива описаная искателем, никого не прельщала.

- Отлично. Продолжаем движение, - раздражённо отрезал Карт и пошёл вперёд.

Около трёх часов спустя мы остановились на ночлег. За это время нам не встретилось ни одного противника. Вокруг всё словно вымерло. Только деревья, да появившиеся недавно кусты непонятного растения. Не марги, как нам поведал Адир. Хотя за те, что подальше от нас, он ручаться не мог.

- Первая стража - Тисмор и Шантири. Вторая я и Артур, - распределив смены проводник улёгся на свой лежак. Остальные последовали его примеру. И только мы с Шаной продолжали всматриваться в окружающий нас сумрак.

На какое-то время наша стоянка погрузилась в тишину.

- Как же мешает этот пепел, - очередной раз перевернувшись на другой бок пожаловалась Риталиен, - как вообще можно спать в таком месте?

- Накройся одеялом с головой и спи уже, - вяло посоветовал проводник авири. Сам он с самого начала так и поступил.

- Да? И задохнуться во сне, когда меня погребёт под пеплом? - никак не хотела успокаиваться девушка.

- Хватит уже. Не мешай остальным спать. Если сама не хочешь - сейчас сменишь одного из дозорных на посту, - раздражённо пригрозил Карт из под одеяла.

Пробурчав нечто неразборчивое авири затихла и остальные, наконец, смогли заснуть спокойно. Как оказалось - ненадолго.

Не прошло и получаса, как я краем глаза заметил какое-то движение среди деревьев. Но стоило мне туда повернуться и всё замерло. Деревья, кусты и ничего больше.

Взяв арбалет на руки я усилил бдительность и это принесло свои плоды. Во второй раз, я успел заметить не просто движение, но и размытый силуэт за деревьями. И, кажется, он там был не один.

- Будимх остальных, - покосившись на Шану, тихо бросил я. Не хватало ещё спровоцировать громким звуком неизвестных зверей на атаку, - вокрух кто-то бродит.

- Я тоже уже заметила, - так же тихо отозвалась девушка, направляяся к Карту. Я в свою очередь двинулся к Торалу. Разбудив их мы направились к следующим.

Я уже протянул руку, чтобы встряхнуть Ши, как звери неожиданно атаковали. Видно наши перемещения их спровоцировали.

Когда огромная серая фигура метнулась ко мне из леса, я отреагировал на автоматизме. Направив арбалет в стремительно приближающуюся пасть, я выстрелил... и попал.

Туша будто споткнулась в полёте, резко растеряв всю свою стремительность. Сразу же стало понятно кто пожаловал к нам на огонёк. Тело гигантского волка, ещё живого после ранения, на всех порах летело ко мне.

Скорость моей реакции оставляла желать лучшего, поэтому всё что я успел сделать - выпустить арбалет из рук и схватиться за рукоятку тесака. И тут тяжёлое тело со всей дури врезалось в меня. Хорошо ещё я сбил твари прицел болтом, так что неизвестно, кто из нас пострадал от столкновения больше.

Покатившись по земле с рычащим косматым, я судорожно пытался вытащить тесак. При этом мне приходилось как-то отбивать попытки серого порвать кольчужную сетку у меня на шее.

- К оружию! - слегка запоздало заорал Адир. Остальные волки тоже атаковали.

Мне впрочем было немного не до этого. Я, наконец, смог вытащить тесак и сейчас ожесточённо тыкал им куда-то в живот волка. А тварь всё никак не хотела умирать.

Краем глаза я видел, как бросившегося на лежашего Макра волка, буквально, нанизало на полуторник рыцаря церкви. Как он успел проснуться, да ещё и вытащить меч в том, положении... натуральная загадка.

Тут я почувствовал, что натиск волка стал слабеть. Он уже просто от отчаянии щёлкал челюстью у моего лица. После очередного удара, его тело резко обмякло повалившись на меня всем своим немаленьким весом. Впрочем, для меня он таковым не являлся, так что волка с себя я скинул в тот же момент.

Поднявшись на ноги, я кое-как сдёрнул со спины щит и был полностью готов к бою. Впрочем, бой уже почти закончился. Волков оказалось немного. Всего-то с десяток.

Одного завалили я, одного Макр. Два слегка прожаренным курами гриль лежали рядом с Артуром. Один героически погиб наткнувшись на злую со сна авири. Пяток длинных ледяных шипов торчащих из тела бедолаги, ясно говорили о том, что с Риталиен в гневе лучше не связываться. Ещё по одному накромсали Торал и Карт.

Тройца оставшихся в живых щерила на нас свой клыки и пыталась задом отойти обратно в лес. К их несчастью, такую возможность им никто давать не собирался.

Рой ледяных сосулек, буквально, разорвал двух волков на части и сильно ранил третьего. Глядя на то, как волк, поскуливая, пытается отползти в чащу, теряя по дороге свои внутренности, Артур милосердно добил его огненной стрелой.

- Ну и какого... вы всех сразу не разбудили!? - сразе же начал с разноса проводник, когда опасность миновала, - А!?

- Я, подумалх, что громкий звук спровоцирует тварей на преждевременную атакху, - всю вину я решил взять на себя. Потому что так собственно и есть. Шана только по моему примеру стала будить остальных по одному.

- А, то ты подумал?!... Впрочем, ладно. Я тебя понял, - вдруг пошёл на попятую Адир, - запомни на следующий раз: твари "Тёрна" во многом отличаются от животных с поверхности. Никогда не знаешь, что может взбрести им в голову. А значит, если заметишь, что они ходят вокруг лагеря, сразу же ори во всю глотку.

- Хорошо, - согласился я, удивлённый тем как легко мне удалось отделаться. Я уж думал, что проводник меня тут же расстреляет за измену. Видно у нас с ним действительно стали налаживаться отношения.

- Сейчас, оттащим трупы в сторонку и сменим стоянку. Не хватало ещё привлечь запахом крови очередную порцию хищников. Хотя, как они его умудряются учуять здесь для меня загадка, - переключился искатель на другую тему.

- С этим могутх быть некоторые проблемхы, - опять вмешался я, рискуя обнулить терпение проводника. При этом я выразительно указал на свои доспехи. Пластины и кольчуга были полностью изгажены в крови волка. Думаю и одежде под ними порядочно досталось.

- Нет тут никакой проблемы. Я видел здесь рядом есть небольшой пруд - там и отстираешься, - махнул рукой в сторону Адир и вдруг ехидно добавил, - заметил его, пока вы все пялились на деревья.

- Спасибхо, - поблагодарив его я двинулся в указанном направлении.

- Стой! Куда ты один пошёл? Возьми с собой кого-нибудь в сопровождение. Да и может ещё кому-нибудь надо почистить вещи? - остановил меня на полпути Карт, оглядывая отряд.

- Мне бы не помешало, - тут же отзвался Макр, указывая на пятно крови у себя на броне.

- Я тоже пойду, - подала голос Шана, - посторожу пока они будут заняты.

- Отлично, только не задеживайтесь там долго. Порошок отбивающий запах у всех есть? - получив в ответ кивки, проводник дал последнее наставление, - пруд всего в пару десятков метров. Постарайтесь не заблудиться.

- Хорошо, - отозвался я и двинулся дальше.

Пруд действительно обнаружился там где сказал искатель. Мы как раз проходили мимо этого места, но я тогда почему-то не заметил небольшой стоячий водоём у корней одного из деревьев. Похоже и вправду хватит ворон считать.

Оттирали свою снаряжение мы в молчании, стараясь не пропустить ни пятнышка. Впрочем, затирать до потери пульса нам не требовалось. Достаточно было снять внешний слой и присыпать специальным порошком, чтобы запах крови отстал. При этом мы с паладином так же старались управиться побыстрее, помня о словах Адира.

Как раз, когда мы заканчили к нам из-за деревьев вышел Карт собственной персоной. Хотя на фоне следующего за ним Торала, он немного терялся.

- Заканчивайте, мы выдвигаемся, - бросил он нам, после чего быстро ополоснул испачканные в крови руки в пруду. Уртан повторил эту процедуру со своими граблями.

Мы с Макром, как раз к тому времени напяливали на себя мокрые доспехи. Заметив это проводник решил нас немного подождать. Мой доспехи легко одевались и без чужой помощи, а вот латы паладина пришлось надевать в две пары рук. Исключительно из соображений времени, конечно же.

Когда мы вернулись в лагерь, остальные уже были готовы выдвигаться. Хотя по заспанному и злому лицу авири было видно, что она этому не особо рада.

Справедливости ради стоит сказать, что далеко идти нам не пришлось. Даже получаса не прошло, как мы вновь установили лагерь.

Нам с Шаной пришлось продолжить нашу работу в качестве дозорных. Всё-таки по времени наша смена ещё не закончилась. Единственным исключением стало присутствие в нашей компании Макра. Его нам в поддержку выделил Карт, перед тем, как завернуться в своё одеяло.

Оставшаяся ночь прошла спокойно. Никто нас больше не побеспокоил и на утро мы были готовы продолжить путь.

За следующий день мы благополучно преодолели оставшуюся часть Пепельного леса. Ни одного монстра мы больше так и не встретили. Вокруг были только растения и пепел.

Прямо перед нами лежала массивная винтовая лестница, ведущая вниз в Полночный лес. Здесь мы и заночевали.

Глава 18

Утро началось с общего завтрака. Карт, правда, хотел первым делом рассказать о Полночном лесе, но нам удалось его переубедить. Всем было ясно, что после его рассказа аппетит может испортиться порядочно. Так что большинством голосов было принято решение подкрепиться заранее.

- Итак, все поели? - оглядел всех Адир, когда спустя некоторое время последняя пустая миска присоединилась к своим товаркам, - тогда я расскажу, что нам ожидает в Полночном лесу.

- Вперёд, - сделав глоток из своей фляжки, откликнулся Артур.

- В первую очередь то, что касается самого леса, - начал проводник, - Полночным он называется из-за того, что под его кронами почти полностью отсутствует свет, как таковой. Кое-где даже дальше своей руки ничего не разглядишь. По словам моих знакомых искателей, светящийся мох там, хоть и встречается, но очень редко. Ещё реже можно найти небольшие освещённые полянки, над которыми кроны деревьев не настолько густые. Так или иначе, привыкайте к мысли, что большую часть пути нам придётся провести в полной темноте.

Переведя дух, Карт продолжил:

- Сам по себе Полночный лес является дремучей чащей с большим ассортиментом разных опасных или не очень растений. Некоторые вообще могут без всяких проблем целиком сожрать... ну вот Торала, например.

- Даже так, - удивлённо прогудел упомянутый здоровяк, - Ты случаем не лесхаров подразумеваешь? Ты нам о них не так давно рассказывал.

- Да, только сейчас речь именно о растениях, а не деревьях. Цветы там, трава разная, - согласился Адир.

- Деревья - это тоже растения к твоему сведению, - "блеснула" авири.

Не суть важно. Вы поняли, о чём я, - спокойно отмахнулся от девушки Адир, - видов, как я уже сказал, очень много, поэтому рассказывать о каждом конкретно, я не стану. Вам достаточно в точности следовать моим указаниям и эти знания вам не пригодятся. Впрочем, если возникнет такая необходимость, я могу и поведать вам обо всём многообразии местной живой природы.

Между прочим, учитывая то, что в будущем возвращаться наверх я буду без Адира, мне эти знания должны пригодиться. Стоит подкатить к нему насчёт этого, когда будет возможность.

Помимо этого в Полночном лесу, в отличие от того же Пепельного полным-полно всяких тварей. Причём, все как один прекрасно чувствуют себя в темноте. Ну, это ожидаемо учитывая место их обитания. Так же в Полночном лесу вокруг тебя и под ногами в том числе, постоянно крутится куча всяких "условно" опасных насекомых вроде комаров, мошкары и так далее. Условно опасные они потому, что если при тебе имеется парочка нужных амулетов, а сам ты не страдаешь природной глупостью - они действительно не особенно опасны.

- Комархы? - переспросила Ши.

- Страшные твари, поверь мне, - на полном серьёзе заверил ящерку попаданец.

- Помимо таких насекомых есть и "опасные" в самом прямом смысле этого слова. Те самые банальные гигантские сколопендры, пауки и тому подобные зверушки. Их стоит опасаться даже больше, чем всяких волков и диких кошек, вместе взятых. У них, видите ли, имеется скверная привычка атаковать из засады. В этом искусстве они далеко переплюнули всех местных хищников-животных, - продолжал проводник, - так же не забывайте про маргов и траскенов. Они там тоже водятся.

- Хорошо бы они нам не встретились совсем, - поёжилась авири от упоминания этих добрых и милых зверушек.

- Вряд ли это возможно, - мрачно усмехнувшись, отрезал Карт, - вы все ещё не раз вспомните тишину и спокойствие Пепельного леса.

- Спасибо утешил, - скривившись, произнёс Артур.

Не за что, - краем губ улыбнулся проводник, после чего опять стал серьёзен, - Подводя итоги, я хочу ещё раз заметить, чтобы вы даже не думали повторить ту хрень, которую вы устроили в Пепельном лесу. Вздумаете вести себя так в Полночном - мы все с высокой вероятностью покойники.

- Ладно-ладно, мы поняли, - тут же поднял руки в примирительном жесте избранный, заметив, что проводник вот-вот затянет свою излюбленную пластинку. Благодаря этому тема не получила дальнейшего развития. И, слава богу. Никому не хотелось выслушивать от Карта очередную нудную лекцию на тему нашей безалаберности. Мы уже и так все давно поняли, насколько облажались.

- И последнее, - остановил нас проводник, когда мы уже собирались расходиться, - если у кого-нибудь из вас есть свои источники света - ни в коем случае не используйте их в лесу. Свет точно привлечёт к нам внимание всех тварей в окрестностях. Но и слепым стадом мы в лес не пойдём. Сейчас, я всем кому нужно раздам зелья, которые позволят вам кое-как видеть в темноте. Действуют они, конечно, недолго - всего каких то два-три часа, но в данной ситуации это наилучший и единственный выход. Сразу предупрежу: после того, как эффект заканчивается глаза некоторое время будут порядком слезиться. Впрочем, если это кого-то пугает, милости прощу - идите в лес слепыми.

- А што насхчёт амулетхов от комархов? - вдруг несмело подала голос ящерка. Похоже, Артур сумел внушить Ши чуть ли не суеверный страх к этим злобным тварям.

- Их я тоже раздам, - отмахнулся Карт, подтягивая к себе сумку.

Порывшись там некоторое время, он извлёк наружу небольшой чемоданчик и с десяток простых медных колец. Щёлкнув аккуратной застёжкой на чемоданчике, он предъявил нам его содержимое вместе с бижутерией.

Внутри контейнера в специальных отделениях лежало множество пузырьков с разноцветными жидкостями. Размером они были... ну навскидку, не больше обычной пробирки, в которую, например, кровь собирают на Земле. Даже чуть поменьше, пожалуй.

- Те, которые тёмно-фиолетовые - это и есть нужные зелья. Возьмите по две-три штуки с запасом, - стал разъяснять Адир, - и не используйте их сразу, как только мы спустимся. Пейте только тогда, когда я скажу или когда посчитаете нужным. В последнем случае рекомендую трижды подумать. Запас зелий далеко не бесконечный и может нам пригодиться на других уровнях. К тому же, не забывайте, что нам ещё придётся как-то возвращаться.

После того, как проводник закончил свою речь, авантюристы один за другим потянулись к зельям. Первым, конечно же взял себе Адир. Следом за ним внутрь чемоданчика заглянули Артур, Риталиен, Макр и... в общем, все члены нашего отряда, кому это зелье было нужно.

- А ты? - заметив, что я даже не предпринимаю попыток взять эликсир, спросил Карт.

- Мне не надхо, - спокойно отказался я, параллельно скармливая Сену второй кусок мяса из своих запасов.

То, что мой поступок вызовет подозрения со стороны остальных, я не беспокоился. Всё равно уже всем давно понятно, что со мной не всё чисто. При этом все молчат о своих домыслах. Не пытаются у меня выведать всю подноготную. Так что мне сейчас просто совесть не позволяет бесцельно растрачивать на себя совершенно ненужное мне зелье.

Можно было бы, конечно, и еду не хавать под такое дело, но... это будет для меня уже точно слишком. Тем не менее, есть меньше всех мне, это не мешает.

- Как хочешь, - спокойно воспринял мой ответ Карт, чем только подтвердив мои подозрения.

После того, как все нуждающиеся получили зелье, проводник обратил наше внимание на кольца.

- Это как раз и есть ваша защита от насекомых. Разбирайте, - пока остальные разбирали кольца, Карт соизволил добавить, - Заодно они защитят вас от некоторых растительных и животных ядов, дозу которых в Полночном лесу получить - всё равно что плюнуть.

Заметив, что после налёта моих живых соратников осталось ещё целых пять колец, я, подумав немного, всё-таки взял себе одно. Может и сгодиться для чего-нибудь. Например, мух от моей несвежей туши отгонять.

Закончив с подготовкой к дороге, мы быстро собрали лагерь. Вскоре, выстроившись у лестницы, наш отряд был в полной готовности продолжать спуск.

- Двинулись, - как всегда, проводник двинулся впереди.

...Спуск занял у нас почти час. Причём большую часть этого времени заняло преодоление последних пяти пролётов. Но обо всем по порядку.

Когда стены после четвёртого пролёта ушли в стороны, нам открылся вид на Полночный лес. И пусть он не поражал воображение, как Пепельный, он, тем не менее, внушал своего рода уважение.

Огромное море тёмной зелени слегка колыхалось от ветра, неизвестно как забредшего так глубоко под землю. Кое-где тёмная мрачная чаща освещалась небольшими колониями светящегося мха, но выглядело это на общем фоне всё равно, что капля в море.

С потолка всё это мрачное великолепие освещалось уже знакомыми нам гигантскими знаками. Точь-в-точь, как те, что освещают город и многие другие настолько же большие и открытые уровни под ним.

Как и ожидалось, разглядеть что-либо под кронами деревьев не представлялось возможным. Море зелени были настолько плотными, что не пропускало сквозь себя ни единого лучика света. Исключение составляли только редкие и чрезвычайно маленькие полянки открытые подземному "небу". Редкие - это всего две штуки на всё обозримое с лестницы пространство. Показательно.

Стоило нам пройти верхушки деревьев, как окружающий нас свет стал постепенно таять. Но к этому мы были уже готовы, а вот к тому, что дальнейший путь нам придётся буквально прорубать - нет. Ветки, лианы и какие-то вообще непонятные растения своими переплетениями перекрывали дальнейший спуск намертво.

Тут как раз и сгодился мой тесак. Как знал ведь. На пару с Адиром, который сотворил из тумана что-то на подобии моего оружия, мы стали прорубать путь остальным.

На том наши неприятности, тем не менее, не кончились. Точнее не наши, а мои.

Во время прорубания очередного пролёта, со мной произошла досадная, хоть и малозначительная неприятность. После очередного взмаха, мой порядком пострадавший в бою с волками наруч, решил со мной расстаться. А я наивный думал, что всё ограничилось сугубо эстетическими повреждениями. Впрочем, и беглый осмотр после боя, тогда ничего страшного не показал, а вот на тебе. Видно, волк всё-таки подгрыз какой-то ремешок. Вот он и лопнул окончательно в неподходящий момент.

- Твою ше!!! - воскликнул я, когда часть моей брони по красивой дуге усвистела вниз. Как мне удалось сдержаться и не перейти на старый добрый русский-матерный - великая тайна.

- Смирись и забудь, - проводив взглядом вместе со мной полёт моего наруча, посоветовал Адир. Коротко и ясно.

Действительно, в той чаще, которая простирается под нами, искать такую небольшую в принципе вещь, задерживая тем самым группу, просто глупо. Глупо и бессмысленно. Да и не такая большая это потеря если подумать. Тем не менее, всё равно немного обидно.

- Да и... с ним! - ругнулся я себе под нос, возвращаясь к прорубанию зелёной стены. В конце концов, у меня ещё остался рукав кольчуги для защиты руки. Впрочем, не прошло и пары минут, как меня опять вынудили прерваться.

- Тисмор! - окликнул меня из-за спины уртан. Дождавшись, когда я повернусь к нему, он протянул мне кожаный ремешок, - Держи. Перетяни запястье, чтобы кольчуга не мешалась.

- Спасибхо, - искренне поблагодарил я уртана, принимая ремешок. Мне и, правда, порядком мешал широкий рукав кольчуги. Особенно при широких взмахах. То и дело цеплялся за снаряжение.

Замотав рукав, я пару раз для пробы взмахнул рукой. Надёжно зафиксированный рукав больше не болтался.

- Обращайся, если ещё что-то понадобиться - широко улыбнувшись, посоветовал мне Торал в ответ.

- Ещё рас спасибо, - спасибка у меня точно не отвалится, так что можно и второй раз поблагодарить. В ответ Торал широко улыбнулся.

Стоит заметить, между прочим, что такие ситуации уже не в первый раз разрешаются благодаря здоровяку уртану. Среди нас, пожалуй, не осталось никого, кому бы Торал при случае не посодействовал запчастями. Иногда создаётся впечатление, что у него не сумка, а переносной склад всяких полезных мелочей. Да и починить что-нибудь своими руками он тоже вполне способен. Ясное дело, что при таком раскладе все в отряде относятся к уртану с теплотой. Даже нудный и вечно всем недовольный Адир признаёт это.

Кроме этого коротенького эпизода во время спуска больше ничего интересного не произошло. Я на пару с Адиром рубил и рубил, казавшиеся, бесконечными заросли. И вот в какой-то момент, очередной раз рубанув по зарослям и сделав шаг вперёд я ступил на землю Полночного леса.

- Спустились, наконец, - выдохнул Адир, вставая рядом со мной. Клинки в его руках потекли, постепенно превращаясь в туман, который тут же на глазах истаивал.

Перед нами расстилались натуральные джунгли во всём своём великолепии и убогости одновременно.

Небольшой пятачок света вокруг лестницы был не в силах разрушить тьму, царящую под этими кронами. С ветвей деревьев свешивались уже порядком осточертевшие мне, за время спуска, лианы. Ноги по щиколотку утопали в тёмной траве. То тут, то там, её равномерный строй разрывали диковинные растения и цветы. В воздухе вилась какая-то непонятная мошкара. Каждое насекомое как минимум раза в два большего размера, чем их товарки с Земли.

- Мне уже здесь нравиться, - едко выдавил Артур, проводив опасливым взглядом пролетающего мимо него комара... величиной чуть поменьше кулака попаданца.

Я был с избранным полностью солидарен. Только что, всего в паре сантиметров от моей ноги пробежала какая-то хрень отдалённо напоминающая мокрицу. И была эта зверушка раза в два, больше того комара. А ещё чуть подальше ползла длиннющая сороконожка в два пальца толщиной. Видя такое, трудно не согласится с вердиктом Артура насчёт этого места.

- Наверное, ещё совсем молодая, - проследив мой взгляд, прокомментировал тварюшку проводник, после чего переключился на группу, - Теперь двигайтесь за мной. След в след. Цветы и другие растения по дороге не трогать. Конечно только, если вам не надоел этот бренный мир. Если так можете и нюхать и трогать. Только вначале уйдите от группы подальше, чтобы остальных не зацепило.

- Нет спасибо, - поёжившись, откликнулась Риталиен, глядя на то, как один из "цветочков" бодро грызёт какое-то насекомое, обхватив его шипастыми усиками.

Будьте постоянно готовы к нападению, - продолжил инструктаж Адир, - спокойно пройти по этому лесу нам в любом случае не дадут.

Проникнувшись словами проводника, а может быть царившей здесь атмосферой, мы шли строем, как по линейке. Не знаю, как у других, а у меня даже мыслей не возникало насчёт того, чтобы отойти в сторонку или там потрогать что-нибудь. Было предельно ясно, что ни к чему хорошему это не приведёт.

Сен, крепко вцепившись в меня, периодически выглядывая у меня через плечо, чтобы осмотреть окрестности. Несмотря на то, что как раз его окружающий пейзаж смущать не должен, я чувствовал, что паучонку тоже не по себе. Он то и дело тихонько постукивал жвалами у меня за спиной - то ли от страха, то ли от волнения.

Тихой сапой продвигались мы по джунглям сорок второго уровня. Стараясь по мере сил избегать совсем уж непролазных и запущенных мест, мы двигались вперёд. Каждый в отряд в той или иной мере уже познакомился с местными "условно" опасными насекомыми поближе. С крон деревьев прямо нам на головы то и дело падали разнообразные жуки или совсем уж невероятные и странные насекомые. Далеко не все из них отскакивали от нас и падали под ноги. Некоторые приземлялись настолько "удачно", что выколупывать их из под одежды приходилось всем отрядом.

У меня такой опыт, к счастью, пока был единичным. Слава богу, тот злополучный жук упал мне на сумку, а не за шиворот. Повторять подвиг Макра у меня нет никакого желания. Как мы вытаскивали из его лат сороконожку, на свою беду упавшую ему за стальной воротник, я буду вспоминать ещё довольно долго. По ночам, во время кошмаров.

Постоянная угроза сверху нас настолько напрягала, что, в конце концов, почти все перестали смотреть себе под ноги, полностью сосредоточив своё внимание на ветках. На дорогу если кто и смотрел, то редко и только мельком. Даже Карт, самый ответственный из нас по идее - и тот не избежал этого соблазна. Естественно, что за такую безалаберность мы вскоре чуть не поплатились.

Хорошо ещё, что проводник, идущий впереди всех, очень вовремя бросил короткий взгляд себе под ноги, а то нам очень быстро стало бы совсем весело. Под ногами у нас, уже как пару метров, была абсолютно голая земля без единой травинки.

- Траскены! - мгновенно отреагировал проводник, отпрыгивая назад. Артур, идущий следом за ним, оказался к такому повороту не готов. Проводник повалил его, а тот в свою очередь идущего следом. Тот повалил следующего... и короче, в итоге получился натуральный эффект домино.

Впрочем, долго разлёживаться мы не стали. Осознав то, насколько мы были близки к знакомству с червями, мы очень оперативно ретировались за пределы границы владений тварей.

Только оказавшись на траве, мы смогли спокойно оглядеть ловушку, которую избежали лишь чудом.

Небольшая полянка, на которую мы почти вышли, отличалась от остального леса полным отсутствием всякой растительности на земле. Вместо этого земля была изрыта множеством небольших нор. Мы бы, наверное, заметили опасность, если бы над поляной было чистое пространство, но кроны стоящих по её краям деревьев были плотно переплетены, почти ничем не отличаясь от остального леса.

- Идём в обход, - немного придя в себя, оповестил всех Адир. Чувствовалось, как слегка подрагивает его голос. Остальные тоже были не в своей тарелке. Тем не менее, ждать пока все успокоятся никто не стал. Оставаться рядом с логовом траскенов, мы не горели желанием.

Теперь отряду приходилось смотреть во все стороны. И вверх, и вниз, и в стороны. Стало кристально ясно, что для путешествия по этому лесу это единственный возможный вариант. Риск заработать косоглазие, стоит того.

Такой подход к делу себя очень быстро оправдал. Не прошло и получаса, как мы смогли заранее заметить двух больших жуков. В холке тварюги были мне почти по грудь. Длинной... ну метра три, наверное. Панцири буквально утыканы шипами от начала до конца. Четыре пары массивных когтистых лапищ. Глядя на них, сразу же очень ярко вспоминается фильм Звёздный десант.

Парочка жучин куда-то целенаправленно двигалась поперёк нашего пути. С местной флорой они, кстати, в отличие от нас не церемонились, сминая её словно пара катков. Только могучие деревья-исполины могли дать достойный отпор этим двум танкам. Их монстрам приходилось обходить.

- Мы к ним не полезем. Пусть идут куда шли, - прошептал Карт, указывая на монстров, - лишние схватки нам ни к чему.

Когда оба жучины, наконец, скрылись в чаще, мы продолжили движение.

Мы шли уже где-то часа четыре. За это время отряд успел сделать всего пару коротких привалов, постоянно ощущая на себе голодные недружелюбные взгляды из чащи. По словам Адира, сейчас, была середина дня. По его расчётам, мы должны были добраться до перехода на следующий уровень к ночи. Если всё сложиться удачно мы уже завтра будет двигаться по следующему уровню.

Спустя пару часов, когда мы искали место для третьего привала, дорогу нам неожиданно перебежал олень. Ну или кто-то очень на него похожий. Никто даже среагировать не успел, как наш возможный ужин стремительной молнией скрылся в чаще. Артур было дёрнулся за ним, но тут же одумался.

- Теперь мы хотя бы точно знаем, что дичь здесь есть, - заметил попаданец, делая шаг назад в строй.

- Как я и говорил, - согласился Адир.

...Поиски подходящего места для отдыха затягивались. Куда бы мы не ткнулись, всюду были либо какие-то твари поблизости, либо опасные растения, либо всё вместе и сразу, да ещё и с хлебом.

После долгих и мучительных поисков нам вдруг улыбнулась удача. Правда думали мы так недолго.

Открытая небу уютная полянка, как будто бы сама говорила нам: останься, отдохни здесь безопасно. Весело журчал ручеёк, берущий начало в паре небольших валунов. Никаких монстров или агрессивных растений в пределах видимости. Разве что птички не щебёчут.

Ясное дело, что никто не повёлся. Чтоб посреди такого места, как Полночный лес, была вот такая уютная полянка и без всякого подвоха? Чушь.

Радость от неожиданной находки быстро сменилась недовольством и опаской. Окончательно нас добило стоящее у края поляны странное дерево. Если просто мазнуть по нему взглядом, глаза ни за что не цепляются, но вот если присмотреться... Присмотревшись сразу понимаешь что с ним что-то не так. Массивный тёмный ствол, будто перевитый из множества толстых веток. Странные угловатые ветки, словно огромные когтистые лапы, торчащие в стороны. И множество веток-лиан, которые плавно стекая по стволу, прячутся в густую траву у его подножия.

Был бы я на Земле, то это было бы просто странное страшное дерево не несущее никакого вреда, но я-то не на Земле. Так что с деревом сто пудов что-то не чисто. У остальных, судя по всему, витали в головах похожие мысли.

- Это дерево мне не нравится. Идём дальше? - озвучил общую мысль Артур.

- Да, - подтвердил проводник, косясь на причину нашего беспокойства. Спорить с ним никто не стал.

Двигаясь по противоположному от дерева краю поляны, мы стали пересекать поляну. Густая трава порядком ограничивала манёвр и мешала смотреть под ноги. Вот почему я совершенно не удивился, когда сделав очередной шаг вперёд, зацепился за что-то. Равновесие удалось удержать с большим трудом.

- Осторошнее, смотрите под нохи. Тут что-то разбро... - решил я предупредить соратников, но не успел. Щиколотку вдруг сжало и прежде чем я успел понять, моё тело оказалось на земле. В последнее мгновение, заподозрив неладное, Сен успел среагировать и отпрыгнул в сторону, иначе быть ему раздавленным мной.

- Что за?! - послышался впереди вскрик Риталиен, а вслед за ним глухой звук удара. В тот же момент со стороны Торала послышался уртанский мат.

Я тем временем понял, что меня держит за ногу какая-то ветка. Более того спокойно полежать она мне не даёт, а тащит прямиком к тому странному дереву.

- Это лесхар! - крикнул Адир и всё сразу же стало понятно.

Чёртово плотоядное дерево! Ведь отравишься мной!

Корень, лиана, ну или ещё что, тащило меня не особо быстро, поэтому у меня было время быстро оглядеться по сторонам. Окружающая трава немного мешала, но мне удалось заметить, что на ногах осталась большая часть отряда. Видно разбросанные по поляне лианы смогли ухватить только меня, авири и Торала. Причём последний с ними весьма успешно боролся, сопротивляясь всеми силами.

Только я решил, что на этом наши проблемы и заканчиваются, как с резким щелчком по всей поляне в воздух поднялись остальные хватательные лианы. Остаётся загадкой, что за мышцы у лесхара если он может так свободно контролировать два десятка хлыстов, каждый метров по двадцать в длину.

- Вниз! - только и успел заорать Адир, как лианы закрутились в бешеном вихре.

Отреагировать успели далеко не все. Торал, например, из-за борьбы со схватившей его лозой, получил по полной. Сразу две ветки буквально снесли его немаленькое тело в сторону. Улететь далеко ему не дала держащая за ногу лоза, на проверку оказавшаяся довольно крепкой на разрыв. Ши тоже получила привет от злобного дерева. От удара толстой лианой её сложило пополам и унесло куда-то вне поля моего зрения. Шантири от удара вообще растащило на две части. Впрочем, я заметил, что она уже в воздухе начала собираться обратно, так что поводов для беспокойства не должно быть.

Остальные, проявив чудеса ловкости и удачи, смогли увернуться от первой атаки лесхара. Макр так вообще не только успел среагировать, но ещё и сумел укрыть Финиара за своим щитом. Кстати, даже, несмотря на то, что паладин поставил щит под углом, от удара ветки его вместе со священником всё равно повалило на землю.

Те, кто ещё оставался в сознании - благоразумно залегли. Ибо в этот момент лесхар закрутил натуральный ураган из своих отростков. Теперь они превратились в почти неразличимые линии в воздухе. К тому же монстр стал делать помимо горизонтальных махов ещё и вертикальные. И на мой взгляд они были куда опаснее. Когда одна из веток-лиан, в буквальном смысле вскопала землю всего в паре метров от меня, я, наконец, отмер.

Мне казалось, что я бездействовал непозволительно долго, но на самом деле с момента нападения прошло не так уж много времени.

Судорожно обшаривая пояс в поисках мачете, я краем глаза взглянул в сторону основного тела нашего противника... и чуть опять не замер. Похоже, что нападение заставило тварь сбросить и так не особо хорошую маскировку и предстать во всей своей красе.

Ствол действительно оказался сплетён из нескольких веток и сейчас они развернулись, превратив дерево в гротескное и уродливое подобие огромного куста-осьминога. Всё это великолепие включая и толстые и тонкие отроскти извивалось в бешенном танце, не обещая ничего хорошего тому, кто подойдёт слишком близко. Основание лесхара будто приподнялось от земли, открывая вид на внушительную пасть усеянную тучей острых клыков.

В этот момент я, наконец, нащупал ножны на поясе. Пустые. Вспомнилось что в момент падения я держал тесак в руках. Наверняка он сейчас лежит где-то в траве у меня за спиной. Блин!

"И что делать? Вряд ли булава мне поможет перерубить держащую меня ветку" - роились в голове невесёлые мысли, как вдруг я понял, что арбалет всё ещё со мной. Я-то думал, он слетел с крючка во время падения. И ведь он действительно слетел, но умудрился краешком зацепиться за плечевую пластину моих доспехов. Неслыханная удача.

- Жги его, Арк! Нам не подняться пока он вертит своими ветками! - закричал Карт где-то позади. Артур не заставил себя ждать и уже в следующее мгновение, у меня над головой пролетела широкая волна пламени. К сожалению, эффект от неё был так себе: несколько лиан опалились и всего прогорела достаточно, чтобы на следующем взмахе оторваться и улететь в сторону.

От лесхара послышалось недовольное рычание-щёлкание. Как будто дрова горящие в печи внезапно зарычали или даже скорее заворчали. Не обращая на это внимание, я продолжил взводить арбалет. Если пальнуть огненным болтов в тело этого монстра, думаю это должно принести свои плоды.

Пока я вкладывал в ложе, над головой один за одним пролетели три огненных шара. Пункта назначения достиг только один, остальные приняли на себя ветки. Растекшись по "телу" лесхара снаряд оставил после себя участок сгоревшей коры и... всё. Даже те два щупальца, которые перехватили шары на подлёте, не особо пострадали. Обгорели чутка, да и всё.

- Что ты делаешь?! Бей чем-нибудь помощнее! - похоже Адир тоже заметил результат атаки Артура.

- Не могу! Там рядом Тисмор и Риталиен, я могу их зацепить! - раздражённо откликнулся Артур. Ещё одна вспышка пламени за спиной.

Мне было не до перепалок попаданца с проводником. Всё потому что рядом внезапно объявился Сен. Вот кого-кого, а его я меньше всего ожидал увидеть посреди битвы. В такие моменты он обычно убегает куда подальше и пережидает.

- Фссссссссс! - прошипел что-то на своём мой питомец, пробегая мимо меня. С разгону налетев на тащившую меня ветку, он вцепился в неё челюстями. Успехи у него были весьма скромные. Ветка никак не хотела поддаваться. А вокруг вовсю свистят отростки лесхара.

- Кыш, придурок! Тебхя щас раздавитх наххер! - не выдержали у меня нервы, когда очередная лоза всей своей массой прочертила борозду в нескольких метрах от нас. К тому же я только осознал, что мельтешащий передо мной Сен, мешает мне выстрелить из арбалета. Его тело закрывает мне и так не особо большой из лежачего положения угол прицела.

- Хссссс фссхс, - клянусь в этом непонятном свисте-шипении, мне ясно послышалось пожелание идти дальним лесом.

К счастью эта ситуация разрешилась с прибытием Шаны. Выскочив откуда-то сбоку, она прямо из полусогнутого положения рубанула по лиане рукой-лезвием. Причём точно туда где она уже была порядочно погрызена паучонком. Тот кстати заблаговременно ретировался в сторону, заметив приближение девушки издалека.

Пережить такое лиана оказалась не в силах и тут же сдалась. Я наконец-то был свободен.

- Спасибхо, - я стал подниматься, одновременно вытаскивая из под головы щит, задравшийся после падения. Ответить девушка не успела. Прилетевшая откуда-то справа ветка утащила её с собой.

Кое-как приподнявшись, я успел вовремя подставить щит под очередной взмах лианы. Благодаря тому, что я по примеру Макра поставил его под углом, мне удалось устоять и не улететь вслед за Шаной. Более того, я даже умудрился выстрелить в ответ и попасть. Врезавшись в кору одного из наиболее толстых отростков, мой болт взорвался вспышкой пламени. Пережечь его не получилось, но это было и не нужно. Под своим собственным весом, отросток переломился в месте моего попадания и упал на землю.

Это очень не понравилось лесхару. Не прошло и пары мгновений как в то место, откуда я стрелял, впилась сразу два отростка один за другим. К счастью, меня там уже не было: я целенаправленно отползал в сторону.

О Шане я не беспокоился: вряд ли такой удар способен был нанести ей какие-то серьёзные повреждения. Надеюсь во всяком случае.

Прикрываясь щитом, почти, что на карачиках, я стал постепенно сдвигаться вправо: туда, откуда слышал последний вскрик авири. Приходилось надеяться на авось. Рядом то и дело свистели лианы, а я к тому же пытался параллельно с движением перезарядить арбалет, так что продвигался я медленно. Тем не менее, обнаружить бессознательную Риталиен, я всё-таки умудрился. Видно девушка обо что-то приложилась во время падения и потеряла сознание.

Подняв взгляд на лесхара, я понял, что сделал это очень вовремя. До его туши оставалось меньше десяти метров. Над головой вообще был целый рой из бешенно свистящих веток.

Двигаясь ползком рядом, с девушкой я краем глаза покосился на тащившую её ветку и сразу же понял, что даже со всей моей силой, мне её не разорвать. Точь-в-точь питон, только деревянный.

Времени было мало, поэтому действовал я предельно эффективно. Кое-как перехватив арбалет рукой со щитом, я замахнулся освободившейся рукой. Надеюсь, ударь не очень сильно. Желательно ровно так, чтобы разбудить, а не убить.

Шлепок... и я сразу же понял, что с дозировкой не ошибся. Старый дедовский способ сработал.

- Что?!... - начала было девушка, судорожно распахнув глаза. Одновременно с этим она потянулась к красной щеке. Я почувствовал укол совести, но извиниться я могу и в другое время. Сейчас, не до того.

- Обрешь ветку, которая тебя держит! - крикнул я в лицо девушке, указывая на её ногу. В ответ на это Риталиен только непонятливо захлопала глазами. Судя по всему, она ещё не до конца "включилась".

"Блин, надо дать её время! Вот только как? У меня только совершенно бесполезная булава, да арбалет с огненными болтами, которые для коры этой твари, всё равно что семечки.

И тут меня посетило озарение. Глядя на пасть твари, у меня в голове созрел план. Особо раздумывать над его вменяемостью я не стал, сразу же приступив к делу.

- Режь ветку, дурха! - в данной ситуации было не до сантиментов, так что простимулировав авири напоследок, я пополз прямиком к пасти. На головой привычно пролетели несколько огненных шаров. Эффект от них был ожидаемо скудным, поэтому я продолжил движение.

По дороге кое-как удалось зарядить арбалет. Прилетевшую сверху лиану лишь чудом удалось в последний момент отвести в сторону щитом. Самоубийственность плана встала передо мной в полный рост, но останавливаться было уже поздно.

Впрочем, далеко проползти лесхар мне не дал. Мне оставалось до пасти всего каких-то пара-тройка метров, когда одна из основных веток твари с жутким скрипом стала падать прямо на меня.

Я успел среагировать и откатиться в сторону, избежав опасности... почти. Ноги зацепились за ошмёток лианы, лежащий рядом... в общем, откатилась только верхняя половина тела. Одну ногу я успел поджать, а вот вторая в полной мере осознала тяжесть упавшего на неё бревна. Стопу и часть голени буквально вдавило в грунт. Явный перелом. А ведь помимо этой ветки, рядом вертится ещё целая куча.

"Нахрен" - решил я и навёл арбалет на пасть. Стрелять с далека я не рискнул, потому что её то и дело, прикрывали танцующий вокруг ветки, но отсюда... отсюда, можно и попасть я думаю.

"В фильмах, по крайней мере, это всегда срабатывает" - промелькнула в голове запоздалая мысль, а в следующий момент болт сорвался со своего ложа. Сверкнула вспышка и из пасти монстра, впервые вырвался не рык ярости, а боли.

Видимо это послужило спусковым крючком для Риталиен. Я даже со свое убогой чувствительностью ощутил, как сильно похолодало позади меня. В следующий момент, в лесхара ударил яркий голубой луч. К чему бы он не прикоснулся, всё тут же промерзало до хруста.

Гиперактивность лесхара на этот раз сыграла с ним злую шутку. Ураганный смерч из его отростков, всего за пару секунд превратился в кучу ледяных осколков. Замерзая прямо на ходу, ветки ломались прежде, чем лесхар успевал понять, что к чему. Вот только у всего имелась и обратная сторона.

"Твою мать!" - ругался я мысленно, судорожно уворачиваясь от падающих сверху, порой довольно внушительных, осколков льда. В памяти как-то не отложилось, каким образом я смог выдернуть из под бревна свою покалеченную ногу. Всё мои мысли в данный момент были поглощены выживанием. Катаясь и ползая, вертясь словно юла, я пытался сохранить целой хотя бы свою голову: остальное потом само восстановится. И кое-как мне это удавалось.

Пару сравнительно небольших осколков я спустил по щиту, от одного большого обломка увернулся. Ещё несколько маленьких кусков принял на грудь. И продолжал уворачиваться после всего этого. Грохот вокруг стоял страшный.

...И вдруг всё кончилось. Последнее кусок-бревно воткнулось вертикально в паре метров от меня. На том ледяной дождь закончился.

Я лёг там же куда отпрыгнул в последнем пируэте. Лежа на земле в окружении ледяных осколков, я стал потихоньку проводить ревизию тела. Неизвестно как, но за время своих безумных скачек, я не только умудрился выжить, но и успел регенировать покалеченную ногу. То-то я думал, почему мне под конец так легко отпрыгивать было. Пробив кожаную часть нагрудника, в теле торчала парочка осколков, но они вот-вот должны были выйти. Организм потихоньку их выталкивал из себя. В остальном я был полностью цел.

Чудо ей богу. Самое время выдохнуть.

- Тисмор... ты жив? - мою идиллию прервал немного виноватый голос Риталиен.

- Дха, - ответил я, нехотя поднимаясь из-за нагромождений льда и дерева.

- Отлично, - от вины в голосе не осталось ни следа, да и на лице у авири было написано её привычное высокомерие, - мы с тобой квиты! Ты спас меня, а я тебя, понятно? И это я ещё делаю тебе одолжение, забыв про то, что ты сделал, чтобы привести меня в чувство! Уяснил?

- Агха, - кисло откликнулся я. Ну и чего я ожидал? Это ведь Риталиен. Хорошо хоть не убила за пощёчину. Кстати желание извиняться у меня как-то резко пропало... тем не менее, собрав волю в кулак я всё-таки выдавил из себя, - Прости.

После чего довольный собой двинулся туда, где потихоньку собиралась остальная наша группа. Сделал над собой усилие, так то!

- Сс...спасибо, - вдруг донеслось из-за спины. Как-то совсем тихо и неуверенно, но в то же время отчётливо.

- Что? - я подумал, что ослышался.

- Ничего, - холодно парировала авири, быстро пройдя мимо меня.

- Ясно... всегда пожалуйста - буркнул я под нос и двинулся следом.

Когда мы подошли поближе, стало ясно, что весело было не только нам с эльфийкой. Ши скрючившись в три погибели, тихонько ковыляла из леса, держась за живот. Макр придерживал левую руку со щитом. Финиар во всю хлопотал над бессознательным Макром, которого немного всклоченный Карт только что притащил от опушки. Шантири вправляла глубокие вмятины на своём теле. Ну а Артур, вокруг которого все и собрались, спокойно сидел на земле, придерживая неестественно вывернутое бедро. И только Сен, как ни в чём не бывало, бегал вокруг этого сборища покалеченных.

Заметив, что Артур ранен Риталиен тут же ринулась к нему. Её обеспокоенное кудахтанье я прослушал, направившись навстречу Ши. У меня было такое чувство, что девушка сама до нас не дойдёт.

- Тхы как? - спросил я, оказавшись рядом с ней.

В ответ я услышал только неразборчивое шипение и тяжёлое дыхание.

Аккуратно поднырнув под её руку, я тут же почувствовал, как девушка навалилась на меня всем весом. Легко выдержав его, я практически понёс ящерку к Финиару. Тот как раз заканчивал с уртаном. Приблизившись к священнику, я на пару с подключившимся Макром уложил девушку на землю.

Сспп... кхек, - попыталась что-то сказать Ши, но её остановил священник:

Молчи, дочь моя. Сейчас, тебе станет получше, -

Оставив ящерку на попечении Финиара, я подошёл к Шане.

Ты как? - поинтересовался я, глядя на то, как медленно затягивается вмятина на её плечевой пластине.

Нормально. Почти не пострадала, - отмахнулась Шантири.

Ещё раз спасибо. Неизвестно как бы всё повернулось если бы ты мне не помогла, -

Рада была помочь, - глаза девушки довольно блеснули.

Надо уходить. Чем быстрее, тем лучше, - оглядевшись по сторонам громко заметил Карт.

Он не может. У него нога сломана! - тут же ощетинилась авири, встав рядом с Артуром.

Я пойду. Только сделайте мне шину, - откликнулся Артур, остановив взмахом руки возражения Риталиен.

Хорошо, подожди немного, - бросил Карт, направившись к деревьям, но сделав всего пару шагов обернулся, указав на Торала и Ши, - они смогут идти?

Торал в ближайшее время точно не встанет. У него глубокие внутренние повреждения. Я смог их залатать, но его организму потребуется некоторое время, чтобы прийти в себя. С дозволения Единого, он придёт в себя к вечеру. У Ши всё не так серьёзно, да и регенерация у нее высокая, но несколько часов ей всё-таки лучше не двигаться, - выдал расклад Финиар, предварительно немного подумав.

Ясно, - хмыкнул проводник, продолжив движение к лесу.

Минут через пять он вернулся с парой длинных веток крепких веток. У него в сумке так же нашлись несколько длинных полос ткани. Кое-как сварганив из этого шину, мы смогли зафиксировать ногу Артура. Финиар в это время как раз закончил оказывать помощь Торалу и Ши.

Все готовы? - оглядев потрёпанный отряд, спросил Адир, - тогда вперёд. Нужно уйти как можно дальше от этого места.

Помошешь мнхе Тиссмор? - обратила на себя внимание Ши, - я ссама не ссмогху итти.

Ладно, - мне, в общем-то, не трудно. Плюс сколько-то там кило, минус...

Отлично тогда Торал на вас, - произнёс Карт, взглянув в сторону Шаны и Макра, - Справитесь?

Да, - почти хором отозвались воин и моя напарница.

Уртана положили на одно из крепких покрывал и попытались приподнять над землёй. Зрелище выглядело бы комичным, если бы не сложившаяся ситуация: огромное тело с трудом умещалось на трещащем по швам покрывале, а уж его лапищи то и дело норовили слететь вниз. Впрочем, сейчас было не до удобства. Нам лишь бы донести раненых до следующего привала.

Цепляйся сзади, - кивнул я ящерке присаживаясь на корточки. В памяти был ещё свеж аналогичный случай, закончившийся для нас определённым конфузом. Так что я решил на этот раз поменять способ переноса Ши. Для этого даже пришлось отдать часть моих сумок Адиру и Шане. Они, правда, были не против.

Кхорошо, - отозвалась девушка, кое-как залезая мне на спину. Легко поднявшись, я в первое мгновение слегка покачнулся от сменившегося центра тяжести, но быстро смог найти точку опоры.

Хорошо, двинулись, - скомандовал Карт, заметив, что всех раненые готовы к передвижению.

В общем, мы двинулись. Хотя назвать это нормальным передвижением было сложно.

Финиар после экстренного сеанса лечения еле ковылял на своих двоих. Риталиен даже несмотря на свой, довольно скромный по сравнению с Артуром, рост из-за всех сил пыталась помогать ему с передвижением подставив плечо. Ши и Макра несли бесчувственного Торала, который то и дело норовил сверзиться с покрывала. Я тащил на себе ящерку. Причём судя по звукам из-за спины, девушка почти сразу же вырубилась, после того как залезла на меня. Ну а впереди всего этого великолепия шёл потрепанный Адир и прорубал для нас путь. Ах да забыл про Сена, который то и дело путался у всех под ногами.

Короче, зрелище из себя мы представляли ещё то. Не говоря уже о том, что в случае неожиданного нападения мы все окажемся в весьма невыгодной ситуации.

Проводник, судя по периодически ругательствам с его стороны, это прекрасно понимал, но поделать ничего не мог. Оставалось надеяться, что нам вскоре попадётся подходящее место для ночлега, потому что просто привала после такой трёпки нам будет недостаточно.

Не знаю, что нам помогло, удача или Единый, которому вполголоса молился всю дорогу Макр, но наш поиск стоянки прошёл на удивление спокойно. Да и быстро. Всего чуть больше часа и нам попалась подходящая полянка, с потолком из сплетённых крон, на который мы и расположились.

Священник тут же занялся ранеными. Нужно было проверить, не открылись ли у них раны за время путешествия. Над Торалом Финиар несколько минут поводил руками, после чего сразу же перешёл к Артуру. Ши он решил не трогать, ибо она действительно заснула в пути и сон этот, на взгляд пожилого монаха был вполне себе здоровым.

Ближе к ночи пришёл в себя Торал и тут же, не отходя от кассы, потребовал себе каши. Очень вовремя, ибо мы в тот момент, как садились ужинать. Остаётся загадкой были ли эти два события как-то друг с другом связаны.

Когда все поели, большинство членов отряда отправились спать. По сложившейся традиции дежурить остались мы с Шаной. Остальные оказались слишком обессилены.

Ночь выдалась неспокойной. В непроглядной темноте Полночного леса то и дело слышались разные скрипы, вздохи и крики. Иногда даже казалось, что они доносятся до нашей стоянки отовсюду.

Мы с Шантири то и дело подрывались на очередной подозрительный звук, так что нам даже поговорить не удалось толком. Максимум, что мы успевали - перекинуться парой слов, после чего оба подрывались на очередные подозрительные звуки.

И хотя ни мне, ни Шане отдых как таковой был не нужен, на утро мы оба выглядели уставшими и крайне раздражительными. У Шаны огоньки вообще стали немного отдавать кроваво красным цветом, отчего остальные побаивались её беспокоить по пустякам. У меня же всё ограничивалось несколько большей заторможенностью, чем обычно и обще-хреновым жизненным настроем.

К тому моменту как мы выдвинулись в путь, все члены отряда находились в относительном порядке. Ногу Артуру восстановили. Торал хоть и не до конца пришёл в себя - всё равно мог двигаться самостоятельно. Ши вообще полностью выздоровела ещё вчера ночью. Так что мы были готовы к любым неожиданностям.

К сожалению или к счастью, в Полночном лесу нам больше никто серьёзный не встретился. Весь оставшийся до перехода прошёл относительно спокойно. Ну не считать же за серьёзную опасность одного неведомо каким образом выбредшего на нас человекоподобного волка-оборотня и троих маргов. Первого изжарил до хрустящей корочки Артур, ещё до того как волк завершил свой "угрожающий" вой. Жуков же мы примитивно обошли стороной, заранее заметив опасность.

Вот так и закончился наш вояж по Полночному лесу. Тихо и довольно мирно.

Глава 19

Приблизительно к полудню мы подошли к переходу на следующий уровень. Он представлял из себя огромную квадратную арку.

По старому и порядком растрескавшемуся камню тут и там змеились трещины. К тому же, арку почти полностью покрывали какие-то непонятные деревья-лианы. Выглядели они словно корни неведомых деревьев, которые за многие столетия пробились через трещины в каменном фундаменте. И теперь все поверхности в той или иной мере были покрыты растительностью. Кое-где под этим покровом можно было разглядеть таинственные символы - совершенно мне незнакомые, между прочим. От привычных знаков Бездны их отличало некоторое... изящество и, пожалуй, вытянутость по горизонтали. Неведомые строки будто склонялись под невидимым ветром, растекаясь по земле. И всё это освещалось странными цветочными бутонами, почти с голову размером. Эти нераспустившиеся цветы давали довольно необычный и потусторонний бледно голубоватый свет.

Сделав небольшой привал у прохода, мы перекусили и немного передохнули. К тому же, Карт быстро ввёл нас в курс дела насчёт опасностей и прелестей следующего уровня. Собрав после этого лагерь, мы двинулись дальше.

За аркой нас встретила массивная каменная лестница, так же увитая деревьями-корнями и светящимися цветами.

Кстати говоря: я только сейчас приметил, что они представляют из себя одно и тоже растение. Я даже на некоторое время задумался над тем, как бы его обозвать правильней. Наверное, всё-таки это были лианы, но я не ботаник, так что хрен его знает, кто они на самом деле.

Во время спуска так же сразу бросалось в глаза отличие этой части Бездны от остальных. В частности, это касалось архитектуры.

Грубый и в чём-то простоватый стиль Бездны здесь не встречался в принципе. Вместо него, куда ни глянь, возвышались разнообразные барельефы и настенные украшения из камня. Гротескные и в то же время изящные. Все они, в том или ином смысле, отражали тематику растительной жизни: цветов, деревьев и прочей зелени. Это, кстати, создавало довольно странные и необычные картины, когда каменные цветы и деревья органично сплетались со своими живыми собратьями.

- Красиво. Чем-то напоминает архитектуру древних авири, - вдруг подала голос идущая рядом с Артуром Риталиен.

- Ты так уверена? - решил поддержать разговор попаданец.

- Нет. Знатоков нашей истории осталось очень мало. Почти все старейшины погибли во время Катастрофы, так что ничего конкретного я сказать не могу, - тут же пошла на попятую эльфийка, - мне просто кажется, что я видела нечто подобное в старом крыле нашего с отцом дворца. Я туда попала ещё совсем маленькой, так что каких-то чётких воспоминаний о том крыле у меня нет.

- Понятно, - ответил Артур и на этом разговор завершился. И над нашим отрядом опять воцарилась тишина.

Спуск прошёл довольно спокойно и легко. Несмотря на то, что повсюду, куда ни посмотри - на стенах, на потолке и даже на полу красовался узор из переплетённых деревьев-лиан, движение они никогда не перекрывали. Причём, кажется, что это было неспроста.

Если присмотреться, то сразу же становилось понятно, что предназначение этих зарослей... эстетическое. Словно неведомый садовник уверенной рукой направлял рост этих растений, чтобы в будущем они могли радовать его взгляд. И надо признать, что вкус, пусть и несколько своеобразный, у него был. Свет бутонов мягко ложился на переплетения растений и камня, создавая атмосферу мистики и какой-то потусторонней красоты. К тому же нам стали попадаться крошечные жёлтые светлячки, которые просто своим присутствием привносили в окружающее нас великолепие новые краски.

Пока мы спускались на всю эту красоту пялился не только я, но и большая часть отряда.

Я повидал и запечатал в памяти в Бездне немало красивых, удивительных и даже пугающих мест, поэтому могу с уверенностью сказать, что теперь к ним добавиться и этот.

Терзаемые самыми разными или быть может похожими чувствами, мы и преодолели спуск вниз.

У подножия лестницы нас встретил величественный лабиринт. В чём-то похожий, а в чём-то сильно отличающийся от остальных лабиринтов Бездны. С первых мгновений проведённых в нём возникало впечатление, что идём мы не по тёмным лабиринтам глубоко под землёй, а по заброшенному давным-давно дворцу. При этом - пусть он и выглядит заброшенным, его величие и стать прошлых лет никуда не делись.

- Сстранное месстхо. Тутх ссловно трухой мир, - решила первой поделиться своими впечатлениями об этом месте Ши.

- Как будтхо мы в каком-тхо дворце, - я тоже внёс свою лепту.

- Ты можешь быть не так далёк от истины, как думаешь, - вмешался вдруг Адир, - ведь по слухам именно здесь обитает хозяин этих уровней.

- Тёрн? - бросил Артур в спину проводнику.

- Именно. Я ведь уже говорил, что по сравнению с Полночным лесом этот уровень довольно пустой. Живности здесь совсем немного, - принялся развивать мысль Карт, не оборачиваясь, - тем не менее, искателей здесь сгинуло едва ли не больше, чем на самых опасных уровнях Бездны. Всё благодаря здешнему владыке и "духам".

- И что нам делать, если он нам повстречается? Ну, этот, Тёрн, - резонно поинтересовался Торал, потирая ещё немного побаливающую после ранения грудную клетку.

- Бежать, естественно, - даже немного удивлённо отозвался Адир, - Повелители в пределах своих владений обладают почти безграничной властью.

- Всё настолько плохо? - уточнила Риталиен.

- Ну... есть совсем не нулевые шансы, что ты принцесса в паре с Артуром, сможете ему что-то противопоставить. Возможно, даже заставите его отступить на время, но... - глядя на воспрянувшую духом эльфийку, проводник невозмутимо закончил, - всех остальных после этой встречи придётся собирать по окрестностям, чтобы потом похоронить труп целиком. Меня в том числе.

- На такое мы пойти не можем, - мгновенно отреагировал на открывшиеся перспективы избранный.

- Хорошо, что ты тоже так думаешь, - улыбнувшись краем губ, заметил Карт, - а теперь давайте перестанем привлекать к себе так много внимания. Всё-таки помимо Тёрна тут хватает своих опасностей. Те же "духи".

На том разговор и стих. Я же припомнил рассказ проводника о местных обитателях. В большинстве своём он в той или иной мере повторял уже "пройденный" нами материал, но были и новые бестии. Именно те "духи", о которых уже пару раз обмолвился Адир.

Проводник не рассказал об этих существах почти ничего конкретного, так как достоверными сведениями о них обладают совсем немногие. Большинству остается довольствоваться разнообразными слухами об этих тварях.

В общем, по словам Адира, выходило, что эти "духи" чем-то напоминают тех же кордов или шихов например. Они тоже вполне разумны и тоже похожи на людей. Может быть, они даже являются одним из подвидов этих монстров.

Тем не менее, в отличие от упомянутых монстров, обитателей лабиринта, почти никто толком не видел вживую. Всё благодаря тому, что местные обитатели обладают просто удивительными навыками маскировки. Из-за этого многие считают их чем-то сравни немёртвым призракам, но факты говорят об обратном.

В частности доказательством их существования, а так же вполне себе материальной природы служат периодически устраиваемые на искателей засады. По мнению пострадавших, стрелы и дротики, которыми те пользуются слишком уж твёрдые для того, чтобы принадлежать бестелесным сущностям.

Тактика нападения у "духов" проста. Как я и сказал, в какой-то момент на отряд искателей из какого-нибудь тёмного коридора вылетает поток разнообразных снарядов. В зависимости от результатов этого первого залпа "духи" и предпринимают дальнейшие действия.

Если при нападении почти никто не пострадал, местные обитатели очень быстро ретируются восвояси. Причём как бы хорошо не были подкованы в мастерстве следопытов подвергшиеся нападению искатели - найти своих обидчиков они не смогут. "Духи" оправдывая своё прозвище, буквально растворяются в запутанных туннелях сорок третьего уровня.

В противовес этому, когда монстры посчитают своё внезапную атаку достаточно эффективной, они даже и не подумывают сбегать. Более того, "духи" начинают настоящую травлю оставшихся в живых искателей. Так и не появляясь в пределах зрения "духи" будут закидывать бедолаг стрелами и дротиками до тех пор, пока все они не погибнут. Ответить им каким бы то ни было способом почти невозможно, ибо прекрасно зная лабиринт "духи" просто не дадут искателям до себя добраться. И всё это будет происходить под аккомпонимент вылетающих отовсюду стрел и дротиков. Сбежать, по уже озвученным причинам от духов почти невозможно. Редкие исключения в большинстве своём скорее подтверждают это правило.

К тому же не стоит забывать, что стрелы и дротики "духов" в большинстве своём отравлены разнообразными растительными ядами. Это так же вносит свою лепту в пугающие и жестокие слухи об этих существах.

Первое время внешний вид духов был неизвестен широкой общественности. Ровно до тех пор, пока в Бездне не стало больше искателей-магов. Именно на них тактика "духов" и дала сбой. Если после их атаки в живых оставался маг, он даже не пытался заморачиваться поиском практически неуловимых существ в темноте их родных переходов.

Хорошему магу, а плохие в Бездне до такой глубины просто не добираются, не составит никакого труда просто-напросто испепелить всех засевших в засаде монстров. Своих же магов, судя по свидетельствам искателей, у монстров нет, поэтому и защитить их от магической атаки никто не может.

В общем, когда "духов" стали повсеместно уничтожать маги тайна их внешнего вида была раскрыта. На деле оказалось, что ничего интересного из себя они не представляют. Вполне себе человеческие пропорции. Две руки, две ноги. Узкие лица с большими глазами, позволяющие им хорошо видеть в голубоватом полумраке лабиринта. Ну и в заключении бледно-серая кожа, на которую они наносят маскировку.

Доспехов "духи" не носили в принципе. Предпочитали им какие-то накидки на вроде земного "лешего", которые вкупе с маскировкой буквально сращивали их с окружением. Вот в общем-то и всё.

Несмотря на вроде бы вскрытый покров тайны, среди искателей продолжают ходить упорные слухи, что данное описание неверно или не полностью верно. Мол, многие из них видели совсем других "духов" в лабиринте. Тем не менее, озвученная мной версия является официальной в среде искателей.

Впрочем, я как-то слишком увлёкся этой темой. О чём мне недвусмысленно поведала двигавшаяся рядом Шана, пихнув меня под бок.

- Что? - спросил я, покинув свои раздумья.

- Не витай в облаках. Мы не в том месте для этого, - сверкнув глазами прошептала мне Шантири.

- Хорош... - но договорить я не успел.

- Осторожно. Карт говорит, что нас, кажется, преследуют "духи", - меня прервал Торал, передавая приказ от идущего впереди Адира, - приготовь защиту. Передай это остальным. Те, кто не имеют щита или магического барьера, пусть двигаются рядом с теми, у кого они есть.

Кивнув, я обернулся, и почти слово в слово передал приказ дальше, хотя необходимости в этом как таковой уже не было: голос уртана, в принципе, не мог быть тихим.

Вслед за приказом по отряду прокатились шорохи. Я, Макр, Шана и Адир взяли щиты в руки. Артур на пару с Риталиен укрылись щитами. Финиар старался держаться ближе к паладину, Ши ко мне с Шаной, а Торал был вынужден просить убежища под магическим щитом у Артура. Как ни странно, всё это произошло с таким малым временным зазором, что брешей в нашей обороне почти не оказалось.

Не знаю, что больше повлияло - наша настороженность или магические щиты наших колдунов, но нападения в ближайший час не последовало. И в следующий тоже.

Несмотря на это Карт был твёрд: за нами всё ещё продолжают следить. Враги просто выжидают момента для нападения. Хотя стоит заметить, что и нашего проводника стало напрягать такое длительное затишье перед бурей. По его рассказам духи так долго не провожают добычу. Чаще всего они либо нападают в первый же момент, либо в ближайшие полчаса. Такое поведение, какое они сейчас показывают для них не типично.

С другой стороны, что я или тот же проводник о них знаем? Никто из нас их не встречал. Такая уверенность в том, что они затевают какой-то план, может быть весьма поспешна. Кто знает, о чём они думают...

Из-за постоянной слежки за нами, отряд двигался очень медленно. Проводник мог бы нам и не напоминать постоянно о том, что преследование продолжается - это и так было ясно каждому. Из каждого бокового прохода, из каждого отнорка, мимо которых мы проходили за нами следили чьи-то взгляды.

Мы едва-едва прошли одну треть от запланированного на этом уровне маршрута, как наш отряд принялся за поиски привала.

Теперь, под постоянными враждебными взглядами из темноты, заброшенный дворец потерял всё своё мистическое очарование. Весь этот полумрак и деревья-лианы отныне скорее напрягали, чем зачаровывали. И от того, каждый из нас хотел найти подходящую для привала комнату, как можно быстрее. Чтобы в этом неуютном месте найти свой угол, который хотя бы на время можно было бы назвать безопасным.

Около получаса мы потратили на поиски подходящего места. Им стала небольшая комната, в конце одного из боковых туннелей. Помимо этого входа, в другой стене комнаты имелся ещё один туннель, через который в случае чего наш отряд мог бы отступить... ну или получить ещё одну атаку во фланг. Так или иначе, Адир счёл риск приемлемым и мы расположились в этой комнате.

Перекус прошёл в молчании: все то и дело косились в сторону проходов, которые охраняли Шана и Макр. И мы и они чувствовали опасность исходящую из них.

В какой-то момент Ши вдруг резко отложила миску, одним движением вскинула лук с натянутой заранее тетивой и выпустила в темноту три стрелы - одну за одной. Скорее всего у неё просто не выдержали нервы.

- Ассшахиаши! - прошипела она, почти сразу вновь обретя контроль над собой, после чего вдруг повернулась ко мне - Тисссморх не ссхотишь со мнхой за стрелкхами?

- Никуда вы не пойдёте, - тут же отрезал Адир, невозмутимо подняв взгляд от своей миски. Я даже слово вставить не успел.

- Нхо... - попыталась сказать что-то ящерка, но проводник оборвал её на полуслове.

- Подумай головой, а? Пойдёте туда вдвоём - вас просто пристрелят. Или может, предлагаешь всем отрядом встать и идти подбирать твои стрелы? - напал на девушку Карт, с сарказмом в голосе, - ничего с ними не станется. Подберешь, когда мы пойдём дальше через этот проход.

- Кххорошшо, - поникла ящерка, садясь обратно на своё место.

- Впрочем, когда будешь подбирать стрелы - будь осторожнее. С этих "духов", судя по всему, станется прикрутить к ним какой-нибудь отравленный шип или ещё что-то подобное, - после кратких раздумий добавил искатель.

Кроме этого инцидента привал больше ничто не омрачило. Естественно, исключая постоянную слежку за нами.

Когда все поели и немного передохнули, слово опять взял Адир:

- Я пока не могу понять, что замышляют эти твари, но для нас это не повод играть по их правилам. Совершенно очевидно, что они пытаются нас измотать - пока неизвестно для чего. А раз так, мы ни в коем случае не должны позволять им добиться своей цели, - проводник, похоже, был в настроении толкнуть небольшую речь.

- Легко сказать, - а вот авири, кажется, не разделяла его энтузиазма.

- Тем не менее, я предлагаю вам собраться. Хватит шарахаться от каждой тени. Разумеется - это не значит совсем расслабиться и радостно пойти нюхать цветочки. С вашей стороны будет достаточно просто знать, что мы не настолько беззащитны, как может показаться. Мы знаем об их присутствии, можем прикрыть друг друга в случае чего... да, в конце концов, у нас же есть маги! - речь проводника, кажется, возымела своё воздействие. Взгляды у авантюристов чуть прояснились.

- Карт, как-то необычно от тебя услышать ободряющую речь, - с улыбкой заметил Артур.

- Да просто надоело смотреть на ваши похоронные лица. И чего только испугались? Как-то же мы прошли подводные и огненные уровни. И мёртвые прошли, и Полночный лес. Так чего сейчас все так вдруг расклеились? - прояснил Карт.

- Ясно, - всё ещё улыбаясь, ответил избранный.

Обстановка нормализовалась, поэтому в путь мы выступили почти сразу же. И выглядели мы теперь куда увереннее. Да и не тормозила нас больше слежка. Напротив, многие чувствовали от этого прилив сил. По не очень понятной для меня причине.

Стрелы кстати Ши нашла в целости и сохранности в коридоре. Они были аккуратно сложены домиком на самом видном месте. Но нам к тому времени на такие подначки было наплевать так что мы спокойно продолжили путь.

Таким образом, мы и преодолели оставшиеся две трети лабиринта. Когда наступило время искать ночлег, мы уже некоторое время шагали по сорок четвёртому.

Ничем примечательным он от своего собрата сверху не отличался. Разве что украшения стали погрубее, да и весь стиль в принципе тоже претерпел изменения в сторону упрощения. Деревьев-лиан на стенах и потолке стало больше. К тому же те, что на полу, стали немного мешать движению. Становилось понятно, что местный хозяин уделяет этому уровню куда меньше внимания.

Слежка за нами так и не прекратилась. "Духи" продолжили вести нас и на следующем уровне тоже. И это снова начинало нервировать. Первый запал после речи проводника прошёл и мы уже не чувствовали себя такими уж уверенными хозяевами жизни. Тем не менее, все держали себя в руках и в панику не ударялись. Это не могло не радовать.

Ночлег нам предоставила один из залов встреченных нами на пути. Он был несколько больше привычных нам комнат, к тому же отделан изящными каменными колоннами, множеством каменных украшений и большим количеством светящихся цветов. Несмотря на это он имел всего два входа-выхода, что оказалось решающим фактор в нашем выборе. Как и в случае с той комнатой эти входы сравнительно легко сторожить нашими малыми силами, да и сбежать, куда будет в случае чего.

На ночную стражу ожидаемо отправили нас с Шаной, но только разделили наши сферы ответственности по разным входам. Заодно к каждому придали усиление. В первую половину ночи нам должны были составить компанию Макр и Торал, а во вторую Артур и Карт.

Дежурство выдалось "весёлым".

Началось всё с того, что в туннеле под моей ответственностью начались какие-то шумы. Шаги, какие-то стуки. В полумраке коридора периодически мелькали размытые силуэты. Апогеем стал порядком выводящий меня звук, весьма похожий на издевательский смех. Но на этом всё не кончилось.

Где-то в первую треть ночи, нас с Макром, попытались банально "снять", но мы были готовы поэтому ничего у "духов" не вышло. Несколько стрел и дротиков, просто чиркнули по нашим с паладинам щитам. Ещё парочка вообщепролетела мимо.

Высунувшись из-за щита, я пальнул вслепую из арбалета взрывным болтом. Он у меня был на крайний случай заряжен. Макр же в это время без обсуждения бросился под прикрытием щита к остальным. Тогда нам обоим показалось, что сейчас "духи" пойдут в атаку.

В проходе, тем временем, пыхнуло пламенем, на краткий миг осветив его достаточно хорошо. К моему удивлению - тот оказался девственно чист. Ни одного даже малейшего движения почти на пятьсят метров. И это в каменном мешке всего четрые на четыре метра. Я даже не мог представить куда противники могли за такое короткое время спрятаться.

Вот только расслабляться не стоило, поэтому я почти сразу же перезарядил арбалет и спрятался за щитом. Оглянувшись в сторону лагеря я заметил как внашу сторону идут Артур, Макр и Адир. Остальные же направлялись к другому входу. Судя по всему, монстры попробовали напасть и там.

- Никого не видно? - спросил меня Адир подобравшись к моей позици, под прикрытием магического щита Артура.

- Нетх. Они сделали залпх и больше ничего, - ответил я, поднимаясь на ноги: магический щит защитит меня лучше стального.

- Ясно, - откликнулся проводник и вперился взглядом в темноту. Остальные тоже присоединились к этому увлекательнейшему занятию.

За этим нас и застала прибежавшая от другого входа Ши. Судя по всему, Адир сделал её курьером, потому что не прошло и пары секунд после её прибытия, как девушка выложила нам всё о событиях произошёдших у другого выхода.

Оказалось, что там "духи" тоже попробовали прорваться. Торала слегка задело дротиком, ну а Шана... ей в общем-то было наплевать сколько там в неё кинут таких лёгких снарядов. Так что в итоге и там нападения монстров провалилось. И точно так же как здесь, после него они как-будто исчезли.

- Сволочи, - глубокомысленно подвёл итог открывшимся перспективам Артур.

- Согласен с тобой, - отозвался проводник, - походи они не дадут нам нормального выспаться. То и дело будут тревожить нас своими фальшивыми атаками. А когда мы перестанем на них реагировать запросто проведут настоящую.

- И что делатхь? - вклинился я.

- Я думаю... - отмахнулся проводник, но тут вмешался Артур.

- У меня есть идея, - заявил он, - но мне нужно переговорить о ней с Ритой.

- Валяй, - тут же согласился проводник, - я пока здесь посторожу вместе с Макром и Тисмором.

Пока избранный осуществлял свой план, на нас ещё раз попробовали напасть. Но и второй залп "духов" оказался безуспешен. Большую часть снарядов добросовестно приняли на себя щиты.

Я на пару с Макром, пару раз стрельнул в темноту из арбалета, на этот раз простыми болтами - как всегда без всякого результата. По крайней мере его был оне видно с нашей позиции. А идти в тёмный проход втроём... мы же не дураки всё-таки.

Где-то минут через пятнадцать после нападения к нам в сопровождении Риталиен прибыл Артур. Взглянув им за спины я удивлённо заметил, что остальные члены отряда преспокойно ложатся спать. У второго входа осталась дежурить только Шана, а сам вход... оказался чем-то перекрыт намертво. Вот только чем, я в полумраке не мог разглядеть.

- Всё нормально, Рита? - поинтересовался избранный, когда они приблизились к нам.

- Если это цена за мой спокойный сон, то более чем, - немного раздражённо отмахнулась девушка и невозмутимо прошла мимо нашей тройцы. Нам оставалось только удивлённо привстать и открыв рты следить за дальнейшими событиями.

Раставив руки в стороны, Риталиен пару минут сосредоточено бормотала себе что-то под нос, после чего стала медленно поднимать их вверх. И вместе с этим в коридоре всего в паре-тройке метров перед ней стала подниматься стена льда. Медленно поднимаясь с пола вместе с движением рук девушки, она становилось всё выше и толще. В какой-то момент стало весьма затруднительно разглядеть что-либо за ней: слишком толстый лёд гасил и так не очень качественное освящение коридора на корню.

В какой-то момент стена дошла до потолка, но на этот авири не остановилась, продолжив делать её все толще и толще. Теперь вообще было невозможно определить насколько метров тянеться сковавший туннель лёд.

- Всё, уф - выдохнула вдруг эльфийка, резко опустив руки, - теперь пробить эту стену не-магией весьма затруднительно. А уж незаметно и вовсе невозможно.

- Спасибо большое, Рита. Не знаю, чтобы я без тебя делали. Ты нас всех прямо спасла, - широко улыбнувшись похвалил девушку Артур, отчего та похоже немного растаяла.

- Да уж... куда вам... без меня, - попыталась всё-таки авири выдать фразу в своём фирменном стиле, но удалось ей не очень.

- Ясно. Хороший план, - постучав туманным топором по льду, оценил задумку Арутра Адир, - значит теперь нам и усиленная стража ни к чему. Посторожишь, Тисмор?

- Кхонечно, - отозвался я, ибо сторожить такую стену не предсталяет особой сложности. А остальные к тому же смогут выспаться.

В итоге вторую половину ночи наш отряд провёл в мире и спокойствие. Был, правда, ближе к утру один момент, когда с той стороны стали доноситься приглушённые толщей льда звуки, но я его оцениваю скорее как положительный момент в моём дежурстве. Все-таки смог хоть и капельку, но отомстить нашим обидчикам. Дождавшись, когда спустя некоторое время стуки станут чуть поувереннее, я встал и с размаху долбанул булавой по льду. Пару раз для уверенности. После этог остуки тут же прекратились и "духи" с позором ретировались. Маленькая, но всё же мстя.

На утро, когда все с толком, с чувством, с растановкой позавтракали, отряд аккуратно собрал лагерь и был готов двигаться дальше. Подойдя к одному из хакованных в лёд выходов мы предусмотрительно разошлись в стороны. Вперёд вышел бессменный дуэт магов.

Риталиен одним движением обратила лёд в воду и прежде, чем та успела растечься по проходу в него ударил мощный и широкий конус пламени. Большая часть воды мгновенно испарилась, что вместе с пламенем превратило первые пятьдесят метров прохода в страшную ловушку. Мы даже отшатнулись от той волны обжигающего воздуха, которым пахнуло от выхода.

После того, как авири парой легких ледяных заклятий немного охладила разогревшийся туннель и мы смогли в него войти, стало понятно, что такие меры предосторожности были не зря.

В зоне поражения нам попалось почти два десятка трупов разной степени целостности. Тела незадачливых "духов" обезобразило так, что оценить их истинный внешний вид своими глазами не представлялось никакой возможности. Единственное что можно заявить с уверенностью - они действительно были человекоподобны. Две руки, две ноги, голова... у кого что осталось в более-менее целом состоянии.

Этот эпизод показал нам, что "духи" действительно не так опасны, как хотели бы казаться. Потому даже возобновившаяся с их стороны где-то к полудню слежка, нас уже совсем не напрягала. Как оказалось зря. Ведь это было началом куда более серьёзных неприятностей...

  Глава 20
   Началось всё после того, как нас опять нашли "духи". Не прошло и пяти минут после того, как мы обнаружили слежку за нами, как монстры стали действовать. Причём, действовать откровенно нагло.
  На первый залп мы отреагировали как на что-то обыденное. Защита, поставленная Риталиен, преспокойно отразила эту атаку. Буквально через несколько секунд после этого нас обстреляли уже из другого ответвления. Потом из следующего и так далее.
  Теперь из каждого даже самого маленького и незаметного прохода в нас непременно летели стрелы и дротики. "Духи" будто с цепи сорвались, раз за разом атакую нас из мрака. Дошло даже до того, что они умудрялись сделать несколько залпов из одного и того же тоннеля. Такое поведение, по словам Адира, "духам" было несвойственно.
  Что ещё более странно теперь монстры даже не прятались толком. То и дело можно было заметить их силуэты в полумраке коридоров. Некоторые подходили к нашей группе настолько близко, что мы могли спокойно разглядеть их внешний вид.
  Они, кстати, действительно подходили под описание данное проводником: высокие и гибкие гуманоиды, с ног до головы, закутанные в некий аналог "лешего" плотно обтягивающий их худые тела.
  Естественно такая наглость с их стороны не могла оставаться безнаказанной. По первому времени мы на все атаки "духов" отвечали дружным залпом из всех орудий. Пока Риталиен поддерживал щит от физики, остальные могли расстреливать вдруг обезумевших аборигенов, словно в тире. Иногда против особо наседающих групп выступало наше главное орудие - Артур. После того, как избранный, походя, заливал проход пламенем - в живых там не оставалось никого.
  В общем-то, именно поэтому по первому времени "духи" несли просто чудовищные потери. Это не могло ни радовать отряд, после всего того, что они нам устраивали этажом выше. Тем не менее, такое поведение духов очень настораживало.
  Кстати говоря, в одном поведению монстров ничуть не изменилось - несмотря на явное и подавляющее численное превосходство, аборигены даже не пытались завалить нас количеством. Они всё так же старались, хотя бы по минимуму, таиться в полумраке и придерживаться тактики "стреляй и беги".
  Как по мне, в данной ситуации это было просто глупо с их стороны, но не буду же я им это разъяснять? Пусть тупят сколько вздумается.
   Несмотря на моё скептическое отношение к тактике "духов", она вскоре показала, что и неё есть свои преимущества. К монстрам постоянно подходили подкрепления, ибо меньше их не становилось, сколько бы тварей мы не завалили. Да и запас снарядов у них оказался весьма обширен. А вот мы, к сожалению, ничем подобным похвастаться не могли.
   Я уже израсходовал большую часть простых болтов и немного зачарованных. У остальных стрелков дела были не лучше. А ведь нам всем ещё потом идти обратно.
   Маги тоже стали потихоньку уставать. Даже, несмотря на то, что оба наших колдуна далеки от среднего порога "крутости" и у них мана имеет свойство заканчиваться.
  Особенно заметно стало, что мы медленно, но верно проигрываем тварям, когда они начали очень быстро, буквально на глазах, адаптироваться к нашей тактике. Отныне далеко не все проходы были забиты тварями, что несколько раз заставило потратить нас снаряды, а Артура ману совершенно впустую. К тому же, наконец, ярко проявила себя природная гибкость "духов". Они стали банально уворачиваться от наших снарядов, иногда скручивая своё тело в совершенно безумных позах.
   Из-за всего этого нам пришлось сократить свою активность до минимума. Теперь мы отстреливали только совсем уж дерзких тварей, рискнувших подобраться к нашей группе особенно близко. Артуру, так вообще пришлось забыть про огненные атаки и присоединиться к поддержке щита с Риталиен.
  Потери "духов" от этого ожидаемо снизились, что только подстегнуло тварей на ещё более активные действия. Теперь часть монстров двигалась прямиком за нами, стреляя нам в спину. Вскоре нечто подобное появилось и впереди.
   ...Последний час большая часть отряда уже в голос материла злокозненных аборигенов. Ничего другого нам, к сожалению, не оставалось. Ситуация была ну просто "песня". Из-за непрекращающегося обстрела, мы продвигались вперёд чудовищно медленно. Силы магов таяли. Время клонилось к ночи и все понимали, что под таким обстрелом спокойно пройти этот уровень у нас не получится.
   - Щит продержится ещё около двух-трёх часов! - перекрикивая бешеную дробь сталкивающихся с защитой снарядов, объявил в какой-то момент Артур, - но мне и Рите хотелось бы сохранить побольше энергии, на случай непредвиденных обстоятельств! Надо искать укрытие!
   - Понял, - откликнулся Карт и тут же не теряя времени, зашарил взглядом по тоннелям. Пока его глаза натыкались лишь на очередные засады "духов", но рано или поздно нам должно было повезти.
  На удивление это случилось довольно скоро. Не прошло и десяти минут, как наш отряд полным составов ввалился в попавшуюся на пути комнату. Не отходя далеко от кассы, Риталиен сразу же запечатала проход льдом. На некоторое время мы могли забыть о бесконечном рое стрел и дротиков летящих со всех сторон.
   Все были измотаны - несколько часов под непрерывным обстрелом ни для кого не прошли даром. Артур и Риталиен первым делом разложили в сторонке от остальных свои лежаки и принялись восстанавливать потраченную энергию. Часть остальных просто-напросто повалились кто-где стоял. Только у Карта, Макра и Ши нашлись силы цивильно разложить лежаки прежде, чем обессилено рухнуть на пол.
  Естественно, что в такой ситуации все хозяйственные заботы легли на наши с Шаной плечи. И пусть это потребовало некоторых усилий - но некоторое время спустя все были устроены с комфортом и накормлены ужином.
   - Что будем делать? - начал Торал, когда с опостылевшей кашей было покончено, - мы просто не сможем нормально двигаться дальше под постоянными обстрелами этих тварей.
   - Мы уже прошли большую часть пути по этому уровню. Если бы сейчас мы продолжали движение в нормальном темпе, то уже через несколько часов ступили бы на земли Лорда, - обнадёжил в ответ Адир и тут же добавил к своим словам жестокой реальности, - но под постоянным обстрелом "духов" об этом можно и не мечтать.
   Над нами повисло молчание. Каждый раздумывал над сложившейся ситуации, как вдруг тишину разрушил шум с той стороны ледяной стены. Сначала редкий и неуверенный, он буквально за несколько секунд превратился в бешеный перестук.
   - Охни щто - пытхаютсся прорфатьсся? - обеспокоенно поинтересовалась Ши, поворачиваясь ко мне.
   - Эээ... нет. Этхо ведь не простой лёд, - хотя я и растерялся в первое мгновение, но всё-таки смог кое-как успокоить девушку. Вот только зачем она это у меня спрашивала? Спросила бы у того же Адира, к примеру.
   - Во Имя Единого! Эти грязные твари совсем обнаглели! Наседают на нас словно стая обезумевших от запаха крови вампиров! - гневно выругался паладин.
   - Спокойнее воин, не упоминай Его всуе, - вскинул руку в предупреждающем жесте Финиар, после чего повернулся к Карту, - сын мой, так всё же... что нам делать с этими "духами"?
  - Расс намх осталоссь пройтхи такх малсо - мошшет имеетх ссмысл стелатхь рыфок вперёд? - начала отвечать вместо проводника Ши, но тут же осёклась. Впрочем, осознав, что никто прерывать её не собирается, она продолжила развивать мысль, - федь этхи "туххи" не станутх насс преслетоватхь во фладениякх друкохо пофелителхя?
   - Это так - во владения Лорда твари не полезут и мы, в принципе, могли бы сделать рывок, но... выдержат ли наши маги этот забег? Ведь им придётся не просто бежать, но и поддерживать щит вокруг нас, - откликнулся Карт со скептицизмом в голосе.
   - А если они не будут поддерживать его? - вновь взял слово Торал.
   - Вот это - сразу нет. Я уверен, если магического щита вокруг нас не будет - без потерь обойтись не удастся. Во время бега щитоносцы не смогут эффективно прикрывать остальных от атак со всех сторон. Доспехи при таком плотном обстреле тоже вряд ли помогут. Один или два снаряда, среди нескольких десятков, обязательно найдут щель в нашей обороне, - проводник был категоричен, - Тебе, Торал, очень повезло, что тот дротик, которым тебя задело, был без яда. Рассчитывать на то, что и остальные снаряды "духов" не будут отравлены, просто глупо.
   Большинство, кажется, только сейчас задумалось над опасностью быть отравленными. Всё-таки долгое время пребывания под физическим щитом усыпило бдительность авантюристов. Далеко ведь не факт, что данные Картом у Полночного леса кольца смогут нейтрализовать яд "духов".
  - Я думаю, мы с Риталиен сможем выдержать этот забег, - внезапно вмешался Артур. Видимо он уже некоторое время слушал наше обсуждения и, наконец, решил вмешаться, - причём, чем быстрее мы выступим, тем лучше.
   - Что? - проводник удивлённо обернулся в сторону попаданца, - но зачем нам так торопиться, Арк? Эта стена, на мой взгляд, сможет удерживать "духов" довольно долго... за это время и ты, и Риталиен сможете полностью восстановить силы. Укрепимся здесь и восстановим силы. Чем плох такой план?
  - Всё так, но меня кое-что беспокоит. Посмотрите, - с этими словами избранный присел на корточки и указал на один из многочисленных корней-лиан, которые змеились по полу.
   Сначала я, как и остальные, не понял, что хочет показать нам Артур, но присмотревшись, понял, в чём дело. Лиана заметно подрагивала прямо в руке у попаданца, словно была частью какого-то живого организма.
   - Я заметил это только что, когда мы с Ритой восполняли энергию. Не знаю, почему они ведут себя так, - Артур махнул в сторону остальных отростков, которые тоже слегка подрагивали, - но не думаю, что для нас это хороший знак.
   Присев на корточки, проводник задумчиво взяв в руку один из стеблей. В следующее мгновение он вдруг дёрнулся всем телом и прошипел что-то сквозь зубы. Поднявшись на ноги, он обернулся к нам с побелевшим лицом.
   - Это очень-очень плохо. Рхатшува мать! - сообщил он нам, после чего показал всем руку, на которой зияла небольшая ранка. На стебле, который он все ещё держал в руке, был заметен небольшой, но довольно острый шип, - всего несколько секунд назад его не было!
   - Что это значит? - Артур был настроен серьёзно.
   - Быстро! Собираемся и выступаем, как можно скорее. На всё у вас пятнадцать... нет, десять минут! - не обратив внимания на вопрос Артура, проводник стал судорожно раздавать команды, - Арк, вам с Риталиен этого времени должно хватить на восполнение энергии! Делайте это как хотите, но вы должны быть готовы в нужный момент!
   - Мы будем, - кивнул Артур, после чего всё-таки продолжил гнуть свою линию, - но ответь, что всё-таки происходит?
   - К нам решил пожаловать местный хозяин! И чтобы выжить, нам сейчас нужно действовать быстро и точно! Понял, Арк?! -
   - Да, - развернувшись на месте, избранный сразу же направился к Риталиен.
  - Твою же мать! - тихонько ругнулся я, осознав, что происходит. Остальным тоже как-то резко стало совсем невесело. Так что ругался я далеко не один.
  И завертелось: собирались вещи, проверялась экипировка. Несмотря на то, что все держали себя в руках, в воздухе всё равно чувствовалось сильное напряжение. Мы могли лишь предполагать, чем нам грозит встреча с повелителем. Тем не менее, ничем хорошим она по определению не может закончиться.
  Пока остальные носились по лагерю туда-сюда, в стороне тихонько сидели маги и медитировали. Их старались обходить кругом, чтобы, не дай бог, не сбить их настрой. Все понимали, что именно от магов сейчас зависят наши жизни.
   - Если мхы успеем проскочить на территорию Лорда, Тёрн прекратитх нас преследовать? - терзаемый нехорошими предчувствиями, я всё-таки не удержался и выловил проводника во время сборов.
   - А что, Тисмор?.. Половина на половину. Кто его знает, что ему взбредёт в голову. Тем не менее, если он продолжит преследование на чужой территории, сил у него заметно поубавится. А теперь не мешайся под руками, - Карт, хоть и не сразу, но всё же ответил мне, не забыв напоследок послать куда подальше.
   - Мы сможем победитхь его в ослабленном состоянии? - к его сожалению, довольствоваться неполным ответом я не хотел.
   - Аррр... да чтоб тебя, Тисмор! Нет, конечно! Повелитель даже вне своих владений остаётся чудовищно силён. Тем не менее, в ослабленном состоянии от него довольно легко скрыться. Наши маги даже может быть заставят его отступить. При очень удачном раскладе. Я тебе на все вопросы ответил?! Могу продолжить свои дела?! - проводник был раздражён до крайности, поэтому испытывать судьбу я не стал и вопросов больше не задавал.
   Лучше ещё раз перепроверить экипировку. Не хотелось бы, чтобы во время бегства у меня отвалилась ещё какая-нибудь часть доспеха или что-нибудь из припасов. После этого быстро проверил сумки и походные мешки на дефекты. Покормил Сена, который будто чувствуя приближение опасности - ел своё мясо через силу. К тому же паук наотрез отказывался отходить от меня далеко. Впрочем так он себя ведёт с того момента, как нам впервые повстречались "духи".
  "Может питомец чувствовал, что нам грозит с самого начала? А да что, сейчас-то об этом думать? Момент упущен" - промелькнула в голове мысль, после чего я вернулся к вещам.
   ...К тому моменту, когда отведённое проводником время стало подходить к концу - готовы были почти все. Я и Макр деловито проверяли свои арбалеты. Ши пробовала тетиву лука и "колдовала" со своим одеянием. Торал задумчиво подбрасывал в воздух свои метательные топорики... всеми четырьмя руками сразу. Финиар благословлял отряд на свершения. Ну а Шана с Картом просто напросто буравили напряжёнными взглядами ледяную стену. Она в ответ на это хранила глубокомысленное молчание.
   Только сейчас, когда спала основная суматоха, стало понятно, что "духи" уже давно не ломятся к нам в гости. Вероятно с того самого момента, когда странное поведение растений уже невозможно было не заметить. Похоже, что твари просто пытались потянуть время для своего хозяина.
  - Мы готовы, - задумавшись, я не заметил, как к нам присоединились Артур и принцесса, - запасы хоть и не полные, но защитить всех мы сможем. Да и на ответный удар силы останутся.
  Услышав эти слова, все тут же подобрались, готовые в любой момент начать очередную гонку со смертью. Предстояло немного ни мало - свинтить от самого опасного существа в Бездне, от повелителя.
   - Отлично. Помните все: бежать нам придётся очень быстро. Будьте аккуратны и не навернитесь ненароком, потому что вы тем самым затормозите отряд. А любая задержка для нас губительна, - оглядев всех нас в последний раз, Адир обратился к магам, - рушьте стену.
   Повторять дважды не потребовалось.
   Чародеи поступили так же как и в прошлый раз: Риталиен одним движением обрушила стену, а Артур залил открывшийся проход пламенем. Вот только стоило раскалённому воздуху в проходе немного охладиться, как стало ясно, что сделали это маги зря: в туннеле не было ни души. Лишь обгоревшие и сварившиеся огрызки стеблей усеивали пол.
   - Что? Где эти твари? - Макр, как и все мы, был удивлён открывшимся зрелищем.
   - Похоже не хотят попасться под руку своему хозяину, - зло сплюнул Карт, - нам стоит поторопиться, если хотим того же.
   Проводник побежал вперёд, прямо по, так до конца и не остывшему, туннелю, стремясь выгадать этим хотя бы пару лишних секунд для нашей команды. Остальные старались от него не отставать.
   Очень скоро мы поняли, что "духи" даже не пытаются нас атаковать. Более того они кажется вообще исчезли, либо очень хорошо спрятались, потому что никто из нас не мог почувствовать их присутствие. Даже я со своим радаром жизни не мог никого из них заметить в округе.
   - В округе никогхо, - крикнул я бегущему впереди Адиру, когда в третий раз проверил окрестности на наличие жизни.
   - Я уже заметил, - откликнулся тот, после чего бросил магам, - сбросьте щит. Энергия вам ещё пригодиться.
   - А что если это ловушка? - резонно заметил в ответ Артур, стараясь беречь дыхание.
   - Думаешь, я сам этого не опасаюсь?! Но, сейчас, "духи" далеко не наша главн... кх, - неудачно выдохнув на очередном слове, проводник сбился с дыхания и вместо продолжения быстро добавил, - бережём дыхание - бежать ещё долго.
   Следуя совету Адира, избранный в ответ промолчал, но щит они с эльфой всё-таки снял. Несмотря на это "духи" появляться не спешили. Очень скоро стало понятно, что опасаться их на фоне приближения повелителя совершенно бессмысленно.
   Всё правильно приближения... ведь даже несмотря на взятый нами темп, Тёрн нас догонял. Это можно было понять, просто взглянув под ноги: растения ранее лишь слегка подрагивающие, теперь ощутимо тряслись. Как ещё никто не навернулся просто, немного не вовремя сделав очередной мах ногами над подпрыгивающим растением, для меня остаётся загадкой.
  Хуже того... оправдывая название своего хозяина растения стали на глазах покрываться шипами. Причём чем ближе становился повелитель, тем их было больше. Учитывая то, что растениями пол был покрыт чуть менее, чем полностью это создавало нам вполне понятные проблемы с бегом.
  ...Спустя час такого забега мало у кого ноги не красовались кучей мелких и не очень порезов. Глядя на это, казалось, что мы все истечём кровью, гораздо раньше, чем повстречаем повелителя. Это понимали и остальные, но всё равно продолжали бежать, теряя по пути драгоценную жидкость.
  К тому времени лианы были уже почти полностью покрыты шипами. Вкупе с тем, что они извивались как бешеные, дорога становилась по-настоящему непроходимой. Тем не менее, мы упорно продолжили двигаться вперёд.
  Тем, у кого имелась на ногах хоть какая-то защита, вскоре пришлось натурально брать на руки тех, у кого её не было, и переносить их через заросли на руках. Но скоро такая тактика должна была изжить себя: оказалось, что от приближения Тёрна, зависит не только количество шипов, но и их пробивная мощь. Каким-то образом вполне себе обычные на вид отростки умудрялись оставлять на добротной стали хорошо заметные борозды. С каждым разом всё более и более глубокие.
  Сен, благоразумно опасаясь за целостность своего хитина, перебрался с сумки ко мне на шею, скрестив на ней свои длинные лапы. Со стороны зрелище для арахнофобов наверно было ещё то.
  Скорость движения отряда ожидаемо упала с бега, до медленного и осторожного шага. Повелитель же таких проблем по определению не мог испытывать. Складывая эти два умозаключения, можно было получить весьма печальный для нас вывод. И все это понимали.
  - А чтоб тебя! Хватит! - громко закричал Артур, когда отряд только-только преодолев длинную полосу взбесившихся зарослей, наткнулся на вторую такую же за следующим поворотом.
  Негромко выругавшись под нос, избранный скрутил обе руки в странном жесте. Будто толкая нечто, он двинул полученной конструкцией в сторону пола. В руках Артура вспыхнул огонь... и уже в следующее мгновение по коридору зелени побежала яркая пламенная волна. Сжигая на своём пути всю растительность, она буквально выстраивала перед нами дорогу посреди терновника.
   - Что ты делаешь?! - попытался образумить попаданца Карт, - зачем?!
   - У нас уже нет времени! Ты сам это видишь, Карт! Если мы будем плестись так и дальше, он нас непременно догонит! - раздражённо огрызнулся Артур, не отвлекаясь от дела, - сколько ещё идти до перехода?!
   - Мне надо свериться с приметами, - немного растерялся от такого напора искатель, но потом всё жё ответил, - но на первый взгляд - меньше часа, если двигаться быстро.
   Тем временем, волна пламени уже отошла от нашей группы на несколько десятков метров. Артур двинулся вслед за ней широким шагом. Руки он продолжал держать скрюченными, постепенно увеличивая скорость волны.
   - Хорошо, столько времени я смогу продержаться, - кивнул избранный, после чего не оборачиваясь, бросил, - Рита, защита на тебе!
   - Поняла, - девушка тут же сплела свои пальцы в какую-то конструкцию и зашептала слова заклинания. Но активировать его не спешила, бдительно оглядываясь по сторонам, чтобы успеть отреагировать сразу же при появлении Тёрна.
  Скорость отряда снова возросла. О беге всё-таки пришлось забыть, но теперь мы хотя бы не плелись, как стадо улиток.
  Артур стабильно выжигал все заросли на нашем пути. Очень скоро стало понятно, что если бы не он, мы бы не смогли двигаться дальше вообще. Некоторые проходы были настолько заросшими, что пройти по ним без магии было равносильно самоубийству.
   Через какое-то время корни-лианы стали потихоньку проявлять признаки разумности. Теперь они пытались нам навредить намеренно. И пусть в их действиях не было особой точности и согласованности, сам факт этого говорил о многом. Теперь стоило опасаться даже тех отростков, которые росли на стенах и потолке. Отныне мы красовались царапинами не только на ногах.
  Некоторые стали проявлять признаки большой потери крови: бледность и неуверенную походку. Нормально себя чувствовали немногие, среди которых ясное дело был и я.
  А вот Торал был совсем плох. Из-за большой площади тела и слабой кожаной защиты ему доставалось чаще всего. Сейчас уртан уже заметно покачивался и шёл с трудом. В какой-то момент мы с Шаной приблизились к нему, чтобы в случае чего успеть подхватить здоровяка. Никто другой его попросту не сможет удержать.
   - Сколько ещё до выхода?! - Артур тоже заметил, что у нас проблемы, поэтому тут же решил уточнить у проводника наш маршрут.
   - Мы уж почти выбрались, - на этот раз проводник откликнулся мгновенно, - если я не ошибаюсь, нам осталось преодолеть всего пару-тройку тоннелей. В конце будет зал, в котором и будет спуск.
   - Отлич... - начал избранный, но его прервали.
   - ИХСААМИ АНИР КЕ ИММА ЛИМАССЕ! - громоподобный голос ударился нам в спины. Забыв обо всём, мы все как один обернулись в его сторону.
   В самом начале тоннеля медленно плыла в нашу сторону странная фигура. Мертвенный свет не давал её толком разглядеть. Но вот она подплыла к очередному светильнику на стене и предстала перед нами во всей красе.
   С первого же взгляда становилось понятно, кто перед нами. Человекоподобная фигура в массивном доспехе медленно двигалась к нам, при помощи огромного клубка шипастых лиан. Собственно сами доспехи было видно лишь краешком, ведь фигура и была центром лиан. Десятки, если не сотни тонких шипастых стеблей стягивали фигуру в доспехах, превращая её в некое подобие мумии. Любой нормальный человек испытывал бы в такой ситуации, как минимум ужасный дискомфорт, но не представшее перед нами существо. Тёрн, наконец, явил себя публике.
   Растения, отзываясь на присутствие своего владыки, перестали бесцельно метаться вокруг нас. Подчинённые единой волей, они вдруг резко замерли. Ничем хорошим нам это грозить не могло, но отреагировать я, как и большая часть авантюристов, не успел. Прежде чем мы поняли, что происходит... на нас обвалилась вся растительность с потолка и стен.
  Слава богу, Риталиен успела среагировать. Вовремя поставленный купол смог удержать на себе привет от Тёрна. Вот только повелитель на том и не собирались останавливаться. Лианы, подчиняясь его воле, обхватили купол со всех сторон и стали неумолимо сжиматься. И под этой атакой поверхность щита заметно потускнела. Долго она не продержится.
  Пока большая часть приключенцов пребывала в ступоре, Артур первым взял себя в руки.
   - Рита, - неожиданно спокойно обратился избранный к эльфийке, - Снимай купол!
   - Но... -
   - Снимай! - заорал Артур и тут же скрутил из рук очередную конструкцию.
   - Что?! НЕ... - на разные голоса заорали остальные и я в том числе, но было поздно.
   Принцесса колебалась всего секунду - взглянув на попаданца, она произнесла всего пару слов... и купол тут же рассеялся.
   - Ёба... - заорал я, глядя на то, как огромная масса шипастых растений падает прямо на нас.
   - ... - остальные были со мной полностью солидарны.
   Прежде чем нам на головы обрушилось всё это великолепии, вокруг нас вдруг из ниоткуда возник купол щита. Вот только в отличие от обычного - этот был пламенным. Но не прошло и пары мгновений, как и он исчез... огромной вспышкой пламени, разошедшейся во все стороны от группы. На своём пути пламя сжигало абсолютно всё... даже камень на стенах, кажется, немного обуглился.
   Лицо Артура побледнело и он пошатнулся, но, тем не менее, устоял на ногах. Вот только идти самому ему в ближайшее время не светит.
   - Что вы встали, тупицы! БЕЖИМ! - стоило только пламени рассеяться и бешеный крик Адира, вернул нас к реальности.
  А ведь с момента появления Тёрна прошло меньше минуты.
  - За мной! - приведя всех в чувство и подхватив под плечо Артура, Карт поковылял с ним вперёд. Впрочем, к нему тут же пришёл на помощь Макр, ухватив избранного с другой стороны. Вместе они оторвали попаданца от пола и побежали вперёд.
   Я уже собирался последовать за ними, но решил всё-таки бросить взгляд назад и... неожиданно встретился взглядом с повелителем. Яркие зелённые огни, в его шлеме яростно сверкали, не обещая нам ничего хорошего при тесном контакте с их обладателем. Часть стеблей, опутывающих его фигуру, обгорели, остальные же по большей части лишь слегка тлели. Не похоже было, что ему нанесён серьёзный урон, но вот разозлить его Артур точно смог.
  - НИ ЕХРА КААРИ СА... - завершить свою гневную тираду Тёрну было не суждено.
  Риталиен тоже не сидела без дела. Побив все рекорды, она подняла в проходе ледяную стену всего за несколько секунд, оборвав повелителя на полуслове. Причем ни толщиной, ни высотой стена не уступала своим предшественницам.
  Удивительно, но вопреки моим ожиданиям, принцесса решила не уподобляться Артуру. После своего колдовства она даже не вспотела, обернувшись в мою сторону со своим фирменным надменным выражением.
  - Чего вы ждёте?! - очередной вскрик Адира, заставил меня бросить разглядывание творения эльфийки и броситься вслед за остальными. Оказалось, что у стены остались только я, Ши, Торал и авири. Опомнившись, мы быстро догнали остальных и продолжили бежать уже с ними.
  И снова мы бежали вперёд.
  Стоило группе свернуть за поворот, как в спину нам ударил дикий грохот. Ледяная стена ожидаемо не смогла задержать повелителя надолго. Риталиен тоже это поняла и, пропустив вперёд себя остальных, возвела в проходе ещё одну.
  Вторая за столь короткое время далась ей тяжелее и девушка, похоже, была готова упасть, но я на пару с Шаной успел её подхватить. Правда, она тут же пришла в себя и продолжила бежать сама.
  Два коридора до зала с переходом мы пролетели на одном дыхании. Просто в первом, почти не было зелени, а второй с ходу заморозила авири. После этого двигаться сама она уже не могла и её понесла Шана.
   Толком разглядеть сам зал я не успел, сразу же бросившись к лестнице ведущей вниз, вслед за остальными. В проходе с лестницей не оказалось ни одного светящегося цветка. Да и растений в принципе тоже, что по понятным причинам не могло ни радовать. - Быстрее! Мы должны от него оторваться! - очередной крик проводника был последним, что я услышал, прежде чем окунуться в спасительную тьму.

  Глава 21
   ...Вот уже два дня мы торчим в этой заброшенной деревне. Вот уже два дня я думаю над тем, что мне делать дальше.
  Всё началось, стоило мне переступить порог сорок пятого уровня. Я сразу почувствовал Зов. Зов Воли Бездны. Настолько ясно, как никогда до этого. Теперь это даже зовом назвать было трудно... скорее уж подробной картой у меня в голове, на которой отчётливо виден путь к Воле. На ней даже отмечено где опасно, а где не очень.
   Есть только одна небольшая проблема: этот путь, очень сильно отличается от того, которым запланировал для отряда Карт. Я специально уточнил у него.
  В общем, для меня настал тот момент, когда расставание с этой тёплой компанией героев неминуемо. Дальнейший путь мне придётся пройти без их помощи.
  Казалось бы, знаю их всех всего ничего, а всё равно на душе немного грустно. Я ведь понимаю, что мы вряд ли когда-нибудь встретимся вновь. Они пойдут спасать мир, я пойду своей дорогой... в конце концов, помогу Шане обрести нормальное тело, если она захочет, конечно.
  Исходя из этого, вероятность нашей повторной встречи с командой Артура весьма мала.
  Рад ли я тому, что наши дороги расходятся? Если бы спросили меня из прошлого, ответ был бы однозначным, а сейчас... даже не знаю. Поначалу ничего хорошего я от них не ожидал, а потом всё как-то неожиданно сгладилось, будто бы само собой. И теперь даже несмотря на закидоны некоторых индивидов, я больше не питаю ни к кому из них негативных чувств.
  Как всё, оказывается, может быстро поменяться в жизни. Мог ли я пережить что-то подобное в бытность своих серых будней простого студента? Вот уж вряд ли.
   Так вот я и сижу третий день, предаваясь вялотекущей меланхолии. Делать всё равно пока нечего - отряд только-только оправился от встречи с Тёрном и в дальнейший путь никто не торопится. А потому можно пока откладывать момент расставания.
   Стоит, наверное, рассказать о том, как мы собственно оказались в деревне... вот только ничего интересного в этом нет.
   Когда мы на всех порах пролетели лестницу соединяющую уровни, то вылетели прямиком в огромную пещеру, уже знакомого нам всем вида. Тот же высоченный потолок, на котором место солнца занимают цветные символы. То же огромное пустое пространство, куда ни кинь взгляд.
   Разве что здесь оно как раз оказалось не совсем пустым. Привычная серая равнина, начинавшаяся от входа, буквально, в паре десятков метров от нас постепенно превращалась в такие же серые холмы. И чем дальше простирался взгляд, тем выше становились эти возвышенности. Правда, до гор им дорасти было всё-таки не суждено. Самые высокие холмы, на мой взгляд, не превышали двадцати-двадцати пяти метров.
  Тем не менее, пейзаж по-своему внушал. Вот только, тогда у нас попросту не было времени на него заглядываться: в любой момент мог явиться Тёрн. Наглядеться можно было и потом.
  Сбросив с себя краткое замешательство от смены резкой обстановки, отряд продолжил движение на максимально доступной скорости. Местный ландшафт без всяких признаков растительности давал нам неплохой шанс затеряться среди лабиринта холмов.
  Неизвестно преследовал нас Тёрн какое-то время или же так и остался в пределах своих владений, но по прошествии двух часов путь наш оставался спокойным. Куда ни взгляни - повсюду были одни серые холмы и не единого движения.
  Тут бы, наверное, можно было скомандовать привал, но Карт во чтобы то ни стало, хотел найти для него укромное местечко. Спорное решение, учитывая то, что к тому времени большая часть группы от большой потери крови уже еле-еле ноги волочила. Торал так вообще уже какое-то время натурально висел на мне и Шантири.
  К счастью, нам сильно повезло: очень скоро мы наткнулись на эту деревню... ну или поселение, кто его знает, что оно из себя представляет.
  Десяток грубых каменных домов были разбросаны в крошечной равнине посреди леса холмов. Во время бега, я часто глядел по сторонам и не раз видёл похожие населённые пункты то тут, то там, но рассмотреть толком их так и не смог. Сейчас же у меня было полно времени на это.
  С первого же взгляда становилось понятно, что деревня давным-давно заброшена. Пустые глазницы окон, кучи непонятного хлама на улице, да и сама атмосфера этого места не оставляли ни каких сомнений. Тем не менее, Карт отдавая дань своей паранойе, сначала сходил туда в разведку и только потом, убедившись, что всё в порядке, позволил отряду остановиться в ней.
  Вот, в общем-то, и всё. Как я и сказал, мы провели в поселении уже три дня. Священник хоть и мог излечивать многие раны прямо на глазах, но вот заставить организм выделять кровь из ничего он всё-таки был не в силах. Да и помимо этого отряд был сам по себе порядком измотан, после террора "духов" и встречи с их хозяином. Всем был нужен отдых.
  И пусть физический отдых мне был не нужен, я тоже был благодарен судьбе за эту передышку: всё-таки усталость бывает не только физическая. К тому же я не просто отдыхал всё это время, но и предавался своим невесёлым размышлениям.
  Могло показаться, что единственной причиной моей меланхолии было расставание с приключенцами, но это не так. Конечно, оно было одной из причин, но ведь имелись и другие: не менее весомые.
  Например, я отчётливо понимал, что пойду к Воле один. Я просто не имею право брать с собой Шану и Сена. Слишком уж это опасно. И пусть они уже и так порядком втянуты в это дело, но оставшийся путь нам пришлось бы пройти без помощи могущественных магов и крепких воинов, которые при случае смогут вызволить нас из любой передряги. Нет уж, если мне и суждено погибнуть на последнем участке своего пути, своих друзей я за собой не потащу.
  Странно, наверное, да? У меня в голове есть карта ведущая прямиком к Воле Бездны, есть некий датчик опасности на всём протяжении этого пути, а я всё равно думаю, что этот поход очень опасен. Причины этого проистекают из третьего вопроса, который так же не даёт мне покоя. По важности он, пожалуй, даже первый.
  Дело в том, что меня терзают сомнения насчёт самой Воли. Ну не может быть всё так радужно, как описано в легенде. Всё просто не может быть так. Чтобы вот так вот, пусть даже после нелёгких испытаний в пути, кто-то или что-то просто взяло и исполнило любое твоё желание? Слишком уж это похоже на сказку.
   Но что если и есть подвох? Что теперь? Просто взять и повернуть обратно, когда цель - вот она, только руку протяни? Свести к нулю весь тот труд и то невероятное стечение обстоятельств, которые позволили мне добраться сюда? Сомневаюсь, что судьба подобным образом улыбнётся мне ещё хотя бы раз.
   И теперь я на распутье. Словно в каком-то кино передо мной стоит извечный выбор: открывать "шкатулку" или нет?
   Аррр... что же делать-то!? Может быть, вообще рассказать обо всём Артуру? И про перенос, и про Дашу... в две головы со всем этим должно быть проще разобраться. И мне и ему от этого будет только лучше. Надо в серьёз обдумать этот вариант...
   - О чём думаешь? - голос Шантири оторвал меня от размышлений и вернул в реальный мир.
   - О многомх и сложном, - всё ещё под впечатлением от своих дум туманно ответил я. Заметив непонимающий взгляд огоньков из под шлема, тут же поправился, - в первую очередь о том, что дальше с этой командой мне не по пути. Мой маршрут весьма далек от запланированного Картом.
   - Разве ты этому не рад? Когда всё это только начиналось, я помню, ты был не в восторге от этой компании, - девушка присела рядом, - к тому же не хочешь мне, наконец, объяснить, куда ты так рвёшься. Поначалу я думала, что тебя просто увлекла их цель, но теперь даже не знаю, что и думать. Чего ты пытаешься добиться, забравшись так глубоко в Бездну?
  Мы сидели на окраине деревни, привалившись спинами к стене одного из домов. В паре десятков метров на одном из окружавших поселение холмов застыла лежащая фигура паладина - его очередь сейчас нести вахту.
  - Что касается этхой компании - я до сих пор довольно скептическхи воспринимаю их цель, но вот что касается них самих... тут всё не такх просто. Многое изменилось с того разговорха в таверне, - я вдруг почувствовал, что могу сейчас смело выложить всё то, что терзает меня Шане. Она не будет смеяться или упрекать меня. Не станет читать нотации. Открыв рот, я уже собрался всё это озвучить вслух... - А что касается моей целхи... прости, но я не могу сказать. Сам даже не знаю почемху. Я давно уже верю тебе как себе, но что-то меня останавливаетх. Прости...
  Вдохновение, напавшее на меня, развеялось, стоило открыть рот. Вместе тех слов, которые должны были быть сказаны, вышли эти. Не так-то просто, оказывается, говорить начистоту, ничего не скрывая. Смогу ли я вообще когда-нибудь рассказать о том, что мне пришлось пережить до этого момента?
  - Хорошо, если так, то ладно, - было видно, как тяжело дались девушке эти слова, но она их сказала.
  - Спасибо, - сказал я ей, после чего, сделав над собой усилие, решительно продолжил, - и Шана... оставшийся путь я должен проделатхь один. Осталось не так много, но пройдху его только я.
  - Что? Почему... - кажется девушка была выбита из колеи, но я не дал ей закончить.
  - Прежде, чемх ты начнёшь возмущаться, дайх мне, пожалуйста, сказать кое-что, - переведя взгляд на девушку и дождавшись от неё неуверенного кивка, я продолжил, - я не хочу втягиватхь вас с Сеном в то, что мне предстоитх. На первый взгляд всё кажется просто, но я мне не даёт покоя эта простота. Я не хочу привести вас в ловушку.
  - Так не иди, если там опасно! - забыв про то, что позволит мне закончить воскликнула девушка.
  - Я думал надх этим. Правда... но не могху. Слишком тяжело отказаться от цели, когда она так близкхо, - да, я, наконец, принял решение. Заметив, что девушка собирается что-то сказать, я поспешно продолжил, - послушай! Мы же не навсегда расстаёмся. Дальше я пойдху один, но это ещё не значит, что я не вернусь. Разное бываетх. Мало ли. Может все мои опасения окажутся на делхе лишь пустыми домыслами.
  Недоверчиво сверкнули огоньки глаз.
  - Вы с Сеномх останетесь здесь... ну пусть на недхелю. Тут вроде довольно безопасно. Если же станет опаснхо - уйдёте куда-нибудь не особо далеко. Я васх найду на обратном пути, - продолжил я.
  Кстати, самого Сена сейчас рядом не было. Когда мы только-только расположились в деревне, этот зверёныш, будто почувствовав, что оказался на относительно безопасной территории, очень быстро свалил по своим делам. Я по этому поводу особо не беспокоился. Периодически я видел его силуэт, мелькающий между домами. Ко мне он возвращался только для того, чтобы получить очередную порцию мяса... хорошо жрать ведь не запретишь? Всё ещё молодой и всё ещё растущий организм как-никак.
  - А если через неделю ты не вернёшься? - тихо спросила Шана, вернув меня в настоящее, а то я, кажется, слегка увлёкся.
  - Ты что совсем глупхая, что ли? - шутливым тоном отозвался я. Судя по яростно сверкнувшим глазам девушки - совершенно неуместным в данной ситуации. Так что закончил я свою реплику совершенно серьёзно, - конечно уходите наверх. Вам здесь делать нечего. Или ты собралась здесь ждать моего возвращения до скончания веков? А если я умру...
  - Не смей... - негромко, но твёрдо прошептала девушка, оборвав меня на полуслове.
  - Что? - не расслышал я.
  - Не смей так говорить, придурок! - Шана вдруг взвилась и со всей силы врезала кулаком в стену дома. Причём, кажется, она пробила её своим ударом насквозь. Тряхнуло знатно.
  - Ты чего? - вырвалось у меня от неожиданности. Хотя, наверное, стоило чего-то подобного ожидать. Всё-таки друзьям свойственно беспокоиться друг о друге. Я ведь о ней беспокоюсь, так почему ей обо мне нельзя? Если бы она начала говорить про свою смерть, я бы тоже не обрадовался.
  - Ничего! А то ты сам не знае... - экспрессивно взмахнув руками на очередном слове, Шантири внезапно успокоилась. Взглянув на меня, она очень спокойно произнесла, - Мы с Сеном будем тебе ждать. Даже спустя неделю. Столько сколько потребуется... а потом пойдём искать.
  - Тебе-то пища нужна, но запасы мяса Сена далеко не бесконечны. Что ты с этим будешь делать? - откровенно растерявшись, я спросил первое, что пришло в голову.
  - Я... я буду охотиться и добывать ему пищу. Тебя мы не бросим - даже не надейся, понял?! - глаза девушки из огоньков превратились в факелы. Она вдруг резко развернулась и отправилась вглубь деревни, не сказав больше ни слова.
  - Да что с тобой такое? - тихо произнёс, накрыв лицо рукой, но Шана всё равно услышала.
  - Я же сказала - н и ч е г о! Придурок - оглянувшись через плечо, припечатала девушка меня.
  - Эммм, - растерянно протянул я, когда напарница скрылась в том доме, где остановился наш отряд. И только после этого убрал руку с лица.
  "Вот что с ней не так? И со мной?" - крутилось у меня в голове, пока я пытался согнать странную улыбку с лица. Вот только какого хрена она никак не убирается? Да и на душе вдруг стало легче. А чёртова улыбка ещё долго висела у меня на лице, как прилепленная.
  Произошло это всё на утро третьего дня, а уже к полудню Адир объявил о том, что отряд скоро выступает дальше. У меня оставалось не так много времени, чтобы попрощаться. Медлить дальше не имело смысла так, что я направился прямиком к Артуру.
  - Что - вот и настал тот самый момент? - такими словами встретил попаданец мою скромную персону. Несмотря на весёлый тон и лёгкую улыбку, глаза у него весёлыми не были. Вот только определить, что именно они выражают, мне было не дано.
  - Как тхы узнал? - вопрос у меня вырвался прежде, чем я успел подумать об этом.
  - Поверь мне: догадаться было действительно очень трудно. Ты целых три дня проторчал на окраине этой деревеньки. Ни с кем толком не общался и постоянно хмурил лицо. Так что по сути тебя ничего не выдавало, - ехидным тоном ответил Артур.
  - Понятно, - немного смутившись, буркнул я и продолжил, - так и есть. Дальше мне придётся идти одному. Мне надо в другую сторону.
  - Что ж... удачи тебе. Мы были знакомы совсем недолго, но я рад, что ты шёл вместе с нами, - встретившись со мной взглядом, парень протянул руку.
  - И всё? - растерянно уточнил я, неуверенно пожимая протянутую кисть.
  - Не люблю, знаешь ли, долгие прощания. Тебе стоит поторопиться и попрощаться с остальными. Они, конечно, знали, что ты нас рано или поздно покинешь, но думаю уйти без прощания, с твоей стороны будет немного невежливо, - избранный слегка мотнул головой в сторону остальной группы.
  - Знали? - вот уж не думал. Я-то полагал, что Артур просто наплёл им про меня с три короба. А теперь оказывается, что они всё знали? При таком раскладе удивительно, что поначалу на меня ополчился только Адир. Я бы на их месте вообще себе не доверял.
  - Конечно. А как бы я ещё убедил их взять тебя с нами? Не буду же я врать своим друзьям? - поинтересовался Артур. Вспомнив наш разговор в таверне, он тут же добавил, - не беспокойся - твою цель я сохранил в тайне. Это только твой секрет.
  - Спасибо, - потерянно протянул я и немного неуверенно двинулся к остальным приключенцам. Но не успел я сделать и пары шагов, как Артур вновь заговорил.
  - Знаешь, честно говоря, мне почему-то кажется, что мы с тобой ещё встретимся. У меня такое чувство, будто нас с тобой что-то связывает. А ещё мне кажется - ты знаешь, что именно... надеюсь, при следующей встрече ты и со мной поделишься этим знанием? - я было напрягся вначале, но тут же расслабился. В словах попаданца не было угрозы. Казалось, он действительно ни капли не волнуется по этому поводу. Как будто, просто так из вежливости замечание мне сделал.
  Обернувшись, я уже было открыл рот, чтобы ответить ему, но так и не придумал чем именно. В голову лезли сплошь затёртые штампы и крутые фразочки из кино, для которых как по мне сейчас было не время.
  Выглядел я в этот момент донельзя глупо, поэтому постарался быстро взять себя в руки. Мотнув головой и так ничего не ответив, я пошёл дальше. Артур, похоже, совсем не обиделся на такое поведение.
  ...Прощание с остальными не заняло много времени.
  Вежливо раскланялись с Финиаром и Макром. Воин пожелал мне удачи в моих поисках, а священник даже благословил напоследок.
  Торал крепко стиснул меня своими ручищами, чуть не переломив меня пополам. Потом оглядел моё снаряжение и выдал неутешительный вердикт: если повезёт - весь этот хлам на тебе не развалится по дороге. Пожелали друг другу всего хорошего и на том церемония прощания с ним и закончилась.
  Осторожно и вежливо простился с Риталиен, памятуя о её характере. К моему удивлению она не стала строить из себя высокомерную госпожу и довольно тепло попрощалась со мной - по её меркам ясное дело. То есть не оскорбляла меня и в конце даже чуточку улыбнулась краем губ... но мне могло и показаться.
  Ши как-то неуверенно прошипела слова прощания и застыла передо мной, будто о чём-то раздумывая. Посмотрела на меня, потом зачем-то на Артура и снова на меня. Зависла на пару мгновений и вдруг быстро-быстро завертела головой из стороны в сторону.
  Прежде чем моя "система" успела перезагрузиться от такого поворота дела, девушка резко прекратила свои непонятные телодвижения и скороговоркой выпалила, - Удашши и... натхеюссь... мхы ещщё... хохда-нибутхь... вссстретхимссся.
  Вот только, чем дальше, тем слабее становился её голос. Да и неожиданно проявившийся акцент сделал для меня вторую часть предложения совершенно непонятной.
  - Эммм... и тебхе удачи, - ответил я Ши, которая именно в этот момент почему-то сильно заинтересовалась окрестными холмами.
  Последним я прощался с проводником. И в принципе ничего криминального в этом прощание не было бы, если бы Карт не был Картом. Это я понял, когда он внезапно полез ко мне обниматься.
  - В общем, такое дело Тисмор - ты же помнишь, что я сказал тогда в том переулке? Сейчас, я естественно доверяю тебе чуть больше, но если вдруг в будущем узнаю, что ты нам совсем не друг... ты ведь понимаешь к чему я веду? - негромко зашептал он, когда его рот оказался рядом с моим ухом. В процессе этого он активно похлопывал меня по спине и вообще всячески делал вид, что мы с ним лучшие друзья. Не став дожидаться моего ответа, он резко отстранился на длину рук и совершенно другим тоном закончил, - Так что удачи тебе в твоих делах, друг.
  Последнее слово он выделил особенно.
  - И тебе того же, друг, - не желая оставаться в долгу, ответил я выделив последнее слово по его примеру и открыто улыбнулся ему в лицо. Крошечная такая, почти незаметная месть, так сказать. Наградой мне стала небольшая почти незаметная трещинка в "доброжелательной" улыбке проводника.
  Потом ещё какое-то время я прощался с Сеном. Скормил ему пару кусков мяса, почесал немного хитин, изрядно покрепчавший и потолстевший за последнее время. Сейчас уже он вряд ли чувствует хоть что-то, но раньше ему нравилось подобное внимание с моей стороны, так что я не стал нарушать традицию. Напоследок я строго настрого наказал ему слушаться Шану и не безобразничать в моё отсутствие.
  После этого с чувством выполненного долга повернулся к Шане и... тут же понял, что здесь мне ничего не светит. Весь вид напарницы говорил о том, что мне к ней лучше не подходить. Огоньки в шлеме так и полыхали яростным светом. Убить не убьёт, я ведь живучий, но покалечить может знатно. Причём так, что и не сразу отрегенерируешь.
  В общем, говорить с ней будет возможно, на мой взгляд, только когда вернусь. Ну а если не вернусь, то и говорить не придётся... так к чёрту такие мысли. Уже должен был понять, что помирать не имею права. А то две неких личности, по дурости своей могут за мной в могилу увязаться.
  Так или иначе, теперь я был готов к путешествию. Пришла пора расстаться с командой героев.
  Артур и компания двинулись в одну сторону, помахав мне напоследок руками - я в другую. Было немного неуютно идти одному спустя столько времени, но я держал себя в руках. Всё хватит! Давно минули те времена, когда я был безвольной тенью человека. Надо иметь силы идти по своему собственному пути, не пытаясь цепляться к окружающим бесполезным прицепом.
  Тем не менее, на душе скребли кошки. Вот за спиной скрылись грубые домишки и я стал взбираться на окружающие деревеньку холмы. Когда до вершины оставалось всего несколько шагов, из деревни послышался крик:
  - Возвращайся целым, понял!? Мы будем тебя ждать! - кричала точно Шана. В первое мгновение, я даже слегка оторопел от такой наглости - надо же придумала что придумала: кричать во весь голос в Бездне!
  "Совсем сбрендила что ли?" - промелькнула в голове раздражение.
  Я обернулся в сторону поселения намериваясь вразумить девушку парой ласковых. Встретился взглядом с ней, разглядел застывшего рядом Сена и... передумал. Приложив палец к губам в известном даже здесь жесте, я улыбнулся и помахал девушке. Правда, лицо скрывал шлем с бармицей, но меня это мало волновало.
  В пару широких шагов взобравшись на вершину холма, я двинулся дальше. Впереди простирался сорок пятый уровень, преодолевать который теперь предстоит мне одному.
  
  Глава 22
   Мой путь пролегал прямиком к одному из спусков на нижние уровни. Артур со своей командой сейчас двигаются к другому.
   Если верить карте, любезно предоставленной мне, уж не знаю самой Бездной или её Волей, мне нужен был сорок восьмой уровень. Немного промахнулся я, оказывается со своими прогнозами насчёт пятидесятого уровня. Но уж об этом я точно жалеть не стану.
   По сорок пятому, учитывая путь, пройденный в составе команды, а также мой собственный, я прошёл уже около одной трети пути. Если всё сложится удачно, то оставшийся две трети я пройду ещё до конца этого дня. Дальше один, в крайнем случае, два дня, на каждый оставшийся уровень. Всего туда обратно выходит около полторы недели. Вероятно даже и того меньше. Это внушает немного оптимизма.
  Чем дальше я уходил от поселения, тем быстрее просыпались мои уже немного подзабытые навыки искателя-одиночки. Будучи частью команды, я сильно расслабился, почти полностью отдав заботу о своей жизни в руки Карта. Теперь же мне, как можно быстрее, предстояло наверстать упущенное... если, конечно, не хочу по быстрому покончить с жизнью.
   Идти приходилось со всей возможной осторожностью. Всё-таки на "карте" опасностью были отмечены только ловушки и тому подобная хрень, а вот местоположения монстров она, к сожалению, не показывала. Так что перестраховывался я не зря.
  Если бы ещё навыки побыстрее возвращались, а то у меня пока никак не получалось контролировать окружающую обстановку полностью. То и дело ведь что-нибудь упускаю из вида.
  По первому времени я так вообще шарахался от любого звука или движения рядом с собой. Учитывая, что местные холмы только отчасти состояли из камня Бездны и были по большой части присыпаны серым песком и грудами камней разного размера - такие казусы происходили довольно часто. Эти промахи заставляли меня чувствовать себя откровенно убогим искателем, что не прибавляло энтузиазма моему походу.
  Тем не менее, какими бы словами я себя не крыл в душе, постепенно искатель-одиночка возвращался. Зрение, слух, претерпевшие изменения к лучшему за последнее время, внимательно ощупывали окружающее пространство, подмечая разные детали окружающего мира.
  Кстати говоря, несмотря на все мои опасения в зоне видимости ещё ни разу не появлялось никого живого. Иногда я видел издалека подобия покинутого мной поселения, порой проходил рядом с ними. Пару раз даже встречались неизвестно зачем построенные посреди холмов одинокие ничем не укреплённые домишки. Но абсолютно везде меня встречала только пустота.
  Оставалось только задаваться вопросом: зачем Лорду такие владения? Пустые никем не заселённые территории. Ни тебе хоть какого-то разнообразия, ни чего-либо полезного в зоне видимости.
  ...Отдых и перекусы мне были не нужны, поэтому вперёд я шагал без всяких остановок. Прошло уже, наверное, часов пять с начала моего путешествия. Артур с остальными вероятно уже устроились на привал и лопают старую добрую кашу, а я всё также размерено шагаю вперёд. И продолжу это делать, как минимум ещё столько же времени.
  У меня, кстати, тоже имелся свой продуктовый запас. Немного сырого мяса, на случай непредвиденных выкаблучиваний моего нестандартного организма и запас сухого пайка для одного человека на неделю с лишним. Если мой план увенчается успехом, последнее мне определённо пригодиться.
  Мысли о еде заставили внутренне облизнуться. Одна из причин моего желания стать снова живым как раз возможность испытывать такие простые радости, как вкус еды. Может это и примитивно, но так и есть.
  Надо сказать, долгий путь в полном одиночестве по пустому уровню всё-таки подточил мою бдительность. Иначе, как можно объяснить дальнейшие события?
  Где-то справа вдруг тихонько тренькнула тетива лука. В следующее мгновение я пошатнулся от удара. Медленно перевёл взгляд на место удара и узрел слегка подрагивающее древко стрелы. Неизвестный попал прямо в уязвимую точку доспеха в районе подмышки. Причём, судя по тому, что я не слышу медленных ударов своего сердца, стрелок поразил меня прямо в него.
  Прежде, чем я сообразил, с другой стороны послышались ещё два щелчка, один за другим. Следом за ними в меня прилетела ещё парочка подарков от другого отправителя. Первая стрела лишь чудом срикошетила от шлема. Второй повезло больше: она впилась в бок на уровне поясницы, попав в ещё одну уязвимую точку снаряжения. Кто бы ни были мои противники - стрелять они умеют.
  Несмотря на рикошет, удар в голову, на мой взгляд, был достаточно сильным, чтобы свалить обычного человека с ног. Вот я и повалился... не в последнюю очередь потому, что сам так захотел. Решил работать, по так сказать, уже отработанному на множестве зрителей до этого сценарию. Вот только на сей раз, конец для постановки я планировал другой.
  Обломив одну из стрел в падении, я постарался, как бы невзначай сдёрнуть арбалет с крюка. Вроде бы получилось вполне естественно и оружие, которое во время движения я не снимал со взвода, повалилось всего в паре сантиметров от моей руке. Вернее не повалилось, а было мной аккуратно уложено туда, но противникам об этом знать не обязательно.
  Мой план строился на том, что нападавших немного. Если бы это было не так, меня скорее всего для уверенности утыкали стрелами, как ёжика, чтобы не оставить ни малейшего шанса на выживание. Хотя может они просто экономные и их там на самом деле с десяток? Лучше бы это было не так.
  Повалявшись в виде трупа ещё немного, я понял, что мой расчёт оправдался: с двух соседних холмов ко мне осторожно приближалась парочка, ну вроде бы кордов. Широко раскрытыми, как и положено свежему покойнику, глазами, я рассматривал своих противников.
  Оба гуманоиды. Не "духи" точно, потому что сложены явно плотнее. Правда, в последнем немного заставляла посомневаться их одежда: оба были плотно замотаны в маскхалаты под цвет и фактуру местности. По сути те же лешие "духов", но только со скидкой на местные реалии. Не исключено, кстати, что более цивилизованные, как о них говорят, подданные Лорда тупо переняли у слуг Тёрна полезную фишку.
  В руках у обоих по большому и к тому же даже на вид тугому составному луку. За спинами колчаны с длинными толстыми стрелами. С трудом представляю, как они смогли незаметно выстрелить из этих бандур, но факт есть факт. Похоже, прятаться они умеют не хуже, чем стрелять.
  Когда нападавшие подошли чуть ближе, я смог, наконец, разглядеть их лица под капюшонами накидок. Корды, как я и предполагал изначально. Единственное отличие от их диких сородичей - у данных экземпляров лица интеллигентнее, как по мне. Правда, впечатление немного портит плотный серый грим, которым вымазаны лица у обоих, но это ведь мелочь на общем фоне?
  В этот момент один из них, что был поближе, потянул из-за пояса длинный кинжал, не то слишком короткий меч и двинулся ко мне. Второй в это время внимательно контролировал меня с луком в руках.
  Пора было действовать. Схватив арбалет, я тут же разрядил его в лучника. Реакция у него оказалась ни к чёрту. Он только начал поднимать лук, одновременно делая шаг в сторону, когда болт впился ему в грудь. Весьма хорошее попадание, учитывая обстоятельства. Если у корда-спецназовца и была броня - от выстрела в упор она его не спасла. Ему ещё повезло, что болт был простой, а то так просто он бы не умер.
  Второй противник в это время не бездействовал. Вмиг преодолев разделявшее нас расстояние, корд почти без замаха попытался всадить мне клинок в грудь обратным хватом. Удар я отбил рукой с целым наручем, заодно откинув и самого корда в сторону. Правда, без потерь не обошлось: в грудь он хоть и не попал, но руку с наручем оцарапал порядочно.
  Потянув из-за спины щит, я начал подниматься, но эта сволочь мне не дала. Врезался всем весом в меня и полоснул своим ножиком. Лишь чудом удалось принять этот удар на край щит.
  Корд этому не особо расстроился, навалившись на меня всей тяжестью, прижимая щит вплотную к моему телу. Видно пытался сковать тем самым мои движения... как же он ошибался. Когда он с комфортом устроился на щите, параллельно пытаясь достать меня клинком, я одним лёгким движением подкинул его вверх. Каким-то чудом, корд удержался на мне, но оказался ошеломлён. Чем я и воспользовался.
  Ещё один толчок - на этот раз в сторону и противник, исчерпав свою удачу, покатился по склону вниз. Недолго, правда, катился. Видно было, что он местный рельеф хорошо знает - вон почти сразу же остановил падение, уцепившись за что-то. Пока корд сводил глаза в кучку, я успел подняться и отбросить лишнее снаряжение.
  Ждать пока противник что-либо предпримет, я не стал. Взял да и прыгнул прямо на застывшего в подвешенном состоянии корда. В руках у меня был один лишь тесак, но и его должно было с лихвой хватить на противника.
  Врезавшись со всей дури в не успевшего отреагировать противника, я тут же ткнул оружием наугад куда-то в его сторону... и получил в ответ аналогичный удар в район печени. А дальше уже было не до осмысленных действий - мы вместе с кордом под воздействием нетерпеливой силы тяжести покатились вниз по склону, сцепившись друг с другом.
  В процессе сего замечательного действа, мы не забывали обмениваться ударами. Удивительно, но противник, похоже, так и не понял, с кем имеет дело: все его удары были направлены в жизненно важные органы. Жизненно важные для кого-то другого, а не для меня, так что исход схватки был предрешён.
  К основанию холма скатился уже мёртвый корд. Ну и я с ним в обнимку.
  Разжав судорожно сжатые в предсмертной агонии на моей шее пальцы, я поднялся на ноги. Попрыгал, подвигал конечностями и с сожалением констатировал у себя перелом руки. Впрочем, не беда. Как и десяток ранений в живот, она восстановится довольно быстро. Разрез на шее вот уже начал подживать. Так что ничего страшного.
   Задерживаться на месте схватки не стоило. Поэтому дождавшись заживления своих повреждений, я быстро обыскал покойников и продолжил путь. У кордов помимо оружия и снаряжения ничего дельного при себе не оказалось. У меня оружия и своего хватало, так что брать лишний груз я не стал.
   По-итогом этого сражения я был вынужден признать себя... ещё тем фруктом. Справиться с ними-то, я справился, но сделал это из рук вон плохо. Решил бы я остаться нежитью навсегда, такой стиль боя ещё бы был оправдан, а так... я даже не знаю, стоит ли просить у Воли воскресить меня. С такими суицидальными замашками точно не дойду обратно.
   В первую очередь надо скорейшими темпами восстанавливать свою внимательность и чутьё на опасность. Для живого человека и первая стрела то была бы смертельна, не то, что падение с холма при непрерывном шквале ударов от корда. Притвориться мёртвым после воскрешения я смогу только один раз и, к сожалению, уже окончательно и бесповоротно.
  Нужно учиться замечать засады заранее, ну или хотя бы быстро реагировать, попав в них. Мог же ведь тем же щитом прикрыться, если бы ворон не считал. В самом бою вести себя осторожнее и осмотрительней. Больше пользоваться щитом и оружием дальнего боя. С моими навыками это наиболее оптимальное решение. Вот это...
  "Твою то мать!" - выругался я мысленно, стоило моему взору случайно упасть на себя любимого.
  Уходя с поля боя, я совсем забыл про стрелы, чьи огрызки всё ещё торчат в теле. Ну ещё бы, ведь я их обломал при падение и теперь они мне типо не мешают. Ну не придурок ли? Зачем спрашивается воскрешать тело с таким к нему отношением?
  Пришлось останавливаться и выковыривать наконечники из тела с помощью тесака, пальцев и такой-то матери. Оба, кстати, оказались зазубренными, что не придавало легкости их извлечению. Тем не менее, в конце концов, с этим был покончено и я продолжил путь.
  ...Когда до перехода оставалось всего около часа пути, я умудрился заметить очередную засаду заранее. Ничего удивительного ведь теперь я шёл вперёд наготове. Да и обнаружение жизни держал постоянно активным, хотя это и плохо сказывалось на моём состоянии.
  Благодаря этому удалось заметить три пятна жизни до того, как станет поздно. Оставалось только снять шляпу перед местными спецназовцами. Без обнаружения жизни я бы их ни в жизнь не нашёл. В реальности на месте пятен жизни, были, казалось самые обычные кучи камней и песка.
  Так или иначе, как бы я не восхищался умениями противников, мне придёться их как-то убивать. Обойти уже не получится - я вошёл в их поле зрения всего за пару мгновений до того, как сам их обнаружил. Теперь приходилось очень медленно продвигаться вперёд, чтобы не вызывать подозрений и выдумывать план действий на ходу.
  Двое сидят с одной стороны, достаточно близко друг к другу. Третий с другой стороны в полном одиночестве. Щит у меня после той схватке теперь постоянно на руке висит. До арбалета дотянуться не трудно. Он уже заряжен, причём огненным болтом. Всё-таки я предполагал нечто подобное поэтому и решил, что с магическим снарядом в очередной засаде будет попроще. Теперь при некоторой удаче удастся снять двоих с одного выстрела. Если второго и не убьёт пламенем, то опалит уж точно порядочно. Добить потом не составит труда. От третьего можно прикрыться щитом, а там разберёмся. Вроде план готов, пора приступать к реализации.
  Медленно и осторожно потянулся к арбалету. Вряд ли конечно корды сидят сейчас с натянутыми луками, но чем чёрт не шутит. Вероятно они, как и предыдущие подождут пока я не пройду мимо их позиции и только потом выстрелят в спину.
  "Придётся немного поломать их чёткий план" - с этой мыслью я потянул арбалет вверх одновременно ставя щит напротив третьего противника. Две кучки камней начали шевелиться, но было уже поздно - арбалет уже наведён.
  Выстрел и уже в следующую секунду одного противника буквально разрывает напополам из-за взрыва. Второго, как и планировалось, опалило огнём и похоже посекло мелкими камешками, которых было полным полно рассыпано у всех нас под ногами.
  Не успел я порадоваться победе, как по руке с арбалетов чиркнула длинная стрела. В меня самого третий корд из-за щита попасть не мог, вот и пытается хоть как-то меня достать. Вот только шансов ему давать я не собираюсь.
  Ещё плотнее скрючившись за щитом, я скинул лишние вещи на землю. После этого я включил чувство жизни и пошёл к третьему противнику. Благодаря этому мне даже вылезать из-за щита не нужно было - все его манёвры было видно и так. Как бы он не пытался забежать мне во фланг, я всегда успевал поменять позицию. До противника было всего-то десяток метров и они неумолимо сокращались с каждым мгновением.
  Когда мне оставалось пройти всего около трёх метров, корд вдруг резко навострил лыжи. Уж не знаю, испугался или хочет обо мне сообщить своим собратьям, но отпускать его я не намерен.
  Вот только стоило мне совсем немного опустить щит, намериваясь ускориться, как я чуть не получил стрелу себе в глазницу. Корд оказывается хоть и убегает, но попыток меня достать всё же не оставляет.
  К тому моменту, когда я добрался до вершины холма, мой противник уже подбирался к верхушке следующего. Тактику пришлось срочно менять.
  Воткнув щит в холм для большей устойчивости, я стал быстро перезаряжать арбалет. Хорошо хоть не бросил его вместе с остальными вещами, а дальновидно повесил на пояс. Операция не заняла много времени и скоро у меня в руках был готовый нести смерть агрегат.
   Корд вот-вот должен был преодолеть холм и скрыться из моего поля зрения так что медлить я не стал. Высунувшись из-за щита, я навёл оружие на спину бегущего вверх по склону монстра. Тот только и успел, как в очередной раз обернуться, когда я выстрелил.
   Расстояние между нами было всего два десятка метров. Даже с моими скромными умениями промахнуться, тем более в скованную неудобной позицией, цель было попросту стыдно. Полыхнуло, похоже, я не глядя, зарядил ещё один огненный, и правую руку с частью плеча моего противника унесло на десяток метров в сторону. Оставшаяся часть тела со всего маха ткнулась в склон, после чего стала медленно сползать вниз.
   Я победил. И в этот раз я был вполне доволен своими действиями. По сравнению с предыдущей схваткой это земля и небо. Теперь остаётся только придерживаться моей новой тактики и дальше.
  Особо не надеясь ни на что, я, тем не менее, обыскал своих противников. Как и ожидалось - ничего ценного у них не оказалось, но я этому не особо расстроился. Радость от "почти чистой" победы затмевала мелкие неурядицы.
  Оставшийся путь до перехода прошёл спокойно. Больше засад мне не попалось. Медленно приближаясь к арке с лестницей, ведущей на сорок шестой уровень, я надеялся на то, что и у группы Артура не возникло никаких проблем с преодолением этого уровня. Не хотелось бы, чтобы кто-то из них погиб от внезапного выстрела одного из этих диверсантов-егерей.
  Впрочем, я наверно зря волнуюсь: уж кто-кто, а эта компания точно никаких внезапных атак не убоится. Так что хватит переживать о них - у меня и своих проблем хватает. Воля Бездны ждёт.

  Глава 23
   Узкая винтовая лестница привела меня в большой круглый зал. Потолок его терялся в полумраке. Лишь по самым общим очертаниям можно было понять, что он имеет форму купола. Мягкий светло жёлтый свет испускали витиеватые символы, длинные строки которых покрывали стены на высоте моего роста. Пол устилали абсолютно ровные каменные плиты. Несмотря на хорошее состояние помещения в нём всё равно чувствовалась заброшенность.
   С противоположной стороны от спуска виднелись высокие двери из тёмного металла, искусно украшенные сложными геометрическими узорами. Одна створка была слегка приоткрыта, пропуская в помещение разноцветный свет снаружи.
   В помещении было пусто, поэтому окинув напоследок взглядом странный зал, я двинулся прямиком к выходу. Подобравшись к ним вплотную, осторожно выглянул в щель между дверьми.
   Моему взору открылась широкая мощёная камнем бездны улица. В обе стороны уходили длинные ряды приземистых двух и иногда трёхэтажных зданий.
   Чем-то местные здания напоминали заброшенные домишки с сорок пятого уровня. Те же угловатые очертания и приземистый силуэт. Тем не менее, отличия имелись и существенные. Представшие передо мной здания, несмотря на некоторую угловатость, выглядели... довольно изящно. Их будто бы идеально выверенные линии, отлично сочетались с аккуратными барельефами, представленные разнообразными линиями и геометрическими фигурами.
   Кому-то этот стиль мог показаться излишне статичным, но нельзя было отрицать что своя прелесть у него всё равно есть. К тому же такие здания наверняка очень долговечны благодаря своей архитектуре.
  Стоило мне об этом подумать, как я понял, что не всё в этом месте так долговечно. Уличная мостовая кое-где сильно побита, деревянные и металлические двери в некоторых домах висят лишь на честном слове. Ставни на окнах почти все гнилые и рассохшиеся. Всё это говорило о том, что это место заброшенно, точно так же как и поселения уровнем выше.
  Ну и в заключении стоит заметить, что всё это освещалось гигантскими разноцветными символами на потолке. Судя по всему подземный город, в который меня занесло, находился в гигантской пустой пещере. Я уже давно заметил, что в Бездне несмотря на всё её разнообразие есть несколько повторяющихся видов уровней. И вот такие вот пещеры - один из них. Правда, начинка у них всех может быть довольно разнообразная.
  Как бы то ни было, окружающее пространство было пусто, иначе я бы не стоял в дверях, рассуждая о красоте местной архитектуры. По крайней мере, осмотр окрестностей обычным зрением и чувством жизни, опасности не выявил.
  Оглядевшись ещё раз на всякий случай, я медленно вышел на улицу. В левой руке - шит, в правой - заряженный арбалет, если что-то пойдёт не так. Так и не нарвавшись на засаду, я свернул в ближайший переулок. Широкая длинная улица у меня подсознательно ассоциировалась с неприятностями.
  Заблудиться в незнакомом городе я не боялся. Даже в здешнем запутанном лабиринте улиц меня уверенно вела к цели дарованная "карта".
  Двигаясь преимущественно переулками, я никак не мог отделаться от странного ощущения. Казалось, стоит свернуть за очередной поворот и я вдруг, внезапно выйду прямо в оживлённую толпу народа. Слишком неуютно было в этом месте, без жителей. Словно давно позабытый скелет некогда здорового человека.
  Хотя ясное дело, что это всё было просто наваждением. Встречаться с местными жителями, даже если они тут остались мне совсем не с руки. Не поймут они мою трепетную душу, тянущуюся к обществу разумных.
  К счастью или к худу, город продолжал хранить молчание. Пустые глаза-окна домов провожали меня равнодушными взглядами. То и дело по улицам сиротливо пробегал лёгкий сквозняк, шевеля старые ставни и двери.
  Первое время я старался заглядывать в дома, встречающиеся по дороги: мало ли там засела засада? Да и просто было интересно - неужели и здесь в домах будет абсолютно пусто?
  Оказалось - нет. Пусть и грубая, но мебель в домах всё-таки была. Приземистые крепкие стулья и столы из камня или дерева. Какие-то привычные и нужные в обиходе вещи тоже присутствовали. Обстановка разнилась от здания к зданию. Попадались здания обстановка которых неуловимо напоминала таверны города искателей. И магазины встречались и простые дома.
  Глядя на всё это, создавалось впечатление, что жители в какой-то момент просто взяли и ушли отсюда. Без паники, без лихорадочных сборов... абсолютно ничего не взяв с собой.
  Совсем не этого я ожидал от владений Лорда. Мне почему-то казалось, что его территории будут чуть более оживлёнными. Владетель душ он или не владетель? А так... на два уровня - две встречи с какими-то недорембо местного разлива.
  Почему-то такое ощущение, что и здесь меня встретит кто-то подобный. Странно как-то. Впрочем, поживём - увидим.
  Не прошло и получаса, как я понял, что предсказатель из меня весьма посредственный.
  Двигаясь вдоль стен зданий по очередной улице неизвестного мне имени, я вдруг услышал приближающийся шум. Растерялся я всего на мгновение, после чего не мудрствуя лукаво, ввалился в ближайшее здание. Дверь там была чисто декоративной, так что проблем с этим не возникло. Взлетев на второй этаж, я вошёл в комнату, окна которой выходили на покинутую мной только что улицу.
  Усевшись прямо под оконным проёмом, я принялся перезаряжать арбалет. Вытащил электрический болт и вставил на его место огненный. Их конечно надо экономить, всё-таки взрывных у меня осталось меньше всего, но против больших групп противников они незаменимы. А судя по эху от шума, ко мне направляется сразу несколько неизвестных. Причём кто-то из них точно в тяжёлых доспехах, уж больно звук знакомый.
  Когда с перезарядкой было покончено, я встал и застыл слева от окна в густой тени. Жалкие, порядком побитые гнилью остатки ставней совершенно не мешали мне разглядывать улицу, а вот противнику они должны помещать меня заметить. С арбалетом наизготовку, я ждал появления гостей, готовый как сражаться, так и прятаться - смотря по ситуации. Неизвестные не заставили себя ждать.
  Первым на улицу вышел высокий человек в сплошных стальных доспехах и тёмно красным плащом за спиной. Хотя какой человек? Если так безбоязненно шумит своими железяками, предупреждая окружающих о своём появлении заранее, значит вероятнее всего корд. Стоит, кстати, поблагодарить его за такую любезную услугу оказанную мне. Ну, это конечно только в том случае, если они умудрятся меня заметить.
  Следом за первым, ну пусть будет рыцарем, вышел второй, почти полная копия первого. Единственное отличие: первый вооружён полуторником и щитом, а этот придерживает на боку одной рукой длиннющий и тяжёлый клинок. Судя по рукояти, ещё и двуручный. И у того и у другого, на головах, кстати, сплошные стальные шлемы с узеньким забралом. Удивительно как они им рога не натирают.
  Дальше на улицу вышли сразу трое кордов. У этих экипировка оказалась попроще, что-то вроде кожаных доспехов с металлическими нашлёпками. Шлемов тоже не было. Зато помимо длинных клинков для ближнего боя, у них имелись знакомые мне не понаслышке составные луки.
  Последним на улицу вышел немного сутулый корд, в серой грубой мантии, с кожаной кирасой поверх. Оружия у него не было и я очень быстро понял почему.
  Это оказался не корд, а кродер. Хотя его лицо и скрывал глубокий капюшон, не разглядеть торчащие прямо из щёк какие-то отростки было нетрудно. Да и весь его силуэт при более тщательном осмотре выдавал в нём мутанта. Одна рука, например, вместе с плечом, почти в полтора раза больше другой. Замеченная ранее сутулость тоже, скорее всего, связана с какой-то мутацией. И пусть его эти отличия от собратьев не красят, зато он обладает даром магии. Для кого-то сомнительный размен, для кого-то нет, но он его не выбирал, а уже родился таким.
   Теперь ясно кого в случае чего надо валить первым. Жалко конечно огненный тратить на одну эту морду, уж больно он в стороне от остальных идёт, но делать нечего. Потом если успею, можно зарядить по рыцарям электроболтом. Думаю им, с учётом стальных доспехов, такая терапия придётся по нраву. Ну а с тремя лучниками, имея укрытие и арбалет расправиться, не составит труда.
   А ещё у всех на снаряжении был хотя бы один, вероятно, герб Лорда - хищная скрюченная кисть в латной перчатке с шипами нарисованная пальцами вверх. У лучников он находился на неком подобии широкого шарфа, у мага был нарисован прямо на кожаной кирасе. У рыцарей я его не видел, но вероятнее всего он нарисован на их плащах, которые я пока не могу толком разглядеть. Так и оказалось.
   Уж не знаю, к чьему счастью - их или моему, но патрульные меня не заметили. Когда они скрылись в дальнем конце улице за поворотом, я, предварительно досчитав до тридцати, продолжил свой путь.
   После этого события патрули стали попадаться мне всё чаще и чаще. За прошедшие три часа, я успел пропустить мимо себя целых девять групп, почти идентичного друг другу состава.
   Но этим местные аттракционы, как оказалось, не ограничивались. Лишь благодаря чувству жизни мне удалось вовремя заметить сидящую на чердаке одного из домов засаду. Всего один противник, но зато с эффектом неожиданности для зазевавшегося искателя. Хорошо ещё, что заметил его я прямо сквозь толщу стен, находясь в переулке рядом с домом, так что он пока не знал о моей персоне.
   После этого подобраться к нему незамеченным было нетрудно. Можно было бы конечно просто развернуться и продолжить путь, не трогая одинокого корда, но мне было нужно знать, чего можно ожидать от таких вот засад. Ведь далеко не факт, что в следующей раз мне удастся заметить засаду заранее. Улицы здесь длинные - мне может банально не хватить дальности чувства жизни.
   По стеночке добравшись к входной двери здания, я на цыпочках прошёл через небольшой зал к лестнице. Поднявшись на третий этаж, в процессе не раз помянув скрипучую лестницу (вот, кстати, откуда здесь столько дерева взялось?!), я застыл у двери на чердак.
  В руках уже давно заряженный простым болтом арбалет. Пожелав себе удачи, я со всего маха саданул в дверь плечом. Ввалившись следом за ней в комнату, сразу же взял на прицел пятно жизни и выстрелил. Корд у окна ожидаемо дернулся, обозначая моё попадание. Вот только радовался я не долго.
  Мгновение спустя после моего выстрела в меня, откуда ни возьмись, прилетело сразу две стрелы. Одна в грудь, другая в плечо. Первая пробила кожанку и вонзилась в тело, а вторая лишь бессильно стукнулась о пластину на плече. Тем не менее, сила слитного и мощного удара оказалась такова, что меня откинуло обратно на лестницу. Ещё бы чуть-чуть и я покатился вниз по ней, но в последний момент мне удалось опереться на стену и застыть в шатком равновесии.
  Только вот долго висеть в сложившейся ситуации я себе позволить не мог. Поэтому обретя с помощью рискованного пируэта устойчивую позицию, я тут же прикрылся щитом и двинулся в комнату. Надо было разобраться с тем, откуда в меня прилетело два подарочка, ведь единственный источник жизни по моим ощущениям уже некоторое время, как не совсем живой.
  - Ну и как можно было так опростоволоситься? - задал я вопрос в пустоту.
  Подлым стрелком, напавшим на меня, оказалось странное устройство в правом углу комнаты. Ещё одно такое же обнаружилось в левом, но вот оно-то как раз в меня не выстрелило. При осмотре выяснилось, что заряжено было только одно устройство, второе стояло разряженным.
  Что касается самой ловушки, ничего сверхсложного в ней не было. Некая помесь самострела и двух составных луков, связанная с тонкой верёвкой почти у самого пола рядом с дверью. Достаточно чуть приоткрыть дверь внутрь - ловушка активирована. В общем, не так всё просто оказалось с позицией почившего корда.
  Кстати, осмотрев тело, я пришёл к выводу, что его целью было вовсе не нападение из засады. Нет, конечно, на одинокого искателя он мог и напасть, но всё-таки основное предназначение его - слежка. Вероятно вот такие вот одиночки, сидя по чердакам, занимаются информированием бродящих по городу патрулей о нарушителях.
  То-то я думал, почему парочка последних встреченных мной патрулей было необычайно внимательны по сравнению со всеми предыдущими. Даже в дома пару раз заглянули.
  К тому же возросшее количество патрулей в округе, опять-таки можно приписать бдительным разведчикам. Наверняка, меня засветил какой-нибудь из коллег убитого дозорного. Но есть и нестыковки в этой версии. А именно меня очень интересует вопрос: почему меня сейчас не загоняют как зверя слитными действиями нескольких патрулей, если дозорные засветили мою персону?
  Я, конечно, не жалуюсь, но слишком уж безалаберно это выглядит со стороны кордов. Да и те два патруля, которые меня вроде как искали, как-то совсем не проявляли убедительной инициативы. Заглянуть по-быстрому в окна близлежащих домов и пойти дальше - это не поиск лазутчика в моём понимании.
  Всё что приходит мне в голову по этому поводу: здесь на самом деле не так уж много патрулей и дозорных. Да и те, что есть, не особо спешат на тот свет. Выглядит это по крайней мере именно так. Те же тяжёлые доспехи, которыми любят погреметь "рыцари", вполне себе укладываются в эту теорию.
  Ну да, в принципе то, как эти ребята дорожат своей шкурой, тоже в какой-то степени доказывает их разумность по сравнению с дикими сородичами. Дикие банды кордов в сложившейся ситуации меня бы уже гоняли всей кучей по переплетению улочек. И они бы не успокоились пока либо сами все не полегли, либо не достали бы меня.
  Ну да ладно, хватит уже рассуждений.
  На теле дозорного я нашёл пару интересных амулетов неизвестного мне предназначения, но брать их не стал. Мало ли что они делают. Не хотелось бы, например, ненароком активировать связь или маякнуть о своём местоположении ближайшим патрулям.
  В остальном ничего интересного у корда не было, поэтому уже через пару минут я скорым шагом удалялся от места преступления. Не знаю, как быстро обнаружится пропажа дозорного, но в любом случае торчать там не лучшая идея.
  Теперь зная о возможных засадах, я старался при необходимости выйти на широкую улицу, сначала хорошенько её осмотреть. При этом я полагался не только на чувство жизни, но и на обычное зрение. Всё-таки корды вполне себе живые и разумные существа, которым не так-то просто постоянно сидеть без движения. Рано или поздно они могут немного пошевелиться, чтоб разогнать кровь по затёкшим мышцам. То, что они сидят в безопасном на первый взгляд укрытии, тоже скажет своё слово. В общем при желании заметить их можно.
  Выбранная мной стратегия быстро принесла свои плоды, позволив мне избегать взглядов если не всех дозорных, то очень и очень многих. Да и патрули на меня стали выходить реже.
  Немного, правда, понервничал, когда спустя полчаса после убийства дозорного, пришлось быстро прятаться от отряда сразу из трёх десятков кордов. Уж больно взгляды у них были злые и внимательные.
  К счастью пронесло. Видно я успел свалить довольно далеко, потому что внимательно обыскивать дом, в котором пряталась моя бесценная шкура, они не стали. Глянули первые этаж мимоходом, да и побежали дальше в сторону места проишествия.
  Подметив реакцию на убийство их сородича, дальше я решил придерживаться ненасильственного продвижения. Пока патрули вялые и спокойные прогулка по этому уровню должна быть лёгкой. Даже если меня заметят, то особо беспокоиться не стоит. Бдительностью патрули в обычном состоянии не страдают. Впрочем, с тех пор как убитого мной обнаружили, всё могло сильно измениться, так что намеренно подставляться всё же не стоит.
  Так я и шёл вперёд, пропуская мимо себя патрули и избегая внимания дозорных, пока в какой-то момент чуть не вляпался в нехилые такие неприятности. Выглянул, как обычно из переулка, прежде чем выйти на улицу и застыл от открывшейся картины.
  С одной стороны всё было как обычно, а вот с другой... самая настоящая застава. Улицу наглухо перекрывают грубые, сколоченные из подручного материала стены. Всего пара метров в высоту, но зато по ним ходят настоящий стражник. К тому же в единственном проходе за стену, тоже стоят стражники-корды. От патрульных и дозорных их отличает снаряжение: некая помесь лат и кожаных доспехов. Те, что в воротах вооружены короткими копьями и высокими щитами, тот, что ходит на стене держит в руках заряженный арбалет.
  Стряхнув удивление, я быстро спрятался обратно за угол, пока стража не обратила внимания на торчащую из-за дома голову. Вроде пронесло. Тревогу, по крайней мере, никто не забил.
   Лезть на заставу, с неизвестным гарнизоном, я дураком не был, поэтому пришлось искать обходной путь. Вышел он, к сожалению довольно широким, ибо как оказалось, что застава, ну или форт, если судить по размерам, занимала сразу несколько находящихся радом улиц.
  Вполне возможно, что именно отсюда выходят на боевое дежурство патрули и дозорные. И сюда же они возвращаются. Тот же летучий отряд, который я встретил недавно тоже, скорее всего, отсюда. Эдакая передовая база. Причём она вероятно не одна такая на весь сорок шестой уровень. Ну да ладно разминулись, так разминулись.
  ...Если верить карте, до перехода оставалось всего ничего - час пути. Может даже поменьше. К тому времени у меня уже выработалась чёткая схема движения по этому уровню. Теперь уходить от внимания патрулей и дозорных стало совсем просто. Хотя то, что их количество в округе продолжало возрастать, не давало мне окончательно расслабиться.
  И вот тогда, когда я в своей наивности решил, что и с переходом на следующий уровень у меня проблем не возникнет, Бездна подкинула сюрприз. На самом деле учитывая обстоятельства, стоило бы ожидать чего-то подобного.
  Спуск к лестнице был перекрыт заставой. Не такой большой и внушительной, как предыдущая - всего-то небольшая стена с воротами, но всё же. В воротах стояло два стражника, оглядывая окрестности. Ещё один гулял по стене с арбалетом.
  "Приехали" - невесело подумал я.
  До ближайшего перехода, показанного на карте ещё часа четыре пути. К тому же я что-то совсем не уверен в том, что и он не перекрыт заставой. Как и большинство других. Нет, я уверен, что никем не охраняемые лазейки есть, но я, к сожалению, о них не знаю.
  "И что теперь делать?" - думал я, забравшись в какой-то дом на другой улице недалеко от заставы.
  Варианта, в принципе, было только два: прорываться с боем, либо бродить от одного перехода к другому, надеясь, что какой-нибудь из них окажется без охраны. Так сразу и не решишь, что лучше.
   Поиски могут оказаться как удачными так и не очень. В то же время и у боя есть свои преимущества. Насколько я успел осмотреть заставу - много народу там быть просто не может. Укрепления вплотную примыкают к стенам пещеры, оставляя совсем небольшой пяточок свободной земли между ними и спуском. Никаких казарм или чего-то подобного там поместиться по определению не может. Максимум какая-нибудь крохотная каптёрка.
   Считаем кордов на воротах и того, который ходит на стене с теми, кто гипотетически может находиться за стенами. Выходит не больше десяти и это при самых пессимистичных подсчётах. Ну не набиты же они там как кильки в банке?
   При некотором желании с моей стороны, разобраться с ними не составит труда. Даже если внутри встретиться кродер-маг это не сильно поможет защитникам. Маги из них так себе - мой арбалет вероятнее всего сможет пробить защиту такого горе колдуна.
   Вот только кто сказал, что на другом конце спуска меня не ждёт ещё одна такая засада? К тому же я не смогу перебить весь гарнизон достаточно быстро - кто-нибудь обязательно успеет позвать подмогу... уж не знаю, каким именно способом, но успеет. Скорее всего с помощью какого-то амулета.
   И что у нас выходит? Хм... слишком уж много в моих рассуждениях "если бы, да кабы". Сплошные допущения и домыслы. Тем не менее, более точные данные мне получить просто некогда. Голова совсем не варит.
   По моим прикидкам сейчас уже должно быть раннее утро. Вся ночь у меня ушла на прохождения этого города. Артур с остальными сейчас скорее всего только-только проснулись. Так почему бы мне тоже немного не вздремнуть? Хотя бы часик-два даже мне надо отдыхать, иначе состояние начнёт неумолимо ухудшаться. Всё равно сейчас не получается ничего придумать.
   "Короче - решено" - решил я, устраиваясь в уголке комнаты, которая стала мне временным штабом. Толком располагаться я не стал. Просто бросил лежак под себя, хотя мне это было и не особо нужно, да и вырубил "систему".
   "Утро вечера мудреней" - как известно не знает осечек. Даже если это не совсем вечер и не совсем утро.
   Пробудившись, я не спеша поднялся. Прошёлся по комнате приводя мысли в порядок и вдруг понял, что уже всё решил.
  Было ли это нетерпеливость или ещё что-то - я не знаю, но искать другие проходы мне совершенно не хотелось. Слишком надолго это грозило затянуться, без особой гарантии на успех. В общем буду прорываться. Не знаю верный ли это выбор, но он мой, а значит, я буду его придерживаться. За последствия если что тоже буду готов ответить по полной.
   Решение было принято, поэтому дело оставалось за подготовкой. Идти вырезать крохотный гарнизон заставы просто так, без всякого плана я не собирался. Может даже удастся пробраться мимо них незамеченным, но на это у меня мало надежды.
   В первую очередь перепроверил своё снаряжение. Доспехи, оружие, объёмистый заплечный мешок и пара сумок, были немного потрёпанны жизнью, но без явных дефектов. Из всего этого я решил уделить внимание тесаку и немного подточить его.
  Вскоре покончив с этим, я задумался, что ещё можно сделать. Ненадолго.
  Прикинув все за и против, сел на пол и принялся разогревать энергетические каналы. Кто его знает, что меня ждёт впереди. В такой ситуации даже помощь от моего совершенно не впечатляющего дара может оказаться не лишней.
   За последнее время энергия в каналах порядком застоялась, поэтому дело шло со скрипом. Несмотря на то, что боязнь магии у меня постепенно пропадала, я всё равно занимался очень редко. Словно подсознательно продолжал избегать своего дара. Сейчас настало время переступить через это "не хочу".
  Энергии, правда, хватит всего на пару-тройку всплесков, либо на один огненный толчок плюс всплеск. Да и после этого состояние моё будет оставлять желать лучшего, но и эти крохи могут оказаться решающими. В любом случае магию я приберегу на самый крайний случай.
  Хотелось бы конечно быть хоть чуть посильнее в магическом плане, но что я хотел? Дар ведь толком не развивал, вот и осталась энергетика почти на том же уровне, что и в начале обучения. Повышение если и было, то совсем незначительное.
   Когда с разгоном магического потенциала было закончено, я был готов выступать. Пожелав себе удачи напоследок, я покинул дом и направился прямиком к заставе. Двигался ещё осторожнее, чем вчера. Не хватало ещё случайно засветиться рядом с заставой - на плане можно будет сразу ставить крест.
   "На такую удачу можно было и не рассчитывать" - удовлетворённо подумал я, когда спустя несколько минут, разглядывал заставу.
   В воротах вместо двух стражей, стоял всего один. Правда, арбалетчик на стене присутствовал тоже, но, как известно трое не двое. Если действовать быстро и осторожно может даже не понадобится никого убивать.
   Стена довольно длинная для одинокого арбалетчика и плавно изгибается кругом на всём своём протяжении. Пока арбалетчик идёт в противоположную сторону можно спокойно взобраться по ней, благо грубые и неоднородные блоки, из которых она сложена этому не препятствуют. Высотой она тоже не блещет.
  Что касается стража в воротах - он меня просто не увидит из-за поворота стены. Да и стоит он крайне удачно: почти что под аркой ворот. Когда их было двое, они стояли немного впереди ворот и при случайном взгляде в сторону могли легко заметить незадачливого лазутчика, не то что сейчас. Условия для проникновения если не идеальные, то очень близки к ним.
  Пока всё не поменялось я начал действовать. Возможно, рваться вперёд, не выждав немного времени и было безрассудством, но мне было плевать. Почему то в голове зрело ощущение, что сложившейся ситуацией надо непременно воспользоваться как можно быстрее. О причинах удачного для меня стечения обстоятельств можно было подумать потом.
  Не пересекая центральную улицу, которая выходила прямиком на ворота, я переулками подобрался вплотную к стене. Около пяти метров свободного пространства до неё, я решил преодолеть рывком, как только арбалетчик двинется в противоположную сторону.
   Дождавшись момента, я быстро преодолел пустой участок, предварительно не забыв бросить взгляд на арку ворот: вдруг тот корд решит высунуться? К счастью никто меня не заметил. Арбалетчик только-только начал своё движение по стене в противоположную сторону от меня, поэтому я решил лезть сразу.
   Стена была всего два с лишним метра - для меня, после злоключений на пограничных уровнях, расстояние плёвое. Не прошло и десяти секунд, как я оказался наверху. Арбалетчик сейчас понадобится ещё как минимум столько же времени, чтобы дойти до середины стены. А там он может ещё немного задержаться, чтобы перекинуться парой слов со своим товарищем. Времени полно.
  "Главное, чтобы он, паскуда, не решил внезапно обернуться" - думал я, параллельно быстро оглядывая небольшой дворик за стеной.
  Как и предполагалось, "килек" набитых под завязку в нём не оказалось. На вымощенном наподобие мостовой свободном пространстве было только три объекта представляющие хоть какой-то интерес: большая арка с ведущей вниз лестницей, нечто на вроде небольшой караульной и невысокий, но достаточно широкий каменный сарай. Ближе всего ко мне был сарай и караульная, а вот до перехода добраться быстро не получится. Арбалетчик наверняка заметит меня раньше, чем я скроюсь в темноте прохода.
   "Придётся прятаться" - констатировал я невесело, пока тихо слезал со стены во двор.
   Нет, можно было бы конечно не париться и поубивать всех тут к чертям собачьим. Тем более что теперь я нахожусь на достаточно удобной для таких действий позиции, но я не хотел так поступать. И дело тут даже не в гуманности, а в примитивном расчёте.
   Легко можно понять, что чем дальше я буду продвигаться на территорию Лорда, тем больше будет мне встречаться местных жителей. Если я сейчас тут всех вырежу это, несомненно, даст мне некоторое время для манёвров, но рано или поздно мои действия всё равно будут обнаружены. И тогда меня будут уже целенаправленно искать.
  Не лучше ли в таком случае пройти тихо и незаметно, вообще никого не проинформировав о своей персоне? Сложно найти того, кого не ищут - так я думаю.
  Для пряток больше всего подходил сарай. Вернее то, что за ним. В отличие от караулки он не примыкал вплотную к стене пещеры, оставляя за собой небольшой закуток. В нём я и решил спрятаться.
  По пути вытащил из петли булаву, на случай если там внезапно окажется нежеланный свидетель. При некоторой сноровке с её помощью должно получиться вырубить противника быстро и не летально. Хотя хотелось бы всё-таки не оставлять после себя следов совсем.
   Арбалетчик вот-вот должен был дошагать последние метры до разворота, когда я оказался за углом. Оказавшись в закутке, я сразу же понял, в чём заключается его предназначение на этой заставе. До боли типичная кабинка знакомых очертаний, пусть и каменная, не оставляла никаких сомнений в моих умозаключениях. Оставалось надеяться, что пока я тут никому из стражи не приспичит.
   Осторожно выглянув из-за угла, я заметил, как арбалетчик начинает свой путь в другую сторону. До тех пор, пока он опять не поменяет направление своего движения, наружу лучше не выходить. Ну да я не в обиде - немного подождать мне не трудно.
   И только я об этом подумал, как со стороны кабинки послышалась возня.
   "Твою мать, вот и второй страж ворот нашёлся!" - пронеслась у меня в голове паническая мысль, когда я подскочил к кабинке с занесённой булавой в руках.
  На своё счастье, корд пока не собирался выходить наружу, поэтому я успел взять себя в руки. Не надо с ходу пороть горячку. Возможно ещё удастся остаться незамеченным.
  Глянув на дверь, я понял, что она открывается наружу вправо. Второй выход из закутка был закрыт стеной, но немного свободного пространства по обе стороны от кабинки всё же имелось. Этим и стоило воспользоваться.
  Застыв с той стороны, куда откроется дверь, я выжидал момент. Запахи, которых наверняка здесь был целый букет, меня не беспокоили. После своего перерождения меня подобные вещи слабо волнуют. Главное сейчас, чтобы стражник не решил бросить прощальный взгляд на кабинку после того как выйдет наружу, иначе придётся его обработать.
  Не успел я досчитать до десяти, как дверь широко распахнулась чуть не треснув меня. Наружу сделал шаг корд в доспехах. Видно испытывая моё терпение, он не спешил сваливать, продолжая стоять на месте.
  "Грёбанный мыслитель! Щяс дождёшься от меня! Я тебе мозги быстро вправлю булавой" - раздражённо думал, застыв аки статуя. В повисшей тишине любой шум меня мог выдать.
  Наконец, чёртов корд отмер. Не глядя назад, он захлопнул рукой дверь и, проворчав напоследок что-то под нос, двинулся по своим делам. Сегодня у него оказался удачный день. Я уже искренне сомневался, что мне удастся аккуратно утихомирить его, не проломив к хренам череп булавой.
  Выглянув краем глаза за угол, я наблюдал, как страж прошёл через площадку и скрылся в арке ворот. Дождавшись, когда арбалетчик двинется в обратную сторону и дойдёт до середины стены, я выскочил из укрытия.
  Как можно быстрее, стараясь не нашуметь, я бросился к переходу вниз. По дороге мельком заглянул между ставнями единственного окна караулки. Успел отметить, только скрючившуюся за столом фигуру в балахоне и побежал дальше.
  Это что же получается на весь гарнизон всего три корда и один кродер-маг? Как-то совсем не густо...
  Спуск по лестнице не занял много времени. Всего каких-то пять минут и я уже медленно приближаюсь к арке выхода. Ещё на подходе я услышал громкий храп, поэтому продвигался вперёд очень медленно. И это себя оправдало - меня не заметили.
  Сорок седьмой уровень оказался почти полной копией сорок шестого. Та же пещера, те же символы вместо солнца на потолке, тот же город. Словно я и не спускался никуда.
  Рядом с аркой под небольшим навесом, располагался небольшой крепкий стол и стул рядом с ним. Распластавшись на столе верхней частью тела, мирно спал корд в доспехах стражника. Лицо было повёрнуто в мою сторону, поэтому я сразу же приметил старость этого разумного. Множество морщин испещряли его кожу, два из трёх рогов были слегка повреждены. Рядом с головой, на столе спокойно стояла причина такого состоянии стража: тёмная литровая бутыль без пробки.
  "Весьма странное явление для Бездны - пьяный монстр преспокойно отсыпается после очередного возлияния" - констатировал я нехило удивлённый таким поворотом дела. Спускаясь, я ожидал чего угодно, но точно не этого.
  Но не это было главным потрясением для меня. Только сейчас на меня со странным опозданием обрушился поток информации. Отовсюду неслись голоса немного приглушённые расстоянием и стенами домов. Где-то в стороне кто ритмично стучал по металлу. Кое-где над крышами вверх уходили тонкие струйки дыма. Сорок седьмой уровень жил! Город кордов оказался вполне себе обитаем...

  Глава 24
   ...Осторожно продвигаясь переулками, я старался сводить контакты с местным населением к минимуму. К сожалению, избегать абсолютно всех у меня попросту не получилось бы.
  Всё вокруг было заполнено кордами. То и дело в проёмах, ведущих на оживлённые улицы, я видел их фигуры снующие туда-сюда. Иногда некоторые срезали дорогу через переулки и проходили в каком-то метре от меня, не замечая моего удивлённого взгляда. Подданые Лорда не переставали меня удивлять.
  Кого только не было среди местных жителей: горожане, разных возрастов в простой тканевой одёжке, бедняки и уличные мальчишики-оборванцы, в лохмотьях потрёпанных временем, кродеры-маги в своих глухих балахонах и даже немногочисленные патрули городской стражи.
  С последними встречаться мне было крайне нежелательно. Простой люд ко мне особо придираться не будет благодаря маскировке, а вот доблестные стражи порядка могут и раскрыть моё инкогнито. Маскировки кстати стоит коснуться отдельно... да и вообще начать с того момента, как я попал на сорок седьмой уровень.
   В самом начале моего пути мне повезло дважды:
   Первой удачей оказалось то, что переход вывел меня прямиком в какой-то никому не нужный пустой закуток. Да и общее впечатление от окружающих это место домов, говорило о том, что мне повезло выйти в местный аналог трущоб. Множество переплётенных меж собой в непонятном лабиринте грязных и узких улочек. Захламлённые разным хламом переулки, грубые лачуги с торчащими отовсюду непонятными хлипкими пристройками... разве могло быть место лучше этого для скрытного проникновения?
   Второй удачей стало наличие прямо рядом с переходом пожилого стража порядка. Если бы не он, то мой переход по этому уровню грозил стать не просто очень трудным, но и в каком-то смысле вообще невозможным. Так или иначе, но его вклада в моё дело стоит коснуться отдельно.
  Трудно передать то чувство растерянности, которое я испытал, когда понял куда завела меня судьба. Почему-то я никак не ожидал попасть в своих странствиях по Бездне в обитаемый город монстров. Нет, в принципе, нечто из этого рода я предполагал, учитывая специфику владений Лорда, но всё равно это оказалось не так просто принять. Бродя по верхнему городу, где были только патрули, да сделанные наспех грубые и не впечатляющие заставы, я никак не мог предположить, что такой город могли построить корды. Ну не вязалась у меня в голове чёткая, геометрическая структура города и дикие корды, которых я привык воспринимать в лучшем случае как варваров.
  Так, кажется, я немного отвлёкся... в общем я впал в нехилую такую прострацию, когда понял, что мне предстоит немного немало: пройти насквозь город, где абсолютно все его жители настроены ко мне враждебно. Все мои знания в сфере шпионских премудростей ограничивались исключительно фильмами, да книгами. И ведь нет у меня никаких гарантий на то, что всё увиденное там не окажется просто пустышкой в реальной жизни.
   Я бы наверно долго созерцал, заброшенный переулок пустым взглядом, если бы очень вовремя не напомнил о своём существовании престарелый корд. Его немелодичный храп стал для моей персоны, словно знак свыше. Стоило мне покоситься на мирно дремавшего под навесом пьяницу, как в голове мгновенно созрел план. И хрен с ним, что ноги у него растут все из тех же фильмов. Всё равно ничего другого такой дилетант, как я не придумает. Тем более, что этот способ вроде бы так же активно используется всё теми же разведчиками и шпионами в реальности.
  Во все времена было известно, что меньше всего простой люд любит связываться с правоохранительными органами, если, конечно, особой надобности нет. Сомнительно, что в трущобах мне повстречаются местные дворяне или ещё кто с подобным статусом. Значит, вот эта буквально сама дающаяся мне броня городского стражника, для меня наилучший выход.
  Ясное дело, что даже такая маскировка в моём случае довольно хрупка, но так у меня хоть какой-то шанс появится. Главное не давать никому повода со мной заговорить и не попадаться на глаза своим "коллегам" - тогда думаю, всё будет тип-топ.
   ...Возня с переодеванием не заняла много времени. Предварительно хорошенько потыкав спящего корда, с булавой наперевес, я приступил к делу. Одной рукой раздевать стража было не очень удобно, но вторая у меня так и оставалась занята булавой: мало ли он внезапно решит проснуться в процессе? Хорошо ещё, что в этот переулок не выходит ни одного окна или двери, одни стены, куда ни глянь, а то мои опасения обнаруженным ещё добавили бы нервов в процесс.
   Несмотря на все трудности я, в конце концов, вытряхнул стража из его облачения, оставив пьянчугу в одном поддоспешнике. Связав руки корда его же рёмнем за спиной и заткнув рот кляпом, из какой-то тряпицы обнаруженной в его карманах, я оттащил тело в дальний угол переулка. Там как раз оказалась тёмная и вместительная ниша, словно специально предназначенная для того чтобы прятать трупы, после тёмных делишек. Дополнительно связывать стража я посчитал лишним: в том состоянии, в котором он проснётся, даже мои относительно лёгкие меры предосторожности будут для него практически непреодолимыми.
  Разобравшись с кордом, я снял свой доспех и стал по-быстрому облачаться в обмундирование городской стражи. Проблем с этим не возникло - броня стражи оказалась довольно просто в облачении. Каких-то пять минут и я уже в доспехах. Проще простого.
   Попрыгал, подвигал руками и ногами - вроде сидит нормально. Свою броню я спрятал в мешок. Повезло ещё, что она после пересборки в перевалочном лагере искателей изрядно "похудела". Было бы в ней столько же металла, как на момент начала моего путешествия с Артуром - хрен бы я её запихал всё это великолепие в мешок.
  Оружие стража я решил не брать. Мой тесак и арбалет не так уж сильно отличались от аналогичного снаряжения кордов, так что проблем с этим не должно было возникнуть. Единственное что немного нарушало целостность моего образа - щит. Из-за размера спрятать его в сумку не представлялось возможным, а бросить его мне позволяла совесть... ну и жадность немного. Выбрасывать такую полезную в хозяйстве вещь, которая не раз выручала меня в трудную минуту, мне казалось глупостью.
  Хорошо ещё, что у корда, оказался плащ с символикой Лорда. Он был не такой пафосный и красивый, как у виденных мной раньше рыцарей и закрывал спину только до низа бёдер, но зато отлично скрывал висящий на спине щит. Ну или хотя бы делал его не настолько заметным.
  Ещё одной его полезной особенностью, оказалась его конструкция. Точно так же как у лучников в патрулях и у некоторых стражей в верхнем пустом городе, он закрывал шею спереди в виде шарфа. Немного постаравшись его можно было натянуть так, чтобы он скрывал низ лица. Совсем не лишняя особенность, учитывая то, что шлем стражи закрытым был только наполовину, оставляя рот и часть щёк открытыми.
  Перед выходом я ещё раз окинул себя мысленным взором. Так как щит был теперь более-менее скрыт плащом, основной проблемой стали сумки. Мой забитый до отказа мешок и сумки не очень-то вязались с образом благочестивого стража порядка. К сожалению, с этим придётся мириться. Выбрасывать свои вещи, ради временной маскировки было бы уже совсем маразмом.
   "Настало время узнать какой из меня Джеймс Бонд" - промелькнула в голове мыслишка, когда я двинулся к выходу из закутка.
  Не успел я пройти и пары длинных подворотен, как столкнулся с каким-то кордом. Молодой мужчина, в потёртой кожаной одёжке, куда-то спешил, целенаправленно двигаясь мне на встречу. Незаметно положив руку на рукоять тесака, я, стараясь ничем не выдавая своего напряжения, шёл ему навстречу.
  Как оказалось, переживал я зря. Неизвестный корд лишь мимоходом мазнул по мне взглядом и пошёл дальше. Более того он даже немного качнулся в сторону уступая мне дорогу в узком переулке. Похоже, мысли насчёт того, что добропорядочный стражник делает в таком глухом переулке, его не особо волновали. Если остальные корды окажутся такими же бдительными, то проход через город Лорда уже не представляется мне такой уж сложной задачей. Правда, один человек это ещё не показатель, так что расслабляться не стоит.
   ...Остальные гражданские оказались не лучше первого встреченного мной представителя. На меня почти никто не обращал внимания, да и сами старались моё внимание не привлекать, заранее уходя с моего пути в сторону. Если их и интересовали мои объёмистые сумки, свои вопросы корды старались держать при себе.
  Так я и шёл вперёд, не встречая на своём пути никаких препятствий. Словно незримый ореол представителя власти сделал меня невидимым в глазах всего остального мира. Вот только я трезво смотрел на вещи и не зазнавался по этому поводу, ибо любой из встреченных стражей меня вероятно с лёгкостью раскроет. Поэтому стоило в поле моего зрения мелькнуть доспехам городской стражи, как я сразу же кардинально менял свой курс, обходя или же пропуская патрульных мимо.
   Такие вот нежеланные встречи происходили довольно часто, когда карта вынуждала меня выйти из переулков на улицы. Стоило мне оказаться на грязной мостовой, в окружении спешащих по своим делам горожан, как буквально через десять минут мне встречался очередной патруль. Приходилось очень внимательно следить за потоком народа, чтобы успеть заметить стражников раньше, чем они меня. Я бы конечно с радостью избегал этой "весёлой" игры, но частенько пройти одними тёмными подворотнями было просто-напросто невозможно. Так что приходилось мириться с таким положением вещей.
  Так или иначе, я постепенно продвигался всё дальше и дальше по городскому лабиринту. В какой-то момент, немного попривыкнув к положению вещей, я даже сумел немного отвлечься от своей собственной безопасности и оглядеться вокруг. Всё-таки мне было очень интересно поглядеть на жизнь города кордов. Глаза стали независимо от сознания ловить сценки городского быта.
  Вот по улице идёт женщина-корд в простом тканевом платье. Нигде до этого я не видел представительниц слабого пола этой расы, поэтому решил разглядеть её поподробнее. Отличия кордшы от представителей сильного пола были такими же как у людей. Та же фигура, более аккуратные черты лица, та же почти невидимая, но хорошо заметная женственность, если хотите. Если бы не рога, да цвет кожи - от человеческой женщины и не отличишь.
  Было заметно, что дама уже в возрасте: яркая и хорошо заметная красота молодости уступила место более спокойной и нежной красоте зрелости. Тем не менее, это похоже совсем не волновало женщину. Гораздо больше её беспокоило, чтобы невысокий подросток, вьющийся у её ног ненароком не навернулся. Да и его игры с пустыми мешками для продуктов, которые тот нёс, она тоже, кажется, не очень одобряла, но пока ничего не говорила по этому поводу. Впрочем, думаю, стоит парнишке перейти черту в своих развлечениях и порция нотации ему обеспечена.
  В окно ближайшего дома, благодаря чуть приоткрытым ставням видно зал типичной таверны. Сейчас он пуст, ведь утро лишь совсем недавно вступило в свои права, но уже к вечеру пустующее помещение наверняка заполнится своими завсегдатаями до отказа. А пока сиротливо стоящему за стойкой бармену остаётся только с задумчивым видом протирать стаканы, устремив взгляд вдаль.
  А вот по улице идёт куда-то по своим делами молодая девушка. С её красотой трудно поспорить: точёная фигура, чистое и аккуратное личико с большими выразительными глазами и длинные шелковистые волосы, свободно лежащие на спине. Бьюсь об заклад, ценителей прекрасного совершенно не смутили бы ни рога, ни что-либо ещё в её облике. Простое платье, хоть и кажется невзрачным, тем не менее, хорошо подчёркивает фигуру красавицы... не удивлюсь, если ради такого эффекта, она его специально подшивала своими руками.
  За прелестницей по пятам идёт парень её возраста и что-то оживлённо ей рассказывает. Правда, стоит лишь немного присмотреться к нему, как сразу же становится понятно, что особых успехов на любовном фронте он пока не достиг. Он и сам это начинает понимать - его задор потихоньку ослабеет, гордо выпрямленная спина начинает горбиться, а шаг замедляется. Казалось для него всё уже потерянно, как вдруг девушка внезапно оборачивается, одаривая погрустневшего ухажёра улыбкой. Одной из множества, которые таятся в запасах любой женщины и которые с такой лёгкостью разбивают мужские сердца.
  А чего стоит встреченный мной позднее высокий подтянутый корд в кожанке и с мечом у пояса? Его колючий, пронзающий взгляд казалось, прожигает в том на кого он посмотрит дыру. Наверняка какой-то опытный стражник в увольнении. Хорошо ещё, что он не стал ко мне цепляться, проходя мимо, а не то даже не знаю, чтобы я делал.
  И подобного зрелища вокруг полно. Я не назвал даже десятой доли. Ничего удивительного, что моё устоявшееся впечатление о кордах трещит по швам. Ей богу, если бы не внешность их можно было бы легко спутать с людьми. Одни и те же заботы, одни и те же мысли.
  А ведь я понимаю, что стоит моему инкогнито раскрыться и этот пасторальный пейзаж сразу же поменяет тональность. Из настолько похожих на простых людей разумных, корды сразу же превратятся в стаю обезумевших зверей. Будут загонять меня словно добычу всей кучей. Я не преувеличиваю - Адир когда-то очень убедительно поведал всё известное ему об этом вопросе на одном из привалов.
  Будто вспомнив, наконец, где нахожусь, я очень быстро выкинул лишние мысли из головы. Какая, в конце концов, разница: похожи корды на людей или нет? Мне от этого вот честное слово - не горячо не холодно. В любом случае они остаются моими врагами и этого никак не изменить. Многие искатели пытались наладить с ними контакт и никто не добился успехов - об этом Карт тоже рассказал подробно, чтобы ни у кого не осталось напрасных иллюзий.
  Взяв себя в руки, я уверенной походкой двинулся дальше. Нечего тут рассусоливаться.
  Не прошло и получаса, как я стал замечать, что здания вокруг начинают становиться аккуратнее и упорядочнее. Окрестные улицы стали заметно чище, а количество тёмных и таких желанных для меня переулков, стало стремительно сокращаться.
  Было очевидно, что меня незаметно занесло куда-то в более богатые районы города. А вот это мне было категорически не нужно. В приличном районе и спрятаться не так просто. Не дай бог набреду ещё на каких-нибудь аристократов.
  Резко поменяв направление движения, я стал быстро удаляться от богатых районов как можно дальше. Заблудиться я не боялся: "карта" вполне себе умная - прописывает маршрут в зависимости от моего текущего местоположения. Маршрут до Воли постоянно обновляется, подстраиваясь под мои перемещения, что весьма удобно в таком месте, как это.
  Очень скоро вокруг опять стала царить разруха и беспорядок. Я смог вздохнуть спокойно. Теперь можно было продолжить путь к Воле.
  Окинув взглядом свод над головой, а также глянув в ту сторону, куда вела меня карта, я быстро прикинул, что пройти осталось не так много. Думаю ещё около двух часов и я смогу покинуть сорок седьмой уровень.
   Не успел я сделать и пару шагов, как вылетевшее на меня из-за ближайшего переулка серое пятно, со всего маха впечаталось мне в грудь, сломав мои радужные планы на корню. От столкновения я даже не пошатнулся, а вот пятно, оказавшееся молодым пареньком, так легко не отделалось, повалившись передо мной на пятую точку.
   Всё бы ничего, если бы в момент падения этот пацан краем пальцев не умудрился ухватиться за кирасу стражника. Удержаться на ногах это ему не помогло, а вот мне подгадило. От лёгкой встряски плащ-шарф, который мне и так постоянно приходилось поправлять, коварно сполз, открыв мою ни разу не кордовскую рожу на всеобщее обозрение. И похрен что единственный зритель здесь тот самый пацанёнок.
   - Аше-аше... си имари кашитархи, самхитш, - начал было что-то говорить юный корд, приподнимаясь с пола, но стоило ему увидеть меня, как его тело застыло в не самой удобной для этого позиции.
   Немая сцена длилась всего пару мгновений. Уже в следующий момент произошло сразу две вещи: я потянулся к парню, а он одновременно с этим заорал во всю мощь своих лёгких. Мало того, он прямо из неудобной позиции нехило стартанул от меня.
   Оружия в руках не было и чтобы взять в руки тот же арбалет, мне понадобится время, а этот пацан, вот-вот скроется в каком-нибудь переулке. Бежать за ним бесполезно - не мне тягаться в скорости с молодыми быстрыми ногами.
   Не хотелось бы так бездарно разбазаривать, свои скромные возможности, но ничего другого я придумать в тот момент просто не успел. Вскинув руку, я активировал "всплеск".
   Несмотря на свою крошечную дальность действия, всплеск таки догнал парня. Резкий и сильный толчок в спину, заставил не ожидавшего такой подлянки корда, споткнуться на очередном махе ногами и пропахать носом по полу с пяток метров.
  Я хорошо видел, что сознание из-за падения пацан не потерял. Вон руки шевелятся, да и всё его тело бьёт сильная дрожь, видимо от страха. Единственная хорошая для меня новость то, что орать, как резанный он таки перестал.
   Действовать надо было быстро. Достаточно хорошенько стукнуть парня по голове и длительный сон ему обеспечен. За здоровье ему тоже беспокоиться не надо - в таком возрасте подобные травмы заживают, как нефиг. Связать тоже найдётся чем.
  Кому то может показаться, что наилучший выход в данной ситуации просто убить парня. Это и быстрее и проще, но... не настолько я ещё холоден, чтобы вот так спокойно убить ребёнка. Не по мне это.
  Сделав шаг в сторону парня, я сразу же понял, что моим планам не суждено сбыться. Отовсюду послышались крики горожан. Где-то в стороне застучали ставни и двери, с другой стороны послышался слитный топот множества ног - наверняка патруль.
   Мысленно сплюнув от такого идиотского провала, я ретировался в ближайшую подворотню. Ту самую, кстати, откуда на меня вылетела причина моих только что образовавшихся проблем.
  Сваливать нужно было очень быстро, поэтому я почти сразу же перешёл на бег. Пролетев короткий переулок в мгновение ока, я резко замедлился и вышел на улицу уже в спокойном темпе. Если меня кто и увидит сейчас то особых подозрений моя персона вызвать не должна.
  Без проблем перейдя улицу, я тут же нырнул в следующий переулок. И опять пробежал его на всех порах. Таким же макаром преодолев ещё несколько улиц, я, наконец, несколько снизил темп, но оставался всё таким же напряжённым и собранным.
   ...Прошёл почти час - я уже достаточно далеко ушёл от места преступления. До перехода по моим прикидкам оставалось совсем недалеко. Вот только в свете недавних событий путь туда грозил затянуться.
  Несмотря на то, что погоне кажется, не удалось меня обнаружить по горячим следам, это не помешало городской страже усилить патрули. Такое впечатление, что в эту часть города стянули почти всех боеспособных кордов. Мне пока лишь чудом удавалось избегать внимания противника.
  Я отлично понимал, что долго так продолжаться не может. Рано или поздно, какой-нибудь особо внимательный патрульный меня засечёт и дело ещё больше осложниться. Пусть даже не надеются, что я пощажу заметившего меня "счастливчика". Мало того, что это будет не так-то просто в бою, мне и самому уже будет трудно сдержаться. Очевидно, что смерть одного из соратников только ещё больше разъярит моих преследователей.
  В общем ситуации была совсем не ахти... пока вдруг всё резко не поменялось.
  Где-то далеко-далеко позади справа неожиданно нехило полыхнуло. Мгновение спустя до меня долетел приглушённый расстоянием звук взрыва. Обернувшись, я как раз успел заметить очередную вспышку яростного пламени. Если мне даже отсюда видно зарево, то я даже боюсь себе представить, какой мощи там сейчас гремят взрывы.
   - Что за... - вслух произнёс я, вспомнив, где ещё уже видел подобное. Такое светопредставление из моих знакомых мог устроить только один человек - Артур. Вот только меня не оставляет вопрос: нахрена? Я ни за что не поверю, что команда приключенцев по собственному желанию решила вот так вот засветиться. А уж то, что они сами бы захотели устроить местным тотальное истрбление, вообще чушь откровенная. А ведь судя по огромным вспышкам - именно это там сейчас творится.
   Трудно представить, сколько кордов сгорают в таком взрыве, но ведь продолжают атаковать! Об этом ясно свидетельствуют следующие одно за другим зарево пламени.
  Осознав это, я ни капли не удивился когда мимо моего переулка стали пробегать патрули стражи. Все те стражники, которые до сего момента пытались меня отыскать сейчас бежали в сторону взрывов. Ну ещё бы! Сомнительно, что командиром у них служит дебил. По крайней мере, разные уровни угрозы он сумел опознать очень быстро.
   Пропустив мимо основной поток патрульных, я продолжил свой путь. Жаль, конечно, что цена моего спокойствия - кампания авантюристов в виде мишени для всех местных кордов, но ничего не поделаешь. Думаю, если против них не выйдет сам Лорд - потерь среди команды можно не опасаться. Уж через сколько неприятностей они прошли и эта вряд ли для них станет фатальной.
   - Удачи, - бросил я в сторону вспышек, прежде чем скрыться в очередном узком проулке. В данной ситуации это всё чем я мог им помочь.
   ...Путь до перехода я провёл, периодически оглядываясь в сторону вспышек магии. Сражение между командой Артура и кордами даже и не думало останавливаться. Нет, периодически конечно наступали периоды затишья, но они были настолько краткими, что почти не выделялись на общем фоне. И несмотря на это приключенцы продолжали двигаться вперёд.
   За то время, которое у меня заняло поход до перехода, я никак не мог понять, что на уме у команды. Если судить по вспышкам, то создавалось впечатление, что отряд медленно продвигается вперёд, планомерно выжигая всё на своём пути, но... я не верил, что их стратегия настолько топорная и дикая. И как оказалось - был прав.
   Когда впереди стала стремительно приближаться стена пещеры и до перехода оставалось совсем немного, в той части города, где были авантюристы, вдруг нестерпимо ярко сверкнуло синим. Словно молния ударила, меня даже ослепило на мгновение. После этого всё затихло. Вспышек пламени больше не было. И минуты не прошло, как мне стала понятна природа последней вспышки.
   По улицам пронёсся резкий поток ветра. Даже я почувствовал, насколько он был холодным, чего уж говорить о кордах? Не знаю, что именно там скастовала Риталиен, но видимо что-то очень сильное и требующее длительной подготовки. Видно это помогло команде Артура, наконец, оторваться от преследователей, но что будет через час? Или два? Впрочем, это уже не моё дело - у них свой поход. Остаётся надеяться, что им хватит сил его закончить.
  Пройдя пару длинных проулков, я вышел прямиком к переходу на нижний уровень. Без охраны он ожидаемо не оказался. Хотя охрана эта оказалась более чем скромная. Всего один стражник.
  Небольшая караулка стоящая рядом с запертыми воротами, была определённо рассчитана на куда больший контингент, но видимо основную часть дозора сняли из-за нападения в другой части города.
  Одинокий стражник стоял прямиком перед воротами и, кажется, был не совсем в себе. То и дело переминался с ноги на ногу и судорожно сжимал копьё, глядя в ту сторону, где совсем недавно полыхнуло синим светом.
  Вернувшись по переулку назад, в присмотренный мной закуток, я как можно быстрее переоделся в свою экипировку. Последний участок своего пути мне хотелось пройти в своей броне, которая уже не раз выручала меня в беде. К тому же мои доспехи куда качественней, чем кордовские.
  Когда с этим было покончено, я взял в руки щит и булаву. Сомневаюсь, что страж успеет позвать подмогу, так что этого должно хватить с лихвой.
  Я успел сделать целых три шага по площадке перед переходом, прежде чем одинокий страж обратил на меня внимание. За свою безалаберность он поплатился с лихвой.
   Рывком сократив расстояние между нами, я оказался прямо перед ним. Он только и успел, что дёрнуть копьём, когда я со всего маха заехал ему щитом. Сила удара оказалась такова, что корда откинуло прямиком на ворота. Растянуться на полу они ему конечно не дали, но застыл он в весьма неудобной позиции.
  Обрести равновесие ему было не суждено. Удар булавой в плечо и громкий хруст последовавший за ним, обеспечили корду серьёзный перелом. Страж уже собирался громко закричать, как прилетевший по челюсти удар краем щита, заставил его потерять сознание.
  Оттащив бессознательного стража в сторону, я толкнул врата. За ними оказалась небольшая площадка плавно переходящая в винтовую лестницу.
  Добивать корда я не стал, сразу же направившись к лестнице. Уж не знаю, милосердие во мне взыграло или ещё что, но надобности в этом я не видел. Без разницы убью я его или нет, этот проход будет засвечен и возвратиться тем же путём не получится.
  Чем глубже я спускался, тем сильнее становился зов. Как-то незаметно для себя я ускорился. В самом низу я уже почти бежал. Правда, стоило ступить на сорок восьмой уровень и меня слегка отпустило.
  Я стоял в лабиринте. Ничего необычного в нём не было - всё тот же стиль Бездны на деле. Никаких украшений, квадратные проходы и знаки Бездны на стенах, дающий слабые свет. Ощущения такое словно я вновь вернулся на пятый уровень.
   Впрочем, это чувство быстро пропало, уступив место куда более сильному. Зов опять напомнил о себе, заставив моё тело рефлекторно сделать несколько шагов вперёд. Но не это поразило меня больше всего - моя цель оказалась необычайно близко. "Карта" чётко говорила: не пройдёт и двух часов, как я доберусь до Воли Бездны.
   Теперь уже сам я еле сдерживал себя. Даже без всякого зова, близость моей цели, будоражила кровь и путала мысли.
   "Если побегу, то успею добраться даже за час..." - промелькнувшая как будто ненароком мысль, заставила меня сжать зубы. Резко тряхнув головой, я попытался взять себя в руки. Это оказалось весьма нетривиальной задачей. Меня будто стальным тросом тянуло вперёд.
   Кое-как, но мне всё-таки удалось это сделать. Хоть меня и продолжало немного мутить от зова, голову я теперь уже не терял. Правда, для этого пришлось пойти на некоторые уступки: остановиться теперь я не мог. Стоило хотя бы на пару мгновений встать на месте и тело тут же грозило меня предать. Поэтому приходилось идти вперёд постоянно, контролируя только скорость, с которой я двигаюсь. Те ещё ощущения.
   ...Уже через полчаса я внезапно понял, что, несмотря на мнимый контроль, тело мне уже почти не подчиняется. Когда именно это произошло, я так и не понял. И теперь мне оставалось только надеяться, что мне повезёт избежать всех местных монстров...
   ...Коридоры и залы сливались в один серый фон, на котором огнём горели разноцветные знаки Бездны. Зов стал давить не только физически, но и психически. Мысли стали путаться и разбегаться в стороны. С трудом удавалось сфокусировать внимание на каких-нибудь объектах дольше пары секунд...
   ...Я уже не верил в то, что мой поход закончится хорошо. Слишком сильно давил зов на мозги. Не верилось, что подобная штука может привести меня к счастью. Слишком уж это всё походит на западню, в которую меня тянут на верёвке...
   ...Не знаю, сколько я прошёл и за какое время, но в какой-то момент всё резко кончилось. Я резко выскочил из бреда навязанного зовом, оказавшись в реальности. Моё тело успело сделать ещё два шага, пока я не осознал, что вновь его контролирую.
   - Что? - вырвалось у меня, когда я понял, что Зов исчез. Причём, совсем. Сознание стало абсолютно чистым, как будто ничего и не было. Помимо зова, пропала и "карта". Я остался без всяких ориентиров.
   Подняв растерянный взгляд от пола, я сразу же понял в чём причины всех этих странностей...
   Я стоял в длинном коридоре. Всё тот же камень Бездны, всё те же символы на стенах. Ничего примечательного, кроме того, что виднеется в конце коридора.
   Огромный чёрный шар спокойно стоит на постаменте. Причём это не его собственный цвет... это свет, который он испускает. Действительно странное зрелище этот чёрный свет. Прав был Фасси, когда рассказывал мне про Волю.
   Так странно было глядеть на Волю. То к чему я стремился так долго... вот оно, подойди, да и возьми. Пустой коридор, никаких монстров в округе. Неужели всё будет настолько... буднично?
   Нетвёрдой походкой я сделал несколько шагов вперёд. Приблизительно на пятом, под моей ногой что-то громко щёлкнуло...
   Уже в следующее мгновение я понял, что "просто" всё точно не будет. Коридор "ожил". Словно на уровнях Пламенного, стены, пол и даже потолок, оказались не такими и простыми, как кажется.
   Наверное целая сотня механизмов одновременно пришла в движение. Копья, лезвия, тараны и бог знает что ещё, превратили казавшийся безопасным коридор в смертельную полосу препятствий.
   - ......!!! - выругался я, глядя на то с какой скоростью, просвистело всего в пару метров от меня лезвие-маятник, выскочившее из стены.
   Пялился на всё это безобразие я не особо долго. Ровно до того момента, пока не понял, что здесь не так. Достаточно было поглядеть на работу ловушек совсем немного времени, чтобы понять: не так страшен чёрт...
   Нет, ловушки действительно было опасны... я вот не сомневаюсь, что случись мне попасть под лезвие и оно располовинит меня там же, без особого сопротивления, но дело было в том, что попадать под него было и необязательно. Несмотря на кажущуюся непроходимость, коридор с ловушками оказался фикцией.
   Перерыв между вылетами тех же лезвий был таким долгим, что любой человек мог прогулочным шагом успеть преодолеть опасную зону, прежде чем они появятся. И так было со всеми. Достаточно было лишь немного присмотреться, чтобы понять, что все ловушки достаточно просто пройти, выждав определённый момент.
   Назревает логичный вопрос: в чём тогда смысл этой полосы препятствий? Немного подумав, я так и не смог придумать ничего путного. Проверка на смелость? На силу воли? Нет, не может быть. Бессмыслица какая-то.
   Как бы там ни было, но мне пора было уже что-то делать. Желание добраться до Воли никуда не делось. Пусть у меня уже не было стопроцентной уверенности в связи со всеми странностями вокруг неё, я намерен был довести дело до конца.
   С такими мыслями я преодолел лезвие-маятник. И следующую ловушку. И следующую...
   Всё оказалось так, как я и предположил. Всё ловушки легко и просто проходились, стоило лишь немного понаблюдать за ними и выждать нужный момент. Я бы наверное так и прошёл всю полосу препятствий без единой царапиной, если бы в дело не вмешался тот, о ком я уже успел немного подзабыть.
   "Ты действительно считаешь, что я позволю тебе избавиться от меня, братишка?" - холодный мерзкий голос прозвучал в моей голове, как гром среди ясного неба. Тело, застывшее перед очередной ловушкой, вдруг само по себе качнулось вперёд.
   Каменный таран начал свой неумолимый разгон у стены. Всё что я успел сделать - не останавливая движений спровоцированное пожирателем, рвануть вперёд.
   - Ах, ты, мразь! - ненависть захлестнула меня с головой.
   Я почти успел, почти. Когда квадратный пресс впечатался в стену, я уже был вне опасной зоны. Но пожиратель и тут сумел мне подгадить, дёрнув правую руку прямо под ловушку. Сумев сохранить равновесие, я умудрился не улететь вслед за ней, но что касается самой руки...
   Когда пресс стал медленно откатываться обратно, я выдернул то, что от неё осталось к себе. Правда, её как таковой там уже не было. Ошмёток, который теперь красовался на месте моей руки, в пору теперь было называть мокрой тряпкой. Это название полностью отражало его суть. Часть того, что раньше было моей рукой осталось на стене в месте удара в виде кровавой каши из раздробленных костей и размазанной плоти.
   "Мы с тобой так давно не общались дружок и вот как ты меня встречаешь, после разлуки? А как же наша трепетная дружба и законы гостеприимства?" - в пустом голосе сквозила потусторонняя ирония.
   "Тварь ты, что хочешь нас убить? Если бы я попал под пресс, ты бы сдох вместе со мной!" - удивляться внезапно проснувшемуся пожирателю, не было времени. Если так пойдёт дальше, то коридор меня попросту убьёт.
   "Ну и что? Ты так и так собираешься от меня избавиться? Так не лучше ли для меня сделать это по моим правилам? Если мне суждено "сдохнуть", как ты говоришь, я заберу тебя с собой. И сделаю это так, как Я захочу! Потому что ты как был слабаком, так им и остался! Всё на что ты можешь рассчитывать - быть моей преданной собачкой до конца своих дней! Если будешь вести себя достаточно хорошо, то..." - с каждым словом пожиратель кажется распалялся всё больше и больше, но закончить я ему не дал.
   "Хватит, ублюдок! Я избавлюсь от тебя и ты ничего не сможешь сделать! Просто прими действительность и наслаждайся зрелищем!" - мной овладел злой задор. Теперь попытка пожирателя помешать мне казалось жалкой и неубедительной. Стоит мне захотеть и этот убогий паразит ничего не сможет сделать.
   "Я бы не был так уверен на твоём месте. Ты умрёшь в этот коридоре, ибо я так хочу!" - продолжил монстр, но я его уже не слушал, - "Впрочем, если ты сейчас, как хорошая собачка одумаешься и повернёшь назад, я может быть даже позволю тебе вернуться из этого коридора целым. Даже может быть, буду давать тебе тело на часик в день, чтобы ты не заскучал..."
   ...Как бы я не бодрился, очень скоро стало ясно, что эта тварь прав. Я успел пройти всего несколько ловушек второй половины коридора, а уже потерял левую руку по локоть и чуть не лишился ноги. Раздробленная стопа очень медленно регенировала, замедляя моё движение ещё больше.
   "Просто сдайся уже. И ты, и я прекрасно понимаем, кто выйдет победителем из этой схватки. Пока мне весело, но я могу и рассердиться. Когда это произойдёт, то даже самые искрение извинения и проявление верности ко мне, не помогут тебе избежать моего желудка. Подумай, я ведь могу и не есть тебя. У меня теперь есть дар и я больше не завишу от голода. Теперь мои планы гораздо обширнее, чем простое насыщение не особенно вкусным мясом" - подобные речи пожиратель начинал почти каждую минуту.
   Я же продолжал его упорно игнорировать. Тем более, что я, наконец, понял, как он управляет телом и научился этому сопротивляться. Насыщая какую-либо часть тела своей сущьностью, эта тварь получала над ней контроль на некоторое время. К такому его энергия было не особо привычна, поэтому такие концентрированные "облака" очень быстро рассеивались, порой за несколько секунд, но дело своё делали. С помощью наполнения "больного" участка энергией дара, можно было выжечь суть пожирателя оттуда.
   На следующей же ловушке я попробовал этот метод... ну, некие успехи были, но не совсем такие как я ожидал. Пожиратель, конечно, терял контроль, но и я его терял почему-то тоже. Часть тела, где я выжигал пожирателя, просто отнималась.
   "Слушай, тебе не надоело ещё? Может уже признаешь очевидное и прекратишь дурью маяться? Ты проиграл, признай это, наконец! Я напоминаю - пока я ещё не разозлился, так что лови момент, раб" - в голосе пожирателя слышалась мёртвенная скука.
   "Шёл бы ты..." - каюсь не сдержался, о чём сразу же пожалел.
   "О! Контакт пошёл! Глядишь ещё чуть-чуть и ты загавкаешь по моей команде. Правильным путём идёшь!" - покровительственный тон монстра просто выводил меня из себя, но я сдержался. Не стоит давать ему больше поводов меня зацепить. Нужно полностью сконцентрироваться на ловушках. Если идея с даром не увенчалась успехом, это не значит что стоит сдаваться. Есть и другие задумки, помимо этой.
   ...Так и продолжалась наша с пожирателем игра на смерть. Когда до вожделенного зала с пьедесталом осталось всего две ловушки, в моём активе оставалась одна почти целая нога и огрызок руки. Всё остальное благодаря этой твари живописно украшало своими ошмётками, стены и пол коридора позади.
   "Кажется ты не понимаешь ситуации в которой оказался. Как ты собираешься преодолеть оставшиеся две ловушки, будучи таким огрызком? Да и подумай сам - откуда ты знаешь, что эта "Воля" воскресит тебя целиком? С неё станется воскресить то, что приползёт к пьедесталу без всяких дополнений. Я так и представляю этот торжественный момент: ты воскресаешь и через пару секунд торжественно умираешь от потери крови. Во всех отношениях "достойное" деясние. Ты небось будешь об этом рассказывать потомкам... а подожди-подожди, их же у тебя не будет. Ты будешь мёртв! Кха-кха-кха-кха" - хриплый и неживой смех пожирателя застучал в голове.
   "Насрать. Хоть от тебя избавлюсь" - спокойно и даже устало ответил я твари. Ненависть и прочие чувства уже перегорели. Осталось только желание достигнуть цели. Мне уже было глубоко наплевать, что там случится потом. Главное, я, наконец, выполню то, к чему стремился так долго. А то, что заодно избавлюсь от некой твари в своей голове, я считал одним из самых лучших бонусов этого достижения.
   "Фу, как некра..." - дослушивать разглагольствования твари я не стал, резко рванув вперёд.
   Первое препятствие, несколько выскакивающих кольев в ряд, я преодолел без проблем. Видно пожиратель не ожидал от меня таких быстрых действий, а вот со вторым возникли проблемы.
   По иронии судьбы это оказалось такое же лезвие маятник, как и в самом начале. А может так было задумано архитектором... да не суть важно. Важно то, что когда я неуклюже пропрыгал вперёд на одной ноге и уже праздновал свою победу, пожиратель сделал свой ход.
  Тело вдруг резко развернуло на месте, возвращая меня на траекторию падения лезвия. Попытка дёрнуться в сторону оказалась безуспешной. Тело мне вообще не подчинялось.
  "Удивлён? А я ведь и так умею. Уведомляю тебя, что я уже разозлился, а значит ничего хорошего тебя не ждёт по определению. Что умрём мы сейчас, что ты начнёшь меня молить о прощении, и мы выживем. Моё терпение кончилось, дружок" - вкрадчиво сообщил мне пожиратель, пока я совершенно безуспешно пытался вернуть себе контроль.
  "Иди в задницу!" - посоветовал я ему, выпуская энергию дара в тело. Утратив поддерживающую его силу, оно стало заваливаться (как удачно!) вперёд. И наверное я бы вышел из этой схватки вообще без потерь, если бы не сверкнувшее в стремительном полёте лезвие.
  На пол упали голова, пол туловища и та самая нога, стойко пережившая все перепитии. Я был всё ещё жив. Вернее не до конца мёртв. При этом я ясно чувствовал, как покидает тело энергия. Она и до этого просачивалась из каждой раны, но сейчас этот процесс приобрел поистине лавинообразный вид.
  "Посмотри на себя. Чего ты добился? Вот она твоя мечта! Прямо перед тобой! Но вот незадача... ты потеряешь сознание раньше, чем доберёшься до неё. А когда это тело проснётся, управлять им буду Я! Какой же ты жалкий" - презрительно поведал мне пожиратель.
  Вот только, несмотря на слова этой твари, сдаваться я не собирался. Не может всё так кончиться! Я столько пережил, ради того, чтобы добраться сюда! Столько вынес в пути. Меня ждут мои друзья! Я не имею права тут сдохнуть!
  И я пополз вперёд. Подталкивая себя ногой, словно диковинная гусеница. Большая часть тела благополучно осталась в коридоре. То, что осталось и человеком то не назвать. Дай бог, если одна треть от нормального человека наберётся.
  Наверняка я глупо выглядел со стороны со своими судорожными и неестественными движениями. Встать никак не получалось. У меня не то, что рук не было для опоры, у меня, похоже, часть позвоночника была повреждена. Я не задумывался над тем, почему с такими повреждениями этот огрызок тела продолжает меня слушать, а просто полз вперёд.
  Если пожиратель и пытался мне мешать, я этих попыток попросту не замечал. Всё моё естественно было сконцентрировано на одной задаче: доползти до грёбаного пьедестала.
  "Как же всё это напоминает те тупые сцена с превозмоганием, которыми пестрят книги и фильмы... всегда их недолюбливал за такую показушность. Мне казалось в низ ни грамма реальной жизни, а вот на тебе, как теперь всё обернулось" - думал я, делая очередной толчок ногой.
  И вот после очередного толчка всё кончилось. Моя голова уперлась в основание постамента. Несмотря на слова пожирателя сил у меня оставалось ещё прилично: как минимум совершить ещё один подобный круиз туда-обратно, до выхода из коридора. Обманул, значит сучонок...
  Взобраться по пьедесталу к сфере оказалось далеко не просто. Я несколько раз падал, так и не достигнув желанной цели. Но, как известно упорство... оно всегда всё перетрёт. Начав очередное восхождение, я даже не сразу понял, что произошло, когда голова коснулась поверхности сферы.
  Ничего сверхестественного я в этот момент не почувствовал. Стекло как стекло. Никаких голосов в голове. Никакого ощущения мощи или силы.
  "Вот будет смешно, если окажется, что Воля не работает" - подумал я, прежде чем загадать желание. Ничего мудреного в нём не было. Пока шёл сюда я много раз думал над самой лучшей и полной формулировкой, но сейчас все слова просто выветрились из головы. Осталось только коротенькое предложение.
  - Я хочу ЖИТЬ! -
  В глазах резко потемнело. Всё что я успел услышать прежде, чем провалится в небытие, были слова пожирателя:
  - Ты... всегда... будешь... слаб... Без... меня... ты... просто... ничтожество... -
  ***
  Где-то на сорок восьмом уровне спустя несколько часов.
  ...Нам не прорваться, Арк! Они наступают со всех сторон, - кричал проводник прямо на бегу.
  Группа неслась по длинному коридору. Сзади наступали корды-стрелки с зачарованными стрелами. Каждое попадание такой стрелы заставляли купол заметно колебаться. Стрелков прикрывали идущие за ними кродеры-маги. Группа уже успела убедиться в том, что их способности, пусть и довольно однобокие, почти равны уровню магистров магии.
  После того, как они оторвались от погони, благодаря вмешательству Риталиен, некоторое время всё было спокойно... пока у самого перехода на следующий уровень из не настигли снова. И на сей раз, с нападающими были эти маги, которые не давали расправиться с ними достаточно быстро.
  Впереди тоже, кстати, было не всё гладко. Корды-диверсанта профессионально вели отряд, то и дело, оставляя на дороге ловушки или напоминая о своём существовании точными выстрелами из темноты. Сами они при этом оставались незамеченными, избегая внимания не хуже "духов". С каждым мгновением всё становилось только хуже.
  Когда же ряды преследующих монстров вдруг расступились, явив отряду высокую фигуру в массивных доспехах, стало понятно, что дело совсем плохо. Совершенно не опасаясь за себя, повелитель преспокойно вышел за пределы щита кродеров и воздел обе руки вверх.
  - Берегись! - крикнул Артур, одним движением вкладывая в щит ещё больше манны, но всё было бесполезно.
  Отовсюду послышался грохот. Земля под ногами затряслась... и тогда Лорд резко опустил руки вниз. Никто не успел понять, чем это грозит, пока сверху не послышался ужасный треск.
  Все как один вскинули головы вверх... как раз для того, чтобы увидеть потолок покрытый трещинами на всём протяжении их пути. В следующие мгновений первый пласт камней обрушился в коридор...
  - Вперёд! Мы должны... - всё что донеслось до слуха прежде, чем всё вокруг заволокло пылью.
  Двенадцать широких шагов вперёд и... на плечи обрушивается невероятная тяжесть. Всё тело вопило от дикой боли и тем не менее смерть никак не приходило. Словно в наказание тело старалось продлить агонию ещё сильнее, не отпуская сознание в спасительную тьму беспамятства.
  Когда сил терпеть уже не оставалось, из искалеченного горла вырвалось всего одно предложение, то и дело прерываемое кашлем, - Спаси, меня Ар...
  Надежда таяла с каждой секундой, а толща камня вокруг продолжала хранить молчание...
  
  Глава 25
   ...Сознание включилось мгновенно, будто по щелчку. Тело рефлекторно дёрнулось, приобретая сидячее положение. Оглядев зал, я совершенно не удивился царящему в нём беспорядку. Чего-то подобного по моим воспоминаниям я и ждал.
   Везде куда бы ни падал взгляд, всё было усыпано осколками стекла. Теперь зал почти в точности напоминал тот, который мы когда-то давно посетили вместе с Фасси. И это в каком-то смысле доказывает, что моё желание было исполнено. Самое время радоваться...
   Вот только почему я ничего не чувствую?!
   Ощущения точно такие же, как и немёртвом теле... я даже не дышу!
   "Что за хрень?!" - заглянув в себя, я увидел то, что не лезло уже совсем ни в какие ворота.
   Пожиратель всё ещё был во мне. Свернувшись клубком, тьма сидела в глубинах моего сознания и, кажется, никуда не собиралась оттуда уходить. Единственной странностью выбивающейся из общей картины стала душа Даши. Светлая сфера теперь ощущалась вне пожирателя в другой части моего сознания. Опасность для неё миновала, но просыпаться она не спешила - вероятно, сказались повреждения нанесённые пожирателем.
   Как бы то ни было, на общем фоне это меня совершенно не радовало. Я ведь помню, что попросил у Воли! Нет, освобождение девушки конечно хорошая новость, но того же эффекта можно было добиться просто избавившись от пожирателя. А теперь я остался ни с чем... всё таким же мёртвым и с тварью в моей голове, не желающей этому миру и мне в частности ничего хорошего.
   - ДА КАКОГО ХРЕНА?! ЧТО ПРОИСХОДИТ?! - отчаяние, в рекордные сроки скопившееся в душе, потребовало выхода.
   И уже в следующее мгновение я получил ответ на свой вопрос.
   Дикая судорога скрутила все мои внутренности. Боль казалось, поселилась в каждой клеточке тела. Она всё нарастала и нарастала, заставляя выть и кататься по полу в диких корчах. Когда она стала совсем нестерпимой, а я в серьёз готовился отправиться в потусторонний мир, всё вдруг закончилось... неестественно хриплым вдохом.
   Я глотал и глотал кислород, без возможности насытиться. Необходимость дышать, после столь долгого отсутствия требовала времени, чтобы вновь научиться этой премудрости. Стоило лишь на пару мгновений сбиться с ритма, к которому все люди привыкают с рождения и меня скручивало очередной судорогой. И, тем не менее, моё воспаленное болью сознание отметило, что с каждым разом дышать становится всё легче и легче. Лёгкие вновь вспоминали, каково это - работать на благо организма.
   ...Не знаю, когда я смог, наконец, перестать корчиться и начать более-менее соображать. С трудом приняв сидячее положение, я оглядел помещение затуманенным болью взором. И только через пару мгновений осознал, что произошло.
   Я дышал! ДЫШАЛ! Как любой нормальный человек! И это обыденная для любого другого вещь вводила меня в натуральный экстаз. Даже боль и страх, испытанные мной несколькими мгновениями раньше тут же забылись как страшный сон.
   ...Чуть позже, когда эйфория немного схлынула, я понял, что не всё так радужно, как мне показалось вначале. Я действительно дышал. Мои лёгкие и вправду работали, но вот всё остальные органы... они словно никак не могли завестись. Как будто основательно заглохнувший двигатель, они раз за разом предпринимали вялые попытки ожить и раз за разом терпели неудачу.
   В то же время пример с лёгкими показывал, что рано или поздно всё должно измениться. Остаётся загадкой, почему воскрешение вылилось в такой длительный процесс. И болезненный, к тому же. Да и то, каким образом будет поддерживаться моя жизнь в процессе сего действа, тоже не давало мне покоя. Как-никак половина органов вроде работает, а половина отдыхает. Любой нормальный человек в таком состоянии уже десяток раз умер.
   "...Да и хрен с ним! Главное - я оживаю!" - эта глубокомысленное изречение подвело черту пред всеми моими страхами и сомнениями.
   Очередной приступ неадеквата заставил меня пройтись по залу... прямиком в сторону коридора с ловушками. Между прочим, единственному выходу из зала заодно. И только потом мой прохудившийся котелок собственно вспомнил про сами ловушки.
   Взглянув в сторону туннеля, я увидел лишь длинное пустое пространство. Ни одной активной ловушки в поле зрения не наблюдалось. В связи с моим не особо адекватным состоянием, я воспринял это как само собой разумеющееся.
  "Ну и правильно, прошёл я этот грёбанный коридор или нет? Цели добился? Было бы свинством заставлять меня опять пробираться через работающий коридор смерти" - такая логическая цепочка мне в тот момент, казалась, вполне себе правильной и обоснованной.
  Но на том помутнение сознания меня не оставило: я ещё и попёрся по этому коридору, наплевав на всякие предосторожности. На удивление такая глупость с моей стороны осталась безнаказанной. Преспокойно преодолев весь коридор, я попал на развилку. Тут-то ко мне и вернулась нежданно-негаданно трезвость мыслей.
   Убиваться по поводу своей безалаберности времени не было. Куда больше меня в данной ситуации волновал вопрос: а куда мне собственно теперь идти? "Карта" из головы пропала ещё перед коридором с ловушками, а знания, почёрпнутые из карт Адира, почему-то никак не хотели всплывать в голове. А ведь я точно помню, что заучивал их наизусть. Даже скопировал часть карт.
   Быстрый осмотр сумки показал мне, что копировал я карта каких угодно уровней, кроме сорок восьмого. Даже сорок девятый и пятидесятый были, а самого нужного сейчас не было!
  Спустя десять минут, так и не вспомнив ничего дельного, я двинулся в правый проход. Мне почему-то казалось, что именно по нему я пришёл к коридору, пока был под воздействием Зова. Ощущение это было ничем достоверным не подкреплено, поэтому оставалось надеяться на то, что это не очередной бред выдвинутый моим сознанием в порыве вдохновения.
   ...Около часа я провёл в почти бесцельных блужданиях по сорок восьмому уровню. И только под конец сего отрезка времени у меня в голове начали смутно всплывать какие-то обрывочные сведения из карт проводника. К тому времени, я уже устал себя корить за то, что не скопировал нужные карты, а понадеялся на свою дырявую память.
   За прошедший час меня, кстати, ещё пару раз скрючивало от резких болей в районе живота. Что там запускалось, я не очень понял, но это точно был не желудок, потому что есть, пока не хотелось. Может почки или печень? Кто его знает...
   Ещё одним неприятным сюрпризом, о котором я за последнее время немного забыл, стало потяжелевшее на порядок снаряжение. Не настолько, чтобы я начал подумывать бросить своё добро, но довольно ощутимо. Ясное дело, что это не моё снаряжение потяжелело, а просто сил поубавилось, но да мне от этого не легче. Судя по ощущениям, это был далеко не предел для трансформации мышц, так что я не удивлюсь, если очень скоро мне вспомнятся такие милые вещи, как порванный пупок, грыжа и иссушающая всё тело усталость. Такие родные, такие знакомые...
  В общем-то всё было если не хорошо, то сильно лучше простой нормы... так я считал ровно до того момента, пока не настала пора реабилитации мозга. Сначала парочка лёгких мигреней меня совершенно не обеспокоила. Подумаешь головка немного покружилась. В своей наивности я посмел подумать, что это самое худшее из ожадающих меня болей... о боже, как же я ошибался!
   Это стало понятно, когда очередная лёгкая мигрень резко превратилась в нечто куда менее приятное. В голове будто взвод кузнецов заработал. Клянусь, я прямо чувствовал, как сволочи молотобойцы херачат своими кувалдами мне по лбу... изнутри. Гул, какие-то звуковые и зрительные галлюцинации - вот далеко не полный список сопутствующих боли феноменов.
   До сих пор удивляюсь, как я не упал. Меня так пошатнуло, что неожиданно прилетевшая откуда-то сбоку стенка воспринималась не иначе как манна небесная. По крайней мере, она не позволила мне упасть на пол и забиться так в конвульсиях. Весь спектр "удовольствий" я пережил гордо стоя на ногах, не собираясь сдаваться врагу без боя.
   Приступ прошёл так же быстро, как начался. Оп... и я не чувствую никакой боли. Никаких тебе галлюцинации или головокружения. Единственное, что напоминает о произошедшем - выступившая на лица горячая испарина.
  Порадоваться за очередной заработавший в теле механизм сил уже не было. Я кое-как сполз по стене и постарался расслабиться. После такой встряски нужно было прийти в себя.
   Много времени мне не понадобилось. Пять, ну может десять минут и я готов к продолжению пути.
   ...Следующими решили реанимироваться глаза. Ооооо, это было поистине волшебные ощущения! Иду я себе по коридору и тут раз! Как будто в глаза расплавленного свинца залили. Я только сейчас осознал, какими сухими были мои зерцала до сего момента. Без постоянного увлажнения слёзами, вообще удивительно как они ещё не высохли окончательно, превратившись в два сморщенных нароста в глазницах.
   Вот кстати и они, родимые. Слёзы полились из глаз сплошным потоком. Брызнуло, так брызнуло. Судорожно моргая, я вскоре почувствовал, как боль постепенно отступает. Некоторое время спустя, когда боль ушла окончательно, а слёзы перестали лить сплошным потоком, я понял, что готов идти дальше.
   Хотя теперь, после того, как я наглядно осознал, каким будет мой путь к оживлению, желание куда-то идти стало гаснуть, словно свеча на ветру. Не хотелось бы, чтобы очередной приступ, например, застал меня при встрече с каким-нибудь монстром. Оставалось надеяться, что если мне не встретилось никого до этого, то не встретиться и сейчас.
  Я настолько зациклился на том, чтобы успеть заранее заметить изменения в своём состоянии, что совсем перестал следить за дорогой. Неудивительно, что очень скоро я потерял и так не очень точное направление окончательно. Мне оставалось только бесцельно блуждать и надеться, что после череды болезненных преобразований в голове сами собой всплывут нужные знания.
  В какой-то момент, чтобы немного отвлечься я решил заняться проверкой умений нежити. По идее они тоже должны были покинуть меня, как и пожиратель, присутствие которого я с некоторых пор считал лишь фикцией. Иначе он бы уже давно проявил себя. Не верю, что он упустил бы такой момент поиздеваться надо мной, когда я только-только пришёл в себя и пребывал в отчаянии. Так или иначе, я быстро проверил весь доступный мне арсенал умений.
  Как ни странно они все остались при мне. Правда, почти сразу же стало понятно, что они очень сильно ослабли и продолжают слабеть дальше. Любое болезненное преобразование тела вообще снижало их эффективность сразу же на целый порядок.
  Пожалуй, это единственное о потере чего я буду жалеть. Тем не менее, на фоне остальных закидонов нежити этот плюс совершенно теряется. Даже будь у меня возможность всё переиграть, я не стал бы менять своё решение. Никакая боль и отсутствие "супер-возможностей" не заставят меня пожалеть о моём решении.
  Не знаю, как долго я бы ещё бродил по катакомбам, если бы в очередном тоннеле внезапно не набрёл... на завал. Простой такой каменный завал полностью перекрывающий проход. Заинтересовало меня в нём то, что он был свежим: кое-где всё ещё висела пыль, да и сама конструкция слегка потрескивала. Чувствовалось, что всё это нагромождение камней пока ещё не осело до конца.
  В тоннель я зашёл, почти не оглядываясь по сторонам, поэтому сейчас решил наверстать упущенное. Оглядевшись по сторонам, я заметил множество подпалин и царапин на стенах и потолке. Судя по всему, обвал случился не просто так и тут кто-то сражался.
  Впрочем, данное открытие меня не особо взволновало. Я бы наверняка так спокойно и пошёл дальше, если бы меня не дёрнуло в очередной раз проверить "чувство жизни". До сего момента у меня толком не было возможности узнать, насколько оно ослабло, так как в округе не было ни одного живого. Сейчас же дело другое. Под завалом вполне мог оказаться какой-нибудь монстр-неудачник, которому не повезло умереть сразу же. Теперь же он, вероятно, будет обречён на долгую и мучительную смерть от удушья.
  И действительно. Стоило мне взглянуть в сторону завала чувством жизни, как я увидел силуэт живого существа всего в какой-то паре метров от меня. Неизвестному не хватило буквально пары-тройки шагов для того, чтобы спастись.
  - Не повезло тебе... - задумчиво вымолвил я и уже собирался уходить, как вдруг в голове щёлкнуло.
  Подпалины на стенах и следы сражения... единственные разумные в этой части Бездны кто станет сражаться с кордами, кроме меня...
  Возможно в моих скоропостижных выводах было слишком много додумано, но меня никак не оставляло ощущение, что я могу быть прав. Неизвестный бедолага с одинаковой вероятностью мог оказаться, как кордом, так и кем-то из приключенцев. Если я сейчас свалю, а там один из группы, то получается, что я бросил его умирать... той самой долгой и мучительной смертью.
  - Твою мать! - бросился я к завалу, осознав вдруг, что время-то идёт. Рассуждать можно и в процессе раскопок, ведь любое мгновений в таком деле может оказаться решающим.
  Силы у меня после нескольких запусков органов заметно поубавилось, но я всё ещё оставался намного сильнее обычного человека. Благодаря этому, ворочать тяжёлые глыбы было не так уж и трудно. Очень уж большие я, конечно, поднять не мог, но мне было вполне по силам оттащить их в сторону или скинуть вниз, если они оказывались наверху.
  До выжившего всего-то пара метров. К тому же завал в этом месте под углом. Много времени это занять не должно. Тем не менее, я хоть и торопился, но всё-таки старался соблюдать осторожность. Как-то, уже не помню в какой программе, я видел, как легко иногда можно одним неловким движением заставить осесть огромные завалы еще больше. Сильно сомневаюсь, что после такого спасаемый все ещё будет нуждаться в моей помощи.
  ...Отработанным за последние полтора часа движением я откинул очередной камень в сторону и уставился на то, что он скрывал. Какая-то грязно серая хламида вся испачканная в пыли и крови. По тому клочку, который было видно, понять с кем именно свела меня судьба, не представлялось возможным.
  Из всей команды нечто подобное носили только Финиар и Ши. Казалось бы, учитывая то, что престарелый священник вряд ли пережил бы подобное, ответ становится очевидным, но не стоит забывать о том, что такие хламиды носят и кродеры.
  Всё это я обдумывал, продолжая раскапывать выжившего. Уже через пару минут этого процесса стало очевидно, что передо мной всё-таки знакомая ящерка, а не какой-то там левый мутант.
  Когда все обломки с тела девушки были убраны, я ещё некоторое время никак не мог решиться тронуть её тело. Странное одеяние ящерки было во множестве мест порвано, открывая вид на страшные раны. Торчащие наружу кости, куча порезов и разрывов мягких тканей, побитая и покореженная чешуя в местах ударов.
  "Как она вообще ещё жива?" - задавался я вопросом. А то, что она жива я был уверен. Помимо чувства жизни, об этом ясно свидетельствовало пусть и слабое, но всё же дыхание.
  В конце концов, решившись, я очень осторожно потащил тело девушки подальше от завала. Потолок над головой не выглядел особо надёжным, угрожая в любой момент разродиться очередной порцией каменной смерти. Тащить Ши пришлось далеко, почти до самого конца коридора, ибо только там камень над головой своим видом не внушал мне никаких опасений.
  Что делать дальше я не имел ни малейшего представления. Девушка, оставаясь на грани, находилась на моём лежаке, а я сидел в сторонке и думал. Единственное что мне приходило в голову, какие-то почти позабытые со времён школы курсы первой помощи. Что там про массаж сердца и искусственное дыхание, применяемые при реанимации.
  Покосившись на девушку и оценив весь объём ран на её теле, я решил, что данные действия будут не лучшей идеей. Тем более, что она вроде как и так дышит, да и сердце у нее вроде тоже бьётся.
  Если честно, мне вообще казалось - стоит только тронуть ящерку, как она тут же окочурится. Уж больно страшным выглядели её раны. Хотя умом я понимал, что если уж она не умерла, когда её завалило камнями, от моих действий ей уж точно хуже не станет. Если конечно я не буду стараться её грохнуть намеренно.
  Так и не придя к какому-то чёткому выводу, я застыл на месте. Внутри натягивалась пружина, сигналя мне о том, что очередная трансформация вот-вот произойдёт. Так что когда желудок скрутило дикой резью, я уже был к этому морально готов.
  Потерзав меня вдоволь боль ушла... чтобы уже через пару мгновений вернуться вместе с обиженным бурчанием. Некстати вспомнилось про тайник с золотом в моём желудке. Память почему-то никак не хотела чётко ответить на весьма интересующий меня вопрос: вырезал ли я всё золото или что-то там осталось?
  Уже через пару мгновений этот вопрос отошёл на второй план, стоило моему желудку опять напомнить о себе. Скрутивший меня в мгновение ока голод, заставил судорожным движением потянуться к мешку. Несколько сухарей и полфляги с водой исчезли почти мгновенно. Я уже было потянулся к крупе... но вовремя взял себя в руки. Не хватало ещё жрать сухую крупу. Так и заворот кишечника легко можно схлопотать.
  Кашу я заварил в магическом котелке. Большая удача, что в отряде ими особо не дорожили и отдали один мне в полное пользование без всяких препирательств. Без него греть кашу мне пришлось бы не иначе как огненными вспышками. Благо почему-то ощутимо подросший резерв позволял мне выдать без передышки аж целых четыре подобных заклятия. Да и появление пожирателя мне в случае истощения манны, как я понимаю, теперь не грозит. В общем, некоторые "супер-возможности" только выиграли от моего возвращения в мир живых.
  Из-за приступа я ненадолго забыл о существовании Ши, но стоило мне приступить к приготовлению каши, как она сразу же напомнила о своём существовании слабым стоном. В голове тут же созрела идея.
  Вроде бы если припомнить специфику её расы... от неминуемой смерти её спасла поистине бешеная регенерация, которая проявляется у них только в переходном возрасте. Регенерация использует ресурсы организма, а значит девушка сейчас, в высшей мере истощена. Логично в такой ситуации восстановить потраченные запасы пищей? Вроде да. Главное чтобы у неё оказался не повреждён пищеварительный тракт, а то со своей помощью я действительно сделаю только хуже.
  К тому же пока каша варится, можно её хотя бы напоить. Может это хоть немного облегчит последующий приём пищи. Попытка, как говорится не пытка. Всё равно ничем другим я ей помочь не могу.
  Взяв одну из полных фляг, я присел рядом с девушкой. Она продолжала пребывать в беспамятстве, поэтому открывать ей рот мне пришлось вручную.
  Кстати невольно заметил, что лицо ящерки, несмотря на множество ран сильно изменилось с того момента, как я его видел последний раз. Теперь оно гораздо более походило на человеческое. Хотя некоторые черты присущие рептилиям всё же оставались. Та же чешуя, к примеру. Но что-то я отвлёкся.
  Аккуратной струйкой я стал заливать воду в рот Ши, стараясь, чтобы она ненароком не захлебнулась. Хорошо ещё, что она сразу начала глотать жидкость, благодаря этому обошлось без осложнений.
  Сначала никакой особой реакции на поступления влаги девушка не проявляла. Глотала воду и всё. Но потом в какой-то момент, она вдруг резко захрипела и сделал рефлекторное движение головой в сторону фляжки. Дёрнувшуюся туда же руку, я остановил в полёте, параллельно приложив фляжку к губам ящерки.
  - Тихо, тихо. Свои, - успокоил я ящерку, хотя всё ещё не был до конца уверен, что она пришла в сознание.
  Выдув всю воду, девушка что-то прохрипела-прошипела и попыталась открыть глаза, но без особых успехов. Её одеяние, порванное во множестве мест пропитавшись кровью, просто-напросто присохло к мягкой чешуе. Не стала исключением и фата, закрывающая лицо, так что открыть глаза девушке, пока было не суждено. Это надо было исправлять.
  Опустив её судорожно напряжённую кисть на землю, я направился к сумке за второй флягой. Процесс пошёл и останавливаться сейчас, на мой взгляд, не стоило. По дороге зачерпнул из котелка немного тёплой воды. Она ещё не достаточно разогрелась, чтобы обжечь, но уже была достаточно тёплой, чтобы помочь размочить кровь.
  Дав ящерке напиться из второй фляги, я стал аккуратно лить тёплую воду ей на лицо. Когда кровь немного размокла, я стал потихоньку отдирать фату с лица ящерки. Дело шло гладко и вскоре я смог откинуть деталь гардероба с лица девушки. Брызнув ещё немного воды, я тряпочкой аккуратно стёр кровь с лица девушки, уделив немного больше внимания глазам.
  - Успокойся Ши. Это я Тисмор. Я нашёл тебя под завалом. Ты сильно ранена, поэтому постарайся не двигаться пока и всё будет хорошо, - постарался я успокоить ящерку, встретившись с ней глазами.
  Но особой надобности в этом не было: глаза девушки были боли и кажется, она ещё не совсем хорошо соображала.
  - Лежи, - сказал я, когда понял, что она пытается подняться и на всякий случай придержал её рукой. Не знаю, поняла она или нет, но кажется, успокоилась. По крайней мере, подняться вроде не пытается.
  Убедившись, что дурить Ши не станет, я сходил к котелку и засыпал кашу. Оставшиеся десять минут до готовности я просидел рядом с больной, готовый в любое мгновение остановить её, если она попробует дёргаться. Она вроде бы стала постепенно приходить в себя, так что всё возможно.
  Когда каша приготовилась, я разлил её в две плошки. Глядя на ящерку становилось понятно, что сама она есть не сможет, поэтому свою я пока отставил в сторону. Хотя мой желудок и был против этого, видимо сухари с водой до него таки добрались, потому что особо он не противился.
  Подложив девушке под голову обе сумки, я приготовился к делу.
  - Ешь, - чувствуя себя тем ещё дебилом, я немного подул на ложку и протянул её девушке. Кажется, она к тому времени уже пришла в себя, потому что почти сразу же услужливо приоткрыла рот. Правда, я не совсем уверен, сделала ли она это сама или её удивление заставило.
  Несмотря на то, что от данной процедуры мы оба, кажется, чувствовали себя не в своей тарелке, кормление с ложечки продолжалось. Всё шло хорошо ровно до того момента, пока ящерка окончательно не оправилась.
  - Ашшс... - прошипев что-то невразумительное, девушка дёрнулась руками к лицу. Я даже понять ничего не успел, а она уже вовсю пытается натянуть огрызки фаты на лицо. Логика сего поступка для меня оставалась тайной. Всё равно ведь я её лицо уже видел, что она париться? Тем не менее, такие активные движения своему пациенту я позволить не мог.
  - Успокойся Ши. Всё равно не получится - от фаты мало что осталось, - попытался я образумить девушку, но она от моих слов только активнее зашевелила руками.
  Блин и что делать?
  - Я тебе, что говорю - успокойся. Ты ничуть не страшная без неё. Даже вполне себе симпатичная... - сказал и сам смутился от той чуши, которую только что снёс.
  Но неожиданно это бред сработал. Ши медленно, будто неверяще убрала руки от лица и как-то странно на меня посмотрела. Я же в этот момент деловито косился в сторону и делал вид, что я тут не при делах. Хотя вру. Ещё я отчаянно боролся с желанием втащить себе пощёчину: не вовремя выступивший румянец меня просто убивал.
  "А ведь Ши, действительно довольно симпатичная, даже, несмотря на чешую. Фигура там, глаза красивые..." - от промелькнувшей мысли, румянец только усилился.
  Что же это блин такое?! Гормоны, родимые, неужели это вы?! Как же блин не вовремя! Хочу провалиться сквозь землю. Уровня так до восьмидесятого примерно.
  Когда я вновь вернул своёму лицу приличный вид и повернулся к девушке, то словно посмотрелся в зеркало. Она тоже избегала встречаться со мной взглядом, нарочито внимательно осматривая стены вокруг нас.
  "Ну, хоть к фате больше не лезет" - облегчённо подумал я, протягивая девушке очередную ложку с кашей, которую она без всяких возражение съела.
  Мне хотелось как можно быстрее завершить это дело, оказавшееся по ходу пьесы таким смущающим для меня. Хочется вычеркнуть свой провал из памяти раз и навсегда. Как же не вовремя вылезли особенности живого организма! Был бы зомби - хрен меня получилось бы чем-то смутить.
  Когда я с трапезой ящерки было покончено, я занялся своей тарелкой, отсев немного в сторону. На то чтобы покончить с плошкой, моему голодному организму потребовались считанные минуты.
  Проглотив последнюю ложку, я слегка откинулся назад, наслаждаясь этим почти позабытым чувством нормальной человеческой сытости. Эта каша мне в тот момент казалось вершиной кулинарного мастерства. Как я и предполагал, первая трапеза после воскрешения оказалась поистине божественна, позволив мне немного отвлечься.
  - А хде остальные, кх? - неуверенный голос ящерки, оторвал меня от раздумий над прелестями жизни.
  - Не знаю. Когда я пришёл сюда, кроме тебя тут никого не было, - честно ответил я.
  Повисло недолгое молчание.
  - А кудха ты идешшь? - наконец, несмело поинтересовалась ящерка.
  - Обратно вверх, конечно, - откликнулся я и заметив, как мнётся на лежаке ящерка, решил спросить, - а ты хочешь со мной? Я, в принципе уже думал об этом. Искать группу для тебя сейчас просто бессмысленно, поэтому это будет наилучшим выходом.
  В ответ девушка только тихонько кивнула и на стоянке опять воцарилось молчание.
  ...Мне оставалось только дивиться тому насколько быстро встала Ши на ноги. После трапезы не прошло и десяти минут, как раны на её теле стали потихоньку затягиваться. Кости вставали на месте с резким щелчком, кожа с чешуёй восстанавливались прямо на глазах. За час девушка излечила почти все повреждения, после чего немного неловко попросила добавки. Я без возражений её предоставил.
  Пока ящерка насыщалась меня скрутила очередной вспышкой боли. Почему-то опять в районе головы. От неожиданно сильной боли я, кажется, потерял сознание. Проснулся я минут через десять, по словам ящерки, которая всё это время просидела рядом с моим бессознательным телом.
  Кое-как удалось убедить её, что ничего серьёзного мне не грозит. Никаких ран или проклятий. Недоверчиво покачав головой напоследок, она отправилась доедать свою кашу.
  Где-то через два часа мы смогли выдвинуться в путь. Раны ящерки почти полностью затянулись и она была готова к бою. Вот только свою экипировку и вещи она оставила под завалом, поэтому пришлось презентовать ей арбалет, предварительно проведя краткий ликбез по использованию этого агрегата. Тесак я тоже отдал, на случай если придётся схлестнуться в ближнем бою.
  При мне остался старые добрые щит и булава. Если не сильно подставляться, этого должно с лихвой хватить. Хотя у меня имелись некоторые сомнения насчёт моей ценности, как боевой единицы, после превращения. Единственное, чем я мог похвастаться - возросший магический резерв.
  Кстати говоря, я совсем недавно понял, что по примеру способностей нежити, мой дар тоже меняется после каждой трансформы. Слава богу, в лучшую сторону. До уровня Артура мне, конечно, ещё было как до Китая, но приблизительно десяток огненных вспышек я выродить кажется смогу. Это прибавляет мне немного оптимизма.
  ...Не буду рассказывать о наших с Ши блужданиях по лабиринту. Да и про город, который мы смогли пересечь только чудом и благодаря невероятной удаче тоже. Замечу только, что некоторые хозяева лавок с продуктами в тот день не досчитались в своих владениях нескольких товаров. Уж слишком малы оказались мои запасы для двух таких проглотов, как мы.
   До сорок пятого уровня мы добрались на удивление быстро. Четыре с половиной дня - даже не срок для такого путешествия. Встреча с друзьями выдалась бурной. Были и обнимашки и куча радости. Общий положительный настрой лишь немного обломала некоторая напряжённость, возникшая почти сразу между Ши и Шаной. Причин мне, кстати, ни одна из них так и не назвала.
   В посёлке мы задержались на день. Хорошенько отдохнули и окончательно пришли в себя. Меня окончательно перестали беспокоить приступы трансформаций, хотя я продолжал чувствовать, что моё воскрешение ещё не закончилось. По моим прикидкам оставалось ещё где-то четверть, но теперь прогресс сильно замедлился. Если в моём организме и продолжались изменения, то происходили они очень медленно и для меня практически незаметно.
   Дорога обратно к верхней Бездне, почти не запомнилась. Никаких особых приключений с нами за это время не произошло. Десяток схваток со слабыми монстрами и небольшая пробежка по уровням Пламенного, на общем фоне становились почти незаметны.
  Правда, даже слабые монстры для меня были опасны - доспехи с некоторых пор стали гораздо тяжелее и мне приходилось заново учиться ходить в них, поэтому основной ударной силой у нас была Шана. Ши ей помогала с расстояния по мере сил, а я как-то незаметно для себя превратился в простую поддержку. Благо ещё больше возросший резерв окончательно превратил меня в не самого худшего мага. Правда, пока только по способностям, а не по знаниям.
  В общем, схватки с немногочисленными встреченными монстрами для нас проходили без особого труда.
  Иногда у меня вообще создавалось впечатление, что нас намеренно выпускают. Трудно было не заметить это, когда я вспоминал путь в составе группы и то, как мы идём сейчас. Никаких многочисленных тварей, таящихся за каждым углом, никаких смертельно-неожиданных ловушек и уж тем более ни следа повелителей в округе. По сравнению с предыдущими приключениями - словно увеселительная прогулка по парку с аттракционами.
  Свои подозрения на этот счёт я держал при себе, хотя и замечал, что нечто подобное подозревают и остальные. Стоит правда заметить, что куда больше странностей Бездны, девушек волновали изменения во мне. Такое внимание к моей персоне оказалось весьма неожиданным. Хотя о чём я думал? Очевидно, что рано или поздно изменения во мне будут замечены. Всё-таки Шана, как и Ши успели меня довольно хорошо узнать.
  Вот только некоторые странности в отношении ко мне со стороны соратниц, только этим интересом объяснить было трудно. Нет, то что они обе со мной очень много общались, при этом избегая разговоров только меж собой, я ещё объяснить мог, но вот другое...
  Странное поведение меня откровенно нервировало. Например, если кто-нибудь из них исполнял роль дозорного, другая почти всегда старалась крутиться вокруг меня. Садилась рядом со мной, почти вплотную, громко болтала и часто смеялись даже над самыми незамысловатыми шутками.
  Единственное что мне приходило в голову по этому поводу - меня настойчиво пытаются соблазнить. Но к этой теории я не относился серьёзно, ибо выглядело тогда ситуации откровенно дико. Мало того, что здесь для такого не место и не время, так ещё и остальное. Например, я хорошо помнил какие трепетные чувства к Артуру, питала та же Ши. Представить же, что я интересую ту же Шану больше чем друг, у меня в принципе не получалось. И, тем не менее, неоднозначное поведение со стороны девушек продолжалось.
  Вот и сегодня грозило произойти нечто подобное.
  К тому времени мы уже почти дошли до Города. Путь сам по себе длинный, но как я уже и сказал почти ничем не примечательный. После того, как мы не задерживаясь в перевалочном лагере искателей, запаслись продуктами и продолжили путь по "дикой" Бездне, нам вообще ещё ни разу не пришлось сражаться. Даже в пограничной зоне мы только наблюдали схватки издалека и ни разу ни с кем не схлестнулись. Выглядело это уже откровенной подставой, но вернёмся в настоящее.
  Мы сейчас находились на четвёртом уровне. Пусть и почти у самого перехода на пятый, но всё-таки. Оставшийся путь не предвещал никаких проблем. Огромная пустая пещера четвертого уровня вообще никогда не была особо опасной, а уж учитывая все странности, произошедшие за последнее время, так он вообще превращался в детский сад.
  Ничего удивительного, что свои обязанности, как дозорного Шана сейчас исполняла чисто номинально. Выглядело это так: она периодически вставала со своего места, оглядывала окрестности и садилась обратно.
  Несмотря на это Ши, немало не смущаясь, завела со мной разговор о какой-то ерунде. Ничего необычного если бы в процессе она не придвинулась ко мне вплотную. Ещё чуть-чуть и села бы прямо на меня.
  Чёртовы гормоны опять дали о себе знать, явив боевую раскраску на моё лицо. Это, кажется, только подстегнуло ящерку к активным действиям. Смущённо отводя глаза, она стала постепенно приближаться ко мне ещё больше и вдруг... прямо между нами на землю грохнулась латная перчатка.
   - Простите. Уронила нечаянно, - сухо сообщила Шана стоящая рядом, покачав половинкой правой руки.
  - Держи, - подняв кисть, я передал её Шане. Поднявшись следом за этим, я скомандовал завершение привала. Не хватало ещё, чтобы тут ссора вспыхнула, неизвестно за что. Ибо я всё ещё сомневаюсь, что дело тут во мне.
  Мы все вместе двинулись в путь. Под ногами радостно носился Сен. Вот у кого никаких печалей после моего возвращения не было. Бегает вон радуется, да периодически подбегает за порцией мяса ко мне.
  Вдалеке начала постепенно вырастать стена пещеры. До перехода в Город оставалось всего ничего, когда я почувствовал себя странно. Ощущения были точно такие же, какие бывают перед приступом трансформации. Но почему? Ведь последний приступ у меня случился на сорок пятом уровне и после него ничего подобного не было. Ничего хорошего это открытие для меня не значило.
  Я остановился на месте. В груди росло нехорошее предчувствие.
  - Что случилось, Тисмор? - первой заметила моё странное состояние Шана.
  Ответить я не успел. С мысли меня сбил странный щелчок внутри сознания. Словно, наконец, внутри что-то переключилось. Сразу же стало понятно, что трансформация окончена. Я теперь ничем не отличаюсь от живого человека. Вот только радости у меня почему-то не было.
  Откуда-то снизу стал подниматься гул.
  - Что происсходитх? Неушели обвалх? - после пережитого, ящерка, кажется, хорошо запомнила треск крошащегося камня. Вот только я сильно сомневался, что нас посетил обвал.
  Еле слышный треск у меня под ногами подтвердил мои опасения. Что происходило прямо подо мной. Что-то очень нехорошее. Никто ничего не успел понять, как по камню подо мной прошли во всё стороны огромные трещины.
  - В сторону! - закричал я, понимая, что земля уходит у меня из под ног.
  Вместо того чтобы послушаться Шантири и Ши одновременно бросились ко мне, надеясь успеть. Обе получили от меня по всплеску и отлетели обратно. Сен, оказался умницей и сам покинул опасный радиус. Я остался один в центре трещин... и очень вовремя.
  Камень будто взорвался, выпуская на волю целую сотню странных шипастых цепей. Подо мной оказался огромный провал уходящий куда-то во тьму. Прежде чем я начал туда падать, цепи со всех сторон бросились ко мне, оплетая моё тело.
  Было больно. Очень больно. Шипы на звеньях рвали и терзали мою плоть. Последнее что я успел увидеть, прежде чем оковы оплели моё лицо - мои друзья, стоя на краю пропасти, с ужасом взирающие на происходящее.
  Когда обзор оказался, закрыт окончательно меня сильно дёрнуло вниз. Я уже не видел, как почти за несколько мгновений восстановился пол в том месте, где меня утащило. Теряя сознание от сжимающих тело цепей, я вдруг очень чётко расслышал:
  - Пора платить по счетам... -
  
  Эпилог
  Где-то в глубинах Бездны, там где никогда не ступала нога искателя.
  Огромный куполообразный зал был освещён невероятно красивым переплетением разноцветных символов. Ими было покрыто всё кроме пола. Несмотря на это света в зале было немного, символы скорее слегка светились сами по себе, чем давали реальное освещение залу. Оттого он и был погружён в странный цветастый полумрак.
   В центре зала возвышался небольшой, но в то же время грозный постамент. На каменной площадке возвышались два столба испещрённые аккуратными символами. К этим столбам была прикована фигура распятого человека. Почти полностью переплётенный металлом он не подавал признаков жизни.
   Вдруг пространство рядом с постаментом на краткий миг вспыхнуло. Когда свет опал, на том месте стояла высокая статная женщина в светлом платье странного фасона. Черты её было трудно разглядеть в царящем здесь полумраке, но даже так сразу же становилось понятно, что неизвестная обладает поистине нечеловеческой красотой.
   - Ещё один верный слуга, которому суждено встать на мою защиту, - спокойным мелодичным голосом обратилась незнакомка к фигуре в цепях.
   Мгновение и пространство вокруг неё вдруг поплыло, явив на месте женщины, маленькую девочку в цветастом сарафане. В царящей здесь атмосфере эта девчушка смотрелась невероятно неестественно, но кажется её это совсем не волновало.
   - Ты ведь защитишь меня, дяденька? Правда-правда? - тонким голосом вымолвила малышка.
   - Естественно, - ответила явившаяся обратно женщина, после чего взглянув на узника, добавила, - пора начинать. Сначала уберём все помехи.
   По мановению руки из тела скованного человека медленно выплыли две сферы. Чёрная и белая. Чёрная испарилась почти сразу, не оставив после себя и следа, а вот белая ещё некоторое время повисела в воздухе.
  - Пожалуй, это может пригодиться. Может быть даже это спасёт тебе когда-нибудь жизнь, дитя, - пожилая, но ещё не старая женщина, бережно отвела шар в сторону, не став его уничтожать. После чего продолжила, обращаясь к пленнику, - теперь приступим к делу.
  Не было никаких заклинаний. Никаких песнопений. В полной тишине рядом с пленником стало формироваться тёмно-багровое облако. Яростно клубящийся дым не обещал человеку ничего хорошего.
   Спустя пару секунд из дыма медленно выплыла тяжёлая и массивная стальная кираса. За ней следом появились перчатки, поножи и прочие детали латного доспеха. Последним появился мрачный закрытый шлем. Единственная узкая прорезь на месте глаз, смотрела на мир враждебно, словно бойница осаждённого замка.
   - Этот доспех, символ твоей преданности мне, милашка, - никто не успел бы понять, откуда на месте женщины появилась молодая девушка. Откровенное платье лишь подчёркивало её хищную и дерзкую красоту. Словно само искушение и вся мировая страсть воплотились в этой, на первой взгляд, хрупкой фигурке. Промурлыкав что-то себе под нос, искусительница обратилась к пленнику, - Будет немного больно, прелесть моя, но ты уже потерпи. Ради меня...
   Тут же стало понятно, что имела в виду красотка. Детали доспеха стали прямо на глазах раскаляться. В мгновение ока металл приобрел насыщенно оранжевый свет и задымился, испаряя окружающий его кислород.
   Раскалённые латы медленно поплыли к скованному человеку. Цепи стали расползаться с тела, освобождая место для брони. Приблизившись к человеку вплотную, раскалённый доспех будто раскрылся и стал медленно затягивать бедолагу внутрь себя. Пар стал валить сплошным потоком и по залу поплыл характерный запах горящего мяса. И уже в следующую секунду тишину помещения разорвал дикий, на пределах всех мыслимых сил, крик боли.
   - А преданности не бывает без боли. Не бывает без страданий. Лишь они способны заставить твою плоть понять, кто отныне её хозяин, - злой, каркающий голос старухи, с лёгкостью перекрыл отчаянный крик узника. Из под тёмного капюшона хламиды яростно сверкали полные ненависти глаза. Но их ненависть была направлена не на страдающего узника. Этот взгляд пронзал огромную толщу земли и уходил куда-то далеко-далеко вдаль.
   Тем временем фигуру человека полностью поглотили доспехи. Он уже не кричал, лишь еле слышно выл, посадив голос ещё в первые мгновения пытки.
   - Это, между прочим, не просто доспехи, - появившаяся опять девочка стала с умным видом поучать всё ещё подвешенную за руки фигуру, - они так же... как же там... а вот. Они так же отражение твоей собственной сути. Твоей души, если говорить проще. Вот!
   Казалось, застывшие после поглощения человека доспехи как будто потекли. Металл словно живой стал постепенно принимать новую форму. Цепи, наконец, отпустили фигуру и та рухнула на колени, продолжая меняться.
   Вот броня на левой руке стала постепенно становиться всё толще и толще. Выступила небольшая платина, образовав на предплечье небольшую толстую пластину, навроде небольшого щита, не мешающего движениям.
   Правая, тоже претерпевала изменения. Потёкший металл неожиданно обратился в кости на поверхности руки. Странный костяной узор, начинаясь от плеча, заканчивался на концах пальцев длинными угрожающе острыми когтями. Почему-то не возникало сомнений, что эти костяные орудия окажутся в схватке куда крепче простого железа и с лёгкостью вскроют доспехи незадачливого противника.
   Броня на груди тем временем стала немного тоньше. Часть её переходных элементов стала кожаной, повысив подвижность своего обладателя на порядок. А чтобы она не показалась противнику излишне лёгкой добычей, в паре мест на поверхности металла выступили опасные и крайне острые шипы.
   Остальные изменения не были такими уж заметными. Немного изменилась форма поножей. Прорезь забрала стала чуточку другой. В общем, ничего впечатляющего.
   Когда с большей частью трансформаций было покончено, вокруг шеи человека из ниоткуда образовался шарф, плавно переходящий в длинный плащ на спине. Атласно чёрный он не имел на себе абсолютно никакой символики. Металл доспеха, словно под стать плащу слегка потемнел и на том, преобразование кажется, завершилось.
   Фигура в доспехах неподвижно застыла, продолжая стоять на коленях.
   - Встань и служи мне! Отныне твоя судьба принадлежит мне! - громко и властно прогремело в зале. Сгорбленная старуха в тёмной хламиде выглядела необычайно довольно, глядя на то, как человек в доспехе стал тяжело подниматься. Сначала одна нога, потом вторая... и вот его тело стоит прямо напротив старухи. - Да, Госпожа, - хриплый голос вырвался из горла человека. В прорези шлема ярко вспыхнули два алых угля. Новый повелитель встал на страже Бездны...
Оценка: 6.53*66  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Eo-one "Зимы"(Постапокалипсис) А.Минаева "Академия Алой короны-2. Приручение"(Боевое фэнтези) В.Соколов "Мажор 2: Обезбашенный спецназ "(Боевик) Ю.Васильева "По ту сторону Стикса"(Антиутопия) А.Черчень "Счастливый брак по-драконьи. Догнать мечту"(Любовное фэнтези) К.Федоров "Имперское наследство. Забытый осколок"(Боевая фантастика) Н.Самсонова "Отбор не приговор"(Любовное фэнтези) Д.Сугралинов "Дисгардиум 3. Чумной мор"(ЛитРПГ) А.Робский "Охотник: Новый мир"(Боевое фэнтези) Н.Изотова "Последняя попаданка"(Киберпанк)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"