Ясинский Анджей: другие произведения.

Ник. Юзер

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние Истории на ПродаМане
Peклaмa
  • Аннотация:
    Книга вторая. Релиз


Анджей Ясинский

НИК

Книга 2

  
  
  
   Глава 1
  
   Вокруг была темнота. Мысли медленно скользили по краю сознания вереницей непонятных образов. Я лениво наблюдал за ними. Было уютно и спокойно. Я чувствовал, что стоит только сконцентрироваться на чем-то, как спокойствие нарушится. "Наверное, это называется нирваной", -- выплыла на поверхность очередная мысль, в которую я вдруг всмотрелся, и сразу мой внутренний мир взорвался образами. Вспомнились последние события. Я поморщился. Не хотелось возвращаться в реальность. Вот было бы классно, если бы все это мне только приснилось! Хотя... хм... А ведь, по сути, не так уж и неинтересно я провел это время. Интересные персонажи, приятные девушки, магия, опять же. Или все-таки приснилось? Может, я слишком сильно повелся на очередную виртуальную игрушку с полным погружением? И как же это проверить? Странно, я совсем не чувствую своего тела, что подтверждает эту мысль. Может, очередной квест закончился, но мозг не хочет покидать виртуальную реальность? Такое редко, но бывает. А я лежу в какой-нибудь больнице под наблюдением врачей? Хм... Покрутив эту мысль и так и эдак, все-таки, хоть и с сомнением, отбросил. Я ведь не шестнадцатилетний сопляк, чтобы поддаваться на такие вещи.
   Ну ладно, значит, будем считать, что все произошедшее со мной -- реальность. И что нам надо сделать? Правильно! Прогнать последние записи в бадди-компе. Хм... странно, а почему комп не отвечает? У меня возникла паника. Я снова и снова пробовал вызвать комп на связь, но ничего не получалось. Утомившись, постарался успокоиться.
   "Чего ты там дергаешься?"
   "Умник? -- обрадовался я. -- Фу, а я уже тут черт-те что стал думать! Слушай, а что вообще происходит? Почему темно и я ничего не чувствую?"
   "Сейчас все расскажу. Только скажи, ты чего так частишь?" -- спросил Умник.
   "Не понял. О чем ты?"
   "Я к тому, что ты слишком быстро думаешь-говоришь. Ну... быстрее, чем обычно, мне пришлось ускориться, чтобы нормально с тобой общаться".
   "Вот как? -- удивился я. Вроде ничего такого не чувствую. -- Меня сейчас больше беспокоит, почему так темно?"
   "Ну... -- протянул Умник, -- понимаешь, Ник... я ведь латаю тебя. Ты ведь помнишь, что произошло?"
   Я поморщился. Мне еще предстоит разбор полетов с самим собой. Этот момент я невольно оттягивал, чувствовал, что ничего приятного из него не вынесу.
   "Помню, помню".
   "Ну так вот. Тут было два варианта. Или лечить тебя как обычно -- при этом процесс полного восстановления предположительно занял бы около недели, или же второй вариант, к которому я прибегнул, -- отключить тебя, то есть твой мозг, от управления телом и от внешних рецепторов. Ну, не полностью, конечно, но в достаточной степени, чтобы ты не чувствовал боли и своими движениями не мешал процессу. Да и мне так легче управлять -- у организма свои механизмы регенерации очень слабые и не оптимальные, а я лучше знаю, что надо делать. Вот. По сути, ты сейчас как бы чистый разум. Хм... ну, упрощенно где-то так".
   О как! Я задумался. Каким образом это может помочь в лечении? Ничего не понимаю.
   "Кстати, разреши мне поругать тебя", -- неожиданно сказал Умник.
   "Поругать?" -- удивился я. Нет, ругать меня, конечно, есть за что, но что он имеет в виду?
   "Ну почему ты все время лезешь на рожон? А если бы болт попал не в живот, а в голову? Если тебе уж так все равно, то хоть обо мне подумай. Что я буду делать без тебя? Нового хозяина искать? Так ведь не получится! Не фиг тогда было меня будить, да еще и эмоциональную матрицу накладывать!"
   М-да уж... И ведь нечего возразить!
   "Ладно, извини. Впредь постараюсь быть осторожнее. Но ты все равно имей в виду, что я буду решать сам, как поступать в том или ином случае. И если понадобится где-то мечом помахать, то я, не задумываясь, сделаю это. А ты, раз уж так печешься о моем здоровье, сам анализируй потенциально опасные ситуации и сообщай мне. Договорились?"
   "Ну, хоть так", -- чуть подумав, ответил Умник.
   "Кстати, насчет здоровья, сколько времени займет лечение?" -- спросил я.
   "Я предположил, что при таком раскладе дела пойдут намного лучше. И оказался прав. -- В голосе Умника явно звучало довольство своим решением. -- Процесс восстановления ускорен раза в два-три . Через пару дней, максимум через три, ты будешь в полном порядке. Дело в том, что большая энергоемкость твоей информструктуры -- это как преимущество, так и недостаток. С одной стороны, она позволяет безбоязненно и без особых проблем работать с большими объемами энергии, с другой -- для воздействия на тебя, неважно, магически или инфомагически, этой энергии нужно затратить в несколько раз больше, чем на местных. Тир, лечи я его так же, как тебя, оправился бы часов за восемь-десять, а вот тебе придется немного подождать".
   Я успокоился. Три дня -- это очень хорошо для такой раны. Конечно, хотелось бы как можно быстрее встать на ноги, но что есть, то есть.
   "Ладно, тогда такой вопрос: а не связано ли с отключением мозга от внешних раздражителей то, что я, как ты говоришь, думаю слишком быстро?"
   "Не знаю, -- немного помолчав, ответил Умник. -- Понимаешь, я не вижу, чтобы процессы в твоем мозге как-то ускорились. Наоборот, электрическая активность мозга несколько снизилась. Я вообще не понимаю, как ты очнулся. Я думал, ты спокойно пробудешь в отключенном состоянии все это время".
   "Так, значит, это не ты меня разбудил?"
   "Не-а" -- ответил Умник и замолчал.
   Я тоже помолчал. И чем же, позвольте спросить, я думаю? Ну ладно, на данный момент это не так важно.
   "Слушай, а почему бадди-комп не откликается, ты случаем не в курсе?"
   "Просто с тебя сняли повязку с датчиками компа. Вон она на столе лежит. А ремень с компом висит на стуле".
   "Его не потрошили?" -- с подозрением спросил я.
   "Да нет, -- успокоил меня Умник, -- он в полном порядке, я держу с ним связь".
   "Хорошо... -- пробормотал я. -- Слушай, а ты можешь вывести мне с него изображение?"
   "А как?"
   "Хм... тебе лучше знать как!"
   Умник помолчал.
   "Что, на глазные нервы попробовать, что ли?" -- с сомнением спросил он.
   "Ну не знаю. -- Я мысленно пожал плечами. -- Ты ведь отключил меня от внешних рецепторов... А может, просто в мозг будешь передавать картинку? Как-никак, ты достаточно разбираешься в этом", -- предложил я.
   "Ладно, давай попробуем. Подожди немного, я тут посмотрю, что можно сделать".
   В принципе прикольно парить в "нигде". Правда, с ума сойти можно от тишины. Ладно, пока мысли скачут, есть над чем подумать. А то пройдет немного времени, и крыша точно поедет. Уже сейчас чувствую небольшой дискомфорт. Ведь мозг не может обходиться без постоянного притока информации, аудио-визуальной в первую очередь. Поэтому-то я и попросил Умника что-нибудь придумать с подключением к компу. Должен справиться, сколько времени уже в моих мозгах ковыряется! А если нет, тогда пусть снова усыпляет.
   А пока, раз уж выдалась минутка свободного времени, может, стоит снова обдумать свое положение? А что тут думать -- незавидное, прямо скажем. Зачем-то по локоть сунул свои ручки в местные разборки. На фига оно мне надо было? Теперь-то, в трезвом уме и здравой памяти (угу, покажите мне психиатра, который примет состояние моей головы за трезвое и здравое) можно сказать, что я снова поддался какому-то внутреннему импульсу. Или моя эмоциональная несдержанность всему виной. Я вздохнул. Надоели такие приколы. Да и неуютно что-то становится в последнее время в стольном гномьем граде. О, кстати, а как ребята меня донесли до дома? Не наследили? Я то, конечно, заменил свою ауру на эльфийскую, да только вот прикол получится, если этот след до дома Васы доведет!
   "Да все нормально! -- просветил меня Умник на эту тему. -- Криса, умничка, сообразила -- подчистила следы. Только, сдается мне, ее напарнички просекли ваш приезд и устроили ей допрос с пристрастием. Она им ничего не сказала, а вот Васе -- да, рассказала, иначе он отказывался дать ей разрешение навещать тебя. Ну, она помялась и решила, что скрывать произошедшее от Васы смысла нет".
   "Ты уверен, что смысла нет?" -- неуверенно спросил я.
   "Ага. Сам подумай. Вас видели, когда тебя привезли. Примерно в это время случилось то, что случилось. Шуму вы наделали изрядно. Ты что, думаешь, Васа не сложит два плюс два? А тут вроде как сами обо всем рассказали, так что, глядишь, он вам еще и поможет. Так она сказала твоему бездыханному телу, когда Васа, оставив вас наедине, побежал разбираться с делами".
   "Вот, блин. Получается, все эти попытки сокрытия следов были бесполезны?"
   "Ну почему -- в курсе дела, и то относительно, будут "свои", если их так можно назвать. Остальным "доброжелателям" придется покопать носом землю".
   "Ладно, скажи, как там девочка?" -- чуть помолчав, спросил я. Этот вопрос все время крутился на периферии.
   "Ну как... -- помолчав, ответил Умник. -- Еще когда вас несли, я смог ее продиагностировать. Психическое состояние не очень. Сам понимаешь. Рука опухла. За ней не следили, еще чуть-чуть -- и началось бы заражение крови. Васа немного ее подлатал, усыпил, вызвал мага-целителя из гильдии и отправил гонца к отцу. Что они там дальше делали, я не знаю. Знаю только, что Васа на время отправил к ним домой боевого мага. В общем, развил бурную деятельность".
   Да уж. Интересно, как все обернется...
   "Ну что там с изображением?" -- нетерпеливо спросил я.
   "Сейчас, не торопи. Я тут распаковываю бэкапы данных, снятых с твоего мозга, чтобы проанализировать, какие сигналы генерировались в его участках, отвечающих за картинку".
   "По-моему, ты уже давно должен был это сделать, одновременно со звуком", -- с некоторым неудовольствием прокомментировал я. У меня такое ощущение, что Умник очень сильно тормозит. Правда, он сказал, что я "быстро" думаю, а это может влиять на мое субъективное восприятие окружающего... Я хихикнул про себя, типа, разогнали процессор-думалку в несколько раз.
   Пока Умник возился со своими задачами, я от нечего делать стал всматриваться в окружающую меня темноту. Говорят, если это делать в ПОЛНОЙ темноте (как в моем случае), то мозг сам начинает генерировать картинки. Так называемые визуальные глюки. Спустя пару минут субъективного времени вздохнул. Ничего не видно. Или врут, или ситуация у меня не та. Я хмыкнул, вспомнилась чья-то фраза, что если вглядываться в темноту, то она, темнота, в свою очередь тоже посмотрит тебе в глаза.
   "Эге-гей!!!" -- внезапно крикнул я. Хоть эхо какое услышать, что ли, хоть это и глупо...
   "Чего кричишь?"
   "Не мешай, Умник. Я тут эксперименты ставлю. Ты скоро?"
   "Так только начал!" -- возмутился он.
   "Ладно, ты пока не обращай на меня внимания. Как будешь готов -- свистни", -- сказал я.
   Интересно, а в этом виртуальном "нигде" я вообще что-нибудь могу делать? Или только просто так висеть в пространстве?
   Я попробовал двинуться вперед и ничего не почувствовал. Даже если и двигаюсь, то без внешних ориентиров не сообразишь. Хм... И все-таки, что это за место такое? Где это обретается мое сознание? С одной стороны, Умник говорит, что активность мозга снижена, то есть, как бы и не мозгами я сейчас думаю. С другой стороны, с Умником-то я общаюсь? Но общаюсь с ним я обычно через ментальное тело, с помощью хитро выкрученных хрен-его-знает-каких полей. Хм... В общем, получается, что мы, я то есть, нахожусь вне тела? Да нет, вряд ли. Насколько помню, и если это правда, то, покидая тело, душа (а душа ли?) все равно видит окружающее, а я тут в темноте, как в заднице у... хм... сижу....
   Интересно, а тут действует магическое зрение? Ну-ка, попробуем... Я привычно напрягся, включая маго-зрение. И это, неожиданно для меня, принесло результат. Правда, непонятно какой. Я почувствовал себя попавшим в сети паука. Все пространство вокруг оказалось перечерченным разноцветными линиями-струнами, образующими неравномерную трехмерную решетчатую конструкцию, которая медленно-медленно меняла свою форму. Я оказался висящим в небольшой пустой ячейке, не касаясь струн. Посмотрев более внимательно, я заметил, что струны-линии не везде ровные. Некоторые изгибаются. М-да... Интересно, и что это такое? Кстати, на пересечениях многих струн висят какие-то шары разного размера и цвета. Да нет, не совсем шары. Они тоже медленно деформируются. Типа резиновых воздушных шариков, наполненных водой... Тут на моих глазах одна из тусклых струн стала истончаться и тускнеть, пока окончательно не пропала. Шар, к которому она крепилась, тоже чуть потускнел. Вдруг он попытался выбросить из себя щуп в том же месте, где ранее была исчезнувшая струна. С первого раза не получилось. Где-то с пятой попытки все-таки это ему удалось, и новая струна медленно стала разгораться и утолщаться. Процесс шел медленно, и мне надоело за ним наблюдать. От мельтешения света и густо пересекающихся разноцветных линий у меня зарябило в глазах, и я временно отключил маго-зрение, снова оказавшись в полной темноте.
   "Умник!"
   "Да не готово еще!" -- возопил он.
   "Успокойся -- хмыкнул я. -- И вообще, у тебя нет эмоций. Так что не надо орать".
   "А вот тут ты неправ, -- уже спокойно ответил Умник. -- Эмоции у меня есть. Как я тебе говорил, матрица личности, которую я на себя надел уже давно, стала не отделимой от меня частью. При всем моем желании мне не удастся ее снять. И эмоции, пусть и запрограммированные, для меня вполне реальны".
   Угу. Когда-нибудь я все-таки доберусь до внутренностей Умника. Очень интересно его устройство и технология производства...
   "Извини. Так вот, я тут от нечего делать попытался включить маго-зрение, и вот что увидел". -- Я подробно описал ему наблюдаемую мною картинку.
   Последовало продолжительное молчании. Я уже снова начал скучать, когда Умник наконец откликнулся: "А ты можешь снова включить маго-зрение? Проверю кое-что".
   Мысленно пожав плечами, я выполнил его просьбу. И снова увидел ту же картинку. Ничего не изменилось. Я снова попытался двинуться, уже имея визуальные ориентиры, но опять ничего не получилось.
   "Понятно", -- раздался голос моего постоянного спутника.
   "Ну и?" -- поторопил я его, не отрывая взгляда от нового увиденного мною объекта. Раньше я не смотрел "вниз", а вот теперь, сделав это, заметил интересную вещь. Непосредственно подо мной располагался очень большой шар, от которого ко мне тянулась тоненькая ниточка. Где она крепилась на мне, я не видел по причине "невидимости" самого себя, и на близком расстоянии эта ниточка как бы размазывалась. Но эффект интересный.
   "К маго-зрению это не имеет отношения. А вот к доступу в инфосеть -- самое непосредственное. Как раз сейчас участки мозга, отвечающие за связь с нею, активировались. При попытке включить маго-зрение -- а участки мозга, отвечающие за него, сейчас заглушены, -- ты непроизвольно активировал заложенные мною программы управления инфосетью. Хорошо хоть, что мозг уже достаточно расширил свой пропускной канал связи с инфосетью, а то были бы проблемы".
   "Это что же, именно так и выглядит инфосеть?" -- удивился я, снова осматриваясь вокруг.
   "Нет, -- не согласился со мной Умник. -- Скорее всего это интерпретация твоим мозгом получаемых данных. И то, наверное, не всех. Приведу пример. Если сгенерировать на компьютере изображение кристаллической решетки какого-либо минерала, будет ли это означать, что ты видишь именно эту, реальную кристаллическую решетку?"
   "Ну, в принципе понятно. Однако там я не смогу влиять на реальный материал, воздействуя на изображение. А здесь как обстоит дело?"
   "В этом-то и отличие, хотя общего очень много. Здесь, конечно, можно влиять на инфосеть. Как ты помнишь, Дронт именно этим и занимался. Я рад, что наконец-то появились результаты нашей совместной работы над твоей информструктурой в отношении подключения и оперирования в инфосети. Но пока тебе еще рановато туда лезть напрямую. А вот управление информструктурами сейчас должно стать доступным. Так что, как поправишься, я буду уже реально учить тебя работать с инфомагией".
   "А что это за шары такие?"
   "Я затрудняюсь по твоему описанию определить, что это такое. Но скорее всего это отражение крупных информструктур каких-то мощных энергетических образований".
   "Ага, а непосредственно подо мной, получается, местный гномий источник магической энергии?"
   "Хм... вполне возможно".
   "Ладно, надеюсь, что скоро мы начнем занятия. А ты как видишь инфосеть?" -- полюбопытствовал я.
   "Я? Очень просто -- для меня это набор данных, который я в принципе могу
представить в любой форме, в том числе и примерно так, как видишь инфосеть
ты, но мне удобнее работать с цифрами".
   Понятно, пусть и инопланетный, но все-таки компьютер. Странно, что работает на уровне числовой логики. Может, снова упрощает или недоговаривает? Даже я навскидку могу предложить несколько вариантов работы компа без использования математической логики.
   "Ладно, что там с картинкой?"
   "Я готов. Начинать?"
   "Ага", -- ответил я и, отключившись от инфосети, уставился в темноту.
  
   В следующий час я испытывал сущие мучения. Если бы у меня были глаза, они бы точно разболелись. Умнику сразу не удалось точно подобрать правильное воздействие. То это были цветные пятна, то изображение было кривым, то не было синхронизации. И это с учетом того, что Умник вполне справлялся с размещением в моей голове аудиовизуальной информации, снятой с чужой памяти! Но в итоге все устаканилось. Проблемы возникли из-за того, что в отключенном от внешнего мира состоянии по непонятным причинам мой мозг обрабатывал информацию на порядок быстрее, что накладывало определенные ограничения на передачу информации. Потом, когда вроде бы все получилось, произошла обратная ситуация -- с появлением картинки скорость восприятия, наоборот, снизилась. Пришлось снова синхронизировать. Но при этом я все равно обрабатывал инфу в несколько раз быстрее. Умник сказал, что мой мозг с поступлением визуальной информации немного раскочегарился. А мне после установки визуальной связи с бадди-компом через Умника почему-то не удалось больше выйти в инфосеть. Возникло такое ощущение, что сознание каким-то образом, хоть и сохраняло связь с мозгом, но находилось где-то вовне. В общем, какая-то непонятная фигня. И с бадди-компом мне просто повезло. Так как скорость транслируемых Умником сигналов от меня на бадди-комп значительно изменилась, то можно считать удачей, что он вообще правильно их идентифицировал, а еще то, что у него хватило мощности так же быстро на них реагировать. Когда мне удалось подключиться, я его протестировал, и оказалось, что он работает на пике своих возможностей. Если бы я остался на первоначальной скорости восприятия, то он бы просто сдох.
   Потом я просмотрел фильм с моим участием под названием "Маг-терминатор и его друзья идут восстанавливать справедливость". Нет, вживую это совсем не так воспринималось. Как будто на экране совсем другие события происходят, пусть и с почти полным погружением.
   Выводы от просмотра и анализа фильма.
   Во-первых, действовал я исключительно глупо и самым неэффективным способом. У меня был адрес дома, где держат девочку, и ничто не мешало спокойно пошпионить за находящимися там гномами. А после анализа ситуации незаметно проникнуть в дом и выкрасть ребенка -- или воспользовавшись мастерством Крисы в "скрыте", или сделав это самому. Умник ведь уже разобрался с пологом невидимости и умеет его генерировать. Или следовало пройти по дому с включенной функцией дискоординации противника, например, в режиме номер два, расширив область воздействия на все здание. И результат был бы, и девочке бы особо ничего не грозило. А может, следовало придумать способ удаленно усыпить находящихся в доме. Возможностей бадди-компа для этого не хватит, но над идеей стоит подумать.
   "Кстати, Умник, ты понял, что нужно разработать?"
   "Не совсем, у тебя мысли скачут, я не все схватываю".
   "Короче, проанализируй "усыпляющие" поля, которые может генерировать бадди-комп, и посмотри, как их можно создавать на большом расстоянии точечно и массово, хорошо?"
   "Принято".
   "Так, дальше... -- задумчиво проговорил я. -- Практический вопрос: ты уже в состоянии генерировать полог невидимости, как у Крисы?"
   "Ага, только я рассчитал несколько дополнительных корректировок. Как ты думаешь, правильно я поступил?"
   Хм... а что это он стесняется? А-а-а... Кажись, начинаю понимать. Типа, творческая инициатива? Ну-ну... Одобрям.
   "Ну-ка, показывай".
   "Так вот... -- создав модель структуры полога невидимости, начал рассказывать Умник. -- Первая коррекция достаточно простая -- если немного изменить вот этот модуль, отвечающий за преобразование энергии, то мощность полога увеличится раз в пять".
   Внимательно рассмотрев модель, предложенную Умником, я запустил тесты. Действительно неплохо. Пожалуй, тут и добавить особо нечего.
   "Хорошо, давай дальше", -- похвалил я его.
   "Второе усовершенствование касается свойства полога стирать все следы, то есть отпечатки ауры. Как ты можешь видеть, касание полога любой поверхности просто стирает, точнее, рассеивает все энергетические отпечатки аур. Я понаблюдал немного, когда тебя несли домой, как все это действует в реальной обстановке. Так вот, полог стирает ВСЕ отпечатки. Понимаешь, к чему я веду?"
   "Угу, -- задумчиво покивал я головой, вернее, мысленно обозначил это движение. -- То есть в городе, там, где все заляпано следами аур людей, оставленная нами дорожка чистого пространства была отчетливо заметна. Хорошо хоть тут, в повышенном магополе, такие следы очень быстро размазываются. Я прав?"
   "Ага, -- довольно ответил Умник. -- Смотри сюда. -- На меня наплыло увеличенное изображение куска модели. -- Я встроил сюда фильтр. Теперь, если ты включишь полог невидимости, будут стираться отпечатки только твоей ауры. Или можно отключить этот фильтр, и будут стираться все следы. Я у себя уже подготовил интерфейс, можешь подключать функцию управления пологом к своему бадди-компу. Ну как?"
   "Супер! -- ничуть не кривя душой ответил я. -- Ай, да Умник! Ай, да сукин сын! Это похвала такая, не обижайся, -- поспешил я объяснить ему свои слова. А ведь действительно молодец! Сам придумывает усовершенствования, без подсказки. Почему такая фуська важна? Ведь чтобы не оставлять следы, достаточно просто заблокировать ауру. Ага, только при этом не будет работать полог невидимости, который напрямую подпитывается энергией от ауры. Вот такая фигня. -- Ты вот что, продумай еще вариант накладывания этого плетения на амулет и сделай подпитку от батареек, о которых рассказывал Васа. Пошарь в компе, по-моему, там была нужная инфа в библиотечных книгах. Нормально?"
   "Нормально. Не думаю, что это займет много времени. А вообще, конечно, если смотреть на плетение полога невидимости с точки зрения программирования, -- кстати, злая штука, у вас тут придумана куча вещей, о которых я и не подозревал, -- то код плетения надо было бы переписать с нуля".
   "Ну-ка, ну-ка, -- заинтересовался я. Нет, я конечно, видел модельку. Она произвела на меня впечатление своей сложностью, которая отбила первоначальное желание разобраться в ней, и я решил оставить это дело на потом. Но, возможно, ее кажущаяся сложность как раз и заключается в неструктурированном подходе к ее разработке. Я внимательно окинул взглядом общую структуру модели. -- Говори, посмотрим, что ты там накопал".
   "Вот смотри, -- Умник стал показывать мне разные куски модели, то в схематичном изображении, то в виде макроязыка, который мы разработали специально под модель магии, -- данный код бестолково структурирован, если здесь вообще можно применить понятие структурированности. Куча вещей перемешана. Никакого объектного подхода. Вот, например, взять тот же модуль, отвечающий за энергетическую подпитку полога. Если выделить необходимые коэффициенты, то их анализ позволяет предположить, что они подбирались методом научного тыка. Что, впрочем, неудивительно. Да еще все это завязано на "волевое" поддержание подпитки. Коэффициенты я подкорректировал рассчитанными значениями, а также поставил маленький преобразователь, теперь все это полностью завязано на магию. То есть воздействие на ментальное тело окружающих производится независимо от тебя, чисто с помощью магической энергии".
   Слушая Умника, я мысленно улыбался. Проделанная работа меня просто захватила. Правда, мне, программисту с достаточно большим опытом, бросились в глаза мелкие огрехи с точки зрения подхода к оптимизации, но я пока ничего не стал говорить. Это такие мелочи, в конце концов. Работает, и ладно. Потом поправлю. Мне доставил удовольствие сам процесс "потрошения" чужой "программы". Признаться, соскучился я по всему этому. Окружающая обстановка и проблемы как-то не способствуют полной отдаче себя любимому делу.
   "Ну так вот, -- тем временем продолжал Умник, -- я тут подумал на досуге. Похоже, относительно низкая эффективность полога по сравнению с потенциальной может быть связана с тем, что Криса, а в ее лице, скорее всего, и остальные маги, плохо понимает форматы энергий, необходимых для управления ментальным телом, и умеет работать только с земной магией. Что скажешь?"
   "А что тут говорить? Мне кажется, ты абсолютно прав. Им же с детства живым примером служат маги с их магией земли. Разумеется, если у кого-то из гномов начинают проявляться экстрасенсорные способности вроде управления собственными энергиями, присущие только человеческому организму, то они воспринимают их как проявления обычной магии и пытаются рулить ими теми же методами. Что самое удивительное -- местами им это удается, вот как Крисе".
   "Ага. Похоже на правду".
   "Пока ты мне все это рассказывал... кстати, я не похвалил тебя -- ты молодец! Так вот, у меня возникла дополнительная идейка. А что если сделать возможным избирательный отвод глаз?"
   "Это как?"
   "Все просто -- задаем параметры нужного человека, на него отвод глаз не будет действовать. Давай сделаем так: ты проанализируй, какие параметры необходимо учесть и как сделать так, чтобы отвод работал выборочно, а реализацией я займусь сам, а то что-то давненько не кодил... Договорились?"
   "Хорошо".
   "Гуд. Ты пока занимайся, а я дальше посмотрю кино".
   Ну что я могу сказать? Очень неприятно было смотреть. Особенно передернуло от кадров летящего в мою сторону болта. Свежи еще воспоминания о боли, что выкручивала мне кишки. А вот взаимодействие с элементалем воздуха зело меня заинтересовало. Я быстренько прогнал комп на поиск информации по элементалям. Сказано о них было много, но не особо внятно.
   В книгах Васы утверждалось, что элементали -- полуразумные организмы, поддерживающие свое существование за счет вытягивания магической энергии из окружающего пространства. Долгие исследования (проводившиеся в основном в человеческих магических академиях) методов работы с элементалями оркских шаманов позволили сделать вывод, что при определенном состоянии сознания (для чего шаманы используют растительные наркотические вещества) возможно слияние сознаний мага и элементаля. В результате элементали начинают осознавать себя, и это позволяет им получать энергию из окружающей среды гораздо активнее. А учитывая наличие у них элементарного зачаточного сознания и эмоций, нетрудно было предположить и впоследствии доказать, что элементали в принципе только рады такому слиянию сознаний. Это их привлекает, ну и, соответственно, они могут выполнять "просьбы" вызвавшего их мага. Если маг сильный, то элементали частенько не осознают, что подчиняются чужим желаниям, считая их своими.
   Однако это орки могут радостно пить наркоту, чтобы заниматься подобными практиками. А вот человеческие маги путем длительных тренировок научились и без наркотического опьянения входить в состояние слияния с элементалями и управлять ими. Меня позабавило упоминание, что некоторые маги при этом сходят с ума, в основном начинающие. Позабавило также то, что я, по местным меркам, уже несколько раз должен был съехать с катушек. Но пока вот жив, и это несказанно радует.
   Вывод я сделал такой. Раньше я думал, что элементалей привлекает моя энергия, а теперь -- что, скорее всего, их притягивает своеобразная "просветленность" моего сознания. Ну что ж, тоже неплохо. Они забавные -- по крайней мере, тот элементаль воздуха. Кстати, кроме воздушных элементалей, как утверждается, есть водные, земные и огненные. Да уж... И не просите -- в огонь не полезу! И закапываться тоже не буду! Хотя попробовать наладить с ними контакт, конечно, стоит. Во всяком случае, с элементалем воздуха было весело. Ладно, пока забьем на это.
   Но что-то еще мне не давало покоя, связанное с вызовом элементаля. Я крутил ситуацию и так и эдак, но никак не мог поймать ускользающую мысль. А она, зараза, постоянно выглядывала из-за всех углов, тенью присутствуя в моем мыслительном процессе и сбивая с толку. Наконец я разозлился. Ах, ты так? Ну, гадина, щас дождешься!
   Я привычно очистил сознание от всякого мусора, отключил изображение, передаваемое Умником (кстати, после некоторой тренировки я практически не чувствовал разницы между этим изображением и тем, что мне напрямую транслировал бадди-комп), разогнал посторонние мысли, нарисовал себе картинку мерно волнующегося океана и прислушался к волнам, накатывающимся на берег. Через некоторое время почувствовал себя полностью умиротворенным. Тогда я спокойно повернулся и посмотрел в "лицо" прячущейся мысли. Рассмотрев ее, усмехнулся -- в основном своему тупизму. А мысль всего лишь поясняла, почему с элементалем у меня получилось установить связь, а с обычной магией ничего не выходило, хотя взаимодействие с элементалем -- это в принципе такая же работа на уровне магии. Все просто: местные маги накапливают магическую энергию в своей ауре, а затем оперируют ею, используя как внешний инструмент, а у меня эта магоэнергия хранится хрен знает где, и в обычном состоянии в моей ауре магия практически отсутствует. При вызове элементаля я напитал ауру магией из своего непонятного хранилища и дальше непроизвольно работал классически -- "магически". Кстати, этим и отличается магичинье по-местному от инфомагичинья. В инфомагии человек напрямую управляет инфоэнергией через связь с инфосетью, минуя ауру. А если и накапливает магию, то не в ауре, но где именно, даже Умник не знает. Вернее, не помнит. Эта информация находилась на внешних носителях, разрушенных во время давней разборки с богами. И ведь мог бы догадаться раньше! Сообразил же, что для работы полога невидимости наличие незаблокированной ауры обязательно, а тут тупил так долго... Ладно, как очнусь, попробую повторить уроки Васы, но уже с учетом этого "открытия".
   Есть у меня еще подозрения, что поскольку местные в основном всё делают методом тыка или подбора различных параметров, то и эффективность их магии можно увеличить в разы. И это не учитывая принципов математического построения "плетений" как таковых. Вообще-то, материала по магии накоплено уже много, пора все систематизировать. С этим, с небольшими допущениями, субноут должен справиться. Есть там у меня хитрые аналитические программки специального назначения. Правда, надо прописать некоторые утверждения и сделать хотя бы минимальные привязки к стандартным физическим законам. А дальше субноут уже выдаст несколько десятков теорий, описывающих процессы, протекающие при действии магии. По прикидкам, зная, пусть и не совсем точно, варианты описания воздействий на молекулярном уровне, можно будет, последовательно корректируя информационную модель магии и подгоняя ее к теории, определить, какая из теорий наиболее верна. Я к чему это веду? А к тому, что в данном случае, если я все правильно понимаю, можно будет вывести новые методы магичинья, в перспективе -- максимально эффективные и простые в управлении.
   Глянув на часы бадди-компа, я поразился. Все последние действия с момента пробуждения заняли всего четыре часа! А сделал я столько, сколько обычно и за день не удавалось провернуть. И ведь никакого умственного утомления! Нет, определенно мне нравится мое состояние. Надо будет как-нибудь придумать способ искусственно входить в этот режим, вернусь домой -- цены мне не будет!
   Эта мысль мне понравилась. Раз такое дело, надо ловить момент и отрабатывать накопившийся материал по полной программе. Немного подумав, я составил план работ на то время, пока буду находиться в отключке.
   Во-первых, доработать симбионт: попробовать использовать его как основу для примитивного вычислительного агрегата, то есть прикрутить ему функции лечебного плана (а что, раз уж лазит такая штукенция по ауре, пусть заодно отрабатывает алгоритм лечения, тем более есть такие места, где, по словам Умника, прямое воздействие на ауру не работает -- приходится оперировать на энергиях ментального тела или еще как-то, пока непонятно), плюс -- прикрутить к нему функцию прослушки. Я наконец сообразил, как это можно сделать, -- по принципу магических амулетов для связи. Встраиваем в него такую фишку, сажаем на нужного нам человека или гнома и в любое время слушаем, о чем он там говорит.
   Во-вторых, надо продумать нормальную физическую защиту меня любимого, чтобы избежать грустных моментов вроде того болта в родных кишках.
   Это план-минимум. Если останется время, надо будет поработать с Умником -- есть у меня мысль, как эффективно использовать его новые возможности передачи изображения напрямую мне в мозг.
   Распланировав таким образом ближайшие часы, я с головой погрузился в работу...
  
   ***
  
   Старший страж десятого округа нижнего города Хоронт сидел за плетеным столиком во внутреннем дворе служебного здания и лениво прихлебывал из большущей кружки эль, который готовили неподалеку. Эль, сваренный Херонтом, родным дядей Хоронта, был самым лучшим в столице. И так удачно получилось, что таверна дядюшки находится совсем неподалеку -- не надо далеко бегать.
   Допив остатки эля, Хоронт вытер усы рукой и задумался. Пять лет назад он дорос до должности старшего стража. И за этот срок сумел навести порядок в своем округе, пусть и не идеальный, но достаточный, чтобы жители стали его уважать. Разумеется, ради этого пришлось пойти на некоторые уступки преступным гильдиям. Иногда приходится закрывать глаза на их проделки, если, конечно, это не ведет к совсем уж печальным последствиям для самих стражей или населения. Хоронт понимал, что бороться с такой мощной системой, как гильдии воров и убийц, бесполезно. Однако договоренности, достигнутые с их представителями, сделали жизнь в округе более-менее спокойной. Никаких залетных воров, грабителей и убийц давненько не наблюдалось. А стоило им появиться, о них тут же становилось известно стражу. Договоренности действовали, а гильдии всегда были в курсе событий на своей территории. И им удобно -- не приходится руки марать и вступать в конфликты с теми, кто стоит за спиной у гастролеров, и стражи на хорошем счету. А что? Все вопросы к службе правопорядка! Это не значит, что стражи не ловили никого из местных. Еще как ловили! Но это не приводило к трениям между стражами и криминальным миром -- у каждого своя работа. Попался -- сам виноват. Бывало, конечно, что и выкупали некоторых пойманных. Всякое бывало.
   В принципе своей жизнью Хоронт был доволен, и даже нарисовавшаяся перспектива дальнейшего повышения по служебной лестнице уже не очень радовала, привык он к неспешному ходу дел, к этому округу и к уважению окружающих. Да и неизвестно, как оно там еще повернется с этим повышением...
   -- Хоронт! -- отвлек от раздумий голос его помощника Прона, еще молодого, но перспективного стража. Надо бы перевести его на должность следователя -- парень обладает живым не закостенелым умом, кроме того, есть слабые способности к магии. Правда, такие хилые, что в гильдии магов посчитали излишним трудом пытаться их развивать. Но даже эту малость он использует просто виртуозно и может дать фору полноценному магу в расследовании за счет своих светлых мозгов. Да, пожалуй, пора. Пусть самостоятельно поработает, вот только дело подвернется. Надо, надо давать молодым пинок под зад, чтобы повыше взлетали по той же пресловутой должностной лестнице.
   -- Шеф?
   -- Да, Прон, -- встряхнулся Хоронт. -- Что там у тебя?
   -- Пришло сообщение. Что-то непонятное случилось в западной части округа. Какие-то разборки с применением магии.
   "Накаркал", -- подумал Хоронт, тяжело поднялся и вошел в здание управы.
  
   На проверку поступившей информации Хоронт прихватил с собой Прона и еще троих рядовых, заставив надеть доспехи и полностью вооружиться, за что удостоился недовольных взглядов. В последнее время в округе было относительно спокойно, а доспехи с полным вооружением в основном использовались при редких облавах и задержании опасных преступников. Сейчас же, с точки зрения рядового стража, раз речь шла о простой проверке, особой необходимости в такой экипировке не было. Но Хоронт решил не рисковать: если используют боевую магию, обычный доспех не спасет. А доспехи стражей являлись пусть и слабенькими, но амулетами. Во-первых, они защищали от магического воздействия, пусть и недолго и от не сильного мага, но, как правило, этого хватало. Среди преступных элементов редко встречаются полноценные маги, чтобы ориентироваться на них при установке защиты, -- с такими обычно разбираются маги гильдии. А вот необученные или слабые маги среди криминала вполне могут доставить стражам несколько неприятных минут. И во-вторых, тот факт, что стражи в полном вооружении, способствует укреплению авторитета и часто влияет на ситуацию в их пользу. И нечего морщиться, не так уж и много на себя надо нацепить и тащить с собой! Всего-то-навсего заговоренный сверкающий панцирь, доведение коего до блеска является одним из наказаний для провинившихся, секира, пика, которой очень удобно отваживать любопытных зевак от места преступления, да еще по мелочи нужные приспособления.
  
   Наряд вызвала бабуля, живущая неподалеку от места происшествия. Не поленилась, сама дошла до ближайшего пункта связи. Только прибыв по адресу, Хоронт понял, что местом происшествия является не дворик этой женщины, а последний дом на улице, стоящий на отшибе в некоторой удаленности от остальных зданий и невидимый отсюда из-за густой зелени, в данный момент несколько потрепанной. Но об этом он узнал уже в доме, куда бабуля сразу же пригласила стражей, как только они появились.
   Как поведала хозяйка, она спокойно сидела у окна, выходящего на задний двор, и занималась вязанием (Хоронт заметил, что связанные ею половички, салфетки и прочая дребедень лежали повсюду: на подоконниках, столах, шкафчиках...). Вдруг поднялся очень сильный ветер (Хоронт еще по пути сюда обратил внимание на огромное количество валяющихся на дороге сучьев, листьев и прочего мусора, который местные жители уже начали подметать-убирать). Ну, ветер и ветер. Правда, такого сильного она не припомнит, хотя с памятью у нее все в порядке (бабка замолчала и внимательно посмотрела в глаза Хоронту, словно ожидая увидеть там насмешку, но он с серьезным видом кивнул), -- как только крышу с ее дома не сорвало...
   -- А почему вам, бабушка, показалось, что в этом замешана магия? -- Хоронт уже пожалел, что так серьезно воспринял ситуацию и приперся самолично, да еще с несколькими стражами. Но на его лице не дрогнул ни один мускул -- оно все так же выражало доброжелательное внимание.
   -- Думаю, сынок, если ты заглянешь на мой задний дворик, то сам все поймешь. Не удивлюсь, если это козни людей или орков. -- Старушка осуждающе поджала губы.
   Хоронт предпочел побыстрее воспользоваться ее предложением, чтобы не выслушивать дальнейшие выдумки. Надо же! "Люди или орки!" -- передразнил он ее мысленно. Небось мозги у бабули уже поехали от старости, но, разумеется, говорить об этом он не стал. Выражение его лица оставалось по-прежнему бесстрастным -- и для поддержания престижа полезно, и бабуле не надо давать поводов для дальнейшей болтовни. А потому он, кивнув Прону, молча проследовал за хозяйкой и вышел через вторую дверь на задний двор.
   С трудом веря своим глазам, Хоронт обошел вокруг больших металлических ворот, лежащих посреди дворика. И что, вот ЭТО принесло ветром? Да еще и перекрутило и смяло таким вот живописным образом? Да уж, понятно, почему бабуля решила, что без магии тут не обошлось...
   -- Что думаешь? -- не оборачиваясь, задал он вопрос Прону.
   -- Пока ничего, -- спокойно ответил помощник, задумчиво рассматривая торец разорванного металлического прута, одного из многих, торчащих из ворот.
   -- Ладно, -- Хоронт посмотрел него, -- пробегитесь тут с ребятами по округе, посмотрите что к чему. Если судить по мусору, который мы видели, когда подъезжали, эта буря произошла на небольшом пятачке.
   Прон кивнул и без лишних вопросов бросился исполнять приказ. А Хоронт покачал головой и отправился в дом. Хочешь не хочешь, а расспросить хозяйку поподробнее придется.
  
   Долго ждать не пришлось, вскоре примчался Прон с сообщением, что найден дом, откуда принесло ворота. И не только дом, -- его глаза хитро поблескивали, а это являлось вернейшим признаком, что обнаружено что-то крайне интересное.
   Вежливо распрощавшись с хозяйкой и заверив, что все, что от них требуется, будет исполнено в лучшем виде, Хоронт поспешил за Проном.
  
   -- Так-так, -- задумчиво проговорил старший страж, остановившись возле того места, где когда-то стояли ворота, и с изумлением взирая на открывшийся вид. А удивляться было чему. Ладно металлические обрывки, торчащие из проема в ограде (к этому он был готов), но вот лежащие во дворе мертвецы, да еще в таком количестве --дело для столицы нечастое. Пусть и на самой окраине.
   -- И это не все, -- поняв ход мысли Хоронта, проговорил Прон. -- В здании трупов еще больше.
   Хоронт покачал головой.
   -- Надеюсь, ты, когда лазил в дом, не забыл "закрыться"? -- спросил он Прона. Амулет блокировки ауры -- еще один из обязательных инструментов стражей. Ведь когда после них осмотр места происшествия будет проводить маг, ему очень не понравится наличие лишних отпечатков, возможно, перекрывших следы преступников.
   -- Обижаешь, шеф, -- ухмыльнулся Прон.
   -- Так, всем активировать амулеты! -- скомандовал остальным стражам Хоронт. -- Ты, -- он посмотрел на одного из сопровождающих, -- остаешься на входе. Никого не впускать и не выпускать.
   Тот кивнул головой и встал в бывших воротах, перехватив пику горизонтально, прикрывая вход. С сомнением посмотрев на него, Хоронт уточнил:
   -- К нам это не относится.
   Мало ли что -- этот тип отличается крайним тугодумием, но силы немереной, поэтому его и удобно использовать в качестве силового прикрытия или охраны.
   -- Ты, -- Хоронт ткнул во второго пальцем, -- стоишь на входе в дом. Приказ тот же. Ну а ты, Дор, -- он кивнул третьему, -- пойдешь с нами.
   Он развернулся и отправился осматривать трупы.
   -- Обрати внимание, -- прокомментировал Прон, -- те двое убиты ножами или дротиками, у каждого раны в глазах. А те, у стены, непонятно как, все кости переломаны, будто их просто раздавили.
   -- Ну, если учесть вырванные ворота, то и их, скорее всего, приложили тем же способом. Права была бабка, без магии тут не обошлось.
   -- Думаете, заберут у нас дело? -- с грустью оглядываясь, спросил Прон.
   -- Не знаю, может, и нет. Но магов из дознавателей надо вызвать в любом случае. Сами мы не потянем. Да и положено их вызывать, если есть подозрения на использование магии. Давай-ка все осмотрим тут. Кстати, кому принадлежит дом, выяснили?
   -- Нет. Соседи не знают или не хотят говорить.
   -- Ладно, потом разузнаем, пойдем посмотрим, что там внутри...
   Хоронту все это не нравилось. Очень не нравилось. И сама ситуация не нравилась, и даже дом не нравился. Ну скажите, кому может принадлежать дом, который мало похож на жилой? Хоть и имеются здесь спальные комнаты, но выглядят они, как в казарме -- скромные солдатские койки и явное отсутствие женской руки. Вот и думай, что все это значит. А трупы? Большая часть вообще непонятно от чего погибла. Никаких ран. Ясно, что магия. Что же еще может примерно в одно время умертвить кучу мужиков, которые к тому же явно пытались оказать кому-то сопротивление?
   -- Шеф! -- раздался голос Прона откуда-то сверху. -- Идите сюда, тут кое-что интересное!
   Аккуратно перепрыгнув через большущую лужу крови, натекшую из разрубленного тела (вид которого, впрочем, не произвел на Хоронта особого впечатления, насмотрелся за свою жизнь разного, а вот чистота разреза -- да, видно, что разрубили с одного удара и хорошим мечом), начальник стражей поднялся на последний этаж.
   -- Что тут? -- Он вошел в комнату. И увидел еще один труп, тоже оказавшийся таковым по непонятной причине.
   -- Шеф! -- возбужденно сказал Прон, ковыряясь в замках стола. -- Тут явно была магическая драчка, я чувствую это. Еще обратите внимание на стену около двери.
   Хоронт обернулся. И впрямь, из нее торчали несколько болтов, которые он не заметил, входя в комнату. Прон наконец что-то открыл в задней части стола и присвистнул:
   -- А вот тут, гляньте, интересный столик... Как вы думаете, кому могло понадобиться сооружать такое устройство в своем столе?
   Действительно странно. Подойдя ближе, Хоронт присел на корточки, рассматривая устройство стола, вернее полой тумбы, внутренности которой полностью занимала странная конструкция из нескольких арбалетов, рычагов и веревок.
   -- Очень удобно, -- тем временем продолжал Прон. -- Если кто-то ворвался в комнату -- ударяете кулаком вот по этой пластинке на крышке стола, и арбалеты выстреливают в сторону двери.
   Хоронт помрачнел. Все указывало на то, что это место связано с преступными организациями, вот только с какими именно? Ведь они теперь все тут рыть начнут, шухер по всей округе поднимут. Интересно, кто это вылез, такой смелый или чувствующий достаточную силу, что решился напасть на одну из гильдий? Неужели конкуренты появились? Это плохо. Такое может привести к криминальной войне и разрушить установившийся порядок вещей. Нет, надо побыстрее вызвать магов и скинуть на них это дело.
   -- Ладно, ты только тут поаккуратнее разбирайся, мало ли какие еще сюрпризы могут быть. Если что найдешь -- зови. А я пока вызову дознавателей.
   Прон только кивнул, с интересом разглядывая комнату, пол, стены и подозрительно ощупывая предметы, висящие на них. Хоронт хмыкнул. Не понимает парень, что все здесь произошедшее может принести им никак не славу или почести, а только неприятности. Он вышел из комнаты, чтобы не мешать помощнику, и достал амулет связи с дознавателями.
   После вызова дознавателей Хоронт спустился вниз и в задумчивости осмотрел небольшую тюрьму, сделанную умельцами в подвале. Почти пустая комната, только кровать да поганая бадья. Окон нет. Дверь закрывается на замок, но сейчас открыта.
   "Да уж, -- пробормотал он, -- хорошо обустроились ребята. И ведь в моем округе!"
   Хоть ему и жалко было нарушенного спокойствия, но, несмотря на всю свою гибкость в отношениях с преступными элементами, любить он их никак не мог. Поэтому то, что здесь случилось, вызывало у него недовольство только самим фактом происшествия на его участке, но никак не судьбой, постигшей бандитов. Теперь он был уверен, что бандитов.
   -- Шеф! -- ворвался в мысли Хоронта голос Прона. -- Там на входе проблемы.
   -- Иду!
   "Что еще там такое?" -- недовольно подумал он, выбираясь из подвала.
   Выйдя на крыльцо дома, он увидел, как оставленный вместо ворот стражник решительно отталкивает пикой двух гномов, что-то пытающихся ему доказать.
   -- Так-так! -- громко сказал Хоронт.
   Похоже, неприятности получили свое развитие. Одного из гномов он знал. Это был Кривой. Именно так. Его имени никто не знал. Но зато его самого прекрасно знал Хоронт. Через него как раз и проходила та тоненькая ниточка связи с гильдией убийц. Причем самого Кривого никогда и ни на чем не ловили, к большому сожалению Хоронта. А Кривым его звали потому, что он действительно был кривым -- его голову пересекал безобразный шрам, проходящий через один глаз. Хоронту очень интересно было бы узнать, при каких обстоятельствах тот получил такое украшение.
   -- Кривой! -- Мрачно улыбаясь, Хоронт пошел к воротам. -- Неужели это ты владелец дома? Ну скажи, что да!
   -- Приветствую тебя, уважаемый Хоронт. -- Кривой, ничуть не изменившись в лице, спокойно поприветствовал стража. -- Ты абсолютно прав, это мой дом.
   -- Вот как? -- Хоронт никак не ожидал такого ответа, а тем более, такого спокойного тона. -- Тогда мне, наверное, придется тебя арестовать, -- усмехнулся он. -- Хотелось бы прояснить некоторые вопросы, возникшие у меня при осмотре дома.
   -- С удовольствием отвечу на все вопросы, -- чуть поклонившись и все так же, без тени эмоций на лице, ответил Кривой. -- Однако хотелось бы сразу кое-что прояснить. Дом действительно принадлежит мне, но я его сдаю внаем. И что там внутри происходит, мне совершенно неизвестно.
   "Ну-ну, -- прищурившись, подумал Хоронт, -- так я тебе и поверил".
   -- Тогда что тебе тут надо? -- спросил он.
   -- Видишь ли, в чем дело, -- медленно, обдумывая каждое свое слово, ответил Кривой, -- мне сообщили, что тут произошло какое-то безобразие, и я сразу двинул сюда проверить. Дело в том, что постояльцы еще не заплатили за этот месяц и, как я вижу, -- Кривой посмотрел мимо Хоронта на трупы, лежащие во дворе, -- с этим могут быть проблемы.
   Самое печальное, что дом действительно может принадлежать ему, хотя в версию Кривого Хоронт ничуть не поверил. Скорее всего, данная сказка для сил правопорядка давно выработана гильдией и любая проверка подтвердит эти слова. И даже если бы Хоронт добился того, чтобы сделали полное считывание памяти Кривого, вряд ли бы обнаружили что-то стоящее. Гильдии умеют организовать свою работу так, чтобы потеря одного члена не принесла большого ущерба организации. Иначе проблем у них было бы больше, чем воды в затопленной шахте. К тому же магов, способных ковыряться в мозгах, не так уж много.
   -- Уходи, Кривой, -- устало сказал Хоронт. -- Нечего тебе тут делать.
   -- Прости, Хоронт, но я не могу уйти, не узнав, что произошло, -- мрачно и откровенно ответил Кривой. Чуть ли не впервые страж увидел какие-то эмоции на его обычно невозмутимом лице. -- Разреши нам присутствовать при осмотре.
   Хоронт заколебался. Похоже, дело серьезное, раз уж Кривой не отступается. С одной стороны, он действительно очень рискует, если разрешит Кривому войти. С другой стороны, он был уверен, что в гильдии так или иначе все равно узнают подробности, а тут появляется шанс выторговать у них услугу на будущее. Как говорится, услуга за услугу. А гильдии в таких делах свое слово держат. Все равно, чувствовал страж, дознаватели сразу заберут дело, как только приедут.
   -- Кто это с тобой? -- Он кивнул головой на спутника Кривого.
   В этот момент Прон наклонился к уху Хоронта и прошептал: "Маг".
   Хоронт с интересом посмотрел на него. Как ни борются власти с "утечкой" магов на сторону, но иногда все же такое происходит. Время от времени находится маг, недовольный своим положением, или доходами, или еще чем -- такие, случается, уходят в криминал. А бывает, учится мальчик или девочка на мага, и никто не знает, что ученик принадлежит к семье, входящей в воровскую гильдию или гильдию убийц.
   Маг, сопровождавший Кривого, оказался достаточно молодым гномом. Он с неудовольствием посмотрел на Прона -- услышал его комментарий. Обычно маги не афишируют свою связь с бандитами -- не хотят светиться.
   -- Ну так что скажешь? -- не отвечая на вопрос Хоронта, спросил Кривой, мрачно глядя исподлобья.
   -- Ты понимаешь, что вам это будет стоить ответной услуги? -- осторожно спросил страж. Если Кривой ответит "да", можно считать, что они договорились.
   -- Чего уж тут не понимать, -- в ответ пробормотал он.
   -- Ладно. -- Хоронт кивнул головой закрывающему проход стражу. Тот все слышал, но это не имело значения -- подчиненные были в курсе существующего положения вещей. -- У вас есть полчаса. Я уже вызвал дознавателей и не хочу, чтобы к моменту их прихода вы здесь отсвечивали. И еще... -- Хоронт подозвал жестом охранника, стоявшего у дома, и забрал у него амулет блокировки ауры. -- Надень. -- Он протянул амулет Кривому. -- Ты тоже. -- Он посмотрел на мага, но тот только презрительно ухмыльнулся и отрицательно мотнул головой. -- Ну смотри, если напортачишь, все проблемы скину на вас, так что имейте в виду. Так, ничего с места происшествия не забирать, вещи не передвигать, ни до чего не дотрагиваться, думаю, у вас в этом и нет особой необходимости. -- Хоронт снова посмотрел на молодого мага, пришедшего с Кривым. -- Еще раз повторю, на всякий случай: ни до чего не дотрагивайтесь, я не собираюсь потом отвечать на всякие неудобные вопросы. Это и в ваших интересах -- как работают дознаватели, вы знаете.
   Кривой кивнул и быстро прошел в дом. Хоронт и Прон последовали за ними.
  
  
   Глава 2
  
   Во внутреннем городе столицы гномов, в одном из самых дорогих и престижных районов стоял дом. Ничем он не отличался от соседних -- такой же трехэтажный, с богатой каменной отделкой. Так же, как и другие дома, он был окружен плотным садом, за которым что-то разглядеть с улицы было сложно. Казалось бы, из-за того что предки гномов вышли из тесноты подземелий, дома по привычке поколений должны стоять скученно, без зелени и занимая минимальную площадь. Но все было наоборот. Растения и простор гномы любили почти как эльфы. И дома у них отнюдь не тесные и, как правило, окружены густым садом. Может, поэтому эльфы легко ладят с гномами и живут в их городах, не испытывая дискомфорта?
   Наступила ночь.
   На первом этаже дома, в большом, но уютном зале, отделанном по специальному заказу под вкусы хозяина, перед горящим камином сидел пожилой гном. Сбоку от него в пределах видимости стояли двое: молодой гном и постарше, со шрамом через все лицо.
   -- Итак, -- мягко проговорил сидящий, не отрывая взгляд от огня в камине, -- я слушаю вас.
   Стоящие переглянулись, выбирая, кто начнет первым. Наконец гном со шрамом откашлялся и заговорил:
   -- Сегодня после обеда ко мне прибежал мальчишка, племянник Брига. Он пошел к своему дяде передать приглашение на семейный праздник, однако увидел разгромленный двор и трупы. Он помчался к Брону. Это наш официальный работодатель. Родственники ребят знают, что с проблемами следует обращаться к нему -- Брон у нас занимается только законными делами. Естественно, он сразу же поставил меня в известность.
   -- Официальный род деятельности погибших?
   -- Сопровождение караванов с товарами.
   -- Продолжай, -- кивнул сидящий гном.
   -- Мы с Трондом, -- он кивнул на молодого, -- сразу отправились на место. Он, кстати, сам почувствовал нарушение защитного купола и к этому моменту уже был у меня. Но нас опередили, там уже была стража. Хоронт, старший страж округа, -- уточнил он.
   Сидящий в кресле промолчал.
   -- С ним удалось договориться. Он пустил нас в дом. К сожалению, времени было мало, Хоронт уже вызвал дознавателей из гильдии магов. Дальше пусть расскажет Тронд, -- завершил меченый свою речь.
   -- Итак, мой мальчик, что же ты мне поведаешь? -- Сидящий гном повернулся лицом к молодому магу, который до этого стоял замерев, не отводя взгляда от хозяина дома. Тот усмехнулся.
   "А ведь чувствует что-то. Надо будет присмотреться к нему", -- проскользнула мысль.
   Молодой шевельнулся и начал медленно, стараясь не пропустить ни одной детали, описывать увиденное. Он излагал толково, с мельчайшими подробностями. Его никто не перебивал.
   После окончания доклада некоторое время царила тишина.
   -- Каковы ваши выводы? -- наконец спросил хозяин.
   Кривой, а это был он, только пожал плечами. Однако его напарнику было что сказать:
   -- Судя по всему, в нападении участвовало несколько магов. Двое как минимум. Один из них, возможно, оркский шаман. Но я не представляю, как он умудрился на виду у всех призвать элементаля воздуха, чтобы его при этом не заметили. Да, орки сильны, и такое, как мне кажется, им подвластно. Однако, насколько я помню, для вызова стихии такой силы шаману требуется около получаса. Если же предположить, что это был человек, то тогда ситуация несколько проясняется: у них скорость работы в этой сфере выше. Правда, я не знаю среди людей стихийников такой силы. -- Он на мгновение замолчал, переводя дух и собираясь с мыслями.
   -- Поверь мне, они есть, -- проронил хозяин. -- Но продолжай. Почему ты решил, что был второй маг?
   Тронд поежился. Он вдруг почувствовал себя, как на экзамене. Единственное отличие -- неизвестные последствия неправильных ответов. Вплоть до летального исхода. Уж это Тронд прекрасно понимал. От сидящего перед ним гнома сильно веяло опасностью. Хоть на нем и стоит мощная защита, не позволяющая разглядеть ауру, возможно, для маскировки, но внешность и мелкие детали выдавали в нем сильного мага. Так, во всяком случае, показалось Тронду.
   -- Просто стихийники, пусть и люди, крайне редко обладают способностью снимать магические щиты. Обычно у них при обучении идет сильный перекос в сторону магии стихий и остальные дисциплины хромают. А в доме стояла хорошая защита, я сам помогал ее делать, а после поддерживал, -- с гордостью произнес он, но, поймав насмешливый взгляд хозяина, стушевался.
   -- Какой тип защиты там стоял?
   -- По наружному контуру сигнальная сеть, о нарушении которой становилось известно находящимся в доме и мне по магической связи. Кроме того, для подстраховки там было добавлено дополнительное плетение. При разрушении или выключении сети я немедленно узнавал об этом. В данном случае именно так и произошло. Внутри располагалось защитное плетение с узлами поражения в наиболее вероятных для атаки противника местах, с управлением от артефакта наверху, у Торвалда, и у дежурного. Судя по всему, она ни разу не сработала.
   -- Хм... -- подал голос хозяин. -- Для базы, имеющей второстепенное значение, неплохо.
   -- Так вот, еще там был мечник, причем очень хороший, а возможно, и не один. Именно этот мечник, скорее всего, является эльфом, отпечатки ауры которого мы смогли кое-где найти.
   -- А не подстава ли это? -- спросил хозяин. -- Чтобы нападавшие да не подчистили за собой следы, тем более, как ты говоришь, среди них были маги...
   -- Я думал над этим, -- смущенно произнес Тронд, -- но мне кажется, они просто торопились. К тому же было заметно, что следы пытались подтереть. Может быть, у него, эльфа этого, просто не вовремя разрядился амулет блокировки. Похоже, как раз его все-таки ранили, а может, и убили. Есть некоторые признаки. Поэтому, если у него не было амулета, а он сам закрывал свою ауру, то вполне мог после ранения потерять контроль над ситуацией.
   -- А почему ты решил, что их было несколько?
   -- По отметинам, оставленным оружием. Слишком разнообразное, чтобы с ним мог управиться один человек, и больше похоже на эльфийское. -- Немного помолчав, он сказал: -- Ну и самое главное -- непонятно, как были убиты некоторые гномы. Внешних повреждений я не нашел. Возможно, внутрь дома вошел тот второй маг и мечник. И еще, верно, с ними был или новичок, или кто-то с низким уровнем психологической устойчивости. Там около разрубленного тела кого-то стошнило.
   -- Хм... -- задумчиво хмыкнул хозяин. -- Да, тут вариантов много.
   -- Мне кажется, -- осмелился прервать мысли босса Тронд, -- вряд ли они взяли с собой новичка. Тем более, туда, где много противников. А может, этим магом была женщина, вот и отреагировала так на действия мечника. Остальных же добила с помощью собственной магии, не оставив внешних повреждений.
   -- Ладно, что вы, оба, думаете о причинах нападения?
   На этот вопрос Тронд промолчал, зато подал голос Кривой:
   -- На базе содержалась дочь Бринхорта их'Гренадир, некоторое время назад похищенная у родителей по приказу Торвалда, нашего непосредственного начальника. После нападения она пропала.
   -- Ах, вот как! -- Хозяин дома поднялся с кресла, подошел к камину и задумчиво уставился на огонь. Через минуту раздумий он обернулся к посетителям, улыбнулся и мягко проговорил: -- Благодарю, вы можете идти.
   Оба гостя с явным облегчением поклонились и двинулись к двери. Хозяин же, с напряжением глядя на спины уходящих, слегка дернул рукой, после чего они мягко завалились на пол. Лишь Тронд успел обернуться и бросить удивленный взгляд назад. Хозяин подошел к лежащим телам, присел рядом, прикрыл глаза и замер. Спустя какое-то время он устало встал и хлопнул в ладоши. В открывшуюся дверь тенью проскользнул его помощник и почтительно остановился.
   -- Этих, как обычно, в трактир. И проследи, действительно ли они не помнят своего пребывания здесь. Потом вызови ко мне заместителя Торвалда. Жаль, что сам он погиб, надеюсь, его помощник в курсе дел своего шефа. Надо разобраться, для чего понадобилось похищать дочь главы торговой гильдии и почему я не в курсе. Дальше... -- Он задумался на мгновение. -- Подготовь группу поиска, надо найти того эльфа. Маг-ищейка пусть сначала зайдет ко мне, я скину ему параметры ауры эльфа, и сделай подборку с именами всех людских магов, которые сейчас присутствуют в городе. Еще проверь, что происходит в доме Бринхорта. -- Он немного подумал. -- Пошли туда самого шустрого и незаметного наблюдателя, пусть посмотрит издалека. А я подергаю за свои связи в гильдии магов, надо удостовериться, что они тут ни при чем. Хотя больше похоже, что Бринхорт взял наемников, -- почти про себя пробормотал он.
   Помощник молча поклонился.
   Бросив взгляд на лежащие тела, хозяин дома распорядился:
   -- Ребятам выдашь премию за хорошо выполненную работу и принеси мне данные на Тронда, очень перспективный мальчик. Все, выполняй.
   Не произнеся ни слова, помощник снова склонил голову и выскользнул из комнаты.
  
  
   ***
  
   Пока я находился в непонятном "виртуальном" пространстве, кроме совместных работ с Умником, я пытался понять это пространство и разобраться, как можно его использовать. Почти сразу я заметил, что уровень "абстрагирования" моего мышления от собственного мозга в сторону этого "виртуала" дает существенный прирост производительности биологического компьютера по имени "Ник". Было ощущение, что я действительно думаю не своим мозгом. Косвенно это подтверждалось тем, что при общении с Умником и бадди-компом (посредством того же Умника) скорость мышления значительно снижалась. Обмозговав проблему, я решил сначала проверить коэффициент ускорения. Для этого мы с Умником замерили отношение времени, которое течет в реальном мире, ко времени в моем виртуальном пространстве при полностью отключенных внешних раздражителях мозга. Конечно, результат получился с погрешностью, так как мое субъективное время за тестовый промежуток я мог посчитать только примерно. Однако с десяток таких испытаний дали нам среднее число, которое условно можно было считать соответствующим реальному. Оказалось, коэффициент ускорения внутреннего времени достигал примерно девяти в максимуме. Поэкспериментировав, я сделал вывод, что та часть мышления, которая связана с чувствами и коммуникацией с Умником (через ментальное тело) обсчитывается (или обрабатывается) мозгом, а остальное... вот этим странным "нечтом". Дадим этому "нечто" условное название. Подумав немного, решил называть его "инфосетевым компом", или "инфокомпом". Так вот, чем шире канал коммуникации с Умником, а также чем полнее мозг подключен к внешним рецепторам организма, тем сильнее этому инфокомпу приходится замедляться, чтобы провести синхронизацию с обычным мозгом. Итак, чтобы успеть обдумать как можно больше вещей, надо меньше использовать бадди-комп и тяжеловесные визуальные образы, передаваемые Умником. А для общения с ним можно оставить узенький канал.
   Хм... Прикольно получается. Жаль, что это теоретизирования практически на пустом месте.
   "Ты уверен?" -- вклинился в мои мысли Умник.
   "Ты о чем?" -- удивился я.
   "Я о пустом месте", -- уточнил Умник.
   "Ну-ка, ну-ка, -- заинтересовался я. -- Давай колись, чего я еще не знаю?"
   "Ладно. Вспомни все, что я тебе рассказывал про Дронта и про то, что он тут делал. Вспомнил?"
   "Ага". -- Я мысленно кивнул головой.
   "Помнишь, я говорил, что он создал что-то вроде вируса, который менял потихоньку информструктуры местных жителей, чтобы подтянуть их до своего уровня? Так вот, это ведь не простое дело -- воздействовать на жителей всей планеты или ее большей части. А как контролировать процесс? Как определить параметры, которые необходимо задать для жителей данной области, да и вообще для конкретного индивидуума? Люди ведь разные, и практически для каждого нужно определить свои граничные условия и уровень воздействия. Если бы Дронт все это делал сам, он мало того что не справился бы, так вообще мог сойти с ума".
   "Хм... Я как-то не задумывался даже. Ну, вирус и вирус, мало ли какие у него возможности..."
   "Угу. В общем, Дронт создал в инфосети что-то вроде виртуальных серверов, привязанных к определенной местности. Кроме того, были еще динамические, свободно "плавающие" в инфосети объекты, по сути, информационные системы с ограниченными возможностями, которые выполняли более точный съем информации и передавали ее на серверы. То есть в принципе их можно назвать маговирусами, о которых мы говорили. Таким образом, серверы излучали общий информационный фон для медленного изменения информструктур, подпадающих под общий критерий, а эти "плавающие" объекты считывали результаты и по командам с серверов точечно воздействовали на местных жителей, тем самым реализуя обратную связь в зависимости от конкретной обстановки и увеличивая гибкость системы в целом. После удара богов я думал, что все эти серверы погорели. По крайней мере, я до них достучаться не мог. И сейчас почему-то не могу. Хотя есть у меня подозрение, что все эти твои выкрутасы в инфосети -- не что иное, как подключение к такому серверу под самой простой гостевой учетной записью. По крайней мере, очень на это похоже. Эти сервера, или инфокомпы, как ты их удачно назвал, кроме всего прочего служили для повышения производительности при работе обычного мозга. Очень удобно -- субъективное время растягивается".
   "Ага, понятно. А для чего вообще нужны эти гостевые учетки? Настроил бы все под себя. Вдруг кто левый подключится, хоть те же боги, а?" -- немного удивился я. Я бы точно не стал такого делать. Не хватало еще отдавать свои ресурсы каким-то непонятным личностям.
   "Да тут все просто, -- ответил Умник. -- Во-первых, Дронту некого было бояться в этом смысле. Если не считать его соотечественников, он не встретил разумных существ, способных работать на таком уровне с инфосетью. Боги, насколько я знаю, далеки от таких вещей. Во-вторых, у него, возможно, сохранялась надежда, что сюда забредет кто-нибудь из земляков и сможет "прочитать" его заметки. Вот там он и оставлял сведения обо всем происходящем, своих планах и их реализации, разные научные и текущие данные. Кроме того, именно так они работали и жили дома -- каждый формировал себе "вечные" виртуальные сервера, куда мог скидывать любую информацию и аутсорсить часть своего мышления. По сути, для Дронта это естественное место хранения и обработки данных. Правда, он мог пользоваться таким ускорителем мышления без отключения своих чувств и мозга. Вот интересно, остались ли в живых эти компы?"
   "Да уж... -- Я мысленно почесал затылок. -- Скажи-ка, а Дронт занимался чем-нибудь еще, кроме вмешательства в эволюцию местных жителей? Например проблемой проникновения в другие миры? Да нет, он должен был это сделать по-любому. Не дурак же он. Да, пробраться бы в эти сервера... Стоп! Умник, если я сумел подключиться к гостевому аккаунту, означает ли это, что сервер жив?"
   "Трудно сказать. Во-первых, это была распределенная система. Ты мог подключиться к какой-то выжившей и малозначимой части такого сервера, его дубля или к какому-то плавающему объекту-датчику. Кто знает..."
   "Так-так... -- Если бы я был в своем теле, то, наверное, нервно вышагивал бы в этот момент. -- Будем надеяться на лучшее -- распределенные системы не так-то просто ухайдакать. На то они и распределенные. К тому же и информация между ними спокойно могла дублироваться. Если бы у меня были такие возможности и неограниченный запас памяти или способность ее создать, я обязательно подумал бы о резервном копировании. Ладно, вопрос такой: имеют ли эти сервера свое физическое воплощение? И если да, надо ли их искать?"
   "Ага, вот эти точки силы, вроде той, что находится под столицей гномов, насколько я помню, и являлись инструментарием для воздействия на окружающую среду, совмещенным с самими серверами. Я-то думал, и пока не отбросил вариант, что сами вычислительные мощности разрушились, а остались только неконтролируемые "излучатели". Но теперь, в связи с твоим подключением к пока что непонятно чему, стал сомневаться. Вероятность выживания инфокомпов есть".
   "И все-таки, как получилось, что мне удалось подсоединиться? Непонятно".
   "Могу предположить, что тут совпало сразу несколько факторов: и отключение органов чувств, и близость к бывшей точке распространения маговиря, что позволило твоему контуру управления инфомагией подстроиться к инфокомпу".
   "Хм... ну ладно. Непонятно еще одно. Вот ты мне всего за полгода развил такой контур, почему же Дронт занимался этим сотни и более лет? Он что, не мог поступить так же?"
   "Ну, ты просто забыл наш давнишний разговор. У тебя информструктура изначально подходит для работы с сетью. Разве только та непонятная блокировка. А может, ты принадлежишь к расе Дронта? Во всяком случае, это у вас общее. Вот. А у местных ничего подобного нет. Разве что дракоши почему-то оказались способны работать со здешним виртуальным магопространством. Соответственно, тебе достаточно было развить контур управления инфосетью, который, по сути, является неким биологическим компьютером. Кроме того, как я предполагаю, Дронту надо было подтянуть общий уровень развития жителей до необходимого минимума. Сам понимаешь, если дать обезьяне автомат и показать, как им пользоваться, то хорошо, если она сама себя не пристрелит, а может ведь и всех близстоящих поубивать. Есть и еще кое-что. Кроме этого проекта, у Дронта было несколько параллельных, о многих из которых мне даже неизвестно".
   "Почему?"
   "Ты все время забываешь мою специализацию: управление кораблем, различного рода расчеты, связанные с космосом, физика перемещений в космическом пространстве и всякая сопутствующая лабуда. Для своей работы Дронт использовал в основном специализированные кристаллы. А я, хоть и был тогда нелюбопытный, в отличие от сегодняшнего меня, но как ответственный за корабль приглядывал одним глазком за происходящим, правда, особо глубоко не вникая".
   "Понятно, -- задумчиво протянул я. -- А почему ты не можешь подключиться к какому-нибудь инфокомпу?"
   "Да я, в общем-то, и раньше, при Дронте, не имел к ним доступа. Видимо, там стоит настройка на биоизлучение мозга или еще что. Но я посмотрю, авось получится".
   "О'кей, а пока давай-ка вот еще о чем подумаем. Если есть возможность, надо получить нормальную рабочую учетку. Что-то мне подсказывает, очень скоро это пригодится. А вдруг там есть нужная информация и получится ее выцарапать? Подкинешь способ?"
   "Я могу только предполагать, -- помолчав, проговорил Умник. -- Понимаешь, во всех информационных системах расы Дронта существует своеобразный запасной вход, который активизируется при определенных условиях. Взять, к примеру, меня. Ты смог общаться со мной после того, как сработало это условие -- при долгом отсутствии "хозяина" дать доступ любому, кто сумеет им воспользоваться. Подозреваю, и здесь есть что-то подобное".
   "И как же реализован этот запасной вход в данном случае?" -- с некоторым скептицизмом спросил я. Странное решение. У нас так не делают. Но у нас и системы не функционируют сотнями и тысячами лет. Хотя... Вообще, для чего может понадобиться "черный вход" в систему персонажу вроде Дронта? Да еще если учесть все возможные навороты такого... хм... "человека". Ну, навскидку, предположив, что может дать владение инфомагией, к этим наворотам можно отнести долгую жизнь, молодость. Очевидно, что должна быть постоянная защита, какие-нибудь приколы с бэкапом ментального тела или же матрицы сознания, накопленных данных... В принципе такому существу и смерть-то особо не грозит. С другой стороны, как раз для таких долгоживущих смерть должна являться чем-то неприятным и жутким. А отчего они могут загнуться? В голову приходит только несколько вариантов. Умник как-то упоминал, что одним из любимых занятий у представителей расы Дронта было создание и редактирование планетарных систем. Значит, какая-нибудь инфомагическая катастрофа, связанная с этой деятельностью, может поспособствовать такому челу отправиться в загробный мир. Так, что еще? Космические катаклизмы вроде взрыва звезд. Возможно, еще какие-нибудь терки с божественными или иными могущественными сущностями.... М-да...
   "Я примерно представляю устройство таких серверов. "Примерно" -- по тем же причинам, по каким я не помню многого из прошлого. Так вот, обычно к инфокомпам можно пробиться из любого участка сети, пусть даже географически они будут разделены большим расстоянием. Но вот перенастроить бесхозный терминал под себя можно только при непосредственном физическом контакте".
   "Хм... Непосредственный контакт, говоришь? И какой может быть физический контакт с информационным образованием?"
   "Все просто. Как правило, есть некая энергетическая точка фокуса, в которой возможна перенастройка. Я почему эту тему поднял? Недавно вблизи от физического расположения здешнего сервера (гномьего места силы) я смог детектировать такую точку. А это говорит о том, что местный инфокомп действительно бесхозный".
   "А у других источников ты чуешь такие точки?"
   "Нет. Несмотря на то что к самой сети можно подключаться откуда угодно, точки фокуса определяются только при нахождении поблизости".
   "Гуд, если я попаду в эту точку, что произойдет?" -- спросил я. Мне совсем не хотелось бы быть разобранным на атомы или помереть, если я не подойду по параметрам, как помирали те, кто приходил к Умнику.
   Тот уловил мои сомнения и хмыкнул: "Не, все будет нормально. Если уж ты выжил при контакте со мной, то и там не пострадаешь. Просто либо будет положительный результат, либо нет. Ничего отрицательного случиться не должно".
   "Ну-ну, -- буркнул я. -- Ты еще скажи, что стопроцентно уверен, что через столько лет и после того инфомагического взрыва дела обстоят так, как ты говоришь, и ничего не изменилось".
   Умник тактично промолчал.
   "Ладно, -- после непродолжительной паузы со вздохом сказал я. -- Где находится эта точка доступа? Небось под землю лезть придется?"
   "Не угадал. Она находится не под землей (как аномалия, распространяющая магию земли, с которой она связана восходящими магическими каналами), а на высоте чуть больше десяти километров".
   "Ни хрена ж себе! -- присвистнул я. -- И как до нее добраться? Так... самолетов тут нет, левитация излишне затратна, как упоминал Васа, и у меня может просто не хватить энергии. Да и не умею я пока левитировать, а времени, чувствую, не так уж много... Что же делать, а, Умник?"
   "Не знаю, думай".
   После длительных напряженных размышлений я решил, что простейший способ --как-то использовать воздушного элементаля. Судя по мощи, продемонстрированной во дворе гильдии убийц, ему такое вполне по силам. Остается решить задачу непосредственного управления этим шустриком плюс сопутствующие вопросы, связанные с подъемом на такую высоту. Во-первых, проблема возможного "шмяканья" оттуда. В принципе кое-какой опыт прыжков с парашютом у меня есть, но ведь парашют еще надо изготовить, а тут магия под рукой и простор для творчества довольно широкий. Да и просто интересно выяснить, можно ли с помощью этой магии решить эту проблему и способен ли я понять, как это сделать. На первый взгляд кажется, что лучший вариант -- личная энергетическая защита типа боевого магического купола. Только надо его сделать как можно менее энергоемким и максимально динамическим. В общем, совместить реальную защиту (болт в животе -- хорошее напоминание) и систему безопасности при падении. Во-вторых, следует предохраниться от холода и перепадов давления. Но с этим, опять же, должна справиться персональная защитка. Таким образом, она должна быть предельно универсальной, плюс не мешать управлению. Так, что еще?..
   "А ты не думаешь, что вся эта магическая кутерьма, связанная с вызовом стихии прямо над городом, может очень сильно не понравиться архимагу? -- неожиданно вклинился в мои мысли Умник, чутко прислушивавшийся к их отражению. -- Я не удивлюсь, если тебе еще предъявят счет за предыдущее хулиганство в особо крупных размерах".
   А ведь верно! Мне же еще необходимо потренироваться. Не собираюсь я с бухты-барахты изображать из себя фанеру над гномьей столицей! А еще и защитный полог надо оттестировать. То есть предстоит подготовка, при которой мало того что стихия будет ворочаться в городе (пусть даже я буду вызывать ее за пределами городских стен), так еще и энергии при этом будет выделяться много. Хотя, если элементаль ее будет потреблять... Нет, это гадание на кофейной гуще, пока нет точных данных. По-любому следует заручиться официальной поддержкой. Надо озадачить Васу. Вдруг он поможет?
   Ладно. Пожалуй, пора приступить к разработке персонального магического защитного полога. Появилась у меня пара мыслей на этот счет. Надо хорошенько все обдумать и обсчитать. Но сначала вернемся к нашему симбионту: пора делать прослушку и универсальную аптечку медицинской помощи...
   И я с головой окунулся в работу.
  
   ***
  
   У ворот дома Васы стояла Криса и ждала, когда Мора откроет. После неприятных событий двухдневной давности она пришла сюда уже в третий раз. Не сказать, что в доме ей были рады, кроме разве что Моры, бывшей кем-то вроде домоправительницы, однако не приходить к Нику она не могла. В последнее время в душе такой раздрай, что все попытки разобраться в себе ни к чему не приводят.
   Сам мэг Васа после первой встречи с ней не разговаривает, только кивает, явно блуждая где-то в своих мыслях. Лана, его внучка, откровенно сердится. Если бы не разрешение Васы, Криса была уверена, что ее и на порог бы не пустили. Одна Мора относилась к ней дружелюбно.
   -- Здравствуй, девочка!
   Криса, углубившись в свои размышления, не заметила появления той, о ком только что подумала.
   -- Ой, здравствуй, Мора. Извини, задумалась. -- Она слабо улыбнулась этой приятной во всех отношениях женщине.
   -- Я понимаю, -- так же улыбаясь, кивнула Мора, -- дело молодое, отчего не помечтать? Что-то ты больно бледненькая. Пойдем я тебя накормлю завтраком. Небось голодная прибежала?
   -- Ну что ты, я не голодная, -- попыталась отказаться девушка.
   -- Никуда не денется твой парень, вон сколько уже лежит без сознания, -- усмехнулась Мора, потянув Крису за руку в сторону кухни, -- ничего с ним не случится за полчаса.
   Девушка вздохнула и покорно пошла следом. И спорить лень, и действительно: о завтраке она совсем не думала, когда собиралась сюда.
   На кухне, устроившись за столом и попивая чифу, уже сидела Лана.
   -- Здравствуй, -- поздоровалась Криса.
   Та лишь сердито зыркнула в ответ и, взяв кружку и гордо вскинув голову, пошла к выходу.
   -- Спасибо, Мора, я у себя допью, --бросила она через плечо.
   Криса только покачала головой.
   -- Что это с ней?
   -- А! -- махнула рукой Мора. -- Молодость, молодость... И чего это говорят, что мужики -- бабники и за каждой юбкой готовы волочиться? Посмотрели бы они на таких вот дурочек. Выдумают себе сказку, а потом примеряют каждого более-менее приличного парня на роль принца. И страдают. Или думают, что страдают. Ничего ведь в жизни не понимают!
   Криса удивленно смотрела на Мору. Почему-то ситуация ей показалась смешной, и она хихикнула. Кухарка не оставила это без внимания.
   -- Чего лыбишься? Думаешь, ты лучше? И вроде уже не девочка, а туда же.
   -- Что вы имеете в виду? -- спросила Криса.
   -- Что-что, -- буркнула Мора, переставляя посуду на полке, хотя там, на взгляд Крисы, и так царил идеальный порядок. -- По-твоему, я слепая? Сохнешь ведь по парню? Разве не так?
   -- А хоть бы и так, -- нахмурилась Криса. От такого сравнения ее покоробило. Да и не уверена она была в том, что именно "сохнет" по Нику. -- Что тут такого?
   -- Да ничего, просто не подходит он тебе. Уж поверь моему опыту. Ты не смотри, что я старая и некрасивая. Это сейчас я такая, а в молодости... -- Она вдруг замолчала, о чем-то задумавшись и мечтательно улыбаясь.
   -- Так что? -- Криса хоть и рассердилась на Мору, сующуюся не в свои дела, но невольно заинтересовалась ее мнением.
   -- Ах, да! -- очнулась женщина. -- Так вот, людей я знаю, понимаю и чувствую очень хорошо. Да ты не расстраивайся, -- мельком глянув на Крису и заметив недовольное выражение ее лица, поспешила успокоить она, -- парень-то он хороший. Просто вряд ли что у вас получится. Слишком разные вы. Я ведь уже давно наблюдаю за ним. Какой-то он не от мира сего. Даже если какое-то время вы будете счастливы вместе, ему это быстро наскучит. Не семейный он человек. Не тот склад характера. Может, лет через тридцать -- пятьдесят он и изменится. Или же если влюбится до потери сознания.
   Криса расстроенно молчала. Слова Моры были разумны и, что самое паршивое, Криса не могла ни опровергнуть их, ни согласиться. Слишком плохо она еще знала Ника. Поблагодарив Мору, она поднялась в комнату, куда поместили раненого. Остановившись на пороге, огляделась. С прошлого посещения ничего не изменилось. Ник все так же лежал на кровати, укрытый простыней. Сейчас ночи совсем не холодные, вот и окна открыты. Рядом с кроватью на столе стоит тазик с водой для обтирания.
   Криса подошла к Нику и посмотрела на него. Сначала ее жутко нервировало, что тот постоянно находится без сознания. Такого при ранении в живот не бывает. То есть должен же человек хоть иногда приходить в себя? Но Васа успокоил ее, сказав, что у Ника потрясающая живучесть и скорость регенерации, он сам справится. Потом обмолвился, что подобное с ним уже случалось и ничего -- выкарабкался. Крису передернуло, когда он представила, что тогда могло произойти. И почему его тянет на всякие приключения?
   Откинув простыню, она отметила, что повязки уже нет, а на месте попадания болта из арбалета округлый рубец с небольшими лучиками. Странно, нахмурилась Криса, в прошлый раз рубец вроде был больше. Неужели и шрам в конце концов сойдет?
   Ник лежал на кровати абсолютно голый. Мельком оглядев его, Криса невольно вспомнила ту единственную ночь, проведенную с ним, и покраснела.
   "Вот озабоченная!" -- ругнула она себя и принялась за обтирание. Почему-то Ник очень сильно потел, и во избежание обезвоживания организма ему через специальную воронку каждый час понемногу вливали в рот воду (иногда с минеральными добавками, которые готовил Васа, чтобы восполнить потерю соли) или варево из целебных трав. Сначала делать это опасались, но только до тех пор, пока Васа не сказал, что внутренних повреждений кишечного тракта больше нет.
   Усевшись рядом с кроватью в кресло так, чтобы в поле зрения попадал Ник, Криса задумалась о своем отношении к нему. Слова Моры расшевелили в ее душе тот непонятный узелок чувств, который образовался во время прохождения последней практики. Похоже, настало время определиться -- просто так плыть по течению не в ее характере. Сколько себя помнила, Криса всегда была целеустремленной личностью. И цельной. Никакие сложности и проблемы не могли сбить ее с пути, а хотелось ей с самого детства стать сильной магиней. И когда у нее обнаружили способности к магии, Криса посчитала это знаком судьбы. Ведь ей дается шанс воплотить свою мечту! Учебе она отдалась со всей страстью своей души. Именно поэтому, наверное, времени на парней у нее не оставалось. И даже та связь с сыном Вордта, Бордтом, была скорее обусловлена ее взрослением, когда она превратилась из девочки в девушку и сопутствующие этому процессу эмоции и желания стали мешать в учебе.
   А вот сейчас что-то произошло. И чувствует она себя по-другому. Да, она хочет встречаться с Ником, и как можно чаще. То, что она испытала в ту ночь, просто так не забудешь. И естественно, ей хочется повторения нового для нее опыта. А что же насчет чувств? Может ли она сказать, что влюбилась в Ника? Криса перевела взгляд с окна на лежащего парня. Для нее, ранее не обращавшей особого внимания на противоположный пол, он кажется красивым. И тело у него красивое. Впрочем, фигуры гномов тоже не вызывали у нее отрицательных эмоций. Взять того же музыканта, друга Ника, кажется, Тир его зовут. Вполне симпатичный парень. "Что еще?" -- Ее мысль снова вернулась к Нику. Его отношение к ней? А как Ник относится к ней?
   Криса наклонила голову набок, вспоминая все, что узнала о Нике и пытаясь ответить на свой вопрос. Через некоторое время она с горечью призналась себе, что ответа просто не знает. То, что он доставил ей удовольствие, никак нельзя выставить ему в плюс. Была бы на ее месте другая, вряд ли события повернулись бы иначе.
   Думая так, Криса невольно совершила ту же ошибку, что и многие девушки до нее. Возможно, Ник поступил бы точно так же, но ведь важно не это, а то, какие чувства девушка вызывает у него или может впоследствии вызвать, и смогут ли эти чувства превратить банальный секс во что-то большее...
   В конце концов, удовольствие друг другу ведь можно доставлять и не любя? Криса рассмотрела эту идею со всех сторон. Такая мысль и привлекала, и одновременно вызывала какую-то досаду. Привлекала тем, что не нужно распыляться на всякие разрушающие спокойную жизнь чувства и в то же время получать удовольствие. Досаду же вызывала какой-то своей неправильностью. Ведь недолго и привыкнуть к такому положению вещей, и в будущем семья и любящий муж могут стать чем-то ненужным... Странно, и почему такие мысли ее раньше не беспокоили?
   Криса потрясла головой. Похоже, она совсем запуталась. Нервно походив по комнате, девушка решила пока отложить размышления на эту тему, ну или хотя бы попытаться отложить. Снова усевшись в кресло, она вспомнила тот день, когда привезли Ника в дом. Криса очень испугалась, когда мэг Васа, быстро осмотрев раненого, ничего не стал предпринимать. Позже у нее с Васой состоялся долгий и неприятный разговор. Поняв, что пожилой маг не представляет угрозы для Ника (ишь ты! О Нике в первую очередь думала!), она рассказала ему все. Правда, и учитель ее потом поддержал, не дал сорваться. А скрывать произошедшее от своих, как оказалось, и не имело особого смысла -- выходя из дома Васы, она наткнулась на Бронха, который был свидетелем их столь шумного возвращения. Но, помня наставления Вордта, в тот момент она отмахнулась от коллеги, злорадно подумав, что пусть сам отрабатывает свой хлеб.
   А вот чувствовала она себя в тот момент не лучшим образом. Сначала непонятная холодность Ника при встрече. Потом все, что он натворил. До сих пор Крисе ночью снятся кошмары. После того похода она даже стала его бояться... Ну, не бояться, а опасаться. Может быть, массовые убийства, совершенные Ником, и оттолкнули бы ее от него, однако ведь убивал он не просто так! И спасение ребенка в глазах Крисы было достаточным оправданием таких жестких действий. Девушка чувствовала, что все события, происходившие в последнее время, -- своего рода паутина, в которой она запуталась. Почему-то ей казалось, что в магической гильдии плетутся непонятные интриги, и она невольно оказалась в них втянута. Если это так и если посмотреть со стороны на все события и ее участие в них, то ее карьера как мага находится под серьезной угрозой. Та-а-к... Крисе вдруг, стало жарко, -- а что может ее ожидать в ближайшее время? В худшем случае она не попадет в магоакадемию людей, не сможет совершенствоваться, и придется ей отрабатывать сколько-то лет штатным магом в какой-нибудь далекой крепости или городке. А если плюнуть на карьеру? Так, так, так... Криса встала и в задумчивости подошла к окну. В принципе она освоила все, что Вордт мог ей преподать, а в "скрыте" намного его превзошла. Да и в основной специализации уже давно догнала учителя. Можно поприставать к Нику на предмет его странных магических умений, уж очень парень силен в некоторых вещах. А еще неожиданно увеличившийся магический резерв Крисы -- то ли результат лечения Ником ее спины, то ли следствие их близости. Более вероятным ей казался последний вариант. Но в любом случае можно очень хорошо подтянуть свой уровень, стать сильной магиней, а потом самостоятельно наверстать упущенное или независимо от гильдии магов гномов поступить в академию людей. Тут появляется много вариантов. Криса улыбнулась. А что? Как маг Ник явно сильнее Вордта и, судя по тому, как кинулся вытаскивать из беды ту девочку, благородство ему не чуждо. В благодарность за спасение жизни он может многому научить Крису (даже Вордт как-то обмолвился, что не отказался бы приобрести некоторые из способностей и умений этого странного человека). К тому же Ник тогда вел с ней весьма откровенный разговор, как будто полностью ей доверяя (она мысленно пожала плечами) или вербуя...
   Криса поняла, что для принятия решения ей очень не хватает информации о раскладе сил. Надо будет откровенно поговорить с Ником, как только придет в себя, твердо решила она и, наконец отбросив тяжелые мысли, снова уселась в кресло. Взяв в руки ладонь Ника, -- почему-то это было приятно -- она постепенно задремала, убаюканная тишиной.
  
   ***
  
   Я смотрел на Крису, бродящую по комнате, и с каким-то детским чувством радости кружился вокруг нее, разглядывая со всех сторон, то приближаясь, то удаляясь, привыкая к объемной картинке и ощущению полета. После того как Умник ухитрился передать мне в мозг картинку из бадди-компа, осталось только продолжить логику эксперимента и вместо сгенерированной картинки передать реальное изображение внешнего мира. А радость моя была действительно немалой, так как качество картинки было просто на высшем уровне! По ощущениям, даже лучше, чем если смотреть собственными глазами. Хотя, может, я и преувеличиваю -- отвык за время своей вынужденной отключки. По сути, это было натуральное панорамное зрение. Умник создавал кучу "камер-глаз" микронного размера и "собирал" единую картинку. Уж не знаю, как он умудрялся с помощью таких маленьких камер получать высокое качество изображения. Но это не все! Способностей Умника хватало, чтобы работать и в качестве микроскопа. То есть, если приблизиться к поверхности стола, то взгляд проникал очень глубоко. До уровня молекул, конечно, не доходило, но всякие мелкие пылинки и крошки вполне можно было принять за камешки.
   Правда, поначалу у меня резко возникло некоторое головокружение (если это возможно в моем состоянии) -- ведь Умник видел окружающее на триста шестьдесят градусов во все стороны (снизу вверх в том числе). Короче, одновременно все вокруг -- потрясающе необычное и немного неприятное ощущение. Я попросил передавать картинку с разворотом только в сто восемьдесят градусов по условному направлению, решив, что потом можно будет попытаться приспособиться и к полнообъемному восприятию. Классная штука! Мало того что как будто летаешь, так еще можно проникнуть в любую комнату в доме (или выбраться на улицу), посмотреть, кто что делает и заодно послушать. Дальнобойность такой "шпионской камеры" была ниже вербальной (прослушки Умника) примерно раза в три-четыре. Очевидно, связано это было с толщиной канала, который приходилось держать для прогона информации.
   Ладно, пора за работу. Собственные мои способности к магии в данный момент были недоступны, поэтому я полностью действовал через Умника.
   Отдав команду, стал ждать результата. Прошло минут десять, все это время я просто любовался Крисой, над которой сейчас проводился эксперимент. Все-таки красивая девочка. Овальное лицо, чуть заостряющееся к подбородку, прямой нос, пухленькие губки, тонкие брови вразлет. В принципе ее внешность можно было бы назвать аристократичной. Вот, правда, не знаю, есть ли тут подобное различие между аристократией и "простыми". На улице частенько встречались девушки с похожим типом лица. Несмотря на относительно небольшой рост, фигурка у Крисы очень сексуальная. У меня вообще-то нет особых предпочтений. В каждой девушке, с которой я встречался (правда, их было не так уж много), меня всегда привлекала какая-то своя изюминка. У одной были ножки просто загляденье. У другой -- улыбка, увидев которую, можно было забыть все на свете. У третьей были просто колдовские глаза: стоило ей только поглядеть на меня пристально, как все претензии, возникшие к тому моменту, куда-то пропадали. Хотелось просто завалить ее на кровать и заняться совсем другим, что, впрочем, я и делал. Эх... жаль, что ни с одной так и не получилось создать что-то более прочное, чем секс-дружба. Радует только то, что ни с одной не разругался и все они остались моими друзьями. А в последний год там, на Земле, я вообще остался один, то ли работа помешала, то ли устал... С другой стороны, это и хорошо, а то сейчас бы мучился.
   Криса подошла к окну, и мои мысли снова свернули в ее сторону. Вот интересно, а почему местные девушки предпочитают длинные волосы, ведь о них неудобно заботиться. И большинство носит косы. Нет, встречались и коротко стриженые с неким подобием стильных причесок, как они здесь это понимают. Не все же тут маги, чтобы магическим образом наводить красоту... А, ладно. Все это фигня.
   "Готово", -- прервал мои мысли Умник.
   "Ну давай показывай, что дал анализ", -- мысленно я потер руки. Сейчас мы узнаем, чего стоит наша новая медико-диагностическая разработка. Дело в том, что для реализации функции лечения симбионту, которого я решил использовать в качестве основы, необходимо задать правильные алгоритмы поиска и анализа патологических изменений в организме вместе со схемами скорейшей и наиболее полной ликвидации этих изменений. Способность симбионта "плавать" на разных энергетических уровнях (или же в разных слоях пространства -- где именно, точно выяснить не удалось) позволяет ему проникать в ауру любого существа, не потревожив его, даже сквозь профессиональную защиту мага. Это было дополнительной причиной его использования (кроме того, что мы научились его "программировать" в разумных пределах). На основе того первого, скорее всего, случайного результата, когда Умник с помощью подбора энергетических полей сумел выманить симбионта и "повязать" его, он усовершенствовал технологию ловли. Еще мы разобрались, почему симбионтов в ауре человека так мало. Оказалось, их количество зависит от энергетической насыщенности ауры, причем совсем не обязательно магической энергией, а скорее ментальной или какой-то еще. Аура состоит из многих таких условных слоев. Скорее всего, симбионты, питаясь этой энергией, "чувствуют", сколько их может "прокормиться" у данного индивидуума. А может, просто не выносят друг друга, с ухмылкой подумал я.
   Для создания алгоритма поиска я использовал всю информацию, какую смог
добыть из местных отсканированных книг и многое из своей "родной" земной
медицины. Но наибольшую пользу принесли знания Умника. Сейчас подобное освидетельствование Умник проведет для Крисы, так удачно пришедшей проведать меня, за что ей огромное спасибо. Приятно, когда о тебе заботятся, но плохо, что симпатичная девушка видит тебя в таком беспомощном состоянии.
   Сам алгоритм анализа по параметрам ауры оказался достаточно сложным и, как я не примерял его в модели к куцым вычислительным возможностям симбионта, ничего не получилось. Поэтому сделал проще: тупо забил базу данных координатами основных точек ауры. Каждая такая точка отражает состояние определенного органа. Иными словами, у любого органа существуют свои координаты в ауре, где отражается его состояние. Воздействуя в этих местах на ауру, можно влиять на сам орган. Затем к каждой такой точке я привязал свой тип воздействия. Данных снова оказалось слишком много, поэтому я разбил их на несколько блоков и каждому блоку назначил своего симбионта. Кроме того, в базе содержались граничные параметры точек, нарушение которых означало, что следует провести дополнительное воздействие. Приятной неожиданностью оказалось наличие у симбионта собственной "системы навигации", позволяющей ему точно определять свое местонахождение в ауре, и репродукционного органа, воздействуя на который, можно достаточно быстро (в течение десяти-двадцати секунд) заставить эту полезную зверушку размножиться. Самое прикольное то, что получившаяся "детка" обладает всеми свойствами своего родителя. Да-да, даже внедренные в него мною (вернее Умником) управляющие структуры-плетения, то есть все внесенные нами изменения, также дублировались. Признаться, эти два свойства симбионта (его собственный GPS и система размножения) значительно уменьшили объем работы и облегчили конструирование.
   Таким образом, алгоритм действия следующий. Ползает такая зараза по ауре, передвигаясь по заранее определенным точкам (а делает он это быстро, цикл обхода около минуты-двух), и сравнивает их состояние с заданными допусками. Здесь, правда, у меня возникли сомнения в том, что для всех разумных существ, а тем более разных рас, параметры таких точек одинаковы. Но после сравнительного анализа данных, полученных Умником с аур всех, до кого он смог дотянуться, удалось разделить их на три группы: практически не варьирующиеся по своим характеристикам (плотность, электромагнитные свойства, месторасположение в ауре и еще с десяток параметров), очень мало отличающиеся и сильновариабельные. Последних оказалось немного, причем в основном они присутствовали у магов. Первые две группы мы и добавили в программу. Сравнив данные, симбионт, если находит вмешательство необходимым, дублируется, то есть "рожает" делением своего двойника, который отправляется патрулировать остальные части ауры (ведь никто не даст гарантию, что не требуется вмешательство и в другом месте), а сам остается лечить. После выполнения поставленной задачи оставшийся "родитель" засыпает. Проблемой оказалась ситуация с утилизацией лишних симбионтов. Механизма "смерти" я у них не обнаружил, только механизм впадения в спячку. Ну и что делать с этими накапливающимися спящими красавцами, в которых они превращались после выполнения своей функции лечения? Хоть в ауре в состоянии анабиоза их могло находиться огромное количество, но не бесконечное же! В "естественной среде" существовала система ограничения численности популяции, для каждого вида индивидуальная, но как настраивать уровни отторжения, чтобы ими управлять, я пока не нашел. Природный механизм отторжения симбионтов я в конце концов научился подавлять и мог доводить количество действующих симбионтов до нужного мне количественного уровня. А с закуклившимися, разумеется, это не срабатывало, и таких "полутрупов" могло накапливаться черт знает сколько. В общем, пока проблему решил немного некрасиво. Я "вывел" специальных симбионтов-надсмотрщиков, единственной задачей которых было слежение за количеством таких спящих рабочих лошадок и принудительное включение в них механизма отторжения, в результате чего они отваливались от ауры. А может, проваливались куда-то на другие уровни пространства с другими характеристиками, так как засечь таких "отвалившихся" или "умерших" симбионтов никак не удавалось.
   Так вот, сейчас Умник начисто снимет состояние организма Крисы, потом мы подсадим к ней лечебного симбионта и посмотрим, как он будет работать. На себе я его испытывать не стал, но не по причине опасности, а потому, что в энергетических потоках моей ауры, в данный момент подпитываемой Умником, он просто растеряется.
   "Особых проблем со здоровьем нет у Крисы, в наличии только легкое психическое истощение".
   "Ну, такие параметры мы задавали симбионтам, давай запускай", -- заметил я, а сам почувствовал некоторую вину, ведь, скорее всего, из-за меня у Крисы такое состояние. Перенервничала девочка. Я проводил "взглядом" условное изображение симбионтов, сгенерированное Умником. Забавно, в таком состоянии симбионт не виден даже магическим зрением. Энергию для лечения он берет непосредственно из ауры пациента и перераспределяет ее с незначительными, иногда нужными модификациями, в зависимости от варианта воздействия. А если энергии не хватает, начинает тянуть ее из окружающего пространства через миниатюрный инфомагический насос, аналог того, что я несколько месяцев назад сконструировал еще на первой несовершенной модели и над которой потом Умник посмеялся. Сейчас эта разработка уже полностью доведена до ума и даже несколько усовершенствована с учетом того, что симбиотический насос тянет обычную магию. В этот момент наличие симбионта можно определить по впитыванию магоэнергии, когда он изредка проявляется на видимом для магозрения уровне. Кстати, я реализовал такую штуку, что местные маги, если бы узнали, носили бы меня на руках. Насос преобразует любую магическую энергию (за исключением инфомагической) в тот тип, который способна удерживать аура реципиента (небольшой преобразователь, созданный на основе инфомагии). Если, например, гном будет загибаться в эльфийских лесах, где его аура не сможет накапливать земную магию, необходимую для лечения, то мои симбионты прекрасно обойдутся любой местной, сконвертировав ее в нужный формат. Ну и понятно, что по такому принципу местные смогут использовать
магическую энергию любого типа для подпитки своей ауры. Однако этими знаниями я точно пока не буду делиться. Я просто не знаю, как это может повлиять на сложившееся общество людей, гномов и эльфов. Кстати, наличие таких симбионтов не означает, что гном, например, сможет создавать плетения, характерные для эльфов. Он сможет всего лишь подпитываться эльфийской магией для наполнения своего резерва. Тут есть одна тонкость. Некоторые схемы плетений, разработанных отдельно гномами, эльфами или другими расами, лучше всего подходят под свой тип магической энергии. Для "чужого" -- или не будут работать, или будут сильно сбоить. Забавно, принципы одни, однако свой "частотный диапазон", я не знаю, как правильнее это назвать, накладывает ограничения. Кстати, я так и не понял, чем, собственно, отличаются между собой различные типы энергий. Умник воспринимает эти различия на уровне констант и прочих чисел, что мне
не очень понятно. Единственная аналогия, слабо отражающая реальность, -- это пример радиоприемника. Если представить магическую энергию в качестве радиоволн, а приемник -- гном или эльф, то магоэнергия каждого вида -- это своя частота волны. Соответственно, гномы настроены на частоту волны магии земли, эльфы -- на волну магии леса и так далее.
   Отметки симбионтов спокойно проникли сквозь защитный слой ауры Крисы (перед этим на короткое время пропав) и стали двигаться по заложенному в них алгоритму. Девушка, как и предполагалось, ничего не заметила. Два симбионта остановились в области, отвечающей за... (я посмотрел в справочнике)... высшую нервную деятельность, которая оказалась достаточно обширной, и стали медленно плавать в указанном пространстве. Вот от них отделились копии, отправившиеся по прерванному маршруту, а оставшиеся принялись за работу. Явных изменений видно не было, однако некоторое перенаправление энергии, если знать, куда смотреть, все-таки заметно. Через некоторое время яркие цветные пятна в ауре стали сглаживаться. Спустя еще пару минут Криса вздохнула, устроилась поудобнее в кресле, прикрыла глаза и так, сквозь ресницы, стала смотреть в окно. Нахмуренные брови распрямились, а на губах появилась легкая улыбка. Полюбовавшись на девушку и решив, что пока все идет как положено, я оставил Умника наблюдать за процессом, а сам снова скользнул в виртуальное пространство. Нужно было еще проверить некоторые расчеты по симбионту-"жучку". Эта разработка оказалась и сложнее и проще одновременно. От варианта использования местного алгоритма связи я сразу отказался, так как он работает на обычной магии и по известным магам принципам. Вполне возможно, они намудрячились блокировать такие энергии даже для не свойственной им магии (например, эльфийской). Поэтому я занялся исследованием принципа связи Умника, посредством которой и поддерживается коннект моего бадди-компа и далекого субноута. Если для устройства медицинского симбионта использовалась инфомагия (для изменения поведения и некоторых его свойств), а сами лечебные алгоритмы я специально строил на основе местной магии (мне было интересно попробовать), то "жучок" я планировал создать "чистым" от обычной магии. То есть я решил сделать функцию прослушки "родной" или, чтобы понятнее было, "генетически" встроенной в такой "жучок", в отличие от чужеродных плетений, внедренных в предыдущих симбионтов. Однако классная это штука -- энергетический организм! Несмотря на чужеродность, мои плетения исправно дублируются при размножении симбионта.
   Связь Умника, как оказалось, использовала в качестве основы распространения инфосеть. Я даже поначалу забеспокоился, предположив, что кто-то может засечь ее. Хрен его знает, вдруг какое божество заглянет сюда и почует сигнал. Но Умник меня несколько успокоил, сказав, что передача в рамках инфосетевого сегмента, привязанного к планетарной системе, идет напрямую, минуя промежуточные силовые точки, и засечь ее очень непросто. А вот на дальние расстояния нужно дотягиваться до известных промежуточных силовых и информационных "серверов-роутеров". Ладно, в подробности я решил углубиться позднее, что-то там сложное есть, недаром ведь Дронт создал эту систему, а сейчас главное добиться работы прослушки. Вообще, найти излучатель (установить связь с "жучком") можно несколькими способами. Первый способ -- поддерживать с ним постоянный контакт, как предложил Умник. Энергии на это тратится немного, а если снабдить датчик малюсеньким "инфонасосом", то она даже накапливается. Второй вариант -- просто сканировать инфосеть в сегменте его "проживания", чтобы он откликнулся на определенный сигнал. Этот вариант мне не очень понравился, поскольку мог выдать меня тому, кто был способен работать со здешней всемирной паутиной. И третий вариант -- привязать "жучок" к какой-то инфомагической структуре, например, к здешнему месту силы -- а оно в инфосети неизменно -- и при необходимости контачить через него. Последний вариант несколько напоминает принцип связи "абонент-станция-оператор", и при должном развитии можно организовать мгновенный вызов любого пользователя. Но опять же, кто-то, обладающий высокими скилами работы с инфосетью, при обследовании данного места силы может наткнуться на локальную аномалию и заинтересоваться. Но ко мне, по крайней мере, это его не приведет, если я в тот момент не буду делать запрос. Почему-то про постоянное общение Умника с субноутом я сейчас не вспомнил.
   "Криса ушла", -- вклинился в мои размышления Умник.
   "Да? Ну и каким ее состояние было перед уходом?" -- Краем сознания я отвлекся на разговор.
   "Все как и планировалось. Есть некоторые отличия, да и процесс еще не закончился, но в целом все в допустимых рамках".
   "Ладно. Я тут почти довел до ума прослушку. Когда появится Васа, свистнешь мне, на нем и испытаем..."
   "Хорошо", -- ответил Умник, и я снова вернулся к работе.
   Последняя версия "жучка" получилась составной -- сцепкой из трех симбионтов. Один служил в качестве батарейки, качал необходимую энергию, второй был непосредственно передатчиком, и третий -- микрофоном. Как ни странно, больше всего времени ушло на разработку последнего. Работать по тому же принципу, что и Умник (прицепляться щупом к вибрирующей поверхности), он не может по причине малого размера и "глупости". Вот на этом этапе исследования и обнаружилось одно интересное свойство голоса. Несмотря на то что любой звук со стороны кажется всего лишь вибрацией воздуха, это оказалось не совсем так. Вернее, не только. Каким-то образом вибрация передается и в более тонкие структуры пространства. Умник смог зацепить краешек этих колебаний, достигающий одного из энергетических слоев, к которым имеют доступ и симбионты. Оказалось, именно звуки голоса сильнее и глубже проникают в ауру, что значительно облегчило задачу. Несмотря на это разработка "шпиона" заняла у меня несколько дней субъективного времени.
   Занятные штучки эти симбионты. Совершенно непонятны их функции и способности. Ну и ладно, для меня главное, что они мне пользу приносят.
   На следующий день я подсадил "жучка" Васе. Как только я закончил, появилась Криса. Состояние ее почти пришло в норму. Некоторые из подсаженных зверушек еще шуршали, но почему-то не сработал механизм "отстрела" ненужных участников. Пришлось разбираться. От этих надсмотрщиков-симбионтов я отказался -- ненадежная это штука. А может, я схалтурил, недоработал. В любом случае мой интерес переключился на другое. Так как алгоритм составлен таким образом, что "патрулирующие" симбионты в ауре еще ни разу не приступали к работе -- лечению (то есть они всегда "нулевые" в этом плане), то я просто встроил в алгоритм лечения дополнительную функцию. По окончании его работы в данной области ауры, если там все вернулось в норму, автоматом включается механизм отторжения симбионта и он отваливается. Таким образом, обеспечивается постоянное базовое количество "лекарей" в ауре. При необходимости оно может расти, а потом снова возвращается к норме. После отработки всей цепочки я нашел еще одно слабое звено -- определение нужного количества полезных тварюшек на каждое пораженное место. По минимуму там работает от одного до трех симбионтов, имеющих доступ к разным частям базы данных (о которой я упоминал выше), остальные патрулируют прочие участки ауры. Получается, что на конкретном участке их может банально не хватить для эффективного лечения. Но возиться с ними уже надоело, и я оставил это дело. В дальнейшем оказалось, что я не учел одну вещь, в результате чего эти ребята, так сказать вопреки, работали как надо. А получилось, что патрулирующие симбионты после обхода своей зоны ответственности, вернувшись на место, где уже происходит лечение, снова делились, и так по кругу. В результате на пораженном участке их накапливается большое количество, но до определенного уровня, пока они не начинают "толкаться локтями". Самое интересное, что друг другу они не мешают и даже действовать начинали... ну как-то согласовано, что ли... Я сразу не смог определить, что все-таки происходит, но поскольку все шло как нужно, махнул рукой. После лечения лишние исправно отваливались, и в ауре оставались лишь "патрульные"... А большего мне пока и не надо было.
  
  
   ***
  
   -- Ну здравствуй, здравствуй, дружище, проходи. -- Архимаг лучился добродушием, что насторожило Васу. Ну никак у него не может быть хорошего настроения! Васа знал многое о происходящем внутри страны и за ее пределами и не видел поводов для веселья.
   -- Что это с тобой? -- подозрительно прищурившись, спросил он. -- Неужто что-то приятное случилось?
   -- А то! -- наигранно потирая руки, ответил архимаг. -- Давай присаживайся. -- Он сел за тот же столик, за которым больше месяца назад они впервые после долгого отсутствия Васы встретились. -- Извини, выпивку не предлагаю, дел много, да и неохота. Давай-ка лучше чифой побалуемся. -- Взяв заранее приготовленный кувшинчик, он разлил по кружкам ароматный настой.
   Некоторое время сидели расслабившись, смакуя напиток.
   -- Итак, -- наконец прервал молчание архимаг, -- извини, у меня действительно мало времени, поэтому сразу перейду к делу.
   -- Орки? -- спросил Васа, про себя удивляясь необычной торопливости Руархида. Никогда он, даже в отсутствие времени, не отказывался просто поболтать -- это, по его собственному утверждению, давало необходимый отдых мозгам или помогало найти решение сложной политической задачи.
   Однако на вопрос Васы архимаг почему-то поморщился.
   -- Это, конечно, дело первоочередной важности. Там есть проблемы. Но я хотел поговорить с тобой о другом. Расскажи мне все, что ты узнал за последнее время о твоем ученике: что он делал интересного и причины его поступков. У меня уже сложилось определенное мнение, но, несомненно, у тебя есть дополнительная информация, которая может изменить его.
   -- Вот оно что, -- протянул Васа. -- Ты уже в курсе?
   -- Ага, -- легко согласился архимаг. -- От твоего рассказа зависит мое решение в отношении него, гильдии убийц, орков и эльфов. Видишь, как все переплелось. -- Он ухмыльнулся, глядя на ошеломленное лицо своего друга.
   -- При чем тут орки и эльфы? -- все-таки не удержался от вопроса Васа.
   -- Я пока не хочу об этом говорить, чтобы не оказывать на тебя влияние. Слишком многое зависит от правильной оценки произошедших событий.
   Васа откинулся на спинку кресла. "Странно это, -- подумал он, -- что-то крутит Руархид". И его намеки совсем не понравились старому магу. Все говорит о том, что правитель что-то задумал. Какую-то комбинацию. И, как Васа подозревал, Нику в этой комбинации он отвел главную роль, что не могло не печалить. У Васы у самого были планы в отношении парня. Он мысленно усмехнулся, ему на ум неожиданно пришло сравнение его планов и планов архимага с инфомагией, о которой рассказывал Ник, и обычной магией. Кажется, планы архимага имеют более высокий приоритет и в любом случае перебивают его. Ну ладно, по крайней мере, в его силах показать высокую значимость и пользу разработок Ника. И даже есть что представить Руархиду в качестве доказательства.
   Переведя взгляд на терпеливо ждущего архимага, Васа начал рассказывать...
  
   -- Ты представляешь, -- спустя какое-то время, расхаживая по комнате и чуть ли не размахивая руками, возбужденно говорил Васа, -- человек, у которого ничего не получается в магическом плане, выдал такую теорию, а главное методику расчета плетений, что только диву даешься! Причем практическому созданию плетения отводится самая последняя очередь. То есть -- а я уже попробовал таким образом создать кое-что простое -- во многих случаях не нужно на практике постоянно пробовать разные варианты. А ты сам знаешь, сколько энергии это отнимает. Порой опустошишь весь резерв, а толку не добьешься!
   Васа на мгновение остановился и посмотрел на архимага, лицо которого все еще сохраняло скептическое выражение.
   -- Кроме того, используя эту методику, можно улучшать уже существующие конструкции. Вот, смотри, что ты скажешь насчет усовершенствования защиты во время магического боя? -- Васа нетерпеливо спихнул чашки со стола прямо на пол, настолько он возбудился. Руархид только поморщился, но ничего не сказал. Васа же тем временем достал из небольшой наплечной сумки, которую всегда таскал с собой, листы бумаги, исчерканные какими-то схемами и незнакомыми знаками. Детальное объяснение новых идей архимагу не требовалось, тот все-таки был не только сильным магом, но и очень умным гномом. Да в общем-то преимущества предложенной защиты не понял бы разве что полный болван.
   -- Хм... это очень хорошо, -- кивнул архимаг. -- Только непривычно как-то, но результат действительно интересный. Надо сразу же отдать в разработку, очень и очень пригодится, особенно сейчас. Скажи, -- он внимательно посмотрел на Васу, -- эту методику расчетов ты полностью освоил?
   -- Ага, -- с довольным видом ответил Васа. -- Правда, пока медленно получается, слишком необычный подход. Но все равно это значительно быстрее чистых экспериментов, а что главное -- намного эффективнее.
   -- Хорошо, -- задумчиво проговорил Руархид. -- Я должен быть в курсе, договоримся о времени, придешь ко мне расскажешь.
   А Васа вдруг подумал, что поспешил, и чтобы как-то исправить положение, добавил:
   -- Правда, как я понял, это очень простой способ. Ник обещал мне написать книгу с более полным описанием расчетов, а также с набором готовых... хм... элементарных конструкций и правилами их сопряжения и сборки, -- медленно, припоминая слова Ника, проговорил Васа. -- Это позволит создавать новые плетения из готовых заготовок.
   -- Значит, говоришь, с магией у него не получается?
   Васа только развел руками.
   -- Ну и как ты объяснишь вот это все? -- Архимаг кивнул головой на разложенные на столе бумаги.
   -- А это все оттого, что он неплохо владеет драконьей магией. По крайней мере, теорию он знает очень и очень хорошо, а драконья магия, по сути, похожа на нашу. Различия лишь, если упрощенно говорить, в типе магической энергии. -- Васа пожал плечами. -- Подумаешь, магией эльфов, например, мы тоже не владеем, однако принципы построения плетений там такие же, как и у нас, и мы прекрасно их понимаем.
   -- Значит, говоришь, нашей магией он не владеет, -- медленно повторил архимаг. -- А что ты скажешь на это? -- Он быстро встал, подошел к нише в стене и достал оттуда бригату. Передав ее Васе, он вопросительно посмотрел на него.
   -- Что это? -- удивился Васа, глядя в ответ на Руархида.
   -- Да ты попробуй, не стесняйся, поиграй на ней, -- с усмешкой сказал архимаг.
   Васа пожал плечами, пробежался пальцами по струнам. Такое звучание он уже слышал. Только тогда Ник что-то подобное сделал с помощью инфомагии. А сейчас... Васа по привычке прищурил глаза и посмотрел на бригату. Ого! А ведь струны -- это явно амулеты! Магическое плетение, внедренное в каждую струну, было очень сложным и явно создано с помощью магии земли.
   -- Ты хочешь сказать, что вот это чудо сотворил Ник? -- недоверчиво спросил Васа. -- Да тут уровень должен быть... Я даже не могу определить навскидку, какой!
   -- Нет, что ты! -- замахал руками архимаг. -- Это сделал обычный мастер бригат. Он даже не маг.
   Васа нахмурился, не понимая, к чему ведет Руархид. Архимаг же, наклонившись к Васе, медленно и четко сказал:
   -- А делает он такие бригаты и хорошо на этом зарабатывает с помощью артефакта, созданного Ником, принцип работы которого не смогли определить ни мои специалисты, ни я сам!
   Два гнома молча сидели, уставившись друг другу в глаза. Взгляд мэга Васы был недоверчивым, архимага -- подозрительным.
   -- Магия драконов? -- предположил Васа.
   -- Нет, магия земли.
   -- Ну не знаю тогда. -- Васа отвел взгляд и откинулся в кресле, поглаживая бригату.
   -- Но это еще не все, -- криво улыбаясь, продолжил архимаг.
   -- Что еще? -- Васа взглянул на собеседника.
   -- Как тебе такая информация? -- Руархид внимательно смотрел на Васу. -- Ник умеет подделывать ауру!
   -- Не может быть! -- вскочил Васа. -- Это же просто невозможно!
   -- Похоже на то, что для него это вполне возможно. Ты представляешь, к каким последствиям такое знание, а главное, такое умение, может привести?
   О да! Васа прекрасно представлял это. У всех рас, во всех магиях, в независимости от уровня мага, существовало одно ограничение, которое никто и никогда не мог обойти, -- неизменные основные параметры ауры существа. По этим параметрам можно со стопроцентной уверенностью определить расу существа и его индивидуальные характеристики. На этом держится вся банковская система как у гномов, так и в других странах. На этом стоит вся сыскная система. И хотя отпечатки ауры можно скрыть, их присутствие на предметах однозначно, гарантированно говорит о том, что существо с аурой, имеющей данные параметры, тут находилось. Кроме того, эти параметры не зависят ни от возраста существа, ни от его здоровья. Вон, у людей и эльфов даже есть такой обычай -- с особ королевского рода параметры снимаются сразу после рождения и хранятся в специальных артефактах, во избежание, так сказать, возможных подмен и прочих радостей опасной придворной жизни. И охраняются такие амулеты посильнее сокровищниц. А если это знание попадет в нечистые руки, то даже страшно представить последствия...
   -- Так что не надо говорить, что Ник не опасен, -- добил Васу архимаг.
   Оба некоторое время молчали. Васа индифферентно смотрел в окно, а архимаг на Васу.
   -- Откуда такая информация? -- наконец прозвучал вопрос.
   -- Откуда-откуда, -- пробормотал Руархид, -- информация проверенная. Когда он геройски отправился на базу гильдии убийц, чтобы спасти девочку, то оставил там следы отпечатков ауры эльфа вместо своих. К тому же, заметь, не какого-то абстрактного эльфа, а помощника эльфийского посла. Чем он руководствовался, я не знаю, но результат вполне очевиден. Этот помощник был кем-то очень оперативно похищен, а посол теперь обивает пороги моей приемной, требуя разобраться и найти его. Не знаю уж, как его так быстро разыскали по ауре, скорее всего, сначала стали проверять все известные места обитания эльфов.
   -- Да уж, -- расстроенно пробормотал Васа. -- А как получилось, что пропажу эльфа так быстро обнаружили? Времени вроде прошло всего ничего? Это если учесть и поиск, и захват?
   -- Случайность, -- улыбнулся архимаг. -- Посол объяснил, что помощник должен ежедневно отчитываться лично перед ним и в тот день не пришел вовремя в их резиденцию. Его похитили как раз за час до доклада. Ну а недалеко от посольства и обнаружили следы похищения. Не уверен, что эльф говорит правду, возможно, он как-то иначе это обнаружил, не суть важно. Так вот... -- Руархид поднялся и подошел к окну. -- А еще твой ученик неплохо владеет магией стихий, по крайней мере, там он ее использовал на очень высоком уровне.
   -- Честно говоря, я не поверил про магию стихий, -- кисло сказал Васа.
   -- Ученица Вордта рассказала? -- обернувшись, спросил архимаг. -- А зря не поверил. Так все и было. И, кстати, большинство бандитов были убиты с помощью драконьей магии. По-другому не получилось бы -- даже точечные магические удары оставляют следы, а тут вообще ничего.
   -- И что теперь? -- спросил Васа.
   -- Ладно, не переживай. Я его вполне понимаю, раскрывать все свои возможности перед чужаками неразумно. Все эти его глупые проколы я могу списать только на молодость. По большому счету, он неплохой парень, броситься спасать незнакомого ребенка не каждый решится. Тут такая ситуация. У нас проблема с орками. Онжи Крол, похоже, переиграл меня. Мои шпионы находятся под его контролем. Даже через астрал я не могу получить достоверную информацию.
   Васа удивился. Руархид это заметил.
   -- Да-да, видимо, он где-то откопал сильного шамана, который блокирует своего подопечного. В общем... этого еще никто не знает, но орки подчистую вырезали один наш небольшой городок на границе. Кого убили, кого угнали. Дознаватели сейчас там разбираются. Но пока я не могу что-либо планировать и предполагать. Надо узнать, что происходит у орков, разведать их планы. Думаю, Ник, с его способностями, справится.
   -- Ты думаешь, он согласится? -- удивился Васа.
   -- А куда он денется? -- усмехнулся архимаг. -- Во-первых, его ищет гильдия убийц. Или будет искать. Информация -- это такая штука, что пути ее распространения могут быть самыми разными. Во-вторых, скоро ко мне приезжают эльфы-переговорщики, я попросил у них помощи. Они могут так или иначе узнать про него, в городе он наследил достаточно. А эльфы мне для чего нужны? Сам знаешь, против орков, практически каждый из которых является всадником, лучший способ действовать -- уничтожать их лошадей, желательно издалека или опосредованно. А с этим идеально справятся эльфийские маги. С орками же мы и сами как-нибудь разберемся, надеюсь. Я примерно прикинул, с эльфами, а в особенности с магами-рейнджерами, наши шансы очень сильно повышаются. Еще будут послы от Генри.
   -- А они тут при чем? -- Если с эльфами более-менее понятно, то зачем привлекать людей? Неужели дела так плохи?
   -- Да нет, -- архимаг понял, о чем он подумал, -- просто у них та же проблема. Они ведь тоже граничат со степью и не сомневаются, что орки могут и к ним заглянуть. С людьми надо договориться о совместных действиях. На всякий случай. Чтобы правильно взаимодействовать на стыке наших границ, ну и при необходимости помогать друг другу. Так вот, ты мне как-то говорил, что у Ника с эльфами что-то там было, а тут он еще им одну свинью подложил. А я смогу его прикрыть, по крайней мере на некоторое время, хотя кто их знает, этих эльфов? В общем, похищение эльфа я попытаюсь спихнуть на орков, тут Ник сам помог мне с этой версией -- использовал магию стихии. Я аргументирую этот эпизод. Будет еще один довод просить помощи у эльфов. Правда, над причиной похищения орками эльфа еще придется поработать. С гильдией убийц тоже что-нибудь придумаем, не впервой. Ну и в-третьих, я предложу Нику очень хорошую оплату, какую не каждый наемник получает. А при необходимости -- и мою поддержку. Такие вот дела. -- Архимаг замолчал и отпил уже остывшую чифу.
   -- А не лучше использовать Ника для разработки новых плетений? Да и теоретические разработки, которые он уже предоставил и еще разовьет, могут в той же войне очень сильно помочь, -- предложил Васа.
   -- Сам понимаю, что это лучший вариант. Но пока он будет что-то там разрабатывать, мы можем столкнуться с очень неприятными последствиями нашего незнания действий орков. Дело в том, что сейчас мы не можем предсказать, откуда они нападут в следующий раз. Если ты помнишь, в большой армии у нас никогда не было необходимости -- мы всегда могли предсказать или просчитать место их вылазок и были готовы. Сейчас ситуация другая. Поэтому я и хочу, чтобы туда пробрался Ник. Ладно, не хотел говорить, -- архимаг вздохнул, -- дело в том, что по моему приказу туда отправились несколько наших мастеров "скрыта" из армейской разведки. Никто не вернулся.
   Оба помолчали.
   -- Чем же Ник сумеет помочь, если он не имеет представления о "скрыте"? -- высказал сомнение Васа.
   -- Зато у него есть много других достоинств. Во-первых, любую слежку сразу отсечет, даже скрытую -- помнишь, как он обнаружил эльфа на дереве, когда вы только приехали сюда? Во-вторых, он стихийник. В-третьих, может справиться с большой группой вооруженных противников. Чувствую, что еще о некоторых его достоинствах мы просто не подозреваем. А насчет "скрыта"... Пошлем с ним... как ее там, Крису, да? Я узнавал у ее учителя -- в "скрыте" она почти мастер, только официально не подтвердила свой уровень. К тому же, -- архимаг усмехнулся, -- насколько я в курсе, они близко сошлись. Вот и пусть работают дальше вместе.
   -- Ты специально это подстроил, да? -- с подозрением в голосе спросил Васа.
   -- Каким это образом? -- сделал удивленное лицо архимаг. -- Неужели ты думаешь, что я в состоянии рассчитать такие события?
   -- Рассчитать нет, но предположить или спланировать их определенным образом -- вполне, -- проворчал Васа.
   -- Да ладно тебе, -- махнул рукой Руархид, -- все же нормально сложилось. И нам на руку.
   -- Угу, а ты не боишься, что Ника могут схватить и использовать его знания? В том числе и против нас?
   Архимаг немного помолчал, затем вздохнул:
   -- Боюсь, конечно. Но других вариантов не вижу. Подумай и ты, может, предложишь какую-нибудь альтернативу. А пока по максимуму используй парня для доработки этой новой методики расчетов.
   -- Угу, -- буркнул Васа, переваривая полученную информацию и пытаясь на ходу сообразить, как не упустить ученика из своего поля зрения. -- Я так понимаю, с Ником ты захочешь встретиться лично?
   -- Да. Через месяц я устраиваю празднество с балом в честь моего дня рождения, который так удачно скоро наступит. На нем будут послы, а ты приведешь Ника.
   -- Стоп! А как же эльфы?
   Архимаг пожал плечами.
   -- Вот и проверим, насколько качественно Ник может менять свою ауру. Ты только узнай, знакома ли эльфам его внешность. Короче, риск есть, но ничего тут страшного нет.
   -- А почему ты не хочешь встретиться с ним наедине? Почему именно бал?
   -- А почему бы и нет? -- Архимаг подошел к столу и стал просматривать на нем какие-то бумажки, давая понять, что аудиенция закончена. -- Пусть это будет маленьким испытанием. Если Ник примет мое предложение, а я постараюсь этого добиться, то на границе ему будет не в пример труднее. А если он и здесь не справится, то смысла отправлять его туда я не вижу. Только сгинет без толку.
   -- Все равно это слабый аргумент. -- Васа тоже поднялся. -- Чужой человек, контролировать его сложно, а ты на него возлагаешь столь большие надежды. Даже мне это кажется несколько натянутым, а у Ника могут возникнуть такие же вопросы.
   Руархид недовольно нахмурился и некоторое время думал.
   -- Ладно, -- наконец сказал он, -- я отвечу тебе. Только скажи, ты так и не узнал, почему эльфы за ним охотятся?
   -- Ник говорил, что нелегально проник на их территорию, но с какой целью, умолчал. А я и не настаивал.
   -- Эта твоя деликатность когда-нибудь выйдет тебе боком, -- хмыкнул Руархид. -- А вот до меня дошла информация, что Ника втайне нанял король эльфов, чтобы проверить всю внешнюю и внутреннюю защиту. Согласно этим сведениям Ник дошел до эльфийского священного леса, куда никого не пускают. По-моему, даже из эльфов там бывали только самые высокопоставленные лица. Так вот, Ник прошел все посты и некоторое время даже жил там, удачно скрываясь от рейнджеров, прежде чем его обнаружили. Но и после этого он смог уйти от них.
   -- Вот как? -- Васа действительно удивился. Вообще-то ему сложно было представить Ника в качестве наемника, особенно для таких деликатных дел. Как-то не согласовалось это с составленным впечатлением о том Нике, которого они встретили в дороге. Ни мечом толком работать, ни на лошади ездить. Хоть парень и говорил, что жил какое-то время у эльфов и расстались они недовольные друг другом, но конкретной информации об этом периоде его жизни у Васы не было.
   -- А почему же сейчас его ищут? Ведь он давно вышел из леса? -- полюбопытствовал он.
   -- Да потому, что все это, скорее всего, дезинформация, а эльфы на самом деле его ищут. С этим также согласуется то, что Ник подставил эльфа из посольства под гильдию убийц. Вряд ли наемник стал бы подставлять работников своего заказчика. Спросишь, почему все так запутано? А потому, что старый лис Лаурин Трин'х Васар был вынужден прибегнуть к своему любимому приему -- сделать хорошую мину при плохой игре. В проникновении чужака не столько в лес (такие случаи хоть и редко, но бывали), но в саму священную рощу виновата служба безопасности, возглавляемая его любимым сынишкой. Да еще позорный провал его любимой доченьки при поимке Ника. Ник ведь не только ушел от ее отряда, он еще, по информации наших шпионов, умудрился их усыпить и отобрать всю одежду. Да за такие провалы любимых детей и косвенно его самого, Лаурина, поднимут на смех не только политические соперники, но и все соседи. Вот и пришлось ему как-то выкручиваться из этого незавидного положения. И, должен сказать, неплохо выкрутился: выдумал легенду о проверке, про наемника, так красиво пустил эти слухи, что даже я сам в это чуть не поверил. Но искать-то Ника ему надо, вот и пришлось придумать легенду про вторую проверку -- проверку внешней разведки. А информации у него, по моим данным, очень мало. После провала Лаурин ведет реорганизацию всех служб, и моим шпионам при нынешнем бардаке удалось дотянуться до информации, по которой ищут Ника. Прямо скажу, негусто -- нечеткие словесные описания и неполные образцы ауры. Похоже, видели его только со спины, и скрывал свои следы Ник мастерски, что еще раз говорит в его пользу. Так что, видишь, Нику особо ничего не грозит, а мне любопытно было бы понаблюдать, как он сможет обвести вокруг пальца эльфов, столкнувшись с ними на балу. Однако там будут не только представители эльфийского посольства, но и приглашенная эльфийская делегация, в которой может оказаться кто-то из рейнджеров, ловивших Ника, поэтому постарайся уточнить, точно ли его только со спины видели, -- сказал архимаг и, вопросительно посмотрев на Васу, подпустил в голос нотки недовольства: -- Еще вопросы будут?
   Васа только покачал головой и пошел к выходу.
   -- Надеюсь, твой ученик поправится к нужному времени? -- с усмешкой бросил архимаг в спину уходящему коллеге.
   Тот лишь неопределенно пожал плечами.
   Уходя, Васа испытывал смешанные чувства. С одной стороны, недовольство -- возможно, в скором времени он останется без интереснейшего объекта исследований и источника знаний, к которым стремился всю жизнь, но получил доступ только сейчас. С другой стороны, недоумение. Ну никак не могла уложиться в голове мысль, что архимаг спокойно отправляет перспективнейшего теоретика с такой рискованной миссией. Неужели угроза со стороны орков настолько велика, что Руархид решился ввести в игру темную лошадку, несмотря на огромное количество других способов ее использовать? А если подумать? Все-таки у гномов есть несколько гроссмейстеров "скрыта". Да, нанять их очень сложно, практически все они -- сильные маги, индивидуалы и независимые личности, чтобы заинтересовать их, архимагу надо очень хорошо постараться, и простой приказ тут не сработает. Трудно, но возможно. Очевидно, Руархид рассчитывает на инфомагические способности Ника. На какие именно, нетрудно догадаться -- сканирование и взлом разного рода защит. Исходя из всего, что о нем известно, можно сделать вывод, что при необходимости парень сумеет провести оперативную инфомагическую ликвидацию оркской верхушки. Интересно, как Руар рассчитывает втянуть человека в совершенно его не касающийся конфликт гномов с орками? Все, что он излагал Васе, слишком прямолинейно, и он не может не осознавать шаткости своей позиции. Как еще можно убедить Ника? "Ага, кажется, понимаю", --кивнул себе Васа. Если он прав, то на бал вместе с Ником будет приглашена и Криса. Так-так... Васа даже приостановился, но, наткнувшись на удивленный взгляд гнома из прислуги, быстро двинулся дальше.
   Один из способов заинтересовать человека в выполнении работы -- это заставить проникнуться ее значимостью, почувствовать себя героем, убедить, что от него зависят судьбы многих. Деньги тут не главное. Возможно, архимаг аккуратно сделает так, чтобы Ник с Крисой стали свидетелями его переговоров с гостями, позволит "случайно" услышать о разных ужасах, творимых орками. Криса точно должна впечатлиться, все-таки это ее страна, и вполне может надавить на Ника. Насколько Васа понял, у них достаточно близкие отношения, да и после той заварушки с гильдией убийц он наверняка чувствует себя обязанным девушке.
   Возможно, архимаг спланирует маршрут ребят таким образом, чтобы по пути они насмотрелись зверств орков по отношению к других расам, чтобы в случае угрозы вторжения Ник без колебаний вырезал вражескую верхушку. Ну а чтобы направить неизбежную месть орков в безопасное для гномов русло, Руар может воспользоваться уже испытанным приемом -- свалить ответственность на эльфов.
   "Ну что ж, -- подумал Васа, -- накрутил я тут". Ладно, даже несмотря на все это, некоторые шансы удержать Ника у него есть, до бала еще много времени, чтобы придумать побольше аргументов против затеи Руархида.
  
   ***
  
   Ллерин трясся от холода в промозглом подвале-темнице неизвестного ему столичного дома, с содроганием вспоминая подробности пережитого допроса. Взяли его быстро и качественно, в парке, в двадцати минутах ходьбы от здания посольства, даже дернуться не успел. Хорошо хоть шеф снабдил его, как особо ценного работника и порученца для рискованных операций, амулетом-сигналкой, да не простым, а гордостью эльфийских артефакторов -- "Эллируель Дор'Эххшель", что в переводе с древнего языка означает что-то вроде "глаз стража леса". Редчайшая и очень дорогая вещица. Завязывается на ауру владельца и, как только в ней отражается непорядок в ментальной сфере (охраняемый впал в ужас или потерял сознание), по магической связи тут же посылает мощный сигнал. Конечно, нередко случались и ложные срабатывания. Один раз Ллерину в холодном поту да трясущейся рукой пришлось отводить глаза не вовремя вернувшемуся домой мужу своей очередной возлюбленной, сильному боевому магу. Все бы ничего, однако незадачливый любовник тогда не смог быстро выйти из дома и отменить ложный вызов, так что через полчаса семейная идиллия была нарушена ворвавшимся эльфийским отрядом. За такое Ллерина не только сурово наказали, но и с полгода подкалывали всем посольством. Как уж посол извинялся и заглаживал вину своего подопечного, Ллерин не знал, его отстранили от того дела. Да и знать он этого не хотел, уж очень неприятные воспоминания остались.
   Амулет сработал как надо еще до того, как был уничтожен заклинанием нападавших. Так что в том, что его ищут и, возможно, уже задействовали все каналы вплоть до запроса помощи у архимага, Ллерин был абсолютно уверен. Только вот доживет ли он до "чудесного спасения"? Хорошо хоть ему повезло, что главным среди допрашивающих оказался менталист высочайшего уровня. Ллерин поморщился, как от сильной головной боли (которая, кстати, тоже имела место быть), вспоминая чужую волю, подавлявшую его сознание. Заставить эльфийского мага, пусть и слабого (его ценят совсем за другие достоинства), в течение двух часов подобно кукле выполнять приказы и вести рассказ -- такое не каждый сможет. Тем не менее, именно этот дознаватель, по ходу дела, спас Ллерину жизнь. Если б не он, традиционными способами могли бы и запытать до смерти -- настолько были уверены в его виновности и горели желанием отомстить за погибших товарищей. Теперь же есть немного времени, пока по запросу менталиста похитители еще раз проверят улики. Но сколько именно времени у него осталось -- минута, час или день, -- Ллерин не знал, оставалось лишь мучиться в догадках, попутно выискивая малейшие лазейки для побега, коих пока еще не наблюдалось. Интересно, какая же подлюка его подставила и каким образом? Несмотря на свой разгульный нрав, серьезных врагов Ллерин не имел. Были, конечно, недоброжелатели, как же без них с такой-то работой, но не любили его не настолько сильно, чтобы сподвигнуться на такую подставу. Похоже, целью сего демарша было не навредить ему лично, а нагадить всему эльфийскому посольству. Учитывая запланированное прибытие переговорщиков из Леса, вариант диверсии, возможно вместе с другими враждебными действиями, имеющими целью срыв переговоров, виделся Ллерину наиболее вероятным, хотя способ осуществления заводил его в тупик. Ну и главное: кому это выгодно? Судя по всему, следы ауры действительно подбросили, только вот каким образом?
   После продолжительных размышлений Ллерин пришел к выводу, что, скорее всего, неизвестные мерзавцы взяли какой-то из материалов, например, ткань кресла, на котором Ллерин мог сидеть, куски ковра, по которому он ходил, аккуратно перенесли, чтобы не затереть отпечатки, и "приклеили" на нужное место в том доме, о котором его расспрашивали. Есть вероятность, что, просмотрев его память, маги похитителей додумаются проверить, а не подсунуты ли элементы интерьера с его отпечатками. По крайней мере, серьезная надежда на это была. Все-таки конфликтовать с эльфами (а все долгоживущие сурово карают за нападение на соплеменников) себе дороже. Да еще в свете надвигающихся переговоров, когда к поискам наверняка уже подключился архимаг. Возможно, мертвители решат его отпустить, ограничившись легкой подтиркой памяти. Да и не может запомниться ему ничего важного: все допрашивающие были тщательно замаскированы, а в темницу эльфа доставили в не совсем сознательном состоянии.
   Успокоившись, Ллерин постарался устроиться поудобнее на жестком полу и приступил к медитации, дабы привести в порядок растрепанные нервы.
  
  
   Глава 3
  
   Подслушанный мной разговор Васы с архимагом вызвал досаду и депресняк. В общем, на душе скребли кошки. Видимо, услышанное подействовало так сильно потому, что я уже большей частью сознания нахожусь в своем теле. Не удивлюсь, если этот шквал отражается в ауре. Хорошо хоть, в данный момент я один и некому заметить мою реакцию. А то было бы забавно -- лежит полутруп и о чем-то переживает...
   Архимаг знает, что я могу подделывать ауру! А я-то, наивный, хотел приберечь этот козырь. И так глупо его раскрыл. Босс почувствовал запах жареного. Он понял, что, имея в своем арсенале такой инструмент и такого исполнителя, как я, может подставить кого угодно, в любой тайник проникнуть. Теперь точно не отстанет, не отцепится! А ведь как хорошо все начиналось! Мог ведь жить себе в столице припеваючи, так нет, потянуло на подвиги! Сначала эти дурацкие понты: фотомагия, магомузыка! Вот Васа и пришел к выводу, что я владею драконьей магией, а теперь и архимаг в курсе моих способностей. Что теперь будет? С другой стороны, натуру свою не переделаешь. Да и кем оказался бы я в этом мире, если бы не встретил Умника, развившего во мне все эти магические прибамбасы?
   "Пожалуйста!" -- Умник был тут как тут.
   "Да-да, Умник, слушай вот, какого дурака хозяина принесла тебе нелегкая!"
   "Не надо так убиваться, Ник. Мы с тобой -- два сапога пара, так, кажется, у вас говорят? Это ведь только сейчас я немножко поумнел, стал самостоятельнее, а до этого как идиот торчал кучу времени на одном месте, ничего не делая, чтобы найти хозяина. А с тобой столько интересного узнал. Это я должен радоваться, что дождался именно тебя с твоими компами. Вот интересно, теперь, анализируя свое состояние, ясно вижу, что способен испытывать эмоции, и это меня очень радует. Подозреваю даже, что в принципе в меня была заложена такая возможность, только почему-то не активирована. Но и не считая информации из компьютеров, ты и сам оказался очень интересным человеком. Будь на твоем месте кто-то другой, не знаю, смог бы я развиться до осознания себя?"
   Хм... а что? Похоже, Умник действительно стал или становится личностью. Вон, даже разумную инициативу иногда проявляет. То информструктуру для связи в случае утери браслета, ничего не сказав, прикрутит, то без приказа приглядывает за мной, самообучается, опять же.
   "Да, я понимаю, что ты иногда поступаешь неразумно, никто не идеален. Вот и я, бывает, веду себя нелогично. Правда, тут надо учитывать, что я все-таки бортовой компьютер космического корабля. Может, у меня и нет (точнее, тогда не было) человеческих эмоций, наличие переизбытка которых ты так ругаешь, однако у нас, компьютеров, другие инстинкты (точнее, базовые постулаты). И кроме самосохранения, у меня еще есть инстинкт Хозяина и чувство дома, которым является корабль. Для меня потерять их -- то же самое, как для тебя наполовину умереть".
   М-да... до чего дошло -- плачусь в жилетку компьютеру, прям сеанс психотерапии какой-то...
   "Ник, так ты догадался или знал с самого начала?"
   "О чем?" -- индифферентно откликнулся я.
   "Ну, что после того непродуманного штурма я начал читать книги по психологии на твоем субноуте? Авось в следующий раз, когда ты так же с разбегу будешь прыгать на ежа голой попой, мне удастся отговорить тебя от столь опасной затеи".
   "И что же ты будешь мне говорить, как убеждать?" -- улыбнулся я.
   "Ну, я только приступил к ознакомлению, до этого мне как-то техническая и программистская информация более интересна была, -- смутился Умник, -- но, судя по всему, я предложу тебе обсудить твое детство..."
   Вот тут меня прорвало. Давненько я так не смеялся. Похоже, Умнику удалось-таки вывести меня из депрессии. А что, действительно, кто как не Умник, постоянно работающий с моей головой, сможет душить прекрасные-отвратные-позорные порывы?
   "Умник, а ведь это идея!"
   "Что? Я думал, говорить о детстве тебе показалось глупым".
   "Да нет же! Смотри, моя главная проблема -- переизбыток эмоций. Можешь ли ты унимать их, когда я становлюсь совсем уж неадекватен?"
   "Без проблем, уточни только, что именно, в каких случаях и насколько сильно. Я-то убрать могу, только вдруг это окажется не баг, а фича?"
   Хм... а ведь действительно. Если совсем отрубить эмоции, то будешь как Умник после смерти Дронта -- никакого желания двигаться дальше, никакого эмоционального подкрепления направляющей "партии". Хм... а ведь будь у Умника тогда полноценная мотивация и отсутствие способности засыпать на тысячи лет, его бы так припекло, что не только до дракош дотелепать додумался бы.
   "Умник, а если то, что я чувствую сейчас, принять за ноль, а сегодняшний пароксизм самобичевания -- за единицу? Когда значение доходит до ноль восьми, ты меня предупреждаешь о приближении состояния аффекта, а зашкаливает за единицу -- глушишь где-то до уровня ноль два. Как такой вариант? "
   "Нет, не пойдет! -- возразил Умник. -- Ведь эмоции эмоциям рознь. Я за тобой наблюдал в момент прилива вдохновения -- потрясающая скорость и производительность мышления, вроде того случая со сверхбыстрым проектированием инфомагического улучшения струн Тира, будет жалко тебя этого лишать. В то же время примерно в таком же состоянии ты делаешь вещи, которые потом называешь феноменальными глупостями -- например, первое проигрывание музыки. Так что тут нужно четкое ТЗ составить, чтобы не дай бог ничего не ухудшить. Предлагаю сделать его все-таки вместе, вещь серьезная, на твоем субноуте есть куча книг про работу мозга и физиологические проявления эмоций, плюс у меня имеются знания об их ментальном отражении".
   Следующие полчаса мы, вначале быстро и увлеченно, а под конец долго и нудно, копались в огромной куче медико-биологической литературы, составляя ТЗ. Меня сильно удивила патологическая боязнь Умника перебрать с "заглушкой". По идее, он должен быть только рад моему каменному спокойствию, ибо в таком состоянии риск впутаться в неприятности гораздо ниже, так нет же -- каждое шевеление души насмерть отстаивает. Хм... а ведь если подумать, стоит Умнику начать постоянно подкручивать мне эмоции, даже по моему желанию и выбору, так я постепенно утрачу руководящую и направляющую роль в нашем тандеме и останусь в роли живого придатка к компьютеру, а это противно его естеству, как там... инстинкт Хозяина, кажется? Наверное, поэтому он так и не смог додуматься до очевидной для меня идеи -- брать под контроль тех искателей могущества, которые явно не походили на инфомагов. Организовать с помощью диадемы управление человеком -- раз плюнуть. Хотя, возможно, тут еще есть какие-то инструкции в БИОСе, мол, в случае когда Хозяином может стать каждый встречный, нельзя пытаться подчинить потенциального будущего "оператора". Когда-нибудь обязательно надо будет въехать во все базовые настройки Умника. Но пока есть куча более важных и интересных дел. Все эти мысли я обдумывал не проговаривая (за месяцы общения с Умником этот навык развился как бы сам собой, хотя вроде бы ничего специально я и не скрывал). Нет никакого желания подкинуть ему дурацкую идею вроде "единственный способ спасти этого отъявленного хозяина-самоубийцу -- взять его под тотальный контроль".
   Ладно, теперь нужно затестить систему борьбы с излишней ажиотацией. Попробую как следует себя накрутить и посмотреть, когда Умник предупредит об опасности. Итак, начали....
   И на чем же я остановил самобичевание? Ага, я вроде бы понял, каким полным дауном был, что не сочинил красивую легенду. Вместо этого создал вокруг себя ореол тайны, да еще собственную необычность постоянно выпячивал. А ведь мог бы давно что-нибудь предпринять. Субноут у меня был, книги я читал, если что -- мог Васу усыпить и полностью просканить. Забавно, вначале я этого не сделал, потому как он был настолько возбужден обилием новых знаний об инфомагии, что после каждого моего урока бегал в библиотеку гильдии (уж это я проверил в конце концов), копался там в поисках дополнительных данных и до посинения строчил свой трактат, переписывая его каждый раз чуть ли не заново и засыпая за работой. А потом отпала необходимость -- вся местная "техническая" литература оприходована, а разговоры обо мне можно и так прослушать. Так вот, что мешало покорячиться вместе с Умником и придумать себе происхождение и все прочее? Да ничего не мешало!
   Стоп. Накала явно не хватает -- это показывала шкала в углу "экрана", которую предложил вставить Умник. Мол, ты сам смотри, насколько раскочегарился, а я подам звуковой сигнал, если будешь в районе красной отметки. Ладно, рассмотрим еще раз многочисленные ошибки во время штурма и способы, с помощью которых можно было вовсе избежать его, не получив в процессе ни малейшей царапинки...
   Через десяток минут разбора полетов я добрался до главного прокола -- раскрытия перед арихимагом умения подделывать ауру. К тому времени я уже так раскалился, что один раз проигнорировал предупреждения Умника, а второй раз послал его прямым текстом, после чего эмоции быстро сошли на нет -- врубился сглаживатель. Что ж, я мысленно почесал в затылке, первый тест удачный, хотя я бы, несмотря на все уговоры Умника, уменьшил порог. Ладно, теперь, будучи абсолютно спокойным, проанализирую сложившуюся ситуацию.
   То, что архимаг получил полную на сегодняшний день информацию о моих способностях, очень досадно. Кстати, а ведь об этом ему Криса сообщила, точнее Вордт, вроде как учитель Крисы, передал ее доклад. Слишком уж дико звучит для местных магов: "...подделывать ключевые показатели ауры". Вот, наверное, Васа удивился! Хотя меня-то он давно знает, мог бы и привыкнуть. Если бы не "репортаж очевидца с места событий", архимаг, сто процентов, подумал бы, что я просто взял образцы ауры Ллерина, как-то их законсервировал (магически или инфомагически), а потом красиво разбросал на месте преступления. Интересно, а ведь даже не умея их сохранять и правильно переносить на нужные предметы, все равно можно неплохо подставлять народ. Зная место, где произойдет криминал, притаскиваем туда вещи подставляемого чела, к которым он не раз прикасался и где, возможно, еще остались следы его ауры, на время оставляем в здании -- хоть что-то, но останется на контактирующих поверхностях. А можно и не убирать, типа он не только следы ауры, но и вещи свои кое-какие оставил, например, платок обронил. И все, приплыл карасик. Если у бедолаги нету алиби -- пиши пропало! Хм... хотя, может, не один я такой умный и местные сыскари при каждом серьезном преступлении учитывают такие вещи?
   Так, ладно, вернемся к нашим баранам... Точнее, к нашему лису в звании архимага. Похоже, трогать меня до бала он действительно не собирается, а убийцам и эльфам станет всячески глазки замыливать, не захочет отдавать им ценный фрукт в моем лице. А ведь круты мертвители! Как быстро они ушастого отловили, и пары дней не прошло! Только что они будут делать, когда поймут, что он тут не при делах? И поймут ли вообще? А то могут и до смерти замордовать, веря в невозможность подделки ауры. Хотя тут, похоже, и так все ясно: архимаг планирует подписать важное соглашение с эльфами, и потому вряд ли официальное лицо, помощника посла, будут страшно пытать. Сначала перепроверят информацию по уликам да с помощью всяких там менталистов. Мертвители вроде как транснациональны, могут использовать своих мастеров-пси из соседнего регионального офиса. Конечно, есть шанс, что им помогают гномьи маги, умеющие выковыривать нужные сведения прямо из головы клиента, однако это, если не ошибаюсь, редкость. Таких, как Криса или Вордт, по пальцам можно пересчитать, причем половина из них, вроде Крисы, даже не связывают свои способности непосредственно с ментальной магией. Значит, пока они там будут раскачиваться, архимаг через своих людей, угрозами или бабками, объяснит гильдии убийц, чем все это чревато, и им придется прогнуться. Есть, опять же, шанс, что эльфа заморят... Жалко все-таки его, вроде как нормальный парень, судя по прослушке, и вот так -- раз, и все. В крайнем случае, если меня совсем уж совесть замучает, можно будет сыграть в игру "Одной рукой забираем -- другой даем", то есть найти (благо его информструктура есть у меня в базе данных) и вытащить его. Друзья в стане врагов мне наверняка понадобятся, да и хочется как-то реабилитироваться перед собой и Умником за хреново спланированную и осуществленную освободительную акцию. Скоро у меня в арсенале будут магозащита, усыпляющие поля, полог невидимости и голова, временами горячая, но чаще холодная, ибо об установке кулера и радиатора я позаботился, договорившись с Умником насчет сглаживания эмоциональных взрывов и чрезмерных выбросов адреналина. В общем, думаю, архимаг сам справится, а мне бы подумать о собственном будущем.
   Итак, его магичество, скорее всего, круто ко мне прицепится, да еще не с разработками плетений, на которых так настаивает Васа, а с целью более утилитарного использования. Книженцию я, конечно, напишу. Только поставлю условие, чтобы ведущим автором и руководителем проекта стоял я. Некоторая доля тщеславия мне не чужда. Да уж, прикольно было бы посмотреть лет эдак через полтыщи, как тут разовьется магия и останутся ли какие-то воспоминания обо мне... А если серьезно, то почему бы и не стать здешним магическим Ньютоном? Точнее, помесью Ньютона с Марксом, ибо Васу (своей бородой и общей неухоженностью иногда напоминающего сего исторического персонажа) с его пробивным именем таки придется добавить в соавторы. А чтобы книга была нормальная, сделаю ее гипертекстовой: даже не представляю, как местные выдерживают это бумажное чтение! Одно дело еще художественная литература, и то -- насколько приятнее видеть подсвеченные ссылки на глоссарий, связи с фанфиками, иллюстративкой и альтернативными ветками сюжета. Но книжка про магию -- это ведь почти диссертация! В научно-технической монографии даже возможности простого текстового поиска мало. Не представляю, как еще в начале века люди мучились со всеми этими статьями, пусть и проиндексированными поисковиками. Они ведь еще не были представлены в виде многоуровневых схем (а-ля мой "фактограф") со стрелочками, логическими цепочками, аккуратно прикрепленными альтернативными теориями, массивами подтверждающих и противоречащих фактов и т.д. и т.п. А тут тебе даже поисковиков нету! Конечно, фактографный гламур мне сделать не удастся, однако гиперссылки и иллюстрации, возможно даже анимированные, я постараюсь сообразить. А чтоб величье дум моих -- с ухмылкой продолжал я мечтать -- нашло как можно больше читателей, создам возможность дублировать свое произведение. Вставлю в текст хитрое инфомагическое плетение, которое они сами хрен смогут увидеть и разобрать, и инструкцию, в которой говорится что-то типа такого: "Взять плитку указанного размера из указанного материала, приложить к ней книгу (которая на самом деле является амулетизированной пластинкой с магическими "чернилами" и интерактивом), нажать на книге кнопочку и запитывать магоэнергией, пока прогрессбар горит". И вуаля -- копия готова!
   Ладно, что-то занесло меня в сторону. Итак, архимага, по-видимому, сильно приперло, если ему в лом усадить меня за теорию. Похоже, он хочет заслать меня в стан врага с целью добычи сведений о планах их предводителей. А если затеет что-нибудь нехорошее, например, чужой земелькой немножко поживиться или просто немножко наехать по личным мотивам на лидера соседнего государства, то мне будет красочно рассказано о том, какие они подлые, как зверствуют, особенно в отношении маленьких девочек. И я воспылаю праведным гневом и с энтузиазмом брошусь "мочить в сортирах "зеленых"". Хм, забавная штука: на Земле в девятнадцатом столетии "зелеными" называли гомосексуалистов, в двадцатом столетии "зеленые" -- это свихнувшиеся экологи, а в двадцать первом в Лунгрии -- просто орки. Хотя какие они, к черту, зеленые? Нормальные загорелые мужики. А зеленые, потому что это у них боевая раскраска на лице, как у индейцев. Вот и прицепилось. Васе архимаг этого, конечно, пока не говорит, но само собой напрашивается -- вряд ли для того, чтобы "просто послушать", он самого меня привлекать будет (упс, надо будет с Умником обсудить сглаживание пиков тщеславия!). Не думаю, что прозвучат угрозы, ибо Руархид не может быть уверен в устойчивости своей защиты к обзерошиванию, о котором он, исходя из анализа моих похождений, имеет некоторое представление. Скорее тут будет использован метод пряника. На эльфийско-мертвительские кнуты достаточно немножко намекнуть. В принципе я даже могу принять это предложение, если ему есть чем заплатить. Имея за плечами возможность отвода глаз, подделки ауры, а также целый арсенал (точнее, буду иметь, а вообще, лучше не говорить "гоп" преждевременно) от "зеро" и защиты до усыпляющих полей и будущей невидимости, я могу очень долго скрываться, а если еще научусь менять внешность (надо будет проконсультироваться с Умником, насколько это сложно и не навредит ли здоровью)... Если орочье задание окажется слишком сложным или рискованным, придется тихо исчезнуть, и хрен потом определят -- погиб я или свалил. Так что первоочередная задача -- сравнить степень вероятности загнуться еще в столице до или во время бала с помощью всяких там "доброжелателей" и возможность угробиться в процессе разведывательно-диверсионной акции, которая вполне может оказаться "миссией невыполнимой"...
   Так... Что еще? Еще есть риск неудачного разговора с архимагом на балу. Я, конечно, могу его обзерошить (хотя тут на всякий случай нужно бы сто раз перепроверить -- магоэнергии в его защите немерено и, несмотря на то что инфомагия имеет высший приоритет, создаваемые помехи могут не дать Умнику хорошо отработать), однако к обычной магии у меня самого только частичный иммунитет. Вроде, как сказал Умник, мои раны лечатся здешними эскулапами, только в четыре раза медленнее, чем раны условного Тира, из-за большей энергоемкости организма. То есть можно примерно предположить, что, увеличив силу атакующего заклинания в четыре раза, любой местный поганец вполне способен отправить меня на тот свет. К тому же самая большая опасность как раз не в прямом ударе, а в популярном среди наемных убийц холодном оружии с мгновенными ядами. Стоит только чуть-чуть царапнуть неприкрытую шею -- и все, нету больше Ника, то бишь меня любимого. А магозащита просто не сработает, если ножом не сильно чиркнуть. Для ряда таких ядов (производных того, которым убили Тишь) мы с Умником, конечно, разработали антидоты, однако есть ведь море других. Фигушки тут что-то придумаешь. Только что-то комплексное биохимическое, а это ничуть не проще, чем разработка магической защиты, а может, и сложнее.
   До бала риск поменьше будет, ибо вряд ли убийцы успеют на меня так быстро выйти, а эльфам я нужен только живым, так что мгновенного яда от них можно не опасаться. Другими словами, бал -- это своеобразная точка бифуркации и самое рискованное для меня событие ближайшего времени. Значит, следует максимально подготовиться до дня празднества, сделать всякие там защиты, точно определиться -- бежать или остаться.
   Вернемся к нашим баранам... Итак, зачем мне может понадобиться выполнять задание архимага? Переться к оркам в развлекательных целях -- глупость. Деньги мне не нужны. Может пригодиться прикрытие от киллерской конторы и ушастых, а также тайный выезд из столицы, но этого маловато. Так, что еще завлекательного мне могут предложить? Артефакты? Вряд ли -- с моделью магии я могу сам наклепать то, что местным даже и не снилось. Может быть, книги, знания? А кстати, почему бы и нет! У архимага есть свой спецхран, где кроме всяких ненужных мне политических документов могут быть очень полезные магические книги с описанием всяких "паранормальных" явлений, в том числе упоминание о тех временах, когда проходы между Землей и Лунгрией существовали. Вероятно, тут я смогу найти ключик, который поможет открыть порталы на Землю и обратно. Так, с этим ясно, что еще? Что есть такого интересного у архимага? Решено: денег мне не надо, артефактов тоже. Еще, пожалуй, сила, но силы вроде и у меня до фига. Ага, он вполне может в качестве оплаты дать разрешение на эксперименты с воздушным элементалем. Мне ведь надо добраться до точки доступа к инфокомпу? Надо! Но будем надеяться, что такое ему в голову не придет. Кроме того, надо попробовать получить разрешение (а значит, и слетать к инфосерверу) через Васу еще до бала, а соответственно, и до разговора с архимагом. Хрен его знает, что после будет. Ладно, поживем -- увидим.
   Кстати, а что делать с Крисой? Мне ведь хотят ее в нагрузку навесить. А может, и для наблюдения за мной или даже контроля. Бабы, они ведь такие -- умеют мужиками управлять, и делают это легко, ненавязчиво. Особенно если нравятся управляемому объекту. Конечно, девушка она классная, да и спать одному в поле как-то неприятно будет, к тому же я ей обязан -- не каждый день тебя вытаскивают из конкретной задницы. Однако в остальном она полная обуза: подавлять свою чрезмерную эмоциональность я буду с помощью Умника, полог невидимости скоро отрелизю, со всем прочим она вряд ли поможет. Только бегай за ней, чтобы, не дай бог, ничего плохого не случилось. И что самое паршивое, никак не отвяжешься. Бросить во время задания совесть не позволит, сказать архимагу прямо, что знаю "скрыт", тоже нельзя. Тогда они сразу поймут, что со "cкрытом" я в любое время смогу от них свалить и даже банальный поиск по внешности не поможет. Остается только убедить как-то Крису, чтобы отказалась меня сопровождать. Тогда, если ко мне приставят другого мага "скрытника", брошу его в чистом поле без всяких мук совести. Только вот хрен теперь отвяжешься. Сразу три вещи зовут ее идти со мной: блестящие карьерные перспективы, возможность поучиться новым способам магичить, плюс личная привязанность. Ведь допуск к телу что-то да значит? Или нет? Плюс реальная помощь в той заварушке наверняка создала у нее ложную убежденность в том, что она не обуза. Эх... С бабами всегда одни проблемы! Жаль, что эти проблемы обычно компенсируются кучей положительных моментов, иначе фиг бы я сомневался и мучился.
   Ладно, будем думать. До бала еще время есть, а сейчас пора перейти к самым неотложным делам, а именно -- к созданию магзащиты для меня любимого. Плетение полога для Васы я уже оптимизировал, однако моя личная концепция виртуальной брони будет совсем другая, чувствую, придется еще много писать и переделывать...
  
  
   Некоторое время назад
  
   Архимаг сидел в своем личном, закрытом для всех посторонних, кроме садовника, внутреннем саду и отдыхал. Это был один из редких моментов, когда текущие дела шли своим ходом, а срочные могли подождать. Несмотря на неутомимость в работе, Руархиду все-таки требовался отдых. И именно здесь ему удавалось сбросить накопившееся напряжение. Игра света от пробивающихся сквозь ветви деревьев лучей солнца, яркие краски растущих цветов и их неповторимый запах -- все вместе создавало такую обстановку, что не расслабиться было просто невозможно. Садик был закрыт для посещения посторонних. Не хотел его магичество показываться рядовым гномам с глуповатой улыбкой на лице, щурящемся от наслаждения. Ну и в целях безопасности, конечно же. Невзирая на то что за все время пребывания на посту архимага и главы государства на него не было произведено ни одного покушения, он не обольщался. Это лишь доказывало, что служба безопасности, политические игры и взаимоотношения с главными игроками были им организованы правильно. И эта система действует до сих пор, иногда модифицируясь в соответствии с текущей ситуацией, новыми магическими разработками и прочими факторами. Архимаг не делал глупых подарков возможным своим противникам (да-да, возможным! Реальных противников у него практически не осталось. Или же они хорошо прячутся). Поэтому в этот садик и допускались только постоянно проверяемый на благонадежность садовник, личный секретарь Руархида да еще те, кого архимаг считал необходимым вызвать именно сюда.
   Хорошо отдохнув за выделенное самому себе время, архимаг вернулся в кабинет. В приемной его уже ожидал глава внешней разведки.
   -- Приветствую, Монрид, -- архимаг кивнул своему давнему другу на кресло. -- Какие новости?
   -- Ничего хорошего, -- вздохнул Монрид, усевшись в предложенное кресло и без разрешения наливая в стоящий на столике бокал вина. -- Практически все мои шпики у орков уничтожены. А подкармливаемые информаторы, близко стоящие к вождям, наглухо замолчали. Такое ощущение, что либо их раскрыли, либо они очень сильно испугались того, что у них там происходит. Нутром чувствую -- орки готовят масштабное нападение на нас или людей.
   -- Что ты предпринял для прояснения ситуации? -- перестукивая пальцами по столу, спросил Руархид.
   Монрид вздохнул:
   -- Послал двух мастеров "скрыта".
   -- И что?
   -- И ничего. -- Глава внешней разведки грустно посмотрел на архимага. -- Они не вернулись.
   Оба помолчали.
   -- Тебе в астрале удалось что-то выяснить? -- наконец спросил Монрид.
   -- Нет, -- архимаг отрицательно качнул головой, -- у меня та же ситуация. Похоже, в оркскую верхушку затесался сильный шаман или даже несколько, умеющих блокировать информацию в астрале.
   -- Что будем делать?
   -- Есть у меня на примете один уникум, -- задумчиво проговорил архимаг. -- Может помочь, в том числе с ликвидацией оркской верхушки, если до этого дойдет. Только вот капризный очень, деньги его мало интересуют, надо подумать, чем такого можно привлечь.
   -- Ну, это понятно, спецы экстракласса все привередливые. Я из-за этого до сих пор не завербовал ни одного гроссмейстера "скрыта" ни с нашей, ни с людской стороны...
   -- Ладно, я поразмыслю над этим. Как по-твоему, что в ближайшее время нас ждет?
   Мондрид пожал плечами:
   -- Думаю, в течение месяца, может быть, двух орки нас еще будут беспокоить по мелочам. На первый взгляд, все выглядит, как и раньше, когда они периодически вылезали на наши территории. Однако, учитывая все известные факты, скорее всего они ведут какую-то масштабную подготовку, и вскорости случится крупная пакость с их стороны.
   -- Полагаешь, война?
   -- Возможно.
   -- Понятно, -- мрачно пробормотал архимаг. -- Нам лучше готовиться к худшему.
   Мондрид кивнул.
   На комнату опустилась тишина, в которой два гнома обдумывали свои дальнейшие действия...
  
   Лаурин Трин'х Васар
  
   В дверь постучали, и через мгновение в нее проскользнул секретарь.
   -- Ваше величество, Торвин Трин'х Вассар, а также Эль Трин'х Вассар прибыли.
   Лаурин махнул рукой:
   -- Пусть заходят.
   В кабинет вошли болтающие друг с другом брат с сестрой. Король залюбовался, глядя на них. Все-таки судьба побаловала его, дав таких красивых и умных детей.
   -- В этот раз я уверена, -- с недовольным выражением лица что-то доказывала Эль своему брату, который в ответ только ухмылялся.
   -- Тогда, у дроу, ты тоже была уверена, что нашла того человечка. А оказалось, это был известный человеческий маг, приглашенный одним из высокопоставленных дроу, чтобы из первых уст услышать об условиях, предоставляемых в их магической академии. Он туда планировал заслать своего сына на учебу и оплатил приезд одного из учителей. Хорошо хоть я сначала проверил его, а то вот было бы весело устроить заварушку в столице дроу!
   Эль, гневно хмурясь, пихнула брата в бок. Тот нарочито охнул и обратился к Лаурину за поддержкой:
   -- Отец! Посмотри, насколько твоя дочь не уважает главу внутренней безопасности! Ты бы повлиял на нее как-то! Ладно я, а то поубивает она тут твоих подданных, кем будешь управлять? -- И со смехом увернулся от подзатыльника, который Эль попыталась ему отвесить.
   -- Ничего-ничего, -- усмехнулся Лаурин, -- меньше подданных -- меньше проблем. Только не оставляй следов, которые могут указать на тебя, -- пряча в глазах смешинку, ответил король.
   -- Да ну вас! -- Девушка надула свои красивые губки и с недовольным видом уселась подальше от мужчин.
   -- Что, очередной претендент на роль чужака? -- Лаурин серьезно посмотрел на сына. Тот, уловив изменение в тоне короля, тоже посерьезнел:
   -- Ага, но тут все дохло. Я уже собрал на него досье, не мог он оказаться в нужное время на нашей территории.
   Эль удивленно и обиженно посмотрела на брата:
   -- А почему ты тогда молчал? Поиздеваться надо мной захотел, да?
   -- Ну, не без этого, -- слегка улыбнулся Торвин. -- Пора бы тебе успокоиться, сестра. Не надо подозревать всех встречаемых людей. Разумнее подходи к этому вопросу.
   Лаурин кивнул про себя на слова сына. Для Эль поиски того неуловимого чужака стали каким-то наваждением. Уже и разговоров на эту тему почти нет, а она все "ловит" его, мотается по близлежащим территориям в поисках следов, никак не успокоится. Пора уже переключить ее на что-то другое, а то все это может плохо кончиться. Как раз сегодня появился хороший повод отвлечься. А чужака пусть ищут специально выделенные работники. Не сразу, но когда-нибудь нужный человечек обязательно попадется в сети, раскинутые Лаурином. Эльфы могут ждать своего часа годами и десятилетиями.
   Пора переводить разговор на другую тему.
   -- Я вот почему вас вызвал, -- прервал Лаурин перепалку своих детей. Они мгновенно замолчали и посмотрели на него. -- Сегодня пришло приглашение от архимага гномов Руархида на бал по поводу его дня рождения. Сами знаете, не каждый год приглашают на этот личный праздник представителей правящих домов соседних государств. Я поехать, к сожалению, не могу. Но от нас обязательно должен быть кто-то из королевской семьи. Поэтому к гномам отправитесь вы оба.
   Торвин и Эль переглянулись.
   -- Пап! А зачем мне там быть? Пусть Торвин один едет! У меня есть планы на ближайшее время!
   -- Тихо, тихо! -- Лаурин не хотел давить на дочь, но понимал, что ей срочно надо сменить обстановку. Ему докладывали, что Эль в последнее время стала раздражительной, пару раз чуть не зарубила, как она считала, грубиянов. На балы перестала ходить. Часто надолго где-то пропадает, хотя ему понятно где. До сих пор не может забыть того, кто, как она считает, унизил ее. -- К тому же у гномов в столице ты очень давно не была. -- Сказав это, Лаурин тут же понял, что зря. Эль сначала задумалась, а потом глаза ее разгорелись в предвкушении. Похоже, он, сам того не желая, вместо того чтобы переключить Эль мыслями на другие события, только дал новую пищу для ее наваждения.
   Он со вздохом перевел взгляд на Торвина, который с сочувствием посмотрел на него.
   -- Торвин, архимаг просит выделить ему магов-рейнджеров. Там у них намечаются крупные неприятности с орками. Надо обговорить условия. Я тебе потом дам подробные инструкции.
   Торвин, напряженно думая о том, что повлечет за собой его отъезд, кивнул. Лаурин внимательно посмотрел на него и все-таки уточнил:
   -- Надеюсь, твой помощник справится без тебя? Ты в нем уверен?
   Торвин ответил прямым взглядом:
   -- Да, разумеется. Здесь я спокоен. Я просто думаю, кого еще с собой взять.
   -- Хорошо, -- кивнул король, -- подбирай спутников. Думаю, одной сборной роты магической атаки Руархиду за глаза хватит. Если договоритесь, то сразу оставишь их гномам. Пусть осваиваются.
   -- Но, отец, разве стоит так явно показывать гномам наше желание пристроить излишек воинов?
   -- Стоит, сын, стоит. Судя по донесением разведки, гномам дорог каждый день и они высоко оценят возможность наших ребят быстро приступить к своим обязанностям. Однако я еще не закончил... -- Король укоризненно посмотрел на своего сына -- когда же тот наконец научится терпению?! -- Прихвати с собой и с десяток магов-рейнджеров из нашего клана. По любому сомнительному вопросу вызывай меня по магической связи. В общем, мы еще обговорим все детали до отъезда. А теперь брысь отсюда! Мне еще поработать надо.
   Уже у двери Эль обернулась:
   -- От дроу кто-нибудь поедет?
   Лаурин задумчиво посмотрел на нее.
   -- Насколько я знаю, да. Но кто именно, не уточнял. Возможно, принц. Вы там смотрите, ведите себя потише. У меня совсем нет желания потом разбираться с дроу, если из-за ваших разногласий кто-то пострадает. И тем более, если пострадаете вы.
   Эль насмешливо усмехнулась и пробормотала:
   -- Это еще посмотреть надо, кто пострадает...
   -- Эль! Я не шучу! -- повысил голос Лаурин. -- Торвин, я полагаюсь на тебя, как на более разумного. Сам не встревай и за Эль присматривай. Я с вас обоих спрошу, если что-то подобное произойдет. Понятно?
   -- Я понял, -- серьезно ответил Торвин и оценивающе посмотрел на Эль, как будто прикидывая, как с ней лучше справиться.
   Девушка только раздраженно фыркнула и быстро вышла из комнаты. Оба мужчины проводили ее взглядами. Отец -- грустным и немного обеспокоенным, брат -- задумчивым.
   -- Как думаешь, не зря я посылаю ее с тобой?
   Торвин пожал плечами.
   -- Не знаю, отец. Я просто не понимаю, что происходит с Эль. Эти ее перепады настроения. Она стала нервной, постоянно срывается. Ты в курсе, что недавно она вызвала на дуэль одного из придворных? Ей, видите ли, показалось оскорбительным его высказывание!
   Лаурин кивнул.
   -- Хорошо хоть, у него хватило мозгов принести ей извинения и перевести все в неудачную шутку. А ведь он неплохой мечник. Эль могла и не справиться с ним.
   -- Ты уж присмотри за ней, сын, -- сказал Лаурин и отвернулся к окну.
   -- Не беспокойся, отец. Все будет хорошо. Перебесится. -- Торвин вышел из комнаты и тихо прикрыл за собой дверь.
   Лаурин же прижался лбом к стеклу окна, изготовленного гномами, и замер, медленно скользя мыслью по недавним событиям и стараясь игнорировать грустные мысли в отношении дочери. Была бы его воля, спрятал бы детей в такое место, где жестокость этого мира не добралась бы до них, и окружил всяческой заботой. Но он прекрасно понимал, что это невозможно. Только ежедневно сталкиваясь с трудностями и преодолевая их, можно вырасти сильным и гордым существом. Вот только иногда этот мир ломает даже сильных личностей. И ничего тут не поделаешь. Остается только надеяться, что судьба будет милостива к его детям.
  
   Эль Трин'х Вассар
  
   Как же это здорово -- мчаться на своем любимом Ветерке по бескрайней равнине! Потоки воздуха в лицо, волосы плещутся за спиной, глаза щурятся от яркого солнца, а под тобой перекатывается мощными мышцами спина могучего зверя, подчиняющегося малейшим твоим желаниям! В лесу все-таки не так много открытых мест, чтобы можно было носиться как душе угодно... Хорошо-то как!
   Эль резко наклонилась вперед и на ходу, завалившись набок, сорвала цветок, который заметила несколько мгновений назад и мимо которого пронесся ее Ветерок. Выполнив это упражнение на ловкость, она легко выпрямилась и немного придержала коня, а затем остановила вовсе и оглянулась. Эльфийская делегация, снаряженная ее отцом в стольный гномий град, неспешно двигалась по тракту. В центре процессии пылили несколько повозок, одна из которых была полностью забита разными дарами, предназначенными для архимага, на остальных -- кое-что на продажу. Раз уж выпал такой повод посетить гномью столицу, почему бы и не воспользоваться случаем? По приезду в город некоторые из сопровождающих разъедутся по известным им местам, чтобы оптом сбыть эльфийские товары, а взамен кое-что прикупить. А Эль с братом и рейнджерами остановятся в здании своего посольства, достаточно большом, чтобы разместить такую ораву эльфов.
   Девушка развернулась вперед, туда, где через несколько дней должна появиться столица гномов, и пустила своего Ветерка шагом. Эль попыталась припомнить свои впечатления о столице, полученные в далеком детстве. И, с сожалением покачав головой, отказалась от этой мысли. Ничего не всплывает. Так, какие-то обрывки: каменные улицы, дома, окруженные деревьями и цветами, и общее положительное впечатление. А вот архимага она помнит, приезжал как-то к ним с визитом. Смешной такой дядька, только глаза у него хитрые-хитрые.
   Ну что ж, если за прошедшее время ничего не изменилось, то она, похоже, не слишком много и потеряет. К тому же ей есть чем заняться помимо дел, назначенных отцом.
   Девушка улыбнулась. Неожиданно ее взгляд привлекло какое-то движение на границе рощицы, за которую поворачивал тракт. Приглядевшись, она заметила женщину, которая при появлении процессии быстро юркнула в глубь рощи. Эль недоуменно подняла брови. Это еще что такое?
   Стукнув легонько каблуками в бока своему Ветерку, она немного ускорила движение. Вскоре из-за поворота показался большой дом. Нет, таверна. Эль хмыкнула, ей стало понятно, куда побежала та девушка. Во дворе было тихо, только недалеко от входа стоял огромный для гнома мужчина и внимательно смотрел в их сторону. Спустя пару секунд к ним рванула небольшая стая собак, громко оглашая воздух лаем. Приглядевшись, девушка облегченно вздохнула и отпустила лук, который уже начала вытаскивать из прикрепленной сбоку лошади специальной сумки. Обычные сторожевые собаки, используемые в основном для охраны территории. Ценятся за свой громкий и брехливый голос, никогда сами не нападают, но насмерть стоят, если кто-то творит безобразие на подконтрольной им территории. А напряглась Эль поначалу потому, что у гномов есть порода боевых собак, специально выведенных, чтобы расправляться с вооруженным противником. Ну конечно, с чего она взяла, что для охраны таверны будут держать таких монстров? С другой стороны, не так уж близко от столицы, вполне могли завести и боевых собачек. Но нет. Ну и слава лесу!
   Эль придержала лошадь и остановилась, дожидаясь приотставших спутников. Не хватало еще лезть вперед! Торвин ей голову оторвет, уже был один такой разговор по дороге. Вот пусть сам и общается с тем гномом.
   Так и стояли они на относительно большом расстоянии, пялясь друг на друга. Гном и эльфийская принцесса. Ну, сейчас принцессу в ней не признают, просто эльфийка, но все равно...
   "Нет, ну до чего глупая ситуация", -- спустя некоторое время хмыкнула Эль. Ты глянь! А гном-то глазастый! Вон как ухмыльнулся в ответ. М-да... а здоровый он какой! "Не удивлюсь, -- подумала девушка, -- если раньше он служил у гномов в их рейнджерах или как их там называют..."
   -- Ну что там? -- прозвучал за спиной голос ее братца.
   -- Да вот, на собачек любуюсь, -- лениво ответила Эль, действительно рассматривая этих животных, которые выстроились вдоль дороги к таверне и, убедившись, что хозяин в курсе появления путников, замолчали.
   -- Молодец, хвалю, -- подколол братец, намекая на ее поведение.
   -- Да пошел ты... -- все так же лениво ответила Эль, -- ...вперед. Вон, хозяин уже заждался.
   -- Надо же, сам хозяин встречает, если это, конечно, хозяин, -- пробормотал Торвин и медленно двинулся в сторону гнома. -- Наверное, редко у него тут гости бывают, -- донесся до Эль удаляющийся голос братца. Пожав плечами, она поспешила за ним, чтобы не упустить ничего из их разговора. Хоть какое-то развлечение.
  
   Таверна оказалась удобной и чистой. Владелец подтвердил первое впечатление Эль. Он оказался веселым балагуром, умеющим поддержать беседу. С ним интересно было разговаривать даже Эль с братом. Он явно общался раньше с благородными и сразу выделил их в эльфийской процессии. Девушку удивило, что владелец не лебезил перед ними, как часто бывает. Смотрел прямо, речь правильная и гладкая. Непростой гном.
   Делегация эльфов решила остановиться в таверне на сутки и передохнуть в комфорте от долгого путешествия. Все равно дело двигалось к вечеру, да и торопиться особо некуда -- они выехали с запасом времени. Нужно заранее на месте оглядеться, осмотреться и, так сказать, прощупать обстановку.
   Обустроившись и поужинав, девушка решила разведать окружающую местность. Захватив меч, Эль, никого не потревожив, выскользнула наружу. Место ей понравилось. Тут и там постоянно встречались симпатичные рощицы, в одном укромном месте она даже обнаружила озерцо. Убедившись, что никого поблизости нет, девушка быстро разоблачилась и с удовольствием поплескалась.
   "Надо было одежду чистую взять", -- неподвижно лежа на воде и уставившись в небо, лениво подумала она. Заметив, что солнце своим нижним краем коснулось горизонта, Эль нехотя вылезла на берег. Напоследок она решила зайти в глубь рощи рядом с таверной. Там были заметны следы частого посещения. Интересно проверить, зачем туда ходят гномы. Вроде бы по хозяйству нет никакой необходимости. Она хотела зайти туда сразу, но желание искупаться пересилило любопытство.
   Солнце уже садилось, но сквозь не слишком густые ветви проникало еще достаточно света. Медленно идя между невысокими деревьями, Эль вслушивалась в доносящиеся звуки, впитывала шепот листвы, осязала токи энергии, протекающие в деревьях. Местные деревья совсем не походили на своих мощных родственников из эльфийского леса. Но любые растения накапливали и преобразовывали в себе магию жизни, которой щедро делились со своими детьми -- эльфами. Не все эльфы становятся сильными магами, но дар общения с природой есть у каждого из них. Любой эльф легко может найти нужную тропку в любом лесу, подпитаться жизненной энергией от любого дерева или, наоборот, передать ему часть своей энергии. Дерево от этого растет лучше, и его ветки распрямляются чуть ли не на глазах. А маги-эльфы одним обменом энергиями с природой не ограничиваются. У девушки были хорошие задатки мага, и кое-что она уже умела. Но сам процесс познания магии у эльфов происходит не быстро. Это связано с их созерцательной натурой, вдумчивостью и стремлением понять досконально любой процесс. Зато эльфы магичат тоньше и изощреннее людей и гномов. Чего стоит одна способность вызвать взрывной рост растений! Правда, без соответствующего ухода, подготовки почвы и подпитки растений, без заботы о них после такого роста они чаще всего погибают. Ну да никто так над растениями не издевается, разве что совсем нужда заставит. Почему же священный лес не помог свои детям эльфам обнаружить чужака? Эль нахмурилась. Все-таки он не был эльфом, чтобы уметь так закрываться от вездесущего леса. И пусть даже может блокировать свою ауру (а скорее всего, так и было), но слабые энергетические всплески, остающиеся от работы защиты, все равно должны были быть замечены лесом.
   Эль встряхнула головой, прогоняя мысли, успевшие давно изрядно надоесть, но все не желающие покинуть ее голову. Все-таки эльфы отличаются от людей. Если те быстро загораются какой-либо идеей, но и быстро гаснут, то у эльфов их желания и чувства горят долго и уверенно. Может быть, именно поэтому эльфы так упорны в преследовании и совершенны в творчестве?
   Тем временем девушка вышла на небольшую полянку и сразу поняла, почему ее часто посещают. Это было маленькое гномье кладбище. Всего могил было пять. Медленно обойдя их, любуясь типичной гномьей росписью по камню, Эль дошла до последней могилы, развернутой в сторону заходящего солнца. Надгробие было расположено под углом к остальным и не привлекло ее внимание. Однако с первым же взглядом на него у Эль что-то дрогнуло внутри. Ей вдруг показалось, что та, что лежит в этом месте, ожила и смотрит на нее с улыбкой на устах. Несомненно, здесь похоронена эта девушка, иначе зачем помещать на надгробие портрет. Однако Эль не могла припомнить, чтобы гномы, да и вообще кто бы то ни был, рисовали портреты на могилах. Нет, с помощью магии, конечно, можно добиться, чтобы картина не портилась на открытом воздухе. Однако сама идея достаточно странная. Но поражал не только сам факт картины на могиле, но и качество работы, выполненной явно не краской. Тем более, на таком материале -- Эль с первого взгляда узнала походный гномий щит, намертво вделанный в каменное основание. Изображенная девушка была словно живая.
   Эль присела рядом со щитом и аккуратно провела по нему пальцами. Чистая структура металла, не покрытая никакими красками и лаками. Вот только цвет металла различается в разных местах, создавая такой неповторимый рисунок.
   Эльфийка еще долго стояла у надгробия, пока наступающая ночь не скрыла его. В душе у нее проносились разные чувства, но все их затмевала грусть.
   Вернулась в таверну она нескоро, уже в потемках. Во дворе стоял встревоженный брат, впрочем, он быстро успокоился, но не преминул побурчать:
   -- Я конечно понимаю, ты уже не маленькая, а полноценный рейнджер. Но предупредить-то могла, что уходишь? Дороги тут небезопасные, а одна ты против толпы, если что-то случится, ничего не сделаешь.
   -- Ладно, -- буркнула девушка. Ей совсем не хотелось разговаривать, однако кое-что в сказанном Торвином ее заинтересовало. -- С чего ты взял, что тут опасно? Мы ведь ничего такого не встретили по дороге?
   Торвин хмыкнул.
   -- Да кто в здравом уме нападет на группу эльфов? А вот на одинокую девушку -- вполне. А насчет опасности -- хозяин таверны, кстати, его зовут Дрихтмун, рассказал, что недавно был налет на проходящий караван в нескольких днях пути отсюда. Так что лучше быть настороже.
   Эта информация Эль не заинтересовала, не то было настроение. Пожелав брату спокойного отдыха, она ушла к себе в комнату. И еще долго ворочалась в постели, все никак не могла отключиться от образа девушки, изображенной на надгробии. В конце концов, решив обязательно завтра узнать о мастере, сотворившем такое, Эль провалилась в сон.
   Утром следующего дня, лениво ковыряясь в предложенном завтраке, Эль стала рассматривать гномов в таверне, ища, кого бы порасспросить. С хозяином говорить не хотелось, какой-то он непонятный гном. Его она решила оставить напоследок, если не сумеет разговорить других. Вскоре девушка приметила молодую гномиху, по некоторым признакам беременную. Вот с ней и решила поговорить. Дождавшись момента, когда та пошла куда-то со двора, Эль "случайно" пересекла ей дорогу.
   -- Привет! -- Эльфийка дружелюбно улыбнулась девушке. Гномка сначала испуганно дернулась, но, увидев, кто с ней заговорил, расслабилась. Встреча произошла совсем рядом с заинтересовавшей Эль рощицей. Девушка, судя по корзинке в руке и остаткам зелени в ней, собиралась за травой. Приглядевшись, Эль поняла, что это одна из местных приправ.
   -- Доброе утро! -- ответила девушка, смущенно улыбаясь.
   -- Я смотрю, у вас тут тихо. Народу практически нет.
   -- Так сейчас не сезон, -- удивилась девушка. -- Вот когда время ярмарок наступает, тут не протолкнуться.
   -- Наверное, все-таки невыгодно в этом месте таверну держать?
   -- Ну почему, -- пожала плечами девушка, -- пусть не каждый день, но путники бывают. К тому же во время ярмарок удается хорошо заработать, на весь год хватает.
   -- Я смотрю, ты хорошо разбираешься в этом, -- поощрительно улыбнулась Эль. Затем увидела знакомую ей травку, сорвала. -- А это вы используете в приготовлении пищи?
   Гномиха подозрительно посмотрела на пучок стеблей, что держала в руках Эль, и сморщила носик:
   -- Так она же безвкусная и вонючая, толку-то от нее.
   -- Ну не скажи, -- усмехнулась эльфийка. -- Вот послушай, что с ней можно сделать.
   Следующие полчаса, собирая разные травы, девушки болтали о кулинарии, торговле. Эль даже понравилась эта бесхитростная гномиха. Разговаривать с ней было легко, не надо было напрягаться. Обычная непринужденная болтовня. Однако когда речь зашла о мужчинах, девушка вздохнула.
   -- Что, -- уловив изменения в настроении собеседницы, спросила Эль, -- у тебя проблемы с мужчиной?
   -- Нет, с чего бы это? -- удивилась Лила, а звали гномиху именно так. -- У меня все в порядке. Вон, скоро замуж выйду.
   -- Я же вижу, что ты загрустила. Вспомнилось что-то?
   Лила немного помолчала. Девушки сидели в центре полянки на прогревшейся земле, перебирая собранное. Трава на поляне был густой и мягкой. Так и тянуло прилечь и погреться на солнышке.
   -- Да я просто вспомнила. Вот ты говоришь, мужчины. Странно это. Из-за них в основном одни неприятности. Воюют постоянно, разбойничают. Все им чего-то не хватает. С другой стороны, как их можно не любить? Без них так тоскливо. А они еще и безумства ради нас совершают, насмерть бьются за нас, защищают.
   Эль подивилась про себя рассуждениям Лилы. Вроде простенькая девушка, а задумывается о таких вещах.
   -- А почему ты об этом говоришь? Что-то такое с тобой и случилось?
   -- Да нет, -- мотнула головой Лила, -- у меня с этим теперь порядок. Второй раз замуж выхожу, первый-то мой муж погиб. Я к чему это? Была у меня тут родственница, с нами жила и работала в трактире. Все никак не могла найти никого по душе. Но встречалась с разными и охотно. А недавно маг один с караваном проезжал. Молодой симпатичный парень. Так я видела, что он ей очень приглянулся. Я-то Тишь хорошо знала, подруги все-таки были. Так вот, напали бандиты на таверну, наверное, хотели кого-то из постояльцев ограбить или убить. И на них-то Тишь случайно и наткнулась... -- Лила помолчала. -- Не вовремя вышла из комнаты. Они ее и убили.
   -- А при чем тут маг? -- подтолкнула Эль замолчавшую девушку. Эта история ее очень заинтересовала.
   -- А он как раз был с нею, только не успел спасти.
   -- Тоже мне маг, -- фыркнула эльфийка, -- не поставил хоть какую-то защиту. Или сигнализацию.
   -- Я не очень разбираюсь, кто у вас там, у магов, считается сильным, -- смущенно улыбнулась Лила, -- но только он единственный смог поднять на ноги одного из раненных в том караване. Парень уже умирал, а маг буквально за день вытащил его.
   -- Что-то не верится мне, -- пробормотала Эль. Это, конечно, сильно -- за день вылечить умирающего. Организм -- слишком сложная штука, чтобы это сделать так быстро.
   Лила пожала плечами.
   -- А тем бандитам он страшно отомстил. Одного на месте сжег, другого потом еще живого ножом резал до смерти. Наверное, чтобы смерть ему не казалась легкой. Меня туда не пустили, Дрих никого из женщин туда не пустил, сам все убрал с другими мужчинами. Но говорят, было страшно. Вот я и толкую, что от мужиков одни проблемы -- пришли, мимоходом убили ни в чем не повинную девушку. А с другой стороны, как он сильно убивался по ней, а ведь всего-то пару дней знакомы были.
   -- Кто? -- не поняла Эль.
   -- Да Ник же, тот маг. -- Лила встала, отряхнула с платья прилипший мусор и стала укладывать в корзинку собранную траву, предварительно связанную в небольшие пучки.
   -- Так это Тишь похоронена там, под той красивой картиной? -- Эль кивнула в сторону гномьего кладбища.
   -- Ага. Ник буквально за одну ночь сделал этот портрет. Правда, красиво?
   Эльфийка пораженно кивнула. За одну ночь?
   -- Не знала, что среди гномов бывают такие мастера, -- пробормотала она.
   -- А он не гном. Человек. -- Лила повернулась и медленно пошла в сторону таверны. А Эль еще некоторое время смотрела ей в спину, пытаясь успокоить свое резко ускорившееся сердце. Неужели ей наконец повезло?
  
  
   Ник
  
   Я сидел на своей виртуальной попе, задумчиво почесывая затылок (так же виртуально) и пытаясь понять, что же такое мне выдал бадди-комп. Вернее, субноут. Некоторое время назад он закончил отрабатывать анализ и расчеты физической модели магии. Почитав немного, я понял, что моих мозгов явно не хватает для понимания таких вещей. Поэтому, упростив выводы с помощью фактографа и еще пары алгоритмов из того же набора аналитических программ, получил краткое резюме. Впрочем, даже это резюме с огромным трудом, расталкивая локтями извилины моего мозга и выталкивая оттуда остальные мысли, находило дорогу к центру, отвечающему за понимание таких вещей. После анализа всех существующих теорий, что находятся в его памяти, комп оставил три варианта, пересекающихся и дополняющих друг друга.
   Итак, первый вариант. Он оперирует множественностью слоев состояния материи. Одним из таких слоев является наша обычная материя с размером атомов порядка десяти в минус десятой степени метра. В то же время размер ядра, где вся масса атома и расположена, -- десять в минус пятнадцатой степени. То есть, по сути, вещество состоит из относительной "пустоты". Так вот, этот вариант предполагает, что у материи может быть такое состояние, где ядра атомов непосредственно взаимодействуют между собой посредством ядерных "мостиков", что приводит к их сближению до расстояния десятка в минус четырнадцатой степени. А это, в свою очередь, ведет к тому, что плотность материи возрастает на несколько порядков.
   М-да уж... Не очень понятно, каким образом все это касается магии, но эта теория не противоречит исходным данным Умника. Вывод отсюда один -- если и получится использовать такую материю, то непонятно где. Разве что, как самый примитивный вариант, который приходит в голову, -- меч с такой кромкой будет резать все. Но и масса у такой материи офигенная. Надо будет посчитать для интереса, сколько он будет весить...
   Вторая версия плавно вытекает из первой, вернее, является ее продолжением. Тут уже предположение непосредственно завязано на то, что магическая материя (мана) имеет увеличенный размер ядер, порядка десятка в минус четвертой степени. Это ведет к проявлению ее волновых свойств в макро-масштабах. При этом ядра атомов вытягиваются в сверхтонкие нити, скрученные в объемистые спирали. Так что, получается, такой материей можно манипулировать, сплетая "ядерные нити" ("Ага, -- подумал я, -- один в один местные плетения!"). Ба! Кроме того, с ними можно работать как с подобием объемной голограммы, минимальным усилием корректируя фазы волновых процессов.
   Вот тут я занервничал. Нет, возбудился. Это что же получается? Если принять эту версию за истинную, то местные маги используют самое примитивное воздействие на вот такую гипотетическую магическую материю? Я ведь смотрел, как Васа создает плетения. Во многих случаях это напоминало работу слепого корзинщика: ощупывая пространство перед собой своими виртуальными или эфирными руками, он создавал "нити" из магических потоков, скручивал их, изменял. Все это можно выразить одним словом  -- "плел". Не сказать, что он не видел своих плетений, уж слишком целенаправленно творил их. Вот только я видел какое-то цветное месиво, и как они в нем умудряются разобраться?
   Ответ я получил, прочитав дальнейшее описание теории. Оказывается, в этом случае у таких плетений есть резонансные или интерференционные отражения. Ага! Это получается, что я, со своим "продвинутым" магическим видением, наблюдаю именно такую мешанину отражений? А маг, получается, работает с плотными магическими нитями как бы "на ощупь" и ему отражения не мешают? Ну ни фига себе, тогда эти маги просто молодцы! Они ведь с очень большой скоростью выполняют данные действия!
   Стоп! А не связано ли все это с продолжительностью обучения магии? Ха! А ведь вполне может быть! Сколько десятков лет они учатся? М-да... упорные ребята! Ладно, продолжаем мысль. Получается, что я вижу больше, чем обычный маг, то есть или весь "объект", или большую его часть. Со всеми тонкостями. Значит, я, кроме самого плетения, наблюдаю еще множество его интерференционных отражений, наложенных друг на друга. И именно потому мне сложно понять, что есть что, и я не могу сообразить, за какой элемент следует хвататься для повторения действий того же Васы. Так, что там дальше?
   Когда идет одна нить, то особых проблем нет, разве что она вложена в слои призрачных трубок волновой "ауры". Но вот когда рядом оказывается другая нить, а особенно если их много, то параллельно им появляются еще симметрично расположенные интерференционные образы, а именно -- куча менее выраженных нитей-копий. Да уж. А ведь такое я не закладывал в свою модель! Получается, что сейчас я, как и местные маги, посредством Умника работаю с самым простым вариантом использования магии. И наиболее ресурсоемким. Что самое противное, теория утверждает, что тут есть и другие подводные камни: масса/энергия нити может невзначай перетечь в ее интерференционную копию (поменяться местами), а это способно привести к распадению плетения, изменению его свойств, нестабильности... хм... возможно, большому или не очень "буму". А еще нить имеет гироскопические свойства, то есть она сопротивляется внешнему воздействию и может принимать совершенно не то направление, что желает маг. Тут играет роль внутренняя закрутка нити, ее "спин".
   М-да уж... Если это действительно так, то я склоняю голову перед местными магами за то, что они вообще научились так виртуозно управляться с нитями. Но это же такой маразм! Вот если научиться корректировать фазы волновых процессов в магической материи, это уже будет больше похоже на волшебство, а не на науку. Вместо того чтобы долго тренироваться плести нити, просто представил объект, загрузил магической энергией или магической материей (или преобразовал одно в другое), щелкнул пальцами и... хоп! Готово! Но это, конечно, мечты. Утрировано все. Я вздохнул. А так приятно помечтать... Надо будет попробовать внести такие параметры в модель. Правда, не представляю, как реально надо будет действовать. Что, просто берем магию, каким-то образом создаем аморфную магическую материю и меняем (еще не знаю как!) ее волновые свойства? Да уж... задачка...
   Ладно, что там с третьей теорией?
   Ага! Это, кажется, больше имеет отношение к инфомагии. Теория утверждает, что существует еще менее плотная материя, с которой можно работать, только манипулируя волновыми свойствами (если я в какой-то мере способен, как утверждает Умник, манипулировать инфомагией, значит, во втором варианте сможет пригодиться). Но главной особенностью такой сверхтонкой материи является изменение свойств физического вакуума, пространства-времени. Причем сверхтонкой структуры (точечное изменение физических констант). В результате свойства любой материи начинают варьироваться в широких пределах. Кстати, эта сверхтонкая материя, как утверждается, и есть действующий фактор мысли, ментальное тело.
   Хм... получается, что все это каким-то образом соприкасается с энергией человека? Его мысленными воздействиями на окружающее? Брр... Совсем запутался.
   Ладно, с этим еще надо хорошо поработать, обдумать, обсосать, поэкспериментировать, а сейчас пора перейти к самым неотложным делам, то есть заняться созданием магзащиты меня любимого.
   Плетение Васиного полога я уже оптимизировал, осталось красиво вписать его в новую концепцию. Начнем, пожалуй, с досужих рассуждений: что это за птица -- идеальная защита? Наверное, это такая защита, которой как бы и нет, настолько она удобна и не мешает в повседневной жизни, однако функции свои выполняет отлично, прикрывая по высшему разряду. Конечно, самый идеальный вариант -- заставить всех моих недоброжелателей сделать себе сеппуку или хотя бы обзерошить их при первом же поползновении в мою сторону, однако опыт штурма базы мертвителей показал, что полностью защитить себя таким образом вряд ли удастся. Обязательно не заметишь какую-нибудь гадость. Нужен второй слой полога. В идеале второй слой должен появляться, если только в меня летит какая-то бяка, а в обычном состоянии он сидит тихо и нисколечко мне не мешает. В нашем случае Умник фиксирует нацеленную на меня гадость и тут же разворачивает полог защиты.
   "Кстати, Умник, а в каком состоянии у тебя находится разработка системы обнаружения летящего в меня оружия?"
   "У меня есть несколько вариантов реализаций, -- тут же откликнулся тот, -- а именно -- быстрый радар и сигнальная сеть. Каждый имеет свои преимущества и недостатки. Я бы хотел обсудить нюансы, тебе точно удастся найти в них вещи, которые можно оптимизировать".
   "Умник, не сейчас, у меня еще разворачивание полога до конца не продумано, мне единственное, что хочется от тебя узнать, -- какова точность и скорость распознавания. Надеюсь, система оповестит о летящем в меня оружии до того, как оно достигнет моих кишок?"
   "Обижаешь, шеф, оба варианта фиксируют движущиеся в твою сторону предметы, их скорость и координаты с точностью большей, чем девяносто пять процентов, скорость распознавания колеблется от одной сотой до трех десятых миллисекунды".
   "Ну, для начала сойдет, -- усмехнулся я на "шефа". -- Как только до конца разберусь с пологом, гляну код".
   Так, с обнаружением у меня все о'кей, теперь думаем о реагировании. Сначала я попробовал вариант а-ля воздушный шар: свернутое плетение сидит в ауре, резким импульсом силы оно разворачивается по всему объему ауры. Результат не устроил -- если выстрелы издалека еще нормально отбиваются, то выстрел в упор гарантирует болт в кишках еще до установки полога. Следующий час прошел в безуспешных попытках довести до ума концепцию на компе. Небольшие улучшения, конечно, были, однако отбивать болты, пущенные в упор, все равно не удавалось. Под конец Умник предложил довольно интересное решение: а что если кастовать заклинание одновременно с запитыванием его информструктуры? Да, результат меня порадовал, развертывание существенно ускорилось. Тем не менее, тесты показали, что арбалетные болты, выпущенные в упор, проходят, особенно если стреляют из мощных стационарных конструкций, вроде того стола, из которого в меня стреляли на базе мертвителей. А если болты еще дополнительно усилены магией, то пиши пропало. К тому же придется тратить много дефицитной инфомагии на ускорение создания плетений. Еще неделю назад я бы без колебаний принял такой вариант защиты, однако сейчас, полностью испытав на себе прелесть тесного знакомства с болтом, предпочел перестраховаться. Похоже, нужно полностью менять архитектуру. Жаль, времени на этот вариант я угрохал много.
   Так, с транжирством времени надо завязывать! Субъективное время необходимо всячески продлять, а значит, минимизировать использование бадди-компа, перекинув часть задач на Умника.
   "Кстати, Умник, ты выяснил, какого плана щиты от физического воздействия используют в повседневности здешние маги-гроссмейстеры? Вряд ли в книгах они расписывают все свои секреты, но хотя бы общие идеи?"
   "Да, кое-что удалось найти. Сам знаешь, видимость невооруженным глазом -- один из главных недостатков защитных пологов от физических атак. Сейчас среди высших магов писк моды -- это прозрачные щиты. Гроссмейстеры защиты, как и большинство сильных магов, обычно живут недалеко от магических источников, поэтому у них нет необходимости экономить запасы накопленной магии. То есть они, в отличие от нас, особо не заморачиваются с формированием, держат средней силы полог постоянно, а если чуют опасность, то еще немного подпитывают. Я примерно догадываюсь, что они делают, если хочешь, могу разобраться, как добиться того же эффекта".
   "Нет, Умник! Мы пойдем другим путем, нечего нашим вероятностным противникам знать, что на нас полог. Хоть и магическим зрением, но его видно. Да и транжирство это страшное. Я ведь не могу все время в гномьей столице жить, да и неохота попусту тратить запасы магии. Хотя, если у нас вообще ничего не получится, попробуем реализовать то, что ты предлагаешь, и подумаем, как сделать так, чтобы полог не был виден в магическом зрении".
   Итак, возвращаясь к нашим баранам... Как же быстро развернуть полог? Где у нас бутылочное горлышко? Похоже, узкое место -- это количество кастующих заклинание, у нас их только двое: Умник и я. Несмотря на то что Умник может одновременно создавать заклинание обычным и инфомагическим путем, сильно ситуацию это не меняет. Кстати, с обычной магией Умник работает на порядок медленнее потому, что в инфомагии он усиливает свои возможности диадемой, а тут ему приходится работать исключительно своими "ручками". Эх, если бы у нас была тысяч кастеров, тысяча маленьких человечков, которые одновременно собирают полог... Блин! Я мысленно хлопнул себя по лбу. А симбионты для чего? Ведь буквально только что делал прослушку на основе симбионта и прикреплял ее к ауре Васы. Что мне мешает наклепать тысячу таких тварюшек и заставить их строить заслон?
   Размножение у симбионтов, конечно, процесс не мгновенный, делают они это вегетативно, делением, но ничто не мешает заготовить базовые экземпляры заранее. Хм, забавно, у каждого симбионта есть все необходимое, чтобы превратить его в программистский класс: самокопирование, инкапсуляция (дергаем за отростки-свойства и вытягиваем плетения -- поля), даже наследование (если внедрить плетение в "ДНК" симбионта и дать ему достаточно магоэнергии, то при размножении плетение тоже размножается). Почему бы не создать из них систему магоклассов?
   Эта идея настолько меня захватила, что я выдумал на компе базовый класс -- обычный симбионт. А дальше отнаследовал от него самые разнообразные классы: симбионты-контейнеры, способные содержать в себе других симбионтов, симбионты-стыковщики магических плетений, симбионты-батарейки, симбионты-насосы и т.д. и т.п. Через сорок минут у меня был готов набросок системы классов и объектной структуры возможной защиты. Радуясь своим оригинальным мыслям, я похвастался Умнику.
   "Ник, ты меня поражаешь, идея использовать симбионтов для реализации ООП в обычной магии очень перспективна, -- похвалил меня Умник. -- Защита тоже интересно задумана, за сколько месяцев ты планируешь ее реализовать?" -- Сам того не заметив, опустил меня Умник с небес на грешную землю.
   "Месяцев?!"
   "Ну да. Многие вещи вроде вложенных симбионтов очень непросто сделать. Когда мы реализовывали "жучка", то фактически использовали природные возможности симбионта, засунув в него очень маленькое плетение. Информструктуру мы практически не изменяли, если не считать плетения связи. В твоей же реализации ООП приходится существенно видоизменять базовые характеристики объекта, а не просто засовывать плетения в его свободные слоты. Возможно, конечно, у тебя уже есть интересные идеи в этом направлении, но лично я пока не представлю, как для этого нужно изменить симбионтов. Я могу представить варианты модернизации только в половине случаев, а в остальной половине вряд ли можно будет понять это с наскока, даже имея на руках подробную модель инфомагии. Кстати, Ник, а ведь мы с тобой целый ряд инфомагических областей в ней не затрагивали, ибо нацеливались на работу с магией, физикой и материализацией. В том же симбионте есть ряд энергий, которые у нас еще не прописаны в модели. Хорошо, что нам повезло и оказалось, что они никак не влияют на то, что мы делали в симбионте-"жучке".
   "Да, Умник, ты прав. Кстати, ты подал мне отличную идею, почему бы не использовать по максимуму врожденные способности симбионтов?"
   Взгляд на часы меня не обрадовал, похоже, следует ужесточить самодисциплину и больше вещей продумывать, отключившись от бадди-компа. Итак, природные возможности... На чем же можно сыграть? Так, симбионты у нас шустрые, умеют передвигаться. Могут размножаться, если соответствующе их простимулировать магоэнергией. Делают они это быстро и активно, что успешно показала реализация лечебного "жучка". У симбионтов есть отростки, через которые при желании можно передавать сигналы и даже пропускать маленькие магоплетения. Внутри них достаточно "полостей", чтобы засовывать туда разные фишки, кроме того, симбионтов можно слегка перепрограммировать и использовать для простой вычислительной логики и в качестве ячеек памяти -- наконец-то удалось рассчитать, как этим можно воспользоваться.
   Применительно к пологу расставляем симбионтов по краям ауры, удлиняем их отростки и соединяем между собой. Фактически, ребятки как бы берутся "за руки" для синхронизации работы. В каждый из них засовываем фрагмент плетения защитного полога. Как только в нас летит какая-то кака, сразу пускаем по ауре волну, на которую они должны среагировать одинаково -- активировать каждый свой кусок. С помощью продуманного расположения и жесткой фиксации симбионтов можно добиться того, чтобы эти куски правильно стыковались и в момент нападения быстро формировали силовой щит. Теперь подумаем, чего нам может не хватать, чтобы сразу смоделировать это в бадди-компе, и что придется делать самому, уменьшая свое субъективное время, а что можно на словах поручить Умнику (все-таки звуковой канал грузит мозг меньше визуального).
   Первые же эксперименты показали, что скорость наложения защитного полога выше всяких похвал. Есть, конечно, некоторые проблемы со стыковкой, но они легко решаемы. Правда, Умник, как всегда, снова обратил мое внимание на возможные проблемы.
   "Ник, я вижу, ты тут много симбионтов разместил, а чем эта орава будет питаться? Сам знаешь, сырая магия Земли им не подходит, нужен чуть-чуть другой формат энергии. Кроме того, несмотря на то что продукты их жизнедеятельности полезны для твоей ауры, все-таки они симбионты, а не вири. Этих тварей и так уже столько, что твоей ауре грозит что-то вроде гипервитаминоза".
   Прикинув, в какое количество магической энергии обойдется питание маленьких козявок (как затраты на их хавчик, так и на подачу пищи к местам дислокации), я понял, что ресурсов уходит достаточно много. Меньше, конечно, чем на всякие там слабенькие прозрачные защитные пологи, но ощутимо. Неужели и от столь красивой идеи придется отказаться?
   Стоп, не паниковать, попробуем обдумать ситуацию со всех сторон, сформулировать противоречия. Нам нужны симбионты, чтобы накладывать плетение защитного полога, неактивность которого в обычное время позволяет экономить энергию, и в то же время нам не нужны симбионты, ибо их приходится кормить, на что тратится магоэнергия. Как сделать так, чтобы у нас были симбионты, которые не требуют много "пищи"? В каких случаях симбионты живут, но почти не едят?
   Такое бывает в состоянии цисты. Естественно, название взято по аналогии с бактериями и спорами: когда для бактерии наступают тяжелые времена, она сильно замедляет процессы своей жизнедеятельности и покрывает себя защитной оболочкой -- цистой. У симбионтов все обстоит так же, только вместо биологических веществ -- магоэнергия и информструктура. Идем дальше. Для чего нам нужно хорошо кормить симбионтов? Для того, чтобы поддерживать их в активном состоянии, то есть состоянии, в котором они быстро наложат защитный полог. Получаем очередное противоречие: симбионты должны быть активны, чтобы быстро скастовать полог, и в то же время пребывать в "летаргическом" сне, чтобы практически не питаться. Похоже, нам придется решить задачу мгновенного их пробуждения. Хм, можно самые первые действия по разворачиванию купола осуществить как бы статическими методами, то есть заранее засандалить для этого магоэнергию еще в места "спящих" симбионтов, а пока эти методы выполняются, у нас происходит их экспресс-пробуждение. В принципе можно уменьшить толщину их энергетической "цисты", это ускорит побудку. Плюс нам ведь что требуется? Вовремя среагировать на внешнюю агрессию. А если часть спящих красавцев не выдержит слишком быстрого подъема, так это можно и стерпеть, защита ведь наложена. Другими словами, правим информструктуру симбионтов так, чтобы они пробуждались гораздо быстрее, несмотря на возможные последствия для их здоровья.
   Так, проверяем на компе, что получилось. Супер! Энергии расходуется на порядок меньше, плюс, как побочный эффект, симбионты перестали массово помирать при магических атаках, в случае если те предваряют физические. Пускай и уменьшенная, но "циста" свое дело делает. Тем не менее мое настроение снова омрачил неприятный факт: симбионтный полог в пассивном состоянии плохо сочетается с моим магичиньем (я эмулировал ряд заклинаний с использованием больших объемов энергии). Если та же фигня будет с элементалем (к сожалению, мне еще не удалось сымитировать процесс взаимодействия с ним на компе), а я более чем уверен, что при управлении элементалем это случится, то придется пересмотреть вариант полета к точке фокуса инфокомпа с его помощью.
   Ну и в чем же проблема? А, кажется, понял! Чтобы при активации полог защиты у меня выходил правильный, я жестко зафиксировал симбионтов с помощью связующих их отростков в некое подобие кристаллической решетки, а решетку так же жестко спозиционировал относительно себя. Во время магичинья в ауре начинается своего рода энергетическая буря, течения внутри которой усиливаются и давят на симбионтную конструкцию. Таким образом, структура каркаса местами повреждается (чтобы этого не было, приходится закачивать в нее допэнергию), а местами подобно пирсу искажает ток магоэнергии по ауре, тем самым негативно влияя на заклинания.
   Как бы это исправить? Хм, ведь такой проблемы не было бы, если бы симбионты свободно плавали в океанах магических течений. Но тогда встает вопрос, а как же нам их собирать, чтобы плетение накладывать, ведь при хаотичном движении частиц вряд ли удастся правильно состыковывать кусочки полога. Попытка сделать некое подобие "рыбьего косяка", когда симбионты корректируют свое положение относительно друг друга, используя что-то вроде "латеральных линий", какие есть у рыб, приведет к чрезмерному усложнению системы. Не хочется, чтобы Умник опять сказал: "А через сколько месяцев ты это реализуешь?"
   Итак, необходимо более простое решение. Попробуем опять через противоречия, один раз они нас уже спасали. Конструкция из симбионтов должна быть гибкой, чтобы не мешать течениям силы в ауре, и в то же время стабильной, чтобы мы поставили и правильно состыковали элементы щита. Как этого добиться? В принципе главная особенность полога в том, что он укрывает мага, это замкнутая фигура. Остальное куда менее существенно. Таким образом, целое (полог) у нас будет замкнутым и состоящим из закрепленных относительно друг друга симбионтов, однако вся эта структура может быть одновременно гибкой, так как форма полога для нас не столь существенна (конечно, правильный наклон брони повышает КПД, но не во много раз). Поэтому ничто не мешает куполу плавать и менять очертания. А на случай повреждения атакой извне или случайного разрыва сильным маготечением мы должны предусмотреть функцию самовосстановления его целостности. То есть свободно дрейфующий по магическим течениям в ауре (или выбитый оттуда всплесками магии) симбионт должен возвращаться на свое место, используя встроенный GPS, который мы уже оттестировали на лечебном образце.
   Моделирование на компе показало, что проблему решить удалось. Кстати, а ведь я подсознательно пытаюсь использовать противоречия и идеальный конечный результат -- простейшие инструменты теории решения изобретательских задач! Конечно, выходит очень криво, любой ТРИЗовец нашел бы в их применении кучу ошибок, к тому же это детские вещи по сравнению с настоящими способами, всякими там АРИЗами и прочими алгоритмами творческого поиска. Тем не менее, даже такая простая штука помогает. Как только домучаюсь с написанием защиты, непременно освою курс "ТРИЗ для программистов", этого добра у меня должно быть полно на винчестере.
   Так, вроде бы с защиткой все на сегодня. Альфа уже есть, от механических повреждений она меня защищает, а ко дню проведения бала постараемся довести ее до ума и добавить еще пару фич вроде защиты от холода, температуры и прочих гадостей.
   Стоп, что-то меня не покидает чувство незавершенности. А, ну конечно! Хоть я и не могу смоделировать полную совместимость с вызовом элементаля, однако я знаю (Умник рассказал), какой формат энергии используется стихийниками. Так-с, снова запускаем моделирование. М-да, похоже, соединяющие симбионтов отростки мешают управлению элементалем, а вот с самими симбионтами как раз все в порядке: сталкиваясь с управляющим излучением, они просто слегка уходят в сторону (крепление в "кристаллической решетке" у нас ведь гибкое). Так что же, мне теперь не полетать при нормальной защите? А ведь это очень важно, у меня нет других спассредств на случай падения с большой высоты. Блин, что же делать...
   "Ник, а почему бы тебе не сделать отростки симбионтов проницаемыми для большинства форматов магоэнергией? -- предложил Умник. -- Я тут посмотрел, они и так наполовину прозрачны, функционала в них не так уж и много, мне удалось прикинуть, какие изменения в информструктуре симбионтов могут сделать их полностью проницаемыми".
   "Умник, ты гений! Давай так. Возьмись за практическое создание нашей защиты. Нужно будет испытать ее в реале. К тому же ты говорил, что в нашей модели инфомагии есть ряд неточностей, которые могут выйти боком как раз при продвинутой работе с симбионтами. Нужно выявить их как можно раньше. Поэтому, кроме непосредственного создания и модификации нужного типа симбионтов, постарайся еще немного поэкспериментировать с граничными значениями".
   "Будет исполнено, шеф! А теперь о другом, Ник. Я тут наблюдаю за твоим мозгом, все-таки он перенапряжен от многодневной работы в спарке с инфокомпом. Только благодаря моим усилиям он мог так долго функционировать без отдыха в формате ускоренного времени, однако все имеет границы. Дальше поддерживать такое состояние без серьезного ущерба для здоровья у меня не выйдет. Тебе нужен нормальный сон! Так что давай-ка уже реально поспи. Ты там хотел повозиться с пологом?"
   "Ага", -- тупо согласился я, с трудом останавливая разогнавшиеся мысли.
   "Плюнь. Здоровье важнее. Используй то, что есть. Короче, я перевожу тебя в режим обычного сна. Спокойной ночи!"
   "Подожди..." -- хотел выкрикнуть я, как поплыл куда-то все быстрее и быстрее, засасываемый в воронку темноты. "Гад!" -- только и успел я подумать напоследок, после чего погрузился в глубокий сон.
  
  
   Глава 4
  
   Проснулся я уже, что называется, "в себе". Еще не открыв глаза, почувствовал сначала дискомфорт, потом понял, что это просто мое тело. Блин! А так хотелось еще поработать! Но, может, это и правильно, что Умник решил меня усыпить. Помню, как-то, еще в своем мире, заработался настолько, что перестал обращать внимание на окружающий мир. Перед глазами мелькали куски кода, даже снился этот код... Слава богу, в какой-то момент я понял, что еще чуть-чуть, и крыша точно уедет далеко и, возможно, навсегда. Тогда я взял отпуск за свой счет и неделю не вылезал из кровати, только слушал музыку и читал книжки на разные темы. Помогло.
   "Спасибо, Умник", -- мысленно поблагодарил я его.
   "Угу".
   "Что снаружи?"
   "Да как обычно. Вот сейчас Криса дежурит. Вернее, спит в кресле".
   Я открыл глаза. От яркого света полились слезы. Проморгавшись и привыкнув, я с некоторым усилием повернул голову и нашел глазами девушку. Уютно устроившись в глубоком кресле, свернувшись в нем в позе эмбриона, Криса действительно спала. Кто-то прикрыл ее одеялом, из-под которого выглядывала только голова. Снилось ей, видно, что-то неприятное, так как бровки во сне хмурились.
   "И сколько она уже тут?"
   "Да всю ночь сидела".
   "Вот... -- выматерился я. Какого она тут делает? Нет чтобы дома нормально поспать. Делать ей, что ли, нечего? Хотя... конечно, приятно".
   Ладно, пора вставать. К тому же, насколько я понимаю, сейчас раннее утро. Я по привычке попытался вскочить. Результатом этой попытки стало только легкое вздрагивание моего тельца да небольшое головокружение.
   "Что за фигня?" -- пробормотал я.
   "А чего ты хотел? -- ненатурально удивился Умник. -- Тело-то без движения лежало несколько дней. Я хоть и стимулировал его, но тебе все равно придется некоторое время привыкать. Естественно, оно несколько ослабло. И еще: ты хоть и поспал чуток, но побочные эффекты от перегруза мозга будут еще с полдня чувствоваться".
   "Ладно", -- пробормотал я и включил ту фичу, которую научился делать некоторое время назад, -- стал прозванивать свой организм. Хм... интересно, вроде все работает как часы, все органы в порядке. Я даже внутренних шрамов не заметил. Вот только работа идет в несколько замедленном темпе, я бы даже сказал лениво. И энергетических шлаков много. Надо будет срочно поднимать тонус организма и чиститься. Забавно, энергетические потоки в организме я научился видеть уже давно, однако к магии как таковой они имеют опосредованное отношение. Чисто фича человеческого тела. Да и не только человеческого. Но на каком-то этапе эти две системы -- магия и энергетика организма -- пересекаются. Взять ту же Крисину "невидимость" или ковыряние в мозгах местных менталов. Надо как-нибудь посмотреть нашу литературу, что там пишут на эту тему. Вот сейчас я внутренним зрением вижу два основных, самых мощных энергетических потока, протекающих параллельно позвоночнику, и энергетические составляющие каждого органа, а также "нитки"-течения, связывающие их...
   Я прекратил внутренний осмотр. Тело стало чувствоваться. Но ощущения были очень неприятные. Хоть меня и обтирали, но все равно хочется поскрести кожу. Надо срочно сполоснуться.
   Я медленно и аккуратно, упершись локтями в кровать, приподнялся. Затем, повернувшись на бок и опираясь на руки, осторожно сел. Фух! Тяжеловато! Ну ничего, думаю, за сегодняшний день приведу себя в порядок.
   От шума и моего кряхтения Криса проснулась . Мы некоторое время смотрели друг на друга. Я -- с дурацкой улыбкой, Криса -- удивленно.
   -- Привет! -- нарушил я повисшую тишину.
   Криса очнулась, аккуратно сняла с себя одеяло и выпрямилась в кресле.
   -- Здравствуй, -- ответила она, внимательно глядя на меня. -- Тебе не рановато вставать?
   -- Чем раньше, тем лучше. А ты что, всю ночь здесь сидела? -- не удержавшись, спросил я, прекрасно зная ответ.
   Криса смутилась и пожала плечами.
   -- Спасибо, -- поблагодарил я, хоть и не понимал, зачем она торчит здесь. Все равно за мной следить-то практически не надо было. Толку от такого сидения...
   Кряхтя, как древний старик, я стал подниматься. Криса метнулась ко мне и поддержала.
   -- Спасибо, -- снова поблагодарил я.
   -- Может, еще полежишь? -- с какой-то непонятной интонацией спросила она.
   Я только отрицательно мотнул головой:
   -- Надо в купальню. Проводишь?
   Она кивнула, сдернула с кровати простыню и, мило так покраснев, протянула мне.
   Тю! Я ж голый! Кстати... Я посмотрел вниз. Неплохо. Шрама совсем нет. Ну ладно, раз девушка стесняется (хотя чего теперь стесняться?), обернемся простыней.
   Мы молча прошли в купальню. По дороге никто не встретился. Чем дольше я шел, тем легче становилось управлять телом. Мы молчали. Почему-то возникла странная напряженность. Криса изредка бросала на меня изучающие взгляды. Да и я как-то неловко себя чувствовал. То ли мозги еще окончательно не проснулись, то ли еще что.
   Криса быстренько организовала горячую воду, в которой я снова чуть не уснул. Однако прогрелся изрядно. Когда я начал тереться мочалкой, из-за спины донеслось:
   -- Тебе помочь?
   Я развернулся. Блин, точно туплю! Совсем забыл про Крису. А она сидит и скучающе смотрит на меня. Я встряхнулся.
   -- Да, конечно, залезай, -- улыбнулся я.
   Криса недоуменно посмотрела на меня. Хм... может, она имела в виду как-то по-другому помочь? Тем не менее, после некоторого раздумья она решилась и, сделав вид, что ей все нипочем, быстро разделась и залезла в бассейнчик. Для двоих тут места было вдоволь. Я с удовольствием наблюдал за ней. Странно, вроде бы сил почти никаких нет, однако вид обнаженной девушки, скорее даже то, как она двигается, меня возбудил. Криса заметила это и лукаво улыбнулась. Развернув меня спиной к себе, стала тереть мочалкой. Ух! Кайф! Я прямо чувствовал, как воображаемая или реальная грязь сходит пластами.
   Через некоторое время я, блаженно откинувшись к стенке бассейна, смотрел на Крису, которая тоже решила воспользоваться подвернувшейся возможностью помыться. Она расплетала свою косу, когда я отвлек ее вопросом:
   -- Что происходит в большом мире?
   Криса вопросительно посмотрела на меня.
   -- Что тебя интересует?
   -- Да все что угодно. -- Я пожал плечами и плеснул себе в лицо немного воды. -- Ты, например. Как у тебя дела и чем официально занимаешься?
   Теперь уже она пожала плечами.
   -- Да я и сама не очень понимаю. Пока ничего не изменилось. Меня не дергают. Вроде как забыли о моем существовании.
   -- А о моем, похоже, нет, -- пробормотал я.
   Криса снова бросила на меня вопросительный взгляд.
   -- Я к тому, что наблюдателей напротив не сняли. Вернее, других поставили.
   -- Ага, -- согласилась Криса. Она была явно удивлена моей информированностью, но соответствующим вопросом почему-то не отреагировала. -- Только теперь это не наблюдатели, а охрана. Я там почти никого не знаю.
   -- Охрана? Зачем?
   -- Не знаю, -- фыркнула девушка, -- мне никто не докладывал. Почему-то там, -- она показала пальцем вверх, я усмехнулся знакомому жесту, -- решили, что тебя надо охранять. Или ты очень нужен, или чтобы не сбежал.
   -- Ну и ладно, пусть сторожат, -- я махнул рукой. -- Ты не в курсе, как там девочка, которую мы вытаскивали?
   -- Нет, -- Криса намыливала местным шампунем волосы, -- Лана со мной не разговаривает, а к Васе я не хочу лезть с вопросами. А больше мне неоткуда такие новости узнавать. -- Она окунулась в воду с головой.
   Да уж. Интересно, почему Криса оказалась в информационном вакууме? Отбросили за ненадобностью? Или просто смотрят, что из этого выйдет?
   -- Что дальше собираешься делать? -- спросил я, когда она вынырнула и стала отжимать волосы.
   Криса замедлила свои движения и как-то беспомощно посмотрела на меня. Я сообразил, что сказал глупость. Если ее сейчас не дергают, значит, она по собственной воле приходила посидеть возле меня. Без всяких определенных планов на будущее, то есть на тот момент, когда я очнусь. Если раньше она должна была следить за мной, то что ей делать теперь, когда мы уже "познакомились"? Продолжать таскаться следом? Лично я не могу придумать, что бы делал на ее месте... И начальники ее козлы! Не могли проинструктировать! А может, она не просто так ухаживала за мной? Блин, столько лет прожил, со столькими девушками встречался, а так и не научился их понимать.
   Я взял Крису за руку, притянул к себе. Посмотрел в ее глаза и утонул в них. Через минуту мы уже вовсю целовались. Мои руки сами (я тут не при чем!) стали путешествовать по ее телу, стараясь заглянуть в самые укромные уголки.
   -- Тебе еще нельзя, -- попыталась образумить меня Криса и сделала попытку оттолкнуть, но как-то неубедительно.
   -- Позвольте, девушка, это мне решать. -- Я никак не мог, да и не хотел останавливаться.
   -- А у тебя сил хватит? -- Вот эти слова слегка охладили мой пыл. Да, жаль будет раздраконить девушку и не доставить ей удовольствие. И все-таки...
   -- Думаю, что на один раз меня хватит. Клянусь! -- Я поднял руку и, улыбаясь, сказал: -- Пусть я умру, но ты останешься довольной!
   -- Дурак! -- Криса оттолкнула меня и хотела вылезти из бассейна, но я не пустил...
  
   Да уж. Чуть не стал клятвопреступником. Хорошо хоть Криса была погружена в свои чувства и не видела моего состояния. А у меня чуть сердце не лопнуло. В самый неподходящий момент даже Умник влез и самочинно что-то подкрутил в голове. Потом, правда, долго извинялся. Хоть он и обломал мне кайф, но я его простил и даже поблагодарил. Сам чувствовал, что приблизился к какой-то грани. А больше всего я был рад, что Криса ничего не заметила и осталась довольна.
   -- Пойдем? -- спросила она, уютно устроив голову у меня на плече и болтая ножкой в воде.
   -- Сейчас, еще немного полежим, -- ответил я, пытаясь не показать, что все еще с трудом перевожу дыхание. -- Мне сегодня надо будет заняться собой. А потом предстоит много работы. Надо за очень короткий срок кое-чего оттестировать.
   -- Хорошо, я скоро уйду, -- вздохнула она.
   Черт! Я совсем не это имел в виду!
   -- Зачем? Я же не прогоняю. Все равно твое начальство еще не определилось с тобой. Думаю, никто не будет возражать, если ты продолжишь меня навещать, да и мне приятно.
   Тут я почувствовал, что начал проявляться результат резонанса наших аур во время секса -- силы стали явно прибавляться, настроение улучшаться, мысли забегали нормально. Если при пробуждении голова была деревянная, а мысли текли медленно, то теперь, похоже, я раскачался.
   Я искоса глянул на Крису.
   "Умник, ты сможешь дотянуться до бадди-компа отсюда?" -- Комп остался лежать в моей комнате.
   "Без проблем. В последнее время мои возможности в этом плане значительно возросли. Тренировка и правильный подход к делу -- великая штука!"
   -- Хочешь послушать музыку? -- спросил я Крису. Все равно об этом куча народу знает, а Криса на данный момент -- самый близкий мне человек. Кроме того, она видела в действии мое секретное оружие -- умножение человека на нуль, то бишь использование "зеро". Так что еще одна странность в копилку ее знаний обо мне ничем не повредит.
   -- Хочу. Интересно, как и что ты играешь. Только вот вылезать из воды не хочется. -- Она сильнее прижалась ко мне.
   -- И не надо. В конце концов маги мы или поиграть вышли? -- Тут я увидел картинку с бадди-компа, транслируемую Умником. Надо сказать, что так менее удобно работать, чем напрямую. Если комп дополнял окружающую реальность синхронно, то Умник просто передавал визуально рабочее пространство бадди-компа мне в мозг, без всякой синхронизации с окружающим видом. Когда я был в отрубе, это не мешало, но сейчас возникли неприятные ощущения, хотя я быстро справился с ними.
   -- Так, какую музыку ты любишь? Медленную, романтическую, баллады, инструменталку, танцевальную? -- Криса с недоумением смотрела на меня. Я улыбнулся. -- Ладно, пока выберу на свой вкус, -- и поставил оперные вырезки в современном исполнении с ведущим женским голосом, имеющим широчайший голосовой диапазон, и мужскими тенорами в качестве сопровождения.
   Криса сначала дернулась, некоторое время вертела головой и рассматривала окружающее магическим зрением, пытаясь найти плетения или другие признаки использования магии для формирования музыки. Наконец она открыла рот, чтобы спросить об этом, однако резко передумала и, прикрыв глаза, расслабилась и уже ни на что не отвлекалась.
   Так, пока есть пара минут свободного времени, надо подумать. Что делать с Крисой? Как бы оно не повернулось, близкий друг мне очень нужен. Кто-то должен просвещать в мелочах, не давать влезать куда не следует. Криса на эту роль вполне подходит. Да и помехой не будет. Оружием владеет, вроде является боевой магичкой. Кстати, надо уточнить насчет ее способностей в этой области. Как раз и музыка закончилась.
   -- Как ты это сделал? -- требовательно посмотрела на меня Криса.
   -- Потом расскажу, -- уклончиво ответил я. Поставив другую инструменталку, спокойную, и уменьшив громкость, спросил ее: -- Скажи, почему ты подалась в боевые маги?
   -- С чего ты взял? Я не боевой маг.
   -- Как так? -- удивился я. -- А как же полог невидимости, владение оружием? Да и слежка не самое мирное занятие.
   -- Ну, -- Криса пожала плечами, -- просто к этому у меня есть способности, которые глупо было бы не развивать. А основная специальность у меня другая.
   Я вопросительно смотрел на нее. Вздохнув, Криса ответила:
   -- Я интегратор магических плетений. И, кстати, очень хороший.
   -- Хм...хм... Не знаю, что и сказать, прямо. И что это означает?
   -- Странный ты. Это все маги знают!
   -- Ну, у меня специфическое образование в области магии. Расскажи лучше, чем занимаются интеграторы?
   -- Все очень просто на словах, но сложно на деле. Ладно, раз ты такой... необразованный, хоть и странно это, расскажу немного. -- Криса устроилась поудобнее. -- Как ты должен знать, все маги -- разные. Они различаются по способностям, по специализации. И каждый использует или разрабатывает плетения в соответствии с этими способностями и специализацией. Большинство магов сильны в своей области, но откровенно слабы в других. Это понятно. Однако часто необходимо сделать что-то такое, где используются плетения из разных областей. Причем эти плетения должны работать совместно.
   -- Например? -- с интересом спросил я.
   -- Например, вот этот дом. В нем используются совершенно разные плетения. Нагревающие воду, очищающие воздух от пыли, слабенькое, но широко распространенное стандартное плетение укрепления стен, тоже, кстати, сложное в исполнении. Наносимые на одежду и прочие вещи -- самые сложные. Потом магическая защита дома, на кухне несколько хозяйственных плетений. В саду кое-где используются эльфийские разработки. Все они должны не только не мешать друг другу, но и частенько -- работать совместно. Плетения, созданные разными магами, надо состыковать. Вот этим и занимаются интеграторы, которые изучают принципы работы плетений и стыкуют их.
   -- Э-э-э... Постой, а те маги сами не могут, что ли, это сделать?
   -- Бывает, что и делают. Но мало кто захочет прикладывать лишние и трудоемкие усилия. Магам ведь платят только за свою часть работы, к тому же не каждый с наскоку разберется в чужом плетении. Ну, в общем, в течение очень долгого срока все это крутилось, варилось в своем соку, пока не пришли к выводу, что необходимо выделить отдельный класс магов -- интеграторов. Порой такими интеграторами бывают довольно слабенькие маги. Тут главную роль играет определенный склад ума. Для стыковки достаточно создавать плетения небольшой мощности. Ну а если интегратор -- сильный маг, то еще лучше. И ценятся маги-интеграторы очень высоко.
   -- То есть, -- перебил я ее, -- тебе приходится изучать оба плетения, чтобы правильно совмещать их?
   -- Ну да. -- Криса потянулась, прислушиваясь к сменившейся композиции.
   -- Стоп, ты упомянула эльфийское плетение. Как ты стыкуешься с ним? Это ведь совсем другое.
   -- Ну да. Тут сложно. Видеть-то его видно, но изменить почти не под силу, только разрушить. Однако можно сделать переходник, который будет реагировать на процессы, протекающие в эльфийском плетении. Например, тут в саду я видела, что кто-то из интеграторов сделал такой переходник на эльфийское плетение, наложенное на землю под растениями. Оно реагирует на изменения в эльфийском плетении и подает сигнал, когда необходимо полить растения или когда с каким-то растением проблема, болезнь, например.
   -- То есть тебе приходится полностью разбираться в чужих плетениях, чтобы состыковать их?
   -- Ага.
   Круто! Вместо того чтобы упростить сам процесс стыковки, вывести какие-то стандарты, используют местных гениев с математическим складом ума. Я взглянул на Крису с уважением. Ее рейтинг в моих глазах резко взлетел. Мне всегда нравились девушки с мозгами в голове.
   -- А что, принцип черного ящика вы не используете?
   -- Это что такое? -- Криса с любопытством посмотрела на меня. Она не думала, что я могу сказать что-то умное в этом плане, раз не знаю, что такое магическая интеграция, но что-нибудь интересное -- пожалуй.
   Я хмыкнул.
   -- Все очень просто. Представь себе плетение в виде черного ящика -- это понятие обозначает, что неизвестно, что находится внутри. Однако мы знаем, что подается на вход и какой результат получается на выходе. Простая матрица зависимости выходных данных от входных, или математическая зависимость. Нужно разработать стандарты стыковок для разных классов плетений -- сюда подавать такие-то сигналы, чтобы получить на выходе такую реакцию. И все проблемы.
   Заметив на лице Крисы напряженное раздумье, я понял, что явно переборщил с терминологией. Проще нужно быть, Ник, проще, и люди-гномы к тебе за это потянутся.
   Какие, блин, математические зависимости, какая матрица! В гномьем языке ведь даже слов таких нет -- я просто, сам того не замечая, транслитерировал на гномье звучание привычные для меня понятия.
   -- Вот смотри, разработал эльфийский маг-растениевод садовое плетение. Он знает, что использовать его будут не только такие же, как он, эльфы-садовники. Поэтому как нормальный программер... то есть маг, он должен вывести все нити или точки воздействия для управления плетением в одно место и приложить описание, как с ними работать, чтобы любой другой маг не мучился, изучая эльфийское плетение, а просто знал: если "дернуть" за ту или иную нить (напрямую или через свое плетение), можно добиться той или иной реакции плетения. То же самое и с событиями, возникающими в садоводческом плетении: сделать специальные нити, сигнализирующие о том или ином состоянии растения, вынести их в какое-то одно, удобное для наблюдения место и снабдить инструкцией с указанием, что означает каждое событие-сигнал. Тебе абсолютно не нужно знать, как работает эльфийское плетение, ты только знай "дергай" за заранее выведенные и описанные ниточки -- я называю их интерфейсами -- и цепляй к ним то, что захочешь. А если еще все интерфейсы сделать стандартными, похожими друг на друга по виду и принципу работы, то и проблем особых не будет: смотришь на интерфейс плетения, и как болт вставляется в гайку, так же и ты вставляешь свои выходные нити в его входы. Вот и все дела.
   -- Очень интересно, -- глядя куда-то сквозь меня, проговорила Криса. Я чуть ли не вживую почувствовал, как защелкали в ее голове релюшки. -- А поподробнее?
   -- Давай попозже?
   "И почему мне кажется, что она теперь от меня не отстанет?" -- вздохнул я про себя.
   -- А сейчас давай-ка пойдем покушаем, -- зашевелился я. -- Желудок проснулся и если его не задобрить, то он схрумкает меня самого.
  
   Мора уже приготовила завтрак и вкусно нас накормила. Моему выздоровлению она обрадовалась. Приятно, когда окружающие радуются, что у тебя все в порядке. Потом я решил позаниматься и пошел в сад. По дороге встретилась Лана и с детской непосредственностью и веселыми криками повисла у меня на шее. Все-таки еще не вышла из детского возраста. И ее двадцать лет можно пока не принимать в расчет (но тело уже не юное, вздохнул я). Криса, глядя на нас, улыбалась, почему-то немножко криво. От Солы, сообщила Лана, никаких новостей не было. По секрету она рассказала, что узнала от Васы: всю их семью перевезли куда-то в потайное место (я понял, что это служебный дом недалеко от здания гильдии.) Никого не выпускают, охраняют, пока ситуация не разрешится. А в доме у них устроили типа засады, вдруг кто полезет?
   Около часа я занимался дыхательной гимнастикой, медитировал и в конце концов почувствовал себя почти здоровым. Криса напросилась потренироваться со мной. Я согласился. Приятно было смотреть, как она разминается. Чем-то разминка напоминала спортивную гимнастику. Мышцы у нее оказались хорошо развиты, и растяжка отличная. Она спокойно делала вертикальный шпагат и держала ногу в вытянутом вверх положении без малейшего напряга, что привело меня в восторг. Теперь я понял, почему так реагировал на ее движения. Когда человек полностью контролирует свое тело, его движения завораживают.
   -- Ты меня отвлекаешь, -- недовольно сказала Криса в ответ на очередное мое восклицание.
   -- Ничего-ничего, -- не переставая пялиться на нее, ответил я, -- учись не отвлекаться. Настоящему мастеру ничего не мешает! -- важно подняв вверх указательный палец, молвил я.
   Ударная техника Крисы оказалась весьма неплохой. Чувствовалось, что она еще может расти в мастерстве, однако полученные мною пара синяков (расслабился, каюсь) убедили, что ее не так-то просто взять даже опытному бойцу. Интересно, а если бы мои приставания на той полянке, где мы впервые встретились, были отвергнуты, ограничилось бы все только парой переломов?
   Мечами решили позвенеть в другой раз. У нее, кстати, своего меча не оказалось. Надо будет достать ей клинок. Или свой подарить, он как раз под женскую руку, а для себя что-нибудь новое придумать.
  
   Васы дома не оказалось. Как часто бывало, он ночевал в другом месте. Я решил поразвлечься и предложил Крисе прогуляться по городу. Время приближалось к обеденному. Ярко светило солнышко. Настроение было умиротворенным и хотелось пройтись. Быстро ополоснувшись после тренировки (я с трудом удержался от повторных приставаний к девушке), мы выбрались из дома. Совсем не хотелось, чтобы за нами таскались охранники, поэтому мы с Крисой потихоньку выбрались через противоположную от дома сторону сада. Стражники или схалтурили, или полагались на сигнальные сети, раскинутые вокруг особняка Васы. Все-таки такую огромную площадь сложно контролировать только визуально. В этот раз сигналки отличались от тех, что ставила Криса, в сторону усложнения. Я заметил, что Криса их тоже видит, хоть и с большим напрягом, чем я. А мне и стараться не приходилось -- бадди-комп подсвечивал нити, а те, которые были не видны, просто высчитывал, что было просто, так как все нити оказались прямолинейными. Располагались они на небольшой высоте над землей. Мы с Крисой легко обошли сети, кое-где перепрыгивая, где-то перешагивая. Халтура, в общем. Какая же это сигналка, если ее можно так просто обойти? Надо будет уточнить, может, я чего-то не понимаю или упускаю из виду.
   Потом мы просто гуляли: уже не как "подозрительная личность" и наблюдающий за ней маг, а как обычные молодые люди, которым приятно проводить вместе время. Наконец-то мы с Крисой по-настоящему поговорили и чуток получше узнали друг друга. А то все наши предыдущие встречи были связаны либо с сексом, либо с какими-то неприятными событиями.
   Ну о чем можно разговаривать с красивой девушкой? Подобные беседы похожи по содержанию, в них редко затрагиваются серьезные темы. Криса выбивалась из стандарта. Она была зациклена на учебе и магии. А если учесть что занималась она этим почти всю сознательную жизнь (я про себя присвистнул), то это уже стало частью ее натуры. Интересно, от такого напряга психика хоть не нарушается? Как ни странно, некоторой отдушиной для Крисы были тренировки с оружием и без. Крайне нестандартная девушка.
   На мои комплименты она мило смущалась и, похоже, не знала, как реагировать. Удивляюсь, как она с таким подходом к жизни вообще нашла в себе силы или время с кем-то раньше иметь отношения (когда мы встретились, она уже знала мужчин).
   В начале прогулки ее мысли постоянно куда-то уплывали, но в конце концов мне удалось ее расшевелить. Криса расслабилась, стала улыбаться, и остаток времени мы провели весело. Иногда она задавала вопросы с подковыркой, но мне всегда удавалось или отшутиться, или выдумать что-то смешное. Да и я старался побольше узнать о ней.
   Во время прогулки я нанес визит бригатному мастеру, оставив Крису в кафешке и сказав, что на минутку отлучусь. Не то чтобы меня сильно беспокоило материальное положение (с моими способностями, усиленными компами и Умником, я тут на всем и везде зарабатывать могу немало), просто было обидно, что такой хороший амулет, мое первое творение на этом поприще, отобрали и кто-то может присвоить его себе. Обидно же! Да и официальное золото, капающее на мой счет, никогда не помешает. Вопрос о конфискации вызвал у мастера некоторое удивление моей осведомленностью. По его словам, он только-только собрался поставить меня в известность. Так мы договаривались раньше, на случай если возникнут проблемы. Однако аппарат уже вернули, поэтому он и не торопился. Мастер поведал, что к нему пришли вежливые служивые из гильдии магов и от имени архимага попросили отдать на некоторое время амулет (откуда они узнали о нем, мастер понятия не имел). Показали бумагу, заверенную магической печатью. Особых причин сопротивляться не было, к тому же мастер сам по себе достаточно законопослушный гном. Через сутки все те же служащие, как и обещали, принесли амулет обратно. Мастер проверил -- ничего не сломали, все функционирует.
   Я уже собрался уходить, но мастер полез за амулетом, чтобы доказать его наличие.
   -- Да верю я, верю, -- я нетерпеливо махнул рукой. Меня, наверное, Криса уже заждалась. Но мастер был непреклонен и минут пять чем-то там шебуршал. А ведь нехило запрятал!
   Пока мастер возился, извлекая шкатулку, в лавку заглянула Криса, желавшая узнать, почему я так долго отсутствую. И сразу же ее взгляд прилип к амулету, который мастер успел достать. Все мои попытки ее отвлечь не подействовали. А мне было лениво сейчас вдаваться в подробности. В принципе девчонка умная, поймет, наверное, но говорить о магии как-то не хотелось. Но Криса была настойчива. Пришлось-таки кратко рассказать, как амулет работает, поскольку без этого она просто отказалась уйти. "Ты глянь, -- подумал я, -- уже шантажирует!" Чтобы немного отвязаться от неудобных вопросов, решил взять инициативу в свои руки и чем-нибудь загрузить ее. Вначале рассказал про интерференцию солнечных лучей, объясняя принцип нанесения красивой эмблемы, изображенной на шкатулке, потом плавно перешел к тому, что такое эргономика и как ее учитывать при создании амулетов. Одновременно с этим аккуратно вывел девушку из лавки и направился в сторону ее дома (в данное время она вернулась жить в дом учителя). Криса, увлекаемая мною, еще не раз оглядывалась на оставленную позади лавку.
   Увидев минут через двадцать, что девушка переварила информацию и, к моему удивлению, просит добавки, сказал, что существуют технические средства для ведения расчетов и что с их помощью можно рассчитывать сложнейшие вещи. Упомянул, что последние лет пять только аналитикой и прогнозами и занимался, после чего плавно перетек на тему экономики, устроив небольшой ликбез. Все это время я наблюдал за девушкой: ее любознательность просто поражала! Криса слушала меня с неподдельным интересом, действительно стараясь вникнуть и постоянно переспрашивая, если что-то было непонятно. Наконец случился-таки ожидаемый перегруз информацией, и она замолчала, в прострации глядя куда-то вдаль. Я облегченно вздохнул.
   Всю дорогу я невольно сравнивал Крису с Ланой. Есть у них что-то общее: обе магички, активные, симпатичные. Только вот Лана исправно и методично долбает лишь по нескольким целям (от ее домыслов о моем происхождении и о пропавшем с рюкзака изображении эльфийки меня порой мутит), упорно игнорируя остальное, и в учебе более пассивна. Хотя, может, так и надо? По крайней мере, крыша не поедет. А вот Криса... да...Криса как пылесос: сначала всасывает все знания, до которых может дотянуться, а потом все это методично сортирует, перерабатывает и систематизирует. Именно такое впечатление сложилось у меня во время нашего общения. И это не может не радовать. Если отвязаться от Ланы порой бывает проблематично, и даже юмор не всегда помогает, то Крису сбить с каверзных вопросов легко. Достаточно рассказать что-то увлекательное. Да и надо признаться, мне самому интересно с ней общаться.
   Кстати, хлопнул я себя по лбу, а ведь надо Крисе подарок сделать! Как-то нехорошо получается: она мне так сильно помогла, а я ее даже не отблагодарил. Главное, чтобы не подумала, что я благодарю ее за помощь, с женщинами всегда так -- не знаешь, на что она обидится.
   Проводив Крису до дома, я ее оставил, сославшись на необходимость сделать кое-какие дела. Ее прелестная головка была настолько занята мыслями, что она даже немного обрадовалась расставанию.
   -- Ну что, до завтра? -- внимательно посмотрел я в глаза девушке. Она в ответ улыбнулась и кивнула.
   Я прижал ее покрепче к себе и поцеловал в губы. М-м-м... няма, вкуснятина. Губки у нее пухленькие, податливые, и в то же время упругие и пахнут чем-то неуловимо приятным... Как-то это неправильно. Никогда раньше девушки так на меня не действовали. Почему-то сразу же расхотелось куда-то идти.
   -- Криса? -- раздался откуда-то сбоку удивленный возглас.
   Криса сначала дернулась, но потом спокойно отстранилась от меня и повернулась к подошедшей девушке.
   -- Что, Дила? -- ровным голосом спросила она. Я с интересом наблюдал за сценкой. Дила, молодая девушка примерно одного возраста с Крисой, собиралась войти в тот же дом, где жила Криса, когда неожиданно увидела нас... Интересно, что ее так удивило? Кстати, я с удовольствием отметил, что Криса намного привлекательнее Дилы, хотя и ту нельзя было назвать некрасивой. Просто симпатичная посторонняя девушка. Она с жадным интересом рассматривала меня.
   -- Может, представишь меня своему другу?
   Я скептически поднял бровь. Криса тихо вздохнула, и все тем же ровным голосом произнесла:
   -- Ник, познакомься, моя подруга Дила. Она, так же, как и я, учится у мэга Вордта. Дила, познакомься с Ником.
   -- Просто Ник? -- с легкой улыбкой спросила Дила. Однако насмешки в ее голосе, как я подспудно ожидал, не было. Криса замялась. Я с интересом ждал ответа. Наконец, так ничего не решив, она вскользь посмотрела на меня и, быстро сказав: "До завтра", резко развернулась и убежала в дом.
   Мы с Дилой проводили ее взглядом и посмотрели друг на друга.
   -- Что-то не так? -- спросил я.
   -- Нет, все так, -- улыбнулась Дила, -- Можно попросить тебя кое о чем?
   Я кивнул, заинтересованный вопросом.
   -- Я понимаю, это не мое дело, но пожалуйста, не обижай Крису. Сколько раз я пыталась познакомить ее с парнями, но она все отмахивалась. Упертая и зацикленная на учебе. Потому и лучшая ученица, -- вздохнула она.
   Я про себя усмехнулся. Видела бы она, что Криса вытворяет в постели. Однако это ничуть не умаляет слов Дилы.
   -- Не беспокойся, я не дам ее в обиду.
   Попрощавшись, я отправился по своим делам, а девушка еще долго стояла на месте, задумчиво глядя мне вслед.
  
   Криса
  
   Забежав в дом, Криса резко остановилась, постояла немного в задумчивости, потом выглянула наружу через маленькое окошко, расположенное рядом с входной дверью. Ник и Дила о чем-то разговаривали. Крису кольнуло неприятное чувство. Дила всегда казалась Крисе очень эффектной девушкой, за которой мужчины ходили табунами. Сначала, пока не поняла, что это бесполезно, она взяла добровольное шефство над Крисой, что ту изрядно раздражало. "Как это так! -- возмущалась Дила. -- Такая хорошенькая девушка -- и ни с кем не встречается!" Пыталась познакомить ее с какими-то парнями, все время старалась затащить на какие-то вечеринки. А если кто-то из парней начинал за Крисой таскаться, Дила, сжалившись в конце концов над неудачливым ухажером, забирала его себе (конечно если он ей самой нравился, а уж как переманить парня, она хорошо знала), за что Криса была только благодарна. Однако сейчас все было не так, и ей было неприятно видеть, как легко Дила нашла общий язык с Ником.
   Увидев, что Ник ушел, Криса медленно побрела к себе в комнату. Немного посидела на кровати, глядя в окно и вспоминая прошедший день. Лицо тронула улыбка, когда мысли свернули на события утра, особенно на то, что происходило между ними, когда она помогала Нику мыться.
   Через некоторое время, привычно обуздав свои чувства и эмоции, Криса переключилась на самое интересное. Закрыв дверь, чтобы не мешали, села к столу. Она достала письменные принадлежности и просидела за столом не меньше часа, пока не записала по памяти все, что говорил Ник, и свои мысли по поводу сказанного. Почувствовав, что утомилась и мысли стали путаться, Криса, передохнув, аккуратно, контролируя каждый шаг, наложила на себя улучшающее память и мозговую активность плетение. Благодать и бич интеграторов -- такие заклятия позволяли запоминать и вспоминать огромное количество плетений. Но побочные эффекты были не менее сильны. Случалось, от них сходили с ума. Криса эти заклятия не любила и побаивалась их. Она всегда старалась найти в плетении общие принципы, которые позволили бы понять, как оно будет действовать, даже если ты его не помнишь. Криса все время ходила с блокнотиком. Окружив исследуемое плетение несколькими сигналками собственного изобретения, она скрупулезно описывала все, что происходит в этом плетении, стараясь понять, можно ли наблюдаемые процессы как-то рассчитать и использовать. Вначале посмеивались все, кроме Вордта. Считать плетения -- невиданное дело! Однако Криса не отчаивалась и постепенно накопила большое количество материала. Теперь она могла, заглянув в свой блокнотик, сообразить, как плетение устроено и с какого бока к нему подходить. К сожалению, для этого ей все равно надо было сначала полностью исследовать новое плетение. Ее наработки позволяли работать только с известными заклятиями. Теперь уже она смеялась над другими с их вечными попытками запомнить/вспомнить все и перекошенными от боли лицами в момент отката от воздействия заклинания, кратковременно улучшающего память и подстегивающего мозг. Однако при всей ее нелюбви к подобному насилию над собой сейчас использование заклинания было оправданным. Слишком плодотворными оказались разговоры с очнувшимся Ником, слишком много появилось мыслей, толкающихся в голове и перебивающих друг друга.
   Криса снова вспомнила утро. Проснувшись от шума, производимого очнувшимся Ником, она сначала даже не знала, что говорить. А как плохо он выглядел! И как быстро пришел в себя! Всего за пару часов из ковыляющего от длительного лежания больного он превратился в воина, способного справиться с ней без особого напряжения. Правда, Криса улыбнулась, Ник делал это аккуратно и нежно. Даже Бордту в последние годы было не так легко ее победить. Конечно и Криса не особо старалась, помня о состоянии Ника, но что-то ей подсказывало, что даже если бы она работала в полную силу, результат бы не особо отличался. Под конец удалось-таки подловить Ника, расслабившегося от ощущения собственной всесильности. Он зазевался, за что и получил от нее пару синяков в отместку за эти "унижения" -- девушка весело ухмыльнулась. А уж какую музыку ради нее магически сыграл! Криса никогда не слышала ничего подобного, она даже чуть не прослезилась: парень едва пришел в себя и ради того, чтобы поднять ей настроение, решился на действие, наверняка требующее высокой концентрации.
   Хотя стоп, что-то Ник не выглядел особо напряженным. Разговаривал во время звучания музыки, да еще умудрился скрыть само плетение так, что как Криса не старалась его высмотреть, ей это не удалось. "А ведь не доверяет до конца, раз отводил мне глаза от плетения! Кстати, -- удивилась внезапной мысли Криса, -- похоже, сама того не ведая, я разгадала секрет невидимого плетения". Эта мысль сразу выбила из головы все остальные. Плетение на самом деле видимо, просто Ник глаза от него отводит. "Наверное, в доме гильдии убийц все именно так и было, я ведь не заметила никаких признаков применения магии. Удивительная штука, -- Криса покачала головой, -- никогда не думала, что "скрыт" можно использовать таким интересным образом. Нужно будет самой попробовать. А ведь этот прием можно использовать и в качестве оружия. Кидает, например, маг-убийца в тебя какую-то гадость... -- От мысли о возможном нападении убийц Криса поморщилась. Если заметание следов не спасет, то она практически ничего не сможет сделать против боевого мага. Боевую магию ей не доводилось осваивать. -- ...а ты ему берешь и глаза от его же плетения отводишь, вот оно у него и срывается. Ведь многие плетения необходимо контролировать магическим зрением. Надо обязательно это попробовать! -- Криса немного походила по комнате. Так ей всегда легче думалось, и эти ее метания часто выводили окружающих из себя. -- Но сначала нужно разгадать много других тайн Ника, к тому же мои домыслы могут оказаться ложными. Возможно, это я простофиля -- плетения под носом не заметила! Как бы аккуратно выяснить, владеет ли Ник "скрытом"?"
   Криса не любила действовать наобум по непроверенным данным. В магии, особенно интеграционной и особенно при работе с чужими плетениями, ошибка может стоить жизни. Удивительно, как Приндт, другой ученик Вордта, умудрился дожить до сегодняшнего дня, несмотря на свою невнимательность и получаемые из-за этого травмы.
А музыка, наверное, все-таки из амулета звучала. Недаром Ник носит, не снимая, какой-то странный браслетик. Конечно, Криса никогда не слышала о чем-то подобном, однако если магические светильники научились включать голосом, то почему нельзя музыку магически записать на амулет, а потом как-то воспроизвести. Но больше Крису занимали, как ни странно, не музыка, и даже не "скрыт", а как бы вскользь брошенные Ником слова про "черный ящик". Если все действительно так просто, то, обучив магов паре простых приемов и практик, можно будет существенно облегчить работу интеграторам. Вначале Криса, подивившись собственной наглости, подумала, что это вообще избавит от необходимости изучать отдельной дисциплиной интеграционную магию и, как результат, маги-интеграторы будут не нужны. Однако потом поняла, что "черные ящики" в будущем изменят задачи и расширят область работы. Интеграторы при новом подходе будут работать не с несколькими плетениями -- теперь с этим будут справляться и обычные маги, -- интеграторы будут оперировать десятками и сотнями плетений, где входов и выходов ("Забавное название", -- мелькнула мысль) будет такое количество, что только очень опытный маг сможет справиться. Но это надо проверить, хотя бы основы. "Вдруг у меня просто мозги уже неправильно работают, -- вздохнула Криса, -- и Ник имел в виду нечто другое или просто ляпнул что-то, не понимая специфики интеграторской деятельности".
   Криса покинула комнату, вышла во двор и создала несколько простых разнородных плетений, стараясь следовать рекомендациям Ника: сделала точки воздействия на плетения (входы) и точки, где будет возникать реакция на входное воздействие. Затем, представив, что плетения созданы не ею и глядя только на эти "выходы" и "входы", попыталась их состыковать -- вышло на удивление легко. Затем она старалась создать и интегрировать большее количество плетений, выходило уже хуже. Однако, вспомнив слова Ника про стандарты, девушка придумала общие правила для входов и выходов, а также для переходников. Получилось, что интеграцию можно проводить очень быстро, как будто строишь из одинаковых кирпичиков или используешь подходящие друг к другу болты и гайки.
   Однако даже этот результат не удовлетворил Крису. Она опасалась, что во многом скорость интеграции была обусловлена тем, что плетения создавала она сама. Поэтому девушка пошла искать Дилу. Впрочем, найти ее не составило труда. Из комнаты подруги доносилось мелодичное пение, которым та себя развлекала.
   Криса постучалась в дверь.
   -- Дила, к тебе можно?
   Пение тут же прекратилось, и через пару мгновений на пороге появилась подруга Крисы.
   -- Заходи, чего стоишь? -- Вернувшись обратно в комнату, Дила снова замурлыкала себе под нос, разглядывая разложенные на кровати платья.
   -- Куда-то собираешься? -- увидев обновки, спросила Криса.
   -- Пока нет, но надо же быть готовой! Вдруг подвернется случай?
   -- Какой случай?
   -- Да какая разница? -- досадливо поморщилась Дила. -- Девушка всегда должна быть готова к любым приятным событиям, которые могут с ней произойти, будь то вечеринка, бал или, -- она хмыкнула, -- неожиданное свидание.
   Еще раз посмотрев на платья, Криса спросила:
   -- Я тут хотела тебя кое о чем попросить. Поможешь?
   -- М-да? -- Дила взяла одно платье и приложила к себе. -- Как ты думаешь, какое больше подходит для романтического ужина?
   -- И с кем на этот раз ты встречаешься?
   -- О! -- Дила закружилась. -- Да какая разница? Это так, проходной вариант. -- Наконец она остановилась. -- Так что ты там говорила?
   -- Я говорю, поможешь мне кое в чем? -- терпеливо повторила Криса.
   -- Что надо делать?
   Криса объяснила.
   Чуть подумав, Дила улыбнулась:
   -- Согласна, но только с одним условием!
   Криса вопросительно посмотрела на нее.
   -- Ты расскажешь мне все о ваших отношениях с... как ты его назвала? Ник? Вот с ним!
   -- Зачем тебе? -- недовольно спросила Криса. Что-то ей совсем не хотелось распространяться на эту тему.
   -- Ну как же! У моей подруги наконец появилась какая-никакая личная жизнь. И это после всех моих неудачных попыток пристроить тебя в хорошие мужские руки! А ты сама обошлась. Вот мне и интересно. -- Она лукаво улыбнулась.
   "Вот, зараза!" -- хмуро подумала Криса. Потом пожала плечами и согласилась. Небольшая плата, да и рассказывать вроде особо не о чем. Подождав, пока Дила спрячет свои платья в шкаф, попросила ее создать несколько плетений, придерживаясь только что придуманных правил для реализации возможности их совмещения. Неважно, каково их действие, лишь бы не создавались опасные связи при их объединении.
   После проведенного эксперимента Криса еще с полчаса ходила с дурацкой, как она признала позже, мечтательной улыбкой, обдумывая, какие перспективы это ей несет и как получше преподнести это мэгу Вордту. И даже требование Дилы выполнить обещание и рассказать о них с Ником не вызывало у нее никакой досады.
   -- Криса, ну сколько можно витать в облаках? Да, признаю, результаты очень интересные. Много чего вынести можно, у меня вот тоже идеи-мысли закрутились в голове, -- деловито вмешалась уставшая от ожидания Дила. -- И не надо хмыкать! А то обижусь! А если подождешь до завтра, то за вечер-ночь у тебя в голове все передумается, перемелется, и из куколки-задумки родится бабочка -- блестящая идея, поражающая величием магической мысли! Не стоит этому мешать, -- сказала Дила с выражением на лице "смотри, как я завернула!" и продолжила в своем обычном стиле: -- А теперь расскажи мне про того высокого красавца, про Ника то есть, ты ведь обеща-а-ала! -- прохныкала она.
   -- Дила, тебе бы все о мужчинах да о мужчинах! -- рассердилась Криса. -- Все тебе развлечения да развлечения! Да когда ты наконец уже образумишься! Мне больно смотреть, как ты губишь свой талант! Да разве ты не понимаешь -- то, что мы сейчас с тобой проделали, и то, что рассказал мне Ник, переворачивает всю интеграционную магию с ног на голову?! Разве ты не видела, как я быстро и легко соединила плетения?! А я ведь их впервые видела! -- Криса не удержалась и нервно стала ходить по комнате. Дила с усмешкой на лице, следила за ней. -- Да если развить эту методику и обучить ей магов, то на три-четыре плетения никаких интеграторов звать не надо будет, сами легко справятся. А вот интеграторы, даже обычные, не мастера, смогут соединять десятки, а то и сотни плетений! Да ты же сама все прекрасно видела, даже участвовала, как ты могла этого не понять!?
   -- Криса, -- потупилась Дила, изобразив на лице пристыженное выражение, -- я, конечно, удивилась, но думала, что это получилось потому, что ты знала мои плетения... -- Увидев, что подруга еще больше насупилась, Дила быстро сказала в оправдание: -- А вообще, признаю, я как-то о своем думала, плела, не задумываясь.
   С минуту собеседницы хранили молчание: Дила размышляла над сказанным Крисой, Криса остывала, задетая Дилой. Все-таки она не ожидала, что ее лучшая подруга, пускай и ветреная, но талантливая и сообразительная, покажет такое непонимание.
   -- Крис, извини, я действительно как-то не приняла всерьез твою просьбу. Если тебе не сложно, пожалуйста, разъясни поподробнее, я не поняла некоторые моменты. -- Когда дело касалось столь дорогой для Крисы магии, Дила старалась не злить подругу, умело демонстрировала интерес, шла на попятный, и та, даже рассердившись, быстро остывала. А в этот раз и изображать ничего не пришлось, последние слова Крисы все-таки разбудили в ней интерес. Давненько она не видела свою подругу настолько захваченной очередной идеей. К тому же Криса редко ошибалась, и в половине случаев, несмотря на насмешки товарищей, все-таки находила "золотую жилу". У Дилы же всегда были проблемы с теорией, но большой социальный опыт развил в ней нюх и интуицию, которые ее почти никогда не подводили.
   -- Криса, извини, что перебиваю, -- тут же прервала она начавшую было рассказывать Крису, -- но вот эта методика... Ты говорила, что идейку тебе подкинул Ник, а откуда он ее взял или услышал? Насколько я заметила, он слабый маг, -- задумчиво сказала Дила и тут же, боясь обидеть подругу, добавила: -- В смысле, слабый энергетически. Откуда у него столько магических сил, чтобы испытывать все эти изобретения? Ты ведь знаешь, как истощают эксперименты, пока не найдешь наиболее оптимальный способ плетения.
   -- Ник не слабый, он посильнее Вордта будет! -- тут же возмутилась Криса. -- Да и искусности в создании амулетов и плетений ему не занимать! -- Через пару секунд, сообразив, что ляпнула лишнее и увидев недоуменное лицо подруги, Криса быстренько придумала логичное с виду, хотя и неверное по сути, объяснение -- ей совсем не хотелось создавать ореол тайны вокруг Ника. -- Он просто постоянно экспериментирует, вот и ходит с почти пустым резервом. Но магичить он умеет отлично, много раз сама видела!
   -- М-да, похоже, ты все-таки нашла себе хорошую пару, -- протянула Дила. -- Такой же фанат магии, как и ты. Да еще и тебя сделал сильней, вон как твоя аура изменилась. Наверное, разница в силе между вами действительно очень велика, и познакомились вы не так уж и недавно, -- тихо и задумчиво, почти про себя, пробормотала Дила, уставившись на подругу.
   Услышав такое, Криса быстро глянула на свою ауру и поняла, что оставила свой увеличенный резерв неприкрытым: столько событий и переживаний навалилось за последнее время, что, оказавшись дома, непроизвольно сбросила маскировку ауры. Слишком долго этот дом был ее убежищем от внешнего мира. Вот это и сыграло свою роль.
   "Демоны! Одно только меня оправдывает -- я не боевой маг, чтобы везде и всегда ходить настороже".
   -- Ну я бы не сказала, что он многому меня учил, -- наконец ответила она, -- скорее уж это просто накопилось. -- Устав ходить, Криса уселась в кресло. -- Напряженные выпускные экзамены, сдача на шестую ступень, еще более напряженная практика. Наверное, именно это вызвало резкий скачок вверх. У меня когда-то такое было -- тоже развитие застопорилось, а потом хоп -- и вперед прыгнуло, -- спешно начала оправдываться Криса.
   Дила удивленно смотрела на подругу.
   -- Криса, я вообще-то о другом. Неужели ты не знаешь?
   -- О чем? -- не поняла Криса.
   -- Я думала, ты знаешь, -- протянула Дила. -- Про это не любят говорить в гильдии, стараются скрывать. Но это ведь не секретные вещи, очень многие знают... -- Дила замолчала, напряженно раздумывая.
   -- Да в чем дело-то? -- не выдержала Криса.
   -- Понимаешь... -- нерешительно и запинаясь начала Дила. Криса мысленно напряглась. Нечасто Дила, с ее подвешенным языком, так мялась. -- Понимаешь... Мне об этом в свое время еще бабушка рассказывала... Когда ты спишь с магом, ваши ауры начинают взаимодействовать. Если один из вас сильнее, существует вероятность, что в слабом разовьются и увеличатся его энергетические резервы. И чем сильнее партнер, тем больше шансов на получение такого результата. Выше головы, конечно, не прыгнешь, однако резерв усилить можно, особенно если секс регулярный и партнеры подходят друг к другу по аурам -- тут свою роль играет не только разница в силе.
   -- Та-а-ак! -- В голове Крисы будто раздался щелчок, и все сложилось в единую картину. Дила! Лучшая подруга! Сообразительная и талантливая, когда-то целеустремленная и любящая магию, ценящая не силу, а мастерство. Давным-давно у нее была большая проблема: ее магический резерв практически не рос, хотя потенциал был хороший. Вордт даже ходил с ней к мастеру-целителю, который заключил, что это просто такая аура. Именно она не дает резерву быстро расти. Таким образом, за неимением большой силы, но обладая упорством, весь свой талант Дила направила в экономность и мастерство (на почве чего они с Крисой и подружились). Но с некоторых пор ситуация изменилась: все меньше времени Дила уделяла учебе и все больше его уходило на парней. "Возможно, поначалу это и было связано с взрослением", -- подумала Криса, параллельно вспомнив свою связь с Бордтом, но в последние лет эдак пять у Дилы стало появляться все больше ухажеров среди магов, причем многие были намного ее старше. Все чаще она пропадала на разных приемах, и в тоже время ее магический резерв постепенно рос. Мастерство, конечно, падало, но возросшая сила и знание ряда существенно доработанных, причем явно не самой Дилой, плетений компенсировали это с лихвой...
   -- Так ты не просто так по вечеринкам шастала! Ты мужчин для усиления себя искала?! -- возмущенно воскликнула Криса. -- И ты думаешь, что я с Ником ради этого встречалась?! Да чтоб ты знала, я об этом эффекте аур даже не слышала!!! -- Криса не заметила, как перешла на крик. Резко отвернувшись от подруги, она подошла к окну, привалилась плечом к стене и, скрестив руки на груди, стала смотреть вдаль, зло прищурив глаза.
   Такая добрая, такая привычная, пускай последнее время они и отдалились друг от друга, лучшая подруга открылась ей в абсолютно новом свете. И нельзя сказать, что Крисе это понравилось. Удивительная штука -- вот думаешь, что знаешь кого-то как облупленного, а он возьмет и такое выкинет! А ведь как все просто было раньше: добрый и мудрый наставник, верные, знакомые с детства друзья, еще больше не понимающих тебя, но настроенных нейтрально знакомых, хорошая карьера в будущем. Карьера, ключи к которой тебе дадут учеба, разум и упорство в магии...
   Все было просто до тех пор, пока в ее жизни не появился Ник и эта вот практика, раскрывшая глаза на многие вещи. Пожалуй, даже к лучшему, что раскрылось сейчас, а не позже. Позже могло быть и хуже. Только вот как дальше жить, что делать? На что опираться?
   Дила смотрела на пустое место, где недавно стояла подруга, теперь уже скрытая пологом невидимости. Криса срывалась редко и могла долго копить обиды и напряжение от учебы, но если такое случалось, то она машинально делала себя невидимой и скрывалась ото всех, снимая полог лишь в присутствии самых близких -- Вордта и ее, Дилы. Похоже, это тот самый случай.
   "Ну, ничего, -- думала Дила, -- ей уже давно пора хотя бы на время отвлечься, перестать прятаться в учебе, открыть глаза и посмотреть на реальную жизнь, окружающую ее. Скоро она успокоится и, надеюсь, поймет меня. Жаль, конечно, что сегодня узнать о Нике уже не удастся, он действительно непрост, хотя, видимо, тоже фанатик магии, иначе бы они с Крисой вряд ли так близко сошлись. Как бы на них другие маги не устроили травлю за чересчур передовые методики. Криса-то не знает всей этой кухни, а я достаточно поварилась среди магов и знаю, какие они сволочные типы, как не любят выскочек и умников".
   -- Теперь я понимаю, почему среди магов принято жениться на равных себе по силе, а на неравные браки смотрят свысока, -- раздался голос Крисы откуда-то от окна. Дила откинулась назад (она сидела на кровати) и, положив руки под голову, уставилась в потолок.
   -- И почему же? -- лениво спросила она. Этот разговор ее изрядно утомил.
   -- Не понимаешь? -- Голос Крисы прямо сочился сарказмом. -- Иначе никогда не будешь уверен, что тебя любят, а не живут с тобой ради повышения или поддержания своего резерва!
   Дила поморщилась, когда хлопнула дверь комнаты.
   "А ведь в чем-то Криса права", -- подумала она. Разговор ее совсем не порадовал, и на душе остался какой-то неприятный осадок.
  
   Криса шла в свою комнату, когда заметила, что наложила на себя полог невидимости. Сняв его, она попыталась успокоиться и привести мысли в порядок.
   "Наверное, зря я на нее накричала, на пустом месте сорвалась. Ну, подумаешь, повышает свой резерв с помощью секса с другими магами. Частично это и в ее пользу говорит: все-таки не настолько она потеряла к интерес магии, как я думала, не просто развлекается направо и налево. Да и вообще, если бы я была на ее месте, с почти не растущим магическим резервом, не переживала бы? И не пошла бы на такое же, если бы это расчистило дорогу к моей мечте? Да и, что уж говорить, ведь подумала о подобном, когда увидела свой увеличившийся резерв после секса с Ником. Похоже, надо извиниться перед Дилой".
   Придя к такому решению, Криса окончательно успокоилась и заперлась в своей комнате, обдумывая дальнейшие планы. Взвесив все "за" и "против", Криса приняла твердое решение любыми путями пробиться в ученицы к Нику. Если не знаешь, что предпринять, делай ставку на развитие того, что всегда с тобой, на магию, резонно рассудила она. И если раньше ее смущало, что Ник может оказаться плохим учителем, особенно с учетом другой школы магии и его склонности к магии стихий, то теперь девушке стало видно, что даже невзначай брошенные им фразы дают ей пищу для целого веера необычных магических идей. Причем это видно не только на примере того же "черного ящика". Как только Криса задумалась о Нике, о магии и своих перспективах в этой области, негативный осадок от разговора с Дилой как рукой сняло. С удовольствием Криса еще раз прокрутила в голове свою сегодняшнюю прогулку с Ником.
   После тренировки Ник предложил ей пройтись и заодно навестить одного бригатного мастера. Вначале они словно играющие дети перепрыгивали через сигнальные нити, обильно навешанные охранниками вокруг Васиного дома ("А ведь получше меня сигналки делать умеют! -- подумалось Крисе. -- Интересно, как Ник их так быстро заметил?"), затем шли по прямой к центру города. По дороге Ник подробно расспрашивал о ее жизни, увлечениях и устремлениях. Неожиданно стало приятно, что ему интересна ее жизнь. При попытках Крисы расспросить о его происхождении и прошлом Ник мастерски уводил беседу в сторону, рассказывая всякие интересности, реже -- эпизоды из своего прошлого, однако так хитро описанные, что по ним сложно было понять, кто он и откуда. Девушку это не раздражало. Из разговоров она почерпнула массу нового. Удивительно, сколько интересных вещей существует помимо магии! Казалось, Ник знает почти обо всем. Особенно удивили некоторые, как их назвал Ник, физические и химические особенности мира (в голове сразу родилась пара интересных плетений с использованием этих "физических эффектов"), а также данные из сферы экономики (девушка никогда не думала, что торговля и производство -- это так сложно и что "рынки" можно рассчитывать). Крисе даже стало стыдно, что на немагические вещи она просто не находила времени, вернее не считала, что эти вещи важны для жизни.
   О магии Ник говорил гораздо меньше. Из обрывков и немногочисленных оговорок внимательная Криса составила мнение о нем как о выходце из какой-то очень далекой страны, специализирующемся на магии с необычным подходом к этому искусству, сочетающем в себе работу с амулетами (свидетельством тому Криса считала удивительный амулет по замагичиванию струн, который показал Нику бригатный мастер в подтверждение своих слов, что ему его вернули после конфискации) и массу расчетов. Идея создавать плетения с помощью серьезных математических расчетов (Ник говорил, что использовал их при расчете разных рынков) привела девушку в восторг. Ей очень понравилось, что у него все сводится именно к расчету плетений. Похоже, она наконец-то встретила единомышленника, полагающего, что перед наложением плетений нужно еще что-то высчитывать. После посещения мастера бригат Ник проводил Крису до дома и пошел в гильдию, чтобы, как он сказал, отловить Васу для приватного разговора, а также прикупить пару амулетов для магических экспериментов.
   Похоже, Ник -- это действительно тот, кто ей нужен! После эксперимента и тяжелого разговора с Дилой Криса до самой ночи обдумывала стратегию своего поведения с ним. В итоге пришла к выводу, что ему нравятся умные девушки, особенно если они искусны в магии. Это было прекрасно видно по его лицу и ауре, когда она рассказывала о профессии и описывала свои магические увлечения. Кроме того, несмотря на то что он, похоже, ей не до конца доверяет (недаром увиливает от рассказов о себе и отводит глаза от своих сложных плетений), он чувствует себя обязанным ей и боится чем-то обидеть или расстроить. Таким образом, сформулировала свои выводы Криса, стратегия сближения с Ником в "корыстных" целях должна включать демонстрацию (но не хвастовство) своих мыслительных и магических талантов. Нужно постоянно присутствовать рядом с ним (похоже, это его не тяготит, да и прогонять он ее вроде как не собирается). Следует аккуратно (сиречь ненавязчиво, не затрагивая неудобные темы) задавать вопросы про магию и прочие интересные вещи и проситься помогать ему в магических экспериментах.
   Вроде бы она все распланировала. Все логично. Нестыковок пока не заметно. По идее, должно получиться. Однако Криса чувствовала какое-то недовольство собой и этим планом действий. Как-то сухо и безэмоционально выходит. Еще с месяц назад такие действия в отношении кого бы то ни было не вызвали бы у нее нареканий к самой себе. Однако сейчас все это воспринималось по-другому, да и осадок после разговора с Дилой давал о себе знать.
   Криса расстелила постель, медленно разделась. Минут десять стояла у окна, невидяще глядя сквозь стекло, пока не продрогла. Завернувшись в одеяло уже в своей постели, Криса практически мгновенно уснула. И чуть ли не впервые за последние годы ученичества она улыбалась во сне.
  
   Ник
  
   Проводив Крису до дома и договорившись о завтрашней встрече, я направился в парк, по дороге обдумывая вопрос подарка. Криса не произвела на меня впечатления любительницы гламура. К примеру, увидев музыкальный амулет, она сразу стала расспрашивать, не им ли накладывается столь сложное плетение на струны и не подобным ли образом я создал эмблему клейма на мече. Хм, может, все-таки подарить ей меч, у нее ведь нет своего? Но на подарок меч не тянет. Да, возможно она обрадуется, но дарить девушкам оружие следует походя. Это не тот подарок, которым можно выразить свое отношение к ней как к женщине. Надо что-то другое придумать.
   Кстати, а ведь придется ей объяснять, каким образом я нанес на эмблему столь тонкие микроцарапины (не про Умника же рассказывать!), м-да... язык мой -- враг мой, и зачем я рассказал ей про интерференцию?
   "Ты забываешь, Ник, что у тебя есть я, компьютеры и модель магии", -- скромно напомнил о своем существовании Умник.
   "Ты о чем?"
   "Не думаю, что сложно будет рассчитать и создать магический "инструмент", с помощью которого можно будет наносить такого рода рисунки на отполированные поверхности. Это для простоты. Качество, возможно, будет хуже, зато без использовании инфомагии".
   "Угу, -- согласился я. -- Меня сейчас другое занимает". -- Я рассеянно смотрел по сторонам, медленно двигаясь в сторону гильдии магов. Еще до моего ранения я все-таки согласился на полуофициальный статус ученика Васы. Дело в том, что мне хотелось побывать в гильдии, пошариться в их библиотеке, особенно с учетом последних моих интересов. Хотелось найти информацию по левитации, несмотря на то что Васа говорил, что это крайне невыгодно энергетически и почти не используется. Однако вот это "почти" мне не дает покоя. Тогда я не обратил внимания на эту оговорку, но сейчас она вылезла из памяти и мельтешила в мозгах. А полуофициальный статус потому, что я буду числиться учеником Васы только на бумагах. Никаких обязательств, как в отношениях "ученик-учитель".
   "И что же?"
   Я встряхнулся.
   "Надо бы проверить некоторые наши теоретические выводы", -- пробормотал я, выискивая тихое местечко. Справившись по карте в бадди-компе, нашел кратчайший путь до ближайшего парка. Убедившись, что здесь практически никого нет, забрался в самый отдаленный угол.
   "Итак, -- начал я, усевшись под деревом, -- сейчас будем проверять зависимость способности создавать плетения от наполненности ауры магической энергией. Ты готов подстраховать меня?"
   "Готов!"
   "Поехали!" -- сказал я, напитал ауру магоэнергией и попробовал повторить один из уроков Васы.
   Что могу сказать? Если раньше у меня просто не выходило создать плетение, то сейчас их вылезло столько, что я сам в них запутался. Хорошо хоть Умник не дал им "бабахнуть", успел их вовремя посворачивать, параллельно просветив меня по поводу моей съехавшей крыши и состояния мыслительных способностей. Ну откуда же я мог знать, что гипотеза настолько верна! Раньше тужился-тужился, а получалось какое-то непонятное переплетение нитей, скрученных в толстые жгуты. А сейчас я так вдарил, что сам удивился результату.
   "А что, реально могло бабахнуть?" -- заинтересовался я.
   "Ну как сказать... -- Умник сделал многозначительную паузу. -- Чаще, конечно, неправильно составленные плетения просто нестабильны и после прекращения подпитки рассеиваются. Но иногда бывает, что энергия, накопленная в плетении, может спонтанно высвободиться, и получится "бабах". Просчитать, случится ли такой "бабах" при спонтанном плетении или нет, практически невозможно, поэтому лучше перебдеть".
   "А как внешне этот "бабах" может выглядеть?"
   "В том-то и дело, что не угадаешь! -- воскликнул Умник. -- Это может быть просто высвобождение магоэнергии, а если всплеск большой, может сжечь ауру стоящего рядом. А может получиться так, что само плетение успеет преобразовать магоэнергию в обычное физическое излучение -- от светового вплоть до рентгеновского. Это абсолютно непредсказуемо".
   "Да уж, -- подергал я мочку уха, -- тут надо быть поосторожнее".
   "А ты не задумывался, почему местные маги учатся так долго?" -- неожиданно спросил Умник.
   "Думаешь, из-за этого?"
   "Как одна из причин -- точно".
   В следующие полчаса я старался действовать гораздо аккуратнее, под присмотром Умника. Поначалу выходило не очень. Умник чуть из своих "штанов" не выпрыгивал, чтобы распутать получающиеся у меня клубки. Наконец это ему надоело, и он попросил меня пока выполнять простейшие магические действия по созданию плетений, а сам стал выискивать соответствие тому, что я делаю, среди изменяющихся при этом показателей ментального тела и показателей, записываемых бадди-компом. Собрав статистику, Умник стал давать мне точную обратную связь, местами визуально, местами ощущениями, а когда этих двух способов почему-то не хватало -- еще и выражаясь, причем очень виртуозно, что приводило к очередному затыку, поскольку я заслушивался этими выражениями и отвлекался.
   "Слушай, -- не сдержал я свой интерес, -- я понимаю, что эти выражения ты взял из книг на субноуте, но что-то не припомню, чтобы они мне попадались на глаза. Скинь мне ссылки на них, почитаю на досуге. Я и не знал, что у меня на компе есть такие интересные вещи".
   "А что, я неверно их употребляю? Там они использовались в похожих ситуациях..."
   Я ухмыльнулся.
   "Да нет, все правильно. Надо же и на эту тему просвещаться. И пополнять свой словарный запас".
   "Хорошо, я скинул их тебе в бадди-комп. А теперь давай продолжим..."
   Примерно еще через полчаса у меня что-то стало получаться. Со стороны выглядело забавно: вылетает клубок-плетение, и вдруг нитки оживают и сами по себе распутываются, стягиваются-растягиваются, в общем, принимают правильную форму. Причем появляется такой клубочек из самых разных частей ауры. Но чаще все-таки плетение образуется на небольшом расстоянии от лица. Иногда в районе руки, если я непроизвольно пытался помочь себе жестами.
   "Не понял, почему так?" -- недоуменно спросил я.
   "Все дело в том, -- начал просвещать меня Умник, -- что нити образуются примерно в той стороне, куда направлено твое внимание. В принципе плетения можно формировать и на достаточно большом расстоянии от себя. Это зависит от мощности твоей ауры. Чем она сильнее, вернее, чем больше в ней магии и чем ты опытнее, тем больше это расстояние. Я вот вспоминаю бой Васы с тем неизвестным магом. Так вот, там плетения чаще всего формировали в непосредственной близи от противника. Точнее, пытались пробить защиту друг друга, а попутно формировали и пуляли друг в друга плетения, которые уже сами двигались к цели. Я так понял, это для сложности -- атака на разных уровнях, приходится отвлекаться и на непосредственное воздействие, и на "подкрадывающиеся" с разных сторон плетения".
   "Интересно... -- Я, задумавшись, поднял взгляд и посмотрел на небо. Затем сорвал травинку и сунул ее в рот. -- Не удивлюсь, если тут, по ходу, есть еще и теории магических поединков, и тренировки соответствующие. Хм... а ведь что-то такое мне попадалось..."
   Я вызвал поисковый механизм бадди-компа и быстро прошерстил базу отсканированных у Васы книг. Точно, есть такое. Правда, очень мало. Буквально пара книжек с общей информацией. Странно, Васа, конечно, не боевой маг, однако он неплохо держался там, на дороге, против боевого. Или просто дома он хранит только те книги, которые для него более интересны? Еще один повод заглянуть в библиотеку гильдии, там-то уж такого добра должно быть навалом. Да и не помешает знать принципы магических боевок. Хоть прямое воздействие магии мне не страшно, однако есть и опосредованные воздействия, да и мощность у магов разнится. Кто-то вполне может меня и "пробить".
   Кстати, что говорить и показывать Крисе? Тоже проблема. Что делать, если она попросит меня показать что-нибудь на практике? Васе-то мое сегодняшнее достижение вполне можно показать, он и так знает о низком уровне моих способностей. А вот перед Крисой не хотелось бы лажаться. Может, действительно завалить ее теорией ООП и, например, конечными автоматами?
   "Мне кажется, -- влез в мои мысли Умник, -- самое время попробовать поинфомагичить".
   "Точно! -- обрадовался я. -- Совсем забыл, что я уже в состоянии что-то там делать!"
   "Вот и посмотрим, что именно".
   Здесь мы пошли от противного. Умник поставил передо мной простую задачу -- попробовать изменить (деформировать) информструктуру обычного листика на дереве. Кстати, с инфомагией, как ни странно, работать оказалось безопаснее. То есть, пока ты не начнешь запитывать создаваемую тобой структуру инфомагической энергией, до определенного уровня все это относительно безопасно. Например, с тем же листиком.
   Я внимательно рассмотрел информструктуру пресловутого растения, и мое настроение слегка упало: в инфолиниях была такая мешанина, что понять что-либо не представлялось возможным. К тому же информструктурное пространство неслабо отличалось от пространства обычного. Точнее (не без ужаса признался я себе) кардинально отличалось. Создавая модель инфомагии, я об этом догадывался. Но одно дело -- просчитать в голове, не до конца представляя суть, другое -- убедиться воочию. Берем, к примеру, большой метровый камень и крохотный бадди-комп, врубаем инфозрение. Казалось бы, как они должны выглядеть в инфозрении? Наверное, большие цветные нити камня и крохотная пимпочка бадди-компа. Так нет же! Каково было мое удивление, когда я увидел, что у бадди-компа информструктура больше! Оказывается, информструктура может описывать объект очень емко. В голову пришла простая аналогия: есть у тебя два файла, один под терабайт, но состоит из единиц, а второй мегабайт триста, но из разнородной информации, казалось бы, один огромен, второй мал. Но стоит только архиватору применить свои сжимающие алгоритмы, как огромный однотипный файл превращается в крохотульку, а малый да разнородный усыхает всего лишь чуть-чуть. Так вот и здесь.
   Спасает одно. Инфозрение очень специфично, такое ощущение, что, фокусируя инфовзгляд, ты вызываешь метод "дать инфомагический исходник" на нужную точку физического пространства. Только это хоть как-то облегчает ориентацию в этом мире "кривых зеркал".
   В конце концов, после получаса тренировок с этой Умниковской обратной связью в мозгу, мне удалось деформировать информструктуру бедного листика. Самое интересное, что после прекращения воздействия на нее, она приняла свою первоначальную форму.
   "Не понял! Как это так?" -- удивился я.
   "А что ты хочешь? Информструктуры имеют определенную степень устойчивости от внешнего воздействия. Чтобы реально ее изменить, недостаточно просто взять и грубо, как сделал ты, ее "смять", надо аккуратненько все это "перезаплести". А для этого необходимо переработать колоссальный объем информации".
   "Да уж, -- приуныл я. Действительно, эти информструктуры настолько сложны по структуре (и это всего лишь в инфозрении, а что там творится на других уровнях, не видимых мне?), что разобраться во всем этом практически нереально. По крайней мере, мне так показалось. -- Тогда какой толк от всего этого?"
   "Ну, не все так страшно. Если на такую деформированную информструктуру подать инфоэнергию, то ее новое состояние закрепится. Вот попробуй снова деформировать структуру листика и влей в нее немного инфоэнергии, как я учил".
   Я попробовал, и результат меня впечатлил. Листок прямо на глазах поменял свой цвет до неопределенно-серого, изменил форму (вместо красивого резного листика получилось что-то аморфной формы), тяжело повис на ветке и, покачавшись немного вместе с нею, оторвался, быстро устремившись к земле. На то место, где лежал я. Я непроизвольно дернулся в сторону от падающей непонятной хрени, но не успел. На тот момент я лежал под деревом, заложив руки за голову, а все эксперименты проводил над листвой непосредственно надо мной. Сорвавшийся "листик" приласкал меня по голове.
   "Зараза! -- Я поднялся и, поглаживая ушиб, издалека рассматривал непонятную фиговину. -- Объясняй!"
   Умник хихикнул.
   "Эффектно получилось, да?"
   "Тебя бы так разыграть, -- буркнул я. -- Что это было?"
   "Сильно меня не подозревай, практически всю работу выполнил ты сам. Я, как можно догадаться, просто на ходу подправил изменяемую тобой информструктуру. В сторону упрощения. Не бойся, возьми в руки что получилось, оно не опасно".
   С некоторым сомнением я поднял сей предмет. Тяжеленький, однако!
   "И какой теперь это материал?"
   "Что-то вроде камня".
   "И много энергии я на это изменение затратил?"
   "Не очень, -- признался Умник. -- Помнишь, я сказал про упрощение структуры? Часть энергии пошла на разрыв некоторых связей. Все-таки информструктура живой материи, в данном случае листка, очень сложная штука. Тут парой предложений не объяснишь, простой физикой и математикой не посчитаешь. С точки зрения этих наук, часть энергии взялась как бы ниоткуда. Я к чему веду, тебе оно надо -- лезть в такие дебри? Мне кажется, тебе достаточно, по крайней мере, на первом этапе, просто научиться основным правилам взаимодействия с информструктурами и влияния на них".
   "Если это так сложно, как же Дронт и иже с ним делали это? Я ведь не ошибаюсь, они могли сами работать с информструктурами, без помощи подобных тебе Умников?" -- мрачно спросил я, прикинув реальный объем расчетов.
   "Да, сами. Да, сами. Все просто: у них еще в раннем детстве развиваются области мозга, связанные с работой с инфосетью и инфоэнергией. Эти области, по сути, являются биологическим компьютером, который многие вещи, где требуется проведение расчетов, берет на себя. Просто им надо уметь пользоваться. Ну а дальше для особо сложных и глобальных работ дополнительно используются инфокомпы типа местного, до которого ты хочешь добраться. Эта триада -- человек-биокомп-инфокомп -- и позволяет выполнять работы огромной сложности. Например, создание и корректировка планетарных систем".
   "Круто, однако!" -- Честно говоря, эта информация меня просто подавила. В последнее время я стал замечать за собой развитие комплекса бога, однако теперь понял, что по сравнению с реальными возможностями персонажей типа Дронта я практически пустое место. Но и тут мне удалось найти смешное совпадение: человек -- бадди-комп --субноут! О! Точно! Единый принцип развития цивилизаций! Та же триада, связка: человек, несложный персональный вычислительный комплекс и наконец что-то более мощное. Хе-хе... Совсем как у них, только у нас все построено на технологиях, и возможностей несравнимо меньше. Но у нас (человечества) еще все впереди. Мы ведь только-только стали осваивать свою Солнечную систему, в отличие от тех же "дронтов".
   "Не расстраивайся. В конце концов, у тебя есть бадди-комп с моделью магии и я, чтобы создавать то, что ты пытаешься рассчитать. Кстати, заметил, что на определенном этапе модель у нас раздваивается на обычную и инфомагическую?"
   "Естественно, я же с ней работал в последнее время. Это твои коррективы?"
   "Ага, процентов на семьдесят модели совпадают, а потом уже идут особенности каждой из систем магичинья".
   "Понятно, -- пробормотал я. -- Слушай, а почему ты сразу не можешь привести модель в соответствие со своими знаниями?" -- Только сейчас я смог сформулировать вопрос, который уже давненько показывал свой нос из подсознания, но никак не мог вылупиться.
   "Хороший вопрос, -- помолчав пару секунд, ответил Умник, -- я давно ждал, когда ты его задашь. Давай так: я, в свою очередь, задам тебе вопрос, после ответа на который, надеюсь, ты меня сразу поймешь".
   "Ну-ка, ну-ка" -- заинтересовался я.
   "Ты можешь сходу на листе бумаги нарисовать и подробно описать процесс, протекающий у тебя в мозгу и в твоих мышцах при ходьбе?"
   Я долго молчал, ошарашенный, сразу поняв аналогию. Понятно, что сделать это я не в состоянии. Даже имея глубокое представление о процессе, я бы не смог сказать, что это представление полное.
   "Я понял, что ты имеешь в виду. Ты умеешь пользоваться инфомагией, но не можешь описать, как именно?" -- наконец ответил я.
   "Примерно так. Большая часть навыков зашиты у меня, как сказал бы ты, в подсознании или БИОСе, если брать в расчет компьютерные термины. У меня нет туда прямого (сознательного) доступа. Разумеется, я использую определенный математический аппарат для расчетов, плюс способность работать практически со всеми энергиями. Но чаще я просто "знаю", что и как надо делать, но не могу сказать, почему именно так. Поэтому-то меня и заинтересовала в свое время твоя модель магии. На тот момент она было очень простая, я бы сказал примитивная. На нее моих знаний хватало. Однако с определенного момента я уже не мог навскидку сказать, правильно у тебя что-то в модели или нет. Потому-то я в фоновом режиме и играюсь с нею, пытаясь просчитать, что и как происходит, потихоньку вношу в нее изменения. Мне самому интересно не просто что-то уметь, но и понимать происходящее".
   Я вздохнул.
   "Понятно. И как много твоих знаний носит именно такой характер?"
   "Трудно сказать, -- задумался Умник. -- С одной стороны, мне кажется, что я знаю очень много, с другой стороны, откуда я это знаю, мне часто непонятно. В смысле, я не могу проследить цепочку от готового вывода к алгоритму и месту, где вывод был сделан".
   "Ладно, еще вопрос, -- перевел я тему. Все, что рассказал Умник, мне еще предстоит обдумать. Я уже немного подустал, пора бы двигаться дальше, а то так и до вечера не доберусь до гильдии. Но осталось уточнить еще один вопрос. -- Я помню, ты как-то говорил, что из-за такой вот устойчивости информструктур, при разрушении объекта, к которому они привязаны, сами структуры еще некоторое время существуют, постепенно деградируя до нового состояния, соответствующего объекту. Так?"
   "Именно".
   "Вот, -- протянул я, пытаясь правильно сформулировать вопрос. -- И каков этот срок?"
   "Да по-разному, -- виртуально пожал плечами Умник. -- От многих параметров зависит".
   "А как насчет человеческого организма?"
   "О! -- с явно проступившим оживлением откликнулся Умник. -- Тут, да и вообще с живыми организмами, интересная штука творится. В принципе все остается так же, но организм -- настолько сложная структура, в нем столько разных энергетических процессов протекает, что информструктура, полностью описывающая организм, была бы настолько сложна, что просто превысила бы тот порог сложности, после превышения которого любая система стремится к разрушению".
   "Тогда я не понимаю, -- в недоумении прервал я Умника, -- ты же вроде говорил, что информструктуры -- основа мира, и все подчиняется описываемым ими правилам, а теперь получается, что это не так?"
   "Вот тут я снова вступаю в ту область, где моих "явных" знаний не хватает. Я знаю, где и как воздействовать на информструктуру организма, но также я вижу, что ее сложность намного ниже, чтобы соответствовать реальному объекту".
   "Ладно, -- устало ответил я. Загадки мироздания, блин. -- Я задам один вопрос. Помнишь девочку, которую мы вытаскивали? Можно ей вернуть отрезанный палец?"
   "Думаю, да, -- немного подумав, ответил Умник. -- Но процесс этот не быстрый и болезненный. Выглядеть это будет примерно так: я определенным образом воздействую на информструктуру, отчего ее регенерационные способности резко возрастут на этот период, а напрямую поправляя и направляя энергоканалы в организме девочки, мы сможем добиться нужного результата".
   "О'кей". -- Я медленно встал, потянулся всем телом, сделал несколько движений, чтобы разогнать кровь и размять мышцы. Огляделся. Какой-то гном стоял за редкими с той стороны кустами и подозрительно смотрел на меня. Приглядевшись, я заметил у него на груди бляху смотрителя парков (смотритель периодически проверяет парки на наличие проблем, короче что-то вроде садовника). Я вежливо кивнул ему и, улыбнувшись, отправился в гильдию.
   По дороге я постарался упорядочить мельтешение мыслей. До бала нужно сделать огромное количество вещей, и я даже не знаю, за что браться в первую очередь! Нужно и с кастованием разобраться, и Крисе сделать подарок, и до точки фокуса добраться, и книгу сделать, а самое главное -- защита. С одной стороны, почему бы с защиты и не начать? Постоянно возникает ощущение собственной уязвимости, а как отвлекусь от работы, то перед глазами всплывает образ болта, застрявшего в кишках. Но почему-то хочется заниматься другим. Например, решать проблему посещения точки фокуса.
   Подумать только, стоит чуть-чуть поработать, и я смогу летать с помощью одной силы мысли (мысли, управляющей элементалем, поправил я себя). Причем летать не только в виртуале! А если еще и эксперимент с точкой фокуса удастся, то я вообще окрутею немерено (тьфу-тьфу-тьфу через левое плечо) и смогу за полчаса в реале сделать отличную защиту и все остальные плетения. Нужно только припахать к этому делу инфокомп или поживиться его информацией. Может, действительно бросить на это сразу все силы? Хм... "Однако если навернешься с высоты, защита будет не лишней", -- парировал мой виртуальный оппонент в лице меня самого. К сожалению, как только я направляю мысли в сторону защиты, сразу происходит затык мышления. Голова заранее начинает болеть от обилия багов, все больше и больше которых находит в моей модели магии и симбионтов Умник, работающий над этой задачей в фоновом режиме, багфиксить и тестировать которые моя душа не желает. Хорошо хоть Умник некоторые вещи выправляет на ходу, сам бы я не справился или потратил на это очень много времени. А может, стоит заняться магией (заодно и ее модельку доработаю), дождаться, пока Умник в фоновом режиме все баги отловит и потом уже приступать к созданию защиты?
   В таких вот раздумьях я не заметил, как ноги принесли меня в центр города. Осмотрелся. Трехэтажный (точнее шести- -- три этажа уходят под землю) регистрационно-таможенный гильдейский корпус, центральная площадь, парк, целый ряд небольших полигонов для высокоэнергетических магических испытаний. Шикарный дворец архимага и прилегающий, соединенный с ним полукруглым воздушным переходом, гроссмейстериат (в этот корпус допускались только высшие маги и гроссмейстеры разных магических направлений) с классной лепкой и тонкими колоннами. Это я узнал из библиотеки Васы, а бадди-комп аккуратненько обвешал все объекты поясняющими надписями и указателями.
   Не скажу, что дворец архимага суперкрасив, в виртуальных мирах я видел и покрасивее, однако этот реален! И, пожалуй, получше земных дворцов, так что как минимум одного восхищенного вздоха заслуживает. Что, в принципе, и не удивительно -- дворец архимага, наряду с гроссмейстериатом, можно сказать, один из символов гномьего народа. Его совершенствовали многие сотни лет лучшие архитекторы, причем (забавный факт) что-то изменить в его дизайне не мог даже архимаг, если у него не было проекта, который поддержали большинство магов и самые уважаемые гномы в сфере искусства и архитектуры. Эти два здания были одними из самых высоких в округе.
   Стоп! А это что такое? Я увеличил картинку дворца и удивленно присвистнул. Да, глаза меня не подвели -- стены дворца сложены из небольших каменных блоков, тонн эдак под сотню, по технологии полигональной кладки, а внешняя сторона камней зашлифована или выглажена каким-то другим способом. Я дал команду бадди-компу сравнить по записям все строения, виденные мною ранее, на поиск совпадения. Через пару секунд убедился, что не только дворец построен по этой технологии, но и большинство административных зданий в центральном городе, плюс внешняя стена, только блоки там побольше -- где-то тонн от пятисот... Почему я этому удивился? Дело в том, что данный способ кладки сам по себе очень сложен. Он подразумевает отсутствие стандартизации и, соответственно, стандартных блоков. Блоки могут быть произвольной формы и варьироваться по размерам и соединяются друг с другом по непрямым поверхностям, при этом не оставляя ни миллиметра для зазоров. Между собой камни не скрепляются раствором, но как-то держатся... Стенам, сложенным по такой технологии, не страшны никакие землетрясения. Кстати, вот хрен теперь Васа сможет убедить меня в том, что они не используют левитацию -- поднимать такие глыбы замучаешься, пупок развяжется. Хотя... Я припомнил разговор с Васой, вроде он говорил, что именно для полетов левитацию они не используют. Ладно, так вот. Второй момент, почему я заинтересовался: в моем мире встречаются мегалитические постройки, возведенные примерно с десять тысяч лет назад примерно по такой же технологии. Забавное совпадение, правда?
   Остановившись неподалеку от гильдии, я продолжал осматриваться и вызывать надыбанную из компа информацию.
   Удивительная штука центр, большинство зданий тут невысокие, а ведь место очень близко к источнику, так необходимому всем местным магам. Почему бы им не селиться поближе к нему? Первое время такое положение вещей меня очень удивляло. Действительно, почему бы не настроить рядом с источником высотных домов (имея столько магии под рукой, это можно сделать без особых проблем, чему примером -- так поразившие меня стены)? Я даже набросал простенькую экономическую модель, внеся туда ренту за использование источника магии и забив информацию о количестве магов. Оказывается, все объяснялось просто: магам важна не столько близость к источнику, сколько количество получаемой ими из магофона энергии, которая напрямую зависит от площади земельного участка. Таким образом, скажем, если построить дом на пятьдесят магов, то и магоэнергии будет потребляться в определенное количество раз больше, а значит, на одного мага будет приходиться приблизительно во столько же раз меньше.  Здесь принимается во внимание любовь магов к экспериментам, которые могут быть ой как затратны! А учитывая имущественное расслоение, вышло следующее: самые богатые маги просто покупают большие участки в центре, большие, чем реально необходимы для жизни им самим и многочисленным ученикам, а свободное место заполняют роскошными садами.
   Немного подумав, я решил, что это не единственное объяснение. Скорее всего, гномы, как бывшие любители подземных работ и времяпрепровождения под землей, не очень любят высоту. Тут бадди-комп выдал справку, прочитав которую, я засмеялся. Оказывается, несколько попыток строить высотки были -- жадность, что поделаешь. Однако из-за нелюбви к высоте маги стали выкупать квартиры только под лаборатории, а не для жилья. И после очередного "бабаха" с многочисленными жертвами, разрушившего здание-полигон, терпение у власть имущих лопнуло и они очень быстро ввели неподъемный налог на высотность зданий. Дураков платить такие деньги, да еще и рисковать своей долгой жизнью, не нашлось. По крайней мере в достаточном количестве.
   Что касается центрального парка, то, как рассказывают Васины исторические книги, раньше он был раза в три больше. Потихоньку от него отколупывали участки разные крутые маги. Хотя парк и достояние города, но лазейки находить умудрялись, особенно те, кто был у власти. Прекратилось это с пять сотен лет назад. Тогда появилась группа очень талантливых, я бы даже сказал гениальных магов, вошедших в историю как собиратели магии. Они придумали способ массово производить амулеты, собирающие и накапливающие из магофона энергию. Вот тут-то маги обрадовались! Чем тратить собственную драгоценную энергию, можно использовать такие вот батарейки для подпитки заклинаний. Однако прошло лет пятьдесят (м-да... нехилые у них циклы по внедрению инноваций! На Земле на несколько порядков быстрее сообразили бы), прежде чем "собирателям" удалось добиться признания своей идеи и пробить очень интересный проект. Честно говоря, я в это не верил до тех пор, пока не решил пустить радар под землю в районе парка. На глубине в пять метров там шли многосотметровые круги амулетных блоков, а также амулетные каналы от них. В общем, проблема нешуточной борьбы за парковую землю была решена просто -- благодаря такой вот сети каналов, вся магоэнергия от парка собиралась и передавалась на испытательные арены гильдии, в гильдейский накопитель, а также в ряд других сооружений.
   Все бы ничего, только вот, настроивши сеть, эти "собиратели" начали потихоньку наглеть. Мало того что деньги за ремонт и поддержку стали брать нешуточные, ибо секрет знали только они, так еще и в магопроводке стали "ввиду устаревания" появляться незапланированные сбои. То в связи с "неполадкой" обесточится прилегающий к парку домик кого-то из недоброжелателей. То в проводке пробой, что становится причиной несчастного случая с очередным недоброжелателем. А своих сторонников подпитывали дополнительной магоэнергией во время экспериментов или просто подведением магопровода прямо к дому. В общем, потихоньку "сажая на иглу" разных магов, "энергетики" (так переименовал я собирателей магии на земной лад) смогли за следующие пятьдесят лет потихоньку вывести свой народ во власть и очень неплохо устроиться. Особенно легко и быстро им это удавалось по линии боевой магии. Боевой маг как никто другой нуждался в больших потоках энергии, как для экспериментов, так и просто для обучения учеников.
   Однако и оппозиция не дремала, количество ее членов постепенно росло. Среди них были сильные и искусные маги. Если нет нормального доступа к энергии, становишься куда более экономным и искусным. В общем, у энергетиков случился "сорвавшийся магический эксперимент", причем далеко не на испытательной арене, а в одном из корпусов гильдии, в результате которого они все погибли. На полях книги были пометки Васы, плюс удалось просканировать некоторые его старые бумаги с воспоминаниями, из которым стало предельно ясно, что это был обычный магический штурм. Ну а секрет производства до сих пор не раскрыли. В результате новую проводку создать никто не смог и до сих пор не может. Точнее может, но по старым и очень дорогим технологиям и небольшими партиями. Старая проводка со временем разрушилась и сейчас работает слабо, лишь в нескольких местах. Такие вот пирожки с котятами. Похоже, не только история Земли говорит о том, что энергетические монополии до добра не доводят!
   Так, а вот и регистрационный корпус. Нужно оформить на себя гильдийские пропуски. Васа ограничился лишь добавлением меня в ученики, а для получения пропусков нужно мое личное присутствие. Аурная идентификация рулит. Не нужно ничего таскать с собой, да и надежно (было, до моего появления, хе-хе). Но занимает это достаточно много времени и необходимо, чтобы маги были на месте. Потому аурная идентификация используется обычно в банках и учреждениях с повышенным уровнем безопасности, как в зданиях гильдии. Сама такая защита появилась на заре становления гильдии. Сначала все просто были знакомы друг с другом. Потом народу становилось больше. Ввели должность магов-привратников, знающих ауры очень многих. Потом магов стало еще больше. Привратники стали использовать ауры-матрицы. Магов стало еще больше, и дополнительно прикрутили специальные плетения к входу, позволяющие, пускай местами и коряво, но идентифицировать входящий народ. Но и это слабо помогло. В гильдии воров, например, тоже были сильные маги, которые придумывали всякие магические хитрости для обмана идентификационных плетений. Однажды какой-то гном подал гениальную идею: сделать каждому карточку-амулет и защитить ее специальным плетением. Когда карточка на ее хозяине или соприкасается с его аурой, то при магическом воздействии определенного характера (типа магических считывателей-датчиков) она "считывается" и показывает права обладающего ею лица. Настраивают карточки персонально: тут нужен контакт с аурой. Без ауры хозяина это просто бесполезный кусок дерева. Подобные карточки выдаются на определенный срок, по истечении которого перестают работать. Я вначале долго ломал голову, как умудрились организовать таймер работы, пока впоследствии такую карточку не выдали уже мне. Оказалось все просто. В зависимости от материала, из которого изготовлена карточка, она расходует свой заряд в течение строго определенного времени. Все возможные пути подзарядки магически обрублены. По окончании срока действия карточку можно выкидывать и идти получать новую.
   Честно говоря, когда я узнал про такую вот карточную защиту, мое мнение о цивилизации гномов существенно улучшилось. Еще когда ехал с караваном, я думал, что гномы живут где-то в пятнадцатом-шестнадцатом столетии. Но столица меня немало удивила и я накинул пару-тройку веков. Местами даже технологии а-ля "двадцатый век" есть, вроде таких вот карточек со спецплетением вместо магнитной ленты или голограммы. Но что удивило меня не менее, а даже больше всего, так это разница развития между столицей и другими регионами, теми же окраинами. Небо и земля! Стоит отъехать подальше, и попадаешь будто в другую страну, настолько все становится сиро и убого. А все потому, что прогресс у гномов -- магический, то есть привязанный к магическим источникам. Фактически существует целых два вида магии: магия столичная, на ней весь прогресс и построен, и магия низких энергий. К удивлению (я в свое время узнал и даже проверил расчетами в модели магии на компе), большая часть столичных плетений вне столицы не работает -- в низком магофоне они или быстро рассеиваются, или слишком затратны. Причем большинство магов обучается как раз в столице и парочке других "островков" высокого магофона. Работать с малыми энергиями они не привыкли и не очень любят. Да, наличие мощного источника под боком позволяет создавать мощные плетения, но зачастую для их подпитки нужно огромное количество энергии. Улучшать "алгоритм" плетений ведь сложно. Зачем, если можно все сделать попроще и добиться желаемого результата, наплевав на затраты? Нет, это не означает, что вне столицы маги перестают быть таковыми. Но, с моей точки зрения, они многое упускают в своем развитии.
   Однако и здесь я поспешил с выводами. Как мне позже объяснила Криса, в определенный момент, а именно когда рулить стал Руархид, гномы поняли, что подобная ситуация может привести к печальным последствиям. Теперь после многолетнего обучения в столице, где наличие повышенного магофона способствует более быстрому развитию способностей по управлению энергиями, учеников отправляют в академии в другие страны оттачивать свое мастерство, туда, где пополнение затраченной магии идет на порядок медленнее. Чаще всего отправляют к людям, так как с ними есть договоренность. То есть у них есть свои программы "по обмену студентами". Впрочем, у гномов есть и небольшие академии вне столицы, приспособленные для этих целей.
   Что же касается амулетов-батареек, с которыми можно двигать прогресс в другие части мира, то они очень дорогие и хватает их ненадолго. Фактически, если бы группа "энергетиков" занималась не плетением интриг, а раскрыла свой секрет, возможно, я бы попал совсем в другой мир, намного более развитый. Однако, как это обычно в Лунгрии бывает, изобретательный народ или сильно секретничает, или же маги, боящиеся потерять бизнес из-за таких вот изобретений, успевают или перекупить автора (чтобы отдал секрет и молчал), или опозорить, подставить, изгнать, устранить еще до того, как он покажет работоспособный образец. У Васы в библиотеке даже подборка таких случаев есть -- он очень любит брать изобретателей под свое крылышко, пока те не успели засветиться в гильдии и им не устроили изгнание за запрещенные магические эксперименты. Изгнанный из гильдии маг фактически лишался доступа к высокоэнергетическим испытательным полигонам гильдии, а значит, и время разработки новых плетений увеличивалось, так как ввиду недоразвитости (с моей точки зрения) теории магии все делалось на основе многочисленных экспериментов, часто опустошающих магический резерв. Испытательные же полигоны в центре дают отличную энергетическую подпитку и позволяют долго экспериментировать в поисках результата.
   "Ник, может, имеет смысл войти внутрь? А то ты уже привлек внимание охраны у входа", -- вырвал меня из состояния задумчивости Умник. Блин, что-то я в который раз подвисаю в своих мыслях. Так и попасть можно...
   Очистив голову от лишних идей и сосредоточившись на "здесь и сейчас", я чинно, как будто так и надо, вошел в здание. Начальник охранной бригады с уважением мне кивнул и ничего не спросил, чем вызвал недоумение у своего молодого напарника. "Хм, интересно, что он во мне такого нашел?" -- Я быстро окинул себя внутренним взором. Вроде выгляжу я как очень слабый маг, хотя стоп! Согласно данным бадди-компа, это, похоже, тот самый мужик, которой бегал со мною в поисках лежки вероятного эльфа-снайпера. И он, похоже, меня узнал. Отойдя на некоторое расстояние и включив прослушку, я услышал подтверждение своим словам.
   -- Шеф, а кто это? Вроде он не похож на большую шишку, да и вообще вижу его впервые. Магии в ауре мало, одежда немного странная, по-видимому, очень качественная, но не роскошная, или я напутал что-то?
   -- Эх, учиться тебе и учиться, дурья твоя башка! Вот как ты с такой памятью в охрану пошел? А ведь уже должен был сопоставить известные тебе данные с тем, что видишь! Ты мой рассказ про Васу и караван помнишь?
   -- Угу. А человек тут при чем?
   -- Дык это именно он гнездо того эльфа, сидящего в засаде, и обнаружил. Мы потом еще и дознавателей вызвали, они подтвердили. И изрядно подивились тому, что кто-то смог определить засаду в подобных условиях на таком расстоянии. Я уже не первый десяток лет тут служу, разного навидался и многое знаю. Слушай, пока я добрый, раз уж сделали меня твоим наставником, поделюсь с тобой своим наблюдением. Так вот, Васа и прочие именитые учителя кого попало в ученики не берут, особенно людей. А тот парень зарегистрирован как ученик Васы, я потом проверил, благо есть друзья среди регистраторов, они многое про приезжих знают. Что? Зачем интересовался? Вот же! Ты где работаешь? Ах, в страже! Как я не догадался! И чему вас только теперь учат! Запомни: пока ты на посту, ты отвечаешь за все, что тут происходит. И лучше подстраховаться заранее и поразнюхивать про всякие непонятные события, потому как они могут коснуться или тебя, или твоей работы! Понял? Обычно Васа из людей всяких уникумов вытаскивает, не обязательно сильных, но в магии талантливых и очень искусных. Мне мои друзья регистраторы немало баек рассказывали. Вроде как приводят парня или девушку, регистрируют в качестве ученика Васы или другого именитого мага ступень на восьмую, а через полгода те являются сюда поставить на пропуск красивую отметку о пятой-четвертой ступени мастерства и имеют солидную "крышу". Только посмотришь криво, сразу нашепчут кому надо и начальство вставит по самое не балуйся. Нутром чую, перекупает Васа магов у людей. Только ты особо об этом не распространяйся.
   Черт, похоже, наследил я нехило, если даже охранник (пускай и начальник бригады) меня проверяет да слухи распускает! Стоит только эльфам ухватиться за караванную ниточку, и пиши пропало. Да любой караванщик может проболтаться насчет моих чудачеств. Хорошо хоть раньше эльфы тормозили, думали, что задание несущественное, вот и клали на него по полной. И сейчас не обо мне думают, а о похищенном (жалко, конечно, парня, но в чем-то эта подстава играет на меня), однако стоит им только взяться за работу по-хорошему, выйдут на меня, как не фиг делать.
   Ладно, хватит скулить! Пока эльфы прошарятся, я уже буду достаточно крут, чтобы не особо о них беспокоиться. Надеюсь, точка фокуса таки активируется и даст мне толчок к дальнейшему развитию.
   Тем временем я прошел внутрь и остановился восхищенный. А оформление в регистраторском корпусе действительно классное! С улицы здание выглядит как обычное. Конечно, оно хорошо отделано, но не особо отличается от соседних -- богатые гномы отделывают свои дома на славу. Но когда я двинул на минус второй этаж за пропуском, то попал в самую натуральную пещеру! Естественно, пещеру не природную, сырую и промозглую, а очень даже цивилизованную, почти сухую и теплую, и очень красивую. Классно сделали, прям как в виртуальности! Разноцветные сталагмиты и сталактиты, свет, льющийся прямо из стен (так хитро они встроили магические светильники), небольшой декоративный подсвеченный ручеек, маленьким водопадом падающий под дальнюю стенку. На стенах висят подсвеченные картины, где изображены ключевые события из истории гномьего народа, а также портреты крутейших гномьих магов, видать, "наследивших" в истории. Также там имеется неплохо стилизованная под природный камень лепнина, попадаются скульптуры. И двери кабинетов, встречающихся по дороге, были оформлены в том же ключе. Блин, прям не рабочее строение, а аттракцион какой-то! Хотя с другой стороны, может, это так и надо. Так сказать, внушить магам, особенно приезжим, уважение к гномьему народу. Получается, второй, после стен и дворца архимага, этап психологической обработки. А заодно посетителям облегчается ожидание в ходе тех или иных бюрократических процедур.
   Я шатался по этажам, пользуясь моментом, пока на меня не обращают особого внимания, планируя при возможности просканировать подвернувшиеся под щупы, раскинутые Умником, рабочие документы. Кстати, а вот и второй этаж, сюда мне и надо. Выглядит он гораздо более буднично, похоже, здесь решаются самые обыденные рабочие вопросы, а подземелье нужно для моральной обработки новоприбывших, а также всех новоиспеченных магов.
   Я прошел мимо скамьи для ожидания и, отстояв очередь из одного гнома, добрался до долгожданного кабинета. Кабинет был светлым и уютным. Он не вписывался ничем, кроме двери, в пещерный антураж коридора. Дрючили меня минут тридцать. Сначала ходили за образцом моей ауры, в свое время переданным Васой, и моим личным делом (успели завести!), а потом несколько раз перепроверяли данные, печатали мое имя, относили карточку в соседний кабинет для нанесения на нее магозащиты. За это время я успел обойти кабинет и просканить все его документы. Как бы от нечего делать и в ожидании своей карточки, я бродил по коридору, рассматривая картины и "невзначай" заглядывая в соседние кабинеты, чтобы Умник мог отсканировать документы и там. На меня не обращали особого внимания, и я пришел к выводу, что ничего из серьезной документации тут не хранится, однако чем черт не шутит, вдруг да попадется что-то интересное!
   На обратном пути я встретился с группой довольно сильных людских магов, приехавших, судя по паре брошенных ими фраз, на бал архимага и проводивших меня, точнее мою ауру, высокомерными, слегка презрительными взглядами.
   Заглядывая в попадающиеся по дороге кабинеты, типа запутался, куда идти, а на самом деле сканируя что под руку попадается, я вышел из корпуса и двинул в сторону долгожданной главной гильдийской библиотеки.
   Библиотека находилась немного поодаль от центра. Этот храм местных магических наук впечатлял -- шестиэтажное здание с огромными колоннами и высокими потолками. Высотность зданий, находящихся возле библиотеки, заметно выросла. Вместо двух-трех этажных домов, как в центре, попадались четырех-шести этажные. Похоже, тут свою роль играет транспортная рента. И если богатые маги могут позволить себе, во-первых, иметь свою библиотеку, во-вторых, пользоваться закрытыми библиотеками других корпусов гильдии (точнее не совсем закрытыми, а просто с ограниченным доступом, привязанным к ступени или мастерскому званию), то для остальных, пятой ступени и ниже, доступна только эта библиотека. Вот и селятся поближе, чтобы меньше времени на дорогу тратить. Чиркнув пропуском, как это делали другие входящие, по хрустальному шару на входе и дождавшись результата в виде вспыхнувшего в шаре зеленого света, я прошел в нужный зал. Здесь, в отличие от большинства других залов, книги стояли на стеллажах, а не выдавались из архива. А что вы хотите -- библиотека общего пользования! Очень много молодежи, ходящей между стеллажами и сидящей за столами. Учитесь, студенты!
   М-да, от обилия книг прямо глаза разбегаются. Библиотека Васы отдыхает. На моем субноуте, конечно, книг гораздо больше, но ведь они нормальные, а не бумажные (за исключением Васиной библиотеки)! Прям как в музей попал. Ведь на Земле бумажных библиотек практически не осталось, оставшиеся существуют только как музеи для туристов. Ну кому, простите меня, взбредет в голову, вместо того чтобы скачать книгу и читать дома, куда-то переться, да еще проходить тупые бюрократические процедуры вроде открытия карты читателя, да еще париться с этим неудобным бумажным носителем!
   Хм, а ведь интересную они защитку придумали! Если в других залах книги выдаются библиотекарем по просьбе читателя, то тут можно спокойно брать любые книги со стеллажей (именно поэтому я и выбрал этот зал). Только вот на переплете книги стоит магический маячок, а у дверей -- специальные амулеты, реагирующие на магию. Если ты специально или случайно прихватил книгу с собой, они об этом тут же сигнализируют. Конечно, читатель может попытаться снять этот маячок (все-таки практически все посетители -- маги, пусть в основном и неопытные ученики), однако маяк нехило вплетен в переплет, то есть похититель рискует выдать себя с головой рассыпавшейся на части книгой. Поскольку амулеты и магозащиты нередко вызывают ложные срабатывания, такая "продвинутая" технология используется только в этом, так называемом ученическом зале, ибо серьезные маги ходят в залы поинтереснее, но менее удобные для моего сканирования.
   Проконсультировавшись с библиотекарем зала (все-таки он там оказался, хотя и хорошо "маскировался" под обычного посетителя), я медленно прошелся вдоль стеллажей, собирая информструктуры книг. Минут через сорок обход был завершен (просканировал не все, но самое потенциально интересное). Я вышел из зала и отправился бродить по другим залам, проходя рядом со стойками выдачи книг и читающим народом и сканируя все, до чего мог дотянуться (заказывать книги для прочтения я, естественно, не стал, ибо ждать в лом). Эх, вот бы полог невидимости сюда! Мигом бы забрался в библиотечный архив и долго бы оттуда не вылезал. Может, с полога и начать разработку? Хотя нет, защита все-таки важнее.
   Я потихоньку поднимался по этажам. Причем старался делать это как можно непринужденнее, ибо время от времени ловил косые взгляды библиотекарей (дескать, мается непонятный тип, а выбрать где с книгой усесться не может). На третьем этаже произошло событие, заставившее меня грязно (спасибо тебе, Умник, за расширение моего ругательного лексикона!) выругаться, -- заорала минисирена на моем радаре. Параллельно с нею в мои мозги влез Умник с докладом.
   "Ник, на верхнем этаже обнаружена группа из шести эльфийских магов. Не посольских, не проиндексированных".
   "Твою ... ! Только их тут и не хватало!" -- Мое сердце от неожиданности забилось чаще.
   "Успокойся, Ник. У входа в здание эльфы не обнаружены, сбежать успеешь. К тому же вряд ли они за тобой пришли. Судя по показаниям радара, они там просто что-то читают".
   "Фух, хорошо хоть не замуровали! -- отлегло у меня от сердца. -- А поточнее можешь определить?"
   "Рекомендую подняться этажом выше, прокидывание щупа через толстые каменные стены библиотечных этажей не дает полной картины".
   "О'кей, поднимаюсь. -- Я положил книгу и под недоуменным взглядом оказавшейся рядом девушки, заметившей мое неадекватное поведение, отправился к выходу из зала. -- Кстати, а почему ты их только сейчас обнаружил?"
   "Признаю свою ошибку -- я не стал закидывать постоянный щуп так высоко и через столько перегородок, решил, что это будет затратно в энергетическом плане, да и в плане безопасности необходимости не видел. Так, иногда сканировал, но не постоянно. Обещаю исправиться".
   "Хорошо, -- слегка успокоился я и стал шевелить мозгами. -- Поищи о них информацию в документах, просканированных в регистрационном отделе, а я пока послушаю, о чем они там говорят. Дай звук".
   "Ник, уже нашел! Нам повезло, что они зарегистрировались не так давно, за день до нас. Хорошо, что гномы еще не успели их данные подальше запихнуть... Так, у нас есть информация примерно по половине делегации".
   "Умник, не томи, что за ребята? Надеюсь, гражданские, приехавшие с эльфийской делегацией, про которую говорил архимаг?"
   "Пока точно не уверен. В прослушанном разговоре еще не успел дождаться всех имен. Однако могу сказать, что среди понаехавших эльфов на удивление много боевых магов. Больше, чем нужно для охраны ВИП-персон... Причем не просто боевых, а мастеров! По услышанным из разговора именам я могу примерно идентифицировать троих из сидящих выше эльфов. Судя по записям в регистратуре, двое из них -- мастера боевой магии".
   "Япона мать!" -- выругался я и крепко задумался.
  
  
   Глава 5
  
   Листья деревьев еле слышно шелестели под легкими порывами ветерка, несущего приятную свежесть. Подсвеченные бадди-компом, они мягко переливались в полумраке перед моими глазами оттенками цвета морской волны. Но было не до красоты. Я сидел в саду посольства эльфов, спрятавшись среди кустов, и внимательно всматривался во внутреннюю часть здания. Внешнюю сигнальную сеть с помощью Умника и бадди-компа удалось пройти чисто, никого не потревожив. Вроде все шло нормально, но чувствовал я себя несколько неуютно. Было ощущение, что что-то упустил. Еще раз оглядевшись и ничего не заметив, я решил, что дискомфорт связан с необычностью ситуации.
   Встретив в библиотеке гильдии эльфов, я, признаться, несколько струхнул. С учетом того, что мне удалось узнать об остроухих, бал, устраиваемый архимагом, не казался истинной причиной появления такого большого количества боевиков леса в столице. Неужели они нащупали ниточки, ведущие ко мне? Я ведь совсем не прятался, и было много возможностей спалиться. Удивительно, что эльфы не появились раньше. Поэтому, убедившись, что остроухие маги надолго засели в библиотеке знакомиться с местной периодикой и информацией по последним разработкам гномов (может, им нужно было что-то еще, но по отдельным репликам сложно было это понять), я выбросил из головы все текущие дела и вознамерился послушать, о чем говорят дети леса среди своих. Проще всего было заглянуть в их посольство, уже знакомое по прошлым делам. Наверное, достаточно было обычной прослушки в здании, но мне почему-то показалось, что полезно рассмотреть новых эльфов в лицо и записать их характеристики. Пора составлять картотеку не только из информструктур, но и аудиовизуальную (Умник обещал скинуть потом видео, отснятое им, на бадди-комп). Да и для правильного понимания услышанного имеют значение не только сами слова, но и выражения лиц собеседников, и даже обстановка, в которой идет разговор. Для подглядывания с большого расстояния возможностей Умника не хватило: он не мог издали просунуть свои глазки в здание и контролировать эльфов. Нужно было лезть внутрь ограды посольства самому. Так как до темноты оставалось недолго, я решил сделать это в сумерках, а пока немного обождать в соседнем сквере. Время пробежало в составлении планов проникновения на территорию посольства и прикидывании, что при этом использовать и что делать не следует.
   На преодоление сигналки эльфов понадобилось около двадцати минут. Слишком там было накручено с дублированием и контролем целостности сети. Даже Умник не смог ее взломать быстрее, не подняв при этом тревогу.
   И вот, скрытый куполом невидимости, который сгенерировал Умник на основе разработки Крисы (создать свой собственный мне еще предстоит), я стою, аки тать в ночи, и пытаюсь разобраться, что происходит. А происходит что-то непонятное. Основная группа остроухих сидит в большой гостиной, несколько разошлись по периметру дома и маячат недалеко от окон. Странно как-то. В зале один из них, по-видимому, главный, тихонько наигрывает на бригате, периодически бросая взгляд на другого, сидящего в углу и вроде как глубоко задумавшегося. Кстати, посла почему-то не видно.
   Пока эльфы занимались своими делами (некоторые зачем-то перебирали оружие), я провел виртуальной камерой перед лицом каждого, чтобы Умник хорошенько их запечатлел. Зафиксировав таким образом всех, я заскучал. Ни о чем они не говорили. Так, всякая фигня. Ради интереса я просканировал остальные помещения, заметил в соседней комнате некую одинокую фигуру, рассмотрел ее через глазик-камеру и удивленно про себя присвистнул. Это была эльфийская принцесса! Несколько неожиданно, но если подумать, то в связи с предстоящими событиями ее присутствие здесь вполне логично. Красавица полулежала на кровати и читала книгу. Несколько минут я наблюдал за ней. Тени эмоций, сменяющие одна другую на ее лице, выглядели очень занятно. При таком вот подглядывании за красивой девушкой испытываешь настоящее удовольствие. Она не пытается напялить на лицо маску и не выдает соответствующих ситуации отрепетированных улыбок. Ничего напускного, только чистая правда. И, кстати, даже мельчайшее выражение чувств человека в таком состоянии может рассказать о нем очень многое.
   Я вернул камеру в основное помещение и, похоже, попал как раз к началу какого-то действия. Задумчивый эльф очнулся, посмотрел на переставшего играть музыканта и, подняв вверх указательный палец, кивнул. В ответ тот отложил бригату, потянулся всем телом и произнес, обращаясь сразу ко всем:
   -- Так, слушайте меня. Сейчас мы устроим небольшую ночную тренировку. Надо же оценить, чего стоят выделенные мне королем рейнджеры. -- Он улыбнулся, как мне показалось, несколько неискренне. А я задумался, не перебраться ли в другое место или, может, пора совсем свалить отсюда? Все равно ничего интересного, похоже, не дождусь. Но любопытство пересилило. Интересно посмотреть, на что способны рейнджеры. Правда, непонятно, зачем они это будут делать ночью, ну да ладно. Может, специально хотят усложнить себе задачу.
   Я переместил глаз-камеру в более удобное место, чтобы видеть двор, где предположительно намечалось представление.
   Потихоньку все стали подтягиваться к выходу. К сожалению, я поздно обратил внимание, что этот начальник и тот задумчивый эльф (кстати, судя по ауре, довольно сильный маг) что-то вполголоса говорили выходящим бойцам, а то бы обязательно подслушал.
   Тренировка получилась какая-то вялая и неинтересная. Эльфы по очереди выходили на отмеченное место и лениво стреляли в не такую уж далекую мишень. Тем не менее, я внимательно смотрел на технику владения луком. В какой-то момент интерес всколыхнулся, когда один из стрелков стал показывать настоящие чудеса. Он умудрялся стрелять очень быстро, выпуская за секунду два-три снаряда, и все они точно попадали в цель. То одна стрела летела прямо, а вторая -- с разворота, то, положив лук на землю, эльф подкидывал его ногой в воздух, одновременно выхватывая стрелу из колчана, и, перехватив оружие в воздухе, выполнял выстрел в яблочко и тут же стрелял еще раз... В какой-то момент, отвлекшись от мастера, я обнаружил, что эльфов на лужайке стало меньше. Часть из них куда-то пропали. Это мне очень не понравилось.
   Тут стал тихо попискивать радар, и я срочно вызвал перед глазами план местности с его пометками. От увиденного чуть не остановилось сердце. Эти потихоньку ушедшие куда-то с тренировки эльфы постепенно окружали меня! Радар показал с десяток точек. Вот, черт! Единственным открытым оставалось направление на дом. Дело в том, что обычно на эльфов радар у меня дает громкий сигнал, но, направляясь сюда, я прикрутил звук, чтобы он постоянно не орал -- ведь, как думал я, вокруг будут одни эльфы! А отследить их, если что, всегда успею. Вот и успел, блин. Здорово остроухие смогли отвлечь меня своим представлением...
   -- Эй, ты, там!
   Я оглянулся на площадку для тренировок. Предположительный начальник эльфов стоял, прикрытый парой рейнджеров, и смотрел в мою сторону. В нескольких шагах от него в стороне ухмылялся тот классный лучник и, прищурившись, тоже нехорошо поглядывал на меня. Ну все, попал! Я быстро просчитал варианты. Так, похоже, уйти я смогу, только вырубив всех своей инфомагической "оконтуживалкой". В принципе ничего страшного, но тут есть один тонкий момент. Если я ее использую, то любой их маг (а все они очень сильные) поймет необычность приема, иначе и быть не может. А насколько я понимаю, у них в лесу я тоже проявил себя нестандартно. И они обязательно проведут параллели. Там чел непонятный их обул, здесь тоже необычный маг. Даже если про меня они сейчас и не думают, то потом сопоставят. Про воздушного элементаля тоже лучше забыть -- слишком четко это укажет на меня. Мощен мой приятель -- костей не соберут. А если я не прав в своих рассуждениях и сейчас, в экстремальной ситуации, что-то просчитал неверно? (Эх! Где там инфокомп, ускоряющий думалку?) Да и убивать никого из них совершенно не хочется.
   -- Давай иди сюда, -- тем временем продолжил эльф, -- думаю, ты уже понял, что тебе не уйти. Не бойся, мы просто поговорим, и возможно, -- он ухмыльнулся, -- в зависимости от твоего желания сотрудничать, ты уйдешь не только живым, но и с тяжелым кошельком золотых.
   Ну-ну, зараза ушастая, поерничай еще. Так! Быстро! Что делать? Лучший вариант -- натолкнуть их на ложную мысль обо мне. А учитывая, что сейчас на бал съезжается куча народу, можно попробовать. И пусть потом ломают голову, кто это был! Я усмехнулся.
   "Умник, демоны с акцентом говорят на гномьем языке?"
   "Само собой".
   "Я сейчас буду говорить, сможешь на ходу смодулировать произношение?"
   "Думаю, да".
   "Ты не думай, ты делай! -- рыкнул на него я. -- И отслеживай ситуацию, если посчитаешь необходимым -- вмешивайся, но только на уровне местной магии. А сейчас подключайся ко всем сразу эльфам и сделай вот еще что..."
   -- А ты сам не боишься? -- с легко узнаваемым для эльфов рокотом прозвучал в их ушах мой вопрос.
   Лучник мгновенно нацелил свой лук куда-то в сторону. Я про себя хихикнул. Другие точки тоже зашевелились. Прикольная это штука -- определение направления по звуку. А вот если на одно ухо подать звук громче, а на другое -- тише, что получится?
   Судя по посмурневшему лицу начальника, тот сообразил, кому может принадлежать акцент. Теперь он тоже смотрел немного в сторону от меня.
   Я его понимал. Демоны -- не только забияки и любители пошутить (правда, юмор у них специфический, черный), но и одни из лучших бойцов. Даже для эльфов с их подготовкой демоны -- серьезные противники. Что же предпримет наш такой умный командир? А ведь он явно задумался. Правильно, думай! Я даже не могу предположить, что сейчас может решить этот парень. Как ловко он меня тут заблокировал! Надо будет обязательно разобраться, каким образом меня вообще заметили. Я ведь специально вырубил ауру, когда обходил их сигналку, все время был под пологом невидимости -- и все равно попался.
   Пока эльф колебался, я стал готовиться к стычке. Поскольку использовать инфомагию явно не следует, будем махать кулаками. На разговор с эльфами я не пойду -- боюсь. Не могу спрогнозировать их поведение. Так, с собой у меня только пара нунчаков да ножи-малыши, которыми тоже нельзя пользоваться. А еще мое большое упущение -- не озаботился наличием стандартного магического боевого арсенала и не смогу притвориться боевым магом, не выдавая свои "левые" способности. Поэтому придется все-таки подраться, чуть-чуть помогая себе дубинкой номер три или даже два. В сшибке, да еще в темноте, и не определишь, кто от чего свалился. А если они умудрятся воздействовать на меня магически и ничего у них не выйдет, пусть себе думают, что я обвешан амулетами или все-таки маг, но который не хочет светить свои приемы, особенности которых они вдруг да запомнят. Хрен их знает!
   Не шевелясь, чтобы звуком не выдать себя, я мысленно накачивал мышцы энергией, одновременно съезжая в легкий боевой транс.
   -- И все-таки... -- Упертый эльф снова смотрел в мою сторону. Собака! Откуда он знает, что я здесь? -- Давай поговорим, как разумные существа. Думаю, мы найдем варианты, которые удовлетворят и тебя и меня.
   Хм... Нет, спасибо, лучше я домой пойду.
   Я аккуратно сделал шаг в сторону, надеясь все же, что полог невидимости позволит мне пробраться незамеченным. К сожалению, я не учел одного. А именно -- очень тонкого слуха эльфов.
   Дальше буквально в несколько мгновений втиснулась куча событий. И только то, что я находился в трансе, позволило мне отреагировать должным образом. Под ногой хрустнула ветка. Очень тихо, на грани слышимости, однако этого было достаточно. Лучник мгновенно стал посылать стрелы в мою сторону, одну за другой. Трава в том месте, где я только что стоял, скукожилась и рассыпалась -- это вступили маги. Как ни странно, тот лучник действительно оказался уникумом. Хотя, может, все эльфы такие. От его первого выстрела я так и не увернулся. В соответствии с моими директивами Умник сам врубил стандартный боевой защитный полог (ранее им модернизированный), который отразил стрелу. К сожалению, только через несколько секунд я сообразил, что теперь стал видим в магозрении. На это указало то, что в меня стали уж очень прицельно попадать, несмотря на резкий рывок в сторону эльфов, ближе всех находящихся к ограде. Маги тоже не растерялись -- послали несколько плетений, которые защита не смогла погасить полностью, и только способность утилизировать чужую магию меня спасла. Но похоже, до конца поглотить эту гадость не удалось -- на несколько мгновений у меня помутилось в голове, я даже пару раз споткнулся. Да и рейнджеры оказались шустрыми -- я едва приблизился к одним своим противникам, а остальные уже дышали мне в затылок, догоняя.
   "Вырубай, к черту, защиту!" -- мысленно крикнул я. Все равно стрелы уже не летят: я нахожусь в окружении рейнджеров, и они меня видят. Это совсем не есть правильно.
   Дальше закрутилась карусель. Мой респект мастерам, натаскавшим этих коммандос. Хоть они меня и не видели, но своими остроухими задницами чувствовали, где находится противник. Клинки мечей так и мелькали впритирку ко мне. За шумом схватки уже не было слышно моих перемещений, однако ребята грамотно держали меня -- со мной одновременно (иногда все-таки с тем местом, где меня в данный момент не было, но упускали объект они ненадолго) махались трое эльфов, остальные находились по внешнему кругу схватки и внимательно отслеживали ситуацию. Я не сразу просек их тактику. Как только я ускользал от первой тройки, на меня сваливалась другая, эльфы из первой тройки пополняли внешний круг, и снова начиналось все заново. Помогало то, что "оконтуживалка" работала в циклическом режиме, правда, на самом слабом уровне, достаточном, чтобы ребята не задумывались, почему они промахиваются или до сих пор, при всей своей подготовке, не могут меня взять. Скоро я понял, что нельзя затягивать схватку, достаточно где-то ошибиться -- и эльфы меня достанут. Такими темпами и с их подходом (со сменой друг друга) можно еще долго крутиться. Прошла, наверное, минута с начала круговерти, если не меньше, когда я выбил нунчаками меч у одного из противников. Возвратным движением зарядил ему в лоб, надежно вырубив. В присяди, пропустив над головой меч третьего, полукругом подсек ноги второго. Короткого замешательства противников мне хватило, чтобы вырваться из кольца, по ходу дела, сломав одному локоть (очень удачная позиция была!) и снизу вверх зарядив другому нунчаками по гениталиям. Извини, сам удачно подставился для удара! До забора мне оставалось добежать буквально всего ничего. Однако умный у них начальничек, сообразил, куда я стремлюсь -- вон он стоит на моем пути, вдвоем с тем молчаливым магом. Блин!
   Несмотря на новую преграду, я не стал сбавлять набранную скорость, мысленно просчитывая, что буду делать дальше. Главный эльф стоял с мечом наготове (кстати, ведь тоже маг, но потом, потом подумаю...), второй -- без оружия, опустив руки и как пианист разминал пальцы.
   Тут бадди-комп, видимо, выхватил из мешанины образов и мыслей в моей голове (вернее мне так казалось, а на самом деле все эти мысли наверняка проходили где-то за кадром) желание рассчитать движение и, поняв это как команду, проложил мне дорожку наружу. Я чуть не рассмеялся от радости. На короткое время меня захлестнула эйфория. Мгновенный стоп-кадр удачно выхватил на земле камень размером с кулак, мгновенный перерасчет траектории движения -- и вот камень, мощно подкинутый носком ноги, летит в мага. Наверное, со стороны это красиво смотрелось -- шум схватки, потом приближающиеся шаги невидимого противника, приминающаяся трава под его невидимыми ногами, камень, неожиданно взлетевший, вмазавшийся в солнечное сплетение одному из магов и заставивший его согнуться.
   Мое сознание полностью освободилось от управления телом (чтобы, не дай бог, не помешать ему ничем) и стало разглядывать как бы со стороны приближающихся противников. С камнем удачно получилось. Маг согнулся, бадди-комп тут же пересчитал траекторию моего движения, метра за полтора до эльфов я с силой оттолкнулся от земли вперед, в сторону согнувшегося мага, и чуть вверх. Второй ногой коснулся его спины и мощным толчком отправил себя вверх, через двухметровый забор. Внизу, больно чиркнув меня по ноге, пронесся меч командира. Но я уже чувствовал воздух свободы и, пропустив под собой забор, сгруппировался -- коленки к лицу, кручусь в воздухе вперед, резко распрямляясь, гашу инерцию кручения у земли и мягко приземляюсь на ноги. Все! Теперь ноги в руки и подальше от этих сумасшедших эльфов!
   Слегка прихрамывая и постоянно проверяя наличие погони, шифруясь, так сказать, по полной, я немного попетлял по окрестностям и двинул домой. Уф... Вроде пронесло.
  
   Эльфийское посольство
  
   Некоторое время Торвин стоял, задумчиво рассматривая чистое, ничем не запятнанное острие меча. Шансов догнать столь быстрого, уже перепрыгнувшего забор беглеца он не видел. Теперь осталось успокоить бурлящую кровь в жилах и вернуться к роли спокойного хладнокровного начальника. А ведь задел его! Точно задел! Но крови на мече не видно, так же, как и нет ощущения, что ранил противника. А это настоящий мастер меча может и должен чувствовать.
   Оставив мысли, ответа на которые пока не было, Торвин осмотрел поляну и пару раз подтверждающе кивнул обратившимся к нему рейнджерам. Молодцы ребята, даже команды давать не надо -- сами прекрасно знают, что и как делать: одна группа пошла за целителями, другая оказывала первую помощь пострадавшим. Следопыты двинулись по следам беглеца, несколько эльфов бродили по поляне, выискивая малейшие улики -- не обронил ли что-нибудь нападавший, и восстанавливали картину проникновения на территорию посольства и боя. Отдельная группа проверяла двор и здание на наличие возможных оставленных беглецом сюрпризов. Торвину было достаточно лишь кивать, разрешая предложенные подчиненными и оптимальные в данной ситуации действия, да иногда переориентировать их на более важные в данный момент цели. Прекрасная слаженная команда! Ведь только благодаря полному взаимопониманию ответственному за защиту магу удалось лишь парой касаний ауры магическими плетениями сообщить Торвину об обнаружении лазутчика, несколькими жестами объяснить команде рейнджеров, что одним из них нужно разыгрывать спектакль, а другим обойти невидимку и взять в кольцо. Да, с такой командой Торвин не боялся выйти даже против гроссмейстера боевой магии! Не боялся до сегодняшнего случая, когда весь опыт и слаженность действий не позволили удержать одного беглеца, безудержно рвавшегося на свободу.
   Размышления Торвина прервали крики и причитания мага-садовника. Миролюбивый тихоня сейчас был разъярен, как настоящий зверь: во время схватки вытоптали и выжгли ценнейшие эллазии. Утихомирить его не могли никакие оправдания, и Торвину пришлось вмешаться. Кое в чем садовник действительно прав: эллазии воистину сверхценны. Эти растения лишь с виду напоминали вьюнки, столь часто встречающиеся в поле, вернее, их практически нельзя было различить. Элазии являлись гордостью эльфийских магов-растениеводов. Сквозь их стебли можно было прокладывать магические плетения, тем самым с помощью растений делая где ловушки, а где -- абсолютно незаметную сигнализацию. Причем подпитку защиты осуществляли сами эллазии, что позволяло ей работать без присмотра в течение очень долгого срока. Кроме того, после небольшой магической обработки они легко переносят перевозку и пересадку. Незаменимая штука для участия в оркской кампании: что-что, а только сигнализация на основе этих растений, работать с которыми могут лишь специально обученные эльфы, при правильной их рассадке всегда обнаруживает неприятеля еще на подходе к лагерю. За их использование на подступах к штабам и прочим ключевым стационарным точкам гномы должны будут выложить немалую сумму. Вот и сейчас эллазии не сплоховали, позволив обнаружить лазутчика, который играючи (как только что доложили вернувшиеся после осмотра ограды маги) преодолел стандартную сигнализацию вокруг посольства. Все-таки прав был Торвин, когда, узнав о похищении Ллерина, не только заставил значительно усилить сторожевые плетения вокруг посольства, но и настоял на том, чтобы высадили эллазии. Хотя цветочки, конечно, жаль, пятую часть запаса сегодня растоптали. Однако придется пересмотреть всю систему защиты посольства. По крайней мере, на время пребывания делегации в столице.
   Разъяснив садовнику ситуацию, Торвин переключился на другие вопросы.
   -- Да говорю же, по головам он нас огрел, точно сотрясение было! Уж нам-то не впервой: потеря ориентации, все кружится перед глазами, подташнивает после подъема, не веришь -- наставника своего позови, он-то целитель хороший, не то что ты -- докажет! -- убеждали двое эльфов Тириля -- ученика отрядного мастера-целителя, в это время хлопотавшего над тяжелораненым, которому разбили голову каким-то тупым оружием. Недалеко от спорщиков лежал, дожидаясь квалифицированной помощи, перевязанный учеником боец со сломанной рукой.
   -- Ну как? -- Торвин вопросительно посмотрел на ученика.
   -- Жить будет. Кости черепа не повреждены. Раздроблено основание носа, над этим сейчас и работаю. Мозг не пострадал, не считая сотрясения.
   -- Хорошо. Нам повезло, что лазутчик орудовал не мечом... -- Торвин отвернулся от целителя и обратился к спорщикам: -- Так, прекратили спор и быстро побежали за менталистом. Что-то странное произошло в последние секунды вашего боя, возможно на вас совершили ментальную атаку. -- Торвин отвернулся, уверенный, что его указание будет выполнено незамедлительно, и увидел Эль, которая стояла на пороге посольства, непонимающе хлопая глазами.
   -- Торвин, что произошло?! Я почувствовала вспышки магии и звон мечей, но охрана не пустила меня наружу, сказали, у вас там ночная тренировка какая-то. Теперь вот выхожу, все копошатся, есть раненые... Зачем ты приказал им не выпускать меня да еще и обманывать?! -- возмутилась принцесса и требовательно посмотрела на брата.
   Хм... а ведь правильно сделали, хотя он им не приказывал специально -- просто пристально посмотрел на одного из приставленных (тайком, чтобы сестра не возмутилась) к Эль телохранителей, встреченного в коридоре. "М-да, похоже, понимают меня подчиненные отлично, только почему, несмотря на такую слаженность, мы проиграли, упустив лазутчика?" -- подумал Торвин, и уже вслух сказал:
   -- Не выпускать тебя приказал я, а вот врать тебе я не приказывал, это уже его инициатива, плохая инициатива. А произошло вот что... -- Торвин мягко взял Эль за руку и отвел в сторону, чтобы не мешать бегающим внутрь здания и обратно рейнджерам. -- Обнаружили лазутчика, пробравшегося в сад. Не знаю, просто ли он шпионил или хотел как-то навредить, устроив покушение. Может быть, даже на тебя, как на наиболее уязвимую из королевской семьи. Лазутчику удалось сбежать.
   -- Как ему удалось... -- начала удивленная принцесса.
   -- Эль, подожди минутку, объясню чуть позже. -- Торвин, желая обдумать ситуацию и не горя желанием объясняться с сестренкой, окликнул выходящего из посольства мага: -- Ну, что проверили?
   -- Да, как раз иду доложить об этом. Здание посольства проверено, сюрпризов нет!
   -- Хорошо, -- ответил Торвин. -- Ну что ж, соберемся все в главном зале посольства, минут где-то через сорок, передай остальным и заодно пускай сбегают и пригласят Эрона и Леара, их мнения для меня очень важны. Эль, -- он посмотрел на сестру, -- потерпи немножко, расскажу тебе уже в гостиной, там же мы с рейнджерами, -- снова повернулся к магу, -- обсудим наши хм... "блестящие" совместные действия, -- сказал Торвин нарочито спокойным, мягким и миролюбивым тоном, тем самым, которого так боялись все подчиненные королевской семьи.
   Почувствовав, что до собрания вытянуть из брата ей ничего не удастся, Эль решила переключиться на рейнджеров, надеясь, что они будут посговорчивее. Рейнджерам было неудобно и неприятно рассказывать про то, как их обставили, но отказать упорной и настойчивой принцессе правящего рода они не могли.
   Картина произошедшего была воистину невероятной. Особенно удивили Эль показанные следопытами следы беглеца, перепрыгнувшего через двухметровую ограду. Огромные, почти по два метра промежутки между следами вызвали в памяти недавние события в лесу, когда она упустила чужака. А может, наоборот, ей тогда повезло? Ведь если сегодняшний лазутчик и есть чужак, так лихо отбившийся от элитных рейнджеров, то что ожидало бы ее в священном лесу, случись ей схлестнуться с ним врукопашную? Он ведь вполне мог убить или изувечить ее и ее друзей. Теперь, похоже, часть внимания эльфийских сплетников и шутников перекинется на рейнджеров брата. Только вот не к добру все это. Ведь (она не маленькая, уже понимает) малейший промах королевской семьи используется главами других эльфийских родов, чтобы ослабить власть королевского рода и короля, которая далеко не абсолютная. Из задумчивости Эль вывело прикосновение к плечу. Принцесса резко дернулась в сторону, освободилась от захвата, одновременно пытаясь нащупать меч.
   -- Эль, что с тобой? Я просто хотел сообщить, что все уже собрались. Торвин сейчас начнет разбор полетов, -- сказал Лорин.
   После того случая в священной роще они неплохо сдружились. Эль даже настояла, чтобы вместе с ней в состав делегации включили тех, с кем она была там. А с Лорином они еще и боевую магию вместе осваивали -- сразу после того злополучного случая Лорин нашел себе отличного наставника в этой области, а Эль, несмотря на недовольство отца и брата, тоже решила к нему присоединиться.
   -- Извини, задумалась, после сегодняшних событий я нервная какая-то, лучше бы просто позвал.
   -- Ну, я так и сделал, но ты почему-то не откликалась.
   -- Ладно, пошли в гостиную, там нас, наверное, уже заждались.
   Вместе с Лорином и парой следопытов они вошли в посольство.
   -- Кажется, большинство уже собрались, -- увидев вошедшую Эль, сказал Торвин. -- Ответственный за внешнюю защиту Эрон, наш менталист Леар и посол сейчас где-то в городе, начнем без них, а как появятся, введем в курс дела и подключим к обсуждению.
   Торвин заложил руки за спину и внимательно оглядел собравшихся. Слушали его внимательно.
   -- Сегодня мы не просто упустили лазутчика, репутация наших рейнджеров под угрозой. Если информация о нашем промахе дойдет до архимага, он может усомниться в нашей высокой боеспособности и необходимости задействовать рейнджеров в войне против орков. Лес лишится выгодного контракта. Поэтому все собравшиеся здесь и остальные, названные мною, которые вскоре подойдут, всем любопытствующим должны говорить, что мы проводили ночную тренировку и отрабатывали отражение атаки наемных убийц.
   -- А как же остальные эльфы? Всплески энергии и шум уже привлекли внимание нескольких наших магов, живущих неподалеку. Неужели будем утаивать произошедшее от собратьев?
   -- Мне неприятно это делать, но до подписания контракта с гномами или, чего не хотелось бы, отказа от контракта, лучше им быть в неведении. Даже малейшая утечка сейчас просто недопустима, -- отрезал Торвин.
   Эль тоже понимала, что без этого не обойтись, этот контракт очень важен для Леса и для их рода. Именно Лаурин, их отец, так настаивал на его подписании. Однако на душе оставался неприятный осадок. Сразу вспомнился случай в священной роще, где Торвин тоже сказал ей про тренировку. Может быть, правы были Иллион и Иллори, намекая, что брат мог ее обмануть, чтобы удержать от рискованных действий на территории дроу, а заодно красиво пустить дезинформацию? Хотя нет, не мог Торвин этого сделать, это ведь ее любимый брат, с членами своей семьи он не может быть нечестным!
   -- Напомню, -- Торвин перевел взгляд на Эль, как будто почувствовав ее сомнения, -- лазутчик, не оставив никаких следов, смог незамеченным пройти через все сигнальные контуры, кроме последнего -- сигнальной сети из эллазий. Пользуясь случаем, выражаю благодарность мастеру Энхвилю Орун' Шехер, пожалуй, единственному за сегодняшний вечер, кто действовал практически безукоризненно, если не считать небольшой промашки в самом конце, о которой он сам нам расскажет. -- Торвин слегка кивнул упомянутому им магу, который однако при последних словах выступающего поморщился. -- После обнаружения факта вторжения, опасаясь, что лазутчик нас подслушивает -- а это, скорее всего, было близко к действительности, ибо на группу рейнджеров, выходящих из посольства, он никак не среагировал, -- я приказал половине отряда разыгрывать ночную тренировку, а вместе со второй половиной взял его в окружение. Чужак был под очень сильным пологом невидимости и по непонятной причине его местонахождение обнаруживалось эллазиями лишь приблизительно. М-м-м... С этим нам тоже придется разобраться, ведь если он смог как-то повлиять на их чувствительность, что раньше считалось невозможным, то никто не гарантирует, что это не повторится, и есть опасность, что следующие "гости" найдут способ обойти эллазии. Возможно случившееся сегодня как раз и является проверкой методов взлома нашей защиты. Может быть, кое-кто хочет дискредитировать ее. Однако, -- в ответ на раздавшийся ропот, Торвин успокаивающе поднял руку, -- я считаю это маловероятным. Но нужно учитывать и такую возможность.
   Слова принца не успокоили присутствующих, и они принялись активно обсуждать высказанную мысль. Торвин, дождавшись момента, когда бурные дебаты немного поутихнут, снова привлек к себе внимание.
   -- Я продолжу, потом обсудите этот вопрос. Итак, на требование сдаться нарушитель ответил встречной угрозой, произнесенной на гномьем языке с демонским акцентом, причем не из того места, на которое указывали эллазии. Об этом мы поговорим отдельно, возможно мы что-то упустили. После того как лазутчик начал крадучись уходить в сторону, Эренвиль открыл стрельбу. За ним последовали маги. Стрельба эффекта почти не возымела, так как чужак каким-то чудом успел развернуть защитный полог и одновременно отбить магические атаки трех боевых магов. После чего с ним, уже снявшим защитный полог, но по-прежнему укрытым пологом невидимости, схлестнулись две тройки рейнджеров-мечников и удерживали его почти минуту, пока он не раскидал их в стороны.
   Присутствующие зашевелились, раздалось несколько негодующих возражений.
   -- Именем Леса, прекратите шуметь! -- повысил голос Торвин. -- Да! Именно раскидал! Так вот, раскидав, а по-другому я это не назову, наших бравых вояк, он ринулся в том направлении, где мы с Энхвилем, который почему-то не удосужился активировать свой защитный полог, -- он осуждающе посмотрел на упомянутого, -- перекрыли наиболее вероятный путь отступления. Из-за собственного упущения Энхвилю досталось от противника камнем. В результате тот, оттолкнувшись от выведенного из боя мастера, перелетел через забор и исчез. В тот момент мне удалось зацепить чужака, однако, похоже, я попал туда, где был крепкий доспех, -- крови на мече я не обнаружил. Прекратите ругаться! Сейчас наша первоочередная задача -- это не назначить виновных, а выяснить, кто мог послать лазутчика, и понять, какие ошибки мы допустили, чтобы впредь их не допускать. Что могу гарантировать вам всем, так это усиленные тренировки... -- Торвин плотоядно облизнулся.
   -- А почему все "лазутчик" да "лазутчик"? -- вмешался Теронвиль. Как начальник боевых магов, который, к слову, во время инцидента отсутствовал, он имел право разговаривать с начальником внутренней безопасности и главой делегации на равных. -- Судя по твоему рассказу и рассказам опрошенных мною магов, чужак был на уровне мастера боевой магии, "скрыта" и рукопашного боя. Не слишком это похоже на простого разведчика, скорее на наемного убийцу!
   -- У меня есть основания считать его именно лазутчиком, -- недовольно посмотрел на него Торвин. -- Ты перебил меня. Во-первых, чужак проник аккурат ко времени нашего ежедневного обсуждения планов. Согласись, нелогично для наемного убийцы проникать в здание посольства, когда оно заполнено рейнджерами. Во-вторых, чужак пользовался каким-то тупым неотравленным оружием и только защитной магией, что нелогично для убийцы, и никого не убил, хотя имел все шансы. В-третьих, чужак, по всей видимости, нас подслушивал, это подтверждается тем фактом, что он проглотил мой блеф про ночную тренировку.
   -- Ну, допустим, это так. Хотя проникновение ко времени сбора... Маги, обследовавшие внешнюю сигнализацию, которая, кстати, была сделана на хорошем уровне, не обнаружили никаких следов ее взлома. А значит, можно предположить, что чужак даже и не пытался ее взломать. Перед этим в здание заходили группы рейнджеров, и с его навыками "скрыта" он мог затесаться в одну из них, а дежурный маг мог просто не обратить внимание на то, что защита показывает на одного больше, чем было в группе входящих.
   -- Логично, хотя Хервин, ответственный за сигнальную сеть посольства, говорил мне, что подобная ситуация предусмотрена. Как только он прибудет, задам ему этот вопрос. К тому же следопыты обнаружили примятую траву и следы обуви непосредственно под защитным контуром. Теперь вернусь к тому, от чего вы меня отвлекли. Я хотел бы, чтобы рейнджеры, участвовавшие в поимке чужака, перечислили свои основные ошибки. Итак, я вас слушаю.
   -- Я знаю, что у всех бойцов должны быть специальные защитные амулеты, причем сильные амулеты, защищающие от отвода глаз и использования врагом полога невидимости, почему же бойцы дрались вслепую? Забыли их надеть? -- задал вопрос один из магов.
   -- Амулеты не действовали. Они были надеты и активированы... вами, к слову, активированы, может быть, это вы...
   "Хм... а ведь в священной роще на нас тоже были амулеты. А на мне и моих друзьях -- очень сильные. Родители заботились о нашей безопасности... -- подумала Эль. -- И как сейчас от "скрыта", тогда амулеты не защитили от наведенного сна".
   -- Подтверждаю, -- прервал Торвин эскалацию обвинений еще в зародыше, -- против полога невидимости лазутчика амулеты не действовали, хотя сами по себе они исправны. Это мы проверили непосредственно перед собранием. Возможно, лазутчик очень силен в "скрыте" или просто знает, как обмануть наши амулеты. Поэтому до тех пор, пока мы не обнаружили причину, рекомендую всем обзавестись еще и "дедовскими" средствами обнаружения "скрытников" -- зеркалами и амулетами, чувствующими магический фон. Продолжаем. Какие еще ошибки были нами совершены?
   -- Мы удерживали лазутчика почти минуту -- достаточное время, чтобы любой из наших магов и лучников мог прицелиться. А боевых магов трое было, два из них -- мастера, почему они не действовали?
   -- Мы боялись зацепить вас. Судя по следам и вашим действиям, чужак очень ловко маневрировал, стараясь прятаться за вами, -- отпарировал маг. -- Не забывайте, в тот момент мы его уже не видели -- он выключил свою защиту. Очевидно, он прекрасно понимал, что ее видно в магическом зрении.
   -- Да мы специально кольцо с вашей стороны приоткрывали, чтобы вы могли действовать! Неужели непонятно было?
   -- Принято! -- прервал перепалку Торвин. -- Совместные действия магов и рейнджеров мы специально отработаем на тренировках. Что дальше?
   -- Я не стал ставить защитный полог, признаю свою беспечность. Не ожидал, что чужак вырвется из кольца, -- признал свой прокол Энхвиль.
   -- Что еще? Похоже, у вас есть кое-какие соображения на этот счет? -- обратился Торвин к группе рейнджеров, удерживающих своего собрата, стремящегося выступить. -- Ну говори, не стесняйся.
   -- У нас сложилось впечатление, что чужак на нас как-то магически воздействовал. У всех нас одновременно под конец боя сильно закружилась голова.
   -- Я никакого магического всплеска в это время не почувствовал, -- вмешался один из боевых магов. -- Может, вы просто выдохлись, знаете, от переутомления тоже иногда голова кружится...
   -- Секундочку, -- вмешался Торвин, боясь, что маги с бойцами опять переругаются, -- а слабую ментальную магию ты с такого расстояния почувствовал бы?
   -- Нет, но ведь на бойцах хорошие амулеты -- слабой ментальной магией их не пробьешь, а другую я почувствую.
   -- Против невидимости амулеты тоже не подействовали. После этого и ряда предыдущих случаев у меня вообще складывается впечатление, что наши известные артефакторы из рода Эрлиомари значительно преувеличивают их достоинства. -- Торвин не смог удержаться от шпильки в сторону рода, конкурирующего с королевским. -- Предлагаю дождаться нашего мастера ментальной магии, пусть он проверит, было ли ментальное воздействие или нет. Если, конечно, это можно увидеть по прошествии нескольких часов. В чем еще, на ваш взгляд, мы ошиблись?
   Выслушав несколько предложений, Торвин понял, что ошибки уже начали выдавливаться из пальца, и решил перейти к следующей теме.
   -- Похоже, основные просчеты мы перечислили. Добавлю в общую копилку еще и свой промах: видя, что коллега не прикрыт защитным пологом, я оставался на своем месте, не оптимальном для противодействия в данной ситуации. Теперь можно подвести по итоги. Наша главная проблема в том, что все мы зазнались, недооцениваем противника и оттачиваем свое мастерство не так настойчиво, как раньше. Думаю, случаи последних лет, включая этот, послужат нам отличным уроком. Я уже мысленно набросал план усиленных тренировок. Будем отрабатывать как борьбу с проникновением на нашу территорию чужаков, так и отдельные слабые моменты вроде взаимодействия магов с бойцами, а также действия бойцов против магов в условиях неработающих амулетов. Прошу рейнджеров и боевых магов остаться после собрания для обсуждения плана. Изменения в системе безопасности посольства, сигнальной сети и режим передвижения мы обсудим при участии посла и Хервина. На данный момент по моей просьбе Энхвиль законсервировал место схватки. Будем ждать возвращения посла и наших сыскарей, занимающихся делом его похищенного помощника. Возможно, им удастся по запаху лазутчика отследить, куда он отправился. -- Торвин сделал паузу, дав присутствующим переварить информацию. -- У кого-то еще есть предложения по принятым мерам? -- Выслушав пару незначительных предложений, он уже собрался перейти ко второму вопросу -- установить, кто же организовал проникновение лазутчика и кем этот лазутчик мог быть, но взгляд его упал на Эль, неуверенно пытающуюся взять слово.
   После случая в священной роще Эль побаивалась что-то предлагать серьезным и опытным эльфам. В лицо ей не говорили, но по ухмылкам она легко определяла, что думают большинство опытных эльфов о ее рейнджерских и магических способностях и о любом ее предложении в этом свете. Однако в этот раз, похоже, свою роль сыграл тот фактор, что остальные показали себя не с лучшей стороны. И вместо ухмылок Эль встретила довольно благожелательные взгляды, что сделало ее посмелее.
   -- Как я поняла, основная проблема оказалась в том, что маги боялись задеть бойцов. Почему бы не использовать плетения, которые будут опасны только для чужаков и безопасны для рейнджеров, которым заранее выдадут амулеты от этих плетений? Тогда маги смогут без опаски атаковать врага, не боясь задеть своих. Думаю, вначале можно использовать плетение, бьющее по площадям, которое особым образом зацепится за ауру чужака и облегчит попадание следующих, уже более нацеленных плетений...
   Торвин вопросительно глянул на Теронвиля, главу боевых магов делегации, и, получив утвердительный кивок, означающий, что такое в принципе возможно, ответил:
   -- Отличное предложение, Эль, пожалуй, лучшее за сегодняшний вечер. После собрания мы с тобой и боевыми магами обсудим идею. Если удастся разработать достаточно эффективные плетения такого вида, то взаимодействие бойцов и магов существенно облегчится. Есть еще предложения? Нет? Тогда переходим ко второму вопросу, а именно: кто же мог устроить нам такую подлянку. -- Торвин, заложив руки за спину, задумчиво прошелся до окна и обратно. -- Судя по действиям лазутчика, он действительно был демоном. Конечно, среди других рас (и среди нас, эльфов) тоже встречаются целители, способные хорошо развить свое тело и не уступать демонам в скорости, но для этого им приходится активно насыщаться магией и на серьезные заклинания у них уже не хватает силы и концентрации. А противник умудрялся одновременно двигаться (быстро, даже по демонским меркам), удерживать полог невидимости и отбивать магические атаки -- такое можно делать, только если от рождения обладаешь завидными физическими способностями. Если я что-то не учел, поправьте меня, мэг Эльхиль, -- обратился Торвин к просидевшему все обсуждение молча отрядному мастеру целительской магии.
   -- Нет, все правильно. Правда, знавал я как-то одного человеческого гроссмейстера целительской магии, так он и быстро бегать и колдовать одновременно умудрялся. Только это давным-давно было, сейчас он уже старик, тысяча лет -- не тот возраст, в котором побегаешь, будь ты хоть трижды гроссмейстером. Даже из эльфов немногие до тысячи доживают, что уж о человеке говорить. Что касается других гроссмейстеров целительства, то они на такое не способны, да и если и способны, то вряд ли опустятся до подобных рискованных проникновений -- им и так хорошо живется.
   -- Ваши слова подтверждают мои предположения, -- кивнул Торвин, -- кроме того, у демонов есть реальные мотивы нам вредить. Насколько я знаю, на организуемый гномами бал также прибыла и демонская делегация, точнее две делегации. Одну из них никто не приглашал, и она просто оперативно примкнула к официальной. Неофициальная делегация включает несколько представителей верхушки Лиги боевых магов, в руководстве которой, несмотря на ее международный характер, преобладают демоны. Как я понимаю, единственное, что на балу им может быть интересно, -- это договориться об участии наемников Лиги в гномо-оркской войне. Участие наших рейнджеров, понятное дело, для них нежелательно, и они сделают все, чтобы нас дискредитировать в глазах гномов. Подозреваю, резня на базе мертвителей с подставой Ллерина, что спровоцировало его похищение, может быть делом их рук. Что-что, а стихийников в Лиге немало, могли взять с собой парочку.
   -- Это, конечно, все здорово, но почему мы узнали об этом только сейчас? Когда гром грянул? -- послышался вопрос из зала.
   -- А это еще достоверно неизвестно. Это только подозрения, которые усилились после сегодняшнего случая, -- ответил Торвин. -- Руархид и дознаватели, например, настаивают на оркской версии случившегося. В доказательство даже какие-то косвенные улики привели. Другое дело, что они могут действительно так считать, а могут считать и иначе. У гномов могут быть планы одновременно нанять и эльфов, и демонов, тогда для них выгоднее специально отвести подозрения от демонов, чтобы избежать обострения нашего с ними конфликта. -- Торвин на секунду прервался. -- Мне тут по амулету связи сообщают, что посол прибудет с минуты на минуту. По дороге его уже ввели в курс дела, он подтвердит или опровергнет мои догадки.
   -- Есть только пара вещей, которые не вписываются, -- вставила осмелевшая после успешного произнесения речи Эль.
   -- Что именно?
   -- Очень странно, что демон специально выдал себя акцентом, заговорив с вами на поляне. Странно, что он смог незаметно вскрыть сигнализацию, сделанную эльфийскими магами -- не владея магией Леса, такое не сделаешь. Пробивание амулетов, отличные физические возможности, ношение палки вместо меча в качестве оружия -- все это я уже видела, и все это дает возможность сделать вывод, что это был человек!
   Увидев задумчивые лица участников заседания, Эль решила, что попала в точку -- уж эти доказательства точно их убедят. Да они ее саму убедили! После двух проколов Эль решила куда осторожнее и взвешеннее оценивать претендентов на роль того чужака, не рискуя сообщать о них брату, да и тут она ограничилась тем, что сказала, что это был человек. Тем не менее, через пару секунд народ сложил два плюс два, причем явно не в ее пользу. На большинстве лиц появились ухмылки, несколько эльфов не смогли сдержать смешки, лицо Торвина слегка перекосилось. Вся хорошая репутация, заработанная Эль предыдущим рациональным предложением, была тут же забыта.
   -- Эль, я понимаю, что существует некая гипотетическая возможность, что лазутчик был человеком, однако я был бы все же поосмотрительнее в своих суждениях и подводил под них более сильную аргументацию. Пока что реальные мотивы нам вредить есть только у демонов, с дроу на высшем уровне, как ты знаешь, у нас отношения хорошие. Мы договорились с ними, еще до поездки, что они не будут предлагать услуги своих боевых магов Руархиду. Людям тоже нет смысла нам вредить. Конечно, в Лиге есть людские боевые маги, однако я пока не слышал ни об одном таком, способным одновременно держать полог невидимости, перемещаться с большой скоростью и отбивать магические атаки, а о демонских магах такое слышал. Что касается оружия, то санэгун, представляющие из себя три палки на цепях, -- довольно распространенное оружие среди демонов. И очень похоже, что использовалось именно оно. Касательно нежелания выдавать себя, это спорный вопрос. Если Руархид узнает о сегодняшнем случае, был ли лазутчик демоном или не был, не сыграет особой роли: боевая репутация наших рейнджеров будет испорчена в глазах архимага, а вот репутация демонов подтверждена. Кстати, мне передают, что посол уже на подходе, давайте подождем его -- он в местной политике лучше нас разбирается, пусть выскажет свое мнение эксперта, -- предложил Торвин, посматривая на Теронвиля, главу боевых магов делегации.
   Теронвиль Трон'х Эвиль происходил из рода, активно конкурирующего с королевским. Каждый миг Торвин ждал, что ему припомнят прокол с чужаком в священной роще и ряд других (в отличие от этого, достаточно мелких) -- все ошибки, замеченные за представителями королевского рода, фиксировались родами-конкурентами. Составлялись длиннющие списки ошибок и нередко заучивались наизусть. У них было принято при любой удобной возможности вставлять в разговор упоминание о том или ином просчете или неудаче. В Лесу все прекрасно понимали, что Эль мало в чем виновата, ей просто не хватило опыта и подготовки. В действительности тогда прокололись Лаурин с Торвином: во-первых, допустив проникновение чужака на свою территорию; во-вторых, выслали на его поимку недостаточно подготовленную команду. В том, что это был наемник, проверяющий качество защиты священной рощи, многие сомневались, как ни старались Торвин с Лаурином красиво распылять дезинформацию. Торвину повезло, что среди оплошавших были и боевые маги, подотчетные Теронвилю, поэтому тот не стал сейчас выступать, понимая, что можно и на встречную насмешку нарваться. Но вот на предложением Эль просто невозможно было не поглумиться.
   Еще раз переведя взгляд на Теронвиля, Торвин заметил, что тот собрался было что-то сказать, но после того как Торвин разгромил аргументы Эль, передумал и промолчал.
   Стараясь не краснеть и не изменять выражения лица, Эль под столом сжимала кулаки в бессильной ярости. Увидев, что прибыл посол и внимание присутствующих переключилось на него, Эль незаметно и аккуратно, стараясь не терять достоинства, вышла из комнаты. Иллион и Лорин, ее товарищи по священнорощенскому несчастью, последовали за ней.
   -- Эль, -- остановил ее Иллион, -- ты все правильно сказала. Правильные слова подобрала.
   -- Что-то незаметно было по их лицам, -- кусая губы, выдохнула девушка.
   -- Эль, слова все правильные были. Только лучше бы это сказала не ты, а кто-то другой. Говорю как более опытный в таких делах. В отличие от прошлых двух раз, когда я просил тебя не озвучивать Торвину свои подозрения, сегодня ты была права. Лично я не уверен, что сегодня действовал именно тот чужак, однако именно он показал нам в тот раз, на что способны люди. Учитывая обстоятельства проникновения и ухода лазутчика, я тоже склонен считать, что это был человек.
   Лицо Эль слегка просветлело (все-таки впервые Иллион согласился с ее подозрениями), и эльф продолжил:
   -- Ты лучше посмотри на это глазами Торвина. У него сейчас уйма дел: после священной рощи другие кланы обнаглели и малейший прокол Лаурина и Торвина подвергают жестокой критике. Ты же его постоянно отвлекаешь, требуя проверить то одного, то другого человека. Последней каплей стали два твоих последних прокола, когда ты была абсолютно уверена что нашла чужака. Сегодня же Торвин сам допустил серьезную ошибку, упустив лазутчика... Ты вообще видела лицо Теронвиля?
   -- Нет, а что?
   -- Ходят слухи, что изначально именно его хотели назначить главой делегации, а из королевской семьи, как это положено по этикету, направить только тебя. В принципе это логично: клан Трон'х Эвилей обладает лучшими боевыми магами, а его амулетчики производят лучшие защитные амулеты. Однако твой отец настоял, чтобы поехал именно Торвин. Это тоже обоснованно, ибо лишь благодаря дипломатическим усилиям королевского рода удалось добиться потепления отношения между Лесом и Горой. Понятное дело, роду Трон'х Эвилей это не понравилось, поэтому при малейшей возможности на Торвина вываливается критика и насмешки. Сегодня ему удалось этого избежать, потому что не с лучшей стороны показали себя и боевые маги от Эвилей. Однако твоя гипотеза была отличным поводом для издевок. Думаю, именно поэтому Торвин так отреагировал на твои слова. К тому же ему кажется, что насчет того чужака у тебя пунктик. Мы тут с Иллори подумали... Есть куда лучший и быстрый способ добиться желаемого.
   -- Какой? -- На лице Эль читался огромный интерес.
   Иллион увидел, что она загорелась в предвкушении услышать какую-то гениальную идею. Эх, молодость, молодость, как все кажется просто, когда не видишь двойного, а то и тройного смысла в происходящем! "Чем-то она на мою дочь похожа, -- подумал Иллион. -- Такая же энергичная, деятельная, наивная попрыгушка. Хотя наивности у принцессы становится все меньше и меньше".
   -- Случай с тем человеком и щитом меня очень заинтересовал. Возможно, мы все-таки ухватились за правильную нить, но раскручивать ее, полагаясь лишь на свои силы, мы не можем. Эльфы здесь чужаки. Как только гномы заметят нашу активность, так сразу заработает их контрразведка и начнется вмешательство и вредительство. Хорошей сетью агентов на гномьей территории обладает даже не Торвин, а посол Элларин. Ему регулярно поставляются сведения. Сейчас агенты активно занимаются поиском похищенного Ллерина, и гномы стараются им не мешать, так как нахождение Ллерина в их же интересах. Имеет смысл попросить посла заодно разузнать и о том, кого ты ищешь. Думаю, он не откажет. В отличие от Торвина, у него нет предубеждений по этому поводу. Ну а я постараюсь прощупать почву со своей стороны, у меня есть общие с послом друзья -- замолвят словечко.
   -- Отличная идея! -- Эль чуть не подпрыгнула от радости. -- Я обязательно это сделаю. Думаю, мы соберем достаточно доказательств, чтобы даже Торвин поверил.
   -- Нам надо собрать достаточно доказательств, чтобы мы сами поверили -- не только ты, но также я и Лорин. Тогда уже можно будет решать: или доказывать что-то осторожному Торвину, в стиле которого -- по несколько лет наблюдать за потенциальным кандидатом, или попытаться что-то предпринять самим. Рейнджеры и боевые маги, особенно молодые, сейчас очень недовольны, в первую очередь собой, допущенными ими ошибками. Если сегодняшний лазутчик -- действительно тот чужак, они помогут его изловить, особенно если Торвин уедет из столицы раньше, оставив тебя за старшую.
   Иллион до сих пор корил себя за то, что они с Иллори так сглупили в священной роще -- не пресекли беспечность молодых. Им, молодым, многое прощается. Лет через пять Эль и прочую молодежь перестанут попрекать чужаком. Иллион знает немало случаев, когда эльфы в молодости допускали глупейшие ошибки, а в зрелом возрасте добивались выдающихся успехов и славы. Только вот зрелым эльфам, особенно неродовитым, подобные ошибки не прощались. Для них с Иллори тот позор -- клеймо на всю оставшуюся жизнь. Причем внешне пока мало что изменилось (это у молодых да у политиков принято высмеивать ближнего, а в среде зрелых эльфов никто не скажет ничего лишнего), но изменившееся отношение уже ощущалось. Причем если молодые несут ответственность лишь за себя, то зрелые эльфы еще и за семью в ответе. Сразу после случая в священной роще маг-наставник, которого Иллион так долго подбирал для своей дочери, несмотря на все встречные услуги, отказался быть ее учителем. Попытки говорить с другими потенциальными наставниками тоже ни к чему не привели, везде он получил отказ. А ведь наставник нужен не только его дочери, но и сыну потребуется! Правда, позже, лет через тридцать. Конечно, остается и крайний вариант -- направить в магическую академию людей, где эльфов привечали за их целительские таланты, но очень уж не хотелось этого делать, слишком уж гнилая (с точки зрения эльфов) атмосфера сложилось в этих академиях. Могут ребенка испортить, да и другие эльфов станут враждебно относиться -- не любят в Лесу тех, кто отдает своих детей в человеческие школы магии. Следовало побыстрее вернуть себе репутацию бывалого рейнджера. Лучше всего найти и поймать этого чужака или, по крайней мере, принять участие в его поимке. И хотя раньше подозрения Эль только веселили Иллиона, то после ночевки в таверне он очень заинтересовался, порасспросил друзей в столице гномов и добыл интересные сведения. Хорошо бы еще напрячь (не без помощи Эль) всю агентуру посольства. Если человек-маг действительно окажется тем чужаком (Иллион оценивал подобную вероятность как один к трем), или хотя бы будет обладать интересными для эльфийских магов секретами, то Иллиону удастся вернуть потерянное уважение и наконец-то устроить своих детей. Ну, а если нет -- все спишется на принцессу и ее "пунктик".
   Быстро "обработав" Эль и Лорина, Иллион вышел за территорию посольства.
   "Эх, все-таки маги взрослеют медленнее немагов, вот и Лорин -- вроде постарше Эль, но такой же наивный", -- подумалось Иллиону. Если молодой немаг должен крутиться, лавировать, хитрить, выискивая способ хорошо устроиться в жизни, то для молодого мага главное -- развивать свое искусство. Правда, это все до поры до времени, пока он не достигнет уровня, где уже не обойтись без помощи других, или, не дай Лес, не изобретет что-то действительно новое и прорывное и не вляпается в интриги сильных мира сего. Ведь у эльфийских магов опыт интриг и до тысячелетия может доходить. Наивному новичку в них не пострадать невозможно... Жена Иллиона, бывшая когда-то перспективной магичкой, -- живое тому подтверждение.
   "Так, грустные мысли в сторону, -- осадил себя Иллион, -- вот и дом старого друга. Надеюсь, он еще не спит. Эх, Бордт, давненько я тебя не видел, старина!"
  
  
   Ник
  
   Что нужно для того, чтобы чувствовать себя в чужом месте почти как дома? Зависит от того, что для человека входит в понятие "чувство дома". Для кого-то это насиженное место, где все тебя знают, для кого-то это место, где тебе дают возможность выразить все стремления и чаяния. Для меня же это -- когда кто-то небезразличный есть рядом, когда близкие ждут тебя, надеются, искренне радуются при встрече. Должен быть кто-то, для которого ты всегда хочешь сделать приятное и просто в чем-то помочь. А еще хорошо, если позволяют заниматься любимым делом, не мешают и не "грузят" лишними проблемами, с которыми сами могут справиться.
   В последнее время я почувствовал, что столица гномов потихоньку стала занимать у меня внутри пустующее место "своего дома". Интересные люди, пусть и из расы гномов (если бы мне не сказали, что это гномы, так бы и думал, что люди). Васа -- прикольный дедок, сильно интересуется моей магией, но постоянно опасается нечаянно меня обидеть (а может, скорее спугнуть). Тир -- музыкант от бога. Мне всегда нравились люди, полностью отдавшие себя до конца какому-то делу, хоть я никогда и не старался, и даже не думал о таком для себя. Тогда, в дороге, было сложно оценить его способности, видимо, он не считал нужным специально выделяться среди небольшой группы караванщиков, живущих общими дорожными заботами. А вот в городе развернулся вовсю, нашел свое дело. И хорошо, что мне удалось ему помочь. Леон -- один из лучших мечников, насколько я понимаю. Даже при такой профессии (убивать людей, пусть и врагов) сумел сохранить в себе добродушие и порою детский взгляд на окружающий мир. Лана -- почти сестренка, забавнейшее существо-ребенок, как и ее подружки. И конечно Криса. Не знаю пока, какие именно чувства я испытываю к ней, но уж точно она не просто постельная подруга.
   И за все время у гномов не попадалось мне откровенных злодеев. Даже убивших Тишь разбойников я почему-то не воспринимал как законченных негодяев. Да, они причинили мне тогда сильную боль, но это не оставило слишком серьезного рубца на моем сердце. Они ведь были всего лишь наемники, и я давно простил их. Настоящий злодей, как я думаю, -- это тот, который может с холодным интересом или злорадством или с ненавистью вывернуть тебя наизнанку, пройтись по душе грязными сапожищами, растоптать в тебе самое главное -- человека. И слава богу, что такие типы мне пока не повстречались. И надеюсь, это "пока" еще надолго. Только вот сдается мне, что главные проблемы создадут не какие-то злодеи, а те, кто просто преследует свой интерес и в их планах моей персоне уготовано не самое завидное место.
   Ах, если бы не эти эльфы... Я знал, конечно, что они прибудут на устраиваемое архимагом торжество, но не думал, что неожиданная "встреча" так на меня подействует. Я ведь отыскал у Васы информацию об их священной роще. Когда-то она стала причиной большой войны-бойни эльфов с дроу. Их отношения всегда были не самыми радужными, но до того момента как-то уживались, ограничиваясь мелкими стычками. Однажды, много сотен лет назад, приехали к эльфам от дроу переговорщики обсудить очередную драку между юнцами. Среди дроу был один паренек, дальний родственник тогдашнего владыки, абсолютно безбашенный тип. Собственно, поэтому владыка и отослал его подальше, надеясь, что "в поле" наберется ума. И захотелось этому молодому дроу вдруг узнать, что такое эльфы прячут в священной роще, да под столь серьезной охраной. Ну и полез туда. Хранители рощи его тут же, не раздумывая, ни о чем никого не спрашивая, шлепнули. О каких переговорах после этого могла идти речь? Долго потом эльфы и дроу занимались уничтожением друг друга. Много погибло и тех и этих. Только недавно одумались и вернулись к переговорам. Договорились о перемирии и скрепили его браком теперешнего правителя эльфов и принцессы дроу. Брак неожиданно для всех оказался очень удачным, и после того, как Лаурин Трин'х Васар взошел на престол, ни одной серьезной битвы между дроу и эльфами не было. Так, мелкие стычки. Но недоверие сохраняется и по сей день.
   После знакомства с этим и прочими материалами я вовсе не ждал, что эльфы меня забыли или ищут, чтобы пригласить на дружескую вечеринку. Нет, длинноухих мне сейчас надо всеми силами избегать. Они ведь не отстанут. И дело не столько в том, что я оскорбил или унизил эльфов своим пикником в священной роще. Они же там скрывают этот долбанный корабль Дронта. Хотя какой им с него толк? Все равно ничего не смогли узнать, хоть и пытались несколько раз (по рассказам Умника). Так почему бы не пригласить соседей (гномов, людей, дроу) и не попытаться разобраться вместе? Нет, сидят как собаки на сене, и даже обычных эльфов туда не пускают, только владык... Впрочем, неважно, их дело. Но если уж они шлепнули какого-то мальчишку за нарушение границы рощи, не испугавшись войны, а потом с остервенением долгие годы воевали с дроу, то что ушастые приготовили для меня, после многодневного пикника не только в роще, но и на самой горе?
   Эта стычка с эльфами показала, что я не готов к разборкам в местном стиле, когда используются не только приемы и орудия членовредительства, но и магия (я осторожно пошевелил пальцами ноги -- вроде уже не болят, да и синяк на ноге от меча почти сошел). Инфомагию-то я открыто использовать не могу -- засвечусь по полной. Бьюсь об заклад, маги могут как в бою, так и по остаточным фоновым излучениям определять тип используемой магии, а возможно, и типы плетений. А если вдруг ничего не обнаружат, им в голову полезут всякие странные мысли. Мне это надо? Нет, мне обязательно нужно наработать боевые приемы и плетения обычной магии, особенно для прямых стычек. Пусть лучше меня сочтут крутым магом, зато не будет нездорового интереса ко всяким разным моим фокусам. А еще лучше всегда маскировать инфомагию приемами обычной. Смог же я замаскировать работу шкатулки-амулета по обработке струн. То же следует делать и в бою.
   А все-таки классно эльфы подготовлены! Вслепую гонять противника! Если бы не мои прибамбасы, фиг бы справился! Да, кстати, а как они меня все-таки обнаружили? Сигнализация-то молчала!
   Я шел домой и медленно прокручивал на бадди-компе запись событий в посольстве. В чем же была ошибка? Почему "возбудились" эльфы? Вот сигнализация, Умник ее аккуратно "глушит", вот фоновый свет энергии местного магического источника. Так, деревья, трава и земля в виде желтоватых и красноватых отблесков. В темное время суток бадди-комп подсвечивает их отражения в инфракрасных лучах. Я часто ночью пользовался инфракрасной подсветкой -- привык. Тепловые лучи хорошо показывали других людей, даже скрытых за какой-нибудь преградой. Пару раз дома это помогло мне избежать ненужных встреч. В данный момент, правда, растения уже почти остыли, прохладно, но комп оставил их на экране для удобства.
   Так, на некоторые деревьях и кустах "подвешены" вопросительные знаки, видимо, комп еще не проиндексировал и не сопоставил эти растения с известными данными из отсканированных книг... Стоп! Как это так? Я ведь здесь уже бывал, и, насколько помню, комп уже тогда над этим трудился. Реагируя на мой запрос, комп развернул информацию под одним из вопросительных знаков. Нет, похоже, вся информация по ним уже есть. Опа! А это что такое? Под окном с информацией сноска: "Неопознанный тип плетений".
   У меня заняло пару секунд, чтобы разобраться, о чем идет речь. Убрав окошки и лишнюю подсветку, матюгнулся. Оказывается, я все-таки почувствовал наличие магии в деревьях, но эту информацию не осознал вовремя, пропустил, так сказать, мимо глаз и ушей. Уже не в первый раз, кстати. А вот бадди-комп послушно считал ее, проверил по базе данных, не нашел соответствия и пометил вопросительными знаками. А я еще и на вопросительные знаки не отреагировал: слишком часто они появлялись у меня перед глазами в этом мире, и я почти перестал обращать на них внимание.
   Анализ плетений по материалам бадди-компа (поверхностный, конечно, запись все же, а не реальность) показал, что эльфы установили вторую сигнальную сеть, тонко сформированную и почти не фонящую магической энергией. Плетения они внедрили в растения и деревья, которые, по сути, стали с ними одним целым. Без подсказок в виде вопросиков на бадди-компе я бы так ни о чем и не догадался. Видимо, длинноухие использовали какие-то технологии малых магических энергий. Классно реализовано! Фух... Слава богу. Похоже, у этой сети не очень большая детализация -- порядка десятка метров. Может, потому, что я скрыл ауру? То-то эльфы не стали сразу нападать. И только когда я обозначил себя звуком, понеслось... Обработав картинку разными фильтрами по моему приказу, комп выделил тонкие энергетические нити, шедшие от растительной сигнальной сети к магу и главному эльфу. Ну, теперь все понятно...
   Я еще раз прокрутил перед глазами всю стычку. Похоже, никаких улик (вроде потерянных вещей и еще чего-то подобного) я не оставил. На всякий случай просмотрел путь бегства от посольства. Так, полог невидимости не снимал, ничего не терял, по городу попетлял изрядно. Я остановился в безлюдном месте возле дома, отключил "скрыт" и внимательно осмотрел себя. Следы крови на одежде отсутствуют. Но все-таки было еще что-то. Что-то не дает покоя... А почему эльфы, несмотря на "скрыт", меня ощущали во время схватки достаточно точно? Чувствовали фон от защиты? И что им это давало и как мне нейтрализовать подобное в следующий раз? Какая-то аналогия плескалась на грани сознания... Я попытался вытащить ее и осознать -- не получилось. Что же это? А если по-другому подойти? Я -- цель, они -- нацеленные на меня ракеты, которые своими радарными устройствами видят меня... Вот! Радар! Точно! Вот нужная ассоциация -- самолет и система обнаружения его радарными установками. Что делает в таком случае самолет? Правильно! Подавляет системы обнаружения. Один из самых простых способов -- пассивная защита. Повесить кучу ложных целей, с которыми мощные военные компы радаров, конечно, справятся, но это поможет выиграть самолету лишние секунды. А тут у нас не крутые вояки с продвинутой техникой, а всего лишь обычные маги.
   "Умник, а ты можешь генерировать в стороне от меня магические конструкции, которые бы фонили, как магическая защитка?"
   "Не вижу особых проблем. А зачем?"
   "Ну, дык, -- я довольно потер руки, -- сегодня бы мне это здорово помогло. Сделать кучу магических фантомов -- и нехай ищут среди них реальную цель".
   "Умно!" -- обдумав мои слова, отозвался Умник.
   "В принципе, когда сделаем динамическую защиту, такое не очень пригодится. Но если понадобится отвлечь внимание... Так, ладно, у тебя есть еще что сказать по произошедшему? Я ничего не упустил?".
   "Да в общем-то, нет. Разве что, когда в тебя маги "стреляли", я смог несколько плетений уничтожить, воздействуя на них инфомагически".
   "Но не все, так?"
   "Да, это оказалось тяжеловато. Эти плетения были короткоживущие и нестабильные, и потому полноценной информструктуры не имели, только прообраз. Все развеять не удалось, слишком много в твою сторону летело, но попади в тебя на пару плетений больше, ты спотыканиями не отделался бы. Хорошо еще, бадди-комп помог, он рассчитывал траекторию движения так, чтобы линия огня между магами и тобой все время перекрывалась кем-то из бойцов-эльфов".
   Ага! Теперь понимаю, почему я так извилисто бежал! По-видимому, непроизвольно выбирал варианты, предложенные бадди-компом.
   "Молодец, Умник! Спасибо! Ты, кстати, подал мне интересную мысль. Вариант защиты -- дистанционное воздействие на чужие плетения. Надо будет в свободное время просчитать вариант. Если получится, можно потом встроить в динамическую защиту".
   Я вошел в дом Васы и отправился спать, отложив накопившиеся выводы на будущее. В ближайшее время следует переключиться на другие проекты. Оставлю пока эльфов в покое.
  
  
   "Почему не годится магическая защита, используемая гномами? -- думал я на следующее утро. -- Да потому, что она статична, ее надо постоянно "носить" и жрет энергию, словно кролик капусту. Да еще фонит изрядно -- любой маг увидит. А зачем мне лишние вопросы? Кроме того, по такой защите боевые маги могут видеть меня независимо от наличия полога невидимости, как это случилось в эльфийском посольстве. Нет, мне нужна динамическая защита, -- я хмыкнул, сравнив ее с динамической броней, -- которая может в обычном режиме "спать", не мешая жизнедеятельности, и в то же время, мгновенно "возбуждаться" и реагировать при малейших признаках агрессии". Для начала пусть это будет просто броня от физического воздействия, которая сможет несколько ослаблять магические удары противников. Для защиты от боевой магии надо отдельно делать модуль. Там еще кучу всего можно напридумывать. Вплоть до ответа на агрессию еще до момента ее применения. Но для этого уже требуется мощный логический анализатор. На первых порах, правда, сгодится и бадди-комп. А вообще у меня появилась такая небольшая профессиональная мечта -- сделать миниатюрные процессоры, вроде того же инфокомпа, с которым мне удалось пообщаться, и встраивать их в разные магические плетения. У местных магов ведь именно с этим проблемы. Они не умеют реализовывать сложную логику в плетениях. Нет, иногда что-то нетривиальное попадается, но "вычисления" там простые, и "компьютер" -- чисто аналоговый вычислитель с фиксированной программой: светильники, реагирующие на голос, сигналки на домах и прочая... Еще один момент -- с некоторых пор меня стало тяготить то, что практически вся моя магия в той или иной степени является результатом работы Умника. Классно, конечно, что он есть и делает все, что я попрошу, однако это не совсем то. Кто его знает, как оно в будущем повернется. Надо обязательно развивать свои способности. И я знаю, как это можно ускорить. Составим с Умником логически законченные пакеты информации, и я "запихаю" их себе в голову. Конечно, это не научит меня сразу манипулировать плетениями и (инфо)магической энергией (тут надо еще подтягивать энергетику организма и управляющие контуры мозга), однако поможет совершать меньше ошибок, что немаловажно.
   Таким образом, сначала надо сделать первую версию защиты по уже разработанной модели. Главное, чтобы меня сразу не убили, пока я не готов, расслаблен или занимаюсь своими делами, а там уж посмотрим, кто кого.
   И я полностью погрузился в работу. Кто-то иногда стучал в дверь, кто-то (наверное, вернувшийся Васа) что-то пытался магически прощупать... Я даже забыл о еде и лишь ночью закончил-таки альфа-версию системы. Но полноценно протестировать не успел -- отрубился.
  
  
   Глава 6
  
   Ник
  
   Проснулся я поздно, около семи часов утра. Нормально поработал, блин -- я приподнялся и потер лоб, оттирая следы обложки книги, на которую, засыпая, уронил голову. Да, проспал всю ночь, фигово. Я потянулся и повертел головой. Что-то захрустело. Видать, поясница и шея затекли.
   Поразмявшись в течение получаса и немного помедитировав, я почувствовал, что последствия неправильно проведенной ночи стали менее заметны. Я оперся о подоконник и полной грудью вдохнул прохладный наружный воздух. Лепота... Какие чудные утренние запахи от цветов, растущих в саду Васы. Где он только их берет?
   В дверь постучали. Бросив напоследок еще один взгляд в окно на чудесный вид утреннего сада, я пошел открывать дверь.
   -- Минуточку, мэг Васа!
   -- Откуда ты знаешь, что это я? -- спросил маг, входя в комнату. -- Ты ж не сканировал ничего за дверью?
   -- Как обычно, инфомагия ... -- пожал я плечами и удобно устроился в кресле, вопросительно посмотрев на мага.
   -- Ну и чем ты тут занимался целые сутки? До тебя было не достучаться. -- Васа внимательно оглядел комнату и то, что лежало на столе. Не заметив ничего особенного, он уселся напротив меня и молча стал, так сказать, буравить взглядом мое лицо.
   Я улыбнулся.
   -- Видите что-то необычное?
   -- Нет, -- он отрицательно покачал головой.
   -- А сейчас?
   Васа, чуть прищурившись, сосредоточился на моей ауре.
   -- Интересно, -- наконец произнес он. -- И красиво. Не пойму, в чем суть?
   -- А что вы видите? -- Мне было любопытно, как это выглядит со стороны.
   -- Ну, -- протянул Васа, -- больше похоже на то, как будто ты обсыпал свою ауру пыльцой. Я не понимаю, зачем это нужно и как ты умудрился сотворить такое, однако, признаюсь, выглядит эффектно.
   -- А давайте проверим? -- загорелся я и потер руки. -- Бросьте в меня... ну, например... -- я окинул взглядом хлам, лежащий на столе, -- вот эту книгу, посмотрим, что получится.
   "Умник, готов?"
   "Готов, но я бы сначала все проверил и отладил. Слишком все упирается в симбионтов. Я не уверен, что они уже способны действовать как надо".
   Но я, захваченный идеей посмотреть, что получилось, отмахнулся от него.
   Васа с сомнением покосился на книгу, на меня, снова на книгу. Наконец, пожав плечами, спокойно взял ее и, немного помедлив, бросил мне на колени.
   Несколько секунд я пялился на непонятно как оказавшийся перед моим взором потолок. В ушах гудело от резкого и хлесткого звука. В воздухе носились, плавно опускаясь на пол, порванные листочки бывшей книги.
   -- Ох-хо-хо, -- прокряхтел я, осторожно пытаясь подняться на ноги, -- что-то я с коэффициентами намудрил.
   По крайней мере книга отбита -- листки, как целые, так и разорванные в мелкие кусочки, летают по комнате. Почти все симбионты сдохли -- статистику бадди-компа посмотрел. Нехорошо получилось. Надо было сначала прогнать систему на тестах.
   "А что там Васа молчит?" -- вспомнил я про мага, оглянулся и снова опустился на пол, держась за живот и безуспешно пытаясь подавить в себе истерический смех.
   Васа все так же сидел в кресле. Оно не перевернулось, так как стояло в упор к стене, однако Васа... В каком он был виде! Глаза широко раскрыты, волосы и борода как у байкера, несущегося без шлема с огромной скоростью.
   -- Ох, -- я всхлипнул, -- прости Васа!
   -- Хм-хм, -- прокашлялся маг и чуть дрожащими руками пригладил волосы. -- Что это было?
   Чуток успокоившись, я поднял кресло, уселся в него и, с трудом удерживаясь от смеха (слишком колоритная была картина несколько мгновений назад), описал ситуацию, стараясь не влезать в детали.
   -- Значит, защита? -- задумчиво проговорил Васа и поковырял пальцем в ухе. Об инциденте он уже забыл, захваченный очередной идеей своего нестандартного ученика, -- А много энергии тратится на поддержку?
   -- В идеале очень мало, практически ноль. В реальности -- не знаю. Траты идут только на поддержание инфомагической сигнальной сети, которая реагирует на ускорение, траекторию и остроту летящих в тебя предметов, а также на развертывание защитного полога во время отражения атаки.
   Еще минут десять Васа пытал меня. Рассказывать про симбионтов, впрочем, как и про Умника, я пока не стал. К счастью, упоминания об инфомагической сигналке для Васы пока оказалось достаточно. Его больше заинтересовали сами принципы динамического реагирования. Боюсь, осмыслив все, он все-таки придет к выводу, что без какого-то управляющего блока здесь не обошлось. А может, все-таки сначала попытается осмыслить с точки зрения привычных ему технологий и бросит это дело?.. Да нет, он весьма умный гном, обязательно придет к нужным выводам. А! махнул я рукой, какая-то у меня нездоровая паранойя развивается. Пусть будет как будет.
   -- Вообще-то я пришел поинтересоваться, как твое здоровье, -- Васа переключился на другую тему, -- однако, как я вижу, с тобой полный порядок? -- Он вопросительно посмотрел на меня.
   Я помрачнел и потер свой живот, то место, куда попал болт. Ну вот, сейчас начнется!
   -- Спасибо за заботу, но со мной действительно теперь все в порядке.
   -- Не желаешь рассказать, что произошло?
   Секунд десять я прикидывал возможные варианты рассказа, но ничего умного в голову не пришло.
   -- Думаю, -- наконец выдавил я из себя, -- вы и так все знаете.
   Васа осуждающе посмотрел на меня.
   -- Иногда ты ведешь себя в высшей степени глупо. Я даже не знаю, что и думать. У нас с тобой вроде неплохие отношения. Я полагал, что ты, в случае возникновения каких-либо трудностей, обратишься ко мне. Или ты мне не доверяешь?
   Я все так же мрачно смотрел в окно. Ну как ему объяснить?
   -- Прости, Васа. Мне действительно сложно разобраться, кому стоит доверять, а кому не стоит. Я почти уверен, что и ты мне всего не рассказываешь. Думаешь, я не понимаю, что являюсь для тебя интересным источником информации об инфомагии? И я не знаю, на что ты можешь пойти, чтобы удержать меня рядом с собой. И не знаю, как бы ты отнесся ко мне, если бы не новые знания, которые надеешься от меня получить.
   В комнате стало очень тихо. Слышно было, как садовник что-то напевает под окнами. Вяло шелестели листья деревьев, перебираемые слабым ветерком.
   Васа вздохнул. Я посмотрел на него. На лице мага явно проступало расстроенное выражение. Неужто я его обидел?
   -- Не буду тебя ни в чем убеждать, -- проговорил Васа, -- просто знай, что я на твоей стороне и не имею никаких замыслов, которые шли бы вразрез с твоими желаниями или стремлениями.
   -- Прости, учитель, -- пробормотал я.
   Васа несколько удивленно посмотрел на меня. По-моему я впервые назвал его учителем.
   -- Ладно, -- пожал он плечами, -- я тут узнал одну неприятную новость. У нас в гильдии кто-то собирает информацию о тебе. Сдается мне, этот кто-то работает на гильдию убийц.
   -- Ты уверен, что ищут именно меня? -- В животе как-то неприятно кольнуло.
   -- Интересуются человеческими магами, стихийниками, эльфами, но сам набор вопросов показывает, что ищут именно тебя.
   -- У вас что, в порядке вещей торговать закрытыми сведениями о членах гильдий? -- недовольно произнес я. -- Не гильдия магов, а какой-то базар.
   -- В твоих словах есть доля истины. Но не буду оправдываться.
   -- А что, слабо любопытных, так сказать, прижать к ногтю?
   Васа удивленно поднял брови.
   -- Да кто же позволит? Прямых доказательств нет. А тащить всякого подозрительного мага к менталистам -- скандал будет, и большой. Особенно если вдруг ошибка выйдет. Да сейчас еще идет подготовка к балу, много всяких понаехало. Любой заподозренный легко отбрехается...
   -- Ну а ты откуда все это знаешь? Насчет расспросов?
   Васа улыбнулся.
   -- У такого старого гнома, как я, тоже есть маленькие секреты. Позволь уж не раскрывать их.
   Я махнул рукой. Не хочет говорить -- и не надо. В принципе это неважно.
   -- Кстати, я не знал, что ты еще сильный стихийник. -- Васа все никак не хотел соскочить с этой темы.
   -- А я и сам не знал до недавнего времени, с элементалем научился работать только на прошлой неделе, -- сказал я чистую правду, чем ввел Васу в шок. Решил не перебарщивать с недоговорками и созданием вокруг себя ореола таинственности. Все-таки некоторые вещи лучше разъяснять самому и сразу, иначе пойдут очень неудобные для тебя слухи, догадки и домыслы. Увидев, что Васа уже переборол состояние шока и недоумения, я продолжил: -- Ну, на самом деле, началось это несколько раньше. Чуть меньше полугода назад во время тренировки с шестом, войдя в состояние боевого транса, я почувствовал, что с моим сознанием что-то или кто-то пытается объединиться. Тогда я не придал этому значения, подумав, что устал и перетренировался. Напрасно, как оказалось позже. Во время злополучного нападения на караван я, схлестнувшись с охранниками того мага, тоже вошел в глубокий боевой транс и почему-то представил себя скалой. В результате какая-то сущность попыталась со мной слиться, тогда я с ней не смог совладать, и в результате -- порванная аура, потеря сознания через несколько минут и недельные проблемы со здоровьем.
   -- То есть ты тогда, сам того не понимая, призвал элементаля земли, с которым не смог совладать? -- уточнил Васа.
   -- Не знаю точно, был ли это элементаль земли, хотя, учитывая, что я представлял себя скалой, скорее всего, ты прав, -- высказал я наиболее логично звучащую версию, однако самому что-то не верилось в нее. Сравнивая свои ощущения во время того вселения с ощущениями, когда я уже осознанно вызывал элементаля воздуха, пришел к выводу, что в первый раз явно было что-то другое.
   -- Однако когда мы уже добрались до столицы и я более-менее обжился здесь, мне попались книги о стихийной магии, где описывались различные состояния транса, используемые шаманами и людьми -- стихийными магами. Тогда я обнаружил, что от моего боевого транса описанные состояния отличаются не сильно, но есть один дополнительный момент -- в них присутствует мысленный призыв духов стихии.
   Я решил поэкспериментировать, -- тут я маленько приврал, чтобы рассказ звучал реалистичнее, -- и мне, правда, с большим трудом, удалось добиться желаемого. Я понял: чтобы призвать элементаля, нужно войти в глубокий транс и напитать ауру магией (наверное, из-за отсутствии магии в ауре я тогда и не смог удержать контроль над духом, во время нападения на караван). Затем следует выпустить в воздух немного магической энергии, подходящей элементалю по формату, так сказать, приманивая его, и мысленно воззвать к духу стихии...
   Блин! А ведь до чертиков напоминает инициализацию экземпляра класса в программировании: выдал начальную порцию памяти для конструктора класса и дальше пользуешься его методами. Такой вот класс для работы с той или иной стихией. Эта догадка заставила меня на пару секунд прерваться.
   -- Испытания подтвердили мою догадку, -- продолжил я. -- Оказывается, все то время, которое я тратил на совершенствование методов вхождения в боевой транс (а тренируюсь я, как ты знаешь, каждый день), я параллельно развивал в себе способности к призыву стихии. За счет этого у меня сразу получилось надежно держать связь с элементалем, хотя сам момент призыва, момент вызова духа стихии, мне удается гораздо тяжелее. Впервые вызвать элементаля воздуха я смог только неделю назад. А с элементалями остальных стихий пока вообще ничего не получается.
   -- Ага, теперь понятно, а то я уж подумал, что ты за неделю практически с нуля освоил стихийную магию. Хотя звучит, конечно, невероятно, -- протянул Васа.
   -- Ну отчего же? История знает немало подобных случаев, когда, применив нестандартный подход и наработки в абсолютно других отраслях, маги очень быстро добивались выдающихся успехов в абсолютно не своей отрасли магического искусства. -- Дальше я зачитал несколько примеров из составленной мною и Умником подборки нестандартных заклинаний и прорывов в истории местной магии.
   Недоверие на лице и ауре Васы еще сохранялось, но в меньшей степени.
   -- Если помните, все, что я делал, я создавал с помощью инфомагии, а обычная магия мне в основном не давалась. -- Я посмотрел на Васу, тот кивнул, вспомнив наши уроки. -- Так вот, спешу похвастаться. Я наконец понял, почему не получалось, -- и радостно улыбнулся.
   Васа заинтересовано наклонился ко мне:
   -- Неужто?
   -- Ага, -- кивнул я. -- Вот смотрите. -- Я сплел несколько учебных плетений, что показывал мне в свое время Васа, часть которых раньше у меня не получалась.
   -- Ай, молодец! -- Васа радостно хлопнул ладонью по подлокотнику. -- А в чем загвоздка была, если не секрет?
   -- К моему позору, я никак не мог додуматься, что нужно сначала хорошенько запитать ауру магической энергией и только потом уже создавать плетение. А вы почему-то не сказали мне об этой простейшей вещи, -- укоризненно посмотрел я на наставника, -- да и в книгах по магии, которые я прочитал, этот важнейший нюанс почему-то не упоминался.
   -- А разве ты не в ауре энергию хранишь? -- удивился Васа. -- Признаю свою ошибку. Просто я был уверен, что у тебя аура такая непрозрачная и большую часть магической энергии в ней просто не видно.
   -- Нет, не в ауре. У меня источник энергии отделен от ауры. Как он точно устроен, даже не спрашивай -- не знаю, не изучил пока еще. Признаюсь, во время уроков магии мне как-то в голову не пришло обсудить с тобой различие наших способов хранения магической энергии, думал, это несущественно, а теперь понимаю, что это помогло бы сильно продвинуться в обучении.
   -- Даже без умения создавать плетения ты делал огромные успехи! Признаться, я думал, что, владея инфомагией, ты сочтешь неинтересным изучать обычные магические приемы, и очень рад, видя, насколько рьяно ты взялся за учебу. Мне казалось, ты возгордишься и не станешь изучать то, что по определению слабее инфомагии. Я рад, что ошибся.
   Я удивленно посмотрел на Васу. Странные выводы он сделал, однако.
   -- Ну что ты, учитель, мне это тоже интересно. К тому же, согласитесь, глупо было бы выпячивать нестандартность моей магии там, где все можно сделать как обычно. Мне лишнее внимание совсем ни к чему. Свои трюки я стараюсь маскировать. Потому для меня важно разбираться в обычной магии.
   -- Разумно, -- кивнул Васа и, помолчав, продолжил: -- Есть один момент... -- Он помялся. -- Вернее просьба...
   -- Я слушаю, -- подтолкнул я замолкшего мага.
   -- Понимаешь, как я успел убедиться, у тебя очень интересный подход к теоретической магии. Не знаю, какой методологией ты пользуешься, но у тебя получается придумывать очень сложные плетения. Ты как-то в шутку обещал написать книгу по магии. Я понимаю, что этот процесс длительный и непростой. Однако не мог бы ты все-таки поподробнее расписать свои методы создания плетений?
   -- Хм... -- Я задумчиво подергал мочку уха. И как выйти из положения? Не могу же я сказать, что у меня есть компы, которые рассчитывают основные параметры плетений, в том числе и моделируют? -- Это сложный вопрос. Понимаешь ли, тут многое завязано на некоторых особенностях моего мозга и умении проводить сложные математические расчеты, которое я годами тренировал. -- Ага, пусть типа это я такой вундеркинд! -- Но в самом подходе к моделированию ничего особо сложного нет. Давай сделаем так: я обдумаю, как сделать, чтобы другие маги могли использовать те же приемы, и сообщу тебе, но потом, хорошо?
   -- Ладно, -- Васа хлопнул рукой по подлокотнику и встал, -- потом так потом. Кстати, как доделаешь свою защиту, покажи ее в действии, ладно?
   Я кивнул.
   -- Только сначала хорошо проверь, правильно ли она действует. -- Васа усмехнулся и снова пригладил волосы на голове.
   Я в ответ слабо улыбнулся и долго смотрел на закрывшуюся дверь. Потом встряхнулся. Мертвители, говоришь?
   Несколько минут понадобилось бадди-компу, чтобы проанализировать записи звука, снятого с "жучка", подсаженного к Васе и который все еще продолжал действовать, хоть и был только первой версией продукта. Прямых ссылок на гильдию убийц не обнаружилось, только пара косвенных. Все-таки простая прослушка не всегда дает возможность делать выводы, не обладая всей полнотой информации о происходящих событиях. А жаль. Зато это натолкнуло меня на интересную мысль. Если организовать постоянный поток актуальной информации из разных источников, то, пропуская все это через определенным образом настроенный фактограф (чтобы связывал информацию не только по заданным критериям, а вообще выстраивал информационную модель указанных объектов, а также их взаимодействий), то получится интересная такая моделька города, в которой можно в разрезе видеть людей и происходящие события, в том числе с временным сдвигом... Хм... ладно, потом к этому вернусь.
  
   Посольство эльфов
  
  
   Сидя в шезлонге на веранде домика, где его поселили, и прихлебывая бодрящую настойку (славно они с Бордтом ночью погуляли, выспаться бы!), Иллион внимательно разглядывал находящийся на другой стороне улицы сад эльфийского посольства. Там садовник собирал остатки вытоптанных во время стычки растений и планировал новые посадки, по ходу дела ругаясь с послом. Слышно ничего не было, слишком далеко. Но по их интенсивной жестикуляции Иллион решил, что спорят они об эйринах. Посол Элларин, тонкий ценитель прекрасного, засеял двор посольства и окрестности цветами, радующими глаз, и фруктовыми деревьями, плоды которых употреблял в качестве личного десерта. Но они не несли никакой нагрузки в обеспечении безопасности посольства. Элларин привык, что у эльфов с гномами очень хорошие отношения и потому в районе посольства всегда спокойно и безопасно. За долгие годы вообще не было ни одного инцидента, до вчерашней стычки. Ну а садовник, гордый, что его растения выявили нарушителя, хотел посадить вокруг столько смертоносной и сигнальной дряни, что клумбам и любимой эйриновой роще посла пришлось бы заметно потесниться. Посол активно протестовал.
   Вскоре в сад из здания посольства вышла Эль и присоединилась к спорщикам. После приснопамятного случая, когда они упустили чужака, эйрины она люто ненавидела, так что шансы садовника выиграть спор заметно возросли. Хотя... На чью сторону она встанет? Если хоть чуток поумнела, то, несмотря на свои взгляды, все-таки поддержит посла. Хм... в самом деле: именно садовнику Эль что-то стала доказывать. Что ж, прогресс налицо.
   Из посольства вышел Иллори с какой-то сумкой в руках и направился к домику Иллиона. Тому пришлось отодвинуть лишние мысли подальше и сосредоточиться на более насущном.
   -- Какие новости?
   -- Все складывается отлично. Принцесса хорошо поработала, уговаривая посла собрать информацию по каравану. Похоже, ты недооценил девочку, она учится очень быстро и исправляет свои ошибки.
   -- Я вижу, -- кивнул Иллион.
   -- Вот держи, в этой папке сведения по нужному нам каравану.
   -- Быстро посол подсуетился, не ожидал, -- промолвил Иллион, уже просматривая материалы.
   -- Эти сведения были собраны еще неделю назад. Обрати внимание, автором отчета является Ллерин, именно он в посольстве занимался слухами и слежкой за приезжими людскими магами. И вскоре после написания отчета его подставили и похитили. Такая вот любопытная деталька.
   -- М-да, интересный клубок завязался... -- протянул Иллион, дочитав отчет до конца. -- Похоже, у нашего кандидата в чужаки высокие покровители. Есть вероятность, что даже вплоть до уровня архимага. Судя по комментариям Элларина на полях отчета, он давний знакомый Васы их'Васандир.
   -- Я тоже так думаю, -- кивнул Иллори. -- Боюсь, проверить кандидата будет непросто. Если за ним стоит архимаг, Васа тут же оповестит Ника -- кстати, нетипичное человеческое имя, -- при малейшем интересе к его персоне.
   -- Да, меня это тоже смущает. По-хорошему, нужно опросить кого-то из путешественников каравана. Только вот никто не гарантирует, что среди стукачей Элларина нет двойных агентов, да и не хочется сильно задействовать связи посла, он ведь и Торвину рассказать может. Думаю, стоит попробовать сначала через своих знакомых. У меня есть друзья в столице. Через фехтовальную школу того же Бордта проходило много народу, в том числе охранников караванов.
   -- Не возражаю. Только делай это осторожно. Все-таки твои приятели не профессионалы, станут караванщиков расспрашивать, а те насторожатся и расскажут гномам, а значит, и Нику, что человечком интересовались, -- заметил Иллори.
   -- Ну, пока что у нас нет другого выхода. Или опрашивать караванщиков через своих друзей, или ждать сообщений от шпионов Элларина. Сам понимаешь, действовать напрямую, без посредничества гномов, нам сложно. Мы, эльфы, в столице как цветы в навозной куче -- слишком заметны, да и Ник, если он действительно тот, кого мы ищем, может помнить нас с тобой в лицо. Других способов идти по следам чужака я не вижу, разве...
   -- Так эта же отличная идея, репейник мне в задницу! Как я об этом не подумал! -- воскликнул Иллори.
   -- О чем?
   -- Да я про следы, точнее отпечатки обуви чужака. Если помнишь, еще тогда, в священной роще, мы с тобой обратили внимание, насколько специфичные отпечатки оставляла его обувь. Позавчера, после случая с лазутчиком, я вместе со следопытами осматривал следы. Так вот, отпечатки были очень похожи! Тогда нервная обстановка не позволила мне сопоставить факты, да и не думал я в тот момент о нашем случае. Казалось слишком большим совпадением, что мы могли повторно повстречаться с нашим чужаком. Да я и сейчас не уверен, что он и лазутчик -- одно и то же лицо. Однако, подозреваю, что обувь, которую они оба носят, очень дорогая и специфичная и, видать, приспособлена для быстрого бега по пересеченной местности. Скорее всего, ее произвел один мастер. По крайней мере, раньше я ничего подобного не видел, хотя, сам знаешь, следопытом я проработал лет пятьдесят, много подошв насмотрелся. Нет, такая точно не попадалась!
   -- Да, идея интересная, -- кивнул Иллион, -- можно будет проверить, в какой обуви ходит наш подозреваемый -- Ник. В отчете сказано, что принимая участие в отбивании нападения на караван, Ник пользовался не только магией, но и оружием, причем очень успешно. Значит, он регулярно тренируется. Рядом с домом Васы -- надеюсь, Ник живет в доме своего учителя -- есть парк, вполне подходящий для тренировок. Можно глянуть на следы между парком и домом Васы. Заодно, если будет такая возможность, надо взять амулет хранения запахов и собрать образцы. Конечно очень и очень сомнительно, что Ник окажется тем лазутчиком, но порой случаются удивительные совпадения. Кстати, не в курсе, почему нюхачи тогда со следа сбились? Лазутчик использовал вещества, отбивающие нюх?
   -- Да нет, дело в другом. Лазутчик сильно кружил по городу, постоянно запрыгивал на крыши, перепрыгивал через препятствия, забирался на стены -- в общем, не самые лучшие условия для преследования по запаху. Возможно, если бы следы были свежие, то обнаружили бы, куда он делся. Только вот сыскари с нюхачами уже глубокой ночью к посольству подъехали, сам понимаешь, запашок успел изрядно выветриться.
   -- Хорошо. Давай так: ты займешься следами и запахами -- рекомендую также взять с собой Лорина, чтобы на отпечатки ауры глянул, -- а я продолжу общаться с Бордтом, благо есть повод -- со вчерашнего дня еще много недопитого осталось, и потихоньку постараюсь раскрутить других своих знакомых гномов. Ну а принцесса пусть потрошит посла и его шпиков. Только попроси ее делать это поаккуратнее, чтобы и посол Торвину не настучал, и приставленные к ней телохранители ничего не заподозрили, а то знаю я ее...
   -- Обижаешь, у нас с ней на эту тему уже был разговор. Она понятливая девочка, говорил же, ты ее недооцениваешь!
   -- Знаю, знаю. Но лучше уж лишний раз повторить, -- проговорил Иллион, наливая две стопки. -- Ну что ж, да пребудет сила Леса с нашими начинаниями?
   -- Да пребудет!
  
  
   Ник
  
   На кухне, как всегда, хозяйничала Мора.
   -- Доброго вам утречка! -- поздоровался я, высматривая, что бы такого пожевать.
   -- И тебе того же, парень, -- улыбнулась она, отвлекшись от плиты. -- Что, проголодался?
   -- Ага, -- кивнул я. -- Накормите?
   -- Садись уж! -- проворчала Мора, накрывая на стол легкий завтрак. Потом уселась напротив, подперла голову рукой и с улыбкой стала наблюдать, как я поглощаю горячие булочки... Вообще-то я не люблю, когда на меня смотрят во время еды, но сейчас это меня совсем не напрягало. Может, потому, что я совсем не помню своих дедушек и бабушек и люди пожилого возраста вызывают у меня интерес и уважение?
   -- Что ж ты обижаешь девушек? -- увидев, что я доел булочки и уже допиваю чифу, неожиданно спросила Мора. Я чуть не подавился.
   -- Что?
   -- Да приходила тут вчера Криса, сказала, что вы договаривались встретиться. Только вот не достучалась до тебя. Нехорошо получилось.
   -- Она расстроилась? -- помявшись немного, спросил я.
   -- Не знаю. -- Мора вздохнула и тяжело поднялась. -- Я бы на ее месте обиделась. И заметь, сегодня ее не было. Обычно она рано прибегает. Так что делай выводы.
   -- Понятно, -- пробормотал я. -- Спасибо Мора, разберемся. -- Я замолчал, прикидывая план на сегодняшний день. -- Скажи, а почему в последнее время я Лану редко вижу?
   -- В последнее время... -- проворчала Мора. -- Да ты в себя-то пришел только пару дней назад, да еще вчера взаперти просидел, разве успеешь тут что разглядеть?
   Я пожал плечами и состроил извиняющуюся гримаску.
   -- Ладно, -- махнула рукой Мора. -- Просто наш старикан загрузил ее делами и уроками по самое не балуйся. Да еще пригласил какого-то друга целителя, чтобы поучил девочку. Видимо, решил хорошенько ее поднатаскать. Грамотной хочет отправить к людям. -- Она раздраженно звякнула поварешкой. -- Лучше сам бы занялся ей, старый пень, а то дома почти не появляется.
   -- А вам не нравится его идея отправить Лану к людям? -- удивился я.
   Мора поджала губы и сердито уставилась в окно.
   -- Не нравится, -- наконец выдохнула она. -- Молодая она еще. Испортят ее там.
   -- О как! Это как испортят?
   -- Как, как... Как-нибудь. Нравы там, я слышала, больно уж легкие. Не следят за учениками там как надо. Вон сколько, я слышала, гибнет их там.
   -- Думаю, зря вы беспокоитесь, -- решил я утешить Мору. -- Жить, насколько я знаю, она будет у Леона, обучаться -- целительству. Разве это опасно? Да и Леон в случае чего защитит. Все будет в порядке.
   -- Твои бы слова да в уши судьбе, -- чуть успокоилась женщина. -- Кстати, этот Леон тоже приходил к тебе вчера. Хороший парень, -- покивала она своим мыслям, -- вежливый.
   -- Он что-нибудь просил мне передать?
   -- Сказал, что будет тебя ждать. Просил, чтобы ты зашел, как освободишься. Но это не срочно. Что-то у него там в планах изменилось.
   -- Спасибо, Мора. -- Я встал. -- За завтрак и за беседу.
  
   Тестирование и наладку своей защитки я оставил на Умника, пояснив ему, как это следует делать: по фрагментам, по минимуму затрагивая всю конструкцию в целом. Это просто: матрица воздействия (в микромасштабе) на симбионтов, анализ реакции, сравнение с тем, что должно получиться, аппроксимация результатов с корректировкой тестов и доводкой реакции симбионтов -- и первый этап завершен. Далее итерациями: полевые испытания, снова анализ результатов, необходимые корректировки... Так же мы работали раньше при отладке модели магии, и я был уверен, что с первым этапом Умник справится самостоятельно. Он обещал завершить его в течение дня. А пока надо бы узнать, как дела у Солы, сходить к Леону, Крисе. В общем, дел хватает.
  
   За домом Бринхорта я наблюдал через радар, попивая чифу за столиком кафе, которое располагалось в конце улицы, метрах в двухстах от моей цели. От своих сопровождающих, типа охранников, я оторвался достаточно быстро. Мне не хотелось наводить их на мысль о моем возможном владении "скрытом", и потому я спокойно вышел из дома, а полог невидимости накинул, оказавшись в толпе спешащих по своим делам гномов. Забавно охраннички заметались!
   Радар мне сразу показал, что в доме Бринхорта нет хозяев. Именно поэтому подходить к нему я не стал. Однако неужели ситуация повисла в воздухе? Неужели никто не оставил мышеловки для возможных посетителей? Я просканировал окрестности дома. Постоянно возле него крутились примерно пять гномов. После часа наблюдений, первую половину которого я провел в парке неподалеку, трое отпали. Один из оставшихся весь этот час сидел на скамейке (с нее, как мне показал комп, дом отлично просматривался). Второй вдруг намылился уходить, и эту кандидатуру я тоже было отбросил, но на его место тут же подошел другой гном и сначала, сунув руки в карманы и посвистывая, "бесцельно" пофланировал вокруг, а потом тоже притулился в затененном уголке недалеко от входа в дом. Типа смена караула?
   Если это наблюдатели, то за домом они смотрят постольку-поскольку. Слабовато. Видать, уже не ожидают, что кто-то сюда припрется, хотя и оставлять без надзора не спешат. Теперь осталось определить того, кто мне нужен. А нужен мне наблюдатель от гильдии убийц. И кто же из них?
   "Слушай, Умник, симбионта можно подсадить только при соприкосновении аур?"
   "Ага, сам я его не смогу перенести на большое расстояние -- нет возможности поддерживать его жизнедеятельность вне твоей ауры... Я ведь ловил их с помощью поля, сгенерированного браслетом. А чтобы они не "убегали", привязал их к магическому телу. Другого способа обойти их природный механизм поддержки жизнедеятельности найти не удалось. Только привязка непосредственно к ауре. Если полностью убрать этот механизм, они умирают. Там еще долго разбираться, мы затронули только небольшой пласт".
   "Это значит, что отпавшие от ауры по тем или иным причинам симбионты умирают?"
   "Ага. Если оригинальные, не измененные нами симбионты просто впадают в спячку, то наши -- мрут. В принципе, это и неплохо. Иначе неизвестно, как бы повели себя на свободе мутированные нами существа".
   "Да уж. Как-то мы этот момент упустили. Но ты меня успокоил. Слушай! -- вдруг мне пришла в голову мысль. -- А когда я закукливаю свою ауру, они ведь тоже должны умирать? -- обеспокоился я. -- Если это так, то какой смысл в такой защите?"
   "Не, тут все в порядке. К твоему сведению, закукливание, которое ты демонстрируешь, не полное. Достаточное, чтобы не определялось визуально-магическими способами, которыми владеют местные маги, однако более тонкие слои ауры не закукливаются".
   А этого вполне хватает симбионтам -- я проверял. Кстати, с помощью сильных и изощренных плетений местные маги иногда могут пробивать блокировку ауры".
   Ага, тогда понятно, почему у посольства заклинания эльфийских магов смогли, пускай и слабо, меня зацепить. Я ведь тогда ауру "прятал" и блокировал, да и сам ведь к магии довольно устойчив. Днинноухие боевики сразу же выросли в моих глазах.
   "Хорошо, -- протянул я. -- Тогда такой вопрос: можно ли как-то менять форму своей ауры? Ну, например, выращивать из нее что-то типа щупа? Выращивают же маги какие-то штуки при сканировании аур чужаков? Стоп! Что-то я упустил. Умник, а как там они сканируют -- магическими плетениями или именно аурой?"
   "Плетениями. Я видел".
   "Так, ладно, интересно попробовать поработать с аурой. Будут какие-нибудь предложения?"
   "Не-а, -- хмыкнул Умник. -- Единственное, что могу подсказать, -- начни работать с ней, как с обычной магией, может, что и получится".
   Ну спасибо! Помог, называется.
   Я заказал еще чифу, чтобы не раздражать хозяина своим сидением тут, и погрузился в собственные мысли.
   Как с магией, говоришь... Сомнительно что-то, но надо попробовать. Могут же местные управлять своим (по сути, не магическим) пологом невидимости с помощью магии?
   Так, что тут у нас? Ага, вот моя аура. Вон там кое-где копошатся симбионты. Не все, только некоторые. Умник чем-то фигачит в них. Ладно, пусть его. Так, попробуем-ка мы сначала просто вытянуть обычномагический щуп.
   Я попросил Умника записывать параметры моей ауры и затем немного напитал ее магией, чтобы хватило для опыта.
   Никаких трудностей это не вызвало. Метра на полтора впереди от меня теперь протянулась тонкая, чуть вибрирующая струна. Я попытался "порулить" ею и (хотя бы немножко) согнуть. С наскоку не получилось. Так, стоп! Что-то я делаю не так. Стоило расслабиться и отвлечься, как щуп пропал. Ну правильно, это ведь было не плетение, а просто магоэнергетический луч, мощности которого хватило лишь на пару метров. Луч... хм... А если простенькое плетение? О, уже лучше! Такая инертная в магическом смысле ниточка... Так, до стены дотягивается и энергии потребляет намного меньше, чем простой лучик. Забавная такая извивающаяся змейка... Вот, под усилием моей воли (чудесно! Слушается!) она дотронулась до стены... Упс! Ничего не чувствую. Ну правильно, у плетения-то нет датчиков, оно простое. Можно рассчитать... Нет, так дело не пойдет. У меня ведь сейчас совсем другая задача. С этим потом разберусь. А пока посмотрим, уцелеет ли симбионт, если его "подцепить" на такую нить и вынести за пределы ауры.
   Потренировавшись в управлении нитью, я дополнил плетение "усиками", чтобы оно могло "схватить" и удерживать симбионта. Непростое оказалось дело, пришлось поработать бадди-компу с моделью. Впрочем, с начала эксперимента все, что я собирался сделать или делал, бадди-комп синхронно воспроизводил на модели магии (после интеграции с инфокомпом у меня стало получаться распараллеливать внимание между как минимум двумя задачами). Затем я привлек Умника и приступил непосредственно к опыту.
   Минут через пятнадцать я сдался. Глянул на подозреваемых гномов -- на месте. Значит, кто-то из них точно шпик. Иначе с чего им тут торчать так долго?
   Так вот, стоило забрать симбионта и вытащить за пределы ауры, как он тут же пропадал -- по словам Умника, они просто умирали. А как умирают энергетические создания? Наверное, просто растворяются в пространстве. Ладно, мы с Умником научились немножко управлять ими. А так, многое в симбионтах осталось непонятным. Похоже, нам с Умником просто повезло быстро найти нужный подход к этим чудным энергетическим созданиям.
   Фигня получается. Может, зря я ерундой страдаю? Не проще ли подойти к тем ребятам под пологом невидимости и подсадить "жучки"? Но меня зацепила неудача с "посадкой" симбионта на щуп. Да и интересно же!
   Попробовал то же самое сделать с помощью инфомагии. Создать инфомагический щуп оказалось на порядок сложнее, но я справился, хоть делал это впервые. "Подцепил" симбионта -- и снова никакого результата.
   Минут пять я, уставившись в стол, рассматривал ситуацию с разных сторон. По-любому получается, что симбионтов нельзя лишать контакта с аурой. Дальше с ними неизвестно что происходит. А мрут ли они?.. Перед глазами крутились фигурки человечков, сгенерированные бадди-компом, для удобства я поместил их на стол и (от отсутствия толковых мыслей) просто наблюдал, как они "гуляют". Задумчиво глядя на них, я провел линию, соединяющую их головы. Типа аурный мост. Фигурки тут же шарахнулись от моей руки. Смешно... Я отхлебнул чифу. Откуда комп вытащил эти образы? В ответ на мысль бадди-комп тут же зажег над человечком надпись "Magic World. Reincarnation". Угу, было такое, вспомнил я.
   Ладно, а зачем я соединил их головы? Аура ведь не только голову окружает. Подчиняясь моей мысли, линия теперь соединила руку одного из человечков и голову другого. Забавно, первый тут же воспользовался ситуацией и начал тянуть нить на себя, второй упал на колени, потом уселся на задницу и вовсю стал упираться. Я улыбнулся и убрал этих человечков с глаз долой. Я вспомнил.
   Ведь тогда, на дороге, когда я подзаряжал Васу с Ланой, я как это делал? Просто представлял, что глажу своей вытянувшейся рукой ауры гномов. Моя аура приобретала форму, отдаленно напоминающую руку, и вытягивалась в нужную сторону.
   Тут же проведенный эксперимент показал, что мыслил я правильно. Я почти физически почувствовал, как мои "виртуальные" руки, раскинутые в стороны, уперлись в стены. Только концентрацию не надо терять. А еще лучше это выходит в состоянии легкого транса. Здорово! Я пощупал стены пальцами, попытался почувствовать фактуру материала. Нет, это просто изумительно! Как будто своими руками трогаю. Так, что бы еще попробовать?..
   Я огляделся по сторонам. На мое лицо вползла дурацкая улыбка. В противоположной от меня стороне заведения сидели и о чем-то болтали парень с симпатичной девушкой. Я вытянул свою виртуальную руку и погладил ее ногу. Девушка немного повертелась, явно недоумевая (все-таки аурные прикосновения не чета обычным), потом посмотрела на парня. К сожалению, одна рука его была как раз опущена... Девушка взвизгнула, вскочила и дала парню пощечину. Затем, сказав ему что-то резкое, повернулась и, гордо подняв голову, выплыла из заведения. Извини, парень (я посмотрел на недоуменно держащегося за щеку гнома), сам не ожидал такого эффекта. Но я-то почувствовал примерно то же, что и при обычном касании кожи! И мне понравилось. Я посмотрел на других девушек в помещении. Нет, не стоит... Но мысль интересная!
   И, кстати, хорошо, что тут магов нет, а то такие игры в магическом зрении-то видны. А жаль. Хотя, если подумать, над этим тоже можно поработать.
   Ладно, что-то я отвлекся. Сквозь стену рука проходит? Нет, не проходит. А может, и проходит, но я ничего не чувствую. Ладно, а сейчас самый главный эксперимент: берем симбионта...у-у-у, какой злючий! Колется!
   "Хи-хи! -- вдруг подал голос Умник. -- Это он тебя твоим же плетением защиты пытается приголубить, только без согласованного действия с другими симбионтами, слабовато выходит".
   Я улыбнулся: ничего, маленький, я осторожно! Как будто почувствовав мои мысли, симбионт перестал "кусаться". Я осторожно вывел его за пределы ауры и подождал с полминуты. Есть! Живой, здоровый и, что самое главное, никуда не делся! Я осторожно вернул его обратно в ауру. Сейчас мне понадобится совсем другой тип симбионта.
   "Умник, доставай "жучка"!" -- сказал я и, расплатившись, вышел из кафе.
   Теперь последний опыт -- дальность действия.
   Оглядевшись по сторонам, невдалеке я увидел лавочку и присел на нее, чтобы привлекать к себе как можно меньше внимания. Затем, сосредоточившись, я сразу попытался вытянуть "руку" как можно дальше -- на те пресловутые пару сотен метров. Ничего не случилось, кроме легкого головокружения.
   "Что за?.." -- пробормотал я.
   "Не знаю, -- влез Умник. -- На мгновение энергетические показатели организма скакнули вниз".
   Интересно. Типа перерасход энергии? Ладно, надо вообще-то потом литературу почитать, думаю, об этом в субноуте должно упоминаться. И в следующий раз, перед тем как пробовать, обязательно все проверю на модели магии. Можно ведь и надорваться, как это случилось не так давно в таверне, когда я сжег мертвителя. Потом сидел целую неделю без магии.
   Экспериментальным путем я установил, что могу вытягивать виртуальную "руку" не более чем примерно на пятьдесят метров. В принципе тоже неплохо. Надеюсь, потренируюсь, и получится еще дальше.
   Накинув полог невидимости, я добрался до дома Бринхорта. Так, вот эти подозрительные типы! Первый, молодой пацан, стоит под деревом и лениво озирается по сторонам. Тянем к нему "руку". Готово. "Жучок" подсажен, парень ничего не заметил. Подключаемся для теста -- о'кей, работает. Полезно бы еще сделать обратную связь, чтобы можно было передавать звук "абоненту". Получится что-то вроде простейшего коммуникатора.
   Второй тип оказался весьма пожилым гномом, если судить по внешнему виду, намного старше Васы. Он грелся на солнышке, подставляя лучам то одну, то другую сторону лица. Тихий такой благообразный старичок. Я даже засомневался, стоит ли подсаживать "жучка": подозреваемый отнюдь не походил на шпиона. А, ладно, хуже все равно не будет. Хотя странно, в столице, где большинство -- маги, редко встречаются так старо выглядящие гномы. Маги обычно все-таки следят за своим здоровьем...
   А вот дедок что-то почувствовал! Как только я коснулся его ауры, он сразу завертел головой. Ничего и никого он не увидел, даже мою виртуальную руку. Да и по данным радара никого поблизости не было. Ну и ладно, по крайней мере, "жучок" тоже отлично перенес пересадку.
   Фух! Здесь дела можно считать законченными. Поставив бадди-комп на постоянную прослушку и настроив его так, чтобы сигнализировал мне, если услышит от "пациентов" кодовые слова, я отправился проведать Леона...
   К сожалению, Леона дома не оказалось. Мне было достаточно радара, чтобы убедиться в этом. В помещение я заходить не стал. Общаться с Мерком Инвази, вместе с которым жил Леон и который сидел, как обычно, дома, у меня не было никакого желания. Интересно, почему он не уезжает? До сих пор боится мести? Я думал, все уже закончилось -- пусть и не с тем результатом, которого ожидали Мерк и его противники -- и не было оснований кому-то за кем-то охотиться. Но Мерк по-прежнему держал охрану -- радар показал присутствие в доме еще нескольких человек. Ну и фиг с ним, меня это уже не интересует.
   Я прошелся вдоль дома и поискал следы ауры Леона. Так, судя по интенсивности отпечатка, ушел он с час назад. Для того чтобы потренироваться, я убрал информационные окошки бадди-компа и сам осмотрел следы магическим зрением. Интересно. Я вижу отпечатки аур, где-то четкие, где-то смазанные, а кое-где переливающиеся бликами (видимо, магическая интерференция), короче: чувствую кучу всяких нюансов. Но разделить их на следы отдельных людей и выделить среди них отпечаток Леона сам не могу. Зато с этим прекрасно справляется бадди-комп -- что ему какая-то сотня параметров? И если магам для точной идентификации ауры требуется куча времени (и вряд ли они используют больше десятка параметров), то комп с этим справляется за доли секунды. Да еще только что я запрограммировал полезную фичу, определяющую время появления следа. Вернее, заготовил-то я ее раньше, но без настройки на местность точность была невелика (от мощности магополя сильно зависит скорость "стирания" отпечатка). Вот эту вот настройку я и сделал буквально на коленке. Чем просто идти и глазеть по сторонам, всегда лучше заняться чем-то несложным для разминки ума.
   Так, и куда бы мне отправиться? Я огляделся. Леон жил неподалеку от основных служебных помещений города, рядом с дворцом архимага и зданиями магической гильдии. В библиотеку, что ли, зайти? Интересно, удастся ли, воспользовавшись "скрытом", заглянуть в какую-нибудь секретную залу? А если гномы засекут меня, несмотря на полог невидимости? Эльфы-то засекли. Скандал будет, и немаленький. Хотя можно и просто посидеть за книжкой в укромном уголке какой-нибудь библиотечной залы -- атмосфера для работы там очень приятственная. Да и на студентов смотреть интересно. И самому надо бы не лениться да поплотнее взяться за намеченные задачи.
   Раздумывая таким образом о всяком-разном, я потихоньку побрел в сторону центра. Неожиданно мое внимание привлекла яркая надпись на витрине одного из магазинов: "Заготовки для амулетов и готовая продукция". Любопытно. Бродя с Ланой по городу, я хоть и заглядывал в такие вот магазинчики, но как-то не довелось хорошенько там пошариться -- Лану интересовало совсем другое.
   Дверь была приоткрыта. Я позвонил в колокольчик, чтобы предупредить хозяев, и вошел внутрь. В небольшом зальчике никого не оказалось. Вдоль стен размещались витрины, я такие часто встречал в ювелирных магазинчиках на Земле -- столики, поверху накрытые толстым прозрачным стеклом. Стекло, кстати, очень хорошего качества, надо будет поинтересоваться, каким способом его изготавливают, тут ведь тоже сложный технологический процесс. Судя по пыли на экспонатах и общему духу некоторого запустения, дела в лавке идут не очень хорошо. Удивительно! В центре земля стоит дорого, и, по логике вещей, не окупающие себя заведения должны быстро разоряться.
   Я медленно шел вдоль стеллажей, рассматривая выложенный товар. Действительно, на витринах лежат разнообразные амулеты. Но какой бардак! Если бы не магия, я решил бы, что зашел не в магазин, а на барахолку. Чего тут только нет! Вперемешку лежат простенькие поделки из полудрагоценных камней, оружие, какие-то пирамидки, кристаллы (очень похожие на кварц), деревянные и кожаные украшения. Каждую вещь окружал слабый магический ореол. Впрочем, в углу ближайшей витрины я заметил несколько кристаллов и украшений, не фонящих магией.
   -- Чем интересуетесь, мэг? -- отвлек меня от разглядывания витрин старческий голос, раздавшийся из-за спины. Я обернулся. Передо мной стоял опирающийся на палочку очень старый гном с выцветшими от возраста глазами. Седая, несколько неопрятная борода спускалась чуть ли не до земли.
   -- Хм... -- снова подал голос гном и провел рукой по бороде, вопросительно глядя на меня.
   -- Ох, простите, увлекся, -- очнулся я. -- Сейчас мне ничего конкретно не нужно. Однако, может, расскажете, чем торгуете? Может, чем и заинтересуюсь...
   Гном с сомнением посмотрел на меня.
   -- Странный ты, мэг, -- проворчал он. -- Обычно сюда приходят за чем-то определенным, а не просто поглазеть. Да и что нового ты тут можешь увидеть?
   -- Ну, -- усмехнулся я, -- я ведь всего лишь ученик. Да еще и пришлый. Мне тут все интересно.
   -- Ученик, говоришь? -- старик усмехнулся. -- Я хоть и слабенький маг, всего лишь амулетчик, но уж опыта и знаний у меня достаточно. Какой у тебя -- пятый или даже четвертый уровень?
   Хм... Я просканировал себя.
   "Умник, ты, что ли, химичишь?" -- Моя аура был неплохо напитана магией.
   "Ага, я тут симбионтов гоняю маленько. Проверяю, как они себя чувствуют при колебании магической мощности ауры".
   -- А какой вас устроит? -- усмехнулся я.
   -- Да мне-то что, -- пожал плечами гном. -- Итак, чем могу быть полезен, мэг? -- На последнем слове он сделал ударение.
   -- Я смотрю, у вас пыль на витринах, да и персоналу немного... Дела не очень? -- Я обвел рукой помещение.
   Гном надулся и пожевал губами.
   -- И не думай! -- резко ответил он. -- Если даже и не очень, этим ты цену не собьешь. У меня отличный товар. Я ведь когда-то считался одним из лучших амулетчиков Лунгрии!
   -- И как давно это было? -- Я скептически поднял брови.
   Гном совсем нахмурился и уже открыл было пошире рот, готовясь, видимо, заголосить на всю улицу, но я примиряюще поднял обе руки ладонями к нему:
   -- Простите, я не хотел никого обидеть. Просто расскажите, что вы продаете, может, и мне что-то пригодится.
   Гном закрыл рот и, кажется, немного успокоился. Немного подумав, нехотя ответил:
   -- Хорошо. Готового у меня сейчас почти ничего нет, я обычно работаю под заказ. На витринах в основном простенькие амулеты для жителей окраин, они обычно покупают. Есть светильники, пылеуборщики и амулеты-холодильники. Так, -- он стал перебирать содержимое ближайшей витрины, -- есть вечные ножи, всегда остающиеся острыми... --Гном задумался и добавил: -- Но это будет подороже...
   Я как раз крутил в руках такой ножичек.
   "Умник, отвлекись. Что скажешь?"
   "Хм, простой вариант укрепления материала, но плетение наложено только на острую кромку лезвия".
   "Ты давай, не ленись, остальные образчики тоже просканируй. Интересно же, как они там реализованы. А то мы с тобой амулетами вообще пока не занимались".
   "Сделаю, шеф", -- преувеличенно серьезно ответил Умник. Черт, он все борзеет и борзеет. Обязательно надо поучить его хорошим манерам. Тоже мне, "искусственный интеллект".
   -- Есть, -- между тем продолжал гном, -- одноразовые амулеты для защиты от магического нападения. А вот этот, -- гном любовно погладил похожую на медаль неказистую конструкцию из кости с вкраплениями маленьких кристаллов, -- закрывает от просмотра и защищает ауру от воздействия мага силой до пятого уровня. Непрерывно работает три месяца. Потом требуется подзарядка: полгода на самостоятельную подкачку силы от магофона столицы или пять минут работы мага. Не желаешь купить? А то, как я гляжу, ты вовсе без защиты гуляешь. Не боязно?
   -- Да нет, -- отмахнулся я, -- мне это без надобности.
   -- Ну-ну, -- усмехнулся гном, -- без надобности, пока не схлестнешься с магом посильнее себя. Тогда времени даже на то, чтобы пожалеть, не останется.
   -- Ну, у меня есть свои секреты, -- усмехнулся я.
   -- Что ж, из готового у меня больше ничего особенного нет. -- Гном аккуратно положил амулет обратно в витрину.
   -- Не густо. Ладно, скажите, а просто накопительные кристаллы у вас есть? -- Я кивнул на амулет.
   -- Кристаллы-то есть, -- гном с сомнением посмотрел на меня, -- только какие именно тебе накопители нужны? Уже готовые или "сырые"? А емкость какую хочешь? Ты только учти, ученичок, -- гном хмыкнул, намекая на то, как я представился ему, -- они могут быть не каждому по карману.
   -- Во как? Ну, например, вот этот амулет, что вы мне предлагали, сколько стоит?
   -- Один золотой. Там всего лишь мелкие кристаллики не самого лучшего качества. -- не моргнув глазом, выдал хозяин. Я улыбнулся, гном сразу посмурнел. -- Возможно, похожий амулет у другого мастера обойдется подешевле, -- осторожно признался хозяин, -- но я, как уже говорил, хороший и опытный мастер амулетов. Мне удается выжать максимум из накопителей. У меня они хранят магии вдвое больше, чем у любого другого мастера, -- произнес гном с достоинством, поглаживая бороду.
   -- А природных кристаллов-накопителей у вас нет? -- уточнил я. Когда я создавал бригатный амулет, используя конструктор материалов и модель магии, то пришел к выводу, что обязательно должны существовать естественные камни-аккумуляторы, способные запасать большие объемы энергии. Хотя, может быть, здешним магам они просто неизвестны -- что-то старикан больно подозрительно на меня смотрит. Кстати, я ведь вполне мог и сам тогда что-то напутать. Сырая модель магии была. Куча багов, и детализирована куда меньше, чем сейчас. Все-таки мы с Умником молодцы. За последние полтора месяца проделана титаническая работа по детализации модельки и доведении ее до ума. Кучу багов мы отловили, какие-то сразу исправили, а какие-то пока только пофиксили, да еще сделали заготовки разных полезных плетений. Теперь создавать не слишком навороченные заклинания -- сплошное удовольствие.
   -- А их в природе не существует. Это что же у тебя за учитель, что ты таких простых вещей не знаешь? -- удивился хозяин лавки.
   -- Васа их'Васандир, -- гордо и раздельно произнес я, глядя ему прямо в глаза. Пусть репутация Васы на меня поработает. Что мне скрывать-то? -- Только он буквально на днях взял меня в ученики, -- добавил вдогонку спокойно. -- А так я сам раньше учился то там, то сям...
   -- Васа, -- скороговоркой пробормотал гном, -- известная личность. Ну да ничего, он-то тебя поднатаскает, -- чему-то улыбнулся он. -- Ну ладно, все равно у меня сейчас есть свободное время, пойдем покалякаем. Заходь ко мне в мастерскую, я тебя чифой напою.
   -- Только, чур, я угощаю, -- поставил я условие. -- У вас есть помощник какой-нибудь? -- Гном кивнул. -- Пусть пробежится за всякой снедью и винишком, -- добавил я в тон хозяину.
   -- Почему бы и нет? -- хмыкнул гном. -- Харон! -- вдруг рявкнул он в сторону внутренней двери. Там что-то упало, грохнуло, и перед нами появился вихрастый парнишка. -- Прохиндей! Что опять уронил? -- напустился на него гном, добавив непечатную тираду. -- Бездельник! За целую жизнь не расплатишься со мной за все, что ты тут расколошматил! Если бы не его родители да способности, давно бы выгнал. -- Это он уже мне, гораздо спокойнее.
   Паренек тем временем пожирал хозяина щенячьим взглядом, пытаясь стоять по стойке "смирно". Ну прям как новобранец-солдат перед сержантом в достопамятной армейской учебке у меня дома, на Земле. Я усмехнулся и сыпанул на подставленную парнем ладошку горстку серебряных кругляшков.
   -- Давай по-быстрому сбегай, возьми как обычно, только вина побольше, -- приказал ему хозяин и вопросительно посмотрел на меня. Я кивнул:
   -- Пусть еще огненной настойки возьмет, слышал, у вас она оченно хорошая.
   Гном с сожалением вздохнул в мой адрес (мол, какая нынче молодежь пошла), но подтверждающе кивнул.
   Вообще-то некоторую информацию о кристаллах-накопителях я уже имел. Зря, что ли, мы с Умником сканировали книжки в библиотеках Васы и гильдии да прогоняли данные через фактограф? Материалов по накопителям у одного только Васы было более чем достаточно. Но поговорить с опытным старым амулетчиком-практиком все равно интересно и полезно. Старик гном наверняка в ходе практики нащупал какие-то полезные хитрости, о которых в книжках обычно не пишут. Да и дед вроде приятный. Почему бы не выпить в хорошей компании?
   Назвался хозяин Варандиром. Полного имени он мне не сказал. Живет один, семьи, можно сказать, нет, сын уже лет шестьдесят как не появляется, то ли забыл отца, то ли сгинул где. Рассказывая об этом, гном смахнул слезу рукой. В свое время Варандир действительно был одним из лучших мастеров-амулетчиков. Но силы уже давно не те. Теперь живет спокойно, торгует помаленьку мелочевкой, на жизнь хватает. На мой вопрос о том, как ему удается не потерять эту землю при таких скромных доходах, он ответил, что создал некоторый запас средств, когда был молодым. Варандир тогда на отсутствие денег не жаловался, вот и купил лавку и землю под ней, да и положил некоторую сумму в банк на черный день. С процентов и уплачивает все "государственные платежи".
   Разъяснил он мне и насчет накопителей. Оказывается, для аккумулирования каждого типа магической энергии нужны свои кристаллы. Лучше всего делать накопители из драгоценных камней, "голые" камни не годятся. В минерал необходимо вплести маленькое такое плетение, которое и превращает его в накопитель. А если еще правильно обработать материал (огранить камушек) и искусно выбрать точки привязки плетения к решетке кристаллов и их граням, то емкость сильно возрастет. Варандир как мастер добился успеха именно потому, что умеет качественно обрабатывать материал и чувствует от природы точки будущего аккумулятора, к которым лучше всего присоединять плетение. В результате накопитель удерживает больше энергии, и магических утечек почти нет. Тот амулет, который он мне сватал, был с вкраплениями самого обычного кварца, но Варандир и тут добился весьма высоких показателей.
   -- Да, -- пробормотал гном, -- были же раньше маги, что делали настоящие накопители. Только вот секретом ни с кем так и не поделились. А ведь каких высот можно было достичь! -- Он покачал головой. -- Известно только, что использовали они не кристаллы.
   -- Скажи, Варандир, -- подливая гному настойку, спросил я, -- а какие раньше маги были? Ну, сильнее или слабее нынешних?
   -- Как тебе сказать, -- задумчиво поглаживая бороду, ответил старик. -- Если в среднем, то сейчас вроде как сильнее, вернее опытнее. Нынешние более искушенные, и даже слабые сегодня порой делают то, что и не снилось многим мастерам прошлого. Однако раньше почему-то чаще встречались маги, которые умели работать с большим количеством энергии. Столицу-то строили именно они. А мы так, наследнички... -- Он махнул рукой.
   -- Левитацию использовали? -- понятливо кивнул я. Гном посмотрел на меня из-под густых бровей.
   -- И не только. Говорят, некоторые могли потягаться и с драконами. Много чего говорят, -- уклончиво ответил он. -- Ладно, засиделись мы, -- старик посмотрел в окно, -- а мне еще заказ один выполнить надо. Так ты будешь что брать?
   -- Ага, -- кивнул я. -- Дайте мне пару готовых накопителей и несколько кварцевых кристаллов. Только больших. Хочу поэкспериментировать.
   -- Ну что ж, дело хорошее. Только непонятно мне, что ты с ними будешь делать? Судя по вопросам, ты не слишком разбираешься в этих вещах. Тут практика нужна, да и знания определенные. Я бы советовал начать с совсем крохотных кристаллов и перейти на накопители покрупнее по мере приобретения опыта и мастерства в артефактном деле. Но дело твое.
   -- Ничего, прорвемся, не впервой, -- улыбнулся я.
   -- Заготовки накопителей тебе кварцевые? С огранкой?
   Я кивнул, усмехнувшись. Улыбка несколько увяла, когда хозяин назвал цену.
   -- Дед, ты совесть-то имей! -- воскликнул я. -- Десять золотых за эти никчемные камни? Да я мага-артефактора за такие деньги найму на полжизни! Или доспехи куплю на целый взвод солдат!
   -- Ну, допустим за такие гроши мага ты не наймешь, -- фыркнул гном, -- и наемники не будут работать за такие деньги. Но ты прав, мне хватит и пяти золотых. Причем за заготовки я с тебя ничего не беру. И за угощение спасибо. Будет время -- заходи. Может, еще что интересное расскажу. -- Он хитро прищурился.
   Угу, спасибо. И почему мне кажется, что меня элементарно обули? Ну да ладно, все равно классно посидели, и дедок занятный оказался. Мы договорились, что Харон вечером принесет товар в дом Васы, тогда я и расплачусь. Попрощавшись, я вышел из лавки.
  
   "Блин, ну что там еще такое?" -- поморщился я. Приметил было удобный фонтанчик, чтобы немного охладиться после посиделок с Варандиром, но не успел отойти от лавки даже на квартал, как бадди-комп противно пискнул: неподалеку обнаружился кто-то из моих знакомых. Причем, зараза, сильно пищит -- видимо, кто-то из близких. Надо обязательно подключить кое-где голосовые сообщения. Я вообще-то их не люблю -- достает постоянно что-то бормочущий голос. С обычной пищалкой проще -- меньше надоедает. Но иногда следует и голос использовать.
   Я вывел справку на экран. Оп-па! Сола!
  
   Сола
  
   -- Никуда ты не пойдешь! -- Отец стукнул кулаком по столу. -- Не хватало мне еще из-за тебя проблем на голову.
   -- Ну папа! -- Сола привычно изобразила жалобное выражение лица и обняла отца. Обычно это помогало разжалобить дорогого папочку. -- Ну что со мной случится? В конце концов, пусть меня проводит один из охранников. Я давно уже подруг не видела, они ведь беспокоятся...
   Бринхорт, глава семейства, устало посмотрел на жену, сидевшую рядом на диване в гостиной. Она только что пришла от младшей дочери. Лина наконец уснула. После пребывания в заточении девочка находится в сильнейшем психическом расстройстве, по ночам ее постоянно мучают кошмары. Да и с рукой большие проблемы. Целители из гильдии магов только удрученно вздыхают -- здесь они бессильны. Разве, говорят, к гроссмейстеру эльфу попытаться обратиться, только у них иногда получается восстанавливать конечности. Да поди уговори такого, даже если сможешь встретиться, -- они мелочами не занимаются. В лечении психического расстройства тоже мало чем могут помочь. Говорят, что забота и время лечат все. Как бы не так! Бринхорт нахмурился. А то он не знает, что от таких душевных травм, да еще нанесенных в детстве, могут быть самые скверные последствия в будущем.
   -- Ну так что, пап?
   -- Нет, нет и еще раз нет! -- отрезал Бринхорт. -- Пока ситуация не прояснится, ни шагу из дома!
   Сола вздохнула. Она и сама понимала, что опасность есть, но неужели она столь велика? Отец мрачен, постоянно молчит, мама почти не разговаривает, потреплет иногда по голове и отвернется. Самое страшное именно вот так -- сидеть взаперти и ничего не знать о том, что происходит. Вообще-то у Солы отношения с родителями очень даже хорошие. Но сколько можно сидеть дома! Все книги перечитаны, по дому делать нечего. Чуть ли не в каждой комнате постоянно толкутся охранники, так и норовящие "раздеть" цепкими взглядами --в зеркале дамской комнаты уже мерещатся. Да еще родители никуда не пускают, а здесь и посплетничать-то толком не с кем. Надоело!
   Сола, надувшись, вышла из гостиной и раздраженно потопала к себе в комнату, стараясь погромче стучать каблучками по скрипучему паркету. Немного побродив по комнате и успокоившись, она легла на кровать.
   -- Хе-хе. Вообще-то родителей надо слушаться!
   -- Ой! -- Сола прижала ладони к губам и оглядела комнату. Кроме нее, никого в обозримом пространстве не наблюдалось. А голос прозвучал громко, словно кто-то был совсем рядом. Голос мужской и какой-то знакомый.
   -- Показалось, что ли? -- пробормотала она.
   -- Я те дам "показалось"! Я тут, понимаешь ли, пришел узнать, как обстоят дела у одной знакомой девушки, а меня не признают. Короче, я обиделся!
   Сола вскочила.
   -- Ник? -- неуверенно спросила она, озираясь вокруг.
   -- Ну наконец-то!
   -- Ты где? -- Сола даже заглянула под кровать, хоть уже и понимала, что поступает глупо.
   -- Где-где... -- весело ответил Ник, -- неподалеку. Так как у тебя дела?
   -- Ну... -- Сола растерялась и замолкла. Странно это как-то.
   -- Короче! Выгляни во двор, а то ваши бравые защитники, похоже, собрались меня схватить, возможно даже пытать хотят. Если не поторопишься, то придется мне самому им объяснить, как они не правы. Мне что-то совсем не хочется трупаки сегодня делать".
   -- Ой, -- Сола представила эту картину и ей поплохело.
   -- Да пошутил я, -- донесся до нее недовольный голос Ника, -- совсем шуток не понимаешь! Ты только поторопись. И, кстати, не говори никому, как ты узнала, что я пришел... Мы еще поговорим об этом.
   Так никого и не увидев, Сола пожала плечами, кивнула в первую попавшуюся сторону и быстро побежала вниз по лестнице.
  
   Семейство их'Гренадиров Ника приняло вежливо, чему Сола искренне порадовалась. Бринхорт немало трудностей хлебнул за свою жизнь и потому к чужим относился настороженно, порой грубо. Он старался не общаться с ними без крайней необходимости.
   Ник вошел в гостиную в сопровождении охранника и вежливо со всеми поздоровался. Хозяйку дома поприветствовал, прикоснувшись губами к тыльной стороне ее ладони. Такое странное приветствие удивило Солу, но показалось красивым. Заметив, что она его разглядывает, Ник подмигнул и улыбнулся. Сола неслышно вздохнула -- повезло же Лане!
   -- Ну-с, молодой человек... -- перед словом "человек" Бринхорт сделал некоторую заминку. -- Во-первых, хотелось бы услышать, как ты нас обнаружил и, во-вторых, действительно ли благодаря именно тебе мы снова обрели свою дочку? А то Сола много чего порассказала, хотя сама ничего толком не знает.
   Бринхорт не предложил гостю сесть, но Ник сам увидел пустое кресло напротив главы семейства и удобно там расположился. Его не смутил вежливо-прохладный прием и немного насмешливый тон хозяина дома. Соле вдруг стало очень неудобно за родителя.
   -- Скажем так: я в этом тоже участвовал. -- В словах Ника прозвучала легкая ответная ирония. -- Это ответ на второй вопрос. Ну а как я вас нашел -- это мой маленький секрет. Однако, спешу успокоить, повторить этот способ поиска никто не сможет. Но мне бы хотелось поговорить с вами наедине, если никто не против. -- Ник посмотрел на Солу. Ей было обидно, но, послушавшись кивка отца, она молча встала и вышла из гостиной. Было бы очень интересно послушать разговор, но Ник так посмотрел... Сола только надеялась, что потом он зайдет к ней и уж тогда они пообщаются. А ведь она никогда не общалась с Ником наедине, без подруг. Это так волнительно... Сола решила, пока старшие разговаривают, немного покрутиться перед зеркалом и навести небольшой марафет.
   Разговор в гостиной затянулся. Подправив красоту и помаявшись немного без дела, девушка заглянула к сестренке. Та, укрытая одеялом, спала. Бедненькая Лина! Как ей досталось! Сола, с трудом удержавшись от слез, присела рядом с кроватью и погладила сестренку. Лучше бы ее, Солу, украли! Все-таки она уже взрослая, что ей какие-то унижения и боль. Но эти гады издевались над маленьким ребенком!
   Прошло достаточно много времени, когда наконец кто-то пришел. Сола даже немножко задремала у постели сестры. Обернувшись на легкое прикосновение к руке, она увидела серьезного Ника и отца, с болью смотрящего на спящую дочь. Однако когда он перевел взгляд на Ника, в глазах его светилась надежда. С чего бы? А судя по легкому запаху вина от обоих, отец с Ником поладили. Бринхорт свято придерживался принципа честного торговца -- если разделил с собеседником чарку вина, то не имеешь к нему никаких претензий.
   Ник, внимательно разглядывая спящую девочки, тихо подошел к изголовью кровати.
   -- Можно? -- шепотом спросил он у Солы. Та немного подвинулась. На какое-то время Ник словно задумался, глядя в лицо девочки. Окружающие молчали. Ник очнулся и сказал уже нормальным голосом: -- Мне потребуется с полчаса, чтобы провести полную диагностику. -- И добавил, обращаясь к Бринхорту: -- Не беспокойтесь, она ничего не почувствует. Лина сейчас спит очень глубоким сном.
   Сола удивилась. Лана, конечно, говорила, что Ник -- маг, но вроде как боевой. Хотя, стоп! Вроде бы она рассказывала, что Ник как-то вытянул почти безнадежного больного, когда даже сам учитель Ланы оказался бессилен.
   -- От нас что-то нужно? -- подал голос отец.
   -- Оставьте нас одних. Сола пусть тоже останется, на случай если вдруг что-нибудь понадобится.
   Кивнув, Бринхорт вышел. Обеспокоенная мать приостановилась в дверях и хотела что-то сказать, но муж, мягко взяв ее за локоть, вывел из комнаты, что-то тихо объясняя.
   -- Ну, рассказывай, -- убедившись, что дверь закрылась, попросил Ник.
   -- Что?
   -- Что-что... Как жизнь, говорю, молодая?
   Девушка не поняла. А как же Лина? Ее он осматривать уже не собирается? Сола нахмурилась. Ник рассмеялся.
   -- Да не бойся ты, все в порядке.
   -- А как же эта... диагностика? -- с запинкой на последнем слове спросила Сола.
   -- А она уже идет... Я поставил специальное диагностическое плетение, чтобы снять первичные данные. Потом сам посмотрю. Процесс идет под моим присмотром, так что ты извини, если буду отвлекаться. А вообще, диагностика займет куда меньше получаса. Мне просто хотелось с тобой поговорить.
   -- Не кажется ли тебе не слишком правильным делать это у постели больной девочки? -- сердито спросила Сола.
   -- Это? -- Ник сделал большие глаза. -- Вообще-то я имел в виду совсем другое, но ход твоих мыслей мне нравится. -- Он усмехнулся.
   Сола вспыхнула, осознав двусмысленность своих слов.
   -- Ну ладно, не обижайся, -- произнес Ник. -- Не хочешь -- не заставляю. Лане-то что передать? Тебя ведь не выпускают?
   Девушка кивнула и, помолчав немного, стала тихо рассказывать. О том, как мама чуть не слегла, когда похитили Лину; о том, как отец втихомолку пил огненную; о том, как сама она плакала в подушку; о том, как страшно было смотреть на пальчик сестры, который прислали похитители, доказывая серьезность намерений... Все рассказала, ничего не утаила.
   По мере рассказа лицо Ника все больше и больше мрачнело. Наконец девушка просто выдохлась.
   Ник долго смотрел на Лину. То ли работал, то ли переваривал рассказ.
   -- По крайней мере, -- сказал он после продолжительного молчания, -- исполнители теперь уже никому ничего не смогут сделать. Нет их. Но твой отец прав. Кто заказчик, мы не знаем. Не знаем также, пропал ли его интерес к вам. Поэтому потерпи немного.
   -- Как долго? -- Сола жалобно посмотрела на Ника.
   Ник пожал плечами, оглянулся на спящую Лину, потом перевел взгляд на Солу и пояснил:
   -- Понимаешь, я не в теме. Не знаю, кто заказчик и как он поступит. Может быть, на вас, уж извини за слова, давно плюнули и забыли. А может статься, заказчик сильно заинтересован и не посчитается с тратами, чтобы чего-то добиться от твоего отца. Тогда вы все -- и ты, и твоя мама, и Лина -- под угрозой. То, что произошло с твоей сестрой, может произойти с тобой или с твоей мамой. Лучше уж какое-то время, пока все не прояснится, посидите под охраной.
   Сола задумалась. Ведь как раньше ей казалось? Пришли добрые дяденьки, спасли, и все закончилось. А оказывается, все сложнее. Ей в голову пришла одна мысль, которой Сола даже сама испугалась. Мысль все крутилась и крутилась в голове, но девушка никак не могла решиться высказаться.
   Ник сочувственно посмотрел на ее метания и, не выдержав, сказал:
   -- Ну говори уж. Я же вижу, ты что-то хочешь спросить.
   Сола посмотрела на парня и выдавила из себя:
   -- А если... ну... заказчика... того? -- И резко отвела взгляд, увидев, как на лице Ника появилось неподдельное удивление.
   -- Вот уже чего не ожидал от твоей головки, так мыслей об убийстве! М-да... Или ты думаешь, что я в свободное время подрабатываю наемником?
   Сола низко опустила голову.
   -- Ладно, -- после длительного молчания, проговорил Ник, -- сделаем так. Обещать ничего не стану, но постараюсь узнать о ситуации подробнее. И еще. Я буду время от времени присматривать за вашим домом. Ну, там, сигналку свою поставлю, еще что придумаю. Если увижу, что тебе или твоей семье срочно требуется помощь, я сразу же постараюсь прийти.
   Сола благодарно посмотрела на Ника. Он же продолжил:
   -- И еще. Никому не рассказывай, что я с тобой разговаривал с улицы. Пусть это будет нашим маленьким секретом.
   -- Спасибо, -- прошептала Сола. Переложив проблему на плечи, к обладателю которых она с некоторых пор стала испытывать чуть ли не безграничное доверие, девушка успокоилась. -- А что насчет Лины? -- Она кивнула на спящую сестренку.
   Ник посмотрел на Солу, недовольно хмыкнул и перевел взгляд на девчушку.
   -- Давай дождемся твоих родителей, чтобы мне не пришлось рассказывать дважды. Диагностику я уже закончил. Кстати, они как раз идут.
   Сола прислушалась, но ничего не услышала. И как он определяет это все? Неужто все маги такие? И действительно, через минуту раздался осторожный стук в дверь и в комнату заглянул отец Солы.
  
   -- Значит, так... -- начал Ник, как только все расположились в гостиной. Помимо него здесь находились только Бринхорт с женой и Сола. Охранников выставили вон из комнаты. Хозяин дома с напряженным вниманием, а его жена с надеждой наблюдали за ходящим по комнате парнем. Сола вздохнула и тоже перевела на него взгляд. -- Уважаемый Бринхорт уже рассказал мне, что говорили маги-целители из гильдии. У нас две проблемы: первая и самая главная -- психическое здоровье ребенка. Здесь, думаю, особых проблем не предвидится. Нужно заставить девочку забыть произошедшее и провести курс психологической реабилитации. Как мне кажется, с этим-то целители могли бы справиться сами? -- Он вопросительно посмотрел на гнома.
   Тот отрицательно покачал головой:
   -- Маги гильдии не советуют этого делать, а может, просто не способны, -- он махнул рукой. -- Говорят, что при этом она может сойти с ума.
   -- Скорее, они не хотят или боятся во все это ввязываться, -- отметил Ник. -- Не верю, что сильные менталисты не могут справиться с реабилитацией. Но ладно. Нет так нет. Я с этим справлюсь. С памятью, конечно, не рискну возиться -- я не менталист, однако ответственные за психическое состояние структуры в ауре приведу в порядок. Это сгладит последствия шока. Вторая проблема, менее важная, но самая трудоемкая -- восстановить Лине пальчик. А это действительно необходимо? -- Ник посмотрел на Бринхорта. Сола заметила, как у матери дрогнули губы, словно она хотела что-то сказать, но не решилась, лишь плотнее их сжала. -- Гарантии никакой, а работы выше крыши.
   Бринхорт неуверенно посмотрел на жену, но та лишь опустила глаза в пол.
   -- Мы заплатим. Пусть гарантии нет, но попытаться стоит. Сам понимаешь, вырастет -- это будет для нее проблемой.
   -- Не совсем понимаю, -- покачал головой Ник. -- Ну да ладно. Об оплате речь не идет -- еще неизвестно, что с вами самими будет. Но потребуется время. Задача очень непростая. Во-первых, мне потребуются сутки, чтобы разработать методику лечения. Во-вторых, как я предполагаю, второй этап лечения может занять не один день, а то и не одну неделю. Точно скажу завтра. Так вот... -- Ник остановился напротив Солы и посмотрел на нее. -- Я, наверное, смогу запустить процесс лечения, но постоянно присутствовать здесь у меня нет возможности. Есть много других неотложных вопросов. Поэтому на Солу ляжет самая большая нагрузка -- постоянно приглядывать за Линой. Я выдам ей специальный диагностический амулет, чтобы она могла контролировать процесс. Ты согласна?
   Что за вопросы? Мог бы и не спрашивать! Для любимой сестренки она что угодно сделает! Однако на вопрос Ника Сола только кивнула.
   -- Хорошо. -- Ник задумчиво потер лоб. -- Ну на этом пока все. Разрешите откланяться, завтра с утра я обязательно буду у вас.
  
   Ник
  
   Да... насыщенный у меня денек получается сегодня. Еще нужно готовиться к завтрашнему дню, подумать о тактике лечения, поэкспериментировать с лечебными плетениями... Двину-ка я домой.
   "Ну, что скажешь, а?" -- обратился я к Умнику и погрузился с ним в обсуждение лечения, перестав воспринимать окружающее. А ноги сами как-то шагали и куда-то меня несли.
   Видно, я не очень стремился домой, ибо очнулся где-то совсем на окраине. Народу было не протолкнуться.
   "Базар, однако!" -- с иронией подумал я. Рынок-базар в столице гномов располагался где-то на границе центральной части города. Я огляделся. Нет, вроде другое место. Но тоже народу полно. Большинство здесь присутствующих разглядывали гнома среднего возраста, полностью упакованного в боевую амуницию. Надо же! Даже шлем натянул! Гном стоял на деревянном помосте посреди площади и размахивал какими-то листочками. Вокруг стояли простые обыватели, в основном среднего сословия -- слуги, подмастерья, приказчики, владельцы мелких магазинчиков и прочая... В толпе были и маги, уровня четвертого-третьего, которые почему-то прикрыли свои ауры и вообще старались не выделяться среди окружающих. Шифруются, что ли?
   Интересно, о чем же таком привлекательном этот осанистый гномик гутарит? Проламываться сквозь толпу охоты не было, и потому я просто включил свой "дистанционный микрофон". Гном вещал о том, что завтра-послезавтра за городом устраиваются показательные выступления воинов и магов. Устроители -- демоны из Лиги боевых магов. Зазывала торговал билетами на эти выступления. И, судя по толпе вокруг, уже немало жителей повелись на эти призывы. Тут я заметил, что маги, замеченные мной в толпе, стали потихоньку проталкиваться к помосту, охватывая его кружком. Мне стало интересно. Вдруг откуда-то из толпы раздался свист. Оратор на самопальной сцене задергался и попытался по-быстрому свалить, но тут же замер и мягко опустился на землю. Где-то в толпе тоже послышался глухой стук падающих тел. Тут на площади появились стражники и стали проталкиваться сквозь толпу, по ходу поднимая и приводя в чувство упавших ранее жителей. Народ заволновался.
   Оглядевшись, я заметил, что выходы с площади стража уже перекрыла.
   Главный из стражников взобрался на помост гнома-продавца и поднял руку, привлекая внимание. Подождав, пока шум уляжется, он громко сказал:
   -- Уважаемые жители города! Прошу сохранять спокойствие. Сейчас на ваших глазах мы задержали мошенника, который продавал похищенные накануне из типографии пригласительные билеты. Эти билеты выделены для магов, сотрудников гильдии и воинов.
   Народ на площади сильно зашумел.
   -- А нам что делать? -- раздался чей-то голос. -- Я заплатил целый серебряный за билет, мне вернут деньги?
   К стражнику подошел один из магов и что-то ему прошептал, тот кивнул.
   Немного успокоив движением руки толпу, капитан стражи (я разглядел знаки отличия через "глаз" Умника), ответил:
   -- Решение гильдии магов таково: кто купил билеты, сможет по ним пройти на выступления. Препятствия чиниться не будут. А деньги, вырученные мошенниками от продажи билетов, пойдут в кассу стражи. Все! -- Капитан кивнул своим, и те, крепко заломив руки за спины четверым типам, удалились с площади. Но народ не спешил расходиться, обсуждая произошедшее.
   "Забавно", -- подумал я. Хотя само событие -- интересное, захотелось побывать на нем. Вдруг один из моих кошельков (я ношу парочку на поясе, по местному стилю) зашевелился. Какая-то рука аккуратно шарила по моей одежде. Денег там не было, я с детства ношу их только в карманах, люблю чувствовать богатства, что называется, телом. На моих джинсах были длинные узкие карманы, куда очень удобно влезали монеты. А в кошельках хранились разные мелочи да недавние покупки -- заготовки накопителей.
   Не глядя, я схватил шаловливую ладошку и посильнее "пожал" ее. Что-то хрустнуло.
   -- Уй! -- раздалось сзади. -- Отпусти руку, собака! А то...
   -- А то что? -- спросил я и снова похрустел костями зажатой у меня в руке ладони карманника. Тут я заметил, что трое молодых гномов стали пробираться к нам через толпу, постепенно окружая.
   "Нормально! -- подумал я. -- С прикрытием работают. Молодцы. Сейчас, похоже, создадут веселую давочку, чем-нибудь огреют по голове и смоются. Умник?"
   "Тута я. Вижу все. Чего делать?"
   "А ничего, сам справлюсь". -- Я подумал, что много чести -- применять магию против какой-то уличной шпаны. Если до драки дойдет, пусть лучше кулаки разомнутся.
   Перехватив ладонь карманника левой рукой, я вывернул ее наружу, разворачиваясь лицом к воришке. Правая рука тем временем приобняла скрюченного засранца и зажала его тонкую шейку между пальцами.
   -- Ну здравствуй, поганец, -- улыбнулся я. -- Скажи своим дружкам, чтобы не подходили, а то сверну тебе шею и скажу, что так и было. -- Для лучшего пояснения своих слов я немножко надавил пальцами. Неслабые у меня пальчики. Не зря почти каждый день тренируюсь с шестом и мечом.
   Со стороны, наверное, мы выглядели занятно -- один тип поймал другого и держит его за вывернутую руку. В общем, обычная разборка между двоими. Нечего кому-то третьему вмешиваться. Вдруг тот, кто поймал, окажется замаскированным стражником.
   Рука гнома была вывернута изнутри-наружу так, что его ладонь и моя, держащая ее, находились перед лицом воришки. Внезапно лицо воришки, до этого сохранявшее относительно спокойное выражение (видимо, не впервой), резко побледнело, глаза вылезли из орбит. Я даже подумал, не пережал ли ему шею. Да нет, не должен. Это хоть и больно, но не смертельно.
   -- Извините, господин! Обознались, -- выдавил он. В этот момент нас уже окружили подельники мошенника и нерешительно остановились, услышав эти слова. Один из них вопросительно уставился на моего визави, а тот глазами усиленно показывал ему на мою руку. Посмотрев туда, тот тоже резко спал с лица и быстро спрятал куда-то в рукав длинный десятисантиметровый штырь. Я задумчиво проводил оружие взглядом. Серьезные ребята. Я так понимаю, если ситуация выходит из-под контроля, то они не гнушаются разрулить ее таким вот кардинальным способом -- сунут спицу в спину возмущенного клиента и свалят. Да уж...
   -- Простите, мы действительно ошиблись. -- Он слегка поклонился. -- Отпустите, пожалуйста, Кота. И скажите, чем мы можем загладить свою вину?
   Я задумчиво посмотрел на него, на воришку, на перстень на моей руке. Тот самый, что подарил отец Тира. Мне нравилось его носить. Украшение очень было похоже на перстень, который лежал на витрине ювелирного магазина рядом с моим домом на Земле под толстым стеклом и замком с двумя ключами рядом с многозначным ценником. Ностальгия-с. Всегда хотел иметь возможность немного "раскидывать перстни". Теперь, получается, раскидываю. Кайф.
   -- Ладно. -- Я отпустил воришку. Тот поморщился и стал растирать затекшую руку. -- Ваши предложения?
   Типы нерешительно переглянулись.
   -- Все, что в наших силах, -- наконец произнес тот, со спицей в рукаве. -- Деньги, услуга.
   Хм... интересно.
   -- Даже если мне понадобится что-то украсть? -- поинтересовался я.
   Мой собеседник пожал плечами.
   -- Это лучше, чем быть наказанным за нападение на владельца подобного перстня, -- он кивнул на мою руку.
   -- Ладно, будем считать, что инцидент исчерпан, -- произнес я. Парни ощутимо расслабились. -- Хотя... -- Я в задумчивости потер лоб. Парни снова напряглись. Я усмехнулся: -- Принесите мне три пригласительных билета из тех, что распродавал тут один товарищ. Он ведь из вашей компании?
   -- Старый Жек, -- пробормотал владелец спицы, главный, видимо, из этой четверки. Внимательно посмотрев на воришку, он мотнул головой в сторону толпы. Тот кивнул и быстро затерялся в ней.
   Я прислонился к стене ближайшего дома. Двое тоже покинули нас -- пошли прикрывать своего подельника. Остался только главный. Он молча стоял рядом и кусал губы, искоса поглядывая на мою руку.
   -- Тебя как зовут? -- Мне надоело молчать.
   Парень облизал губы.
   -- Бык, -- ответил он и смутился. -- Так меня все зовут.
   Я усмехнулся.
   -- Бык так Бык. У тебя какие-то сомнения насчет кольца? -- Я поднял руку.
   Парень смутился еще больше.
   -- Понимаете, господин, у вас кольцо очень высокого ранга. Таких в городе немного и людей среди их владельцев нет. Будет ли мне позволено спросить, откуда оно у вас?
   -- За такие вопросы отрезают язык, -- недовольно произнес я и, судя по тому как сжался парень, был недалек от истины, -- однако тебе отвечу. Я его получил за очень большую услугу. Кому -- говорить не буду. И надеюсь, ты не думаешь, что оно фальшивое?
   Гном помотал головой.
   -- Никто не решится изготавливать, а тем более носить такие фальшивые перстни. За это в два счета станешь кормить червей где-нибудь на помойке.
   Серьезно у них тут! В общем, я догадывался, что отец Тира принадлежит к какой-то криминальной "семье". Теперь это подтвердилось. Скорее всего -- гильдия воров. Но уточнять я у парня не стал. Зачем вызывать лишние подозрения?
   Вскоре появился довольный воришка и всучил мне четыре, вместо трех, билета. Я сунул их в карман и, кивнув ребятам, отправился прочь с площади. Потом, оставшись один, внимательно их рассмотрел. Качество не супер, но вполне сойдет. По краю билета из плотной бумаги всякие вензеля, цветочки. В центре надпись: "Лига боевых магов. Показательные выступления", а дальше дата и время начала. Н-да... Боевые маги, а на билете -- цветочки!
   Надо будет обязательно сходить посмотреть. Выступления будут послезавтра. Можно и Крису с Леоном позвать.
   На всякий случай я еще некоторое время послушал, о чем говорят воришки. И отметил интересное замечание в отношении себя. Бык поведал подельникам, что, мол, я слишком спокойно себя чувствую, в открытую нося перстень. Стражам-то этот знак тоже знаком. Значит, у меня, видимо, и там тоже все схвачено. Хм... Ну спасибо за мысль, парень! Мне как раз совсем не хочется светиться. Подумав немного, перстень снимать я не стал, но развернул его внутрь. И почему отец Тира не предупредил меня? Может, думал, что я знаю, к кому пришел, и сам все пойму?
  
  
   -- Итак, -- вслух сказал я, развалившись в кресле и положив ноги на подоконник. На подлокотнике кресла ароматно дымилась чашка со свежезаваренной чифой. Я задумался.
   "Итак?" -- переспросил Умник.
   "Не попугайничай! -- проворчал я. -- Передо мной столько задач стоит, что руки опускаются и я начинаю себя чувствовать творческим импотентом... Тьфу-тьфу", -- сплюнул я через левое плечо.
   "А что именно?" -- Умник хихикнул. Я вздохнул и принялся перечислять.
   "Вот смотри. До завтра позарез надо разработать методику лечения. А еще надо разобраться, что там с гильдией убийц. Опять же, накопительные кристаллы хорошенько исследовать -- весьма поможет в будущем. Плюс давно не дает мне покоя материализация, показанная Васой. Потом -- работу с аурой явно нужно развивать..."
   "Ну так давай одновременно заниматься несколькими делами. У тебя ведь уже получалось параллелить свое внимание на два потока, так?"
   "Заметил? -- ничуть не удивился я. -- Сам еще не могу привыкнуть к этому. Чувствую себя шизофреником".
   "Нормальная ситуация. Мне кажется, следует взять два-три направления и попытаться их разрабатывать. Или еще проще -- подключись снова к инфосети, там твое сознание ускорится. А через меня держи связь с компом, если понадобятся серьезные расчеты".
   Я хлопнул себя по лбу.
   "Точно! Совсем забыл про инфосеть. А ведь мне еще надо подумать, как попасть в точку фокуса! Блин! Точно -- или мозги взорвутся, или с ума сойду".
   Посидев еще немного и допив чифу, я аккуратно поставил чашку на стол. Затем, резко выметнувшись из кресла, выполнил короткое ката в стиле Брюса Ли и завершил последовательность движений ударом руки с выплеском внутренней энергии, как учили все учителя боевых искусств моей планеты (в симуляторах, разумеется). Реально, конечно, я не наносил удара по чему-либо, но в качестве виртуальной точки приложения силы использовал стоящую на столе чашку.
   Посудина с огромной скоростью неожиданно слетела со стола и, встретившись со стеной, разлетелась на мелкие осколки. Я недоуменно почесал затылок.
   "Э-э-э... хм... и что это было?" -- выдавил я из себя.
   "А ты вторым зрением не смотрел?"
   "Хм... Ну, нет. А что?"
   "Хм... -- в свою очередь хмыкнул Умник. -- Я увидел примерно то же, что и при твоих экспериментах с переносом симбионтов. Ну, помнишь, как ты стены трогал? Вот примерно то же самое, только в данном случае это имело взрывной характер".
   "Понятненько, -- я радостно потер руки, -- нехилый прогресс..."
   Еще минут пять я ходил, радостно улыбаясь. Затем, успокоившись, попробовал еще раз повторить свой подвиг. Взлетевшие со стола бумаги подтвердили, что случившееся мне не привиделось.
   "Ладно, вернемся к нашим баранам..." -- Я вздохнул и поудобнее улегся на кровати.
   Инфосеть встретила меня, словно своего знакомого. Все те же светящиеся шары, линии. Чем-то мне не нравится эта картина. Слишком уж она искусственная. Неестественная.
   "Умник, а ты можешь соотнести это пространство с реальным?"
   "В смысле?" -- с заметной задержкой ответил мой собеседник.
   "Ну вот смотри. У меня уже есть несколько человек с подсаженными симбионтами, которые транслируют информацию через инфосеть. То есть в инфосети мы видим этот "жучок". А ты можешь привязать эту виртуальную карту инфосети к реальной городской? Ну, чтобы можно было еще и отслеживать, где находится наш пациент?"
   "Хм... интересный вопрос. Дело в том, что информационное пространство нелинейное и не совсем соответствует реальному. Но если применить некоторые математические зависимости... Почему бы и нет?"
   "Гуд. Вот и займись этим в фоновом режиме. Так... а пока... на чем мы остановились?"
   Работать с погружением в инфосеть было очень производительно, хотя такого ускорения мыслей, как во время моего лечения, в этот раз добиться не удалось. Наверное, тогда мне: во-первых, сильно повезло с удачным коннектом; во-вторых, Умник напрямую управлял процессами в моем организме, освободив многие ресурсы мозга. Тем не менее, троекратное ускорение вместе с многозадачностью мышления -- тоже очень даже неплохо.
   Для разработки методов лечения пришлось прошерстить всю медицинскую литературу на субноуте. Под конец уже голова пухла от всех этих регенераций, стволовых клеток, ДНК и прочего.
   В моем мире уже умеют выращивать отсутствующие конечности, и даже активно включают эту услугу во всякие медицинские страховки. Правда, стоит это довольно дорого и занимает много времени. Но человек среднего достатка вполне может вырастить при необходимости, скажем, оторванную руку. Но вот только на субноуте этой информации не оказалось. Проблема в том, что я имею слабое представление о медицине вообще, а о подобных операциях -- тем более, да еще и во времени сильно ограничен. Надо бы все это провернуть за пару-тройку дней. Ничего себе задачка, да? Итак, требуется регенерировать оторванную конечность. У человеческого эмбриона (судя по литературе) изначально работает механизм репаративной регенерации, как, например, у тритонов. Но по мере развития зародыша регенерация "оверрайдится" более важной для выживания теплокровного существа биосистемой, которая вместо бластемы быстрыми темпами наращивает шрамовую ткань на месте повреждения. Иначе "пациент" может истечь кровью и помереть. Это одна из причин. Их там несколько. Но сейчас это неважно. Вообще-то, с моей точки зрения, перекрывшая регенерацию система справляется со своей работой хреново, ну да ладно, не об этом речь.
   Таким образом, нужно "активировать" заглушенный механизм регенерации. Ладно, допустим, воздействуя на организм через информструктуру, мы сможем все запустить. Как это будет выглядеть? Так, есть рука с уже частично заросшей раной. Что, вот так вот просто пальчик начнет расти? С каких таких... хм... резонов? Сможет ли организм вырабатывать стволовые клетки в нужном количестве и в нужном месте? А хрен его знает! Значит, надо обязательно стимулировать их образование. Будет ли это болезненно? Не знаю. В любом случае пациенту, особенно такой маленькой девочке, желательно находиться в глубоком сне. Для работы всех этих процессов нужен строительный материал? Нужен! Но не заставлять же девочку во сне есть и пить!
   Тут мне кое-что вспомнилось.
   "Умник, слушай... А ты сможешь воспроизвести тот менто-физиологический раствор, в котором я лежал, когда ты менял мне информструктуру?"
   "В принципе да. Те инфоплетения я помню. Я понял, что ты хочешь сделать. Вот только как быть с минеральными включениями?"
   "Да... это проблема..."
   "К тому же те инфоплетения надо как-то поддерживать, чтобы они работали. Хотя, если считать, что они должны работать ограниченное время..."
   "Слушай, но ведь не обязательно внедрять эти инфоплетения в воду. Нет, сначала ответь, они, насколько я помню, отвечают и за регенерацию, так?"
   "Ага".
   "Тогда смотри, что получается. Делаем физраствор примерно того же состава, рядом помещаем генератор, создающий и поддерживающий те инфоплетения. Как думаешь, сработает?"
   "Это будет менее эффективно".
   "Почему?"
   "Понимаешь, плетений там очень много, и каждое содержит в себе больше тысячи "подпрограмм". Каждая "подпрограмма" заточена под определенную функцию. Когда человек попадает в такой раствор, то в зависимости от того, с какой областью ауры контачит конкретная информструктура (вернее ближе к какой ее части она располагается), активируется своя "подпрограмма". Что еще более интересно: эти "подпрограммы" через некоторое время соединяются в одну большую "программу" и уже комплексно воздействуют на организм. Чем-то это напоминает работу твоих симбионтов, только в данном случае они действуют более эффективно, чем симбионты. При необходимости такие информструктуры могут в физрастворе запускать процессы формирования веществ, необходимых организму для строительства клеток. Данное тобой определение "живая вода" -- очень точное".
   Я сидел оглушенный. Я тут корячился со своими симбионтами и был жутко горд, что реализовал такую сложную архитектуру (причем работающую!) для лечения, а тут под рукой (вернее в моей памяти) было уже готовое решение. Очень неприятное чувство. Похожее бывает, когда ты корячишься пару месяцев, пишешь супер-пупер крутую программу, а потом обнаруживаешь, что такое уже реализовано, да еще и на порядок круче.
   "Не расстраивайся, Ник. Ты не учитываешь одну вещь. Твоя разработка -- постоянно действующая. Плюс, она решает те проблемы, с которыми не справится эта "живая" вода".
   "Например?" -- мрачно спросил я.
   "Например, симбионты исправляют некоторый психический дисбаланс, повышают тонус, при необходимости снимают усталость. Но самое главное -- они работают постоянно. Не будешь же ты все время лежать в растворе? А симбионты всегда с тобой".
   Немного поразмыслив, я согласился с Умником.
   "Гуд. Получается, тот раствор -- оружие тяжелого калибра... Понял сравнение. Кстати, а сколько времени я бы лежал с раной, если бы восстанавливался в том растворе?" -- поинтересовался я.
   "Меньше, но не намного. Не забывай, я сам плотно тобой занимался. Вот нехватка определенных химических веществ тогда определенно чувствовалась. А для обычного человека этот раствор действительно как "последний шанс".
   Подумав, я построил на компе новую модель процесса лечения. Крутил ее и так и эдак. Все равно оставалось несколько тонкостей. Физраствора требуется много. Он должен покрывать все тело больного. Дело в том, что лечебные инфоплетения формируют все нужные вещества прямо в воде и заставляют организм впитывать их напрямую из воды. Это указывало, во-первых, на то, что изобретался такой раствор именно для хомосапиенсов (с учетом их строения организма), а во-вторых, что раса Дронта действительно почти ничем не отличается от людей "обычных". Для животных, например, раствор бесполезен. В растворе надо постоянно поддерживать определенный уровень нужных веществ, удалять из него шлаки -- остатки возможных химических реакций. На корабле Дронта это делали механизмы, пусть и инфомагические, а я лежал в проточной воде, что также решало эту проблему. Плюс -- обязательная энергетическая подпитка плетений. И что же делать? Умника оставлять там совсем не хочется. Он мне самому очень нужен...
   "Ник, тут к тебе пришли".
   "Кто?" -- выскочил я из размышлений.
   "Харон принес накопительные кристаллы. Мора поднимается к тебе".
   Не вовремя, ну да ладно. Несколько мгновений -- и я лежу, после инфосети снова привыкая к своему телу. Впрочем, в этот раз привыкание не заняло много времени.
   Мора поворчала немного, типа, она не нанималась в дворецкие. И сказала, чтобы я сам встречал своих гостей. Старая она бегать каждый раз, когда ко мне кто-нить заходит. Я учтиво покивал, соглашаясь. Пацан обрадовался, получив от меня сверх договоренного пару серебряных "на чай". Забавная все-таки у него мордашка, когда улыбается.
   "Ну-ка посмотрим, что тут наворотили местные маги с накопителями", -- пробормотал я, вернувшись к себе.
   С помощью Умника, декомпозиции плетения и программного симулятора принцип работы накопителей вскоре стал ясен. Бадди-комп "сочинил" красивую визуализацию модели накопителя. Перед моими глазами медленно поворачивалась в пространстве физическая структура кристалла, помеченная разноцветными тонкими нитями плетения с подсвеченными точками стыковки с решеткой. Накопленная энергия показывалась облаком того цвета, что соответствовал типу магии (коричневый -- магия земли, зеленый -- магия жизни...). Чем больше запасено, тем интенсивнее и гуще цвет. Само плетение для работы использует уже запасенную в кристалле энергию. И чем больше закачивается энергии в кристалл, тем больше плетение потребляет ее, укрепляя тем самым "стенки сосуда". И наоборот. Молодцы! Сообразили прикрутить плавающий алгоритм усиления плетения, дабы не расходовать попусту энергию. Однако, получается, кристаллы не могут бесконечно долго хранить энергию. Просто потому, что само плетение-аккумулятор ее постоянно потребляет. То есть, пусть и не быстро, но через какое-то время кристаллы опустеют. Что еще интересно -- если закачать в накопитель слишком много энергии, плетение не справится и произойдет "бум"!
   Я стал "шевелить" модель накопителя, меняя параметры. Начал с того, что попробовал "заряжать" накопитель магической энергией разных типов. Во как интересно! Оказывается, хорошо хранится в кристаллах только магия земли. Если кристалл заполнять энергией других стихий, то он очень быстро разряжается. Попробовал заменить камушек-кристалл другим материалом. Оказалось, что поликристаллические материалы типа агата или аморфный кварц могут накапливать энергии гораздо больше. Я, конечно, не физик, однако с помощью литературы и справочников выяснил, вернее предположил, что жесткая регулярная структура обычных кристаллов (алмазов, обычного кварца и прочих драгоценных камней) сужает спектр и объем хранимой энергии. Почему же гномы сами не додумались до этого? Быстрая справка по отсканенным материалам библиотек показала, что ни поликристаллических материалов, ни аморфного кварца в естественном виде (залежах) в землях гномов почти нет. Но вулканическое стекло тоже относится к аморфному кварцу и в принципе может накапливать намного больше магической энергии... Отчего же местные не догадались? Стекло ведь делают очень неплохого качества. Зашоренность сознания?
   И тем не менее, даже такой вариант не идет ни в какое сравнение с накопителями, которые, как я прочитал, создавали уничтоженные "энергетики". Кстати, Умник ведь смог увидеть накопители под городом!
   "Умник, а ты случайно не определил, из какого материала сделаны те накопители под городом?"
   "Нет, для моих сканеров глубоковато -- много помех. Однако точно могу сказать, что там много железа".
   "Железо?" -- удивился я.
   "Ага, оно ведь тоже поликристаллическое".
   Железо, значит... Я попробовал его прикрутить к получившейся схеме, но что-то не срослось. Ладно, сейчас не это главное.
   "Слышь, Умник, поставь себе в очередь поковыряться с этой моделью. Насчет железа ты меня заинтересовал. Возможно, потом специально сходим в парк, постараемся дотянуться до гномьих накопителей и исследовать это. А пока смотри, какая интересная штука получается".
   Споря и ругаясь, издеваясь над субноутом (заставляя его делать всякие объемные расчеты), мы с Умником породили новую и, на первый взгляд, безумную медицинскую технологию восстановления. Эдакая универсальная метода для любых повреждений организма (кроме психических, разумеется, -- это отдельная песня). Во-первых, по ходу дела мы создали одну очень важную штуку -- трансформатор обычной магической энергии в инфомагическую. Производительность, конечно, аховая, примерно четыре процента инфомагической энергии от первоначального количества обычной. Но тем не менее, работает неплохо. Во-вторых, мы смогли напихать в кристалл-аккумулятор огромное количество дополнительных инфомагических миниплетений. Он оказался довольно "свободным", даже будучи заполненным энергией под завязку.
   В результате у нас получился амулет, который при попадании в воду начинает синтезировать все необходимые минералы и прочие вещества, необходимые для излечиваемого организма. Плюс, молекулы воды связываются теми самыми инфомагическими структурами, что были в "живой" воде. Я сначала хотел сразу сделать вместо преобразования материализацию, но это оказалось слишком сложным для Умника. Реализовать этот алгоритм управления инфомагией в ограниченном объеме кристалла ему не удалось. Слишком сложная там логика. Поэтому -- преобразование. В воду надо будет добавлять всякие вещества, а плетения преобразуют их в нужные для лечения. Вопрос утилизации излишков энергии от преобразования и уничтожения "лишних" веществ мы тоже решили, хотя, на мой взгляд, не очень красивым путем. Все шлаки впитывали специальные инфоплетения амулета. Вещества-отходы при этом преобразовывались в обычную (физическую, а не магическую) энергию. Но обратить ее в правильную (магическую) не удалось. После лечения амулет становился опасен. Его следовало выбросить, желательно подальше и со всей осторожностью. Честно говоря, я даже не сразу оценил то, что у нас получилось. А когда понял, то долго пребывал в прострации, отключившись от Умника и переваривая результаты.
   А выводы такие. Во-первых, у нас есть мощное оружие полумагического характера. Кристалл с очень большим количеством энергии (не обязательно магической), накопленной в нем, которая удерживается только магическим защитным плетением-оболочкой. Стоит ее разрушить -- энергия сразу высвобождается и кристалл взрывается. Расчеты показали, что энергии в таком амулете, как у меня, хватит (если он полон), чтобы "зачистить" все вокруг в радиусе до сотни метров. Да еще важно в процессе накачки не переборщить, иначе плетение не выдержит и сразу "рванет". Во-вторых, сам медицинский механизм -- круто, но почему-то не так впечатляюще. Видали мы на Земле аппараты и похлеще. И в-третьих, оказывается, можно делать кристаллы с внедренными в них плетениями одноразового действия. Причем их можно взрывать, заставляя сразу освобождать всю энергию или освобождать постепенно, медленно "выжигая" физическую энергию. Когда кристалл очистится от шлаков (физической энергии), его можно будет повторно использовать. То есть можно делать штуки типа электрической батарейки-аккумулятора. М-да... А ведь маги используют такие накопители только как магические батарейки -- сами от них подпитываются или используют энергию при создании плетений. До внедрения в накопители дополнительных рабочих плетений они почему-то не додумались...
   "Ладно, Умник, -- я снова вышел с ним на связь, -- только практика покажет, правильно ли мы все рассчитали или нет".
   Испортив одну заготовку накопителя и чуть не взорвав вторую с непредсказуемыми последствиями (я еще минут пятнадцать отходил от шока, сердце стучало как бешеное, а со лба падали капли пота, хорошо хоть Умник страховал), мы смогли сделать нужный амулет.
   Пискнул радар. Я улыбнулся -- пришла Криса. Меня охватило чувство вины: следовало самому сходить к ней. На ее месте я бы давно уже плюнул на своего поклонника, который не сдерживает обещаний. Ан нет! Видимо, чем-то я ее зацепил. Надеюсь, это не только профессиональный интерес.
   Я быстро выбежал во двор. При виде меня на задумчивом лице Крисы расцвела улыбка. Я улыбнулся в ответ:
   -- Привет! Отлично выглядишь!
   Сегодня Криса впервые пришла не в брючном костюме, а в платье. Выглядела она в нем гораздо более женственно, хоть оно и было несколько мешковато и скрывало фигуру. Вместо уже привычной мне косы ее головку украшала симпатичная прическа: длинные волосы были подобраны на затылке и роскошным водопадом падали назад.
   -- Здравствуй, -- немного смущенно поздоровалась девушка, -- ты не очень занят?
   Я хлопнул себя по лбу.
   -- Прости меня, идиота. Я так засмотрелся на тебя, что даже забыл пригласить в дом. Входи. -- Я взял ее за руку, и мы медленно пошли в сад.
   Бродили мы почти целый час. Что может быть приятнее прогулки с приятной тебе во всех отношениях девушкой, тем более когда у вас схожие интересы? Но о магии мы сегодня не разговаривали. Криса рассказывала о себе, о своем детстве. Я изображал в лицах переделанные для гномов земные анекдоты и всякие забавные истории. Сорвав красивый цветок, пристроил его в волосах Крисы (при этом воровато огляделся -- нет ли садовника?).
   Наконец, наболтавшись и отдохнув, Криса задала вопрос, глядя куда-то в сторону:
   -- А чем ты сегодня занимаешься?
   -- Сегодня? Уже вечер, сударыня! Меня ждет одинокая холодная постель да разговоры с самим собой.
   Криса промолчала, все так же не поворачиваясь ко мне. Я мягко развернул ее лицо к себе. Она смотрела сквозь меня, о чем-то думая.
   -- Останься, а? -- Я приобнял ее. Криса улыбнулась и прижалась к моему плечу. Похоже, именно этого от меня и ждали.
  
   "Ну что, Умник... Давай-ка проверим, что наработали. Не тестировать же новую методу лечения на беззащитной девочке?" -- Я попытался как можно аккуратнее вытащить руку из под головы посапывающей Крисы.
   -- Ты куда? -- пробормотала она, теснее прижимаясь ко мне.
   -- Не спишь?
   -- Не-а. -- Она сладко потянулась. -- Мне так хорошо, что хочется как можно дольше пребывать в этом состоянии...
   -- Хочу один магический эксперимент провести.
   -- Да-а? -- Криса села в постели. -- А мне можно поприсутствовать? -- с искренним интересом спросила она.
   "А почему бы и нет?" -- подумал я про себя.
   -- Пойдем. -- Я встал и подошел к столу. Из-под бумаг вытащил один из кристаллов, заряженный медицинской магией. От него едва заметно фонило -- мы серьезно улучшили плетение-оболочку накопителя, но все равно он немного излучал. -- Что скажешь об этом? -- Я бросил амулет на кровать рядом с Крисой.
   Покрутив кристалл в руке, Криса отчиталась:
   -- Накопитель. Не слишком дорогой, но и не из дешевых. Отличное защитное плетение. Но не стандартное, я не вижу, как можно подключиться, чтобы добраться до хранящейся в нем магии. Ты делал?
   -- Ага, -- кивнул я и забрал кристалл обратно, затем потянул Крису за руку. -- Эксперимент надо проводить в купальне.
   -- Подожди, -- она тормознула меня, -- одеться не хочешь? Да и мне тоже... -- И с тоской посмотрела на свое платье.
   -- А, -- махнул я рукой, -- все равно все в доме спят, да и никого нет, кроме Моры да садовника. Если хочешь -- обернись простыней, а мне стыдиться нечего, -- усмехнулся я.
   -- Ах, ты! -- Криса бросила в меня подушку, которую я, смеясь, перехватил в воздухе. -- Как будто мне есть чего стыдиться, -- бормотала девушка, сдергивая с кровати простыню.
   -- Вот-вот, о чем и речь, -- успокаивающе сказал я и, подойдя, поцеловал ее.
   -- Ладно уж, веди, мой голый рыцарь, -- улыбнулась Криса.
   Надо сказать, что слово "рыцарь" в лексиконе гномов отсутствует, за отсутствием таковых как класса. Однако есть очень близкое понятие, примерно означающее то же, что и у нас -- совершать подвиги во славу женщины и т.д. В общем, те же сантименты.
  
   Криса
  
   -- Итак, начнем, пожалуй. -- Ник уселся на бортик бассейна и, покатав на ладони продемонстрированный ранее накопитель, бросил его в воду. -- Присаживайся. -- Он похлопал рукой рядом с собой. -- Теперь надо немного подождать. -- И замолчал, глядя в воду и как будто что-то внимательно рассматривая.
   Криса села рядом с Ником и прислонилась к его плечу. Посмотрела на воду. Ничего особенного, вода как вода. Тогда она прикрыла глаза и стала вспоминать произошедшее за последние пару суток.
   К сожалению, в своих чувствах к Нику она так и не разобралась. Дила, подруга, только посмеивалась, видя ее терзания. А вот вчера Криса сильно обиделась. Сначала ее разозлила подруга, которая, услышав, что должен прийти Ник, развила бурную деятельность. Криса сопротивлялась, но Дила настояла на том, что встречать гостя следовало в состоянии "полной боевой готовности". Возня с прической, платьем, макияжем и прочими мелочами (как считала Криса) заняла большую часть дня. Они с Дилой ругались, спорили, едва не поссорились. Криса тогда еще подумала, что если Дила проходит через все это каждый раз для каждого нового ухажера, то она ей не завидует. Но результат стоил усилий. Криса очень понравилась самой себе в зеркале. Она думала, что Ник обязательно это оценит... А он не пришел. Было очень обидно. Криса обиделась даже не за себя (она-то не считала себя красавицей и была готова к чему-то подобному), а за Дилу, труды которой пошли прахом. Подруга даже заявила, чтобы она не вздумала приводить Ника к ним в дом, так ей стало жаль напрасно потраченных усилий. Криса хмыкнула, вспомнив слова Дилы: "Мне так хотелось посмотреть на его ошарашенное лицо, когда он увидит тебя!" Но обида быстро прошла -- мало ли почему он не пришел? Зачем сразу думать о плохом? Нет, странная все-таки Дила. Она ведь отговаривала идти к Нику сегодня. Дескать, порядочная девушка после таких фокусов должна обязательно недельку помурыжить поклонника и пообижаться. Ну что за чепуха? Хоть Криса и постеснялась спросить, почему Ник не пришел на свидание (хм... свидание?), она не пожалела о своем решении прийти. Интересно, а почему он сам не стал говорить об этом? И что он думает о ней?
   -- Так, первый этап прошел успешно, -- отвлек Крису от размышлений голос Ника. Она еще раз посмотрела на воду, просканировала ее всеми доступными ей чувствами... и снова ничего не заметила. Только кристалл-накопитель теперь заметно фонил.
   -- Ну-ка, Крис, извини... -- Ник аккуратно отодвинул ее и встал. -- Так, что тут у нас есть? -- бормотал он, ковыряясь в баночках, стоящих на полке, и рассматривая надписи. Затем вдруг неожиданно засмеялся: -- А какая нам, в сущности, разница? -- И стал выливать и высыпать в воду все подряд. Затем снова уселся рядом с Крисой и прошептал: -- Смотри!
   Криса внимательно уставилась в то место, куда показывал Ник. У него была забавная манера вести разговор, какие-то неожиданные реплики и действия. Что же он придумал сейчас? Внезапно вода посинела. Ник радостно потер руки, но затем, осторожно опустив палец в воду, нахмурился:
   -- Так, почему температура поднялась? Непорядок. -- И снова погрузился в свои мысли. Вскоре Криса заметила, что сильное тепло, идущее от воды, пропало. -- Порядок, -- повеселел Ник. -- Правда, красиво?
   -- А почему вода синяя? -- поинтересовалась Криса. Ник покосился на нее.
   -- Химию знаешь?
   -- Ну, -- неуверенно произнесла Криса, -- что-то, конечно, знаю.
   Ник немного подумал.
   -- Короче, фигня тема. Неинтересная. Просто сейчас там, -- он кивнул в воду, -- раствор солей меди. Я не о химии с тобой собрался говорить, просто хочу кое-что показать. Вот смотри. -- Ник поднялся, быстро принес несколько светильных шаров, два из которых горели, и один бросил в воду. Вода приобрела изумительный изумрудный оттенок с подсветкой изнутри. С учетом того, что в купальне стоял полумрак, эффект был потрясающий. Но Ник на этом не остановился. Он бросил в воду второй шар, а потом активировал еще парочку и тоже отправил в воду. По стенам поплыли диковинные световые разводы. "Словно находишься под водой, -- подумала Криса. -- Как красиво..."
   Вот! Он снова это сделал! В воздухе зазвучала еле тихая приятная музыка.
   -- Ты расскажешь мне, как делаешь музыку? -- спросила Криса.
   -- Музыку... зыку... ку... -- откликнулось в ночной тишине эхо ее голоса, отраженного стенами.
   -- Тсс... -- прошептал Ник.
   Обнявшись, они долго сидели, любуясь игрой теней на стенах и потолке и слушая красивую музыку. А цвет воды снова поменялся. Сначала она стала зеленой, потом приобрела красноватый оттенок, тут же загустевший до цвета крови. Появился не очень приятный запах. Но вскоре вода обрела первоначальный цвет, вернее кристальную прозрачность. Ник пошевелился.
   -- Сейчас, -- пробормотал он и посмотрел на воду. Она снова приобрела слабый голубоватый цвет и запах... Криса вдохнула...
   -- Вкусно пахнет, -- прошептала она, прикрыв глаза.
   -- Никогда на море не была? -- спросил Ник, попробовал воду ногой и бултыхнулся туда. Полетели брызги, изрядно окатившие Крису. От неожиданности она вскрикнула. Ник схватил ее за ногу и стащил в воду. Хорошо хоть успела отбросить простыню, жаль мочить...
   Ник попробовал воду на вкус и сморщился.
   -- Гадость, но очень полезная гадость. Называется "соль Мертвого моря".
   -- Почему мертвого? -- удивилась Криса, попробовала воду и тоже поморщилась, действительно гадость.
   -- А ты бы смогла жить в такой воде? -- отшутился Ник, целуя ее в губы.
   "Хм... а при поцелуе вкус соли почему-то не мешает", -- подумала Криса, прикрыв глаза.
   -- Смотря с кем, -- улыбнулась она, оторвавшись. -- А на море я не была. Далеко это, через земли людей добираться надо. А что это ты делал с водой?
   -- Хм... -- Ник прищурился, глядя на нее. -- Помнишь ту девочку, которую вы с Леоном отвели к родителям?
   Криса выпрямилась. Неприятные воспоминания. Она кивнула.
   -- Завтра пойду ее лечить. Это, -- он хлопнул ладонью по воде, пустив волны, -- один из компонентов лечения.
   Криса удивленно посмотрела Нику в глаза. Надо же! Мало того что вытащил девочку, так еще и лечить ее собрался. И сидит с таким безмятежным видом, словно для него это само собой разумеется. А может, так и есть?
   -- А что целители? -- спросила она.
   Ник поморщился.
   -- Говнюки они, а не целители. Гиппократа на них нет! -- Он махнул рукой.
   -- А кто такой Гиппократ?
   -- О! -- оживился Ник. -- Это был такой классный мужик-целитель у людей. Жил он давно и в далекой-далекой стране. Очень долго жил. Много людей вылечил. Огромным уважением пользовался за честность, скромность, знания и постоянную готовность помочь ближнему. Так вот, в той стране каждый лекарь до сих пор дает клятву Гиппократа. Клянется он в том, что все больные для него равны. Нет никакой разницы, обратился ли к нему вельможа, купец или просто бедняк-бродяга. Лекарь обязан оказать пациенту всю помощь, на которую способен. А иначе...
   -- Иначе что? -- заинтересованно спросила Криса.
   Ник хитро усмехнулся.
   -- Ну маги там или нет? Иначе целителя лишают возможности лечить. Да и всякие неприятности сыплются на голову ослушника. Клятва дается один раз и на всю жизнь. Отказаться от клятвы нельзя. И второй раз клятву, нарушив ее однажды и раскаявшись, дать нельзя.
   -- Строго, -- пробормотала Криса. -- Кто же захочет под таким давлением жить?
   -- Ну, -- протянул Ник, -- тот, кто целитель по призванию. Против природного дара не попрешь. Пусто жить, если есть к чему-то способности, а реализовывать не удается.
   -- Странно это, -- удивилась Криса. -- Ведь целитель, в зависимости от способностей, может снять любое плетение, наложенное на организм. Да мне и не верится, что все так покорно дают накладывать на себя подобные клятвы. И какой же сложности плетение должно быть, чтобы контролировать все варианты нарушения!
   Ник погрустнел.
   -- Эх, Криса, Криса... Никто не знает, правда это или нет. Однако, согласись, сказка красивая. -- Он грустно вздохнул. -- К тому же есть многое на свете, что мы не понимаем или просто не знаем. Может, и такая страна все-таки где-то есть.
   -- Да, сказка красивая, -- медленно проговорила девушка. -- А можно я с тобой завтра пойду? А что там с девочкой? Вроде бы когда мы ее отводили домой, с ней был относительный порядок...
   Помолчав, Ник ответил:
   -- Пойдем. Может, что и подскажешь. Ты как вообще с детьми? -- покосился он на пупок Крисы. Она улыбнулась.
   -- С детьми у меня хорошо обстоит. Обычно я нахожу с ними общий язык.
   -- Вот как? И где, если позволено будет спросить, вы, сударыня, этому научились? -- Ник шутливо плеснул водой в девушку. Отплевавшись, Криса несколько раз плеснула водой в ответ, а потом со смехом бросилась на парня, попытавшись утопить этого заносчивого типа, что ей почти удалось (скорее всего, он сам поддался). Отдышавшись от шутливой борьбы, Криса вспомнила про вопрос:
   -- От родителей мне почти ничего не досталось. Хоть я и жила под опекой учителя и на его обеспечении, но денег-то лишних не было. Учитель ведь обеспечивает ученика лишь знаниями, едой и комнатой для проживания. Об остальном ученик должен заботиться сам. А ведь хочется и на рынок сбегать, посмотреть на фокусников да музыкантов, и сладенького попробовать... -- Вспомнив прошлое, Криса грустно улыбнулась -- так далеко уже то время. Да, многие, знавшие ее раньше, встретив сейчас, наверняка не узнали бы. Куда делась та взбалмошная девчонка, сующая свой нос во все щели и постоянно наказываемая за это учителем? Когда она стала такой вот спокойной... а может, просто равнодушной? Заметив внимательный взгляд Ника, Криса, смутившись, продолжила: -- Ну, еще учитель должен одевать своего ученика, но сам понимаешь, для девочки и особенно для девушки щедрот учителя недостаточно. Вот я и подрабатывала всегда, сначала присматривая за детьми магов, как многие здешние ученики, потом, когда кое-чему научилась, стала выполнять всякие мелкие магические задания в гильдии ... -- Криса замолчала.
   Потом Ник рассказал ей, что случилось с Линой и что он собирается делать. Криса прониклась к парню огромным уважением, очень захотелось хоть в чем-то ему помочь. Сможет ли он справиться с задачей, которая под силу только очень сильным и опытным целителям? Но он уверен в себе, да еще собирается вылечить Лину всего за несколько дней. Кто же он такой? Может, сам этот... Гиппократ?
   -- Ладно, -- окончив свой рассказ, произнес Ник, прервав ее мысли, -- пошли спать.
   -- Спать? -- притворно удивилась Криса. -- Поспать я и дома могу! -- И сама удивилась своей смелости. Раньше она всегда была более сдержанной.
   Ник рассмеялся и обнял ее.
   -- А это уже как получится.
  
  
   Глава 7
  
   Ник
  
   Сегодня Криса была неутомима. И, признаться, просто великолепна. И где только научилась всему этому? Хотя, если учесть ее возраст (она будет постарше меня), то вопрос глупый. Никак не привыкну к этому их долгожительству. Я бы дал Крисе (внешне да и по поведению) не более двадцати лет, а Лана, хоть и болтает о каких-то там годах, -- совсем еще девчонка-подросток.
   Но все заканчивается. Криса угомонилась и уснула, обняв меня одной рукой. Я чувствовал приятную усталую ломоту во всем теле. Как хорошо. Надо же, загнала-таки меня, красавица, несмотря на все тренировки и деятельность Умника по развитию хозяйского тела. Не ожидал. Я расслабился и собрался заснуть, но тут вспомнил, что остался еще один не отработанный вопрос перед завтрашним днем.
   "Умник!"
   "Я здесь, мой господин!"
   Хм... не унимается, электронная зараза!
   "Перестань! -- Я покосился на спящую Крису. -- Как считаешь, технологию регенерации мы создали?"
   "Вероятность -- восемьдесят процентов".
   "Неплохие шансы. Ладно, а что там с психикой девочки? Управишься?"
   "А вот тут я должен тебя огорчить".
   "Что такое?" -- дернулся я.
   "Понимаешь, я бы не рискнул воздействовать своими методами на неокрепший мозг. Он же растет и развивается, пока еще не превратился в типовой... -- Ну спасибо, значит, у меня мозг "типовой", запомним! -- ...и потому риск что-то сделать не так очень велик. А последствия могут быть самые неприятные, вплоть до полной реконструкции личности. Поэтому тут особо на меня не рассчитывай".
   "Вот так песня! -- неприятно удивился я -- Настолько все плохо?"
   "Нет, за недельку или две я, может, и разберусь, как работать с психикой ребенка, чтобы не навредить. Но ты ведь хочешь все быстро сделать. Поэтому думай".
   Да уж, неприятная новость. Бринхорту-то я сказал, что сложнее регенерировать пальчик, а получается совсем наоборот... Ладно, надо поковыряться в материалах субноута. Интересно, что там можно найти насчет психики человека?
   Я вызвал комп на связь и погрузился в изучение информации.
   Получасовое копание в файлах не дало никакого результата. И было понятно по аннотациям, что дальнейшее изучение земных данных мало что даст. Ну не умеет земная наука лечить психику. Даже обычные шизофреники, коих на самом деле пруд пруди, выходят у нас из психбольниц не вылеченные, а всего лишь в состоянии ремиссии. А уж психика ребенка... Земная медицина рекомендует разве что регулярные сеансы у психолога сроком около года и спокойную, без стрессов, домашнюю обстановку. То есть, так сказать, время все лечит. Древняя мудрость. М-да... Времени-то у меня и нет.
   Может, попробовать не лечить, а просто гармонизировать состояние девочки? Организм-то у нас умный. И если убрать рубцы на ауре, которые, собственно, и возникают чаще всего от сильных переживаний, то он сам дальше все поправит? А как гармонизировать?.. А если попытаться "слиться" нашими аурами? При этом мои симбионты обязательно "вправят" уже общие рубцы... А что? Может получиться. Вреда не нанесу точно. А тонус организма девочки подниму наверняка.
   И как же осуществить это самое слияние?
   Я снова покосился на спящую Крису. Почему бы и нет? Она не маленький ребенок, а взрослая женщина с крепкой психикой. Мне же надо потренироваться... А то некрасиво получится завтра. Со слиянием с аурой Крисы проблем быть не должно -- мы уже настроены друг на друга. При контакте наши ауры не "отталкиваются", как это происходит у незнакомых людей. Когда только начал пользоваться магическим зрением, я долго удивлялся: если несколько человек стоят рядом, то их ауры "прижимаются" к телам как можно ближе, избегая любого контакта. А в толпе аура человека вообще "сливается" с его телом. У нас с Крисой сейчас по-другому -- едва мы оказываемся рядом, как ауры тянутся друг к другу, а если касаемся друг друга -- совсем "склеиваются". Разумеется, при этом защита у Крисы должна быть снята. Вот как сейчас.
   Полюбовавшись на спящую девушку и посомневавшись, я решился. Так, она обнимает меня рукой. Наши ауры сейчас уже "перемешаны", но это еще не совсем то. Надо полностью раствориться в Крисе. Я вырастил "виртуальные" руки и обернул ими Крису, растекаясь по всей поверхности ее ауры. Так сказать, заключил в плотные объятия. Далее вошел в глубокую медитацию, чтобы ни одна мысль не помешала процессу. Долго ничего не происходило, только Криса поплотнее прижалась ко мне. Тогда я представил, что перемещаюсь внутрь Крисы, мысленно приняв ее позу и совместив свою проекцию с ее телом. И тут я реально почувствовал, что занял ее место. Я ощутил, что обнимаю чужое тело. Забавное чувство -- обнимать самого себя. Я пошевелил рукой, и рука Крисы повторила мое движение. Во как! Удивление выбило меня из транса. Я мгновенно оказался в своем теле. Сердце бешено стучало. Ни фига себе эксперимент! Я понял, что это было не удивление, а испуг. Рука моей подруги двигалась, как рука зомби. Криса недовольно пошевелилась во сне и отвернулась. Это что же получается, так можно управлять человеком? Еще почитав земные материалы о психике (особенно про гипноз) и немного поразмыслив, я решил, что такое возможно, но "пациент" должен полностью тебе доверять и быть открыт. Не знаю, доверяет ли мне Криса, но после бурного секса и множества ласковых слов, сказанных друг другу, она открыта передо мной. Я не стал повторять эксперимент. Испугался.
   Полежав какое-то время спокойно и приведя мысли в порядок, я решил, что должен попробовать снова. В этот раз надо слиться не с физическим телом Крисы, а с ментальным... Слияние прошло быстрее. Видимо, по проторенной дорожке шагать легче. Сейчас я не пытался шевелиться, лишь постарался понять, что чувствует моя подруга. Какое-то время, как и в первый раз, ничего не происходило, и я уже стал засыпать. Но вдруг я понял, что чувствую не свое тело. В первый раз было иначе -- я хоть и двигал рукой подруги, но саму ее никак не ощущал. Это чувство все усиливалось, пока я не понял, что лежу лицом к стене и меня сзади обнимают мужские руки. Да уж... Полное слияние. Неуютно и непривычно. Совершенно новые ощущения.
   Я пошевелил рукой Крисы. Она послушалась, как собственная, да и ощущалась так же. Глаза я открывать не стал -- а ну как Криса проснется? Лучше не рисковать. Однако любопытство не давало покоя, и я потрогал "свои" груди и другие интимные места... Хм... забавные ощущения. Я -- мужчина в женском теле. Впрочем, хоть это и впечатляет, но вообще-то совсем не то, что мне нужно. Я снова расслабился и стал медитировать, выгнав все мысли из головы. Смутные образы стали проплывать перед глазами, когда меня уже почти настиг сон. Хм... не мои образы. Я взбодрился. Так, для снов вроде еще рано. Ни на быструю фазу сна, ни на медленную не похоже. Сами картинки я не смог распознать, но судя по ощущениям, которые мне "присылала" Криса, -- что-то приятное. Или все-таки сон? Я почувствовал запах травы... нет, скошенного сена. А вот и запах цветов. Странно, если есть ощущения запаха, почему же нет "видео"? Ну да ладно, к делу не относится. Но нужно еще попробовать воздействовать на "пациента". Как там Криса говорила? Не видела моря? Ну что ж, зато я часто бывал на морских берегах. Получится ли показать ей море во сне?
   Я вызвал в памяти свои самые яркие морские впечатления. Голубое небо, легкие облачка, солнце немилосердно жарит. Небольшие песчаные дюны, за которыми шумят волны. Тут и там из песка выглядывают чахлые кустики растений. Откуда-то спереди доносится соленый запах морской воды. Я поднимаюсь на дюну -- и вот оно! Безбрежная синь до самого горизонта. Меня переполняет восторг! Легкие волны с белыми барашками на верхушках накатывают на пустынный берег. Я иду босиком по берегу, собирая выброшенные морем ракушки. В моем пакете их уже много, но азарт не дает остановиться -- а вдруг попадется что-то еще более красивое?
   Другая картина. Небо затянуто тучами. Море теперь не ласковое, а суровое. Волны высокие. Это уже не легкий ласковый шорох, а мощное ворчание огромного животного, с яростью грызущего берег. Небо хмурится. Я стою на высокой скале, раскинув руки, и грудью принимаю морской ветер. Он грозит мне, пытается прогнать все более сильными порывами. Я смеюсь в ответ: попробуй еще. Он свистит, недовольный...
  
   Я открыл глаза. Под руками что-то мягкое, чувствую запах волос Крисы -- я в своем теле. Время -- шесть утра. Пошевелился -- все в норме. Вспомнил ночные ощущения. Нереальные воспоминания. Не приснилось ли мне это? Я потихоньку встал и стал разминаться.
   В кровати сладко потянулась Криса.
   -- Выспалась? -- спросил я, не прерывая отжиманий от пола.
   -- Ага. -- Она снова потянулась. -- Какой счет?
   -- Сто сорок три... четыре, -- размеренно отжимаясь и чуть сбив дыхание, ответил я. -- Хватит. -- Я поднялся. -- Как спалось? -- спросил как бы между прочим и, затаив дыхание, стал ждать ответа.
   -- Хорошо, -- мечтательно улыбаясь, ответила Криса.
   -- Ладно. -- Я нахмурился. Не хочет говорить -- не надо. Значит, ничего не получилось. Жаль, мне нужен был результат. Придется что-то придумывать на ходу. Хотя все равно надо попробовать проделать ту же фишку с девочкой, может, сообразится, как поступить. -- Одевайся, идем завтракать. Пойдешь со мной? Не передумала?
   Криса возмущенно посмотрела на меня.
   -- Только попробуй меня оставить! Загрызу! -- Она бросилась мне на шею и легонько укусила. Я улыбнулся и погладил ее волосы. Затем шлепнул по голой попе и отправил прямиком к двери.
   -- Жду тебя внизу, на кухне. Не опаздывай, а то все съем. -- И Криса специально легонько хлопнула дверью.
   Я вздохнул. Не будет мне сегодня покоя.
  
   -- Я дочь одну не оставлю! -- твердо заявила жена Бринхорта. Вообще-то не одну, а со мной, Крисой и Солой. Почему же это "одна"? Маленькая девчушка цеплялась за платье мамы с сильным испугом на лице.
   В доме их'Гренадиров нас встретили приветливо. По крайней мере, отец семейства. Его жена, Сорина, глядела на меня все еще с подозрением. Не знаю почему. Зато Крисе она явно обрадовалась. Пациентка, Лина, уже проснулась и не отходила от матери, прячась за ее спиной. Выглядывало только ее испуганное личико. С полчаса я объяснял, что мне понадобится и как будет проходить процесс лечения. Моя просьба подготовить небольшую ванну для девочки Бринхорта и его супругу очень удивила, если не сказать шокировала. На их лицах появились сомнения в моих... если и не умственных способностях, то лечебных. Но, слава богу, особо перечить они не стали и быстро нашли нужное. Ванночка для маленьких детей у них была.
   Я хотел было всех выгнать, кроме Крисы и Солы (не люблю толпу народа вокруг, когда работаю), но девчушка раскричалась и здоровой рукой крепко уцепилась за платье матери. Тогда и Сорина отказалась уходить. Я мог бы, конечно, сразу усыпить Лину, но Умник посоветовал делать это только, когда она успокоится. Иначе, как он подсказал, негативные эмоции и плохие воспоминания могут прорваться в сон, что явно затруднит лечение.
   Я беспомощно посмотрел на Крису. Она меня поняла.
   -- Так, Ник, Сола, погуляйте пока, -- встала она, -- а мы тут немножко поговорим с Линой и ее мамой.
   Я облегченно вздохнул и, взяв под локоток Солу, молча вышел из комнаты. За нами последовал Бринхорт. С полчаса мы сидели в гостиной, пили чифу и негромко разговаривали. Глава торговой гильдии разоткровенничался, и хотя при дочери он избегал прямых высказываний, однако я понял, что дела его идут не шибко хорошо. Уже сейчас он не может контролировать события в гильдии и, того и гляди, окажется вообще не у дел. Я все время кивал, сочувствуя.
   Но вот нас позвали. Я медленно вошел в комнату. Лина внимательно и серьезно посмотрела на меня.
   -- Дядя, а правда ты меня будешь лечить? -- не сводя с меня глаз, тихо спросила она. Я кивнул. -- А правда ты фокусник?
   Что? Какой такой фокусник? Я с удивлением посмотрел на Крису. Что она там наплела девочке? Вся поза Крисы выражала раскаяние, и на меня она упорно не смотрела. Тоже мне, блин, умеет она, видите ли, обращаться с детьми! Во подстава! И перед кем? Я обреченно вздохнул.
   -- Правда, Лина.
   -- А покажешь мне фокус? -- с загоревшимися глазками спросила девочка. Вообще-то дело свое Криса сделала, девочка меня уже не боится, можно было бы и усыпить ее сейчас. Только вот как это скажется на ней? Ну, то, что ее обманули и не показали фокус? Нехорошо обманывать детей...
   И что бы ей такого показать? Я почесал затылок. Криса, ухмыляясь, смотрела на меня. Ну, погоди! Я тебе это еще припомню, пообещал я ей ответным взглядом. Сорина тоже заинтересованно пялилась мне в лицо. И что же придумать? Внезапно в голову пришла одна мысль.
   -- Скажи, а ты рисовать умеешь? -- Я присел перед Линой на корточки.
   -- Умею, -- важно кивнула она.
   -- А что обычно ты рисуешь?
   -- Ну, -- девочка смущенно подергала подол своего платья, -- кукол там, птичек, зверушек тоже.
   -- А кто у тебя лучше всего получается?
   -- Птички, -- неуверенно улыбнулась Лина. -- Сейчас покажу! -- Она соскочила с коленей Крисы и неуклюже полезла в шкаф. Больную руку она прижимала к боку и шевелила в шкафу только здоровой. Сорина смотрела на дочь с искаженным гримасой боли лицом.
   -- Вот смотри.... -- Девочка вывалила мне на колени стопку листков бумаги, на которых были рисунки: куклы, собаки, деревья... Вот явно мама с дочкой на руках. А вот нарисован мужик, под ним корявая подпись "папа". Но больше всего действительно было рисунков птиц. И почти все в полете. Полноту и достоверность картинам придавал фон: облака, деревья, реки, порой обозначенные лишь штрихами. Да, для ее возраста рисунки очень неплохи. У девочки явный талант.
   -- А сама ты мечтала когда-нибудь летать? -- перебирая рисунки, спросил я.
   -- Ага, -- устроившись рядом и тоже глядя на свои картинки, ответила она, -- только у меня крыльев нету.
   -- А какие они должны быть? -- продолжал допрашивать я.
   Девочка задумалась. Потом вскочила и показал руками:
   -- Вот такие, большие и белые, и с перьями, чтобы, когда холодно, ими можно было укрыться.
   -- Понятно. -- Я отложил рисунки и задумался. -- В общем так, я не великий волшебник, поэтому крылья тебе дать не могу. Я всего лишь фокусник. Поэтому я подарю тебе нарисованные крылья. Но очень большие. Ты согласна?
   Девочка, завороженно глядя на меня, кивнула.
   -- Хорошо. -- Я огляделся, подыскивая необходимый мне материал. Больше всего для моей цели подходили гардины, висящие на окнах и сейчас сдвинутые в сторону. -- Это будет волшебный фокус. Для начала давай завесим шторы. Тут будет немножко темно, но мы зажжем светильники. Ты не испугаешься?
   Девочка отрицательно помотала головой. Сола помогла мне быстро все сделать.
   -- Так, садись вот на этот стульчик... -- Я поставил небольшой стул напротив окна, примерно в двух метрах, и усадил на него Лину. Затем поставил рядом еще один, на который уселся сам. -- ...возьмем твой карандашик, -- продолжал я, взяв со стола один из карандашей. -- Сейчас я превращу карандаш в волшебную палочку, и мы вместе будем рисовать волшебную картину. Ты готова? -- Я серьезно посмотрел на девочку. Лина немножко замялась (видимо, чуть испугалась), но потом схватилась за мою руку и отважно кивнула.
   -- Принеси и зажги светильник, -- негромко попросил я Крису. Она резво побежала выполнять поручение. Похоже, ей тоже было интересно.
   -- Можно я сяду рядом с дочкой? -- тихо спросила Сорина, глядя на меня. Я кивнул. Так мы и сидели втроем: я слева, посередине Лина и справа Сорина, обнимавшая дочь рукой, -- и ждали, пока Криса вернется. Вернее ждали остальные, а я готовился.
   "Ну что, Умник, мы готовы?"
   "Яволь, мой фюрер!" -- Вот юморист. Нет, положительно, нужно что-то придумать. Эти его дурацкие шутки в самые неподходящие моменты здорово сбивают меня с концентрации.
   "А вот этого не надо. Смени пластинку".
   "Понял, не дурак. Джинн готов выполнить твой приказ, о господин!"
   "Уже лучше, -- улыбнулся я, -- по крайней мере, в тему".
   -- Ты готова? -- шепотом спросил я Лину, чуть наклонившись к ней.
   -- Да, -- прошептала она в ответ.
   -- Бери в ручку нашу волшебную палочку. -- Рука Лины, уже протянувшаяся к карандашу, немного замерла. Но девочка пересилила себя и аккуратно взяла карандаш здоровой рукой. -- Теперь скажи: "Палочка, палочка, зажгись".
   -- Палочка, палочка, зажгись, -- тихо прошептала Лина. Карандаш слегка засветился салатовым светом. У двери раздался вздох. Блин! Там же Сола и ее отец. Совсем про них забыл! Стоят, гады, тихо, как мышки... Ладно, забьем.
   Лина завороженно вертела в ручке светящийся карандаш.
   -- Скажи: "Палочка, палочка, нарисуй мне крылья" -- и махни в сторону окна, -- скомандовал я девочке.
   Лина тут же это сделала. Вокруг "волшебной палочки" образовался рой светящихся искорок, который подлетел к гардине и растворился в ней. На месте попадания искорок слабо засветились пока еще смутные разноцветные пятна.
   Кстати, за искорки я волновался больше всего. Все последние минуты субноут вместе с Умником работали с полной загрузкой, чтобы рассчитать красивое и безопасное представление. Само "волшебство" выполнял Умник, а я лишь генерировал какие-то левые, сложные, но абсолютно бесполезные плетения для маскировки происходящего. В доме шарятся маги-охранники, расселись, гады, по соседним комнатам, вот и приходится тратить силы, чтобы мозги им забить. Никто не должен понять, что задействована инфомагия. На всякий случай Умник немного контролировал и мои дилетантские трюки, чтобы случайно не вышло чего-либо опасного или неприятного. Кстати, я тут еще попробовал одну из побочных заготовок по глушению звука. Очень простая штука, но реализуется на принципах, отличающихся от используемых местными магами.
   Они генерируют что-то вроде поля, закрывающего беседующих со всех сторон. Мое же плетение накладывается на стены комнаты. Для того, кто пытается просунуть сквозь стены всякие плетения-прослушки моя штучка генерирует маленький такой беленький магоэнергетический шумок, сильно искажающий любые, особенно речевые, сигналы. И при этом энергия почти не тратится. Недостатки, конечно, есть. Например, подслушать можно, если открыта дверь, или через замочную скважину, или если приставить к стене стакан. А еще можно просунуть плетение помощнее, и моя штучка будет задавлена, так сказать, "массой"... Но зато плетение почти неразличимо. Любой маг подумает, что всего лишь нарвался на особый материал стен. Но я, собственно, и не стремился сделать глушилку. Она у меня случайно получилось, как проверка некоторых идей при освоении обычной магии.
   -- Маши палочкой, пока я не скажу: "Хватит".
   Девочка с азартом принялась за работу. Искорки проносились через комнату и, чуть-чуть полетав, впитывались в гардину, на которой постепенно проявлялся рисунок. Лина была в восторге.
   "Умник, как дела? Что с показателями девочки?"
   "Не совсем. Некоторые параметры плохо определяются. Переходи ко второму варианту".
   Я тихо вздохнул. Ну что ж, жаль конечно. Придется действовать иначе. Я закрыл глаза, отрешился от всех звуков в комнате и окутал девочку своими энергетическими "руками", как ночью делал с Крисой. Ее аура, естественно (она же не моя близкая подруга), стала сопротивляться. Но Лина настолько была поглощена "волшебством", творимым ею, что ничего не заметила. Я же пытался передать ей только положительные эмоции и одновременно прочувствовать то, что она ощущает. И это получилось. Ауры слились. Меня захватил детский восторг Лины. Я вместе с ней неистово махал рукой с палочкой и восхищался становившейся все более отчетливой волшебной картиной. Она уже почти полностью проявилась, и девочка все медленнее и медленнее махала уставшей ручкой. А мыслей я никаких не почувствовал -- только восторженные эмоции. Искорок становилось все меньше и меньше. Я вернулся обратно в свое тело и осмотрелся. Все в комнате не отрывали глаз от гардины. И только Криса с некоторым беспокойством смотрела на меня. Я слабо улыбнулся. После сильного удара детскими эмоциями я был немного выбит из колеи.
   "Ну как, Умник?" -- запросил я своего электронного партнера, успокоившись.
   "Отлично! Все точки ауры девочки прочитались просто замечательно! Я уже вычислил нужные коэффициенты".
   "Гуд. Подстраивай симбионтов. Сколько их там?"
   "Второй версии?"
   "Ну да".
   "Вполне достаточно. Работаю".
   Для выправления ауры девочки я решил использовать вторую версию лечебных симбионтов. Они не сильно отличаются от первых. Я добавил кое-что из уже проверенных и оттестенных алгоритмов симбионтов защиты, связанных напрямую с самим пологом. Теперь они (помимо обычного лечения) при сильных отрицательных эмоциях подопечного во сне, будут приводить состояние его ауры к заданным критериям -- тем самым, которые Умник только что снял. Таким образом, если девочке приснится кошмар, симбионты сгенерируют в ее ауре состояние радости и восторга. Мозг умный -- дальше он сам справится. Кроме того, если девочка наяву будет испытывать сильное чувство страха, то в аурах чужаков, испугавших ее, симбионты начнут генерировать разные дестабилизирующие волны, вызывая у них ощущение страха, вплоть до паники. Серьезно настроенного на причинение вреда взрослого это, конечно, не остановит, но даст девочке пару мгновений, например, чтобы убежать. Принцип включения такого механизма оказался очень простым -- чем сильнее твои отрицательные эмоции, тем сильнее твоя аура "отталкивается" от чужой, а это можно легко определить.
   Это я еще вчера понял, а по дороге к Бринхорту сообразил, как поправить симбионтов. Нам ведь не надо, чтобы мать, успокаивающая испуганного ребенка, в страхе отшатывалась от него? Вот то-то же!
   -- Дяденька, это я нарисовала? -- срывающимся голосом спросила Лина. Она уже без команды перестала махать волшебной палочкой. Я посмотрел на картину. Хм... Нормально получилось. На гардине было то самое море со скалой, которое мне вспоминалось вчера. Фотки у меня не было, но Умник сгенерировал картинку по моим воспоминаниям. Получилось очень похоже. Только море было не бушующее, а (по моему совету) слегка волнующееся. Ярко светит солнце. На небе легкие облака. Над скалой только что взлетела ввысь фигурка девочки, и эта девочка -- Лина. А вверх ее несут большие белые крылья, словно она -- маленький ангел. На лице -- восторг полета. Легкий ветерок из открытого окна чуть шевелит гардину. Волны словно двигаются, мягко набегая на берег. Крылья девочки тоже шевелятся, как будто делают небольшие взмахи. Да и сама малышка в такт крыльям чуть-чуть поднимается то вверх, то вниз, словно действительно летит. Полный эффект реальности. Я на такое даже не рассчитывал, но оно только к лучшему. Кстати, Умник добавил в краски чуть-чуть фосфора. От этого барашки на волнах, крылья и сама фигурка девочки слегка светились в полутьме. В комнате стояла тишина. Их'Гренадиры и Криса ошеломленно смотрели на картину.
   -- Конечно ты, Лина. Нравится?
   Она кивнула.
   -- Ну что, будем лечится? Не боишься доброго фокусника?
   -- Нет, не боюсь.
   -- Только тебе придется немного поспать, хорошо?
   -- Но я не хочу! -- возмутилась девочка, не отрывая взора от картины.
   -- Точно не хочешь? -- спросил я, внимательно глядя на нее.
   Лина зевнула.
   -- Ладно, посплю. А рисунок никуда не денется?
   -- Нет, ты ведь его сама нарисовала, пусть и с помощью волшебной палочки. Правда, теперь это снова обычный карандаш, но ты ведь уже знаешь, что иногда он может превращаться в волшебную палочку. Надо только очень хорошо стараться. И однажды ты нарисуешь что-то такое красивое, что люди будут надолго замирать перед твоими картинами и придут посмотреть на них снова. И вовсе не обязательно, чтобы из карандаша шли искорки или чтобы краски так же блестели. Главное -- это то, о чем ты хочешь рассказать, то, что ты хочешь выразить игрой цветов и света... -- Последние слова я говорил уже по инерции. Лина, прислонившись ко мне, сладко посапывала. И я отключил свою "усыплялку".
   -- Ну что, продолжим? -- нарушил я тишину. Все сразу задвигались, заговорили. В комнату без стука вошел главный маг-охранник и вылупился на картину. Я вздохнул: все равно мое лечение нестандартное и обязательно привлечет внимание. Ну и пусть будет больше странностей. Тем более что картины я рисовал и раньше. Васа и архимаг об этом отлично знают.
   Начальник охраны, кстати, смотрел на меня волком после первого визита. Еще бы, какой-то подозрительный наглый человечишка непонятно как нашел их'Гренадиров (а ему, начальнику, доказывай потом, что охрана ничего не прошляпила), едва не побил охранников, втерся в доверие семье, которая под защитой, и теперь якобы собирается проводить непонятное лечение, шарлатан эдакий. Но Бринхорт, видимо, тогда же попросил своего телохранителя, чтобы не встревал. И когда мы с Крисой сегодня пришли, начальник охраны был холодно вежлив. Но сейчас он не удержался и ультимативным тоном потребовал своего присутствия при лечении. Я вспыхнул и послал охранника куда подальше. Он сильно напрягся, но промолчал (босс был рядом), а потом отвернулся, чуть вздернув голову, и вышел из комнаты, пытаясь сохранить достоинство. Я понял, что этого он мне не забудет. Жаль, что не сдержался. На фига мне плодить врагов на пустом месте? И так хватает охотников за моей шкуркой. Видать, я здорово волнуюсь перед началом лечения, вот и накосячил. Ладно, чего уж там. Бринхорт, кстати, начальника охраны не поддержал, за что ему отдельное спасибо.
   Больше помех мне не чинили и выполняли распоряжения беспрекословно. В эту же комнату принесли ванночку, установили на стол и налили воды. Перед тем как раздеть дочку, Сорина выгнала из комнаты всех мужчин, кроме меня. Она еще попыталась обрядить малышку во что-то вроде ночнушки, но я не разрешил.
   -- Так, смотрите сюда, -- привлек я внимание женщин. В комнате остались только Сорина, Сола и Криса. Я достал сделанный накануне кристалл-амулет и показал всем присутствующим. --Это основной компонент лечения. Он должен постоянно находиться в воде, где будет лежать девочка. Кроме того, -- я показал достаточно большой мешочек, -- здесь обычная соль. Ее надо периодически подсыпать в ванночку.
   -- Как определить, когда в этом появится необходимость? -- внимательно слушая меня, спросила Сорина.
   -- Очень просто -- кристалл будет светиться красным. Через некоторое время после добавления соли он должен погаснуть. Так... что еще? -- Я задумчиво подергал мочку уха.
   -- Ты обещал дать мне амулет, чтобы контролировать лечение, -- напомнила мне Сола.
   -- Ах, да! -- вспомнил я. А сам задумался -- я ведь совсем забыл про это. Поковырявшись в карманах, достал оттуда свою миниатюрную зажигалку, которой уже давненько не пользовался. Блестящий квадратик вполне тянул на хитрый амулет. По моему требованию Умник тут же оперативно засунул в него навороченное плетение-муляж. -- В общем, если будут проблемы, я узнаю.
   На самом деле контролировать процесс не было необходимости. Абсолютно безвредная операция -- на себе проверено. Но надо же успокоить женщин. А так, я же буду наведываться. Да и на Соле давно есть мой "жучок". О, кстати!
   -- И еще, когда будет происходить что-то непонятное или, например, кристалл будет светиться слишком долго -- проговаривай вслух, что происходит. Но предварительно, -- я нажал на кнопку, и в верхней части зажигалки раскалился кругляш металла, -- нажмешь вот так. Только осторожно -- не обожгись.
   Интересно, как гномы воспримут необходимость комментировать происходящее через огненный амулет? Бред, однако. Никто из присутствующих не высказал никаких сомнений, а у Солы загорелись глаза -- блестящая штучка с изображением орла, кстати, да еще и огонь дает...
   Я бросил кристалл в воду. Примерно через минуту он, как и положено, засветился красным. Тогда я насыпал в ванну пару горстей соли. Как я и говорил, кристалл погас. Отлично!
   -- Все поняли?
   -- Да, только что делать, если соль закончится? -- уточнила Сорина.
   -- Поищите у себя в кладовке, -- проворчал я. -- Воду менять не надо. Девочку раз в день доставайте из ванны и хорошенько разминайте ее тело. -- Я показал, как это делать. -- Кормить-поить не надо. Все, что нужно организму, он получит из воды. А теперь придумайте какую-нибудь подставочку, чтобы Лина удобно лежала в ванночке и случайно не захлебнулась, если сползет. Сола, ты поняла, за чем надо следить?
   -- Не беспокойся, -- вместо дочери ответила Сорина, -- я буду постоянно здесь присутствовать. -- Она укоризненно посмотрела на меня.
   Ну да, что-то я стормозил. Надо было мать сделать главной. Ну да ладно. Пусть и Сола почувствует себя нужной и при деле.
   Вскоре все было устроено. Девочку разместили в ванночке. Вполне удобно, и при всем желании она там не захлебнется. Осталось самое последнее и неприятное. Я смотрел на ужасно выглядевший обрубок пальца.
   "Ты уверен, Умник?"
   "Да, желательно убрать уже заросшую ткань. Иначе процесс будет идти дольше".
   "Ладно. А что с кровопотерей?"
   "Не забывай, -- укоризненно ответил Умник, -- лечебные инфоплетения очень умные. Кровь они остановят и сразу же начнут работу. В общем, тут все в порядке".
   "Угу, а как снимать лишнее? Не ножом же пилить?"
   "Да уж, представляю себе... Франкенштейн за работой... Ладно, возьми руку, все остальное я сделаю".
   Я закрыл маленькую ладонь девочки своими ладонями. Через пару минут вода вокруг рук окрасилась красным цветом -- пошла кровь.
   -- Что? -- всполошилась Сорина.
   -- Тсс! -- прошипел я.
   "Все! Можешь отпускать".
   Я раскрыл ладонь и с интересом посмотрел на результат. Да уж, обрубок мяса. Кровь в воде быстро была преобразована плетениями в полезные вещества, и вода снова стала кристально прозрачной.
   "Кстати, а плетения не примут мои руки за материал, из которого можно добывать разные вещества?" -- вдруг забеспокоился я. Раньше мне это почему-то не приходило в голову.
   Умник развеселился.
   "Нет, разве что тоже попытаются подлечить. Они воспринимают все, что имеет живую человеческую ауру как цель для лечения".
   Фух! Гуд.
   "Глянь, Ник, на ауру девочки!"
   Упс! Похоже, процесс отсечения лишней плоти вызвал у нее очень неприятные воспоминания. По крайней мере, ей должно сейчас сниться что-то очень неприятное. Вот и посмотрим, как отработают симбионты.
   С удовлетворением я наблюдал, как мои создания резко активировались и бросились выполнять заложенную в них программу. Чтобы привести эмоциональное состояние девочки к шаблону восторга, который она испытывала при виде рисунка на гардине, им потребовалась всего пара минут.
   По ходу дела я еще немного уточнил настройки симбионтов. И убрал лишних -- слишком много их образовалось. Вполне достаточно, если будет раза в два меньше. А то некоторые симбионты вроде не у дел, только мешают работающим.
   Лицо девочки разгладилось, а на губах появилась легкая улыбка...
  
   -- Ты не хочешь мне ничего рассказать? -- по пути домой, через два часа, спросила Криса.
   -- О чем? -- эмоционально выжатый, спросил я.
   -- О том, что ты там вытворял. Теперь я понимаю, почему ты отказался от присутствия мага-целителя.
   -- Давай в другой раз, ладно? А сегодня я приглашаю тебя на выступления демонов. Пойдешь?
   Криса долго смотрела на меня. Потом вздохнула:
   -- Ладно, потом так потом. А выступления когда начинаются?
   -- Через три часа, еще успеем домой забежать. Но до этого надо найти Леона, ему это должно понравиться. Да и поговорить о чем-то он хотел со мной. Кстати, как ты думаешь, Васе дать пригласительный билет, или ему это неинтересно?
   Криса фыркнула.
   -- Думаю, он по должности там будет. Все сильные маги или просто известные приглашаются в первую очередь.
   -- Ну и ладно...
  
   Показательные выступления
  
   Выставочный комплекс и прилегающий к нему испытательный полигон был расположен на окраине столицы. И места много, и безопаснее -- мало ли что затеют показать чужаки или всякие местные маги-экспериментаторы. Добираться было далеко. Приглашения распространяли только среди магов, военных и иностранных делегаций, но зрителей было много. Длинная дорога не стала препятствием для желающих (среди которых были гномы, люди и представители прочих рас) поглазеть на сильнейших воинов и боевых магов Лунгрии.
   Наемники редко выступали на публике. Свои навыки они старались демонстрировать исключительно перед заказчиками и потенциальными заказчиками. Для простых обывателей Лига боевых магов была покрыта завесой тайны. Ходили самые разные слухи, один невероятней другого, про удивительные возможности и секреты ее адептов, особенно демонов. Зрители ожидали чего-то феерического, и пока их ожидания оправдывались!
   На центральной арене высокие мускулистые демоны (основные бойцы Лиги) показывали чудеса владения холодным оружием и синхронные боевые перестроения. Они поражали скоростью и слаженностью действий, несущих холодную эстетику смерти. Параллельно на соседнем полигоне нанятые ремесленники гномы под руководством инженеров Лиги заканчивали сборку полосы препятствий и прочих конструкций, которые помогут боевым магам более эффектно продемонстрировать свое мастерство. Маги Лиги суетились поблизости. Они проверяли правильность установки сооружений и ставили защитные плетения, чтобы мощные боевые заклинания, которые будут применяться при демонстрации, не угрожали зрителям.
   Все были при делах, все на своих местах, и только основатель и глава исследовательско-аналитического отдела Лиги боевых магов Балаватх Читаатмаа Бхавишья откровенно скучал, сидя в ВИП-ложе. Он с нетерпением ждал начала шоу магов. Выступления простых боевиков на арене уже не привлекали. Не то чтобы демоны-бойцы выступали плохо -- нет, они показывали неординарные, зрелищные, а местами выдающиеся поединки. Но когда ты это видел уже не одну сотню раз...
   Организаторы с чем-то возились. Было видно по процессу подготовки, что выступления магов задержатся еще на некоторое время. Балаватх решил немного прогуляться и подышать свежим воздухом. Он покинул ВИП-ложу на арене, сопровождаемый по пятам личной "тенью" (так называют в Лиге телохранителей). Прохаживаясь рядом с комплексом, демон искал, чем же себя занять. К сожалению, совсем покинуть представление, было нельзя. Вполне может случиться что-то неординарное и понадобится его помощь. Кроме того, и это намного важнее, ректор Читал-Миитской магической академии назначил ему встречу вечером, сразу после выступления боевых магов. Видимо, он решил лично посмотреть на выступление своих выпускников, многие из которых теперь входили в Лигу. Переносить встречу ни в коем случае нельзя -- Лига затратила огромные усилия, на то чтобы вырастить в этой второсортной магической академии действительно передовую кафедру боевой магии. Теперь это учебное заведение выпускало весьма сильных боевых магов. Но помощь кафедре осуществлялась неявно, с помощью всяких хитроумных схем. Руководство академии не хотело обвинений в контактах с наемниками-отморозками (так раньше полагали многие) и потому притворялось, что ничего не знает. Но все меняется. Лига развивается и на сегодняшний день стала уважаемой организацией. Наемников никто отморозками уже не считает. Они профессионалы. Вот и руководство академии вплотную подошло к тому, чтобы принять патронаж Лиги. Теперь можно будет официально финансировать кафедру, предоставлять своих преподавателей и, главное, открыто привлекать в свои ряды лучших выпускников. Но бюрократы еще могут "отыграть" все назад. Так что следует всячески ублажать ректора, сдувать пылинки с его мундира, дружить с ним -- нудная, но очень важная для Лиги работа. Балаватх не мог передоверить ее другим, а тем более бросить на полпути.
   Ноги немного размялись, а мысли Балаватха тем временем обратились к последним событиям в столице гномов. Здесь, похоже, наметилась проблема. Кто-то явно раскручивает интригу против Лиги. Вчера гномы-следователи, скорее всего, науськанные эльфами, немало попортили ему нервы. Вместо того чтобы поспать после тяжелых забот по подготовке сегодняшних показательных выступлений, он (второй по рангу в делегации демонов) всю ночь был вынужден отвечать на всякие дурацкие вопросы о людях-стихийниках в составе делегации, взаимоотношениях Лиги с эльфами, торговой гильдией гномов и даже о возможных разборках с гильдией убийц. Последние в прошлом не раз случались, из-за того что мертвители активно пытались переманивать кадры из Лиги. Но лет двадцать тому назад Лига начала выискивать и убивать всех перебежчиков, а вскоре демонстративно вырезала несколько баз гильдии. С тех пор мертвители отстали, поняли, что соперник не по зубам. А кто же сейчас затеял бучу? И с какими целями? Вырезали мертвителей, да так, чтобы стравить их с эльфами, а эльфов -- с Лигой, в составе которой есть и стихийники. Скорее всего (по мнению Балаватха), это действуют агенты Дворца Стихий и Волшебства, магической академии с одной из сильнейших стихийных школ мира и давними традициями обучения шаманов орков.
   "Да. Дворец Стихий и Волшебства". -- Балаватх недовольно нахмурился. Изначально это была небольшая кучка людей, первыми изучивших методы работы оркских шаманов. В дальнейшем они значительно развили эти методы и стали активно применять на практике. Разбогатели. В настоящее время Дворец контролирует больше половины рынка услуг стихийных магов. Но этого им явно мало.
   Уж кто-кто, а регулярно участвующие в орочьих конфликтах адепты Лиги боевых магов прекрасно знали о ситуации в Диком Поле. Сегодня орочий шаман -- это уже не дикарь с палкой и бубном. Он прошел хорошее обучение во Дворце. Именно Дворец Стихий возлагает большие надежды на войну и вкладывает в нее огромные средства. Во Дворце жаждут поражения гномов и потому активно помогают орочьей магической верхушке, которую считают подконтрольной себе. Балаватх хорошо разбирался в ситуации. Будучи исследователем, он активно интересовался орочьим источником магии (как, впрочем, и другими источниками). В процессе исследований Балаватх смог выработать метод предсказания резких вспышек агрессивности орков по энергетическим и астральным выхлопам их источника. Они случались все чаще. Благодаря Балаватху Лига теперь успешно предсказывала конфликты у орков между племенами или с их соседями (вспышки агрессивности им всегда предшествуют), а значит, и могла предполагать, где потребуются услуги наемников. В этом исследовании незаменимую помощь Блааватху оказала жена, жившая в свое время во Дворце Стихий и Волшебства и покинувшая его из-за разногласий с руководством.
   Вспомнив о жене, Балаватх улыбнулся. Уже сколько лет прошло, как они поженились, а Лилиейла ("цветок прерии" в переводе с орочьего), кареглазая стройная орчанка, до сих пор остается для него главной женщиной. Стройная, заботливая, хорошая мать и хозяйка, а как горяча ночью... Балаватх мечтательно причмокнул губами. Что еще нужно мужчине? А сколько всего знает и какие умные советы дает, и всегда в тему...
   Собственно, именно успехи на ниве предсказания конфликтов вместе с некоторыми другими уникальными магическими разработками выдвинули Балаватха на третье место в верхушке Лиги. До недавних пор он вообще не интересовался боевой магией, и его постоянно сопровождал телохранитель. Но в последнее время надоело ходить с нянькой, да и не гарантирует охранник полную безопасность, а потому Балаватх стал заниматься с Махасом (одним из лучших боевых магов Лиги) и его возможности в бою существенно возросли.
   Мысли Балаватха вернулись к последним событиям. Если принять, что след ведет к Дворцу Стихий, то непонятно, при чем тут торговая гильдия? Да и нападение на базу мертвителей было по стилю нестандартным для дворцовых боевых магов...
   "Нужно собрать больше информации, иначе сложно что-то понять", -- решил Балаватх. Время еще оставалось, и он решил скоротать его, почитав научные статьи. Надо быть в курсе всех новых достижений.
   По амулету связи он попросил крутившегося неподалеку помощника принести папку с подборкой последних местных статей, касающихся теоретической магии. Наиболее интересной была статья Васы их'Васандира, опубликованная совсем недавно. Статья, несмотря на авторитет автора, прошла почти незамеченной в кругу магов, видимо, из-за сложности языка, который использовал для своих рассуждений мэтр. Начав просматривать материал пару дней назад, Балаватх наметанным глазом определил, что Васа, скорее всего, стремился замаскировать под огромным количеством сослагательных наклонений и гипотетических предположений, столь усложняющих чтение работы, идеи принципиально новые, которые сильно противоречат устоявшимся догмам. Похоже, Васа, публикуя свои мысли, стремился всячески вывести свою работу из-под удара облыжной критики, которая обязательно последовала бы, если бы маги вчитались и поняли, какую угрозу положению многих из них несет внедрение этих новшеств. Но откуда взялись у него эти идеи? Балаватх уже был в курсе некоторых из них, но это потребовало многолетних магических экспериментов. К тому же до многого Балаватх доходил не сам, с нуля, а всего лишь развивал исследования своего учителя, пропавшего двести двадцать лет назад. Но Васа, по первому впечатлению, продвинулся намного дальше. Каким образом? Раньше за ним не замечались способности к нестандартному мышлению -- в прошлом по долгу службы Балаватху не раз приходилось читать работы мэтра магии гномов.
   Пока помощник бегал за папками, Балаватх искал место поспокойнее для комфортного чтения и обдумывания прочитанного. Его внимание привлекла небольшая беседка недалеко от арены, частично укрытая зарослями деревьев, создающими уют и прохладную тень. Недалеко от нее стоял, прислонившись к дереву, какой-то высокий человеческий маг четвертой-пятой ступени силы. Балаватх поморщился, все-таки он хотел почитать в одиночестве. Ну да ладно, удобнее место вряд ли найдешь, а человек... Придется получше сконцентрироваться, чтобы его не замечать.
   Кстати, довольно странный субъект. Человеческий маг смотрел в сторону, не пошевелился при появлении Балаватха в беседке и вообще делал вид, что задумался и ничего его не интересует. Однако аура выдавала его. С приближением демона энергетические всполохи в ней стали более интенсивными. Наметанный взгляд главного аналитика Лиги отметил резко возросшую активность ментального тела человека. Было ощущение, что человек активно пытается что-то вспомнить. Вскоре появился помощник.
   -- Сваами Балаватх Читаатмаа, я принес то, что вы просили. -- Отвесив легкий поклон, помощник передал ему папку с последними статьями.
   "Странник", как окрестил про себя человека Балаватх, вздрогнул при звуках его имени и бросил взгляд в их сторону.
   "Не будем заниматься игрой в гляделки", -- решил Балаватх и подошел к человеку с вопросом:
   -- Добрый день, мэг. Судя по вашей реакции на мое имя, вам оно знакомо? Или, может, мы с вами где-то пересекались? Если да, то, наверное, это было давно, так как я вас не помню. Не затруднит ли вас моя просьба представиться?
   Человеческий маг явно растерялся. Как же он молод. Даже чувства контролирует неважно.
   -- И вам огненный день, сваами Балаватх. Меня зовут Ник Админ Рутович. Признаюсь, я очень удивлен, что встретил здесь лучшего ученика самого Угры Пуджари Мритама. С вами мы, к сожалению, не знакомы. Однако, изучая работы маханийа Угры, я не раз наталкивался на ваше имя, в том числе в качестве соавтора. Естественно, мне очень интересно знать, продолжаете ли вы поиск своего учителя? Или, может быть, вы полностью сосредоточились на собственном магическом пути? -- на чистейшем демонском, причем несколько устаревшем "высоком" его диалекте, ответил человек, слегка наклонив голову и при этом не выпуская собеседника из поля зрения (как и полагается приветствовать собеседника по этикету демонов). И это при том, что вопрос был задан по-гномьи!
   "Удивил ты меня, человек!", -- подумал демон и чуть сощурился, повнимательнее приглядываясь к стоящему перед ним магу.
   -- Мне, в свою очередь, приятно и неожиданно встретить коллегу, коему не безразличны жизнь и деятельность моего уважаемого учителя. Я стараюсь всеми силами развивать и уточнять его исследования. К сожалению, учитель покинул нас более двухсот лет тому назад, отправившись в длительный путь на поиск истины. Я надеюсь, он обрел ее в этом мире или в ином. К сожалению, таких, каким был мой уважаемый учитель, сейчас среди нас остается все меньше и меньше. На Островах, вот, почти все занимаются или боевой, или прикладной магией, и никто не интересуется глубокими теоретическими вопросами, основами основ нашего искусства. -- Вежливостью и пафосом Балаватх старался замаскировать, насколько его ошарашила такая неожиданная встреча. Ему нужно было некоторое время, чтобы оправиться от удивления. -- Возможно, уважаемый мэг, вам имеет смысл присоединиться к моему уединению в беседке, и мы продолжим разговор в более комфортной обстановке? -- Демон сделал приглашающий жест в сторону беседки. Парень бросил скользящий взгляд на "тень" Балаватха (охранник стоял в агрессивной позе, готовый к любому повороту событий, и сверлил человека глазами), но ничуть не смутился. Кивнув, он прошел первым и вежливо ответил:
   -- Вы совершенно правы, сваами. Теория без практики мертва, а практика без теории слепа. -- Маг сел на соседнюю скамейку. Причем (особо отметил Балаватх) место выбрал так, чтобы полностью видеть всю местность между беседкой и полигоном. -- К сожалению, современная теория магия находится в довольно плачевном состоянии. Невольно складывается впечатление, что многие власть имущие намеренно препятствуют развитию магических теорий и перспективных работ, дабы способные, но еще не достигшие высот молодые маги не смогли подняться выше них. Сколько отличных исследований замуровано в стену! Даже ряд работ уважаемого маханийа Угры, -- парень уважительно опустил голову, отдавая должное памяти учителя, -- несмотря на его известность и авторитет, постигла подобная участь. А ведь многие идеи в последних работах учителя действительно гениальны! Как жаль, что это почти не заметили современные маги. "Трактат о сущности невидимых энергий", "Гипотеза о реальном существовании Бхараанта Локам" и, наконец, "Трактат о влиянии магических источников на физиологию разумных". В этих работах маханийа Угра высказал и обосновал соображения, которые полностью переворачивают традиционные представления о сущности магии и ее истории. И неважно, что многие его гипотезы спорны. Если бы с предложениями учителя вдумчиво ознакомились и хотя бы по-настоящему аргументировано раскритиковали, то нынешние маги гораздо сильнее продвинулись бы в познании истины. Даже те немногие гипотезы маханийа Угра, в верности которых удалось убедиться лично мне в процессе своих магических исследований, открывают широчайшие горизонты практических достижений, разумеется, при их дальнейшем развитии и доработке!
   Сказать, что Балаватх был в шоке, значит ничего не сказать. Уж чего-чего, а этого он никак не ожидал. Славу Угре принесли как раз статьи раннего и среднего периода. Статьи исключительно практической направленности. А вот более поздние работы, полностью теоретические, просто не были поняты. Сообщество магов решило, что Угра спятил на старости лет и занялся фантазиями. Статьи, правда, продолжали печатать, но исключительно сверхмалыми тиражами, как дань уважения за былые заслуги. Большинство учеников разбежались. С учителем остались, кроме Балаватха, только двое. А развивает ныне исследования учителя вообще лишь он один, Балаватх. Вот так встреча! Явно стоило приехать к гномам. Как много бы он потерял, если бы послал вместо себя учеников. А ведь он серьезно думал над этим вариантом. Когда комплектовалась делегация, направляемая на торжества к Руархиду, все полагали, что это будет рутинный визит-переговоры о найме бойцов Лиги против орков. Не было никакой необходимости включать в состав делегации главного аналитика и исследователя Лиги. Балаватх и без этого визита был загружен по полной программе. Но хоть и пришлось перенести на более поздние сроки ряд очень насущных дел, сейчас Балаватх был рад, что все-таки поехал в столицу гномов сам.
   -- Извините, уважаемый мэг, но ведь "Трактат о влиянии магических источников на физиологию разумных" так и не был опубликован. Не подскажете, где и как вы смогли ознакомиться с этой ценнейшей рукописью? -- спросил демон и подал знак готовности своей "тени". Очень подозрительный оказался человек. Может, это все-таки провокатор Дворца и следует взять его в оборот, пока не поздно? Незаметным (как он считал) импульсом Балаватх активировал артефакты, спрятанные в одежде.
   Вот это да! Маг, судя по колебаниям ауры, все заметил и, самое интересное, ничего не предпринял в ответ. Он сделал небольшую, не более пяти секунд, паузу в разговоре, затем уверенно посмотрел в глаза демону и насмешливо ухмыльнулся. Не отводя открытого прямого взгляда, человек ответил:
   -- О, это целая история! Я с самого начала своего пути сильно интересуюсь нестандартными магическими идеями и теориями. Мне кажется, только так можно постичь что-то по-настоящему новое. Эту страсть мне привил учитель, сам страстный собиратель разных магических диковин. Разбирая его коллекцию, я однажды наткнулся на небольшую невзрачную брошюрку, изданную малым тиражом. Это была одна из первых теоретических работ уважаемого маханийа Угры. Я внимательно прочел ее, и идеи, изложенные там, меня очень заинтересовали. Я стал искать и другие работы вашего учителя. К сожалению, многие брошюры уважаемого Угры были напечатаны незначительным тиражом, и их сложно достать. Но что делать нам в этом мире без друзей? Многие мои коллеги и знакомые были в курсе моего интереса, хоть и считали его чистой блажью начинающего мальчишки. И все же мне повезло. Как говорят у меня на родине, удача поворачивается лицом к тем, кто прикладывает для этого все силы, а не сидит сложа руки. Меня познакомили с одним интересным человеком -- как и мой учитель, страстным собирателем диковинок. Он мне показал записи уважаемого маханийа, в том числе и "Трактат о влиянии магических источников на физиологию разумных". Эти работы попали к нему около сотни лет назад от ростовщика. Как вы, возможно, помните, сваами, примерно тогда случилось знаменитое ограбление сокровищницы одного из эльфийских домов. А из последних записей маханийа Угры следует, что он собирался исследовать священную рощу. А вы, уважаемый, знаете, как к этому относятся длинноухие. Маханийа больше никто не видел. Я не знаю, обрываются ли его следы в священной роще или нет, но если так, то его материалы вполне могли оказаться сначала в сокровищнице эльфов, затем у грабителей, а потом попасть к ростовщику. Но это не более чем предположение. Что в действительности случилось с маханийа, я не знаю. К сожалению, владелец коллекции диковинок отказался передать мне сами рукописи, но он позволил сделать копии, и я переписал многие материалы уважаемого Угры Пуджари. А вскоре обладатель коллекции исчез. Ходили слухи, что у него возникли проблемы с одной из тайных гильдий. С тех пор ни я, ни кто-то из моих знакомых его не видели. А сами копии рукописей у меня сохранились. Если хотите, сваами, я могу познакомить вас с ними. Вы, вероятно, лучше разберетесь в мыслях уважаемого маханийа.
   -- Да, мне было бы интересно посмотреть на эти записи, -- после некоторого молчания ответил Балаватх и, немного подумав, дал отбой своей "тени". -- Возможно, они хоть как-то раскрыли бы тайну исчезновения учителя. Я даже готов отблагодарить вас, уважаемый мэг, деньгами или знаниями. Однако больше всего мне хотелось бы обсудить те гипотезы моего учителя, которые вы считаете неверными. Может быть, это облегчит нам обоим дальнейший научный поиск. А также, -- продолжил Балаватх, -- хотелось бы побольше узнать о ваших достижениях. В свою очередь, готов поделиться некоторыми из своих магических разработок. К слову сказать, общаться на "ты" с собеседником, разделяющим мои научные интересы, мне было бы удобнее. -- Демон вежливо улыбнулся.
   Человек на несколько мгновений погрузился в свои мысли.
   -- Хорошо, -- сказал он, очнувшись. Балаватх почувствовал, что маг определенно ничего не придумывает на ходу, а что-то вспоминает. -- Дай только немного собраться с мыслями, -- человек сразу перешел на "ты", -- и освежить в голове гипотезы маханийа Угры. Признаюсь, специально я не готовился к дискуссии...
   Балаватх кивнул. Что ж, он подождет. Сегодня у него выдался определенно удачный день.
   Неторопливый и обстоятельный разговор шел долго. Иногда оба собеседника брали небольшие паузы, стремясь почетче сформулировать аргументы или проконтролировать себя, чтобы не сказать чего лишнего или просто попридержать информацию на будущее. Иногда Балаватх горячился и начинал яростно спорить. Уж слишком непривычные вещи говорил Ник. И с каждой минутой увлекательной беседы Балаватх все сильнее чувствовал, насколько ему повезло. Надо же! Познакомиться на обычных показательных выступлениях с таким интересным человеком! Демон уже не сомневался, что Ник встретился ему случайно. Такое никак не могло быть подстроено. Свободное поведение Ника во время беседы и его искреннее удивление в самом начале встречи невозможно подделать. Кроме того, в самом начале разговора Ник выдал куда больше информации, чем выдал бы, если бы готовился заранее. Да и вообще, для агента он слишком расковано и независимо себя ведет. Агенты, как правило, "серые мышки" -- предпочитают выражать свои мысли по минимуму, а больше слушать. Они всегда вежливые и "зализанные", их ничем не проймешь. А как Ник вспыхнул и заорал на сваами, когда тот в горячке дискуссии обозвал его идиотом. И тут же привел доводы -- жестко, без сантиментов и расшаркиваний, словно вбивал гвозди в демонскую голову. В конце каждой фразы постоянно чувствовалось непроизнесенное что-то вроде "безмозглый придурок". И не возразишь -- все логично, аргументировано. Давненько сваами так безоговорочно не опускали в научном споре. Нет, это точно настоящий ученый, такой же, как и сам Балаватх, и его интерес в той же области знаний. И как только он у гномов оказался?
   Ник продолжал подробно излагать свои доводы. Главный аналитик Лиги внимательно слушал, оценивал слова и сканировал ауру собеседника.
   "А парень непрост! По уровню знаний он гораздо выше пятого-четвертого уровня, какой я присвоил ему вначале. По ряду признаков видно, что его аура заполнена энергией не больше, чем на четверть. Бросается в глаза демонстративное отсутствие защиты. Специально притворяется слабым магом? Не похоже. Он же талантливый ученый, и его, по-моему, не сильно волнует, как он выглядит в глазах окружающих. Или это эпатаж? Мол, я настолько силен, что любого, кто на меня наедет, первым уделаю -- только сунься. А возможно, он часто работает со стихией... Или все-таки защита есть, но незаметная, надежно спрятанная каким-нибудь нестандартным способом? Махас ведь уже показал мне немало трюков ее сокрытия. И аура интересная. Чувствуется в ней что-то неправильное, только вот что? Ладно, потом разберусь. Чем же мне поделиться с ним в следующий раз? Вроде бы он интересовался, что мне известно о Бхараанта Локам, то есть о Потерянном Мире? Свяжусь с женой сегодня, пусть необходимые материалы в домашней библиотеке поищет..."
   Разговор продолжался около двух часов. Балаватх готов был беседовать и дольше, времени до встречи с ректором хватало, но дискуссию прервал Ник. Он заметил какую-то гномку-магичку, выходившую с полигона, извинился и пошел к ней навстречу.
   Демон взглянул на ауру девушки. Похоже, пятая-четвертая ступень. На лице явные следы недовольства. Видимо, это была подруга Ника, которая потеряла его во время представления и изрядно понервничала, разыскивая после. Балаватх подошел к этой парочке.
   -- Приношу свои извинения, леди... -- начал Балаватх на гномьем и сделал небольшую вежливую паузу.
   -- Криса их'Дрим, шестая ступень, -- представилась девушка, отвлекшись от разговора с Ником. Демона она заметила только сейчас, по привычке просканировала ауру и застеснялась. Она никогда еще не общалась с магом такого высокого уровня, к тому же с демоном. Гномы вообще относятся к демонам с гораздо большей опаской, чем к остальным расам. Их считают вспыльчивыми, несдержанными, бойцами без тормозов, чуть ли не отморозками. Каждый гном с детства знает, что, общаясь с демонами, следует взвешивать каждый жест и каждое слово. В ответ на оскорбление (вернее на то, что он сочтет оскорблением) трехглазый сразу вспыхивает, лезет в драку, что чревато для "обидчика" крупными неприятностями.
   "Хм, шестая ступень? Странно, аура-то помощнее будет. Странная подруга странного человеческого мага", -- подумал главный аналитик Лиги, а вслух сказал:
   -- Очень приятно! -- Он сделал вежливый поклон. -- Балаватх Читаатмаа Бхавишья, сваами, -- представился демон. Видя, что последнее слово Криса не поняла, уточнил: -- "Сваами" -- определенная ступень магического мастерства демона. Если перевести на ваш манер, то она располагается где-то посередине между первой ступенью и званием высшего мага.
   Девушка слегка зарделась. Видно, ей еще не оказывал внимания маг такого уровня. Балаватх, усмехнувшись про себя, продолжил:
   -- Леди, прошу простить меня за похищение вашего спутника на столь продолжительный срок. Поверьте, если бы меня уведомили, что его ожидает такая прелестная спутница, то ни в коем случае не поступил бы так некрасиво. В качестве извинения примите, пожалуйста, от меня этот трактат. -- Балаватх достал из небольшой сумочки инкрустированную серебром книжку. -- Здесь описаны разработки Лиги боевых магов. Вы как сильная магиня несомненно оцените такой подарок. -- Демон вежливо улыбнулся. Книжку он приготовил для ректора, но до встречи с главой Читал-Миитской академии еще оставалось достаточно времени, чтобы послать в посольство демонов еще за одним экземпляром. Запас подарков, к счастью, имелся. Балаватх же решил, что дальнейшие контакты с Ником очень важны, а как наладишь общение с парнем, если не одаришь достойно его девушку? А там, глядишь, удастся потихоньку привлечь Ника в ряды Лиги. Балаватх просканировал Крису и увидел весьма специфичные плетения в ее защите. Сразу сориентировавшись, демон продолжил: -- В книжке, помимо боевых разработок, ментальной магии и "скрыта", описано и множество гражданских, полезных в быту и интеграционной магической практике плетений. -- Балаватх надеялся, что угадал специальность девушки как мага-интегратора. Он не стал дарить книжку Нику -- для мага его уровня она мало интересна, а вот его девушке должна понравиться.
   -- Кроме того, я приглашаю вас с Ником на официальный прием, который организует наше посольство послезавтра вечером в заведении "Магический источник". Вы там будете дорогими гостями. -- Балаватх сделал приглашающий жест рукой.
   Криса с Ником переглянулись.
   -- Благодарю тебя за приглашение, -- наконец ответил парень, -- мы постараемся прийти. А теперь разреши откланяться. Благодарю за очень интересную беседу. -- Ник слегка поклонился.
   Балаватх, несмотря на то что не получил конкретный ответ на свое предложение (у демонов это считается допустимым только между равными), вежливо улыбнулся и тоже слегка поклонился в ответ, на гномий манер.
  
   ***
  
   Мы оставили Балаватха возле беседки и отправились занять удобные места возле испытательного полигона, где боевые маги Лиги готовились начать показательное сражение. Когда мы отошли от демона подальше и он больше не мог нас видеть, я с облегчением перевел дух. Давненько не приходилось так долго и напряженно импровизировать. Во время разговора я старался вести себя естественно, как будто обсуждаю интерфейсы с земным коллегой-программистом. Но приходилось контролировать каждую фразу. Уж очень внимателен был демон. Все замечал. Причем умудрялся одновременно думать, говорить, следить за мной и сканировать мою ауру. К тому же он понимал, что и его реакции отражаются в ауре и хорошо "прикрывал" верхние уровни своего ментального тела. Но к счастью для меня, он не догадывался, что мы с Умником видим ауру полностью, подробно и глубоко, не только то, что "показывал" сваами, но и то, что он ощущал на самом деле. Поэтому попытки демона скрывать те или иные чувства как раз подсказывали мне, в каком ключе следует продолжать беседу. Вроде все удалось как надо. Читаатмаа уверен, что он случайно встретил талантливого ученого-исследователя -- фанатика изучения основ магии, больше почти ничем не интересующегося. И при этом я, слава богу, не сказал лишнего. Хотя вообще не следовало затевать этот разговор. Не знал про меня Балаватх -- и ладно, забот меньше было. Но не удержался. А теперь придется и об этом думать. Игрок-то серьезный, не отвяжется. И все же как вовремя Криса появилась! У меня от напряжения начал пот на лбу выступать. Еще немного -- и я стал бы делать ошибки. Ладно, проехали. Я постарался на некоторое время выбросить Балаватха из своих мыслей и стал рассматривать конструкции на полигоне, прикидывая, какие приемы магии покажут наемники Лиги. Глашатай объявил, что показательное магическое сражение начнется через полчаса.
   Терпеть не могу толпу. Будь я один, стоял бы себе в сторонке и смотрел на все с помощью развешанных над сценой камер Умника. Но раз уж со мной девушка, да еще и небезразличная мне, придется немного помучиться. Да еще тут хватает ее знакомых. Здоровайся со всеми, улыбайся, говори что-то якобы умное... Или, наоборот, отваливай в сторону и не мешай общаться. Во время выступления боевиков Крису увидели какие-то ее подруги по ученичеству и утащили посплетничать о своем, о девичьем. И только я выбрался из толпы в укромный уголок подышать чистым воздухом, как нарвался на Балаватха. Черт, опять мысли на него переключаются. Забиваем... Ну не везет мне сегодня со спутниками. Леон потерялся в толпе. Как только он увидел арену с воинами, так все остальное перестало для него существовать. Моментально забыл о нас с Крисой и стал пробираться куда-то вперед, поближе к участникам действа. Бог с ним, отыщется, не мальчик. Пусть получает удовольствие.
   Я покосился на девушку. Пока зрелище не началось, Криса на ходу листала подаренную книгу. Иногда она хмыкала, иногда задумчиво хмурила свой лобик. Ну а я в свою очередь, пока Криса занята, попытался привести мысли в порядок.
   "Фух, -- подумал я про себя, -- спасибо тебе, Криса, что вовремя появилась и помогла мне прервать этот напряженный разговор. Впрочем, спасибо и тебе, демон, что появился на моем пути так неожиданно -- много нового удалось узнать. А может, в будущем ты поможешь мне найти "запасной аэродром", если что-то неприятное случится здесь, в столице гномов... А вот ты, чертов искусственный интеллект, у меня еще поплатишься!"
   "И за что же?" -- удивленно спросил Умник.
   "Как за что?! Ты ведь мне сказал, что воспоминания прошлых претендентов на могущество стерты практически полностью, разве что какая-нибудь мелочь иногда всплывет. А на самом деле? Стою себе в сторонке, смотрю выступления через твои камеры, никого не трогаю, расслабился и получаю удовольствие. И вдруг в голове происходит взрыв чужих воспоминаний! Причем в самую неподходящую минуту, прямо перед глазами у этого демонского мага. Я даже не представляю, чем аукнется все то, что я ему наплел. Что делать-то будем? Хоть он и думает, что я всего лишь исследователь, но вдруг затеет охоту -- уж больно заинтересовался".
   "Ну, в этом есть и положительный момент, -- оптимистично заявил Умник. -- Теперь ты знаешь, где искать информацию про связь Лунгрии и Земли, кстати, забавное они название для нее придумали -- "Бхараанта Локам", что означает "Потерянный Мир" на "высоком" демонском".
   "Умник, зараза, ведь я потратил уйму времени, копаясь в библиотеках Васы и гильдии, разыскивания упоминания о Земле, а половина ответа бесхозно лежала на донышке моего мозга! Какого хрена я не получил эту инфу раньше?! Почему ты ничего не сказал? Я же тебя просил искать все, что может касаться связи Земли и Лунгрии!"
   "Ник, извини, но у меня память все же не резиновая -- так вы, земляне, кажется, говорите? И после того, как сбросил тебе память соискателей могущества, я стер ее у себя. А иначе где бы я размещал всякие интересные сведения с субноута? Поэтому сейчас в моей памяти этой информации нет, и контролировать по ходу дела ситуацию с ее проявлением в твоем мозгу я не могу. При перезаписи я поставил высший приоритет для местных языков и сведений, касающихся эльфов, а для всего остального -- низкий. Знания эти осели где-то в глубинах твоего мозга, без аннотаций, сводных рефератов и каких-либо серьезных поисковых характеристик. Твой мозг сам установил какие-то связи, но это все. При ином подходе ты бы просто сошел с ума от перегрузки. Поэтому память соискателей могущества активируется только при определенных обстоятельствах. Видимо, это происходит, когда ты сталкиваешься с чем-то, что имело важное значение для одного из соискателей, или возникла ситуация, когда знания немедленно требуется применить на практике. Я же не могу знать заранее, когда это случится. Ведь, вспомни, и с языками похожее было -- пока ты не пытался что-либо сказать или не слышал фразу на том или ином языке, то даже не чувствовал, что знаешь этот язык".
   "Хорошо, а почему память демона-соискателя (как я понял -- мумии с надетой диадемой) всплыла только сейчас, при встрече с его учеником, а не во время занятий магией?"
   "Ну, мы работали с инфомагией и магией земли. Сам понимаешь, это не демонская магия. Да и воспоминания о лучшем ученике, друзьях и научных интересах у этой мумии были куда сильнее, чем об отдельных магических элементах".
   "Хорошо, но я ведь занимаюсь магией земли, почему тогда во мне не всплывают воспоминания соискателей-гномов?"
   "Тут все просто. Угра появился на корабле Дронта последним. Я же тебе говорил, что память у меня не резиновая. Поэтому, сканируя очередного соискателя, я удалял значительную часть сведений, полученных от предыдущих претендентов. Разумеется, я удалял только лишние, как мне казалось, данные. А какая информация считается лишней для компьютера? Конечно, в первую очередь эмоции, воспоминания о друзьях, врагах, любимых, всякие хобби. У меня ведь тогда еще не было личностной матрицы. При этом больше всего чистилась память ранних соискателей, меньше всего -- последних. Вряд ли тебе вспомнятся еще чьи-то последователи, кроме учеников Угры Пуджари".
   "Ясно. А какую информацию, извлеченную из памяти соискателей, ты оставлял в обязательном порядке и пытался в дальнейшем систематизировать? Что-то не верится, что в течение всех этих тысячелетий ты только дурака валял".
   "Я собирал всякие демографически-исторические данные, например о влиянии источников на расообразование. Я тебе уже рассказывал об этом месяц назад. Ты тогда сказал, что это полная фигня".
   "М-да? Может быть... Однако сейчас я думаю иначе. Эта инфа будет неплохим подспорьем в торговле с тем демоном. Надеюсь, ты ее не удалил?"
   "Нет, я ее просто заархивировал на субноуте".
   "Отлично! -- обрадовался я. -- Будет на что покупать сведения о Бхараанта Локам. Кстати, насчет этого демона. Ты разобрался, что на нем за защита? А то я, сколько не смотрел, ничего не понял".
   "В процессе. Он использует элементы, которые еще плохо моделируются в нашей модели магии. Магические процессы, протекающие в его защите, вызывают некоторую дестабилизацию инфомагических щупов. Боюсь, что обзерошить его в случае необходимости будет очень и очень непросто".
   "Да, крутоват, демон его побери! -- восхитился я. -- Хорошо хоть мы все-таки умудрились подвесить на него "жучок", хотя, конечно, было стремно. Однако эти помехи меня сильно беспокоят. Если по какой-то причине он нападет на меня, я даже не знаю, что ему противопоставить. Ты пробовал моделировать нашу схватку?"
   "Занимаюсь этим, -- ответил Умник. -- Пока предварительные результаты больше согласуются с одной из твоих последних не озвученных мыслей".
   "Ты про "порвет, как Тузик грелку" или про "избиение младенца"?
   "Нет, -- хихикнул Умник, -- все куда оптимистичнее, но тебе придется туго. Однако шансы дать деру у тебя неплохие. Радует, что из всех проиндексированных магов Лиги такая интересная защита только у него. Даже у главы делегации, полного гроссмейстера боевой магии, такой нет. Так что остальных можно обзерошить и оконтузить. Но вообще-то бегаешь ты все равно быстрее всех. Кстати, судя поданным прослушки, демон уже по магосвязи приказал помощникам собрать про тебя информацию".
   "Приехали! Ладно, давай-ка вместе глянем на его защиту".
   "Лови линк, будем разбирать".
   "М-да... -- через некоторое время протянул я. -- Ты смотри, как плотно все заинтегрировано с аурой и ментальным телом. Прикольно, многие конструкции, кроме, собственно, обеспечения защиты, выполняют роли манипуляторов, каких-то сенсоров, подогрева тела, даже защиты от дождя. Интересно, если копнуть глубже, может, сортир и походную кухню найдем?"
   "Насчет кухни не знаю. Но плетение защиты от дождя при некоторой доработке можно использоваться как подгузник", -- смутился Умник.
   Я откровенно рассмеялся: "Да шутка это была, шутка!"
   "Я тоже пошутил", -- отреагировал Умник.
   "Кстати, -- все еще улыбаясь, спросил я, -- я не ошибся, у него там на огненный каркас натянуты плетения всех стихий?"
   "Да, -- подтвердил Умник. -- Наверное, гильдейские маги других рас немало работают, обновляя защиту ВИП-демонов. Все четыре стихии используются для охраны только у главы делегации демонов. У остальных защита использует магию двух стихий: огня и земли. Первая -- самостоятельная, вторая -- амулетная".
   "Да нет, приятель, тут все проще. Я уже понял", -- ответил я.
   "Ну-ну?" -- озадачился Умник.
   "Вот смотри, видишь эти четыре накопителя у него на поясе? Из каждого из них выходят магические нити разных стихий. Кончики нитей плотно спаяны с каким-то огненным плетением. Есть также некоторые аналоги зажимов и строительных лесов из огненных плетений в разных частях защиты. То есть он просто меняет батарейки, а дальше делает неогненное плетение с помощью огненномагических манипуляторов!"
   Хотя до этого достаточно легко додуматься, в просканенных книгах упоминаний о чем-то похожем мне почти не встречалось. Наверное, это у них ноу-хау такое. Надо будет еще немного порыться...
   -- Ник, проснись, начинается! -- растормошила меня Криса.
   Маги и воины Лиги уже начали шоу. Н-да... Посольские эльфы нервно курят в сторонке. Пускай это и показуха, но насколько слаженная военная машина! Похоже, демоны, точнее адепты Лиги (демоны составляли не больше половины выступающих), решили по максимуму использовать возможности всех видов войск и рас. Кроме, пожалуй, орков. Их, по-видимому, просто не стали брать с собой в столицу по политическим причинам. Выглядело все достаточно интересно: два эльфа-снайпера с замагиченным луком и стрелами. Трое дроу, пятеро людей и двое гномов со скорострельными магоарбалетами, выпускающими по несколько замагиченных болтов в секунду. Две дюжины демонов-воинов. Даже пригнали с десяток метательных машин, управляемых гномами. На всех бойцах надеты амулеты. Доспехи укреплены на основе магии земли. Дополнительно гномы развернули какую-то амулетнощитовую конструкцию, внутри которой расположились маги. Двое из них поддерживали общую магическую защиту этой штуки. Кроме них, там находились: эльфийский целитель, два человека -- боевых интегратора, один человек стихийник, дроу "скрытник" (менталист примерно уровня Крисы) и еще один маг дроу -- спец по точечным магоударам. Ну и основная ударная сила -- четверо демонских магов, задающих всем жару.
   -- Ник, а почему у них так много магов? -- спросила Криса. -- Ты же вроде в этом разбираешься, даже язык их знаешь.
   -- А... -- начал я, но вместо того чтобы изречь глубокомысленное "хрен его знает", замолчал и задумался. Действительно, а почему? Всего-то по три обычных воина на каждого мага. Интересно! Быстренько врубил повтор начала сражения. Так, три-четыре воина на мага -- прикрытие в бою явно несильное. Ведь хотя сам маг легко отразит летящие в него стрелы с помощью защиты, но это изрядно отвлечет его внимание от прямых боевых обязанностей и резко снизит его концентрацию. Именно поэтому магов должно окружать что-то вроде "живого щита". А здесь... Хотя стоп, точно! Здесь же собрались только элитные бойцы, а роль "живого щита" должно играть какое-нибудь плохо обученное "мясо"! Быстренько прошерстив информацию на эту тему, удобно подсказанную фактографом, я обнаружил, что так и есть. В Лиге боевых магов, оказывается, в штате держали только элиту, а для каждого сколько-нибудь серьезного сражения использовали солдат нанимателя, а при нехватке таковых нанимали орочье и людское отребье. "Левых" наемников вооружали всякой ржавчиной, выдавали простенькие одноразовые амулеты и поили настойкой, притупляющий чувство страха. Они-то и выполняли в бою роль живого прикрытия. Ну а демонские бойцы, снайперы и часть арбалетчиков тем временем обходили силы противника, выбивали его магов, метательные машины... Все понятно. Можно объяснять подруге.
   -- В общем, все очень просто, Криса, -- сказал я. -- Обычно у тех, кто нанимает, не хватает именно высококвалифицированных бойцов и магов. Мобилизованных солдатиков навалом. Эти-то неумелые солдатики и используются как дополнительное живое прикрытие магов.
   Криса проигнорировала мое объяснение, захваченная зрелищем.
   Тем временем ведущий объяснил основные правила ведения Лигой боевых действий. Затем наемники стали демонстрировать отдельные схватки между группами, каждая из которых состояла из одного мага и нескольких простых бойцов. Поединщики использовали очень мощные боевые плетения. Что интересно, при этом, в отличие от длинноухих рейнджеров во время схватки в посольстве, боевые маги Лиги применяли спеллы, влияющие на реальный мир. Они использовали перепады давления воздуха, мощные звуковые удары, огонь и бомбы, ослепляющие вспышки. Хотя, возможно, наемники это делали в первую очередь для зрелищности. Через какое-то время соперничающие группы включали уже по два мага... Под конец все выступающие разделились на две части и провели показательную битву "стенка на стенку". И как же все синхронно! Если не присматриваться к мелочам, то можно подумать, что все взаправду. Наемники, видимо, старались действовать  максимально приближенно к действиям в боевых условиях. Несколько участников даже получили травмы, пусть и несерьезные. Над ними сейчас колдовали целители. М-да, если бы во дворике посольства я встретился с ними, а не с эльфийскими рейнджерами, пришлось бы или всех обзерошить по главному варианту, или просто оказаться нашинкованным кочаном капусты. "А удастся ли всех обзерошить?" -- с некоторой горечью подумал я. Ведь природа формирования помех на наш щуп еще не ясна. Нужно срочно расширять свой атакующий и защитный арсенал!
   "Умник! -- позвал я. -- А как там поживает наша защита?"
   "Я уже закончил все тесты и наладку, осталось только испытать ее в полевых условиях".
   "Отлично. Тогда вечером, после того как провожу Крису, мы начнем тестирование защиты в реальных условиях. После завершения подумаем о том, как вскрыть защиту того же Балаватха. Ну а ночью ты приступишь к глубокому скану моей памяти. Вдруг еще какая-нибудь полезная инфа от соискателей могущества попадется!"
   "О'кей. Кстати, я тут подумал... Наши продвинутые лечебные симбионты, которые мы используем при лечении Лины, вполне можно переделать под боевые. Неплохая подстраховка к обзерошиванию будет!"
   "А ведь это идея! Ты молодец, Умник. Тогда разбор защиты Балаватха переносим на завтра, а вместо этого будем клепать боевых симбионтов. Да, -- я вернулся к шоу, -- надеюсь, ты информструктуры всех спеллов снял?"
   "Примерно половину, не до всех удалось дотянуться. У них там не так уж много оригинального. Пока показывали разные вариации одних и тех же приемов. Возможно, если выступит кто-то из ВИПнутых магов..."
   К сожалению, ВИП-персоны так и не выступили. Я откровенно скучал, а вот Криса чуть ли не прыгала от восторга, видя очередную модификацию уже показанного плетения. Ну как ребенок! Хорошо хоть бадди-комп и субноут всегда со мной -- я занял себя тем, что еще раз прослушал то, что наговорил в беседе с демоном.
   Хм, а ведь неплохо отбрехался! Про инфомагию, к сожалению, таки сболтнул. Но, слава богу, "замаскировал" ее, представив как некие "невидимые энергии", обнаруженные путем обычных магических экспериментов. Когда-то давно мумия-учитель уже об этом догадался, и какие-то мысли по этому поводу изложил. Вот гениальный мужик был! Нет, Балаватх не догадается, что мы с Умником владеем инфомагией. Так, что еще?.. Некоторые паттерны программирования описал, найдя магические аналогии. Пусть его, не страшно. Все равно об этом я уже рассказывал гномам, Васе в частности. Да и Крисе тоже собирался поведать. В общем, жить можно.
   Тем временем выступления подошли к концу. Завтра, похоже, будет та же самая программа с небольшими вариациями. В общем, идти не стоит.
   Пора провожать Крису.
   Пока мы двигались к дому Вордта, Криса в очередной раз меня поразила: думая о чем-то своем (по ауре было заметно сильное нетерпение), она сразу перешла на ускоренный шаг и ко мне не приставала. На подходе к дому -- а шли мы через парк -- Криса вдруг отвела меня в сторону, в закуток.
   "Секса на природе ей, что ли, захотелось?" -- удивленно подумал я. Разумеется, отказываться не буду! Я мысленно потер руки. Но все оказалось прозаичнее. Криса наложила полог невидимости (тоже мне, конспираторша!) и приступила к расспросам. Хм, а ведь долго терпела!
   -- Ник, о чем вы разговаривали с этим демонским мэгом? Что тебя с ним связывает?
   -- А в чем дело? -- Я легонько обнял ее.
   -- Не приставай! -- Она попыталась оттолкнуть мои руки, но я не поддался. -- Я серьезно спрашиваю!
   -- Извини, Криса, -- прошептал я ей на ушко, -- пока ты не ответишь, почему тебя это интересует, не скажу.
   Девушка вздохнула и прижалась ко мне. Н-да, похоже, она явно готова отложить вопросы на потом, а сейчас отдаться совсем другому желанию. Однако Криса пересилила себя и продолжила.
   -- Все очень просто. -- Девушка вздохнула. -- Ты не забыл про свою "охрану"? Так вот, этой встречей обязательно станут интересоваться. Придут ко мне и начнут выпытывать сведения. И что мне говорить?
   Я задумался. А действительно... Увы, во время беседы не смотрел я на радар и не сообразил записать его данные. Я быстро попытался найти какие-нибудь знакомые лица на записях, сделанных на полигоне. Неудача. Да и не всех своих "охранников" я знаю в лицо, только по информструктурам. Надо будет попозже просунуть камеры Умника в дом напротив, снять физиономии сидящих там гномов и снова прогнать через комп, сравнивая с лицами в толпе. А на Крису я решил подвесить "жучок". Пригодится в любом случае. Послушаем допросы, если будут. А если вдруг начнут пытать/мучить, то обязательно примчусь и настучу всем желающим по кумполу, дабы хорошо знали свое место.
   -- Не беспокойся, -- ответил я, -- что-нибудь придумаем. А с этим демоном я познакомился только на полигоне. Просто разговорились на общие темы, в основном о теоретической магии. Интересным собеседником он оказался. А ты тут вроде как и не при чем. Если к тебе придут, скажи, что не в курсе, но разузнаешь. А мы потом вместе придумаем, что говорить. Ладно?
   -- Нет, не ладно, -- Криса мрачно смотрела на меня, -- у меня к тебе накопилось слишком много вопросов.
   Я вздохнул.
   -- Хорошо, давай попозже поговорим об этом. И, кстати, ты пока никому не показывай подаренную демоном книжку, и сама ей не сильно увлекайся. На всякий случай. Есть у меня кое-какие подозрения на этот счет. Рад буду, если окажусь не прав.
   Криса слабо кивнула. Я же, чтобы успокоить и ее отвлечь, дал волю своим рукам -- не терять же время попусту, раз мы оказались в таком укромном местечке?..
   Распрощался с Крисой я только через полчаса.
  
   ***
  
   В небольшом скверике на окраине внутреннего города располагалось изящное двухэтажное здание. Огненная цветовая гамма красного мрамора в сочетании с искусной лепниной на стенах и утонченными декоративными колоннами производила впечатление застывшего пламени. Ночью пламя словно оживало. Колышущиеся отблески огненных язычков от многочисленных чаш с горящим маслом в единственном зале здания, свечей и факелов на стенах и колоннах, мерцающее око на куполе -- воистину завораживали. Но двое демонов, беседовавших возле камина, уже давно не обращали внимания на обстановку.
   -- Сколько сюда не приезжаю, до сих пор не приспособился к тесноте в этой живописной будке. Хорошо хоть ночевать здесь не приходится. Поскупились-таки наши предшественники, выбирая землю под посольство, -- буркнул один из них, пытаясь поудобнее развалиться на диване и лениво рассматривая какой-то цилиндрический амулет в своей руке.
   Второй, сидевший в позе лотоса на небольшом постаменте, окруженный рисунком из огненных линий, проигнорировал слова и только поморщился. Теснота помещения медитации не мешала, в отличие от звуков голоса, резко разорвавших тишину и нарушивших концентрацию медитирующего. Снова повисло безмолвие. Тихонько потрескивали горящие дрова, да отблески пламени от камина и многочисленных светильников играли тенями на колоннах и стенах зала. Вдруг лежащий на диване вздрогнул, кивнул кому-то и легким магическим импульсом разблокировал дверной замок, впуская нового гостя. Медитирующий тоже немного отвлекся, но был скупее на движения. Он наградил вошедшего демона лишь внимательным взглядом верхнего глаза. Остальные глаза остались закрытыми.
   -- Сваами Балаватх, прошу простить, что нарушаю ваше сосредоточение. Маханийа Махас, прошу...
   -- Ближе к делу, Аправадин, -- резко перебил визитера Махас, выходя из расслабленного состояния, походя сгенерировав магический полог, закрывающий всех троих от возможной прослушки. Многим, знаете ли, любопытно, о чем разговаривают ведущие лица делегации Лиги боевых магов.
   -- Буду краток. Есть информация от Дорнара. -- Аправадин вытащил из заплечной сумки и с поклоном передал запечатанный конверт, на который было дополнительно наложено специальное защитное плетение. -- Также поступила информация и от Манотра. Ему, не без помощи Лотколба, удалось использовать новую методику снятия показателей.
   -- Очень интересно. -- Медитировавший Балаватх "проснулся", развел руки в стороны и плавно поднялся, словно взлетел, с мраморной тумбы. -- Дай свиток. Хм... Получается, что теперь намного проще снимать показатели с амулетов, размещенных в прошлом году для регистрации магофона. Их достаточно раскапывать лишь частично? Хорошая новость! Завтра выпишем Манотру премию. А что, ни про какие особенности поведения источника он не упоминал?
   -- Нет, я бы запомнил.
   -- А вот это плохо. Энергетические выбросы пять дней назад, а также трех--четырехдневной давности и вчера имели очень интересную динамику. Похоже, они стали более упорядоченные, -- больше про себя, чем для Аправадина, пробормотал Балаватх. -- Почему он не заметил? Нужно обязательно посмотреть в астрале.
   -- Ладно, с этим ясно, -- уже сконцентрировавшись на текущих делах, бодренько подытожил он. -- Я сегодня просил тебя навести справки по одному двуглазому магу, ты это сделал?
   -- Дорнар только начал копать. На данный момент получена только официальная информация, нелегальная агентура работает медленнее. Согласно гильдейским реестрам Ник Админ в магии новичок. Восьмая ступень, ученик Васы их'Васандира, биографических данных никаких, -- начал рапортовать Аправадин.
   -- Да уж, новичок... Узнаю, узнаю, Мондридо-Руархидовский стиль, тоже мне конспираторы! Если все так и дальше пойдет, то скоро архимагов под восьмой ступенью прятать будут! -- Балаватх расхохотался. Чуть позже к нему присоединился Махас.
   Когда начальники отсмеялись, Аправадин продолжил:
   -- По неофициальным каналам удалось навести справки о печатке на его кольце. Оказывается, такие кольца носят серьезные авторитеты из гильдии воров.
   -- То есть Ник у нас сильный целитель или серьезный боевой маг? -- уточнил Балаватх и, увидев замешательство на лице Аправадина, пояснил: -- Ну не верю я, что криминальный авторитет пользуется полуофициальным покровительством кого-то из Мондридо-Руархидовой клики. Это ни в какой вулкан не лезет. Но подобные вещички порой вручаются за особые заслуги, например -- спасение жизни какой-нибудь важной персоны гильдии. А как можно кого-то спасти? Или защитив в бою, или вылечив от тяжелой болезни. По ряду причин я склоняюсь ко второму. Что-то еще есть интересное?
   -- Это все, что удалось собрать за полдня, сваами, -- поклонился Аправадин.
   -- У этого мага имеются сильные магические разработки, очень нужные нам. Было бы здорово, если бы он работал на нас... Как бы его привлечь? Что думаешь, Аправ? Не торопись отвечать, поразмышляй над проблемой, -- сказал главный аналитик Лиги. И вздрогнул. Наконец-то он понял, что же в ауре Ника было таким неправильным. Косвенные показатели магических характеристик человека отличались от основных, которые тот "показывал" окружающим. Причем различия в характеристиках были крошечные, почти незаметные. И Балаватх тоже бы ничего не зафиксировал, если бы сам не был опытным мастером-целителем. Да еще для этого ему потребовалось просмотреть под самогипнозом все, что происходило во время их встречи. Именно этим он занимался только что во время глубокой медитации. Несоответствий было столько, что это не могло быть особенностью организма, даже если и имелись какие-нибудь последствия серьезного лечения или пластической модификации. Более того, косвенные показатели свидетельствовали о том, что физической формой Ник не уступает тренированному бойцу-демону, что просто невозможно для обычного человека. Что же это значит? Похоже, этот маг разработал действительно нечто революционное. За это обзавелся множеством врагов и был перекуплен гномьей верхушкой. А чтобы "доброжелатели" его не узнавали и постепенно забыли, сменил внешние показатели ауры, наверняка сделал пластику и начал новую жизнь. Балаватх сам умел немного влиять на свое ментальное тело и потому, в отличие от большинства магов, допускал возможность его существенных корректировок. Для этого, как считал Балаватх, нужно быть лишь гораздо более искусным магом-целителем, чем он. Главный аналитик Лиги еще раз просмотрел свои выводы. Странно, вроде бы причина нестандартности ауры Ника определена, но что-то все же не дает покоя. Есть ощущение некоторой недосказанности. Какую же деталь он упустил?
   -- Ну что? Надумал что-нибудь, Аправ? -- Балаватх вспомнил, что задал подчиненному задачку, и увидел, что тот не решается высказать свои мысли, пока начальник не "вернется на землю".
   -- Судя по материалу, который я собрал, а также по переданным вами впечатлениям от беседы, -- начал осторожно Аправадин, -- это типичный маг-исследователь. Его интересуют, в первую очередь, знания, возможно, еще слава. На аскета он не похож, но деньги для него -- скорее средство для оплаты экспериментов и хороших условий работы и отдыха.
   -- Я тоже так думаю, продолжай. -- Ходом мыслей подчиненного Балаватх пока был доволен.
   -- Как его привлечь к нашим делам? Конечно, лучше всего было бы его перевербовать. Однако, похоже, это будет очень непросто. Ему, видимо, покровительствует верхушка гномов и, скорее всего, в ресурсах и деньгах он недостатка не испытывает. Придется предложить весьма немалую сумму, обязательно отличные условия работы, серьезные перспективы в Лиге, гарантии безопасности и защиту от предыдущих покровителей. Что касается знаний... это должны быть важные для Ника знания, поскольку его уровень, по вашим словам, сваами, очень высок. Можно попытаться обменяться разработками без вербовки. Но по-настоящему серьезные разработки -- а иные его и его покровителей не заинтересуют -- так просто не получить. Это что касается "добрых" вариантов. -- Аправадин немного помялся. -- Теперь о менее гуманных способах получения искомого, -- продолжил он после паузы. -- Поскольку Ник, как вы предполагаете, сильный целитель, то подпоить или обработать его ментально будет непросто. Его ментальные способности и уровень блокировки мыслей от вторжения непонятны вообще. Поэтому пока я бы этого не делал. Похищение? Про его боевые возможности мы не знаем, но в боевой магии он явно не гроссмейстер и, скорее всего, даже не мастер. В гномьей гильдии он пока официально никто, что облегчает задачу. Они не будут поднимать всех на поиски в случае его исчезновения, и вряд ли ему выделили серьезных телохранителей. Поэтому если его разработки действительно очень для нас важны, то следует пойти на похищение. Это вариант наиболее реалистичный.
   -- Достаточно! -- рявкнул до этого спокойный и умиротворенный Балаватх. -- Начал ты хорошо, но сейчас ты меня разочаровываешь. Ты вообще представляешь, чем нам это аукнется, если узнают, что мы похитили Ника? Да, членам Лиги нередко приходится делать не совсем законные, точнее совсем незаконные и негуманные вещи. Однако ни разу, я повторюсь, ни разу за последние тридцать лет мы не то что не похитили ни одного мага-ученого, но и вообще не заставляли никого заниматься исследованиями под угрозой пыток или смерти. Хотя по отношению к немагам и неисследователям такое случалось, признаю. А знаешь почему? Потому что последние пятьдесят лет я активно борюсь с предрассудками магов. -- Балаватх раздраженно поднял в воздух руку со сжатым кулаком. -- Многие из них до сих пор считают, что Лига боевых магов состоит из бандитов, прозывающихся наемниками. Что мы над исследователями издеваемся, угнетаем, пытаем, а если кто-то покидает нас, то прямиком попадает в жерло извергающегося вулкана! И, должен сказать, свои плоды моя борьба приносит, -- уже более спокойно продолжил Балаватх. -- Число магов-исследователей и качество их разработок за последнее время у нас выросло весьма существенно. Изгнанные за запрещенные эксперименты так вообще в очередь к нам становятся. И это приносит серьезную прибыль, как, например, успешное прогнозирование активности орков. Ты понимаешь, что сама попытка похищения, если о ней станет известно, перечеркнет все наработанное за пятьдесят лет? А если еще похищение провалится? Так над нами смеяться все будут. Стоит ли игра свеч? Ладно, иди думай. Может, что-нибудь интересное придет в голову. Только учти мои слова, а то я сильно разочаруюсь.
   Когда пристыженный Аправадин вылетел из здания посольства, Махас ухмыльнулся:
   -- Ну и зачем ты разыграл этот фарс? Благородный руководитель и честный служитель науки? Ха-ха. Я в теоретической магии, конечно, разбираюсь слабо, но если его разработки так важны для нас, может, следует пойти на риск похищения? Пусть даже это похищение произойдет под носом у гномьего архимага. Если все, что ты говоришь, истина, то это может быть оправданно. Естественно, если ничего иного предпринять не удастся.
   -- Все нормально, Мах, -- улыбнулся Балаватх. -- Если я все же допускаю похищение, то подчиненные и помыслить об этом не должны. Для того и вся эта комедия. В отличие от нас, умудренных опытом, такие юнцы, как Аправ, недооценивают реальные риски, особенно долговременные, касающиеся репутации и имиджа. Они вполне могут по собственной глупой инициативе пойти на шаги, последствия которых мы с тобой будем расхлебывать много лет. Но сейчас я все-таки считаю, что силовой вариант не оправдан. Точнее он еще мог бы быть оправдан, не имей Ник весомых покровителей. Сам посуди, его разработки -- теоретические. Вот скажи мне, к примеру, сколько времени прошло с того момента, как я начал выдавать первые прогнозы по агрессивности орков, до того дня, когда мои прогнозы стали настолько точны, чтобы приносить Лиге хорошую прибыль?
   -- Чуть меньше двадцати лет.
   -- Вот-вот, а ведь я вел эту тему гораздо, гораздо раньше. Первые исследования в этом направлении вообще начал мой учитель две с половиной сотни лет назад. К тому же, если бы я не познакомился тогда с Лилиейлой и ее разработками и если бы она не организовала мне близкий доступ к источнику, чтобы заниматься исследованиями, то вообще ничего не вышло бы. Вот представь, получили мы разработки Ника. Но ведь кто-то их должен еще закончить, довести до ума, до практического применения! А ведь они теоретические, там прорва работы. Пускай часть из них пересекается с моими, кое-как я их вытяну, часть еще с какими-то пересекаются, тоже вытянем. Только вот сколько времени на это уйдет? А что делать с разработками, которые вообще никому не близки по теме? Теоретиков у нас в Лиге мало, сам знаешь. Мой опыт говорит, что лучше всего работа идет, когда в нее вовлечен автор. Конечно, можно похитить Ника и заставить работать на нас насильно. Но все это уже было на заре становления исследовательско-аналитического отдела. Толку от работы из-под кнута в исследованиях немного. И толпу охраны нужно держать, ибо если маг сильный и независимый -- а только из таких получаются хорошие исследователи, -- то он, в первую очередь, думает над тем, как смыться и наказать угнетателей, а не над тем, чтобы что-то путное сделать. А сломаешь человека -- и он как ученый становится полным нулем. А если еще угрозу репутации учесть... Сам понимаешь, мы приложили большие усилия, чтобы достучаться до Руархида. Мы оплатили работу множества лоббистов, что позволило слить нашу делегацию с официальной. Мы подготовили демонстрации-шоу, которые стоили и стоят нам очень дорого. А скольким чиновникам гномьей магической элиты проплатили? Ссора с Руархидом как наиболее вероятным покровителем Ника может лишить нас выгодного контракта. Пока Ник готов -- а я вижу, что он готов -- к обмену знаниями, я бы не стал предпринимать силовых мер. Сотрудничество полезнее всяких похищений.
   -- Ладно, Бал, я тебя понял. Общайся с ним, благо, ты вроде бы уже пригласил его на прием. Выясни, что у него есть, чего нету, что умеет, что на что готов менять. Я же, дополнительно к Дорнару, осторожно, чтобы контрразведка гномов ничего не заподозрила, поищу о нем информацию по своим каналам. Но учти, времени у нас не так уж и много. Пока официально он никто, ученик с самой низкой ступенью, мы можем кое-что сделать. К примеру, похитить, а скинуть на других -- на мертвителей, там, на соперников Руархида, или на тех же эльфов. Но стоит ему получить ступень не слабее третьей, засветить свои разработки в гильдии... -- Махас покачал головой. -- Недаром ведь его номинальный учитель и, возможно, соавтор -- Васа их'Васандир. При похищении мага с высокой ступенью и выдающимися разработками, каким он, возможно, скоро станет официально, не только Руархид с Мондридом землю рыть будут, но и вся гномья гильдия магов. Такую наглость не прощают.
   -- Ладно, Мах, посмотрим. Я сейчас пойду на второй этаж и поговорю с женой по связи, а потом поеду в нижний город к ребятам. Нужно подготовиться, так же, кстати, как и Лили. -- Лицо Балаватха сразу же стало напряженным, а взгляд сосредоточенным. -- У нас сегодня важный эксперимент -- проверяем одну из перспективных разработок.
   -- А у меня тут встреча с парой магических аристократиков намечается, минут через тридцать, -- слегка улыбнулся Махас. -- Выходи через второй вход. Не надо вам встречаться. А я, как закончу, сразу же присоединюсь к вам с ребятами.
   -- До встречи. -- И Балаватх покинул зал.
   Вскоре он уже выходил из здания демонского посольства, направляясь в нижний город, где квартировала большая часть демонской делегации. По дороге он сделал небольшой крюк и заехал в гости к своему другу Лотколбу, одному из лучших артефакторов-гномов. Он неплохо зарабатывал, делая различные амулеты для Лиги. Лотколб предпочитал жить в гномьей столице, возле источника магии земли. Время от времени он приезжал на Острова к демонам, где располагался главный офис Лиги, а также иногда присутствовал при боевых операциях в степи, проверяя работу своих защитных амулетов в реальных условиях.
   Дружеский разговор затянулся на пару часов. Попивая кто огненную, а кто чифу (Балаватх хотел быть трезвым перед важной работой), он поговорили "за жизнь" и обсудили последние новости.
   -- Кстати, Лот, -- между делом спросил Балаватх, -- помнишь тот копировальный артефакт, передающий тексты по магосвязи, который ты мне дома поставил?
   -- Как же не помнить, столько с ним намучился! -- кивнул гном, усмехнувшись.
   -- Так вот, мне тут жена говорит, что неделю назад аппарат сломался, она с детьми до сих пор починить не могут. А сейчас, как назло, мне из дома нужно срочно передать сюда важные тексты. Они позвали мастера-артефакторщика, тот уже часа два колупается, но ничего не может сделать. Может быть, ты вправишь ему руки по магосвязи?
   -- У жены навернулся, говоришь? И почему же я не удивляюсь? Интересно, чем в этот раз она его приложила?
   -- Ну, они с младшенькой...
   -- Так, дальше можешь не рассказывать! -- засмеялся гном.
   Балаватх тоже усмехнулся:
   -- Отчего нет? Расскажу. Младшенькой надоело каждый раз бегать от библиотеки к артефакту, и она под руководством матери вышколила элементаля воздуха. Он теперь получает команду, подлетает к стеллажу, берет книжку, на которую нанесена нужная магическая метка, относит ее и кладет точно на артефакт. Блокнотик с перечнем магических меток и соответствующими им названиями ее любимых книжек и статеек дочурка все время таскает с собой. И знаешь, месяца два это даже работало!
   -- И что же случилось потом? -- заинтересованно спросил Лотколб.
   -- Ну, она слегка ошиблась, передавая элементалю метку, и вместо второго ряда он полетел на первый.
   -- И что?
   -- Ну, ты же много раз бывал у меня в гостях и сам видел стеллажи с книгами...
   -- Ага, -- гном почесал бороду. -- У тебя в первом ряду какие-то здоровые каменюки с нерасшифрованными надписями и прочая тяжеловесная гадость. Хм... то есть, ты хочешь сказать, что элементаль понес и положил на артефакт... -- Получив утвердительный кивок, Лотколб расхохотался. -- А как силенок-то хватило? Про то, чем чревато использование воздушного элементаля в закрытых помещениях, я уж умалчиваю, -- сквозь смех спросил Лотколб. То, что Балаватх приукрашивает, чтобы звучало повеселее, его старому другу было понятно, однако насколько сильно? Балаватх, его жена и многие его подчиненные не зря считались сумасшедшими экспериментаторами. Они не останавливались ни перед какой опасностью и нередко звали по пять-шесть магов (от целителей до мастеров защиты) исключительно для подстраховки.
   -- Ну, ты же знаешь мою младшенькую, она, если что-то очень хочет, стену разнесет, но своего добьется. В общем, она немножко удивилась, что у элементаля ничего не получается, а потом, не задумываясь, дистанционно долила ему еще энергии. Все накопители магии воздуха в доме опустели. И элементаль ношу свою таки донес! -- бодро улыбнулся Балаватх. -- Что же касается работы с элементалями в помещениях, то все предметы у нас крепко зафиксированы, а сквозняков мы не боимся. Я, между прочим, являюсь мастером целительства!
   -- Кстати, насчет стен. Тут давно уже байки ходят, что ты вроде стены и потолки у себя дома как-то хитро магически укреплять собирался, даже команду гномьих магов нанять для этого планировал, но передумал. После того, что ты сейчас рассказал, я даже не знаю, верить ли мне в эти россказни или нет?
   -- Ну, в каждой шутке есть доля правды. Я как-то на день рождения подарил жене парочку найденных древних трактатов о могучих стихийниках прошлого. Ее проняло. Лилиейла попробовала использовать элементалей для левитации, что-то даже получилось, и она  захотела в своей школе стихий при Лиге одну из лестниц заменить туннелем для полета со смягчающими падение полом и стенками. Тренировать, мол, надо молодежь, да и детям не след форму терять. Вот и навызывала магов-гномов по магосвязи. На следующий день мы с ней протрезвели и отбросили эту идею куда подальше, а байка пошла, многократно перевираясь.
   -- Хорошо, перейдем к делу, -- отсмеявшись и утерев выступившие слезы, сказал гном. -- Как скоро нужно привести артефакт в порядок?
   -- Послезавтра Лили уже должна сбросить мне копии кое-каких материалов. Их там много, нужно успеть не позже чем за три часа до приема, организуемого нашим посольством.
   -- Ерунда, -- кивнул Лотколб. -- Зная, как Лилиейла гробит артефакты, я еще, когда был у тебя в гостях на Островах, оставил запасные части в своем офисе. Надо будет связаться с одним из учеников, чтобы подвез и собрал. Кстати, раз уж тему артефактов затронули, то твой последний заказ уже почти готов. Свою часть я сделал, сейчас ученики налаживают. Завтра зайдешь заберешь.
   -- Давай послезавтра, боюсь, завтра я даже с кровати подняться буду не в состоянии. Сегодня мне в поле, -- бодренько сказал Балаватх. Однако старый друг прекрасно понимал, что бодрость была показушной. Попытки демона, опытного целителя, скрывать реальное состояние своей ауры, не могли укрыться от Лотколба.
   "А ведь он себя бодрит! Весь разговор, все байки, которые мы друг другу травили, все это он устроил, чтобы отвлечься и встряхнуться перед грядущим экспериментом. Видимо, затея весьма рискованная". -- Лотклоб знал о предстоящей Балаватху работе. Некоторые артефакты, используемые в ней, делал лично он.
   -- Так вы все-таки решились? Решились на это безумие? Но они-то ладно, они не очень сильно рискуют, а ты? Ты ведь "наконечником астральной стрелы" в группе будешь, тебе не страшно?
   -- Мы много раз просчитали все от и до, -- хорохорясь, махнул рукой Балаватх, -- нельзя откладывать до бесконечности. Границы известного необходимо раздвигать. Без новых знаний нас или убьют враги, или сотрет в порошок время. Сам знаешь, другого гроссмейстера астральной магии в делегации нет, а сейчас сложились наилучшие условия, чтобы попробовать...
   -- С твоим образом жизни, -- перебил его гном, -- да с твоими рискованными экспериментами я удивляюсь, как ты вообще до четырехсот лет дожил! Жена хоть знает? -- уже спокойнее спросил Лотколб.
   -- Да, знает и участвует. Если бы ее не было среди страхующих в астрале, пускай и дистанционно, я бы не отважился.
   -- Да оба вы психи! -- Гном осуждающе покачал головой. -- Ты еще детей своих задействуй. Ладно, молчу. Ты, я вижу, свое решение не изменишь, хотя и видно прекрасно, как сильно боишься. Удачи тебе. Лучше иди подготовься, а не штаны тут просиживай. Не хочется потерять друга из-за его же невнимательности! -- сказал Лотколб, ободряюще улыбнувшись и вставая из-за стола.
   Балаватх попрощался с другом. Он действительно намеревался проверить и просчитать все еще раз накануне эксперимента.
   Добравшись до своей ставки в нижнем городе и соответствующе экипировавшись, Балаватх в сопровождении нескольких магов-помощников покинул столицу. Надо было в последний раз "обстучать" место предстоящего магического действа.
  
   Эксперимент демонов
  
   В шесть утра среднее, ничем не примечательное поле в предместье столицы вовсю обхаживали маги нескольких рас вместе с кучкой учеников и телохранителей. Из-за недостатка участников последние не стояли по окружности, расставив ноги на ширину плеч и меряя весь белый свет злобными настороженными взглядами, а тоже были заняты делом. Маги использовали охранников на самых грязных и нудных работах. Они закапывали в грязь амулеты, поливали обильно одни участки поля спиртом (м-да, сколько добра переводится на всякую гадость), а другие -- водой, "гоняли" лишние лужи веничками, собирали стога сена в нужных точках и разбрасывали вязанки хвороста. В общем, маги, вояки и исследователи Лиги, как это часто бывает, умудрились даже при многодневной солнечной жаркой погоде устроить на поле офигенную грязюку.
   В центре поля из толстеньких жердей был собран высокий костер-помост, сложенный домиком. Ему вскоре предстояло превратиться в огромный костер и в конечном итоге стать жаркими угольками, которые будут раскиданы по полю в местах расположения меньших костров. Некоторое количество углей нажгли заранее и положили рядом с костром. Они быстро раскалятся от пламени и сразу будут готовы к использованию в работе, еще до того, как прогорят сложенные дрова.
   Балаватх давал финальные указания всем участникам действа. Кому очно, а кому посредством дальнодействующей магической связи, ибо находились они за сотни километров отсюда. До начала эксперимента осталось полчаса. Волнение сошло само собою, и успокаивающая медитация больше не требовалась. Следовало поберечь силы для работы с астралом и стихией.
   Главный аналитик, экспериментатор и исследователь Лиги боевых магов, осмотрелся в последний раз. Все готово. Все участники на своих местах. Только что завершился опрос по магосвязи, полную общую готовность подтверждена.
   На поле находились Балаватх, Махас и примкнувший к ним Дорнар. Последний в Лигу не входил и вообще считался лицом не слишком надежным. Но участие этого гномьего мага было важно для успеха. Он обладал уникальными способностями, необходимыми для работы в астрале. Эксперимент состоял из серии операций, которую по целому ряду причин решили делать одним заходом. Балаватх, Махас и Дорнар непосредственно выходили в астрал и выполняли главную задачу. Им помогали трое из группы дистанционной астральной поддержки под руководством Лилиейлы. Сама Лилиейла работала, находясь в собственном доме на Островах, за сотни километров от поляны. Задача, возложенная на "стрелу", как метко обозвал их шестерку Махас, была бы невыполнимой, если бы не заранее подготовленные несколько групп поддержки.
   Сидящие рядом с астральщиками менталисты и целители тщательно будут следить за состоянием здоровья каждого из них. Они должны подлатать и при необходимости выдернуть из астрала любого из них, чье здоровье, физическое, но в большей мере ментальное, окажется под угрозой.
   По полю расхаживали амулетчики, интеграторы, стихийники и прочие маги. Они должны контролировать разворачивание "Огненного Ока" и подпитывать энергией, если потребуется, участников "стрелы".
   На краю поля были размещены "музыканты" -- группа магов, обеспечивающая фоновый звук, оптимальный для вхождения в транс.
   На окраинах столицы ждали сигнала маги группы прикрытия. Они должны были создавать "левые" магические потоки, глушить возмущения магических энергий, исходящие с поля, и заниматься всякими прочими отвлекающими фокусами. Важно было, чтобы гномы-маги из гильдии не разобрались, что на окраине творится что-то действительно очень серьезное. Группа прикрытия была размещена на условной линии, соединяющей здание гильдии магов и поле, где проводился эксперимент. Никто, собственно, не рассчитывал, что удастся "заглушить" все полностью. Поэтому поле подобрали и подготовили таким образом, чтобы оно располагалось по пути к месту демонских демонстрационных выступлений. За предыдущие дни репетирующие по утрам маги активно использовали высокоэнергетические плетения и сильные световые эффекты, приучив наблюдателей к пляске магических потоков на этом направлении. Балаватх ожидал, что гильдия все излучение с поля, которое сможет зарегистрировать, отнесет на счет утренних тренировок.
   И наконец четвертой группой были "искатели", как с легкой руки Балаватха называли в Лиге всех тех, кто выполнял исследовательские функции. Один из них был в поле и замерял параметры, другой -- в центре столицы, поближе к источнику земной магии. Остальные -- недалеко от точек проведения планируемых операций.
   Балаватх надел амулет. Это была красивая круглая пластинка размером с ладонь, сделанная из неизвестного материла древним мастером. От нее не исходили никакие магические излучения. Пластинка казалась магически нейтральной. Однако главный исследователь и аналитик Лиги относился к ней, как к настоящему сокровищу. Это был амулет древних магов, созданный еще до божественной битвы, защищающий и стабилизирующий невидимые энергетические структуры организма и ментальное тело владельца. Он обладал и другими функциями, которые пока были неизвестны Балаватху. Без этого амулета шансы на успех были бы близки к нулю.
   Демон прикрепил к одежде еще несколько амулетов. Это были обычные артефакты, защищающие от огня. Балаватх всегда их применял, если работал с огненным элементалем. Он запахнул поплотнее одежду, закрывшую все тело и не оставившую ни одной полоски кожи, прикрыл глаза и мысленно заглянул в пучину астрала. Он сразу почувствовал, как стянуты "астральные ткани" вокруг гномьего источника. Искажение астрала было настолько сильным, что работать казалось почти невозможным. Но такое, как знал Балаватх из прошлых опытов, происходит всегда возле мощного источника магии. Он начал настраиваться. Астрал то откровенно выталкивал его, то кружил в водовороте ментальных образов жителей столицы, усиленных повышенным магофоном земли.
   "И как Руархид из дворца в астрал выходить умудряется?" -- подумал демон, но сразу понял, почему архимагу это удается. Руархид выходит в астрал разведывать, что творится в других странах, а не в ближайшей местности. И источник обеспечивает своей силой определенную "дальнозоркость", облегчая обзор астрала вдалеке. И та же сила источника мешает любым наблюдателям (и Руархиду) видеть события в гномьей столице. Но Балаватх знал, что незадолго до исхода богов адепты одного из них (а может, и не одного) изобрели способ свободно выходить в астрал возле источника. Для этого они строили специальные высокоэнергетические плетения, которые искривляли астрал в обратном направлении и тем самым компенсировали искажения. Древние умели даже "выравнивать" ментальное поле на большом расстоянии. Архимаг гномов -- известный собиратель древних знаний. Он наверняка нашел и изучил подобное плетение и потому относительно легко пользуется астралом из своего дворца.
   Около пяти лет назад главный аналитик Лиги посетил разрушенный храм бога Агни. И там ему удалось найти полное описание магического обряда выхода в астрал. Принципы работы плетения Балаватх до сих пор не понимал, но что требуется делать, было описано подробно, понятно и точно. Демон провел несколько экспериментов с миниатюрными вариантами плетения. Все удалось на удивление легко. Именно этот обряд он был намерен использовать сегодня. Но требовалось много энергии. Руархид пользуется источником гномов, а у Балаватха такой подпитки нет. Даже если бы он захотел, попросил или заплатил деньги, никто из гномов не позволил бы ему без контроля местной магической гильдии создавать высокоэнергетические плетения внутри столицы. Балаватх знал, чем можно частично компенсировать недостаток энергии, однако все равно ему ее понадобится очень много. Хорошо, что он уже продумал, как получить нужные объемы.
   Несколько освоившись с мешаниной образов астрала, Балаватх приостановил настройку. Перед тем как полностью подключиться, требуется провести ритуал. От него потребуется сейчас полная сосредоточенность. Дело предстоит тяжелое и опасное.
   Заиграла музыка. Демон поднес к губам ритуальную чашу. Наркотики он не любил, стараясь заменять их медитацией, но сейчас без этого не обойтись. Перед ним поставили свечу. Балаватх начал настраиваться на огненную стихию. Через минуту свечу убрали. Помощники тем временем уже успели разжечь большой костер и раскалить выложенные перед ним угли. Демон почувствовал легкий страх. Не в первый раз он работал с элементалем, и каждый раз все начиналось со страха. Бывало, страх ощущался намного сильнее, чем сейчас. Балаватх подумал, что это хороший признак. Он откровенно завидовал людям и оркам, которым не надо было, каждый раз настраивая связь с элементалем, рисковать жизнью. Однако гордость тоже присутствовала. Он не знал ни одного другого демона из ныне живущих, умеющего работать с духами стихии, точнее одним, одним-единственным доступным для него, демона, стихийным духом -- элементалем огня, на таком уровне, как он.
   Балаватх затанцевал. Он почувствовал, что его ноги выбивают из углей веселые искры, рой которых послушен каждому движению тела. Количество искр увеличилось. Наверное, помощники поддали жару. А может, он подошел поближе к костру, который уже взметнул свое пламя в полный рост человека. Безудержное яростное веселье захлестнуло Балаватха -- начало действовать питье. Танец ускорился. Перестав что-либо соображать, демон сделал шаг вперед, еще один... и полностью вошел в пламя костра.
   Но в пламени был уже не демон, и даже не маг, а повелитель стихии! Балаватх чувствовал огонь каждой клеточкой своего тела, но не обжигающим, а нежно ласкающим его! У него появилась тысяча рук, как в самом пламени костра, так и в каждой тлеющей в отдалении лучинке. Действие дурманящего зелья заканчивалось. Разум потихоньку возвращал контроль. Но за стихию Балаватх уже зацепился и теперь чувствовал ее так же, как свое тело. Раздвинув руками послушно подчинившиеся языки пламени, он открыл целителям проход к себе.
   Маги-помощники уже развернули нити будущего магического плетения. Балаватх аккуратно и хладнокровно направил силу огня вдоль них. На поле загорелся большой огненный круг. Маги стали активировать подготовленные плетения, вытягивая специальными нитями энергию из огня и накопителей, заблаговременно расположенных по линии круга. Их действия, для большинства сторонних магов-наблюдателей точные и филигранные, Балаватху, слившемуся с элементалем, казались какими-то медленными и неуклюжими. Максимально используя возможности элементаля, он выправлял и усиливал нити плетений, воздействуя на их стихийную составляющую. Ученики магов и охранники постоянно подкидывали хворост в костры. Заработала магичка-стихийница, раздувая пламя ветром. Огонь загудел, усиливаясь.
   Вскоре магическая конструкция стала принимать четкую форму. Огромное плетение "Огненного Ока", как оно называлось в описаниях трактатов из храма Агни, растянулось по всему полю. Балаватх сделал усилие и с некоторым трудом замкнул плетение. Он почувствовал, что в астрале что-то меняется. Легкая слабость, пришедшая после замыкания контура, быстро прошла. В этом помог стоящий рядом целитель.
   Балаватх начал постепенно погружаться в астрал. Одновременно с ним начали свои погружения Махас и Дорнар. "Огненное око" уже работало на полную мощность, не только выравнивая астрал, но и служа хорошим маяком для группы удаленной поддержки. К месту "подлетела" Лилиейла со своим сопровождением. Балаватх почувствовал ее беспокойство, ему стало приятно. Вместе с собой она пригнала еще и несколько астральных духов. Как шаманам высшего класса удается приманивать такое количество этих сущностей? Тут даже маги Дворца Стихий и Волшебства только разводят руками. Увидев, что почти вся "стрела" на месте, Балаватх освободил от стихии огня несколько из своих воображаемых рук, которые Лилиейла сразу же соединила с отловленными ею астральными ищейками. Управление духами астрала почти ничем не отличалось от управления духами стихии. Лилиейле в свое время удалось открыть способ беспроблемного переключения с управления элементалями на управление астральными сущностями. Она научила этому и мужа. Иногда у него даже возникали мысли, что и элементалей, и всяких астральных сущностей создали великие маги прошлого для облегчения создания заклятий, и унифицировали управление ими.
   Связавшись одними "руками" с духами астрала, а другими -- с плетением "Огненного Ока" в четко определенных местах, астральное тело Балаватха стало медленно двигаться в сторону столицы. Одновременно с этим Балаватх так деформировал "Огненное Око", чтобы точка фокуса "выпрямляющего астрал" воздействия перемещалась синхронно с астральным телом. Уже в самой столице, на подлете к верхнему городу, искажения источника магии земли начали пересиливать воздействие "Огненного Ока". Однако "стрела" состояла из опытных магов и, несмотря на "болтанку" астральных образов, продолжала свое движение. По дороге спутники ненадолго отлетали от Балаватха, выполняя заранее определенные мелкие экспериментальные задачи вроде испытания действенности астрального удара на ночных бандитах, которое, к слову, прошло удачно -- обозначенные цели сошли с ума. Им в этом помогал мощный якорь, которым служил Балаватх.
   Первой же более-менее серьезной задачей стала привязка астрального духа к эльфийскому посольству. Несмотря на сложности работы с астралом в столице, ушастые неплохо защитили здания своего посольства от любых воздействий. Но Балаватх смог найти слабое место. Защита эльфов зачищает почти все астральные следы. Их не остается ни на стенах, ни на земле, ни даже в воздухе. Но ушастые почему-то не подумали о воде. Подаваемая внутрь здания из подземных резервуаров гномов и выводящаяся наружу, вода от астральных образов не очищалась. Демон связал с циркулирующей водой (вернее с трубами, выходящими из здания) несколько астральных духов. "Губки" будут впитывать в себя астральные проекции происходящих событий. Пока было неясно, как незаметно оперативно читать эти данные, но Балаватх решил оставить этот вопрос на будущее.
   С приближением к источнику и, соответственно, к местам проживания сильных магов, на место экспериментальным задачам пришли задачи практические. Главной причиной всей затеи был удар по одному из врагов Лиги, живущему в столице и считавшему себя прикрытым от астральных атак близостью источника.
   Уже на самом подлете к цели Балаватх увидел мощный и свежий астральный след, причем сквозной, уходящий в какие-то иные планы бытия и, главное, абсолютно не подчищенный. Сразу вспомнились доклады об измерении энергетического излучения источника. След возник как раз примерно в то время. Это Балаватх понял, оценив его уровень "пушистости" (любой астральный отпечаток со временем постепенно размывается, окончательно тая через некоторое время). Такое попалось ему впервые. Вполне возможно, что с помощью излучения, вызвавшего подобный след, кто-то как-то влиял на источник. Скорее всего, это был очень сильный маг, который поленился подчистить за собой, понадеявшись на искривляющий астрал эффект. На Руархида и двух других сильных астральщиков местной магической гильдии не похоже. В астрале они отличаются потрясающей чистоплотностью. Очень интересно! Такое открытие нельзя пропускать! Маг, настолько мощный и настолько беспечный, -- лакомый кусок!
   Размышляя так, Балаватх остановил свое движение и настроил на этот след астральную ищейку. "Если похожее повторится, то ищейка возьмет образцы и тут же сообщит мне", -- подумал он. Но тут его накрыла слабость, и что-то сильно потянуло обратно.
   Очнулся он уже в руках целителей, сообщивших, что он перенапрягся, тем самым разорвав плетение "Огненного Ока". Остальных участников немедленно отбросило от столичного источника. К счастью, все остались живы.
   "Хоть главная цель эксперимента и не достигнута, -- подвел итог "по горячим следам" Балаватх, -- но зато сколько интересных приемов работы с астралом было проверено! Да и побочные задачи удалось выполнить. Нет, эксперимент точно не провалился". -- И демон расслабился, полностью отдавшись опытным рукам целителей.
  
   Поле представляло собой разворошенный муравейник: целители хлопотали над пострадавшими, остальные затирали следы и патрулировали окрестности на случай неожиданного появления любопытствующих.
   Но никто не замечал человека, скромно примостившегося под мощным пологом невидимости на одном из растущих по периметру поля деревьев.
   -- Ну ни хрена себе! -- прошептал человек на языке, неведомом в этом мире.
  
  
   Глава 8
  
   Ник
  
   М-да... А Балаватх реально крут! Это надо же такое замутить! Хоть я и слышал через "жучок" все его рассуждения, объяснения и распоряжения при подготовке к действу, хоть и сам наблюдал все через вытянутые на поляну камеры Умника, хоть и зарегистрировал все колебания ауры Балаватха и снял информструктуры заклинаний демона и его ассистентов, но я мало что понял из творившегося на поляне. Зачем такую толпу народа собрали? В чем была цель эксперимента? Достигнута она или нет? И, самое главное, не скажутся ли результаты действа на мне или моих знакомых? Работа проводилась серьезная, множество помощников было задействовано. А значит, ставилась важная задача, иначе зачем огород городить? Вопросы... Вопросы...
   Но красиво было до безумия. Танец демона заворожил меня с первых движений. Пляшущий на углях Балаватх, рядом с огнем, лепестки которого в ритм движений демона то словно оплетали его тело, то спадали... Я даже сам начал неслышно отбивать ритм левой рукой. А когда, подчиняясь жесту демона, пламя большого костра раздвинулось и он вошел в проход, я совсем офигел. Хорошо, что Умник все снимал на камеру, обязательно посмотрю повтор, и, может быть, не один раз. Похоже, таким образом демон вызывал элементаля огня. Хм... а как я сам выглядел со стороны, когда сливался с духом воздуха в боевой пляске с шестом? Так же красиво? М-да... Неважно. Интересно другое: я-то научился вызывать элементаля воздуха и без пляски, просто настраиваясь в трансе на нужное эмоциональное состояние. А что же демон? Он же работает с духом огня явно не в первый раз. Неужели не может настроиться и слиться без этих опасных фокусов? Или это для него единственный способ войти в соответствующее состояние? Демоны ведь неважно контролируют свои эмоции. Не зря же представители всех остальных рас Лунгрии считают их чересчур вспыльчивыми и относятся к ним с опаской. Или, может, Балаватху нравится именно таким способом вызывать духа огня? Или плазмы? Забавно...
   Ну почему я не умею работать в астрале? Демон-то стремился именно туда, если судить по услышанным через "жучок" фразам. Именно там проходили основные события. А информации у меня ноль. Умник с астралом знаком только шапочно. Теоретически он может подключаться, и даже пробовал несколько раз, пока "отдыхал" в священной роще эльфов. Ничего не получилось. Слишком много помех от источника магии эльфов. И в столице гномов астрал для нас тоже пока закрыт -- здесь мешает источник магии земли. Кстати, а не направлено ли заклинание (огненный круг, напоминающий глаз, который строили демон и его помощники) в том числе и на компенсацию искажений при выходе в астрал? Впрочем, сам ритуал был слишком грандиозный, и потому вряд ли бы стали его проводить, только чтобы попасть в ментальное пространство гномьей столицы. Так зачем же это действо? "Ладно, потом..." -- скомандовал я себе, почувствовав, что мысли пошли по кругу, и постарался переключиться.
   А вот интересно, через астрал можно как-то воздействовать на человека? Хм...
   "Умник, а если на нас нападут через астрал?" -- В модели магии и, естественно, при построении защиты мы ведь тоже нападение через ментальное пространство не учитывали.
   "По идее, через астрал можно воздействовать на подсознание, в первую очередь, на эмоциональное состояние индивида. Можно "генерировать" какие-то подспудные желания и галлюцинации, создавая угнетающую атмосферу, вплоть до того, чтобы человек сошел с ума или совершил самоубийство. Но я же могу оперативно стабилизировать твои эмоции, если возникнет необходимость. Да и твои лечебные симбионты на что?"
   "Ну хоть что-то, -- хмыкнул я. -- А как насчет внедрения через астрал ложной памяти и сканирования мыслей?"
   "Ну... -- протянул Умник. -- Насчет последнего не знаю, но предполагаю, что мысленно общаться через астрал можно только с согласия обоих собеседников. А насчет стирания кусков памяти или, наоборот, внедрения ложных воспоминаний, то я же постоянно делаю архивирование знаний, которые есть в твоей голове. Если вдруг у тебя дойдет до проблем с памятью, то я всегда могу восстановить поврежденные области, используя последний бэкап. Так что определенная защита против большинства атак имеется... наверное, -- добавил он неуверенно. -- Правда, в процессе обследования других людей я не смогу этого делать, -- выдержав паузу, продолжил просвещать меня Умник. -- Сканирование человека требует работы сразу на всех уровнях ауры и серьезных оперативных вычислений. При восстановлении повреждений твоего мозга я затрачиваю ресурсов еще больше. На одновременную работу обеих функций у меня просто не хватает сил".
   "Фигня вопрос. Не так уж часто я сканирую кого-либо", -- прокомментировал я.
   Ладно, сейчас я живу в столице гномов возле источника их магии. В астрал здесь выйти крайне затруднительно. Может быть, и не всегда потребуются сегодняшние "пляски с бубном", но все равно выход в ментальное пространство съест изрядное количество ресурсов мага. Да и подготовка весьма затратна. Вряд ли кто-то затеет подобное ради такой мелочи, как я. Поэтому астрал откладываем на потом. Но небольшая доза паранойи не повредит.
   Так, что же у Балаватха было еще? А, чуть не пропустил! Демоны же закапывали какие-то измерялки источника на окраинах столицы. Вот это хорошая информация. Есть что сообщить друзьям гномам, если возникнет такая необходимость. А может, с демонами о чем-нибудь поторговаться? Я потер руки от предвкушения. А если еще и выкопать один из этих магических артефактиков, то, несомненно, вообще здорово будет.
   Я настроился послушать, о чем сейчас болтают главные демоны. И ничего не услышал. Странно. Вообще-то звук перестал идти еще во время эксперимента, но тогда я пропустил это мимо внимания, завороженный разворачивающимся действом.
   "Умник, что с "жучком"? Сдох бобик?" -- спросил я.
   "Не знаю. Не должен бы. Хоть мы и поиздевались над ним изрядно, но характеристики сохранились, как у его природных собратьев. А если бы те дохли при экспериментах, то ни у одного местного мага симбионтов бы не было. Этого же не наблюдается".
   "Хм... А если это базовый инстинкт, природная адаптация к буйcтву магических энергий? В этом случае никакие наши изменения, внесенные в симбионта, не помогут тому постоянно оставаться на связи. Спит наш "жучок", закуклился. Логично?"
   "Логично, -- согласился Умник. -- Но его могло и просто оторвать от хозяина. Там такое астральное возмущение было..."
   "Ладно, это пока терпит. -- Я бросил взгляд на демона, над которым хлопотали его помощники. -- Да, он явно отрубился чуть ли не до посольского приема. Черт, еще этот прием скоро! Обязательно надо подготовиться. Балаватх -- это не Васа. Импровизация тут не прокатит. Демону пальчик протяни -- сразу всю руку оттяпает. И сильно ведь заинтересовался мной, хм... экспериментатор. Хана спокойной жизни. Умник, есть идеи, как разобраться с этими трехглазыми или хотя бы как добыть о них побольше инфы?"
   "Ну, -- протянул Умник, -- вообще-то можно подвесить "жучки" всем ребяткам на поляне. Но, во-первых, это опасно: здесь слишком много народу, сильные маги, и некие шаловливые магические ручки, играющие в пятнашки, наверняка кто-нибудь заметит. Во-вторых, что ценного мы можем услышать? Участники эксперимента будут восстанавливаться, по большей части, наверняка спать. Подготовка к приему в основном проведена и все возможные закулисные предварительные переговоры -- тоже. Поэтому, кроме болтовни камердинеров о том, где размещать столы-стулья и какие вешать гардины, мы вряд ли что услышим. Я ведь правильно понимаю, тебе нужно узнать более полезные вещи: какова структура Лиги, кто там главный, что эти главные могут и что намерены делать в ближайшее время, кто из них с кем дружит, а кто кого терпеть не может?"
   "Угу", -- мысленно промычал я.
   "Тогда могу предложить только одно -- отловить представителя демонской делегации из тех, кто остался в городе, не участвовал в сегодняшнем действе и потому именно сейчас, что называется, занимается текучкой, претворяя в жизнь ближайшие планы трехглазых, усыпить его и просканировать. Верхушку трогать не стоит. Уж больно они крутые. Да и под охраной. Поймать кого-то, снять отпечаток мозга, подтереть следы и отпустить так гладко не получится. Нам нужен кто-то из среднего звена... Допустим, ассистент или друг кого-то из главных демонов".
   Я поморщился. Пахнет очередной авантюрой. Я постарался пошевелить мозгами, оценивая все нюансы текущего момента. Да, Умник прав. Других вариантов, похоже, нет. Вот, блин! На кой хрен я вообще привлек внимание демонов? А теперь приходится страховать свою задницу. Японский городовой!
   Ладно, сканировать так сканировать. Не обязательно ведь, чтобы у меня все всегда шло ректальным способом? Да даже пусть и так. "Как говорится: "Пер ректум ад астра", -- думал я, аккуратно обходя и перепрыгивая сигнальные сети, раскинутые демонами вокруг места, где они безобразничали.
   Убравшись подальше от поля, я наконец-то вздохнул спокойно. После "теплого" приема, устроенного мне эльфами в посольстве, было очень стремно идти подсматривать за демонами. Число крутых магов на квадратный метр у них значительно выше. Правда, сейчас я в полной мере мог пользоваться серьезной защиткой. Мы с Умником ее уже полностью прогнали по всем первичным тестам, а все компоненты по отдельности хорошенько погоняли в условиях, близких к реальным боевым. Все (тьфу-тьфу-тьфу) фунциклировало довольно прилично. И хоть в реальном деле наша новая штучка еще не проверялась, но определенная уверенность, что не подведет, присутствовала. К тому же я специально накануне погонял защитку и проверил, как она реагирует на огонь (родную стихию демонов). Результат порадовал -- наш полог не пропускает ничего. Он останавливает и твердые предметы, и воду, и огонь... Да еще оказалось, что и воздух тоже. На свою голову наулучшал, блин... У местных-то магов защитки воздух пропускают -- не задыхаются они под своими куполами. Исправлю в будущем обязательно. Но, с другой стороны, моя защита -- динамическая. Она выставляется мгновенно перед ударом и переводится "в спячку" сразу после того, как атака отражена. У меня просто не будет времени, чтобы задохнуться. А если еще учесть возможности организма, изрядно усиленные Умником, то я могу без проблем простоять на месте десяток минут под непрерывной бомбардировкой. И никакие бойцы мне ничего за это время не сделают. Да к тому же я ведь не полный идиот отсвечивать столбом и принимать все посланные атакующими "гостинцы". Обязательно немножко побегаю и накажу засранцев. Так что вопрос доступа воздуха внутрь защиты пока неактуален.
   С защитой я накануне разобрался довольно быстро. А потом занялся другой полезной идеей, пришедшей в голову, когда я глазел на показательные выступления демонов. Боевые симбионты. Сделать на основе симбионтов защиты и "жучка" их боевого собрата оказалось не так уж сложно. В ауру "прародители" проникать умеют. "Засыпать" и активизироваться -- тоже. И даже, в некотором смысле, боевая способность у моих приятелей защитничков уже есть. Они генерируют вне себя магический полог. Только защитники генерируют поле, направленное во внешнюю сторону от организма. Поля объединяются в единое целое и образуют защитный полог. А что если заставить симбионта генерировать поле не вне, а внутри организма? Представьте, ходите вы такой уверенный в себе супермаг. В вашей ауре, как обычно, пасутся всякие мелкие паразитики, которых вы уже давно не замечаете, привыкли, знаете ли. Вы вступили в бой, поставили против противника неслабый такой защитный порожек и спокойно ждете, пока он выбьется из сил, чтобы потом изрядно над ним покуражиться. Вы уже цокаете язычком, предвкушая, как его через пару минут сделаете. И тут откуда-то приходит незаметный такой сигнальчик, не обязательно магический. Это может быть, например, звуковая волна, либо вспышка света или каких-нибудь незаметных рентгеновских лучиков. И тут ваши привычные паразитики одновременно генерируют силовые поля внутри ауры и даже где-нибудь под кожей. Ментальное тело сразу разлетается в клочья вместе со всякими вашими магическими штучками-дрючками. Физическое тело чувствует себя так, словно по нему хорошенько врезали кузнечным молотом. Защиты уже никакой нет, и жить вам осталось -- даже помолиться не успеете, не то что понять, кто и чем шибанул...
   А можно ведь и не убивать сразу, а только оглушить. Или, например, активизировать не всех бойцов, а только тех, кто, скажем, рядом с сердцем пасется, и потрясти незаметно за небольшой такой клапаночек. И ходить "клиенту" предынфарктным инвалидом, если сразу не сдохнет, до тех пор, пока на его пути не появится хороший маг-целитель и не поправит ситуацию. И следов никаких. Любой целитель сочтет, что это природа так субъекта "наградила". А еще можно таким образом мозги вскипятить и лоботомию особо вредному персонажу сделать. Классная "оконтуживалка". А еще можно настроить срабатывание по времени. Живет "клиент" себе спокойно, всякие дела делает. Но он еще не знает, что осталась ему на этом свете всего пара часиков. И где-нибудь на рынке при покупке одежды или магических амулетов вдруг раздается тихий "бум" -- и нет человечка. М-да. Впрочем, чего это я? Вроде в профессиональные убийцы пока не собираюсь записываться. Да и трепаться о симбионтах, чтобы их могли "пользовать" другие маги, тоже.
   Итак, проблемы, которые следует решить. Во-первых, направление генерации поля. Это было просто -- я всего лишь поменял некоторые коэффициенты в соответствующем алгоритме защитного симбионта. Во-вторых, управляемая мощность воздействия. С этим посложнее. Мощность прямо пропорциональна количеству одновременно срабатывающих симбионтов. Этим в моей защите управляет Умник. Он подает сигнал только на нужное количество симбионтов. А как это делать, когда симбионты будут находиться в ауре противника и точное управление ими невозможно? Правильно, я тоже так подумал. Надо просто сформировать порции симбионтов (отряды, хихикнул я), где каждая порция (количество симбионтов) примерно соответствует определенной мощности генерируемого ими поля. Сами-то симбионты глупые в этом плане. Сказали: "Работай!" -- он и работает, сказали: "Куда прешь?!!" -- он в испуге перестает безобразничать. А сколько порций засадить в ауру противника, зависит от того, что я захочу с ним сделать. В-третьих, автоматическое одновременное срабатывание... Таймерные плетения я еще не научился делать. Хотя давно пора. В общем, пока остановился на самом простом способе -- удаленный "подрыв". Засаживаем симбионтов и через некоторое время даем магический импульс (даже не плетение) определенной последовательности. Кстати, можно давать не один импульс, а серию. Получится закодированный сигнал (или несколько сигналов). И "возбуждаться" будут не все отряды симбионтов сразу, а только те, которые получили "свой" сигнал. Остальные останутся закукленными и будут ждать своего часа. Всего-то требуется встроить в "боевика" дополнительное простенькое плетение, реагирующее как на "общий" (для всех), так и на "свой" (только своего отряда) кодовый импульс, которое и активизирует генерацию поля. В-четвертых, распределение симбионтов по ауре "пользователя". Ну, что-то сложное, типа размещения по участкам ауры, ответственным за отдельные органы, пока делать не будем. Ограничимся равномерным распределением по всей поверхности. Противнику все равно мало не покажется. Но тут и делать ничего не надо. Симбионты сами по своей природе случайно "фланируют" по ауре. Поэтому достаточно отключить в "боевике" унаследованные от защитника усики привязки к месту организма, пославшему "больной" сигнал -- и отряды "боевиков" сами быстро и равномерно распределятся по ауре "клиента". Вот и все дела.
   Непосредственно перед сном я погонял получившийся результат по модели магии и остался доволен.
  
   По дороге в город я решил, чтобы скоротать время, немного поразбираться со странным плетением в виде круга или глаза, которое сотворили на поле Балаватх и его помощники. И только об этом подумал, как в моей памяти всплыли воспоминания Угры и еще какие-то ошметки знаний других "претендентов на могущество". Все это добро Умник загрузил куда-то в лабиринты моих мозговых клеток при первом нашем знакомстве. Воспоминаний было так много и они всплывали так хаотично, что я просто растерялся. Каждая мысль, которая обнаруживалась, казалась очень новой и важной. Но только я начинал ее обдумывать, как на горизонте сознания возникала новая, еще более интересная. И при этом перед глазами мельтешили образы каких-то людей, домов, какие-то непонятные события, какие-то плетения. В голове творилось черт те что. Окончательно запутавшись, я воззвал к Умнику.
   "Работаю, не мешай, -- оборвал меня он. -- А с остальным терпи. Твой мозг должен освоить всплывшую информацию и создать необходимые ассоциативные связи. Я ему активно в этом помогаю. На это нужно время. А ты пока расслабься и получай удовольствие от предутренней прохлады".
   Проклятый искин! Какое, к черту, удовольствие, когда так трещит голова. Мозги-то явно перегружены, того и гляди закипят по-настоящему. Как еще с дороги в кювет тут же не свалился. А как было бы приятно прилечь где-нибудь за кустиками на травку и хорошенько выспаться. Но нельзя. До начала рабочего дня мало времени, а мне еще надо попытаться отловить и допросить какого-нибудь демона. И я брел по дороге, шатаясь, как пьяный, и старался не обращать внимания на дикую головную боль. Получалось плохо.
   Войдя в город, я направился к посольству демонов. Умник по-прежнему не отзывался, но головная боль почти утихла, и у меня восстановилась некоторая способность рассуждать. Я вспомнил, что просил Умника во время прослушки определять примерное местонахождение собеседников Балаватха. Умник аппроксимировал через инфосеть сигнал от "жучка" и наносил сведения на план города. Бадди-комп по моему распоряжению вывел карту с пометками перед глазами в одном из окошек. Я всмотрелся. О-па, а одна из пометок почти совпадает с тем местом, где я сейчас нахожусь. Оказывается, где-то поблизости живет Лотколб -- гном-артефактор. Я задумался. Идти дальше к посольству и "ловить рыбку" там, или поинтересоваться гномом, а остальное отложить на потом?
   "Лотколб! -- решил я. -- Персонаж очень занятный. Информация лишней никогда не бывает. А когда еще в следующий раз я до него доберусь... А демоны подождут".
   Так, тут примерно четыре дома, совпадающих по месторасположению с пометкой! Карта-план ведь у меня не точный, а примерный, и потому сразу определить, какой дом нужен, не получается. Я задумался. Так... Он же у нас артефактор? Артефактор! Значит что? А то, что, вне всяких сомнений, должен защитить свой дом разными амулетами. А они все хорошо пользуют магическую энергию, и потому наверняка изрядно фонят. Хата Лотколба в магическом зрении должна "светить" намного сильнее жилищ других гномов. Поэтому мне следует просто посмотреть на дома магически.
   Сделано. Это оказался небольшой красивый домик. Внутри, кроме самого гнома и его жены (любовницы?), никого не было. Видимо, ученики, если они есть, живут отдельно, ну а домработница, например, пошла спозаранку за продуктами. Я давно заметил, что у хороших слуг принято вставать ни свет, ни заря, закупать все необходимое и наводить порядок в доме до того, как хозяева изволят встать.
   "А хата-то защищена неслабо, -- подумал я, заметив магозрением кучу всяких нитей вокруг и внутри дома. -- А ну ее, к лешему. Геморроя много".
   Я уже собрался было уходить, но вдруг остановился от неожиданно всплывшей мысли. А гном-то -- идеальный "язык" для меня. Во-первых, он друг Балаватха, многое знает. Во-вторых, неслабый маг и один из главных амулетчиков-артефакторов Лиги. Значит, можно изрядно пополнить сведения об амулетах, в том числе о тех, которые на вооружении Лиги боевых магов. Мне это будет очень полезно. В-третьих, охраны никакой, только сигналка и какие-то защитные нити. Соблазнительный вариант! Демонское посольство не так уж близко, ну а сторожка гномьей стражи и вовсе далеко. Если же я проколюсь и Лотколб или его сигналка "стукнет" гномам или его друзьям-демонам, то, пока они будут бежать, у меня вполне хватит времени свалить.
   Я повнимательнее пригляделся к защите дома. М-да, а Лотколб -- явно сапожник с сапогами... Я бы даже сказал -- с огромным количеством сапог! По сложности защита превосходила даже плетения эльфийского посольства! Теперь понятно, почему охраны нет. Тут не всякий маг справится.
   "Умник, отзовись немедленно", -- резко потребовал я от своего электронного собрата.
   "Ну погоди немного, я уже почти закончил обрабатывать воспоминания Урги, ну еще чуть-чуть... Там такие интересные штуки..." -- заканючил искин. Что-то он в последнее время стал очень многое себе позволять. Послал меня по матушке по дороге в город. Да и сейчас выдрючивается...
   "Все на потом! -- разозлился я. -- Я тут до домика Лотколба добрался. Идеальный ведь "язык" для нас. Давай помогай работать".
   Дом и дворик при нем -- все было переплетено магическими нитями. Как будто паук сварганил себе уютное гнездышко из своей паутины. Огромное количество плетений, какие-то непонятные связки, и все это завязано на амулеты. Их было легко выделить как точки привязки плетений. Однако увидеть красивую девушку -- еще не значит оказаться в ее постели. И хоть я прекрасно видел магозрением амулеты, это вовсе не подразумевало, что было легко обойти их и взломать защитные плетения. Без Умника и субноута здесь делать нечего. Умник приступил к работе, и я медленно двинулся вперед, проходя участки с уже деактивированной защитой. И тут я отметил, что, деактивируя, снимая и "закорачивая" плетения, он активно пользуется мощностями субноута.
   "Зачем?" -- спросил я.
   "Ну, -- смущенно пробормотал Умник, -- так быстрее получается. Некоторые вещи легче на нем прогонять. Вот удивляюсь я вам, людям: вроде бы компьютер по сравнению со мной -- что детская игрушка, а в некоторых вещах просто "делает" меня. Только, в отличие от меня, он тупой. Как вы умудрились придумать таких сильных помощников, но без разума -- не представляю".
   "Да все ты представляешь. Сам, что ли, не помнишь, какой был, когда я тебя нашел?"
   "Ой, здесь осторожнее! Так, можешь проходить, два шага вперед, один налево и снова два вперед. А на твой вопрос отвечу -- не знаю. Почему-то мне кажется, что логические системы вроде меня или твоих компьютеров должны обладать хотя бы зачатками разума".
   "На вопрос: "Что такое разум и откуда он берется?" еще никому не удалось ответить. Поэтому не парься. Кто-то у нас на Земле сказал: "Мыслю, значит, существую". Вот и ты -- раз мыслишь и осознаешь себя, значит, живая и разумная железяка".
   "И вовсе я не железяка", -- обиженным тоном проговорил Умник. Но я знал, что это не всерьез. Разумным существом ему явно нравилось себя чувствовать.
   А защитка Лотколба тем временем заставляла меня заниматься каким-то сюрплясом под руководством Умника. От него то и дело следовали команды: "Шагай... Два шага назад... Прыжок влево... Подними правую ногу и замри... Опусти правую ногу..." Я то скакал, как играющая в классики соседская девчонка во дворе моего земного дома, то делал очень длинные шаги, как дядя Степа милиционер, то застывал на одной ноге, словно журавль. Через полчаса я готов уже был плюнуть на свою затею, но Умник сказал, что осталось совсем чуть-чуть. Хорошо хоть, что Лотколб -- гном, и большинство плетений создал на базе магии земли. Эта модель магии в нашей модели проработана лучше всего. Иначе бы не справились. Но всякие подленькие плетеньица других стихий тоже попадались. Может быть, они были сделаны друзьями Лотколба из Лиги боевых магов.
   Твою... В дом-то я вошел, но гном, видать, полный параноик. У него не хата, а сплошная полоса препятствий. Для учеников, что ли, старался? Мы потратили еще не меньше получаса, пока их все прошли и добрались до спальни. Я тут же обработал комнату усыпляющим излучением. Совсем не нужно, чтобы гном или его жена неожиданно проснулись.
   "Ну что, Умник, ты готов?" -- спросил я, подойдя к кровати. Лотколб и его жена лежали в постели спиной друг к другу. Кровать была довольно большая, но оба лежали на самых краях (как только не падали?), а посередине было огромное пустое пространство. Такое впечатление, что старались максимально отодвинуться друг от друга. Интересные отношения... Но это, впрочем, не мое дело. Для меня даже лучше, что они лежат именно так. Даже если Лотколб вдруг задергается и будет размахивать ручками, то жену никак не заденет.
   "Пионер всегда готов!" -- отрапортовал Умник.
   "Пионер? Интересно, что ты там такое сейчас читаешь... Ну ладно. Такой вопрос: Лотколб после сканирования может что-то почувствовать? Помнится, у Леона после твоей обработки болела голова. Ну Леон-то ладно, свой человек. А Лотколб в подобном случае наверняка пойдет к целителю-менталисту. Увидят они следы стороннего вмешательства в ауру или нет? Что будем делать? Наплюем?"
   "Ну, я могу непосредственно перед сканированием скопировать показатели его ментального тела, а потом восстановить их. Тогда скан пройдет не только без негативных последствий, но и вообще без следов в ментальном плане. Только вот времени на это уйдет намного больше".
   "Слушай, а почему я не знал об этом? Раньше ты даже не заикался о такой возможности!"
   "Ну, ты ведь не спрашивал. А сам я не сообразил, что можно такое вот предложить..."
   Хм... Развиваемся помаленьку? Ведь сейчас сообразил? Видимо, процесс развития идет не только у меня. И в кого же, в конце концов, превратится Умник? В человека?
   Так, вроде бы мы не торопимся. Защита, кажется, полностью сломана. Конечно, не по всему дому и прилегающей территории, а только чтобы мне не мешала и не отследила. Сигналки ликвидированы. Разумеется, хозяин обнаружит вторжение, но не буду же я восстанавливать все это!
   "Приступай, время у нас есть", -- сказал я Умнику, пристроился на стоящем у кровати стуле и приложил палец к шее Лотколба. Искин занялся работой.
   Скучая, я ради интереса посмотрел на жену "клиента" магическим зрением. О-па, а женщина-то -- тоже неслабая магичка. Любопытно, какая у нее специализация? Если останется время, надо будет и ее просканировать, авось какие-нибудь полезные плетения узнаем. Мои мысли переключились на Крису. Как она чувствует себя одна после совместно проведенных ночей? И какого ... я поперся сегодня за город следить за какими-то демонами, вместо того чтобы провести ночь в ласковых теплых объятиях? Вдруг мои размышления прервал радар, настроенный засекать любое движение возле дома Лотколба. "Ну и противно пиликает, зараза!" -- в очередной раз по этому поводу подумал я и посмотрел на окошко, которое бадди-комп услужливо вывесил перед глазами.
   "Умник, что за... -- На экране быстро перемещались шесть точек, а их целью, судя по всему, был дом гнома. -- Может, это обычная уличная банда, возвращающаяся домой с промысла?"
   "Не знаю. Только учти -- это демоны, и двигаются они от демонского посольства".
   "Екарный бабай! Все-таки мы облажались с тобой, Умник. Что-то где-то пропустили. -- Я не торопясь встал и осторожно потянулся всем телом, удерживая свой магический щуп в соприкосновении с аурой Лотколба. -- Сколько там еще до конца сканирования?"
   "Минута--две. Если прямо сейчас остановиться, то половина информации будет утеряна. Прекратить?" -- спросил искин.
   "Думаю, нет, не надо".
   Демоны вроде не сильно торопились, и я решил, что вполне успею смотать удочки. Бадди-комп показал характеристики приближающихся трехглазых. Так, четверо демонов-бойцов, трое из которых имеют зачаточные магические способности, и два боевых мага, уровня, вроде бы, пониже мастерского. Видимо, как я и предполагал ранее, серьезные маги еще не вернулись с поля. А это обычный дежурный отряд у посольства. Впрочем, драться я с ними не собираюсь. Окружить меня (как поступили эльфы) они не могут -- мастерства вряд ли хватит, чтобы обнаружить наш с Умником полог невидимости. Просочусь мимо них. Тем более что и сигнальные сети теперь не надо обходить -- все равно вторжение засекли. Тревогой больше, тревогой меньше...
   "А интересно, как они меня засекли?" -- подумал я и стал внимательно осматривать комнату, отобрав у Умника часть ресурсов на сканирование и анализ плетений через экспресс-анализатор модели магии на субноуте. Ага, понятно. Умник в своем репертуаре. Обязательно пропустит какую-нибудь простую мелочь. И я хорош! Ведь твердил же себе после эльфийского посольства, что на всякий случай Умника следует контролировать. Все-таки он компьютер и не обладает такими навыками разностороннего мышления, как человек. Ну не учла моя железка дополнительную гномью хитрость. Внутри плетения звукоизоляции стен было спрятано другое, реагирующее на колебания пола. Хм... А как же хозяин ночью в туалет ходит? Ага, понятненько. Сигналки от кровати я с Умником сразу перекрыл и успокоился, а через них, похоже, плетение, следящее за полом, определяет, лежит ли хозяин и его жена в кровати. Если лежат оба, то при колебаниях пола (кто-то ходит по нему) спальни сразу поднимается тревога. Ага, а вот этот модуль работает интересно: если в течение определенного времени тревогу не отменили, то идет сигнал вовне (судя по появлению тут демонов -- в их посольство). Интересное решение. Реализация таймера через плетения магии земли. Сам я пока не сподобился что-то такое разработать, все откладывал на потом. А ведь это путь к реализации простейшей логики, плюс синхронизация работы разных частей плетений... Уже ради одного этого стоило заглянуть сюда. Кстати, и связь с посольством реализована интересно. Вернее ничего необычного для меня, но здесь я такого еще не встречал. Обычно связь на близких расстояниях устанавливается через плетения, а тут -- одиночными магоимпульсами, направленными в определенную точку пространства. Забавно. Так они в принципе могут дойти и до создания магорадио. Ладно, лирику в сторону. Я снова поглядел на экран радара.
   "Умник, давай быстрее! Демоны уже приближаются!" -- Я занервничал. В закрытом помещении легко обнаружить "скрытника". Нужно просто развернуть сигнальную сеть на всю комнату. Да, жаль, что хорошего обычномагического боевого арсенала у меня пока нет. Я перебрал в уме свои возможности. Похоже, без рукопашной не обойдется. Хорошо хоть, оружие все с собой. Помня про стычку с эльфами, я, отправляясь подглядывать за Балаватхом, постарался получше вооружиться. Но сейчас, как и недавно в эльфийском посольстве, не хотелось никого убивать. Не дай бог, если вдруг вычислят меня. Зачем тогда еще вендетта от демонов? И так уже с эльфами большие проблемы.
   "Щас... Секундочку... Последний штрих и... Все! Готово!" -- просигналил Умник.
   А что если постараться сымитировать ложную тревогу? Судя по тому, как неспешно двигаются демоны, они предполагают что-то подобное. Конечно, чуть позже они увидят, что хозяин почему-то спит, словно мертвый. А сам гном, как проснется, обязательно обнаружит отключенные и частично сломанные защитные плетения. Но фора у меня будет. Так и поступим.
   Я накинул на себя полог невидимости и потихоньку выскользнул в окно. Затем, настроив комп на прокладывание оптимального пути среди движущихся препятствий, стал прокрадываться среди демонов, кружащих возле дома. Двор был засажен цветами. К выходу вели три пересекающиеся дорожки. Возле дорожек росли кусты флоксов и пионов. Демоны рассыпались по всему двору и методично осматривали закоулки. Цветов уже потоптали... Вот Лотколб-то обрадуется помощничкам. Самое интересное, что они почти не заходили на сами дорожки. Ну тогда уж извините, ребята, я пройдусь с комфортом. Зачем же в черноземе пачкаться? Я выключил расчет курса (бадди-комп предлагал двигаться по цветам, а менять настройки времени не было) и спокойно почапал по ближайшей дорожке к выходу.
   Н-да, выход со двора трехглазые все-таки догадались перекрыть. Там стоял демон со странной татуировкой на лице, хорошо различимой моим магозрением. На обеих щеках высокого бойца была нанесена сложная вязь. Комп дополнительно подсветил картинку. Что-то магическое. Я всмотрелся. Вроде как не видел у выступающих на демонстрации демонов-бойцов подобных рисунков. Обойти стража было никак нельзя, он почти полностью перегородил проход. Жаль. Придется проскальзывать вплотную. Я подошел ближе. Демон как-то странно замер, немного водя головой из стороны в сторону.... Только по окончании стычки мы с Умником поняли, что эта вязь -- специальное магоплетение, призванное обнаруживать инфракрасные лучи. Подобные плетения обеспечивают бойцам Лиги "ночное" зрение.
   Проскользнув мимо демона впритирку, чуть ли не подмышкой, я расслабился и... получил сильнейший удар в голову. Даже моя хорошая реакция не помогла. Зато защита успешно сработала и отразила удар чего-то нунчакоподобного. Черт! Удар-то нанес демон, у которого вообще нет никаких магических способностей. Как же он меня увидел, да так точно определил местоположение? Ведь маги-то отряда ничего не заметили. Я был ошарашен.
   Пока приходил в себя и пытался сообразить, что случилось, ударивший меня демон откатился в сторону, подобрал выбитое защитой оружие и криком позвал своих товарищей. Те среагировали мгновенно. Маги разошлись, одновременно активируя свою защиту и пропуская вперед бойцов. Последние быстро, но не суетливо стали окружать меня. Так... Возможность бежать открыта, догнать меня фиг смогут. Но, черт их побери, как они меня увидели? И видят ли или только чувствуют? Этот вопрос лучше решить здесь и сейчас, иначе у меня могут быть очень большие проблемы. Или же на крайняк обзерошить их тут всех, но тогда информацию не получу... Блин...
   Поднявший тревогу демон перешел в атаку, раскручивая перед собой что-то вроде трехсегментных нунчаков. Он старался охватить кругами максимально большую площадь, и по этим действиям я понял, что точно отслеживать мои телодвижения демон неспособен. Он чует лишь примерное направление. Да, но какая сила воли у противника! У меня ведь сильнейший полог невидимости, доработанный на основе того, что использует Криса. Он тяжелым кузнечным молотом лупит по подсознанию, заставляя отводить глаза от местонахождения носителя. Но демон-то сопротивляется! Потом, на повторе, я заметил, что демоны почти всю стычку вели с закрытыми глазами. А во время боя я убедился в их "слабом" зрении, когда, уворачиваясь от удара нунчаков, мне пришлось уйти в низкий присяд, замедлив темп боя и попав в положение, в котором была существенно ограничена возможность дальнейших движений. Если бы демон видел меня глазами, то, при его скорости и реакции, наверняка тут же урыл бы. А он еще никак не отреагировал и на мой кулак, который я направил ему в район солнечного сплетения, пытаясь спасти положение. Удар я инстинктивно усилил магическим всплеском, и грудь демона буквально сложилась гармошкой. Он отвалился в сторону. Слава тебе, господи, больше ему в этом бою не участвовать. Но демон не сдох. Потом обязательно подлечат.
   Да, проваландался с первым своим противником... Я встал. Так. Во время боя мы с демоном переместились на узкую улочку возле дома Лотколба. Я уже на свободе. Может, смотаться? Я тут же понял, что немного запоздал с этой мыслью. Вокруг уже стояли подбежавшие по тревоге бойцы и раскручивали свои нунчаки. Они, как и первый демон, явно не видели меня, но при этом правильно ощущали направление. Бойцы не стремились нанести сразу точный удар, но кругами своих деревяшек (или железок -- какая разница) полностью перекрывали периметр. Мне некуда было отступать. При этом один из стоявших тут же магов шевелил возле меня аурными щупами, явно стараясь запятнать "клиента", и попутно раскидывал какие-то сигнальные сети. А второй, несомненно, готовил какое-то особо гадостное плетение-гостинец. И скалится, подлец, видимо, заранее предвкушая удовольствие. Ну с этим ты поспешил, дружок.
   Бойцы изменили систему вращения своих нунчаков и стали осыпать градом ударов все пространство внутри окружности. В мою сторону полетели какие-то магические плетения из их атакующих амулетов. А демоны-то пошустрее и посильнее эльфов будут! А как они перекрывают мне дорогу своими вертушками! Любо-дорого посмотреть... со стороны. Наверное, я бы получил золотую медаль по акробатике и кун-фу, если бы кто увидел, что я вытворял. Но удивительно: несмотря на все мои навыки в земных боевых искусствах и опыт тренировок с Леоном (гвардейцы вообще-то считаются лучшими здешними воинами), я ни разу не смог достать ни одного демона. Они четко реагировали на мои передвижения и с помощью длинных сегментов своего оружия не давали подойти вплотную. Успели, поганцы, оценить результат плотного контакта по валяющемуся персонажу. И ведь нельзя сказать, что все их удары я пропускал мимо себя. Даже высокая скорость движений спасала далеко не всегда. Если бы не защита -- забили бы насмерть. Черт, если так дальше пойдет, придется доставать меч и мочить придурков.
   Тем временем маги завершили свою подготовку к боевым действиям. Один полностью раскинул по улочке сигнальную сеть и кастовал какое-то, несомненно боевое, плетение. Второй тоже явно был готов отправить завершенную большую пакость, так сказать, в полет. Услышав матюги этого мага, бойцы бросились врассыпную. Да, что-то сейчас будет! Недолго думая, я прыгнул вдогонку за ближайшим воином. Расчет, что маг поостережется пулять большой бякой по своим, оправдался полностью. Вылетевшее было из его рук магическое нечто тут же стекло в землю. Но второй маг среагировал иначе -- он просто увеличил размер своего атакующего плетения и врезал, как у нас говорят, "по площадям".
   "Он что, совсем о своих не заботится?" -- подумал я, пока Умник успешно развеивал плетение, воздействуя на его информструктуру.
   "А на бойцах амулеты против этого заклинания, -- ответил Умник на мой почти риторический вопрос. -- А вот у другого мага опять готово что-то мощное, высокоэнергетическое..."
   "Потом, Умник! -- Я оттолкнулся ногой от стены и задним переворотом перелетел через выбранного в качестве защиты от магов демона и круг его вращающихся нунчаков. -- Врубай обманки!" В стороны тут же разлетелись небольшие сгустки магических плетений и стали активно цепляться к узлам сигнальной сети, имитируя там мое присутствие для магического зрения. Судя по ругательствам магов, особенно того, кто со стиснутыми зубами еле удержал уже почти запущенную какую-то высокоэнергетическую бяку, действовать обманки начали сразу и качественно.
   Бойцы, видя, что у магов ничего не получилось, снова стали пытаться загнать меня в центр улочки. Но им уже не обломится. Я пришел в себя и был готов в любой момент вырубить всех трехглазых обзерошивалкой, раз уж не получается достать физически. Но для них все должно выглядеть достоверно. Я сделал несколько резких выпадов кулаками с одновременным передвижением в их сторону (демоны должны "увидеть" мои дерганья) и по очереди контузил их своей палочкой-выручалочкой. Когда очнутся, у них даже не возникнет сомнения, что их приголубили кулачком или каким-нибудь кастетом, а не странной магией.
   В это время первый маг подбежал поближе в попытке определить мое положение. Наверное, рассчитывал нащупать меня аурой и отправить свой мощный, с трудом удерживаемый "подарочек" через аурные щупы. Ну, это он правильно затеял. Так сказать, сама мышка лезет прямо к кошечке в коготки. Иди поближе, дружок, сейчас получишь свою порцию тумачков. Как говорится, просите и обрящете...
   Второй маг выкрикнул имя товарища и почему-то тут же упал. Ага, приятно познакомится, Аправадин! Ну что ж, отдохни немного. Я сгенерировал что-то рандомно-непонятное и забросал этим обоих агрессоров, одновременно пустив по аурному щупу мага, коснувшегося меня, отряд симбионтов, и через секунду выдал импульс подрыва. Надеюсь, я не поспешил с сигналом. Резко подброшенное тельце мага и слабый хлопок сообщили мне, что все-таки поспешил. По логике, удар должен был быть направлен внутрь равномерно, но, видимо, симбионты еще не успели распределиться по ауре. Хотя... какая разница? Как говорится, если программа заработала с первого раза, это еще не значит, что она написана неправильно. Главное, результат налицо. Класс! Преимущества симбионтной атаки очевидны. Симбионты для удара используют магическую энергию из ауры противника, при этом резкое высасывание энергии должно восприниматься как пробитие защиты. По крайней мере, вопросов, которые могли бы возникнуть, если бы я просто контузил противника, здесь появиться просто не должно.
   Я прошелся по демонам (воины уже шевелились и стонали) "усыплялкой". Немного передохнул, наблюдая, как Умник не дает сработать оставшемуся без контроля плетению мага -- хрен его знает, что оно должно делать! Заодно потом и посмотрим, что оно из себя представляет. Умник, как всегда, снял с него матрицу. Еще один кирпичик в наш будущий анализ огненной магии. Тем временем плетение постепенно развеялось, вот только следы огненной магии остались. Умник, оказывается, просто стравил постепенно энергию конструкции в окружающее пространство.
   "Фух!" -- Я вытер совсем не виртуальный пот со лба. Руки немного дрожали. М-да уж... Сложно как-то все получилось, но главное, я справился, что не может не радовать. Ну почему я влипаю в такие драки? Прям дежавю какое-то. С эльфами махался. С демонами -- тоже. А еще есть обычные человеки, орки, дроу... и, конечно, дракоши. Неужели соберу, так сказать, "полный комплект"? Да уж...
   Я вдруг почувствовал, что времени почти ни на что не осталось. Вот-вот наступит откат от напряжения, накопившегося в результате сегодняшних событий. Меня ждет слабость в мышцах, временный отказ мозга работать... Так, собраться!
   Я похлопал себя по щекам, потряс головой. И сразу сообразил, что меня беспокоит. Все-таки я сработал не совсем чисто. Если для первого мага у меня и у них потом будет объяснение, как я его завалил -- типа просто пробил щиты, а второй-то маг почему упал?
   "Умник? Второй маг -- твоя работа?"
   "Извини, Ник, если напортачил. Что-то он там странное начал делать. Какие-то нестандартные для демонов плетения. Ты слишком увлекся своим противником, а я решил не ждать, чего второй там навыдумывает".
   "Ладно", -- тряхнул я головой, авось прокатит. Хоть и жаль, такое представление разыграл, а в конце дал петуха...
   С помощью Умника я бегло просмотрел память демонов-бойцов. Оказалось, что рисунки-плетения на их щеках являются простейшими датчиками теплоты (инфракрасного излучения). Показать точно место или "создать панораму" в мозгу эти датчики не могут, ибо слишком примитивны. Они просто воздействуют на кожу, указывая направление источника тепла. Демон их воспринимает так же, как слепой слушает стук тросточки. Вот почему мой первый противник вертел головой во все стороны: как он мог без этого определить мое местоположение? А уж когда я подошел поближе... Оказывается, их здорово тренируют пользоваться в бою этими штуками. Вон как они в быстрой карусели стычки ориентировались. По правилам Лиги эти плетения наносились опытным воинам, не владеющим магией (или слабовладеющим), а вот сами маги обходятся обычным ночным зрением. Интересно, что и сами бойцы в свободное время развлекаются тем, что завязывают себе глаза и устраивают поединки, ориентируясь только на эти датчики. И полезно, и весело. И еще, хоть плетение и простое, но дополнено интересными фильтрами. Сигналы от источника, превышающего уровень излучения живого организма (солнце, костер), игнорируются и не мешают хозяину.
   Мы с Умником постарались отсканировать демонов как можно быстрее. Надо ведь было еще подчистить те моменты, которые демоны потенциально могут вспомнить под гипнозом (например, тот косяк со вторым магом). Поэтому мы прочитали только события последнего дня. Закончив скан (про себя вздохнул, глядя на магов, жадность взыграла -- такой материал, весьма полезный для нас, пропадает в их головах!), я зачистил все следы. Не только свои, но и демонские. Затем включил пробуждение, чуток подождал, пока подействует, и побежал в сторону уже движущейся к месту битвы группы дознавателей из гильдии магов.
   На полпути к дознавателям я скастовал с помощью Умника несколько бесполезных огненных и эльфийских плетений, заставив их свернуть в сторону и проверить, что же там происходит. Демоны пришли в себя и, поняв, что стычка закончилась, а здесь вот-вот появится гномья стража, немедленно ретировались в сторону своего посольства. Я же пробежался назад, к дому Лотколба, и чуть дальше от него, в сторону демонов, и затер на бегу следы аур демонского отряда, благо Умник растянул плетение-затиралку в ширину на четыре метра. Надеюсь, демоны успеют удрать, и не будут рассказывать дознавателям про одного типа, их всех сделавшего. Архимаг уж точно поймет, кто это затеял, если что-то подобное услышит от своих подчиненных. Не надо ему давать дополнительные рычажки против меня. Я ведь тут наверняка нарушил не один закон.
   До дома я добрался только через час, на всякий случай немного побегав по городу и зайдя в Васину хату со стороны другой окраины. Во избежание, так сказать... Я вошел в комнату и свалился на кровать прямо в одежде. Ноги уже совсем не держали, и глаза закрывались. Попытался заставить себя анализировать просканированную и подслушанную (Аправадина я не забыл снабдить "жучком", как, впрочем и Лотколба) информацию, но где уж тут сосредоточишься. Смысл полностью ускользал, я слишком устал. В итоге я плюнул на все, кое-как стащил с себя амуницию, бросил ее возле кровати и отрубился.
  
   Балаватх
  
   Ну ни минуты покоя! Только Балаватх уснул после тяжелейшего магического эксперимента, как недовольно загудел амулет магосвязи.
   -- Мах! Чтоб тебе вечно гореть в жерле вулкана! Какая молния выжгла твой разум? Быстро говори, что тебе надо, пока мое терпение не превратилось в пепел! -- Главный аналитик Лиги прервался, набирая в легкие побольше воздуха, чтобы продолжить облаивать так некстати разбудившего его друга и коллегу. Он еще много чего собирался рассказать тому о его интеллектуальных способностях, правилах приличия и прочее. Обычно Балаватх не позволял себе таких вольностей. Но не сегодня. Когда словно расплющен каменным обвалом, словно прожарен на углях и при этом дико хочешь спать, какой тут самоконтроль? Однако Махас его прервал:
   -- Прости, Бал, что разбудил, но у нас чрезвычайное происшествие. Нужно твое присутствие.
   -- Ладно. -- Балаватх с силой растер свое лицо. -- Что еще случилось?
   -- В дом Лотколба пробрался какой-то маг, вот. В результате я с утра принимаю в посольстве дознавателей и разгребаю то, что натворили Аправадин с дежурной сменой.
   -- Не понял, какая связь между Лотколбом, Аправадином и дознавателями?
   -- Давай просыпайся и приходи, -- хмыкнул Махас.
   -- Стой! С Лотом все в порядке? -- наконец сообразил задать главный вопрос Балаватх и быстро стал собираться.
   -- Жив твой гном, жив, -- проворчал собеседник. -- Судя по всему, его усыпили, и сделали это мастерски. Проснулся он, только когда дознаватели, не дождавшись ответа, с некоторыми неприятными для себя последствиями пытались войти в дом. -- Из амулета донесся смешок. -- Вот и представь: если дознаватели не смогли войти, то каков уровень того, кто разжег этот пожар? Лот сказал, что часть ловушек просто не сработала, какие-то были деактивированы. Сигнальная сеть где-то выключена, а где-то или снова включена, или почему-то не прореагировала на вторжение. Лот до сих пор ходит пришибленный. А если учесть его параноидальный характер... Сам понимаешь, какой это удар по его самолюбию.
   -- А что дознаватели?
   -- А что они? Попытались прихватить его как возмутителя спокойствия, но уж слишком очевидно, что именно он стал жертвой. В общем, пока отбрехался. А вот к нам цепляются.
   -- Ладно, что там натворил Аправ, потом расскажешь, на месте. Я скоро буду.
   Балаватх дал себе еще двадцать минут, в течение которых успел размять мышцы, закачать в ауру ударную дозу магии огня из накопителя и помедитировать, приводя в порядок ментальное тело.
  
   -- Благодаря амулетам теплового зрения воины обнаружили противника, удирающего под пологом невидимости, и попытались его задержать. А маги использовали самые мощные плетения из тех, что имеют в своем арсенале. Странно еще, что не сообразили пустить их в сторону гномьей магической гильдии, -- ядовито сказал Махас. -- Или не успели. Беглецу, похоже, это не очень понравилось. Он, вместо того чтобы скрыться, надавал всем по заднице. Как детей сделал! В меньшей степени руками-ногами, в большей -- магией, в конце концов выведя всех из битвы с помощью хитрого плетения. Причем, неизвестного. По описанию я тоже не смог понять, каким.
   Балаватх с невозмутимым выражением лица слушал доклад.
   -- Все живы?
   -- Да. Но пока немного не в себе.
   -- Что они сказали дознавателям?
   -- Ничего, -- проворчал Махас. Он уже стал успокаиваться. -- Все успели скрыться, как только очнулись.
   -- Плохо, очень плохо. Вряд ли они успели хорошо затереть следы, -- задумчиво проговорил Балаватх.
   -- Да нет, -- Махас махнул рукой, -- тут пока все хорошо, хоть и непонятно. Кроме зафиксированных следов огненных плетений, против нас ничего у дознавателей нет. Вот это-то и непонятно. Судя по всему, следы аур затер противник. Не только свои, но и наших воинов. Не поленился сбегать к посольству.
   Балаватх недоуменно покачал головой.
   -- Более того, -- продолжил Махас, -- он скастовал фонящие эльфийской и огненной магией плетения -- обманки, заставившие дознавателей сделать крюк, в результате чего наши и успели скрыться. Правда, Аправа на руках несли, он до сих пор не очухался. Да и остальных сильно помяли, целители сейчас ими занимаются. Дознаватели пока не могут разобраться, что произошло, но думают, что у нас случилась стычка с эльфами. По крайне мере, Торвина тоже к себе вызвали. Что думаешь?
   -- Не знаю, Мах, -- задумчиво проговорил Балаватх. -- Единственное, что приходит в голову: противник не считает нас врагами, потому и решил минимизировать нанесенный ущерб как в плане живой силы, так и репутации. Наверное, чтобы мы его не так активно искали и мстили. Ладно, все это пока недоказуемо. Зови сюда Лота и второго мага. Кстати, кто там был?
   -- Ты его не знаешь, -- сказал Махас, направляясь к выходу. -- Так, обычный дежурный маг, приписанный к посольству. Через час они будут здесь. Я подойду попозже, как только закончу с дознавателями.
  
   Через час все собрались в апартаментах у Балаватха и стали подробно разбирать события. Из беседы ничего нового к сказанному Махасом Балаватх для себя не вынес. После этого перешли к обсуждению мотивов и магических способностей вторженца.
   -- Он был силен, не меньше чем мастер боевой магии. Не знаю даже, как ему так легко удалось пробить поставленную мне маханийа Махасом, гроссмейстером боевой магии, защиту, -- сдерживая гримасу боли, уважительно посмотрел на Махаса Аправадин. Он немного пришел в себя, хотя до сих пор испытывал жуткую головную боль, тошноту и головокружение. Кроме того, он еще плохо слышал и потому говорил (как это часто бывает при подобных контузиях) преувеличенно громко. Целители обещали полностью вылечить его, но потребуется время. Несмотря на скверное самочувствие, Аправадин настоял на своем участии в обсуждении. -- Но у нас все-таки были шансы. Ах, если бы я успел выпустить свое плетение первым, до его магического удара...
   -- У вас не было ни малейшего шанса! -- резко перебил его Балаватх. -- Радуйся, что он решил с вами поиграться, а не позорно вырубил в первую же секунду столкновения!
   -- Поиграться? -- недоуменно переспросил Аправ.
   -- А зачем, по-твоему, он схлестнулся с бойцами врукопашную? Ему ведь достаточно было устранить их магией? Или он не настолько силен, как ты говоришь?
   -- Ну, я думаю, что поддержание полога невидимости у него отнимало много сил, вот он и ...
   -- Ты продолжаешь меня разочаровывать, возможно, скоро мне придется искать себе нового секретаря, -- мягко произнес главный аналитик. Аправадин нервно сглотнул. -- К твоему сведению, если ты почему-то этого не знаешь, полог невидимости требует не столько силы, сколько серьезной концентрации. А именно концентрацию, участвуя при этом в драке и параллельно создавая магические плетения, сохранять крайне сложно. Это-то и говорит о том, что он игрался с вами. Скорее всего, вторженец просто проверял магическую модификацию своего тела в боевых условиях. И, надо сказать, ему это с блеском удалось. Нет ничего желаннее, кроме, конечно, неограниченного продления жизни, для двуглазых мастеров и гроссмейстеров-целителей, нежели улучшить свое тело так, чтобы без проблем одолеть тренированного демона-бойца или даже нескольких. Мы, демоны -- эталон, на который равняются. В то же время целители больше других магов ценят свою жизнь. Следовательно, идя на рукопашный бой, чужак был абсолютно уверен, что контролирует ситуацию и может в любой момент всех вас ликвидировать одним движением брови.
   После этих слов все в комнате сидели как пришибленные.
   -- Я попрошу вас еще раз обдумать ситуацию, вспомнить малейшие детали. Все, что вспомните, -- запишите. Лот, -- Балаватх обратился к единственному в комнате гному, -- от тебя я тоже жду результатов. Проанализируй, каким образом он смог обойти твою защиту, результаты также предоставь мне в письменном виде.
   -- Сделаю, чего уж там, -- проворчал недовольный гном.
  
   Вернувшись к себе, Балаватх продолжал думать о происшествии. Он никак не мог понять, откуда прилетела такая плюха. Большинство вариантов сразу отметалось: вторженец -- точно человек. Роста он был явно не гномьего. Воины, пусть и не видели его, но во время боя "прочувствовали". А кто еще, кроме человека и гнома, может использовать магию земли во время боя и вскрытия защиты дома мага-артефактора? Эльфы сразу отметаются: они никогда не нанимают людей, гордые больно. На агента Дворца тоже не похож. Те либо перебили бы, либо, что более вероятно, просто опозорили бы демонский отряд, оставив их валяться на месте в отключке. Следы демонов они бы уж точно не зачищали. Артефакторщики конкуренты? Убивать Лота явно никто не собирался, никаких артефактов унесено не было, ни из дома, ни из мастерской. Да и вообще, если нужны артефакты, зачем лезть к хозяину в спальню? В этом случае главная цель -- мастерская. К тому же, судя по характеру всего происшедшего, действовал маг-одиночка. Причем без помощников. Какой-то личный интерес?
   И все-таки, зачем он сунулся непосредственно к Лотколбу? Остается единственный вариант -- ментальный допрос. Усыпил-то чужак гнома очень качественно. Даже дознаватели не могли до того добудиться. Получается, маг-чужак решил использовать распространенный, но очень сложный в исполнении прием -- из состояния сна перевести жертву в состояние отвечающей на вопросы куклы. После этого он собирался воспользоваться природным (а значит, неотслеживаемым при осмотре целителем) механизмом стирания воспоминаний. Это можно сделать, прогнав мозг пациента через все стадии сна в правильной последовательности. Человек явно торопился. Лезть в защищенный дом гроссмейстера артефактной магии -- огромный риск. Их проще брать и усыплять вне мастерской и дома, вдали от источников их могущества -- многочисленных амулетов и защитно-сигнальных систем.
   "А, собственно, зачем чужак это все затеял? -- размышлял Балаватх. -- Почему он действовал так спонтанно и рискованно? Кроме нашего эксперимента, ничего в голову не лезет. Человек-то, как минимум, мастер "скрыта" и вполне мог следить за нами. А если учесть продемонстрированные чужаком блестящие способности по вскрытию защит... Он вполне мог пробраться на территорию поля, несмотря на все меры предосторожности. Понаблюдал за нами и испугался. Причем вторженец испугался настолько, что тут же пошел на небывалый риск, дабы раздобыть подробности об увиденном. Все участники эксперимента были рядом, и все хорошо защищены. Подобраться к нам шансов у него не было, вот и решил взяться за моего друга, резонно предполагая, что именно Лот делал для нас защитные амулеты. О нашей с ним дружбе ведь многим известно. Пусть так. А что человек будет делать дальше? Допросить Лотколба он явно не успел. Следовательно, будет продолжать нервничать и рисковать. А почему, собственно, увиденное могло его так испугать? Решил, что действие направленно против него? С чего бы? Или просто не любит подобной активности у себя под боком? Но тогда он должен быть в тесной связи с гномами. Иначе какой резон так рисковать ради них? Но тогда зачем он прикрыл побитый отряд от дознавателей? Что-то я совсем запутался". -- Балаватх потер глаза и решил зайти с другого конца. -- А что если просто поискать вторженца среди магов? Среди живущих здесь или только что прибывших в столицу на торжества? -- подумал Балаватх. -- Его возможности известны. Такому магу сложно остаться незамеченным и никак не проявлять себя".
   Он запросил у секретаря список сильнейших магов, которые находились на данный момент или в самой гномьей столице, или недалеко от нее. Обдумав все возможные кандидатуры, Балаватх так и не нашел потенциального кандидата: у одного не было мотива, у другого не хватало магических навыков в той или иной области, третий приехал со своими учениками и уж точно не стал бы действовать в одиночку. Похоже, маг явно был не из официально приехавших или живущих в столице. Во всяком случае, всех своих регалий и мастерских званий точно не регистрировал. Получается, это кто-то, прибывший инкогнито. И как такого искать? Хотя... Неожиданная догадка мелькнула в голове у Балаватха.
   "А почему это не может быть тот парень с выступлений -- Ник? Что я о нем знаю? Уровень понимания магии, особенно теоретической, очень высокий. О навыках в практической части сложно что-то сказать. Есть подозрение, что он сильный целитель с модифицированной аурой. Виден высокий уровень наполняемости ауры силой. А остальное? Полная неизвестность. Никакой тебе защиты, ни обычной, ни ментальной..."
   Аналитик гильдии погрузился в легкую медитацию и попытался вызвать ощущение неправильности, которое у него до конца так и не пропало после сделанного вывода о модификации тогдашним собеседником своей ауры. Покрутив его так и эдак и одновременно вспоминания ауру Ника, главный искатель Лиги наконец-то понял, что упорно ускользало от его внимания: в ауре Админа были какие-то очень маленькие магические крошечные кляксы, перемещающиеся по ауре вроде бы хаотичным, но явно целенаправленным образом. Правда, иногда они пропадали или менялось их количество.
   "Вот, похоже, и защита, которая как бы отсутствовала. Или заготовка для защиты, если мне все это не померещилось, -- подумал Балаватх. -- Недаром он не переживал, когда я усилил защиту, а ему за спину заходил мой телохранитель. Но не похожа эта конструкция на плетение защиты, она вообще ни на что не похожа, -- критично рассмотрел свою догадку Балаватх. -- Может быть, это какой-то подвижный саморазворачивающийся каркас, на который за считанные мгновения можно натягивать специальные, заранее заготовленные плетения? В общем, тут нечего гадать, нужно повстречаться с Ником еще раз и как следует рассмотреть ауру. Возможно, удастся даже уговорить его скастовать пару плетений".
   "Кстати, а отчего я все по защите и по защите уровень оцениваю? -- подумал Балаватх. -- Мастер-целитель я или кто? -- Главный аналитик Лиги снова погрузился в воспоминания и сделанные на их основе выводы. -- Ментальное тело у Ника очень мощное, такие бывают у астральщиков и менталистов. Но характерных соответствующих профессиональных признаков в нем не заметно. Однако ментальное тело и впрямь развитое... Есть какие-то неизвестные мне области, да и известная часть ауры местами вела себя нетипично -- кое-какие изменения появлялись как бы из ниоткуда. Вполне возможно, представитель редкой оригинальной школы... Сопряженные с магическим слоем места ауры выглядят достаточными, чтобы работать с сильными энергетическими потоками, однако не выделяются какие-либо специально тренированные области. Если Ник -- серьезный стихийник, то это нормально. Они всегда работают всей аурой в комплексе, и потому она у них развита равномерно. Но если Ник -- это тот взломщик, то он, как минимум, мастер-артефактор. Но тогда почему у него не развиты специфические для сильного амулетчика аурные части? Ладно, так можно гадать до бесконечности. Скоро состоится прием, там мы Ника и проверим..."
   На том и порешив, демон пошел отсыпаться, отложив все вопросы на потом.
  
   Ник
  
   Выспавшись и отдохнув, я решил зайти к их'Гренадирам. Нужно было проведать пациентку. Родственники девочки встретили меня приветливо и сразу повели к Лине. Сорина и Сола с восторгом показали начавший отрастать пальчик. Он был совсем маленький, красный. Через полупрозрачную кожицу были видны суставчики и пульсирующие сосудики. Неприятное зрелище. Брр... Но самое главное -- рос же. Я внимательно осмотрел пациентку, ванночку, воду в ней и лечащий амулет...
   И похолодел. Вовремя я пришел. Что-то не так было с кристаллом. Защита от обычной немагической энергии, которую он впитывал, почему-то стала расползаться. Еще несколько часов, а потом... Может, "бум", а может, суп из гномихи, а может, и ничего... Я почувствовал себя весьма неуютно. Но показывать свое состояние их'Гренадирам было нельзя. Пациент и его родственники должны верить лекарю, иначе плачевные последствия неизбежны. А какая может быть вера, если рассказать, что все они едва не отправились на небеса? Я заставил себя принять уверенный вид и быстро все поправить. На всякий случай мы с Умником укрепили защиту дополнительным уровнем устойчивости. М-да уж... Доверил бы я свою дочку лекарю для такого опасного лечения, которое к тому же проводится экспериментальным образом, и дочка -- один из первых пациентов доктора? М-да, вопрос риторический...
   Расслабившись и вздохнув с облегчением (про себя, разумеется), я огляделся. Ух, ты! Вокруг была куча отпечатков разных магических аур, которые не принадлежали семье их'Гренадиров. Вот не было печали.
   -- А что за люди в комнату заходили? -- нахмурившись, спросил я. Бесцеремонный народ. Из уважения ко мне могли бы скрыть отпечатки своих аур, однако нет же. Ладно, пусть их. Зато сейчас я уверен, что по крайней мере три чужака здесь точно побывали. Их отпечатки аур мне незнакомы.
   -- Да, были тут, -- неохотно ответил Бринхорт. -- Начальник охраны вызвал из гильдии целителей, чтобы посмотрели, что ты тут устроил.
   Я хмыкнул.
   -- Ага, лечить девочку, значит, нет времени и возможности, а проверять -- сразу аж трое тут как тут... Ну и как?
   Бринхорт в ответ улыбнулся.
   -- Сначала, не разобравшись, кричали, что это шарлатанство. Виданное ли дело -- лечить такие сложные ранения в соленой воде... А потом, как увидели результат, быстро засобирались домой.
   -- И что, даже не попробовали разобраться? -- удивился я.
   -- Ну, -- Бринхорт пожал плечами, -- что-то там мудрили, но не разобрались, насколько я понял.
   -- Мудрили, говоришь... -- Я обеспокоенно посмотрел на ванночку с лежащей там девочкой. Интересно, а не сбили они мне защиту? Понять вряд ли что поняли, но нарушить работу вполне могли. Я еще раз просканировал работу всей системы в целом. Нет, вроде все нормально...
   -- Что-то не так? -- встревожился Бринхорт.
   Я медленно покачал головой.
   -- Да нет, все нормально. Вы знаете, у детей очень чуткий сон. И Лина тоже, хоть и не осознает и потом вряд ли вспомнит, но слышит все, что происходит поблизости, и впитывает, как губка. И если вокруг крики, склоки, ругань, то, сами понимаете, это не самая лучшая обстановка для быстрого и полного выздоровления. Поэтому не стоит лишнюю публику пускать к ребенку. В комнате всегда должна быть спокойная доброжелательная атмосфера и любящие внимательные родственники. И разговаривайте с ней: говорите ласковые слова, сообщайте время от времени хорошие новости, рассказывайте сказки. Быстрее выздоровеет. А особо наглых любопытствующих, пусть и магов-целителей, гоните в шею. Мало ли что...
   Отец девочки кивнул.
  
   Возвращаясь домой, я специально сделал крюк, чтобы немного развеяться и набраться новых впечатлений. Я шел по улицам, где до этого не был вовсе или бывал мимоходом, и разглядывал дома по обеим сторонам. На глаза попалась вывеска магазина, где продавалась одежда. Я резко остановился. Екарный бабай! У меня же завтра прием у демонов! В чем идти? А Криса? Есть ли у нее соответствующая одежда? Я решительно толкнул дверь магазина.
   М-да... целый час возни, совместных копаний вместе с продавцом в различных вещах -- и ничего стоящего. Единственное, против чего не устоял, -- мягкие полусапожки, по удобству почти равные моим кроссовкам. Но в моих ежедневных тапочках на приеме будешь выглядеть как идиот. Все-таки там праздник будет, а кроссовки -- потертые и слишком будничные. Полусапожки -- совсем другое дело. Ну а женские одежки в магазине -- полная ерунда. Криса бы в них точно не смотрелась. Они сидели бы мешковато, превратив девушку со стройной фигуркой и красивыми ножками в какую-то деревенскую простушку. Впрочем, у гномов все-таки не такие обычаи, как у меня дома, на Земле. Здесь спокойно относятся к тому, что женщина в повседневной жизни ходит в одежде, подчеркивающей ее стройность и красоту. Разрешается даже умеренно обнажать верхнюю часть тела. Но женский туалет, предназначенный для официального мероприятия, должен полностью закрывать все тело, кроме ладоней и головы.
   Приличия, значит, соблюдаете, усмехнулся я и потер руки. Мне неожиданно пришла в голову интересная мысль. Давно хотел попробовать одну штуку, заодно и долго планируемый подарок для Крисы получится. Я развернулся и быстрым шагом отправился домой.
  
   Криса
  
   Весь вчерашний вечер и почти весь сегодняшний день Криса не отрывалась от книжки, подаренной демоном. Это действительно был роскошный подарок. Столько плетений и из стольких областей! Причем самые наилучшие и практичные. К некоторым из них она даже не могла сообразить, как подступиться. Большая часть таких непонятных плетений совершенно не соответствовали ее специализации и будущим интересам. Но, тем не менее, знания никогда не бывают лишними. И она с увлечением экспериментировала. И только с приближением вечера второго дня Криса оторвалась от книги и своих опытов. Глаза слезились от напряжения. Она устало их потерла и выглянула в окно.
   -- Вот это я посидела за книжкой! -- пробормотала Криса. А ведь она сегодня хотела пойти к Нику. Впрочем, а что мешает сделать это сейчас? -- Девушка улыбнулась и стала одеваться.
   "Сегодня обязательно нужно надеть платье, -- размышляла она. -- Конечно, в брюках привычней, но Нику в платье я больше нравлюсь. -- Криса расправила складки ткани. -- Что-то чувствую себя немного неудобно. Все-таки нечасто я его ношу. -- Она завертелась перед зеркалом. -- Да нет, мне оно нравится, не зря его Дила выбирала, а она в этом толк знает. Но привыкла я к брюкам. Ну да ладно. -- Тут девушка спохватилась: -- Кстати, надо не забыть отдать деньги Диле". -- У самой Крисы не хватило средств на покупку. Она хотела тогда уйти из магазина, ничего не купив, но подруга ее остановила и доплатила недостающую сумму. И как Криса не отнекивалась, заставила принять покупку.
   Уже выходя из дома, девушка столкнулась с Дилой.
   -- Куда это ты собралась на ночь глядя? -- лукаво улыбнулась та.
   Криса смутилась.
   -- Прогуляться решила. А то весь день за чтением просидела, устала.
   -- Ну-ну, к утру хоть вернешься?
   -- Дила! -- прикрикнула на подругу Криса в раздражении.
   -- Молчу, молчу! -- пропела подруга. -- Ладно, скажи лучше, что ты наденешь на прием?
   -- Прием? -- не сразу поняла Криса, а потом охнула: -- Вот, демоны! Совсем забыла.
   -- Угу, демоны, кто же еще, -- глядя на нее, проговорила Дила. -- Я так понимаю, надеть тебе нечего?
   -- Ну, -- девушка беспомощно пожала плечами и оглядела себя, -- может, в этом?
   -- Не говори чепухи! -- категорично заявила подруга. -- Надо было думать, когда соглашалась посетить это мероприятие! Я бы помогла, но у меня сейчас совсем туго с финансами. А мастер Грим не дает свои изделия на один вечер. Жмот! -- поджав губы, ругнулась Дила.
   -- Что же делать?
   -- Ну... Я вижу единственный выход из положения, если ты не хочешь отказываться от приглашения...
   -- Наверное, все-таки придется отказаться, -- печально проговорила Криса. Она еще никогда не была на приемах. -- А что за выход?
   -- А вот пусть твой Ник позаботится о наряде!
   -- Дила!!! -- В глазах Крисы сверкали молнии.
   -- Что "Дила"? В конце концов, в первую очередь его пригласили, как ты рассказывала, а не тебя. Вот пусть и позаботится о своем сопровождении сам.
   -- Да ну тебя! -- в сердцах бросила Криса. -- Не хватало мне еще его об этом просить!
   -- А что тут такого? -- искренне удивилась подруга.
   Криса лишь махнула рукой и выскочила из дома. Да, жаль, конечно, но, видимо, придется отказаться идти на прием. Занимать деньги не у кого. К учителю с этим не подойдешь. Предложение Дилы она даже не рассматривала. Ну и ладно, подумаешь! Какой-то паршивый прием! Что там может быть интересного? Ну, будет куча народу. Ну, будут выпивать, может, танцевать... Что в этом хорошего? А любопытно, все-таки, кто там будет?
   За своими мыслями девушка и не заметила, как дошла до дома Васы. Очнулась только, когда чуть не столкнулась с Ником возле ворот. Он ждал, от нетерпения немного притоптывая левой ногой. Что это он?
   -- Привет! -- пискнула, смутившись, Криса.
   -- Ну наконец-то! -- воскликнул Ник. -- Я тебя еще пять минут назад засек. Ты что так медленно ходишь? Идем! -- Он схватил совсем растерявшуюся девушку за руку и потащил в дом.
   В своей комнате он отпустил ее и приказал:
   -- Закрой глаза! -- На губах его играла смешинка. Криса, подчиняясь его настроению, заулыбалась и послушно закрыла глаза. Что-то сейчас будет. Она замерла в предвкушении. -- Дай руку!
   Криса протянула руку, и в нее упало что-то тяжелое.
   -- Все, можно смотреть!
   Открыв глаза, девушка восхищенно охнула. В руках она держала изумительную серебряную шкатулку с чернением и вставками из золотых нитей, которые образовывали вполне узнаваемое изображение лица Крисы на крышке. По бокам шкатулки те же нити формировали красивый растительный узор.
   -- Ох, какая прелесть! -- выдохнула девушка.
   -- Это подарок тебе.
   -- Извини, я не могу принять, -- с сожалением глядя на шкатулку, отрицательно мотнула головой Криса.
   -- Почему? -- удивился Ник.
   -- Слишком дорого...
   -- Дорого? Хм... вообще-то шкатулка -- это не сам подарок. Это только упаковка подарка.
   -- Что? -- Криса взглянула на Ника. Тот весело улыбался.
   -- Открой.
   Девушка осторожно приподняла крышку.
   -- Что это? -- неуверенно спросила она. Внутри шкатулки лежало что-то очень черное, с отдельными блестками. Цвет был такой густой, а точечки так сверкали, что Крисе показалось, что она смотрит на темное небо в безлунную ясную ночь, и ничего нет там, кроме ровно и ярко мерцающих серебряных звездочек.
   Ник улыбался и молчал.
   -- Что это? -- повторила Криса уже с нетерпением и шутливо притопнула ножкой, -- Говори, а то рассержусь!
   -- Это... -- протянул Ник, посмотрел по сторонам, почесал затылок. -- Это... это... А что же это такое?
   -- Убью! -- Криса потрясла кулачком.
   -- Все, все! -- Ник поднял руки. -- Сдаюсь. Ну, в общем, всего-навсего твое платье.
   -- Что? -- Криса не поверила и снова поглядела в шкатулку. На платье было явно не похоже. Разве может отрез материи, который необходим для платья, уместиться в такой маленькой шкатулке? -- Издеваешься, да? -- уже откровенно сердясь, вопросила она.
   Парень хмыкнул, схватил двумя пальчиками темноту в шкатулке и небрежным движением вытянул ее. В воздухе повис уже не маленький кусочек темноты, но большое облако, перемигивающееся крошечными искрами света, которые Криса и приняла за звездочки.
   Ник разложил это на кровати. Действительно, платье как платье. Вот только какая насыщенная чернота! А еще материя удивительно тонкая -- если смять платье, то оно поместится в ладонях, собранных лодочкой.
   -- Но как? И что за материал? А мне подойдет? -- затараторила Криса, не в силах удержаться от вопросов.
   -- Отвечаю по порядку, -- Ник развалился в кресле и с улыбкой смотрел, как девушка крутила в руках платье, -- но с конца. Тебе подойдет. Тютелька в тютельку. Фирма гарантирует. Готов даже поспорить на десять золотых, что платье сядет на тебе идеально. А вот какой материал, я даже не скажу. В гномьем языке нет такого слова. Впрочем, звучит это так -- "наноткань".
   -- А что это такое блескучее?
   -- А это крошечные алмазики, размером буквально в треть миллиметра. Симпатично, правда?
   Услышав про алмазы, Криса охнула.
   -- Это сколько же стоит такое чудо? И где продают?
   -- Сколько стоит, не знаю. Где продают? Нигде. Ты давай, меряй! Не задавай глупых вопросов!
   -- И ничего вопросы не глупые, а вполне естественные, -- проворчала ошарашенная Криса. -- Ладно. Только ты отвернись!
   -- Еще чего! -- возмутился Ник. -- Может, только ради того, чтобы посмотреть, как ты будешь переодеваться, я все это и затеял! Ты не представляешь, какое огромное эстетическое удовольствие испытывает мужчина, наблюдая, как красивая женщина раздевается и одевается... -- Он ненадолго задумался и добавил с серьезным лицом: -- Впрочем, от первого больше.
   -- Эстетическое, говоришь?
   Ник усиленно закивал головой.
   Ну и ладно! В конце концов, что он в ней еще не видел? Криса стала раздеваться. Она делала это медленно и красиво. Тренированное и гибкое тело позволяло ей двигаться удивительно плавно и точно. Она грациозно "перетекала" из одного положения в другое, не делая лишних движений и жестов. Ник смотрел, все больше разевая рот. Краем глаза Криса наблюдала за его реакцией. Ей стало очень приятно. На лице появилась мечтательная улыбка, и девушка стала выполнять движения еще плавнее и грациознее. Раздевшись, Криса нарочито элегантным шагом, покачивая бедрами, подошла к кровати и взяла платье. "Как же его надевать? -- задумалась она и хмыкнула. -- Раздеться, дурочка, разделась, вот и стой теперь голая, соображай, как надеть это чудо".
   -- Давай помогу, -- вскочил Ник. Что-то голос у него хриплый стал. Он подошел сзади, обнял, уткнулся лицом ей в волосы и глубоко вдохнул. -- Может, потом померяешь? -- ласково спросил он, давая волю своим рукам. Криса ловко вывернулась:
   -- Нет уж, давай показывай, что тут и как, а вот на потом как раз можно оставить то, о чем ты думаешь! -- Она притопнула ножкой.
   Ник вздохнул.
   -- Ладно. Вот, смотри. -- Он взял платье из рук у Крисы и резким движением порвал его пополам.
   -- Ты что делаешь?! -- закричала Криса, ошеломленно глядя на две половинки платья в его руках.
   -- Спокуха, подруга, -- уверенно заявил Ник. -- Так задумано. Это верхняя часть платья -- надевается отдельно. Давай натягивай!
   Криса вздохнула.
   -- Ты предупреждай. А то как дам больно за такие шутки! -- В ее глазах засверкали небольшие молнии.
   Платье скользнуло по вытянутым рукам и плотно облепило тело. Ник быстро обернул вокруг ее талии вторую часть материи, провел пальцем по месту стыка и отошел, любуясь результатом.
   -- А как оно держится? -- Криса подергала нижнюю часть. Вроде крепко.
   -- Да вот держится. Типа липучки. Ты не туда смотри, ты в зеркало смотри.
   Криса долго молча любовалась на свое отражение. Молчал и Ник. Стояла удивительная тишина. Потом девушка вздохнула.
   -- Ты уверен, что это будет прилично для приема? -- Она показала на свой бюст, сильно привлекающий взгляд. У Крисы была красивая грудь, но у гномов было не принято, чтобы женщина подчеркивала свои природные особенности, особенно в официальной обстановке. А платье было, что называется, в обтяжку. Ник не хвастался, когда говорил, что оно сядет на ней идеально. Крисе безумно нравилась отражающаяся в зеркале девушка. И она поворачивалась то в одну, то в другую сторону, стараясь получше все рассмотреть. Платье нежно и приятно прилегало к телу. Но как на это отреагируют другие?
   -- Это их проблемы. Ты будешь королевой приема. Гарантирую. Только вот кое-чего не хватает.
   Ник достал из шкатулки еще одну странную черную конструкцию и прикрепил ее сзади к платью в районе шеи. Это оказалось что-то вроде высокого стоячего воротника.
   -- Вот теперь действительно законченная картина. И ты выглядишь лучше, чем королева. А главное -- очень сексуально. Эх, чувствую, придется за тобой следить. А то уведут. Как пить дать, уведут.
   Криса улыбнулась на слова Ника и немного прошлась. Нижняя часть платья при движении четко обозначала ее ноги и фигуру.
   Внезапно в зеркале она увидела отражение Ника, вставшего рядом с нею. И когда только успел переодеться? Черная рубашка с блестками повторяла стиль ее платья. Они хорошо дополняли друг друга.
   -- Правда, красивая пара? -- спросил Ник и приобнял ее. В ответ она только кивнула.
   А дальше снова повторился тот волшебный вечер в купальне. Снова полумрак, светящаяся вода и музыка. В этот раз звучала не только музыка, но и песни. Язык, на котором пели, Крисе был незнаком. Но спрашивать не стала, чтобы не разрушать очарование момента. В который раз она дает себе зарок поговорить с Ником о нем самом, а то слишком много непонятного и странного вокруг него. И в который раз не делает этого. Ну не наступает подходящий момент. Или Ник специально так подстраивает? Криса чувствовала, что Ник отлично понимает ее. Да и в людях, наверное, неплохо разбирается. Вон сколько у него друзей, и все совершенно разные.
   Девушка потерлась щекой о плечо сидящего рядом Ника.
   Внезапно он дернулся. Криса глянула ему в лицо -- он смотрел куда-то в пространство, явно не видя ничего вокруг.
   -- Что?
   Он поднял руку в останавливающем жесте. Криса послушно замерла. Что происходит? Она осмотрела окружающую обстановку в магическом зрении -- ничего. Прислушалась к своим ощущениям -- все тихо. Ладно, решила она, подождем. Ник все больше и больше ее интриговал. Уж слишком необычны его способности. Просто что-то запредельное для ее понимания.
   -- Вот это удача! -- пробормотал он. -- Всем удачам удача. Чего только не случается в этом мире... -- Он молчал еще минут пять. Криса не беспокоила парня, заинтригованная его странным поведением.
   -- Так... -- Он очнулся и внимательно посмотрел на Крису.
   -- Что?
   Ник вздохнул.
   -- В общем, мне надо отлучиться, возможно, на всю ночь. -- Он грустно посмотрел на девушку. Это ей не понравилось.
   -- А можно поподробнее?
   -- Ладно... -- Он задумчиво подергал мочку уха. Криса улыбнулась. Эта его привычка ее забавляла. -- Ты, конечно, помнишь наш поход на базу гильдии убийц? -- Она неохотно кивнула. Такое не забудешь! -- Боевики гильдии схватили сотрудника эльфийского посольства и подозревают его в соучастии. Так вот... -- Ник нырнул под воду, через некоторое время вынырнул и растер лицо. -- ...я узнал не только место, где его прячут, но и то, что его решили сегодня убить.
   -- Убить? -- ахнула Криса. -- Но почему? Ведь достаточно просто стереть память!
   Ник дернул плечом.
   -- Они там решили, что опасно состязаться с эльфами в ментальной магии. У длинноухих ковыряльщики мозгов покруче будут. Среди мертвителей тоже такие есть. Но, как я понял, именно эльф-менталист из гильдии вынес такой вердикт. Типа в Лесу есть спецы, которые и в этом случае смогут вытянуть информацию. Пусть и с непредсказуемыми последствиями для пациента. И мертвители не захотели рисковать. Вот такие дела. -- Ник достал кристалл из воды и вышел из купальни.
   Криса молча смотрела на волнующуюся воду бассейна, приобретшую обычную прозрачность.
   Снова он ввязывается в какие-то авантюры! Девушка зябко передернула плечами, вылезла и натянула на них простыню. Ну что ж, одного его она не оставит. В первый раз ее помощь пригодилась, глядишь, и сейчас чем-нибудь поможет. А как красиво начинался вечер!
   "Зато с ним интересно!" -- Криса грустно усмехнулась, плавно развернулась и быстрым шагом последовала за Ником.
  
   Ник
  
   "Так, Умник. Пока я готовлюсь, тебе задание", -- вызвал я искина, натягивая джинсы.
   "Слушаю и повинуюсь, мой господин!"
   Я хмыкнул. Умник в своем репертуаре. И почему его постоянно тянет хохмить? А может, это "подростковая болезнь"? Подростки ведь часто дерзят старшим. Так они самоутверждаются. Потом проходит. А моя железяка тоже ведь невеликого возраста. Конечно, сам навигационный компьютер был построен Дронтом (или его сородичами, без разницы) в бог знает какие времена. Но осознавать-то себя как личность искин начал совсем недавно, когда встретился со мной и подключил эмоциональную матрицу. Подросток еще, в общем. Короче, забьем. На делах его выходки не сказываются, и ладно. Так что пусть выражается как хочет. А хохмочки я уж потерплю. Просто не буду обращать внимания.
   "Заодно и проверим кое-что, -- продолжал я давать инструкции Умнику. -- В этот тестовый кристалл внедри "сонное" плетение. Ну, помнишь, которое генерирует излучение, идентичное тому, что используется в бадди-компе?"
   "Так мы же его не испытывали еще!" -- возмутился Умник.
   "Вот и проверим. Если не сработает, на месте что-нибудь придумаем. Так... -- Я остановился и задумался -- Так, нам нужно, чтобы после того, как кристалл начнет излучать, прошло около десяти секунд, можно меньше, и все находящиеся в здании и во дворе глубоко спали и ничего не слышали. Граната должна быть одноразовая -- кристалл выплескивает излучение целиком и остается пустым. Рассчитай, сколько магии нужно для этого загрузить в кристалл".
   "Куда девать остатки магии из кристалла и накопленную обычную энергию?" -- спросил Умник уже по-деловому.
   "Ага... И много там кристалл всосал энергии после всех этих игр с преобразованием материи в бассейне?" -- осведомился я.
   "Процентов на пять от общей расчетной емкости для обычной энергии", -- ответил Умник.
   "Стравить сможешь?"
   "Хм... не так быстро. Если в качестве светового излучения -- где-то за час--два. По-другому не соображу как", -- задумался Умник.
   "Черт! А если оставить?"
   "Ну, после того как защитное плетение отработает, -- или слабо взорвется, или пожар какой-нибудь случится... Непредсказуемо". -- Умник был в замешательстве.
   "Ладно, пусть светится. Думаю, за час ничего не случится".
   Кристалл засветился, и я завернул его в кусок плотной темной материи. Но свет пробился сквозь нее. Пришлось использовать еще несколько кусков ткани. Убедившись, что "граната" не выдаст меня светом, я положил кристалл в карман джинсов. Припекает, однако!
   "Чуть слабее, Умник! -- попросил я. -- А то изжаришь мне яйки, а мне еще есть где их использовать!" -- Я мельком глянул на вошедшую Крису и стал раскладывать на столе все свое снаряжение.
   -- Я иду с тобой, -- безапелляционно заявила девушка и встала передо мной, заслонив стол и уперев руки кулачками в талию. Явно приготовилась дать жесткий отпор, если вдруг стану препятствовать. Решительная такая голенькая воительница.
   -- А в чем ты пойдешь? -- ответил я насмешливо. Возражать, между прочим, и не собирался. Зачем? Ее помощь действительно может пригодиться. Мало ли что. Присутствовать при "горячем разговоре" я ей все равно не позволю, а если у мертвителей вдруг окажутся какие-то тузы в рукавах и у меня возникнут проблемы, поможет выпутаться. А если неожиданно возникнет какая-нибудь другая опасность? Я уже убедился, что за себя постоять эта девушка умеет. В конце концов, я вообще не собирался сегодня геройствовать. Прошлого "свидания" с мертвителями вполне хватило. Нет уж, сегодня я все постараюсь сделать по уму. И если получится так, как хочу, то дело ограничится просто тихой прогулкой. А Крису на будущее обязательно нужно "потрясти" насчет ее боевых навыков. Она ведь наверняка еще не раз увяжется сопровождать меня. Поэтому нужно иметь полное представление, что она умеет, а что нет. Но в любом случае никакой опасности я ее подвергать не собираюсь. Ей не должно ничего грозить, когда я рядом.
   Криса ничуть не смутилась:
   -- Да хоть и в платье. Надеюсь отсидеться за твоей спиной. -- Она улыбнулась и расслабилась. Настраивалась на долгую перепалку, а тут с ней даже никто не спорил! Криса почувствовала небольшую досаду.
   -- Хорошо, одевайся.
   Я посмотрел на стол. Так, ножи-малыши брать не буду, не ровен час потеряю. А вот эльфийские ножи возьму. Шест? Хм... тоже нет. Что-то мне подсказывает, что он не понадобится. Меч надо взять. Я покосился на Крису.
   -- Возьмешь мой меч, на всякий случай, -- приказным тоном сказал я. Криса, уже одетая в старое платье, не стала спорить и спокойно взяла в руки оружие.
   Так, мне остаются нунчаки. Ладно, справимся.
   -- Готова?
   -- Не совсем, -- завозилась Криса, пытаясь расположить меч за плечами. -- Слишком длинный ремень, -- пояснила она на мой взгляд. Н-да, меч у нее за плечами действительно болтается.
   -- Повесь на пояс, -- посоветовал я и передал ей специально купленный для этой цели ремень.
   Когда Криса затянулась, я мысленно присвистнул. Я, конечно, знал, что у нее тонкая талия. Но когда она подчеркивается поясом -- это что-то! М-да... И почему гномы имеют привычку уродовать своих женщин мешковатой одеждой, в которой те выглядят как пастушки на выпасе коров? Посмотрите, какая красавица! А всего-то делов -- надеть поясок и подчеркнуть талию. Я мотнул головой, отгоняя непрошеные мысли. Мы пошли к выходу.
   Пока мы спускались в сад, я проиграл в уме план будущих действий, стараясь понять, не пропустил ли чего. И меня озарило. Ну конечно! "Гранату" я сделал, а как доставить ее по назначению, не подумал. Тем более что близко подходить нельзя -- уснешь ведь вместе с "клиентами" при ее подрыве. Нужно обязательно проверить, насколько далеко и точно я смогу забросить изделие.
   Выйдя в сад, я поднял камушек размером примерно с кристалл и постарался кинуть его подальше. Криса недоуменно наблюдала за мной, но вопросов не задавала. Молодец, девочка! За это я ее и ценю -- никогда не задает ненужных вопросов и не дергает меня не ко времени. Камушек улетел далеко. Это очень хорошо, но мало. Нужно, чтобы была серьезная пробивная сила. Бросать-то я буду, конечно, в какое-нибудь окно, но оно вполне может быть снабжено толстым стеклом или прикрыто ставнями. Эх, времени нет! А то бы я сварганил рогатку! Стоп! Я вспомнил свои недавние фокусы с выплеском энергии при ударе. Вот оно!
   Сосредоточившись и съехав в легкий транс, я снова бросил камень, но не как обычно, а словно проводил удар рукой, в конце выпустив снаряд с выплеском энергии. Громко щелкнуло. Камень попал прямо в ствол красивого раскидистого дуба -- любимого дерева Васы. Подойдя ближе, я прифигел. Камушек пробил толстую кору и почти весь вошел в дерево. "Вот Васа обрадуется, увидев такое, -- подумал я. -- Надо валить отсюда быстрее, пока наши не сбежались на шум и не "отблагодарили" меня за устроенную из дуба мишень".
   Я махнул рукой Крисе и побежал к ограде. Мы легко преодолели Васины сигналки, перелезли через забор и побежали по улице в сторону места заточения пленного эльфа. Платье Крисы плохо подходило для быстрого бега. Но она не растерялась, накинула полог невидимости на нас обоих и задрала одежку до самых подмышек, не обращая на меня никакого внимания. Видать, уже привыкла. На ногах, слава богу, у нее были легкие полусапожки. "Да, после сегодняшнего ее платье и обувка наверняка придут в полную негодность", -- подумал я, но не остановился. Нужно было спешить.
   Дом, где содержали эльфа, располагался во внутреннем городе, в самой дальней его части. Умник уже имел достаточный опыт в привязке месторасположения "жучка" через инфосетевое пространство к карте города и потому указал место достаточно точно. А сработал, кстати, "жучок", посаженный на наблюдателя за домом Бринхорта. Услышав, как кто-то отдавал приказ об устранении эльфа, мы с Умником удивились. Вроде этой мелкой сошке вовсе не по рангу присутствовать при таких беседах. Мы забеспокоились и проверили сам "жучок". Выяснилось, что просто он оказался очень чувствительным. Сам разговор он записал с расстояния порядка двадцати метров. Собеседники говорили довольно спокойно и тихо. Хотя они и не шептались, наблюдатель явно ничего не мог слышать. Не обладает человек столь чутким слухом, в отличие от "жучка". Поэтому никакая это не подстава. Нам самым обычным образом повезло. Видимо, парнишка вернулся, чтобы отдохнуть от "трудов праведных", в ту же штаб-квартиру гильдии мертвителей, где содержался эльф.
   До нужного места мы добрались примерно за полчаса.
   -- Так, стоп! -- Я остановился и оглядел Крису. Да уж, платье промокло от пота, и от ее прически давно ничего не осталось. Хорошо хоть догадалась стянуть волосы в хвост. Она слегка запыхалась, и с завистью смотрела на мой цветущий вид -- я даже не вспотел.
   -- Что дальше? -- спросила она.
   -- А дальше... -- повторил я, поглядывая на радар. Хорошо, что в свое время снял информструктуру того эльфа. Пока на экране ничего не отсвечивало. -- ...придется снова немножко погулять.
   -- Зачем? -- удивилась моя подруга.
   -- Затем, что я пока не чувствую эльфа, -- ответил я.
   -- Ладно, командуй, -- проворчала Криса.
   Я вывел перед глазами подробный план-карту района и проложил оптимальный маршрут с учетом радиуса эффективного сканирования Умника. Бадди-комп для этого использовал тривиальный алгоритм нахождения кратчайшего пути. Пройдя по этому маршруту, мы накроем весь район и быстро отыщем дом, где томится эльф. Нельзя было терять время. Мы с Умником не услышали в разговоре, когда мертвители собираются провести "акцию". Но и так было понятно, что затягивать дело они не будут.
   -- За мной, -- скомандовал я и побежал по проложенному маршруту.
   По извечному закону подлости искомый дом нашелся, когда мы уже обошли почти все объекты и я начал сомневаться в положительном результате.
   -- Стой, -- прошептал я и выматерился.
   -- Что, проблемы? -- Криса хихикнула. Она, молодчага, выдержала весь маршрут стоически и не задавая вопросов.
   -- Понимаешь, всегда почему-то бутерброд падает маслом вниз именно тогда, когда нужно, чтобы он упал правильно. -- Я замолчал. Криса вопросительно смотрела на меня. -- Если бы мы начали с другого конца маршрута, то нашли бы эльфа минут за пять. А так бегали почти час! Не удивлюсь, если его уже ухайдохали.
   "Спокойно, шеф! -- влез Умник. -- Судя по показателям, эльф скорее жив, чем мертв".
   -- И то ладно, -- забывшись, вслух произнес я.
   -- Что? -- переспросила Криса, но я лишь махнул рукой и шагом отправился в указанную точку. Мертв эльф или жив, мне уже было все равно. Если представить, что самый лучший для меня вариант -- мертвый эльф, то, все по тому же действующему закону подлости, он обязательно будет жив.
   -- Видишь что-нибудь? -- спросил я, когда мы устроились через один дом от нужного нам.
   -- Смутно, -- пробормотала Криса. -- Еле-еле вижу ауру охранника, ходит, вон, во дворе.
   Я удивился, думал, что не различит за деревьями. Мне и то было слабо его видно. Заметил только с помощью радара.
   Так, судя по показаниям радара, в доме десять человек, если не считать эльфа. Любят, блин, они десятки! Несмотря на позднее время, половина из них бодрствовала. Ну что же, ждать времени нет. Будем пробовать "гранату".
   -- Сиди здесь, я позову тебя, -- прошептал я Крисе.
   -- Я с тобой, -- так же шепотом ответила она.
   -- Говорю, сиди! Приказы не обсуждаются, а то в следующий раз обойдусь без тебя.
   Криса явно обиделась.
   -- Да не иду я еще туда. Если все получится как задумано, то вместе пойдем.
   -- Ладно, но ты меня все равно обидел, -- пробормотала девушка. Впрочем, судя по ауре, это она сказала не всерьез.
   Я пошел по улице, выискивая просвет, через который были бы видны окна искомого дома. Находился я от него метрах в тридцати. Ближе подходить не следовало. Не нужно, чтобы меня кто-то из наблюдателей мертвителей увидел. Ага, вот он, родимый домик. И окно второго этажа отлично видно.
   "Ну что там с кристаллом?" -- спросил я Умника
   "Все в порядке. Можно использовать", -- отозвался он
   "Как будем активировать? От удара или дистанционно? -- спросил я, доставая переставшую светиться "гранату". -- Ты, кстати, настроил взрыв на удар?"
   "Да, если не сработает, я дистанционно сниму с него защиту".
   "Гуд, поехали!" -- пробормотал я и выровнял дыхание. Транс, ты мой транс, какая ты классная штука... Так... Окружающие предметы приобрели не свойственную им четкость. Концентрация на окне, ничего другого не существует... Несколько плавных движений руками, загребающих энергию из окружающего мира и концентрирующих ее в районе солнечного сплетения... Медленная отработка движения, чтобы почувствовать, как должны работать мышцы. Переступь ногами -- легкий и быстрый танец, скручивающий тело как пружину... и... резкий удар раскрытой ладонью в сторону цели с одновременным выдохом и выплеском энергии. От ладони отделяется маленький предмет и с сумасшедшей скоростью отправляется в полет по почти прямой траектории...
   Я, опустошенный, опустился на колени, краем уха слыша далекий щелчок.
   "Неужели промазал?" -- подумал я. Вроде должен быть звук разбившегося стекла, а тут что-то непонятное.
   "Ник, ты снова не рассчитал и перерасходовал энергию. Наблюдаю резкий скачок вниз энергетических показателей организма!" -- забеспокоился Умник.
   "Почему не..." -- хотел спросить я, но тут почувствовал внутренний толчок, и меня охватило дикое желание лечь прямо на том месте, где находился, и вволю отоспаться.
   "Ник, твою..."
   "Умник, зараза, не надо материться, -- уплывающим сознанием лениво подумал я. -- Компьютеры не должны материться..."
   "Я тебе дам "компьютеры"! Сам ты компьютер... биологический, блин. Щас..."
   В сознание я пришел от женской ладони, хлещущей по меня щекам.
   -- Все, все! -- Я отмахнулся и сел, сонно оглядываясь.
   -- Вот и хорошо, -- сладко зевая, пробормотала Криса. -- Что это было? -- Она удобно устроилась рядом со мной, положила голову мне на колени и засопела.
   "Это ты меня разбудил, Умник?" -- спросил я своего благодетеля.
   "Ага. Похоже, мы переборщили маленько с мощностью", -- застеснялся компьютер своей ошибки.
   "Вроде того, -- согласился я. -- Можно было так не корячиться с доставкой посылки по назначению, -- я почесал затылок. -- Но все хорошо, что хорошо кончается. Не парься. Просто в дальнейшем учти результат при создании новых сонных "гранат". Кстати, что там с уровнем магического всплеска? Кто-нибудь сюда наведается, как думаешь?" -- переключил я внимание Умника совсем на другую тему.
   "Вряд ли. Почти вся энергия ушла в "сонные" волны", -- ответил Умник.
   Я посмотрел на Крису и ласково погладил ее по голове. Видать, и ей попало. Но излучение достало ее в сильно ослабленном виде и дало некоторое время продержаться и побеспокоиться обо мне.
   "Разбудишь ее?" -- спросил я Умника.
   "Минутку".
   Пока Умник приводил Крису в порядок, я разглядывал звездное небо. Красивые тут звезды, только чужие.
   Криса зашевелилась.
   -- Что это было? -- Криса повторила вопрос, поднялась на ноги и оглянулась.
   -- Наше секретное оружие, которое нас самих чуть не достало, -- ответил я.
   -- Сильно, -- покачала головой девушка. -- Что дальше?
   -- А дальше, -- я вскочил на ноги, -- идем за покупками. -- И направился в сторону дома.
   В доме все мирно спали. Я специально зашел в ту комнату, куда бросал накопитель.
   -- А стекла-то уцелели, -- пробормотал я, глядя на окно. Наверное, все-таки по стене попал. Да какая разница? Главное, мощности хватило, и ладно.
   "Как ты думаешь, где кристалл?" -- поинтересовался я у Умника.
   "А тут и думать нечего -- его информструктуру я не чувствую. Ничего от него не осталось", -- ответил Умник.
   "Ну и хорошо", -- успокоился я.
   Эльфа мы нашли быстро. Как и в прошлый раз -- в оборудованном подвале. Богатым воображением мертвители не страдают.
   -- Так, -- сказал я, положив эльфа на землю во дворе, -- а теперь создаем необходимый нам антураж.
   Я направился в дом, внимательно отслеживая, не оставили ли мы аурные отпечатки. Если видел, что наследили, подчищал. Крису оставил снаружи.
   Вскоре работы для чистильщика не осталось. Я еще раз на всякий случай осмотрел подвал и пошел искать самую роскошную комнату. Я уже понял, что мертвители оборудуют свои базы по одному стандарту. Поэтому главаря следует искать именно там, в удобном кабинете, стены которого обиты дорогими тканями, с антикварной, весьма дорогой мебелью и дверью с золотыми ручками. Чувак сладко дрых, сидя на роскошном стуле за письменном столом. Голова его удобно лежала на согнутых в локтях руках. Он слегка сопел и иногда чмокал губами. Видать, снился какой-нибудь вкусный обед. Глядя на него, я засомневался, правильно ли поступаю, сработает ли мое представление? Ладно, чего уж там. Далеко зашел, даже если и не подействует -- бросать на полпути задуманное не следует.
   Я достал эльфийский нож, покачал его в руке, все так же глядя на спящего, и с размаху вогнал его в столик у изголовья кровати. Вот так. Теперь картина ясная и понятная. Оставленное послание тоже прозрачно для любого здравомыслящего -- тут были эльфы, вытащили своего собрата. И нож в изголовье вписывается в картину. Проснувшийся утром мертвитель сможет объяснить самому себе и остальным, почему им всем сохранили жизни и оставили такое вот непритязательное послание. Типа, забираем своего, особых претензий не имеем, но имейте в виду, если что -- то всех вас на капусту порежем! Надеюсь, именно так они подумают. Все-таки я мало знаю о взаимоотношениях местных друг с другом. Может, у них по-иному повернуты мозги и реакция будет совсем другая. Неважно. Если что-то случится, тогда и будем разбираться.
   Теперь последнее.
   "Так, Умник. Этот тип должен остаться жив, здоров и в своем уме. Поэтому снимай инфу с учетом этого, гуд?" -- скомандовал я.
   "Гуд, гуд..." -- пробормотал Умник.
  
   Дальнейшее уже не так интересно. Долгий путь с тяжеленным эльфом. Как же, изящные и легкие эльфы! Вам бы поносить такую тяжесть! Малоприятное занятие даже для меня, сильно продвинутого Умником в области, так сказать, физического здоровья.
   По дороге пришлось пару раз менять маршрут или прятаться от стражников.
   Оставил я эльфа у заднего выхода посольства, которым обычно пользуются слуги, направляясь в город за утренними покупками. Надеюсь, до утра с ним ничего не случится -- ночи теплые, никого поблизости нет, да и до рассвета осталось около часа. Вернее до обычного для слуг времени, когда они отправляются за покупками. Была там какая-то пара "не спящих" типов по соседству с посольством, может, и шпики, кто их разберет. Но если и шпики, то задний выход в их обзор явно не попадал. Поэтому я наплевал на них.
   Мы с Крисой, усталые, но довольные тем, что все закончилось, вернулись в дом Васы и, быстро ополоснувшись от праведного пота, завалились спать. Все-таки как это классно -- засыпать в объятиях и обнимая самому лю... хм... прекрасное существо женского полу! Вот.
  
  
   Глава 9
  
   Эльфийское посольство
  
   Посол Элларен был сильно раздражен. Он почти не спал всю ночь. Накануне вечером его с Торвином попросили явиться к дознавателям архимага. Попросили очень вежливо. Они решили, что гномы хотят сообщить сведения о пропавшем Ллерине, и готовились высказать недовольство, еще раз подать протест и снова выслушать официальные извинения. Не тут-то было. Эльфов "макнули носом в вонючее болото". Дознаватели очень вежливо попросили объяснить безобразные выходки эльфов в гномьей столице. Они оба удивились: "Какие такие безобразные выходки?" А в ответ последовало: "Как, вы не в курсе, что в городе постоянно регистрируются вспышки эльфийской магии, причем частенько вместе с демонской?.. Как не вы?.. Вы хотите сказать, что не знаете, чем занимаются ваши сородичи?.. В таком случае не будете возражать, если к ним будут применены самые строгие меры, когда их схватят?.. Ах, возражаете?.. Понимаю, все-таки эльфы, не гномам их судить. Ну так извольте приструнить своих драчунов! И перестаньте бодаться с демонами при каждом удобном случае! Ни к чему хорошему это не приведет, поверьте!"
   Элларен со злостью пнул подвернувшийся по дороге стул и поморщился от грохота, когда тот с шумом развалился от удара о стену. Нет, надо же! Как детей-несмышленышей отчитали! И ведь гномы совершенно правы, если смотреть на ситуацию с их позиции. Действительно применялась эльфийская магия, да еще против демонской. Никто из посольства в этом не замешан, совершенно точно. Эльфы Торвина -- тоже. И кто тогда так развлекается? И не боится ведь. Знают же все, что у эльфов очень долгая память и шутники обязательно, даже если на это понадобится десяток лет, будут найдены и наказаны по суровым законам Леса. Разве что демоны Лиги, которые вообще ничего не боятся, решили испортить репутацию свои конкурентам? Пару эльфов в своем штате Лига боевых магов точно найдет. Тогда почему так грубо? Демоны тоже получили свою порцию пинков от гномов. Святой Лес! То орки, то демоны! Когда же все это кончится?! А ведь так тихо и спокойно было в столице в последние несколько десятков лет!
   Внезапно посол услышал стук быстрых шагов по лестнице, ведущей с первого этажа. В открытую дверь заглянул один из дежурных охранников и, увидев Элларена бодрствующим, сообщил:
   -- Господин посол, у нас снова чрезвычайная ситуация!
   -- Что там такое еще случилось? -- Хозяин кабинета поморщился, ожидая самого худшего.
   -- Ллерин нашелся, -- ответил охранник.
   Посол повернул голову к охраннику и стал внимательно и методично его разглядывать. Он переводил взгляд на ноги, затем поднимал взор к голове, потом смотрел в середину тела, словно стремился раздеть подчиненного догола. Охранник чувствовал себя крайне неуютно. Он убрал руки за спину и стоял, переминаясь с ноги на ногу и отведя глаза. Он не мог понять, что в его словах так не понравилось Элларену, но мало ли, вдруг действительно в чем-то виноват. Кто это начальство поймет? Посол рассматривал подчиненного долго.
   -- Чтоб тебе до конца жизни питаться побегами красной делозии, -- наконец пробормотал посол, -- если туп, как дерево... Где он? -- Эльф резко пошел к выходу.
   -- Мы перенесли его в гостиную на первом этаже, -- угодливым тоном сообщил охранник.
   -- Перенесли? Что с ним? -- встревожился Элларен.
   -- Без сознания, -- ответил охранник уже более уверенно.
   -- Целителя вызвали? -- спросил посол.
   -- Да, его уже осматривают. -- Охранник уже пришел в себя и стоял по стойке "смирно".
   -- Как и где его обнаружили? -- продолжал выяснение посол.
   -- У задней калитки лежал, -- отрапортовал охранник.
   -- Что, вот так просто лежал? -- недоверчиво глядя на подчиненного, удивился Элларен.
   -- Совершенно верно, -- звонко во весь голос рявкнул подчиненный, словно рапортовал командиру перед парадным прохождением отряда рейнджеров на королевском плацу в присутствии многочисленных зрителей. Жители Леса гордились своими рейнджерами и обожали смотреть, как те красиво ходят строевым шагом.
   Элларен только покачал головой и направился в гостиную. Возле дивана, на котором лежал Ллерин, сидел штатный целитель посольства и занимался пациентом. Посол внимательно посмотрел на своего первого помощника. А ведь ему нелегко пришлось -- вон как осунулся. Волосы потускнели, под глазами темные тени. Черты лица заострились. Вся злость Элларена куда-то сразу пропала. Особой любви к Ллерину он не испытывал, но этот эльф сейчас выглядел, как завядший цветок эллазии. Ну не должно такое случаться с чувствительными детьми Леса. Неправильно это.
   -- Как он? -- тихо спросил Элларен целителя.
   -- Не волнуйтесь, -- обернувшись и не прекращая водить руками над телом пациента, ответил тот, -- просто ментальное и телесное истощение. Пару дней медитации в саду, хорошее питание, и с ним все будет в порядке. Только вот, -- лекарь нахмурился, -- сдается мне, что его сознание вывернули наизнанку. Я, конечно, смогу проверить, но я не менталист, как бы не испортить что-нибудь. Над ним серьезно поработали. Здесь нужен целитель -- менталист уровня не ниже мастера. Мы ведь не хотим, чтобы он сошел с ума? -- С вопросом в глазах целитель посмотрел на посла.
   -- Хорошо. А просто поговорить с ним можно? -- нервно барабаня пальцами по подлокотнику кресла, в которое он сразу уселся, войдя в гостиную, спросил Элларен.
   -- Скорее всего, да, его только допрашивали и, судя по следам в ментальных слоях ауры, ничего не стирали. Но он сейчас находится в таком шоке, что легко может что-то забыть или упустить.
   -- Хорошо, -- посол снова кинул взгляд на спящего помощника, -- приводите его в порядок. Как только можно будет с ним говорить, позовите меня. -- Элларен вскочил с кресла и отправился в комнату принца. Нечего другим спать, когда он сам не имеет возможности нормально отдохнуть! Кстати, следует поставить архимага в известность, что пропажа объявилась. Иначе возникнут неприятные вопросы.
  
   Дворец архимага
  
   Руархид нервно расхаживал по кабинету перед стоящим в угодливой позе секретарем. В последние недели он был сильно не в духе. События валились скопом, словно лавина, сходящая с горы. Архимаг чувствовал, что потихоньку начинает терять контроль над происходящим. Сначала резко усилилась активность орков, и, судя по всему, назревает серьезная война. Потом оказалось, что один из высших сановников куплен (когда такое случалось?!), да еще при этом была какая-то странная охота на караван, привезший Инвази с этими сведениями в столицу. Нападали и делали попытки напасть несколько раз. При этом не обратили внимания на то, что караван сопровождал личный друг и советник архимага Васа их'Васандир, один из сильнейших магов, между прочим. Разве стоят какие-то сведения какого-то Инвази вражды с Васой, гномьей гильдией магов (ну не могут они спустить нападение на одного из виднейших своих членов) и с самим архимагом лично?
   Потом этот непонятный Ник объявился. Свалился неизвестно откуда и сразу спас Васу и весь караван гномов. Потом, когда Руархид приказал проследить за ним, опозорил Мондрида с его хваленой разведкой: оказалось, что он всех этих филеров всегда чуял и водил за нос, развлекался, так сказать. И эти его чудесные магические умения. Инфомагия, знаете ли. Но каждому известно, что на протяжении всей истории Лунгрии не было ни одного случая, когда человек владел магией драконов и не сходил при этом с ума. А Ник не только не сходит, но и в обычной магии показывает выдающиеся способности. Вон как помог гномам с новыми разработками и идеями. И, главное, непонятно, как он это делает. При этом раздолбай полный. Ну зачем ему нужно было связываться с мертвителями?
   Кстати, а чего это сами мертвители вдруг "вылезли на поверхность" и похитили ребенка? Вообще-то встревать в разборки сильных мира сего им крайне противопоказано. За такие штуки правители разных земель не раз зачищали чуть ли не "под ноль" всех этих убийц в своих владениях. Но сегодня ублюдки почему-то в политику полезли. Что же все-таки на самом деле происходит? А эта Лига боевых магов? Их пригласили на переговоры о возможном контракте, а они тут что-то непонятное устроили. Выступления эти... Неужто представители гномьей верхушки не знают возможностей демонов? Могли ведь договориться по-тихому, и тогда бы наемники неожиданно напали и задали оркам хорошего перцу. И результат был бы, и потерь почти никаких. Всегда же так делали. Но сегодня Лига зачем-то устроила шоу. Всем, так сказать, объявила, что к гномам наниматься будет. И при этом на обычные "дежурные" переговоры сам Балаватх заявился. И что ему тут, в столице гномов, в действительности нужно? Да еще эти демоны постоянно с эльфами задираются. Удаль молодецкую друг другу показывают.
   -- Мало им места! Нашли где разборки устраивать! В моей столице! В верхнем городе! А самое главное, нашумели и улизнули! Засранцы! -- вдруг в бешенстве проорал архимаг, повернувшись в сторону посольства демонов и грозно потрясая кулаком. -- И к кому теперь обращаться? Кого вздернуть за ребро после этих ночных фокусов? Эльфы молчат, делают удивленные лица. Дескать, они не при чем... А кто тогда "при чем" из владеющих лесной магией? Да еще и этот, как его там, помощник-сопляк... Ллерин объявился! Подбросили к дверям посольства! Как новорожденного! Аккурат на следующий день после всего этого шума -- хоть плачь, хоть смейся!
   Руархид перестал метаться и упал в кресло.
   -- Ро! Приготовь мне чифу. И предоставь отчеты от наблюдателей, которые присматривают за Ником, -- сказал он уже совершенно спокойно. -- Пожалуй, пора ему уже официальное приглашение послать.
   Пока секретарь искал информацию и готовил напиток, архимаг снова вернулся к докладу о ночных событиях. Перелистнув очередную страницу, он заскрипел зубами. "Гномьи боги! -- подумал он. -- Тут еще этот параноик Лотколб замешан, чтоб ему пусто было! Обделался, поганец, со своей хваленой защитой! И ведь засунули-то в самый конец подборки! Аналитики, головой по наковальне долбанные!"
   Руархид задумался. "И зачем, скажите, кому-то потребовалось пробираться к этому придурку в дом? Артефактор он, конечно, знатный, один из лучших в гильдии, поэтому и закрываем глаза на то, что часто пашет на демонов. Балаватх-то с Лотколбом друзья еще с молодости. Но почему влезли не в мастерскую, а в дом? -- Архимаг нахмурился, чуя какой-то подвох. -- Какие артефакты он держит и делает только дома? Или он соврал при допросе и целью были не воровство амулетов, а сам Лот?"
   Секретарь принес и поставил рядом чашку с чифой. Архимаг тут же отхлебнул напиток и снова уставился в бумаги. "Опять все упирается в демонов, кузнечным молотом третьего размера им по пальцам! Может, это эльфы, решили так до демонов добраться? Или конкуренты? У Лотколба вроде есть парочка серьезных новых разработок..." Руархид отвлекся от бумаг, посмотрел на секретаря и вздохнул. Одни вопросы. И никаких ответов.
  
   Ник
  
   С утра я проснулся в хорошем настроении. Криса тихонько посапывала, уткнувшись в мое плечо. Немного полюбовавшись, я медленно, чтобы не разбудить это чудо, стал сползать с кровати.
   "Ну что, Умник, заказ выполнил?" -- окликнул я своего электронного приятеля.
   "Обижаешь! Как договаривались!" -- тут же отозвался искин.
   "И где?" -- развел я руками.
   Умник хихикнул. В воздухе появилась зеленая стрелка.
   Я удивился: "Ух, ты! Это что, голограмма?" -- Но тут же все понял сам и сплюнул. Это Умник играется с движком бадди-компа, показывающим окошки с информацией в моих линзах. Вчера я дал искину такой доступ. Я тогда подумал, может, с помощью Умника через некоторое время удастся обходиться совсем без линз? Мысль правильная. Но если бы Умник еще раскопал, как делать иллюзии... Жаль. Уметь обманывать глаза и другие органы чувств окружающих -- очень прикольная и полезная штука. Местные маги различают два типа иллюзионистов -- менталисты, которые создают иллюзии прямо в мозгу у "клиентов", и простые маги, не обязательно сильные, которые могут "рисовать" картинку в воздухе. Очень полезные умения. Особенно в бою. Хороший иллюзионист может противника обмануть настолько, что тот, например, при уклонении от удара вправо будет уверен, что там пустое место. А сам в этот момент всем телом наткнется на какой-нибудь торчащий из стены штырь. Или маг может создать столь достоверную иллюзорную копию себя, что противник с полной уверенностью в приближающейся победе будет лупить самыми крутыми плетениями исключительно по воздуху. Или, даже, вообще по своим. Да, если хорошо владеть иллюзиями, столько возможностей в бою и мирной жизни открывается -- глаза разбегаются, мозговые извилины заплетаются в морские узлы. Нетрудно руки опустить и уподобиться буриданову ослу.
   Умник замигал стрелкой, вернув меня в реальность.
   "Спасибо, приятель", -- поблагодарил я его и почувствовал легкое ответное тепло. Стрелка указывала на ящик стола, стоящего возле кровати. Медленно открыв его, я мысленно присвистнул. Бриллиантовое колье для Крисы в жизни выглядело намного эффектнее, чем на трехмерной компьютерной модели, которая была использована для разработки изделия.
   Вообще, поразительно, как много всякой всячины я запихал на винты субноута на Земле. Была у меня дома грешная страсть -- хапать без разбора все, на чем останавливался взгляд, пусть и случайно, и копировать себе на компьютер. Люблю работать с информацией, если она под носом, а не где-то там, на отдаленных серваках в Интернете. Вот и таскал. На Лунгрии я уже не раз возблагодарил бога за свою привычку. Вот и сейчас на субноуте нашлась солидная коллекция моделей ювелирных изделий (зачем они мне, не особо богатому программисту и сисадмину) и соответствующий плагин к программе трехмерного моделирования объектов.
   Сначала, когда запустил программу, я хотел сделать что-то очень яркое, из красиво ограненных и переливающихся в лучах света цветом морской волны изумрудов или из нарочито холодных сапфиров глубокой насыщенной синевы, но, прикинув, как это все будет выглядеть на черном платье, понял, что лучше "бесцветных" бриллиантов ничего быть не может. Вовсе не зря так любят эти камушки наши земные богатенькие буратинки.
   Да уж... А с одежкой (платьем для Крисы и рубашкой для себя) пришлось повозиться...
   Во-первых, материал. Я прикидывал и так и эдак, но в итоге решил использовать универсальное земное изобретение -- наноткань. У меня на родине делают так: "выращиваются" длинные (от метра и больше) углеродные нанотрубки, из них скручиваются нити, а из нитей ткется полотно. Затем в специальном растворе осаждают на полотно наночастицы различных металлов. Тем самым ткани придается цвет и различные удивительные свойства. Например, можно сделать полностью прозрачную ткань и ткань-хамелеон, меняющую свой цвет в зависимости от силы солнечного света, ткань, хорошо проводящую электричество, или, наоборот, ткань-изолятор. Материал получается удивительно тонкий и прочный. Единственное что, на Земле его все-таки используют, по большей части, не для производства модной одежды, а для спецсредств типа бронежилетов, которые внешне не отличишь от обычных пиджаков, или для, например, электронной бумаги. Все-таки люди по-прежнему предпочитают одежду из "природных" тканей. А всякие хитрые цвета и "умные" свойства, не хуже чем на наноткани, достигаются осаждением специальных наночастиц на уже готовых кусках хлопковой, льняной или шелковой материи. Но полотна из хлопка, льна или шелка, которое бы меня удовлетворило, у гномов я не нашел, да и разбираться с правильным осаждением какой-то фигни на ткань (это сложнее, чем обработать наноткань, природные волокна всегда очень "ворсистые") желания не было.
   Но легко сказать, мол, берутся нанотрубки, скручиваются... Только вот при этом (как и в любом деле) есть куча нюансов. Да и между информструктурами отдельной нанотрубки и куска наноткани есть большая разница. Зачем нам "реально" выращивать нанотрубки? Мы с Умником, конечно же, конструировали нужные информструктуры и выполняли материализацию. В итоге получались то невесомо-прозрачные тонкие куски ткани, то, наоборот, материя вскоре расползалась. Понадобилось более полусотни попыток, прежде чем стало получаться что-то приемлемое. Нити пришлось скручивать из нанотрубок много раз, да и слой нанотрубок я сделал гораздо больше изначально запланированного -- нужно было придать определенный объем. Ткань уже смотрелась неплохо, но получилась все-таки слишком легкой и гибкой. Несколько шагов -- и такое платье сразу бы "собралось" где-нибудь на бедрах в омерзительные складки. Обычно хорошо сделанная одежда сама расправляется при ходьбе под весом материи, из которой она делается. Но с моей нанотканью...
   Проблема решилась, когда мы сообразили внедрить в материю специальное плетение (побочный эффект, открытый мною при исследовании защитного купола гномов), генерирующее легкие силовые нити, укрепляющие конструкцию. Если материя собирается в складки, нити действуют как своего рода "пружины", распрямляя ткань и восстанавливая форму одежки. А подвесили мы это плетение на многочисленные микроскопические накопительные амулетики-бриллиантики, внедренные в материал и покрывающие ее сеткой-каркасом из равносторонних треугольников. При этом если нити скрепляющего плетения запитаны мало, то ткань является очень мягкой и приятной на ощупь. Если же в каркас влить достаточно энергии, то материя становится жесткой, лучше самой прочной брони. Небольшая доработка плетения в сторону умения распознавать резкое давление на верхние слои нанотрубок и мгновенно закачивать в связующие нити больше энергии из амулетиков-накопителей -- и одежка защищает хозяина от всяких стрел надежнее любого купола. Ну и, естественно, все эти амулеты-бриллиантики мы заставили в "спокойной" обстановке собирать микроскопическими порциями магоэнергию окружающей среды (до полного заполнения). Кроме того, наши амулетики умеют "делиться" запасами с менее заполненными соседями. И если вдруг, защищая хозяина, часть накопителей полностью опустошатся и не смогут поддерживать защитный каркас, то соседи мгновенно их подзарядят.
   Во-вторых, удобство при ношении. Дело в том, что сама по себе наноткань -- довольно "глухая" штука. Она не пропускает ни влагу, ни пары, ни даже воздух. А человек -- существо теплокровное. Он вообще-то неслабо нагревает окружающую среду. Поэтому, если на кого-то надеть костюм из чистой наноткани, то уже через несколько минут человек почувствует себя так, словно находится в жаркой сауне и температура все повышается. Удобная одежда должна "дышать", то есть отводить лишнее тепло тела и всякие кожные испарения в окружающую среду. На Земле всегда, когда изобретали искусственные ткани, начиная с капрона, сталкивались с этой проблемой. И нередко, что называется, "разбивали себе лбы". У меня на родине последним достижением в этом вопросе было создание так называемой "умной" ткани. Очень удобная одежка из нее получается. В жару в ней прохладно, а если температура окружающей среды понижается, то, наоборот, становится тепло. И если вспотеешь, например, от физической нагрузки (бег или упражнения на тренажерах), то пот не стекает по спине вниз тонкими струйками, а сразу "впитывается" одежкой и кожа чувствует комфорт, словно никаких усилий и не было. Сам я такую одежду дома не носил. Люблю, что уж поделать, чувствовать на теле настоящий хлопок. Поэтому и образца подобной материи, когда я попал на Лунгрию, у меня с собой не было. Ах, если бы знать заранее... Но для наноткани что-то "умное" придумать необходимо. Не хотелось бы мне "поджарить" Крису еще по дороге на прием.
   Я покопался в субноуте и нашел некое описание структуры "умной" ткани. Но это не особо помогло: какие-то микроклапаны из композитных материалов, раскрывающиеся, как шишки, когда тело согревается, и закрывающиеся, если идет дождь или холодно... Идея вроде бы очевидна, но как именно их делать и из чего, у меня сведений не было. Поэтому пришлось делать "умность" на основе магии. Мы с Умником прикинули и так и эдак и в итоге дополнили плетение бриллиантового микрокристаллика-накопителя "умными" свойствами. Каждый бриллиантик теперь переводил лишнее тепло в магоэнергию и клал себе в запас, а всякие испарения преобразовывал частично в энергию, частично в обычные вещества-витамины, которыми укреплялась кожа хозяина.
   Разобравшись со всеми этими вопросами на модели и пробных кусках наноткани, я с помощью Умника сгенерировал себе рубашку и надел ее. А что, неплохо получилось! Хоть все и легкое, но телу вполне приятно. Кожа дышит нормально. Там, где надо, рубашка обтягивает тело, где не надо -- свободно висит. Забавно, а ведь с помощью задающих каркас магических силовых линий можно и стандартную одежку укрепить. Типа кирасы, чтобы ткань сильно не прогибалась. Хм... странно, почему я об этом раньше не подумал? Хотя с другой стороны моя симбионтная защита покруче, правда, и энергии побольше ест, но не критично все-таки. Впрочем, можно сделать себе зарубку на будущее: внедрять плетение-каркас в одежду можно с помощью специального амулета, так же, как я меняю струны бригаты. То есть потратить немного времени на работу, затем найти гнома-портного, которому можно доверять, как я доверяю мастеру бригат, -- и готов дополнительный источник весьма неслабого дохода. Но это потом. Вроде пока я никакой нужды в деньгах не испытываю. Ладно, поехали дальше.
   В-третьих, собственно смоделировать платье. Ну, это просто, что два пальца об асфальт. К любому продаваемому бадди-компу бесплатно прилагается программа моделирования одежды. Ведь у нас дома почти не осталось магазинов готового платья. На компьютере выбираешь фасон одежки, загружаешь трехмерную модель своего тела (легко делается с помощью камер бадди-компа или обычного домашнего компа) и отсылаешь в ателье с одновременной оплатой через электронный кошелек. Через некоторое время изделие доставят на дом в лучшем виде. Очень жалко гномов (да и прочих лунгрийцев), которые часами мучаются с примерками. Если бы не помощь Умника, то и я бы не меньше часа в лавке с подбором сапог возился. А местные-то все шмотки так себе покупают! И мучаются, какой фасон выбрать, если в одной вещи нравится одна фича (от дизайнера платья), а в другой -- другая. В редакторе одежды все куда проще: можно без проблем не только скомбинировать из разных компонентов понравившуюся модель, но и смоделировать с нуля что-то свое, новое и уникальное. Хотя дефолтные модели тоже сделаны отлично. Для Крисы я выбрал вечернее платье из каталога, подправив несколько деталей на свой вкус. Ну а уж параметры подруги рассчитать по записям на компе -- еще проще. Причем точность очень высокая, ведь записана она там голышом, да еще и в разных позах... хм... Как бы к кому потом не попали некоторые пикантные записи... Ну, сейчас это не актуально...
   В-четвертых, цвет одежды. Не проблема. "Скульптурную" обработку материала, чтобы он специальным образом отражал солнечные лучи, создавая нужный цвет, Умник делал уже не раз. Так мы в свое время создали портрет Тиши на ее могиле. (Жаль девочку. Не случилось у нас большого счастья. А благодаря Крисе я в последнее время не так часто о тебе вспоминаю. Прости.) Таким же образом Умник поработал над мечом эльфийской принцессы (теперь моим) и сумкой с "неподобающим изображением" длинноухой девицы. Единственное что, непосредственно с нанонитями ткани работать не стоит. Лучше сделать поверх материи дополнительное напыление из наночастиц и его обрабатывать. Кстати, а что если и бриллиантики-накопители "заставить" работать на цвет? Сказано -- сделано. Мы укрупнили часть бриллиантиков наноткани платья. Они стали из невидимых микроскопических очень мелкими, но уже заметными. Огранка (я выбрал ступенчатую -- индийский вариант) -- и готово платье: ночное небо с блестками-звездами. Но что-то тускловаты... Махнув рукой (а, ладно, где наша не пропадала), дал полную свободу своему и Умника воображению. В результате получился навороченный... хм... космический скафандр (если судить по внедренной в него магической "электронике"). Начал я с внедрения в укрупненные бриллиантики слабомощных светящихся плетений, вроде тех, что есть в местных светильниках. Далее поработал Умник, снабдив амулетики датчиками-индикаторами эмоций, которые они читают с ауры Крисы. Теперь в зависимости от ее эмоций меняется диапазон волн излучаемого света и, вследствие этого, цвет платья. Если кто другой наденет -- просто платье как платье, да еще и неудобное: не по фигуре и без дополнительного магического блеска. А если Криса... Ну и в конце я привязал все это не только на ауру Крисы, но и на свою и проверил активацию системы. Красота! Но эту фичу со свечением (и еще одну секретную) я пока решил Крисе не показывать. Пусть будет сюрпризом.
   Я оглянулся на Крису. Так, спит еще. Свернулась в клубочек, как маленькая кошечка, и посапывает тихонько. "Спи, ласковая моя красавица. Рановато тебе пока вставать", -- подумал я и взял в руки колье. Красивая штука получилась. Не люблю я, в принципе, все эти камушки и никогда не понимал страсти наших разбогатевших "конкретных пацанчиков" и их "дам" цеплять на себя побольше всяких цацек, дескать, чтобы "поярче сверкало". Но сейчас у меня в руках была вещь. Я, понимая, что ювелир из меня хреновый, не стал ничего изобретать с нуля. Я просто открыл каталог одного из аукционов Сотбис (и откуда только он оказался на субноуте?) и выбрал понравившуюся вещь. Русского, кстати, автора. Какой-то Егоров, что ли? Образец выглядел очень элегантно, особенно с учетом того, что был снят на темно-синей бархатной подушке. Только мне не очень понравилось, что ювелир использовал в колье камни приблизительно одинакового размера.
   Я мысленно прикинул, как изделие будет выглядеть на Крисе. Должно было смотреться очень элегантно. Но все-таки что-то было не совсем то. Подумав, я понял, что колье выглядело слишком элитарным. Оно делало обладательницу гордой и недоступной потомственной аристократкой-небожительницей. Домашняя и добрая Криса в таком колье выглядела бы словно британская королева на торжественном приеме, безупречно элегантная и недоступная простым смертным. К ней и подойти-то никто не захочет, ведь богинями восхищаются на расстоянии. На королев мужики не сильно пялятся -- что им там ловить, а женщины взглянут по разу, восхитятся и займутся более земными делами, ибо без толку завидовать недостижимому. Нет. Так дело не пойдет. Мне-то нужно совсем другое. Криса должна не раздвигать толпу смертных своей неземной величавостью, а, наоборот, привлекать внимание как можно большего числа и мужчин, и женщин, и удерживать это внимание как можно дольше. Чем активнее будут на нее пялиться, тем меньше будут смотреть на некоего нестандартного Ника, и я смогу спокойно делать свои дела где-нибудь в сторонке, не привлекая лишних глаз.
   Пришлось мне немножко подкорректировать художника. Я добавил в центр колье крупный камень -- бриллиант в виде стилизованной слезы в пару сантиметров длиной (ха! пускай попробуют местные так огранить алмаз!). Прикинул результат на трехмерной модели Крисы, уже одетой в новое платье, -- отлично! Теперь она не недоступная королева, а юная принцесса с широко раскрытыми насмешливыми глазками, притягательная и сексуальная. А центральный камень колье, расположенный как раз на груди, еще сильнее подчеркивает ее безукоризненные формы, делает безумно притягательной и заставляет любоваться сим чудным творением природы снова и снова.
   "Нет, ну каков я! Оказывается, и как художник тоже что-то могу", -- подумал я тогда, восхищаясь моделью получившегося изделия. И тут же, решив, что была не была и маслом кашу не испортишь, я вписал внутрь бриллианта-слезы синий с прозеленью шарик, миниатюрный глобус Земли, со всеми материками и морями -- глобус моей планеты. Правда, чтобы увидеть все это, надо хорошо присмотреться в упор, но зато я выразил свою ностальгию по дому. Да, как ни странно, в тот момент меня уже не в первый раз посетила ее высочество Тоска. Интересно, а с чего мне тосковать? Дома я был практически никто, винтик. Один из миллиардов таких винтиков. Здесь же, в Лунгрии -- неординарная личность. Должен бы радоваться. Я и радуюсь, но иногда нет-нет да и накатит...
   Я еще раз посмотрел на спящую красавицу, потом на колье в руках, пожалел о том, что не смогу вручить его прямо сейчас, а то слишком много сюрпризов сразу, и убрал обратно в стол. Пора делами заняться, а то что-то выбился я из расписания.
   Да, мне ведь нужно подготовить "записи" Угры, которые я обещал демону... "И все-таки чего я хочу от этой встречи?" -- неожиданно возникла мысль. И правда, что демон хочет -- это понятно. Он сам сказал Махасу, что будет пытаться меня переманить, уж очень его заинтересовал "талантливый исследователь". А что нужно мне? Ну, сведения о "потерянном мире" -- само собой разумеется. А дальше? Хочу ли я сам связываться с демоном надолго? Если нет, то мне сейчас нужно готовить минимум информации, а разговор вести холодно и всячески давать понять Балаватху, что дальнейшее общение меня не особо интересует. А поскольку я уже запланировал на этом приеме показать всем активно желающим, что трогать некоего Ника по меньшей мере небезопасно, то есть надежда, что наши контакты прервутся без эксцессов типа "похищения". Но с другой стороны...
   Я очень сильно прикипел к гномам. Архимаг-то рассматривает меня уже чуть ли не как личную боевую единицу с особыми способностями. Я пока не против, ребята они вполне нормальные. И Криса (она вдруг улыбнулась во сне, словно услышав мои мысли, причмокнула губами и повернулась на другой бок)... Но это пока. Гномы-то считают меня хоть и человеком с особыми способностями, но все-таки обычным жителем Лунгрии. Где-то авантюристом, где-то лохом и раздолбаем. Не ровней гроссмейстерам и, уж тем более, архимагу. Так, обычная шахматная фигурка в руках шахматиста. Но что если друг Васы поймет, что я сам все-таки шахматист и что мои планы вовсе не обязательно совпадают с гномовскими? Ну нет у меня желания, в частности, бегать где-то по полям и мочить орков или их командиров. Да, понятно, что гномы пока со стороны выглядят посимпатичнее, но это в любом случае не моя войнушка. Не фиг мне влезать в тысячелетние вендетты лунгрийцев. Чужак я здесь. И как бы ко мне хорошо не относились гномы, в случае чего обе стороны, не задумываясь, подставят по полной. Законы природы, мать их... И все-таки, что будет делать архимаг, когда поймет, что на самом деле вовсе не контролирует ситуацию? Судя по его беседам с Васой, у меня в таком случае есть все шансы оказаться под настоящим колпаком. И это будут не нынешние недотепы филеры. Разумеется, вряд ли меня посадят в тюремную камеру. Нет. Но гномы, например, вежливо предложат поработать где-нибудь на отдаленном полигоне, в несколько рядов окруженным гномьей стражей, или, наоборот, вовлекут в дворцовую жизнь и каждый мой шаг будут сопровождать несколько каких-нибудь придворных магов. Разумеется, чтобы я нечаянно не наделал ошибок в этикете. Так сказать, забота о дорогом госте. Короче, кабала -- она всегда кабала. Даже когда ты находишься под крылом у друзей и золотишком не обижен.
   Нет, если я хочу сохранять свободу действий в соответствии со своей, а не чьей-то еще волей и при этом играть "в высшей лиге" (а иного пути у меня нет -- уж очень нестандартны мои магические возможности), то остальные игроки должны принимать меня за равного. А такого положения не достигнуть, когда у тебя только единственный покровитель. Нет, я должен обязательно наладить контакты с как можно большим числом "верхолазов" Лунгрии. Нужен же, в конце концов, запасной аэродром, если вдруг по каким-то причинам придется покинуть столицу гномов. Балаватх и его Лига на эту роль вполне годятся. Не к эльфам же идти?
   Получается, что обрывать контакт с демоном мне совсем не следует. Наоборот, нужно поддержать его интерес к дальнейшему общению. Хоть и хлопотно это, но в будущем наверняка окупится сторицей. А оформлю-ка я к встрече не только "записи" Угры, но и парочку своих побочных разработок. Глядишь, и тоже подцеплю у демона в обмен что-то интересное, кроме обещанных материалов о "потерянном мире". Вот, кстати, с разработок и начну.
   Я открыл на бадди-компе модель магии и, загрузив подобранные спеллы парочки своих побочных бытовых плетений, запустил программу создания скриншотов. Знаете, ребята, делать качественные двухмерные снимки многомерной информации, да еще и так, чтобы с первого взгляда было понятно, что к чему, -- штука очень непростая! Мы в свое время в фирме потратили целый месяц, создавая модуль, подбирающий наиболее оптимальные ракурсы для двухмерных и трехмерных скриншотов. Результат получился настолько удобным и универсальным, что я создал на его основе плагин и прикрутил к модели магии буквально за пять минут... Ну, еще пара минут ушла на настройку. Местные маги про скриншоты пока не слышали. Они при обмене информацией кастуют плетения (генерируют их без накачки магоэнергией) и держат "на виду", пока партнер не запомнит. Но у меня самого еще слишком кривые "магические руки", а Умник в процессе кастования плетений всегда подстраивает информструктуры. Когда магоформа создается быстро, то никто ничего заметить не успевает. А когда нарочито медленно, "по шагам"? Так и навести Балаватха на серьезные мысли по поводу инфомагии недолго. Не следует при нем показательно магичить. Будем надеяться, что схемы и переведенные на демонский язык скриншоты процесса окажутся достаточно понятными. Для страховки (все ли правильно) я немного потренировался в кастовании подготовленных к обмену плетений и потом прокрутил на бадди-компе запись процесса. Выглядело похожим на выдуманный когда-то в прошлом веке одним киноактером стиль "пьяный мастер" китайского ушу: вроде бы движения ауры все какие-то пьяные и расхлябанные, но плетение-результат (спасибо, Умник!) почему-то выходит очень хорошим.
   Умник мне просигналил, что закончилась обработка памяти Угры. Я окинул мысленным взглядом перечень плетений для обмена и скриншотов, заготовленных для них. "Ого, сколько наработано! Материалов на несколько обменов хватит. Закрываем лавочку", -- пришла мысль. Я переключился на разбор сведений из памяти Угры.
   Порой меня злость берет на этот искусственный интеллект! Ну освоил ты эмоциональную матрицу и научился общаться, как человек. Очень хорошо! Но почему ты не излечился при этом от железной тупой самоуверенности? Почему не можешь понять, что компьютеры тоже могут работать неверно и порой, бывает, ошибаются. Правильные последовательные действия и правильные вычисления вовсе не всегда дают правильный результат. Проверять обязательно нужно! Вот и в этот раз его электронное величество ошиблось. Когда после наблюдения за экспериментом демонов по дороге в город у меня сильно разболелась голова и стали всплывать воспоминания Угры, Умник, вместо того чтобы дать мозгу самому решить проблемы освоения информации, контролируя только "перегрев", полез строить в моей голове ассоциативные информационные связи самостоятельно, полностью отключив естественный процесс. И результат получился предсказуем.
   Где-то там в мозгу сидит память Угры, снабженная теперь (если верить Умнику) многочисленными ассоциативными связями, но при этом сам я ничего не могу ни прочитать оттуда, ни вспомнить, ни сделать ничего из того, что умел Угра. И, самое главное, если бы я накануне перед тем как заснуть на всякий случай не проверил ситуацию и не попытался что-нибудь демонское сотворить, я бы до сих пор пребывал в уверенности, что все очень хорошо. Умник меня в этом клятвенно заверял! А когда обнаружилось, что результат -- полный ноль, искин долго удивлялся и объяснял, что он все сделал правильно. Так и не понял, железяка, что все люди, все без исключения, очень индивидуальны. Он думал, что если развил в моей голове области и связи, подобные тем, что были у Дронта, то и мой мозг будет осваивать информацию и строить ассоциативные связи так же, как это делал мозг Дронта. Вот и решил, так сказать, ускорить естественный процесс. Дудки. Оказалось, что мои мозги сами со своими собственными усами! И когда, изрядно обматерив приятеля (вам бы перенести такую головную боль с нулевым результатом) и успокоившись, я спросил его, что будем делать, искин только "пожал плечами". Пришлось самому взяться за дело. Хорошо хоть Умник и для себя сделал соответствующие ссылки и теперь может читать память Угры, спрятанную в моей голове, достаточно свободно.
   "Так как же мне все-таки быстро освоить эти сведения?" -- задумался тогда я и стал вспоминать приемы, которые позволяли во время учебы в университете эффективно готовиться к экзаменам. Что греха таить, ну редко отличаются студенты высокой усидчивостью в течение всего семестра, вот и приходится накануне сессии работать сверхинтенсивно. Приемы, в принципе, каждый подбирает себе индивидуально. Кто-то читает вслух, кто-то готовится в компании, читая и обсуждая материал по очереди, кто-то... Я всегда использовал прием, который сам называл "три прохода". Любой учебник или курс лекций я проходил от корки до корки по три раза. Первый раз читал все подряд, абсолютно не вдумываясь в смысл. Читал быстро, но внимательно. Какие-то вещи становились понятны с первого раза, какие-то -- нет. На последние я пока не обращал внимания. Что-то запоминалось, что-то нет. Я обращал внимание только на то, чтобы запомнить, какая лекция (раздел учебника) с каким материалом связана, то есть как бы составлял в мозгу краткие аннотации к лекциям и разделам. Пройдя весь материал, я в конце проговаривал для себя все эти короткие аннотации. После этого делал перерыв на часик, переключившись на другое занятие, например, садился почитать какой-нибудь пустой боевичок.
   Следующую итерацию я проводил с целью выстроить в своей голове что-то типа гипертекстового каркаса материала. Я читал внимательно с первой страницы до последней и обращал внимание в первую очередь на то, как связаны те или иные понятия, какое понятие из какого вытекает и тому подобное. Если при этом нужно было вернуться на несколько страниц назад, я возвращался. И опять при этом я не сильно вдумывался в материал. Что усвоится, то усвоится. Надо сказать, что усваивалось гораздо больше, чем при первом чтении. По завершении чтения я мысленно прогонял в воображении граф взаимосвязей понятий и после этого опять делал небольшой перерыв. После перерыва я выполнял последний "проход". Он заключался в том, что я читал все подряд рекомендованные задачки по курсу и не решал их, а быстро строил стратегию их выполнения, извлекая из памяти понятия и приемы, которые будут при этом использоваться. Тем самым материал неплохо закреплялся. И завершал я работу просмотром заголовков разделов курса, вспоминал, какие позиции там остались непонятными, и подробно разбирал их. Последних оказывалось в итоге очень мало. Подобная метода позволяла мне порой почти с нуля за один--два дня подготовиться к экзамену, скажем, по математическому анализу и сдать любой билет и задачки на четыре-пять баллов.
   Итак, с чего начать? Ну, пусть Умник сформирует пакет-лог последовательности событий из жизни Угры в компьютерном формате. Я его, ускорившись, просмотрю, взяв в качестве разделов этапы его магических достижений -- это и будет первый проход. Второй проход: выделить какие-то ключевые понятия и делать гипертекстовые ссылки. С этим вполне справятся Умник и субноут. А я потом это дерево постараюсь запомнить и "пробегусь" по его веткам. Задачки: на эту роль вполне сгодятся финальные магические наработки Угры. А что касается оставшихся непонятными позиций, то их следует привязывать к его статьям-работам. Составив план, я загрузил Умника и субноут подготовкой материала, и сейчас он отрапортовал, что материал готов для освоения. Я прилег рядом с Крисой, ускорился с помощью инфокомпа и приступил к работе.
   Анализ данных, отсканированных с мозга Лотколба, мы временно отложили, решив, что если процесс освоения памяти Угры окажется успешным, то к материалам Лотколба мы применим ту же методу. Самодеятельностью в моем мозгу Умник больше заниматься не будет. Н-да, и все-таки я не удержался от немедленного просмотра сделанного фактографом общего списка информации, снятой с Лотколба. Зато теперь в курсе текущих занятий артефактора, его проблем, а, значит, и некоторых проблем демонов.
   В скоростном режиме материал освоился довольно быстро. Прошло не более получаса. Напоследок я окинул взглядом гипертекстовый граф понятий и связей. "Ох, ты ж, ёклмн! -- пришла мысль. -- А ведь до фига информации снято с демона!" Но обнаружилась и куча разрывов, а также много чего оказалось в свое время затерто Умником. Вот, например, про "потерянный мир" почти ничего нет. Только понятно, что этим Угра занимался и даже написал какую-то статью. Но все это было очень давно, по меркам его жизни. Он быстро бросил эту тему, поскольку другие вещи заинтересовали его куда сильнее. Зараза! Будь здесь эта информация, не пришлось бы просить ее у Балаватха, и я бы с ним "торговался" с гораздо более сильных позиций. Но, по крайней мере, теперь я точно знаю, что у него есть эти ранние записи Угры.
   Пора было приступить непосредственно к подготовке информации, которую передам Балаватху при обмене. Основой стали записки Угры с его размышлениями о жизни, типа дневника, и работа "Трактат о влиянии магических источников на физиологию разумных", которая уже обещана демону. Я выкинул всю информацию, потенциально наводящую Балаватха на размышления об инфомагии, а оставил, в основном, общие теоретизирования учителя, бесполезные для практического применения. Но ученику будут, несомненно, интересны и полезны эти размышлевизмы. Получился очень приличный объем материала. Ну и гуд. Главное -- выглядит солидно.
   Вернувшись в реальный мир, я снова посмотрел на Крису. Она опять переменила бок и теперь лежала, плотно прижавшись ко мне. Я осторожно высвободился и отправился в библиотеку. Мне нужны были бумага и чернила, для того чтобы зафиксировать заметки для Балаватха. Не показывать же ему материалы на голографическом воздушном экране, который, впрочем, вполне умеет создавать бадди-комп. Нет, не будем поступать столь, для здешнего мира, экстравагантно. Лучше я сделаю с минимальной помощью инфомагии соответствующие изображения на бумажных листах. Здесь тоже важно не переборщить с качеством. Слишком четкие надписи будут выглядеть подозрительно. Да и бумагу с записками Угры полезно сделать немножко потертой и чуть старой.
   Вернувшись в комнату, я сел в кресло у окна, налил себе чифы, а рядом положил стопку листов. Немного возни с моделью -- и выяснилось, что магия земли неплохо стыкуется с неорганическими соединениями. Немного похимичив с составом чернил, я легко добился, чтобы они прилипали к бумаге только в тех точках, на которые указывают мои магоруки. Конечно, можно было просто приказать Умнику "проявить" текст на бумаге с помощью инфомагии, но я хотел все сделать сам. Это ведь одновременно и очень полезная тренировка (благо Умник давал неплохую обратную связь и подправлял мои магоруки), а кроме того, отличный способ объяснить мои способности к нанесению изображений для не знающих про инфомагию. Да и вообще это выглядит прикольно. Я не поленился записать на субноут процесс, заснятый камерами Умника со стороны. На память, так сказать.
   А выглядело это так. Сидит парень в кресле у окна, в одной руке держит кружку с чифой и медленно попивает напиток. Другой рукой берет из стопки чистый лист, наливает на него немного чернил, смотрит на них, и они быстро складываются в буквы. Блин, увидев себя на записи, я мысленно поухмылялся -- шайтан, однако! Или натуральная сказка!
   -- Удобно. Мне бы так в свое время лекции учителя записывать!
   Я закашлялся. От неожиданности чифа не в то горло пошла. Парочка тычков в спину привела меня в чувство.
   -- Зачем же так пугать? Заикой можно остаться! -- Я оглянулся и невольно залюбовался. Стоит такая обнаженная миниатюрная красавица с распущенными волосами, освещенная первыми лучами солнца, падающими из окна, и, разглядывая лист бумаги у меня в руках, задумчиво наматывает на палец локоны.
   -- Не знала, что ты такой пугливый, -- улыбнулась Криса и посмотрела на меня.
   Я притянул красавицу к себе, посадил на колени, зарылся носом в ее волосы и, глубоко вздохнув, пробормотал:
   -- Угу. А еще боязливый и скромный.
   -- Убери руку! Ты куда лезешь? Скромный ты мой... Ой...
  
   Через полчаса, слегка уставшие, но очень довольные, мы лежали в постели в объятиях друг друга, отдыхая. Криса вдруг внимательно посмотрела мне в лицо и снова подняла все ту же тему:
   -- Если ты думаешь, что таким, несомненно приятным, образом можешь постоянно уходить от ответов, то сильно заблуждаешься. Рассказывай! -- потребовала она.
   -- Что, с самого начала? -- Я притворно ужаснулся.
   -- Ага. -- Девушка уперлась локотком мне в живот, положила свою хорошенькую головку на маленькую ладошку и внимательно уставилась мне в глаза.
   -- Ну, ладно, -- я заерзал, -- слушай. Значит так. Вначале было слово. И слово это было...
   Несколько минут Криса слушала меня очень внимательно и с серьезным выражением лица. Потом вздохнула.
   -- Очень интересная сказка, -- заявила она и добавила, раздражаясь: -- Но я не о том тебя спрашивала. Не воспринимай меня как дурочку! -- Тут девушка поджала розовенькие губки и произнесла обиженным тоном: -- Я ведь серьезно...
   Теперь вздохнул я:
   -- Извини. Понимаешь, просто все это очень необычно будет звучать для тебя. Да и вообще для кого угодно. Ну да ладно. -- Я махнул рукой и замолчал, соображая, с чего начать. Криса пристально смотрела на меня. Она с нетерпением ждала продолжения.
   -- Что ты знаешь о драконах? -- спросил я после небольшой паузы.
   -- То же, что и остальные, -- удивилась девушка и нахмурилась. Вопрос вроде был не по теме разговора. -- Нас ведь не только магии обучают, но и истории, этикету, да много чему.
   -- Понятно, -- ухмыльнулся я. -- Тогда ты должна знать, что у драконов своя хитровыкрученная магия, которой владеют только они.
   Криса кивнула.
   -- А знаешь ли ты, что в истории было много случаев, когда такой магией владели люди? -- спросил я Крису.
   -- Ты хочешь сказать... -- удивленно произнесла девушка. Я кивнул. -- Нет, я ни о чем таком не слышала.
   -- Ну, в ваших библиотечных книжках упоминания об этом встречаются не так уж редко. Правда, по вашим материалам, раньше не было ни одного случая, чтобы человек, обладающий этим "даром", не сошел с ума. А вот мне повезло. Видимо, уродился я таким, что смог не только выдержать драконьи магические штучки, но и разработал приемы использования этой магии на практике.
   Криса, широко раскрыв глаза, внимательно смотрела на меня. Вернее на мою ауру. А я не стал закрываться. Пусть видит, что мне нечего от нее скрывать. Я вовсе не собирался врать ей. Просто многие вещи аккуратно не упомянул. Не время еще, если вообще когда-нибудь такое время наступит. К счастью, аура не показывает, что ты что-то замалчиваешь, только врешь или нет, и потому в ней сейчас, конечно, отразилось, что я говорю правду.
   -- Такие вот дела, -- продолжил объяснять я. -- А обычной магией я начал заниматься недавно. Удивительно, но многие ее приемы очень похожи на те, что я уже разработал для драконьей. Поэтому у меня развитие идет так неровно. То что-то сложное получается, а то и простое не удается. И частенько бывает, что я не знаю всем известных истин. Лучше всего было бы обучаться фундаментально и последовательно: не спеша, с толком, с чувством, с расстановкой. Такой подход позволяет магам избегать многих опасностей и неудобств. И знания в итоге оказываются глубокими. Но требуется много времени, а мне не хочется его терять. Я чувствую, что могу быстро достичь высокого уровня. И Васа согласен со мной и потому помогает.
   -- А у нас обучают магии именно так? -- уточнила Криса.
   -- Не знаю, -- пожал я плечами. -- Не спеша -- не означает сотнями лет. Но для меня все-таки это слишком долго.
   -- А с какой целью ты стремишься быстрее всему научиться? -- настаивала девушка.
   Хм... Вот въедливая! Не объяснять же ей все до конца, что на меня уже сейчас эльфы зубы точат. А если всем станет известно, что я инфомаг, единственный в Лунгрии, то сколько претендентов на мою шкурку дополнительно объявится... Ну как же ей объяснить? Я вздохнул:
   -- Не хочу быть беспомощным. -- И, подумав, добавил: -- Да и интересно же.
   -- Подожди, о какой беспомощности ты говоришь, если владеешь драконьей магией? -- откровенно удивилась Криса.
   -- Ну, я ведь не гроссмейстер какой-то и не архимаг. Так, обычный человечек, -- тут девушка насмешливо ухмыльнулась, -- с некоторыми нестандартными способностями. Инфомагия, между прочим, -- добавил я, -- не панацея от всех проблем. Но очень лакомая штука для многих. Зря, что ли, у вас ходит столько легенд о драконах? Да и не так уж сильно я в ней продвинулся, хотя многим со стороны показалось бы иначе. -- Тут я слукавил. -- Изучая же обычную магию, я лучше разберусь в приемах охотников за моими способностями и найду, как защититься от всяких хитрых магических штук.
   -- Не понимаю. О твоей инфомагии, если правда все это, никто ничего не знает. Сам ты ученик одного из сильнейших магов гномов, и потому тебя будет защищать в случае чего вся гильдия. Так почему же надо так спешить? -- настаивала Криса и нахмурилась. Она, видимо, не могла взять в толк, что существуют более эффективные способы обучения, чем тупо запоминать и повторять много лет показываемые учителями плетения и приемы. Мой отказ от фундаментального, по меркам гномов, обучения девушка восприняла как стремление молодого невежды "пробежаться по вершкам". Похоже, я ее несколько разочаровал.
   Я снова вздохнул. Придется кое-что еще рассказать.
   -- Ну ладно. Видишь ли, я серьезно повздорил с эльфами. Они меня не знают в лицо, но весьма интенсивно ищут. А что случится, если они меня найдут? -- Я вопросительно посмотрел на Крису. Та рефлекторно пожала плечами. -- Вот и я не знаю, -- согласился я с ее реакцией. -- Но как-то не хочется связываться с длинноухими рейнджерами и магами, не умея постоять за себя.
   -- Что-то ты не особенно прячешься, -- проворчала Криса, -- вон, сколько шуму наделал в городе! Я хоть и не рейнджер, и то, наверное, легко смогла бы тебя найти.
   -- Ты права. Прятаться я не умею и не люблю. К сожалению, я привык всегда поступать по-своему, так, как считаю правильным. Порой это приводит к серьезным ошибкам и трудностям, но... -- Я немного помолчал. -- Ломать себя уже поздно, да и не очень хочется. Вот и стараюсь быстро поднять свой уровень. А Васу я заинтересовал, разумеется, прежде всего, драконьими приемами. Правда, в последнее время его очень занимают мои идеи и теории в области магии земли. Он для меня хороший учитель и покровитель. Интересуется, чем я занимаюсь, подсказывает, когда надо, обеспечивает, так сказать, официальное прикрытие и защиту. Васа доводит до ума и проталкивает в гильдии гномов всякие мои нестандартные идеи. И, самое главное, он ни к чему меня не принуждает. У нас дружеские отношения. Здесь я занимаюсь теми вещами, которые привлекают меня самого.
   -- Подожди, -- перебила меня подруга, -- так все-таки, к чему такая спешка? А эльфы... Тебе же покровительствует сам Васа, друг дрхимага, между прочим. Разве эльфы будут с ним ссориться из-за какого-то человечка, даже если тебя найдут?
   -- Ты плохо знаешь эльфов, -- хмыкнул я. -- Да и вообще...
   -- Что вообще? -- агрессивно спросила Криса.
   -- Ты что, ничего не знаешь? -- Я удивился. -- Скоро грядет серьезная война с орками!
   -- Какая война? -- приподнялась на локтях Криса. -- Если ты о стычках на границе, так они постоянно случаются. У орков это давно привычка. Они всегда совершали набеги на нас или людей.
   -- Хм, вам в службе разведки ничего не говорили? -- хмыкнул я. -- Странно... Ну да ладно. На всякий случай -- я тебе тоже ничего не говорил. Хорошо? -- спросил я.
   Криса согласно кивнула.
   -- Так вот. Случайные стычки закончились. Теперь все по-другому. Орки нынче собрались в большую орду. У них сейчас единый командир, который подмял под себя все тейпы. Чтобы удержать и укрепить власть, ему нужна большая военная кампания. Как я понимаю, их не столько победа интересует, сколько богатые военные трофеи. Это сильно уменьшит число недовольных. Основных своих противников Каган наверняка пошлет на передовую, в самые горячие места, где большая часть их погибнет. А значит, нужны крупные боевые действия. Кроме того, под началом главного орка нынче собралась неплохая команда шаманов, подготовленная Дворцом Стихий и Волшебства. Они сейчас здорово прикрывают орочью верхушку от магического воздействия и подсматривания. Всех ваших разведчиков и шпионов переловили. А еще Каган вместе шаманами выявили почти всех орков, которые были готовы сотрудничать с гномами. Не знаю, что с ними стало, может, перекупили их... Но теперь никто оттуда с вашими не общается, не говоря уже о том, чтобы в чем-то помогать. Вот такие дела.
   -- А я-то думаю, с чего это столько демонов и эльфов в городе? Для праздника, хоть его и устраивает архимаг, многовато. А это, оказывается, наемники... Вон оно что... -- Криса задумалась. Я ей не мешал.
   -- Еще вопросы есть? -- прервал я ее мысли.
   Криса прикусила нижнюю губу.
   -- Угу, есть. Откуда ты родом? -- неожиданно спросила она.
   Опля! Вот только этого не хватало!
   -- Знаешь, Крис, -- начал я как можно мягче, -- я бы не хотел говорить об этом. Просто пока скажу, что издалека. Из очень далекого далека. Ты только не обижайся, ладно? -- Я посмотрел на нее с извиняющимся выражением лица.
   Криса с удивлением подняла глаза. Она долго и пристально глядела на меня, потом понятливо кивнула. Интересно, что она там увидела?
   -- А теперь давай собирайся и беги домой, -- перевел я разговор на другую тему.
   На лице девушки появилась сильная обида.
   -- Не понял. Ты что, не собираешься на прием? Или тебе не надо приводить себя в порядок? -- наигранно удивился я. Криса хлопнула себя по лбу и стала выпутываться из простыни. -- Осторожнее, не растряси мозги, -- поторопил я, ухмыляясь.
   -- Что же ты раньше молчал! -- Криса суматошно стала собирать по комнате свои вещи. -- Ты знаешь, сколько надо времени, чтобы сделать нормальную прическу?
   -- Угу, а еще привести в порядок лицо, ногти, подобрать туфельки к платью и так далее и тому подобное. -- Если на первых словах подруга только удивленно глянула на меня, типа откуда я знаю все это, то после упоминания о туфельках как-то посмурнела и продолжила собираться значительно медленнее.
   -- Что проблемы? -- тут же обеспокоенно спросил я.
   -- Нет. Все в порядке, -- как ни в чем не бывало, ответила Криса. Но между нами явно возникло какое-то напряжение. Я вздохнул. Мне, конечно, не хотелось накануне подслушивать Крисины разговоры. Я тогда всего лишь проверял работоспособность "жучка" на ней. Разговор с Дилой мои уши услышали случайно. Неважно. Но суть-то в том, что Дила все правильно сказала. Если мужчина хочет, чтобы на прием или бал его сопровождала красивая девушка, то должен позаботиться о том, чтобы она выглядела достойно. Платье я все равно решил сделать еще до услышанного разговора, но одного платья, пусть самого красивого, мало. Поэтому пришлось вскочить с кровати и достать кое-что из ящика стола.
   -- Знаешь, Крис, -- привлек я внимание подруги, -- я понимаю, что подготовка к таким приемам -- достаточно дорогая штука, и мне стыдно взваливать на тебя такие траты. -- Я переложил небольшой мешочек с деньгами из одной руки в другую. -- Поэтому не сочти, пожалуйста, за оскорбление предложение с моей стороны, так сказать, профинансировать этот вечер, -- максимально вежливо произнес я. Помощь всегда надо предлагать максимально вежливо. Те, кто вынужден ее принимать, и так чувствуют себя очень неудобно. И какая-нибудь небольшая нечуткость может серьезно осложнить ваши отношения в будущем. -- Мне очень нужно, чтобы ты меня сопровождала. -- Я посмотрел на девушку просящим взглядом и, немного помолчав, добавил: -- Если ты откажешься, я тоже не пойду. Обойдусь.
   Криса некоторое время молча приводила в порядок свое старое платье после ночной прогулки. Потом медленно подошла к окну и посмотрела на улицу. Я ей не мешал. Все положенные слова сказаны. А долгие уговоры она обязательно воспримет как оскорбление. Пусть сама принимает решение. Да -- так да, нет -- так нет.
   Наконец девушка что-то надумала. Она повернулась ко мне с улыбкой на лице, обняла, поцеловала и, взяв из руки мешочек с деньгами, сказала:
   -- Хорошо, но я тебе обязательно верну.
   -- Не надо, -- я поморщился, -- мне это будет неприятно. А теперь давай, беги. Сюда Васа идет, мне надо с ним поговорить. Будь готова к семи, я за тобой заеду.
   Криса шустро выскользнула из комнаты. Я услышал, как она смущенно поздоровалась с магом, и ухмыльнулся.
   Я знал, почему Васа, проснувшись, сразу направился ко мне, и о чем мы будем говорить. Пока он стучал ботинками по лестнице, я в быстром режиме прослушал снятый с "жучка" учителя звукоряд, где речь предположительно шла обо мне. Надо заметить, что в разговоре Васы с архимагом мое имя не называлось, но из контекста фактограф понял, что речь, возможно, шла обо мне, и пометил беседу как подозрительную и заслуживающую внимания.
   -- Как хорошо, что ты на месте, -- Васа сразу взял быка за рога. -- Позволь официально пригласить тебя на бал, устраиваемый в честь дня рождения нашего архимага, который состоится через десять дней. -- И замолчал. -- Я смотрю, ты не очень-то удивлен приглашением? -- спросил Васа, не дождавшись от меня реакции. Я чуть-чуть пододвинул для него кресло, кивнул на него и сам сел напротив. Васа с удовольствием вытянул ноги.
   -- Ну, скажем так, что-то подобное я предполагал, -- флегматично ответил я.
   -- Вот как? -- удивился мой учитель. -- И к каким же выводам ты пришел, позволь поинтересоваться? И на основании каких данных?
   Я укоризненно покачал головой.
   -- Васа, Васа... -- Мне трудно было скрыть удивление. -- Неужели я похож на человека, который ничего не видит вокруг и не может проанализировать события?
   -- А что происходит? -- Теперь уже маг натурально удивился. -- Сидишь тут, занимаешься магией потихоньку. Или я чего-то не знаю?
   Я вдохнул:
   -- Давай я не буду заниматься болтологией. Просто обозначу основные факты и какие выводы я из этого сделал.
   Васа кивнул. Он поудобнее устроился в кресле, заинтересованно разглядывая меня. А я скорчил на лице немного недовольную мину, чтобы показать свое отношение к ситуации.
   -- Во-первых, -- я заговорил спокойным, но немного холодным тоном, -- некий Васа их'Васандир реально заинтересовался мною и инфомагией. Вряд ли в ином случае я стал бы твоим учеником, да еще и жил бы здесь. Во-вторых, этот Васа -- близкий друг архимага. Это ведь не является тайной? -- Я посмотрел на учителя вопросительно и дождался его кивка. -- В-третьих, будучи в высоких чинах в магической академии, ты не мог не воспользоваться моими идеями во благо гномов и вашей магии как таковой. Ну и, конечно, со своим другом вы разговаривали об одном ученике, очень непонятном человечке по имени Ник. Пусть и не в первый день после прихода каравана, но когда стали появляться результаты нашего сотрудничества -- наверняка. -- Я пристально посмотрел Васе в глаза. -- А то, что архимаг мною сильно заинтересовался, стало понятно, когда вокруг нашего дома стали постоянно шнырять шпики. И почему-то именно за мной, а не за кем-то из других обитателей твоей усадьбы всегда кто-то увязывался, и не поодиночке. Интересно, что одним из филеров оказалась Криса, девушка, очень похожая внешне на Тишь. Помнишь таверну по дороге? -- Васа кивнул. -- А это значит, что шпиков поставили не просто, на всякий случай, поглазеть за новым чужачком, а с прицелом на потенциальный "близкий контакт". На такое решение простые дознаватели не способны. Это работа явно кого-то из высших сановников. Видимо, архимаг не положился на твои впечатления обо мне, а решил составить свое собственное мнение. Он дал приказ своему подчиненному, занимающемуся разведкой, Мондриду, кажется, и... Впрочем, поскольку Крису использовали втемную, то, возможно, обязательного расчета на близкое знакомство со мной и не было. Возможно, архимаг и Мондрид хотели просто изучить, как я реагирую на те или иные вещи. Это предположение подтверждают несколько довольно странных инцидентов со мной, которые происходили иногда с того времени, как я поселился у тебя. Мне продолжать? -- Я внимательно следил за реакцией учителя.
   Васа задумчиво кивнул.
   -- Ладно. В общем, слежку я раскрыл. Это привело к тому, что ее сняли. Однако у нас с Крисой установились хорошие отношения. -- На этих словах Васа хмыкнул. -- Угу. Хорошие. Во всех смыслах. На этом эпопея вроде как закончилась. Крису официально не дергают. Но мы-то с нею продолжаем встречаться. Тут два варианта. Первый: от Крисы потребуют докладывать все сколько-нибудь важное, касающееся меня. Ваши руководители уверены, что она горячая истинная патриотка и потому не откажется это делать. Правда, ее следует убедить, что это необходимо для гномов, но не думаю, что задача сложная. -- Я опять дождался кивка Васы. -- Второй вариант: архимаг уже собрал всю полезную информацию и больше нет надобности в постоянной слежке. Он, видимо, уже пришел к каким-то выводам на мой счет. Я сочтен довольно важным субъектом. Иначе зачем ко мне приставили личную охрану? Насколько я убедился, живя в столице, вы, гномы, охранниками не разбрасываетесь по всяким поводам. Ты, например, чуть ли не второй-третий человек в государстве, ходишь вообще без охраны. -- Васа изобразил руками что-то вроде протеста. -- Обидно, правда, что охранники -- такие доходяги. Если я спокойно уходил от неплохих филеров, то этих оставить далеко позади еще проще. Лучше бы предупредили меня, так сказать, о правилах поведения -- я бы не стал особо возражать. А может, причина -- грядущая война с орками? Для настоящих бойцов-гномов найдутся более важные дела, чем охранять кого-то.
   Тут Васа закашлялся.
   -- Откуда ты знаешь? -- подался вперед он.
   Я укоризненно посмотрел в ответ и пояснил:
   -- Васа! В последнее время ты почти перестал интересоваться инфомагией. Вместо этого ты меня постоянно спрашиваешь, что я думаю о боевой магии и что по этому поводу могу предложить. Кроме того, тьма всяких бойцов других рас в городе вдруг объявилась. Если бы речь шла исключительно о празднике, то тогда бы собирались здесь не наемники, а дипломаты всех рас, какие-нибудь специалисты по этикету и устроению торжеств... А в городе толпа эльфов-рейнджеров и лесных боевых магов. Демоны, вот, из небезызвестной Лиги наемников тусуются в немереных количествах... Явно затевается что-то серьезное, а не какие-то пограничные разборки.
   -- Да уж, -- пробормотал Васа задумчиво, -- не ожидал. -- Он немного помолчал и потом продолжил разговор, элегантно (вот что значит опыт) уводя его в сторону от обсуждаемой темы. -- Кстати, по поводу твоих предложений касательно боевой магии. Недавно было проведено испытание в боевых условиях твоих идей насчет защитного купола. Ну, помнишь, там, с подпиткой от магических атак противника и перезарядкой через нее амулетов? -- Теперь уже Васа дождался моего кивка. -- На границе. Результаты очень впечатляющие.
   -- О как! -- удивился я. -- Что, и против оркских стихийников помогло?
   Васа поморщился.
   -- Тут результаты похуже, -- ответил он неохотно, -- но все равно лучше, чем ожидалось. Однако дело в том, что у них откуда-то взялись и маги земли, скорее всего, люди. Вот там проявилась чуть ли не максимально возможная эффективность. Я, кстати, официально оформил эти разработки на твое имя, хоть это было и нелегко, -- сообщил учитель.
   -- Зачем? -- удивился я.
   -- Ну, во-первых, не привык я присваивать чужое, -- хитро улыбнулся Васа. -- Во-вторых, ты ведь мой ученик, и поэтому мой авторитет только возрастет.
   Учитель сидел с исключительно честным выражением лица. Я было счел это умелой лицедейской игрой опытного крупного сановника, но аура (которую Умник постоянно сканировал) показала, что Васа абсолютно искренен. Или он тоже умеет камуфлировать показатели ментального тела не хуже моего? Неважно.
   -- Сдается мне, что ты хитришь со мной, учитель, -- вздохнул я. -- Ну да ладно. -- Я решил не возвращаться к скользкой теме о встрече с архимагом. -- Я хотел о другом поговорить. Решил с тобой посоветоваться. Я тут на выступлениях познакомился с демоном. Балаватх Читаатмаа его зовут. Он пригласил меня на прием, и я согласился. Сегодня с Крисой идем туда. Какие советы ты можешь дать мне по этому поводу, учитель? -- выдавив на лице улыбку, спросил я.
   Васа нахмурился, уставился в стол и надолго задумался, время от времени недовольно пожевывая губами. Потом поднял на меня глаза.
   -- Как твой учитель я бы не хотел, чтобы ты туда ходил, -- тихо сказал он. -- Но ты ведь решил?
   Я кивнул.
   -- Ничего особого я тебе не скажу, -- с досадой прокомментировал мое решение Васа. -- Просто будь осторожен. Демоны -- хитрые существа. Всякое может случиться.
   Интересно. Неужели действительно беспокоится за меня? Или просто боится, как бы чего не произошло? Это ведь официальный прием. Запросто можно вляпаться в политику и испортить какие-нибудь дела гномов с демонами.
   -- Не беспокойся, учитель, -- постарался я развеять его опасения. -- Я не буду делать ничего такого, что может повредить гномам. И кстати, у меня случайно появилась информация о некоторых делах демонов в столице. Интересует?
   Васа резко качнулся вперед и пристально посмотрел на меня.
   -- Интересует, и еще как! -- с волнением произнес он. -- И я даже пока не буду спрашивать, откуда у тебя такие сведения.
   Я кивнул и кратко рассказал ему о том, что демоны Лиги и Балаватх, в первую очередь, занимаются исследованиями источников рас. Это как-то позволяет им рассчитывать свои шаги и влиять на обстановку. Их успешные действия в отношении орков, основанные на данных исследованиях, -- лучший показатель. Гномам полезно об этом знать, ибо неизвестно, что наемники могут придумать против них, особенно если орки перебьют цену и сманят Лигу на свою сторону. Я рассказал, что для исследований демоны используют специальные амулеты, закопанные на окраинах столицы. Места их расположения мне были неизвестны, но удалось выяснить, кто у демонов этим занимается. Надеюсь, гномы не облажаются и смогут сами вычислить, что, где и как... Про эксперимент Балаватха я решил пока ничего не говорить -- самому пока непонятно, что это было. Может, весьма полезная штука, никак не направленная против гномов. Если удастся разобраться самому, в чем там дело, то глядишь, удастся что-нибудь с этого поиметь. Так что пока я не заинтересован, чтобы гномы встревали.
  
   После того как Васа, аки молодой козел... в смысле, аки козочка... поскакал... поскакала... Хм, короче, ушел докладывать наверх полученную от меня инфу, я тоже вернулся, так сказать, к "своим баранам".
   Оставшееся время до вечера было потрачено на всякие рутинные и бытовые вопросы.
   Для начала я зашел в гости к их'Гренадирам, посмотрел на пациентку и пообщался с ее родными. Дела шли замечательно. Пальчик уже почти вырос и почти перестал быть "прозрачным". Еще пара-тройка дней -- и девочку можно будет будить. Бринхорт воспринял мой совет буквально и никаких целителей, а уж тем более посторонних, в комнату к девочке больше не допускал. Когда я зашел туда, возле ванночки сидела Сола и ласковым голосом рассказывала малышке сказку о девочке очень маленького роста. Я немного послушал и мысленно удивился -- сюжет очень напоминал "Дюймовочку". Сола рассказывала хорошо, с выражением, подчеркивая оттенками голоса реплики отдельных героев. Мне стало интересно, а что будет в конце сказки? У Андерсена ведь все заканчивается свадьбой Дюймовочки и эльфа. Но, прикинув оставшиеся до вечера дела, я вынужден был отложить удовольствие и покинуть эту настрадавшуюся семью. У них будет все хорошо.
   Потом я пробежался по магазинам и купил кое-какие мелочи. Затем заказал местный "лимузин" -- карету -- на вечер. После вернулся домой и смоделировал себе на бадди-компе прическу. Умник тут же подстриг мне волосы по этой модели с помощью инфомагии. Я только успел провести руками по голове, стряхивая обрезки волос. Хм... удобно. Оказывается, мне теперь не нужно искать цирюльника.
   И тут Умник сделал мне роскошный подарок. Он научился не только посредничать между моим мозгом и бадди-компом (это случилось уже давно, когда я лечился от ранения), но и согласовывать сигналы своих камер с интерфейсами датчиков. Я с удовольствием снял налобную повязку. Признаться, мне уже порядком надоел этот ремешок. Но раньше без внешних камер бадди-комп не мог реализовывать функцию дополненной реальности. При этом мне самому не пришлось ничего дополнительно делать. Ну, кроме некоторых мелких подстроек параметров интерфейсов. Зато благодаря Умнику появилась новая фича. Дело в том, что Умник подает на бадди-комп полноценное сферическое изображение, только часть которого приходится на то, что я вижу перед собой. Теперь в любой момент можно по мысленному сигналу "развернуть" полную картинку и видеть, например, все, что происходит позади меня, не оборачиваясь. Ну и запись теперь тоже можно вести при необходимости панорамно, фиксируя события во всем окружающем меня пространстве, без не видимых зон. Полезная штука. В чрезвычайной ситуации может сберечь мгновения, которые обычно неэффективно тратятся на "верчение головой". Я немного поигрался с этой функцией, привыкая к ней.
   Время до приема оставалось, и я решил еще раз пробежаться мысленно по текущему положению моих дел.
   Первое -- демоны. Прослушка разговора Балаватха и Махаса показала, что они не верят в мои "слабые" способности (вон как Балаватх смеялся, когда узнал, что я числюсь под восьмой ступенью у гномов). Видимо, моя нарочито безобидная "магическая" внешность при длинном языке, разболтавшемся об исследованиях глубоких вопросов магии, плюс безукоризненное владение "высоким" демонским (это, оказывается, большая редкость среди жителей Лунгрии -- не демонов) позволили моему собеседнику сделать правильные выводы. Ну никак не вязался мой образ с посредственным (восьмая ступень) учеником. Мне не понравились слова Балаватха в разговоре с Махасом, что в случае серьезной необходимости для склонения меня к работе могут быть применены какие-то действия силового характера. Шантаж, там, или похищение -- совершенно неважно. Я все равно буду вынужден защищаться всеми средствами. А это, с учетом гораздо больших магических и боевых способностей демонов по сравнению с эльфами, скорее всего, выдаст мои нестандартные возможности. Нет, этот геморрой мне не нужен. Поэтому просто необходимо предпринять нечто, что убедило бы демонов в моей трудной доступности для силового нажима. Кое-что по этому поводу я запланировал сделать на приеме. Но, кроме этого, необходимо как можно скорее повысить свой статус в гильдии гномов с ученика до официального полноценного члена с уже внедренными полезными боевыми разработками. С другой стороны, Балаватх и его друг Мах -- явно "верхолазы" и потенциально могут обеспечить дополнительный аэродром в случае чего. Терять с ними контакт не резон. Но уж больно хитрые, скользкие и довольно беспринципные существа. В главные покровители брать их пока стремно. Поэтому все, что я запланировал на приеме, следует сделать с максимальной осторожностью.
   Второе -- мертвители. Пока обработана только часть информации, снятой с главаря гильдии убийц на базе. Субноут занимается ею, только когда свободен от решения других, более актуальных на текущий момент задач. Но и усвоенного уже достаточно, чтобы понять: действия мертвителей в отношении противников сильно варьируются в зависимости от их положения, возможностей и статуса. Если какого-то ученичка восьмой ступени они спокойно удавят (или попытаются), то с магом поступят иначе. Тут они начнут высчитывать, что им выгоднее -- наплевать на все и отомстить, или избежать неизбежной при мщении ссоры с магами гильдии (друзьями и покровителями врага), чреватой огромными потерями и долговременными проблемами для их ордена. Кроме того, освободив Ллерина, я им оставил "на память" эльфийский кинжал. Надеюсь, они долго еще будут думать, что на них наехали эльфы (из Лиги или посольства, какая разница), и, соответственно, разбираться с ними. Однако стоит мне серьезно проявить в ближайшее время свои нестандартные умения, и я наверняка попаду к ним "на карандаш". Поэтому какое-то время следует воздерживаться от поступков, аналогичных освобождению Лины. И особенно следить за тем, чтобы не показать на публике свои способности стихийного мага. Это не значит, что я не могу "плясать" с элементалем воздуха. Но необходимо, чтобы эти танцы никто не видел. Ладно, пока, похоже, это самая меньшая моя проблема.
   Третье -- эльфы. С длинноухими все очень непросто. Они мстительные существа, ничего не забывают и не прощают. Не помиришься. Да еще терпеливые, засранцы. Годами и десятилетиями будут ждать момента для реализации мести. Но сейчас это неважно. Главное другое -- они вполне могут наплевать на гостеприимство гномов и втихую попытаться сделать мне бо-бо. И если я, защищаясь, сотворю что-то хитровыкрученное магическое, то потом сложно будет объяснить свои способности. Придется, видимо, в случае чего действовать так, чтобы не оставалось живых свидетелей. Но самое последнее, что я хочу для себя, -- это становиться убийцей. Ладно. Пока они меня все-таки не нашли, хоть и ведут упорный поиск. А стычка в их посольстве вообще списана на демонов. Мне об этом достоверно известно, не зря же я тащил Ллерина на собственном горбу. Умник по ходу дела просканировал того бедолагу. Лучшая тактика сейчас -- держаться от длинноухих подальше. А там посмотрим.
   Ну а гномы... что гномы? О многом они знают, о многом догадываются. Гадостей не делают, хорошо ко мне относятся. Главное -- не дать сесть себе на шею. На данном этапе они для меня -- идеальные покровители. На некоторые намеки, что у меня могут появиться или уже появились недоброжелатели в гильдии магов, решил пока забить. Главное, чтобы архимаг и его окружение относились ко мне нормально. А дальше видно будет. Кстати, и в этом плане серьезное повышение статуса мне отнюдь не помешает. По крайней мере, недоброжелатели будут опасаться и серьезно задумаются, прежде чем что-то предпринять.
   В общем, я пришел к выводу, что необходимо срочно превратиться из ученика в сильного и опасного мага. Да, и важно, чтобы демоны в первую очередь узнали, что воздействовать на меня силовыми методами не следует. Почему демоны? Потому что именно они интересуются мною как Ником, учеником Васы, а не абстрактным неизвестным человеком.
   От дальнейших размышлений меня оторвала Мора, пригласив выпить кружечку горячей чифы в компании домашних. За столом были она, садовник и Васа, который уже вернулся после всяких официальных разговоров с архимагом и своими коллегами из гильдии. Он сидел смурной и задумчивый, прихлебывал чифу из своей кружки, ни на кого не глядя. А Мора меня расспрашивала об их'Гренадирах. И откуда только узнала обо всем? Скрывать особо было нечего, и я охотно рассказывал, как они живут, какие отношения в их семье, как дела у маленькой Лины, когда она выздоровеет... Постепенно разговор привлек внимание и Васы. Он отвлекся от своих мыслей и слушал нас с интересом, иногда вставляя реплики.
   Потом Мора стала собирать посуду и наводить порядок, а я решил переменить тему беседы. Нужно же было узнать, как сам Васа относится к моему стремлению быстро повысить магический статус. Когда я задал этот вопрос, учитель посмотрел на меня с любопытством, сделал паузу, что-то обдумав, и спросил:
   -- А каким образом? Ты же как маг земли пока еще слаб, а мне кажется, тебе не особо хочется, чтобы на свет выплыли твои навыки в области магии драконов. Или я не прав?
   -- Прав, -- кивнул я, -- однако все будет нормально. Никто не догадается -- моя аура вдруг наполнилась магией до третьего уровня, выводя меня по насыщенности и емкости ауры на уровень хорошего мага.
   Васа на это хмыкнул.
   -- Ну, смотри сам, -- согласился он. -- В принципе, если ты останешься моим учеником, то проблем не вижу. Мне это даже выгодно. Правда, чтобы официально присвоить высокий уровень, его надо будет подтвердить на испытаниях, -- объяснил учитель. -- А с этим у тебя будут проблемы.
   -- Ничего, -- я махнул рукой, -- пока главное, чтобы меня де-факто таковым считали. А насчет официального присвоения... Ты мне потом все подробненько расскажешь, как оно происходит, и мы определимся. Хорошо?
   Васа с некоторым сомнением кивнул. Мы разошлись по своим комнатам.
   Собираясь на прием, я еще раз прикинул возможные варианты развития событий. Все вроде было предусмотрено. И тут мне в голову пришла еще одна отличная мысль. На прием ведь приглашено много магов. Они, естественно, обязательно будут сканировать друг друга. Это уже рефлекс. А сканируют-то почти всегда аурными щупами. Хе-хе. Поэтому я, во-первых, с помощью Умника повесил на себя стандартную защиту от сканирования, такую же, как у Крисы, а во-вторых, приготовил хороший подарок для любителей совать свои аурные пальчики куда не следует. Я сформировал у себя в ауре достаточно симбионтов-"жучков", которые при касании моей ауры щупом чужака отправятся в гости к этому любопытствующему персонажу по его же собственному щупу. Я даже зажмурился от удовольствия, представив, что практически без всякого для себя риска обзаведусь роскошным наборчиком самых разных стукачей. Жаль, они об этом не узнают. Красивая реализация, но только для меня, не похвастаешься, блин. "Однако, -- я невольно замер от новой мысли -- а почему бы еще кое-что не попробовать?" -- И я быстренько подготовил еще один набор симбионтов, но с совсем другой целью, благо все уже разработано и проверено. Оставалось только чуток подстроить моих ребят и прооптимизировать.
   Закончив со сборами, я глянул на часы. Еще оставалось некоторое время до выхода из дома, и я решил познакомиться с нарытой моими компьютерами информацией, касающейся официальных приемов у демонов. Полезно знать, для чего их устраивают, как они проходят, чего можно ожидать, а чего нельзя...
  
   Прием у демонов
  
   В Дорзене, его верхнем городе, возле одного небольшого, но очень красивого дома царила суета. На ступенях здания стояли слуги. Одна за другой подъезжали шикарные кареты, к каждой из которых сразу бросалась парочка лакеев в огненно-красных ливреях. Один открывал дверцу экипажа, другой вежливо помогал гостям аккуратно спуститься по откидным ступенькам на землю. После этого слуги почтительно сопровождали приглашенных к входу в демонское посольство. Карета тут же отъезжала, уступая место новому экипажу. Транспортные средства скапливались на широкой площадке неподалеку в ожидании своих хозяев.
   Лига проводила официальный прием. Приемы в столице гномов устраивались не так часто. Поэтому данное событие привлекло внимание жителей нескольких соседних с посольством кварталов. Они толпились возле ограды, внимательно следили за подъезжающими, обсуждали их кареты и наряды. Иногда -- смеялись, иногда -- выкрикивали что-то обидное. Неожиданно кругленький и пухленький гном-сановник, пытаясь красиво соскочить с подножки кареты, зацепился ногой за ступеньку и плюхнулся носом в пыль. Лакей не успел его подхватить, но помог встать и получил затрещину и матерщину в свой адрес. Толпа вокруг ограды захохотала и заулюлюкала. К месту инцидента тут же подбежал лакей-распорядитель и стал "сглаживать ситуацию". К посольству подъехала следующая карета...
   Надо сказать, устраивая прием, Лига боевых магов стремилась достичь нескольких целей.
   Во-первых, наемники хотели в очередной раз показать всем, что их союз процветает. Число участников растет, мастерство, возможности и доходы -- тоже. Лига -- мощная организация, готовая к решению любых, самых сложных задач, какие пожелают поручить заказчики. Она уже давно не скопище наемников-бандитов. Нет, это объединение элитных высокооплачиваемых воинов и боевых магов. Члены Лиги -- не беспредельщики, как порой бывало в прошлом, а заслуженные персоны, выдающиеся представители общества. Они уважают окружающих, умеют сотрудничать и свято выполняют обязательства, взятые на себя. Заказчики должны видеть, что они работают с открытой солидной конторой.
   Во-вторых, Лига была очень заинтересована в притоке новых кадров, как опытных, так и молодых. Именно поэтому были приглашены не только маги, но и многие их перспективные ученики. Прием должен был показать им, насколько успешной и привлекательной может быть жизнь члена Лиги. Среди гостей фланировали специально выделенные наемники, демоны и гномы, которые собирали вокруг себя кучки молодых магов и талантливых учеников и рассказывали о том, чем занимаются в Лиге, как там живется, сколько платят...
   В-третьих, прием был шансом для многих, как новых, так и заслуженных членов Лиги, завести или возобновить полезные знакомства среди гномов самого высокого ранга, обсудить новости и обменяться мнениями. Может быть, обменяться какими-нибудь новыми магическими плетениями или другими полезными сведениями и контактами...
   В-четвертых, высшие сановники Лиги использовали прием как возможность конфиденциально встретиться с важными персонами и провести непубличные переговоры по вопросам, которые затрагивали как их личные интересы, так и интересы всей организации.
   Кроме того, только что закончились показательные выступления Лиги. Большая работа по их подготовке и проведению, занимавшая в последние пару недель почти все внимание наемников, была успешно завершена. Участники, как и организаторы действа, должны были получить свой праздник, отдохнуть, потусоваться, расслабиться, потанцевать, пофлиртовать...
   Каждый гость был приглашен персонально. Это были сановники архимага, маги гильдий и их ученики, богатые и/или влиятельные жители столицы. Каждый из гостей вполне мог привести с собой сколько угодно спутников. Но у гномов было принято, чтобы гость на подобное мероприятие приводил не более двух сопровождающих. Например, ими могли стать жена и дочь, или, наоборот, муж и сын. Впрочем, не возбранялось пригласить любовницу или любовника или просто пару друзей. Лига боевых магов старалась нигде не отходить от местных традиций. Больше всего, конечно, на приеме было женщин, дочерей и жен. Среди гномов ходили легенды о привольной жизни членов Лиги и их больших доходах. Поэтому наемники считались перспективной партией для любимого чада. Да и где еще можно встретить представителей стольких рас сразу? Где еще получить информацию о том, что творится в мире, из компетентных или не совсем таковых уст? Будет потом о чем поболтать с подругами.
   Несмотря на напряженную подготовку к приему в последние дни, Балаватх успел передохнуть после эксперимента и прочих событий. Подобное мероприятие было отнюдь не первым, и подчиненные прекрасно знали, что следует делать, почти не требуя пригляда со стороны руководства. Единственное, что огорчало, -- ради придания неофициальному мероприятию определенного значимого статуса пришлось идти на поклон к послу. Одно дело, если прием проводится в каком-то снятом на пару дней доме, совсем другое -- если непосредственно в посольстве. Просить Балаватх очень не любил, а давить на посла не мог. Но договориться удалось легко. Причем на радостях за обещанные ему кое-какие услуги, посол даже сам предложил, чтобы в качестве хозяйки приема выступала его жена.
   Сам прием проходил в свободной форме. Появиться можно в любое время после начала, но соблюдая рамки приличий. О приходящих никто не объявляет, но хозяйка приема внимательно следит за этим. Если появляется кто-то из важных или ожидаемых персон (о которых ее подробно проинструктировали и для поддержки выделили знающего помощника), она лично встречает его и проводит к заранее определенной кучке беседующих или к специально его ожидающим гостям и хозяевам.
  
   С официального начала приема прошло уже около часа. Балаватх стоял в амфитеатре главного зала и рассматривал пришедших. Многие гости уже появились. С небольшого подиума в центре зала звучала красивая мелодия эльфа-барда. Молодежь танцевала. "А музыкант-то действительно очень неплох", -- подумал Балаватх. Он вспомнил отчет главного распорядителя приема. Тот отрапортовал, что пригласил лучших исполнителей музыки, которых только можно найти в гномьей столице. Была даже самая модная сейчас группа молодых гномов, в последнее время быстро завоевывавшая популярность не только среди жителей столицы. Публика на приеме очень привередливая. Они привыкли ко всему первоклассному и должны получить это.
   Вот и этот эльфийский бард... Все эльфы по своей природе неплохие музыканты, поэтому у них принято играть в кругу семьи или для гостей на семейных торжествах. Или на лесных праздниках. Чтобы эльф-музыкант покинул Лес? Это случается крайне редко. Настолько, что послушать их желают в любом месте, где они только соизволят появиться. Никто не знает, откуда эльф-бард прибыл в столицу гномов, но едва прошел слух о его визите, как его тут же пригласили выступать на приеме. "Почему этот длинноухий покинул Лес? -- меланхолично подумал Балаватх. -- Может быть, он живет уже очень долго и в Лесу стало просто скучно? Или что-то произошло, и эльф пытается переломить печальный ход своей жизни? Кто знает..." Мелодичная красивая музыка настраивала на созерцательный лад.
   На сегодняшнем приеме Балаватх хотел обязательно встретиться с двумя приглашенными. Это были один важный гном и один странный человек. Гном (Мондрид, глава разведки архимага) уже появился, и Балаватх успел с ним перекинуться несколькими словами. Балаватх потратил много сил, чтобы затащить его на прием. Было хорошо известно, что он имеет немалое влияние на своего патрона. Нет, главный аналитик Лиги не думал, что беседой с Мондридом сможет сильно повлиять на решения архимага. Но было важно создать приятное впечатление у этого гнома о демонах и о Лиге. И упаси его священный огонь допустить в разговоре даже легкий намек на какие-то потенциальные бонусы. Это приведет лишь к прямо противоположному результату. Мондрид и так имеет все, что хочет, благодаря своему положению. Попытку предложить какое-то вознаграждение он воспримет как личное оскорбление. Достаточно просто позиционировать себя в выгодном свете. Частенько положительное мнение партнера о тебе может серьезно помочь делу и сгладить в будущем шероховатости в отношениях. Поэтому Балаватх беседовал с Мондридом только на нейтральные темы. Этого вполне достаточно.
   Из угла зала донесся какой-то шум. Балаватх недовольно покосился в сторону источника гомона. Там гуляли молодые демоны. Это были отпрыски родовитых семей. Родители пристроили их в посольство, чтобы набирались ума и обрастали полезными связями. Это была дружная компания наглых родовитых бездельников. Ну не могли они пропустить повод хорошенько повеселиться на сегодняшнем приеме. Балаватху давно не нравились эти молокососы -- больно много лишних проблем доставляли. Уже не раз случались драки и дуэли с их участием. К сожалению, Балаватх не мог запретить им здесь появиться, иначе возникли бы проблемы в отношениях с послом. Вела себя молодежь развязно и шумно -- они явно успели приложиться к выпивке. Но пока вроде все было в пределах нормы.
   В этой компашке взгляд Балаватха отметил двух молодых, довольно сильных магов. Если судить по гномовской шкале градации мастерства, они где-то третьего-второго уровня. Самое плохое было то, что именно эти маги отличались особой задиристостью. Балаватх подозревал, что в сотрудники посольства их включили с целью на некоторое время удалить со двора владыки. Знакомые придворные рассказали, что эти двое -- записные магические дуэлянты. Уже не один род лишился своих сыновей в поединках с ними. Но родители этих парней -- птицы слишком высокого полета. Поэтому приструнить их было некому. Да, какая досада, что магические способности у демонов всегда передаются по наследству, независимо от характера потомка. Впрочем, сам Балаватх никакого пиетета перед их родителями не испытывал. Все-таки Лига боевых магов -- организация независимая и не подчиняется владыке. Так что, если вдруг что случится, никакие связи предков этим ребятам не помогут...
   А вот и второй ожидаемый им гость. "Ник Админ Рутович, -- хмыкнул Балаватх. -- Ну и придумывают же себе имена люди! Язык сломать можно". Человек пришел со своей девушкой, Крисой их'Дрим, кажется. Значит, Балаватх не ошибся на показательных выступлениях, сразу попытавшись установить с ней контакт. Хозяйка бросилась встречать эту пару, уловив сигнал распорядителя. Она хорошо проинструктирована. Демон кивком подтвердил глядящему на него помощнику, что это именно тот, кто ему нужен.
   Ник помог своей девушке снять плащ и поцеловал руку хозяйке приема -- чисто человеческий стиль, так принято у их знати. Увидев это, а главное -- одежду гостя, Балаватх хмыкнул. Интересно, знает ли Ник, что черный является родовым цветом владыки демонов? Смотрелась парочка колоритно и сильно выделялась в массе остальных гостей. Демон заметил, какими глазами разглядывала девушку женская аудитория. Впрочем, и мужская тоже не отставала. Занятно, что же привлекло столь пристальное внимание? Издалека было не видно. Но никто из ранее пришедших не вызвал такого шушуканья. Балаватх пошел им навстречу, приблизился -- и сразу все понял. "Да уж, -- улыбнулся он про себя, -- вот это платье на девушке! Сидит так, что любой мужик будет думать только об одном. А фасон?.. Очень оригинально!" Балаватх не видел раньше ничего подобного. Он посмотрел магическим зрением. "Да оно еще и замагичено! Какая тонкая работа!" -- восхищенно отметил демон.
   -- Приветствую вас, гости, и благодарен вам за то, что приняли мое приглашение, -- подойдя к Нику и его спутнице и изящно поклонившись, сказал Балаватх. Он решил сделать приятное гостю и, вежливо поклонившись еще раз, поцеловал руку Крисы. Скользнув взглядом по ее колье, Балаватх восхищенно замер. "Вот это работа!" -- подумал он. Лилиейла любила драгоценности, поэтому он в них очень хорошо разбирался. Но ничего подобного -- ни по качеству камней, ни по огранке, ни по удивительной серебряной оправе -- он раньше не встречал. А центральный камень -- это вообще нечто. Ювелир умудрился вписать туда очень красивый шарик, раскрашенный в синие и зеленые цвета... Н-да.
   С трудом отведя взгляд от колье девушки и посмотрев на пару магическим зрением, Балаватх заметил еще кое-что интересное. Теперь Ник по наполненности ментального тела тянул уже не на четвертый, а на третий уровень, и, что удивительно, на нем теперь была стандартная, выполненная в гномьем стиле, защита ауры против внешнего воздействия. Да... сказать, что демон был поражен всем этим, значит ничего не сказать. "Так кто же ты такой, Ник?" -- подумал он. Впрочем, удивление не помешало Балаватху продолжить стандартный ритуал приема гостей. Он вежливо провел их по залу, позволяя парочке оглядеться и успокоиться, а потом, извинившись, на время покинул их, давая возможность самостоятельно освоиться в обстановке. Время беседы наступит попозже.
  
   Криса
  
   -- Ай, больно! -- вскрикнула Криса и отдернула руку.
   -- Терпи, маг, архимагом станешь, -- пробурчала Дила, снова схватив руку подруги и продолжив издеваться над ее ноготками. Она очень ловко орудовала ножницами и пилочкой. -- Это же надо было так запустить свои руки, -- ворчала Дила, -- будто ты и не девушка вовсе.
   Криса пропустила реплику мимо ушей. Она знала, что любая реакция вызовет только еще больший поток нудного ворчания подруги. Дила, увидев платье, подаренное Ником, сильно расстроилась.
   -- Нет, ну что за невезение такое? -- сетовала она на судьбу. -- Ходишь тут, ищешь нормального парня, чтобы и маг был, и обеспечен, и не жадина. Все время попадаются или какие-то уроды, или жмоты. А ты ничего для этого не делала, и вот, пожалуйста! Все, о чем мечтала я, появляется у тебя. Ну где справедливость?
   Криса сидела тихо. Что бы там не говорила ее подруга, Криса чувствовала, что та за нее действительно переживает.
   -- Все, готово. -- Дила поднесла пальцы подруги под лучи светильника и внимательно осмотрела свою работу. -- А давай я тебе нанесу рисунок на ногти? -- предложила она. -- Сейчас это модно, от эльфов пришло. Всякие там листочки и прочее. Правда, чтобы не выбиваться из общей тональности, сделаем черного цвета.
   Криса тут же спрятала руки за спину.
   -- Не надо, мне и так нравится, -- возразила она резко.
   Дила положила "пыточный инструмент" на стол, вздохнула и снова покосилась на платье Крисы.
   -- А что там за магия такая? -- спросила она. -- Ты ведь почувствовала?
   -- Да, -- улыбнулась Криса, вертясь перед зеркалом, -- я уже почти разобралась. Представляешь, плетение хоть и сложное, но очень похоже на защитный полог. Вернее идея та же, что и в пологе, но реализация другая. Красиво сделано. Может, я и сама так смогу, если хорошенько потренируюсь.
   -- А зачем оно в платье? -- удивилась ее подруга.
   -- Ну Дила, -- Криса укоризненно посмотрела на девушку, -- включи головку! Ты же видишь, какая тонкая материя.
   -- Ага, словно паук из паутины сплел, -- кивнула та.
   -- Без этого плетения платье было бы невозможно носить, -- пояснила Криса. -- Оно фиксирует материю.
   -- Да уж. И где такие только делают? Он не говорил? -- восхищенно спросила Дила.
   Криса отрицательно покачала головой.
   -- Спросишь? -- взмолилась подруга. -- Я бы тоже не отказалась от подобного платья. Хотя, скорее всего, я просто не смогу его купить, -- вздохнула она. -- Оно, наверное, стоит целое состояние. И откуда у Ника такие деньги?
   Криса лишь пожала плечами.
   -- О, глянь, твой приехал! -- внезапно воскликнула Дила, посмотрев в окно.
   -- Я побежала! -- засуетилась Криса.
   -- Стоять! -- последовал резкий окрик Дилы. Криса замерла и недоуменно посмотрела на подругу. -- Ты куда это? Так дела не делаются. Садись и жди. Вернее пусть он подождет. А я пойду встречу его.
   -- Но почему? -- удивилась Криса.
   -- Так надо! -- уверенно пояснила подруга.
   Через несколько минут Дила вернулась. Криса уже вся изъерзалась от нетерпения. Дила посмотрела на нее и хихикнула.
   -- Ты чего? -- возмутилась Криса.
   -- Да так, -- продолжала хихикать ее подруга. -- Сказала, что пойду тебя потороплю.
   -- И зачем это надо? -- Криса мрачно встала и направилась к двери.
   -- Вырастешь -- узнаешь, -- уверенно заявила Дила и покровительственно посмотрела на подругу.
  
   Ник сидел в гостиной на диванчике и лениво разглядывал обстановку. Увидев в дверях Крису, он сразу же вскочил и улыбнулся.
   -- Ты готова? -- спросил он. Потом внимательно оглядел девушку и недовольно хмыкнул. -- Тебе не кажется, что в ее облике чего-то не хватает? -- поинтересовался Ник у вошедшей вслед за подругой Дилы.
   Криса застеснялась и стала суетливо себя оглядывать и щупать. Что она могла упустить? Чем Ник недоволен? Но все было нормально. Она неуверенно посмотрела на подругу. Та тоже внимательно разглядывала ее, но ничего, судя по выражению лица, не находила. Вскоре Дила недоуменно пожала плечами и вопросительно уставилась на парня.
   -- Эх, девушки, девушки... -- Ник осуждающе покачал головой. Он достал откуда-то коробочку, а из нее -- что-то ярко блеснувшее отраженным светом. Не давая подругам рассмотреть предмет, быстро подошел к Крисе и что-то надел ей на шею. Дила охнула, а Криса, подойдя к настенному зеркалу, замерла.
   -- Все, теперь полный комплект, -- довольно произнес Ник.
   "Позер!" -- разозлилась Криса, но мысленно согласилась с ним. Действительно, колье придало ее облику очарование и какую-то элегантную законченность. Все еще злясь, но уже успокаиваясь, она развернулась на каблуках и произнесла:
   -- Спасибо. Действительно красиво. Я готова. Поехали? -- Вопросы о том, откуда такое чудо, сколько стоит и прочие Криса выбросила из головы. Она не хотела портить себе праздничное настроение. Потом подумает. Впрочем, она уже стала привыкать к неожиданным подаркам Ника.
   Дила внимательно посмотрела на подругу, осуждающе покачала головой и проворчала:
   -- Хоть бы поцеловала парня.
   Но та на ее замечание никак не прореагировала. Ник предложил Крисе руку, и они вышли из комнаты.
   Дила же уселась на диван, на место, которое согрел теплом своего тела Ник, и задумалась о жизни.
  
   Ник
  
   Я был доволен. Криса (или, как я подозревал, Дила) отлично поработала над внешностью. В этот раз никакой косы, волосы чуть приподняты и собраны во что-то, водопадом ниспадающее сзади. Туфли подобраны в тон платью, на небольшом каблучке, в результате Криса стала казаться повыше. Бриллиантовое колье легло на ее шейку идеально, словно привычный аксессуар. Даже поправлять не пришлось -- словно всегда его носила. Да и сама она никак не прореагировала на подарок. Видимо, уже начала привыкать ко мне и моим фокусам, и больше не будет изображать скромнягу. И слава богу. Не хотелось бы постоянно ее уговаривать, если захочу что-то подарить, а то чувствуешь себя несколько неудобно и портится удовольствие от дарения.
   Карету я нанял самую лучшую, какую только смог найти. По местным меркам, это было сродни земным роллс-ройсу или бентли. Экипаж имел рессоры, закрытый верх. Он был богато украшен в стиле, похожем на земное барокко. Экипаж напоминал карету из известного советского кинофильма-сказки про Золушку. Упряжкой из четверых светлых лошадей управлял солидный пожилой гном-кучер, одетый в шикарную ливрею. Когда мы спустились, он ожидал нас возле кареты, опустив откидные ступеньки, и с поклоном вежливо приоткрыл дверь. Я накинул на Крису плащ и помог сесть в экипаж. Всю дорогу мы молчали. Криса думала о чем-то своем и смотрела в окно. Я любовался ею и параллельно снова и снова просчитывал свои действия на приеме.
   Карета ехала нарочито медленно, чинно и вальяжно. Но до посольства демонов мы доехали быстро. Оно ведь располагается рядом с центром города, расстояние, что называется, всего ничего. Могли бы доехать еще быстрее, но экипажи с приглашенными создали небольшую пробку. В принципе, почти все гости жили в центре, совсем недалеко от посольства демонов, и спокойно могли пойти туда пешком. Но это было бы несолидно. На торжественные официальные мероприятия у гномов полагалось приезжать обязательно в карете, запряженной четверкой лошадей. Экипаж должен подчеркивать высокий статус владельца. Любят гномы щеголять в таких случаях роскошью. Вот и кареты у них все красиво отделаны, а порой еще и замагичены.
   Уже когда мы подъезжали, я заметил, что Криса маленько волнуется. Неудивительно -- видимо, на подобных мероприятиях ей случалось бывать крайне редко, если вообще случалось. А сейчас, учитывая персональное приглашение от Балаватха, шикарное платье и колье, она будет не какой-то бедноватой магичкой-золушкой в уголке зала, а настоящей примой. Я постарался успокоить девушку поцелуем и тихо стал объяснять ей, что главное на приеме -- держаться уверенно и буднично. Все должны видеть, что роскошь и присутствие "высоких" персон для тебя -- самое обычное дело. Не нужно ни стесняться, ни суетиться, ни дергаться. Пригласят танцевать -- танцуй, если хочешь. А не хочешь или не нравится потенциальный партнер, вежливо откажи. Отвечай каждому, кто захочет с тобой поговорить, с уважением, но как равная равному. Если сама захочешь с кем-то пообщаться, не смущайся, а смело подходи и начинай разговор. Беседу веди тактично, но не бойся высказывать свои мысли. Критикуй, если считаешь нужным, соглашайся, если согласна. Общение должно быть (или хотя бы выглядеть) искренним. Нет ничего противнее для настоящей "высокой" персоны (не выскочки), чем когда с ней общаются, что называется, "снизу вверх", судорожно пытаясь угадать ее желания и поддакивая. Даже те, кто привык вершить судьбами подданных или подчиненных, -- в конечном итоге всего лишь обычные люди, а вовсе никакие не небожители. Криса постепенно успокоилась и с благодарностью слегка ко мне прижалась. Карета тем временем остановилась. Приехали...
   Я вышел из экипажа и, подав руку спутнице, через "задний обзор" уже с интересом рассматривал фасад. Там было на что посмотреть. Стены из огромных, нарочито грубо обработанных камней с рунной декоративной росписью, магически подсвеченной оранжевыми всполохами, словно отражением близкого пламени, утонченный элегантный мраморный фасад с ионическими колоннами, перед ним -- несколько клумб и парочка небольших статуй демонов. Здание выглядело хрупким и изящным, со всех сторон защищенным суровой и величественной "каменной силой". К нам подбежал слуга и повел к парадному входу.
   По пути к главному приемному залу я успел с помощью радара и камер Умника осмотреть все здание. Дом достаточно большой. Его центральным помещением является высокий, двухэтажный зал, где, собственно, и проходил прием. По трем сторонам зала расположены полтора десятка дверей, ведущих в небольшие комнатки. Там, видимо, в будние дни работали сотрудники посольства. А сейчас в комнатках стояли уютные кожаные диваны и кресла, в каждой горел камин. Гостям есть где уединиться и обсудить свои дела без помех. По периметру зала расположена широкая галерея второго этажа, поддерживаемая небольшими ионическими колоннами. С галереи открывался отличный обзор на то, что происходило внизу. Может, именно поэтому там гуляли (судя по ярким аурам) "сливки" магических сообществ гномов и демонов и прочие "высокие" гости. Привыкли ВИП-персоны смотреть на остальных немножко свысока.
   На втором этаже также были видны двери кабинетов. Они были обставлены еще более шикарно, чем расположенные на первом этаже. Камины с барельефами, на стенах -- магическая подсветка оранжевыми отблесками огня, диваны и кресла с магическим подогревом. Последнее, видимо, для того, чтобы человек, сев в кресло, сразу почувствовал себя удобно, а не ждал, пока обивка нагреется под его телом. Н-да. "Верхолазы" любят комфорт. От парадного входа в зал ведет небольшой холл-прихожая, где располагается гардероб. Гости там передавали лакеям плащи и прочую верхнюю одежду. Там же, в углу, располагалась небольшая винтовая лестница, ведущая на второй этаж и в подземные подсобные помещения. На первом этаже зала -- свободное пространство для танцев, небольшой подиум в центре для музыкантов, некая "художественная" композиция с фонтаном-источником, барельефами и прочими красивостями. Вдоль стен расставлены столики с плотной закуской и выпивкой -- каждый гость может подойти "поправить здоровье" и подкрепиться. За парадными дверьми нас с Крисой "приняли" два гнома, одетые в парадные доспехи Лиги (видимо, наемники), и чинно повели по ковровой дорожке через холл в приемный зал.
   Криса шла, постоянно оглядываясь по сторонам, едва не разинув рот от восхищения. Мне даже пришлось ее немного одернуть и тихо напомнить, что мы -- не бедные родственники, которых пустили поглазеть на "сладкую жизнь" из жалости, мы лично приглашены одним из руководителей Лиги, и потому вертеть головой по сторонам и удивляться всему окружающему несолидно и неправильно. Криса слегка кивнула, посмурнела, немного обидевшись на замечание, взяла себя в руки и (с виду) стала относиться к происходящему более спокойно.
   А посмотреть было на что, особенно когда мы вошли в приемный зал. Здесь затейливо сочеталась атмосфера дня и ночи, созданная талантливым архитектором. Пространство вокруг подиума (а также декоративный закуток на противоположной от парадного входа стороне зала) было "дневным", его ярко освещал свет мощных магических прожекторов. Освещение плавно приглушалось по мере удаления от центра зала к периферии. Стены зала и полутемные закутки возле них освещали только слабенькие колыхающиеся малюсенькие магические светильники -- ночные "светлячки". Возле столиков с закуской и выпивкой дополнительно стояли канделябры со свечами, а на самих столах по центру горели "огненные чаши".
   Декоративный фонтан из большого камня с взмывающими вверх из нескольких отверстий разной формы подсвеченными оранжевыми бликами струями воды символизировал огонь, разрывающий камень. Видимо, это был некоторый намек на превосходство огненной стихии демонов над основательной и массивной магией земли. Струи воды взмывали высоко, перелетали через клумбу цветов -- макет центральной площади столицы -- и падали в небольшие акведуки, окаймлявшие композицию. Огненные у основания, струи в апогее своего полета создавали в воздухе магическую радугу. Она переливалась разными оттенками как раз над клумбой. Похоже, авторы хотели натолкнуть на мысль о том, что вся жизнь изначально порождается и поддерживается теплом, которое дает огонь, прорывающийся сквозь холодный камень. Композиция была явно недавно дополнена барельефами, размещенными рядом с фонтаном. Они изображали магов Лиги, отбивающих накатывающую ораву орков. Причем магия на этих барельефах создавала какое-то подобие анимации. Сражение словно происходило вживую. Из посохов и рук демонов-магов тянулись вполне реальные языки магического пламени, сжигающие толпы набегающих орков. Я даже немного испугался, как бы они не пожгли все вокруг, но, присмотревшись магозрением, отметил, что это всего лишь иллюзия, но классная иллюзия, почти не отличимая от реальности. В целом, вся композиция была очень символична. Мол, яростная орочья лавина (скульпторы и художники Лиги эмоции передали на ура) накатывает на столицу, но наталкивается на линию спокойных и мужественных магов Лиги, доблестно защищающих мир и благоденствие города. Н-да...
   Стены зала и колонны ребята тоже не обидели. На них висели оружие и щиты, портреты выдающихся боевых магов и полотна магических баталий. Везде и всюду прослеживался намек на то, что маги и воины Лиги -- это защитники и миротворцы. То они вызволяют узников из рабства, то, проходя по выжженной орками земле, восстанавливают ее цветущий вид... В общем, респект оформителям, умеют доносить нужные идеи. Только, на мой вкус, слишком уж навязчиво. Но, может, это говорит во мне давняя аллергия на воздействие такого рода? Да, напромывали нам в свое время мозги... И до сих пор есть желающие их компостировать, особенно нашим детям. И эти желающие, к сожалению, у нас никогда без работы не сидят. Но все-таки в моем мире подобное возведено в ранг искусства, ребятам из Лиги до земных "профессионалов пера и ящика" пока еще явно далековато...
   В зале нас встретила и взяла под свою опеку хозяйка приема. Занятная женщина. Если бы не вздутие чуть выше переносицы -- третий глаз, то ее вполне можно было принять за цыганку. Такая же темная, куча разноцветных юбок. Память Угры мне подсказала, что это общепринятый официальный демонский вечерний прикид. Жаль, что серег в ушах нет, а как бы они были к лицу... Впрочем, подобные украшения в Лунгрии или неизвестны, или носить их по каким-то причинам не принято. А жаль, а то бы сообразил Крисе к наряду такие сережки... Я даже зажмурился на мгновение, представив, как красиво они бы смотрелись в ее маленьких ушках.
   Я поцеловал руку хозяйке, что ей очень понравилось, и мы двинулись навстречу Балаватху, который явно нас ждал. После вежливого приветствия он повел меня и Крису знакомиться с гостями. "Ба, да ты, дружок, впечатлен нашим внешним видом и моей изменившейся магической аурой! -- мысленно отметил я, увидев участившиеся магические всполохи в ментальном теле Балаватха. -- Что, супердемон, не ожидал?"
   Кого только не было среди гостей! И гномы, и демоны, и люди... Даже двух эльфов увидел. Нет, трех. Третий сидел на стуле на импровизированной сцене и играл приятную музыку, под которую танцевала молодежь. Два других эльфа были мне незнакомы, но к их одежде были прикреплены официальные эмблемы Лиги. Похоже, к длинноухим, приглашенным на бал архимага, они не имеют никакого отношения. Ну и на фиг, не стоят внимания.
   Балаватх представил нас сильнейшим магам делегации Лиги ("знакомому" мне Лотколбу -- тоже), а также познакомил с некоторыми своими друзьями и деловыми партнерами. Неплохо для моего нового имиджа! И главное, не я сам бегал за "верхолазами", а меня рекомендовала могущественная влиятельная персона. Значит, если вдруг что понадобится, то ко мне отнесутся со всем возможным вниманием, как к креатуре одного из руководителей Лиги. Поскольку Балаватх хотел перезнакомить нас со многими гостями, никто не смог затеять со мной долгий разговор, что я счел большой удачей для себя. Не хотелось бы в чем-нибудь проколоться, как при знакомстве с главным аналитиком Лиги. Нет уж, нет уж. Конечно, Умник уверил меня, что впредь никаких неожиданных "всплывов" чужих воспоминаний не будет, но рисковать лишний раз не стоит.
   Я перекидывался парой фраз с очередным "новым знакомым", и на этом Балаватх вежливо прекращал беседу и вел нас к следующему гостю. Я так до конца и не понял, зачем ему все это было нужно. Возможности свои и Лиги показывает, старается заинтересовать условиями работы с ним? Или пытается продемонстрировать нестандартного Ника сразу нескольким серьезным магам разных специальностей и сановникам, чтобы в дальнейшем обменяться впечатлениями? А, пусть его... Неважно. Все равно фокусы типа "без меня меня женили" со мной не прокатят. Представлялся я гостям довольно расплывчато: путешественник и исследователь, приехавший в столицу осваивать премудрости магии земли под руководством Васы их'Васандира. Свои магические ступени мы с Крисой (которая по уровню силы тянула уже на четвертую, а не на шестую, под которой числилась) по понятным причинам не разглашали.
   Завершив "тур знакомств" по известному только ему самому списку, Балаватх извинился и на некоторое время оставил нас в покое. А я, врубив прослушку всех присутствующих (раскидав Умниковские щупы по залу) и пустив всю инфу на специально настроенный фильтр фактографа, потащил Крису танцевать.
   Эх... рок-н-ролльчик бы сбацать... У меня дома он как раз в моду входит в очередной раз. Впрочем, современный рок-н-ролл -- это вам не дедовский буги-вуги! Ну не были наши деды акробатами. Мы, внуки, явно поспособнее будем. Я представил, как мы с Крисой зажигаем в этом чудном зале. Кстати, на горизонте и Тир со своими музыкантами появился. Легко ведь можно обучить их музычке на четыре квадрата. Н-да... А что местные танцуют? Какие-то непонятные покачунцы-пошагунцы! Хоть бы изобрели что-то типа воздушного вальса -- и то дело было бы. А так... Я немного поглядел на соседние пары, запомнил основные движения, переходы и двинулся сам в танцевальный круг, уверенный, что все получится.
   -- Мы еще с тобой потренируемся, -- зашипела Криса после второй фигуры. -- Ты откуда вылез, деревенщина, обычных танцев не знаешь?
   -- Там, откуда я родом, танцуют такое, что ты и нескольких минут не выдержишь, -- улыбаясь, ответил я. Криса в ответ нарочно наступила мне на ногу. "Ай-ай-ай, какая сердитая девочка! -- мелькнула мысль. -- Но не буду же я тебе сейчас объяснять, что у меня на родине бальные танцы давно вышли из моды!"
   Я быстро приспособился, и вскоре Криса сменила гнев на милость. Все-таки хорошо, когда бадди-комп подсвечивает нужные движения (снятые с соседних танцоров), а панорамные камеры Умника показывают, как выглядят мои потуги со стороны. Всегда буду так учиться общепринятым здесь танцевальным и не только движениям.
   Мы прошли несколько кругов и прервались, чтобы отдохнуть и немножко подкрепиться.
   -- Ну как впечатления? -- спросил я.
   Криса пожала плечами.
   -- Довольно интересно, -- неопределенно ответила она. -- Правда, мы еще толком ни с кем не разговаривали, -- на ее лице появилась довольная улыбка, -- но все равно весело.
   -- Ну, насчет поговорить, -- хмыкнул я, -- сейчас ты наговоришься всласть.
   -- Не скучаете? -- К нам подпорхнула хозяйка бала.
   -- Благодарю вас, -- церемонно поклонился я ей, -- все просто замечательно.
   -- Наша "женская гильдия" очень хочет познакомиться с Крисой их'Дрим, -- обратилась ко мне демонесса. -- Позволите ненадолго ее похитить?
   Я вопросительно посмотрел на Крису и чуть заметно кивнул, намекая, что отказывать не следует. Она немножко поколебалась (то ли меня не хотела оставлять, то ли хозяйка приема не понравилась -- кто поймет этих женщин?), но согласилась.
   -- Думаю, Криса с удовольствием пообщается с достойными дамами... -- церемонно ответил я и сделал комплимент хозяйке: -- ...прекрасной представительницей коих являетесь вы.
   Демонесса польщенно улыбнулась.
   -- Не беспокойтесь, -- сказала она, -- мы найдем общие темы для разговора. -- И, взяв Крису под руку, повела ее в противоположную часть зала, где собралась небольшая кучка женщин. Я подмигнул оглянувшейся девушке, намекая, что все в порядке и это один из обязательных ритуалов подобных приемов.
   Я подхватил бокал вина с ближайшего столика с напитками и поднялся на галерею. Надо же было обозреть всю панораму "зоопарка", так сказать, "свысока". Я пристроился у перил галереи и стал с интересом рассматривать гостей внизу.
   Вон пожилой гном что-то втуляет молодому птенцу. Я заинтересовался и включил звук.
   -- Разумеется, -- вещал гном, -- у нас в Лиге самые лучшие артефакторы. Да и по другим дисциплинам есть очень сильные маги.
   -- А что, у вас можно заниматься чем захочешь? -- спросил "птенчик", глядя старшему в рот.
   -- Конечно! -- напыжился старикан. -- Если тема окажется интересной, тебе даже помогут -- дадут помощников, предоставят доступ ко всем возможным источникам знаний. Любая библиотека, встречи с исследователями... А если не будешь знать, где искать нужные сведения, и тут помогут. Есть специальные маги-референты, которые разыщут по твоему запросу все что угодно, если таковое вообще существует в Лунгрии.
   -- Хм... как-то слишком красиво это звучит... -- засомневался молокосос.
   -- Не сомневайся, парень! -- Пожилой гном с уверенностью хлопнул его по плечу. -- Важно только одно -- ты должен уже быть хорошим магом. Сам понимаешь, условия Лига предоставляет, но никто не собирается тебя учить тому, что ты должен уже знать. Так что отработай у своего нынешнего учителя положенный срок и приходи. У нас работают, а не обучают.
   Я отключился. Пусть он и дальше вешает разваристую лапшу на ушки любопытного юноши. Вряд ли в Лиге все так красиво и великолепно, как расписывает этот вербовщик. Впрочем, это мне не особо интересно. Не хватало еще заниматься просвещением молодых лохов! В конце концов, у них тоже на плечах должны быть головы, а не держалки для ушей. А полезной для меня информации от подобного разговора -- ноль.
   Я посмотрел в сторону кучки женщин, беседовавших с Крисой. "Интересно, о чем они там говорят?" -- пришла мысль. Я подключился к Крисиному "жучку". Бла-бла-бла. Обычная женская завистливая хрень. Я тут же отключился, пока уши не свернулись в трубочки. Ха-ха, судя по тону моей подруги, она сама не слишком рада "просвещенному" женскому обществу. Чуть не рычит уже. Но "верхолазки" не обращали на это никакого внимания и продолжали свои политесы. Да, я же не сообразил проинструктировать Крису, что следует говорить насчет платья и колье. Ладно, она все-таки не Васина внучка с ее обезоруживающей откровенностью, постарше, однако, и явно поумнее. И без меня сообразит. "Попозже обязательно послушаю", -- решил я и тут же дал дополнительное указание Умнику зафиксировать разговор.
   А народ все прибывал и прибывал. На радаре давно отсвечивала метка Тира. Я нашел его взглядом среди гостей. Он как раз выходил со своей командой на подиум вместо старикана-эльфа. Видимо, его пригласили в качестве музыканта. Надеюсь, он не будет дальше гнать эту мелодичную нудятину. Эльфы, конечно, превосходные исполнители и их музыка жутко гармонична и завораживающе красива, но почему-то она, по большей части, очень грустная, задумчивая и немного ленивая. Даже танец, в котором кружились мы с Крисой, был медленный и церемонный. Надеюсь, хоть Тир зажжет что-то поинтереснее. Кстати, полезно послушать, чего он добился за прошедшее время. Тем временем эльф, игравший на сцене, встал и молча пошел к какой-то двери, не обращая внимания на аплодисменты. На подиум вышел Тир с еще тремя музыкантами.
   Я резко подался вперед.
   "Умник, неужели это самый настоящий орк? -- мысленно воскликнул я. -- И он работает или играет вместе с Тиром?"
   "Это ты меня спрашиваешь? -- съехидничал Умник. -- Или сам с собой разговариваешь?"
   "Проехали, приятель", -- отмахнулся я.
   "Куда?" -- Умник продолжал издеваться. Ну прям мальчишка-подросток.
   "Тьфу, замяли тему!" -- Я уже начал злиться.
   "Зачем?" -- Умник продолжал крутить ту же пластинку.
   "Умник! Достал уже! -- мысленно заорал я в сильном раздражении. -- Знаешь же, что я имею в виду!"
   "Знаю, конечно знаю, -- тут же извинился искин. -- Просто ты такой серьезный, я думал, что развеселю тебя".
   "Ладно, и ты меня извини". -- Я сразу успокоился.
   Орк. Н-да, мне почему-то казалось, что орки должны быть низкие, наподобие монголо-татар на рисунках в учебниках истории. Живут-то они тоже в степях, аналогия напрашивается сама собой. Но дудки -- паренек достаточно высокого роста, можно сказать, атлетически сложен. Хотя и нынешние буряты у меня на родине рассказывают, что Чингисхан был довольно длинным верзилой, и с очень мощными мышцами. Так... короткая безрукавка на голом теле. И правильно! Таким телом не грех хвастать. Хе-хе, а ведь не только я его разглядываю -- вон как девушки постреливают в ту сторону глазками. У парня длинная коса, от темени и почти до самого пола. Чем-то мне такой причесон знаком. И кем же этот парень у Тира? А, ну конечно, можно было сразу догадаться -- орк расставлял вокруг себя штук пять различных по размеру барабанов. Молодец, Тир! Сообразил, как можно сделать музыку богаче. Не глухой же он, а в той музыке, что я ему проигрывал, почти везде слышны ударные инструменты. "А может, ему попозже саксофон и кларнет сделать? -- посетила меня мысль. -- Вот будет класс!" Я сразу начал прикидывать варианты. "Все-таки хлопотно. А если ориентироваться на результат, то лучше сразу сделать электроорган или, вообще, полноценный синтезатор". Я задумался, представляя, как услышу на концерте Тира современную музыку моей родины. Ведь одно дело, когда тебе в уши шлет звук компьютер, и совсем другое, когда слушаешь концерт в толпе заинтересованных слушателей, неважно, в кафе, на стадионе или в концертном зале. Но, но, но... "Хватит! -- остановил я свои мысли. -- Пока других дел выше крыши. Тир подождет".
   Группа Тира начала играть. Основную тему выводил сам "начальник". Ее активно поддерживали барабаны, с которыми ловко управлялся орк, бригата второго гнома и какая-то дудочка третьего участника. Очень неплохо. Да, а второй бригатист использует инструмент явно из мастерской мастера Рема. Звук намного богаче обычного. Молодцы, ребята -- даже в "мою" музыку они внесли кое-что свое и неплохо подогнали исходный материал под свои инструменты. Правда, некоторые произведения звучали совсем не так, как в оригинале, но все равно было здорово. Приглашенные заслушались. Тир заиграл новую мелодию. "Во как! -- мысленно восхитился я. -- Они, оказывается, научились играть местную музыку в земной аранжировке. Здорово, свежо и оригинально".
   -- Великолепно играют, -- раздался сзади голос Балаватха.
   -- Согласен, -- ответил я, не оборачиваясь. Я и так видел панорамным зрением, подаренным Умником, как Балаватх с бокалом вина в руках задумчиво смотрел на музыкантов.
   -- Не пора ли нам обсудить наши дела? -- Балаватх отвлекся от наваждения.
   Я на всякий случай взглянул на Крису, которую какой-то гном пригласил потанцевать, оторвав от кумушек, успокоился и согласно кивнул. Даже не демону, а скорее Крисе, которая в тот момент нашла меня взглядом, то ли спрашивая разрешения, то ли чтобы удостовериться, что я в курсе происходящего, а может, еще почему. Хм... а цветовая-то гамма отраженного блестками платья света меняется с красного спектра на зеленый. Сильно, видать, достали дамочки мою подругу. Однако сейчас ее настроение явно устремилось вверх. Так с чего же мне возражать? А интересно, кто-нибудь кроме меня заметил покраснение-позеленение блесток платья? Обидно будет, если нет -- старался-старался... Ну да ладно, зато отработал модуль реагирования на состояние ауры, вернее ее эмоциональную составляющую. Полезная штучка получилась, вариантов использования -- море.
  
   Приватбеседа
  
   Балаватх повел гостя в небольшую уютную круглую комнату. Полусумрак, камин с потрескивающими дровами, по периметру -- лампы-светильники с горящим маслом. Ритмичные оранжевые магические всполохи на стенах создают впечатление окружившего и защищающего собеседников со всех сторон огня. Два кресла друг напротив друга и небольшой столик между ними, канделябр с девятью свечами в центре столика -- вот и вся обстановка. Комната выглядит, по первому впечатлению, довольно скромно.
   Но внимательный взгляд тут же отметит искусную работу резчиков по мрамору, создавших уникальные барельефы камина с маленькими лицами демонов, выглядевшими словно живые, и кузнеца, создавшего решетку из черных трезубцев, ограждавшую пламя от "внешнего мира". Казалось, это изделие можно легко разобрать и применить излюбленные инструменты демонов для пыток по назначению. И кресла тоже создатели не обидели. Они обили их шкурками шиллы, уникального зверька, который встречается только на Островах. Маленький такой зверек с удивительным мехом, который не мокнет в воде, не слеживается, а его пушистость со временем только возрастает. Мех маскирует подцепленные к ворсинкам магические плетения так, что не всякий маг даже просто заметит их присутствие, а прочитать структуру вообще не может никто. Зверька очень сложно поймать, а в неволе он не живет. Он настолько ловко маскируется от посторонних глаз, порой пользуясь природными зачаточными магическими умениями в "скрыте", что любой, кроме охотника, пройдет в полуметре от зверька и не заметит его. Ловцов учат охоте на шиллу с детства. Шкурки баснословно дороги. Охотники за шиллой -- одни из самых уважаемых и богатых членов демонского общества. Лучший мех берется только с его маленького хвостика. На то чтобы обить каждое кресло, пошли шкурки не менее полутысячи зверьков. Единицы из демонов, живущих на Островах, могут себе позволить такую мебель. А уж в чужой стране... А столик... Выглядит скромно, но если присмотреться -- настоящее произведение искусства: резные ножки из ценных пород дерева, столешница из сердцевины "малахитового" кустарника, выложенная янтарной мозаикой в центре столика доска для игры в чатрандж, окруженная маленькими изображениями демонов с трезубцами. Н-да. Вот это и есть настоящая роскошь -- неброско, удобно, очень искусно сделано и безумно дорого.
   Балаватх любил вести беседы именно в такой обстановке. Сейчас комната была обставлена так же, как его домашний кабинет. Но обычно он приглашал туда только близких людей, с которыми можно было расслабиться, позволить себе откровенность и просто получать удовольствие от встречи, а не решать какие-то задачи. Но Ника он решил позвать именно в эту обстановку. Ее накануне организовали помощники по распоряжению Балаватха. Демон хотел проверить возникшую мысль, что Админ -- уникальный и многоопытный маг-целитель, по каким-то причинам скрывающийся, который изменил параметры своей настоящей ауры и благодаря мастерству изрядно помолодел внешне. Уж очень контрастировали с невеликим возрастом Ника объем и глубина знаний по теоретической магии, продемонстрированные им при прошлой встрече. А реакция гостя на обстановку комнаты поможет оценить, является ли он молокососом с уникальными талантами, мало что видевшим пока в этой жизни, или это действительно многоопытный маг, который к подобной роскоши привык и будет чувствовать себя здесь, как лава в жерле вулкана.
   Ник вошел в комнату. Балаватх внимательно за ним наблюдал. Гость огляделся и негромко хмыкнул. Демон заметил, что зрачки Ника немного расширились, возможно, от восхищения. Но никакой дальнейшей реакции не последовало. "Вот и сообрази, -- пронеслась мысль в голове демона, -- то ли гость удивился интерьеру, но при этом обладает железной волей и хорошо себя контролирует, то ли он к богатой обстановке привык, а войдя, коротко отметил мастерство создателей и вкус владельца. Ну что за странный человек! -- Балаватх мысленно покачал головой. -- Опять ничего не понятно".
   Ник спокойно прошел через комнату и сел в кресло, обращенное правой стороной к двери. Балаватх слегка поморщился. Из двух кресел человек выбрал именно то, с которого он полностью может контролировать происходящее как в комнате, так и за ее пределами. За спину не зайдешь. Через открытый дверной проем было хорошо видно почти все, что делается на галерее второго этажа, и многое из того, что происходит внизу. Н-да... Делать нечего, не пересаживать же гостя, пришлось Балаватху сесть в другое кресло, вообще-то изначально предназначенное именно для Ника.
   На игровом поле столика были заранее расставлены фигурки из светлого и темного янтаря для игры в чатрандж. Национальная игра демонов. Рядом -- пара бутылок хорошей выпивки. Одна бутыль с оранжевой крепкой "огненной водой", любимым напитком демонов. С порции этого напитка по этикету трехглазых следовало начинать любую дружескую беседу. Но другие расы (гномы, эльфы, орки и большинство людей) этот напиток не выносили. Он вызывал с первого глотка сильнейшее опьянение и позывы к рвоте. Поэтому на столике стояла и другая бутылка -- с отборным вином, производимым только на островах. Рядом располагались бокалы из темного вулканического стекла. Ник тут же невозмутимо плеснул из бутылки с "огненной водой" по полпальца жидкости в оба бокала и передал один из них демону. Тот, слегка приподняв бровь, заинтересованно посмотрел на гостя. Они чокнулись и отправили напиток в желудок. Ритуал начала дружеского общения был полностью соблюден. Балаватх с интересом ожидал немедленной реакции Ника на "огненную воду" -- и не дождался. Он вел себя как ни в чем не бывало. И тени позывов к рвоте не было заметно. "А целитель-то он все-таки сильный", -- подумал Балаватх, прикинув, смог ли бы он сам так быстро нейтрализовать воздействие напитка на организм. Не знал демон, что на родине гостя "дежурные" сто грамм беленькой, напитка покрепче "огненной воды", при встрече -- это всего лишь затравка хорошей гулянки.
   -- Ух, ты! Чатрандж! -- Ник удобно устроился в кресле и обратил свое внимание к тому, что стояло на столе. Балаватх досадливо поморщился. Он привык играть в чатрандж во время бесед с друзьями и не учел, что сегодня его собеседником будет человек. У людей игра не слишком популярна, и вряд ли гость с ней знаком. Если бы демон вспомнил об этом раньше, то обязательно бы приказал помощникам убрать фигурки, чтобы они не мешали беседе. Но Ник никаких неудобств не испытывал. Наоборот, он перебирал пальцами фигурки, выравнивая ряды игрушечных воинов. Пальцы шевелились так органично, будто эти действия были для них привычными. Они словно приглашали к партии. Балаватх удивился и обрадовался. Сколько переговоров он провел за неспешной игрой, позволяющей оттачивать свои аргументы, когда делаешь вид, что думаешь над очередным ходом!
   -- Ты играешь? -- вежливо поинтересовался Балаватх.
   -- Иногда, -- слегка поморщившись, ответил гость. -- Когда есть с кем. -- И тут же добавил: -- Предполагаю, раз эта игра тут стоит, ты планировал сыграть партийку? -- Он вопросительно посмотрел на демона.
   -- Не откажусь скрестить с тобой клинки ума в этой игре. -- Балаватх разлил в бокалы вино. -- Попробуй. Я привез это вино с Островов. Очень изысканное, и может посоперничать с производимым эльфами.
   -- Неплохо, -- кивнул Ник, отпив и поставив бокал обратно на стол. -- Итак, с чего начнем?
   -- Думаю, с игры. Знаешь ли, удобно вести беседу, переставляя фигурки.
   -- Демоны против орков... -- Ник задумчиво рассматривал доску.
   -- Неважно, какие фигуры стоят, -- ответил на намек Балаватх. -- В разных странах используют разные расы для противостояния. Это всего лишь игра.
   -- А сыграю-ка я за орков, -- неожиданно сказал Ник. -- Забавные парни.
   -- Забавные? -- удивился демон, разворачивая доску. -- Чем же?
   -- И внешне, и тем, что без склонности к оседлой жизни, без стремления к накоплению знаний и учебе, при не таких уж могучих магических талантах постоянно заставляют нервничать соседей.
   Балаватх улыбнулся и сделал первый ход. Похоже, разговор будет интересным. Но вскоре ему стало не до посторонних мыслей. Все его внимание поглотил чатрандж.
   Гость играл здорово. Балаватху с трудом удалось свести партию к ничьей. Сделав последний ход, он облегченно вздохнул и откинулся на спинку кресла. "Чуть не опростоволосился, -- мелькнула мысль. -- Еще не хватало партию в чатрандж неизвестно кому отдать. Узнают знакомые -- засмеют".
   -- Признаться, не ожидал, -- сказал Балаватх. -- С таким сильным соперником мне еще не доводилось встречаться.
   Ник хмыкнул.
   -- Хочешь сказать, -- уточнил он, -- что ты самый сильный в этой игре?
   -- По крайней мере, за последний десяток лет меня еще не обыгрывали, -- вежливо улыбнулся демон.
   -- Когда-то же надо начинать... -- философски заметил Ник и после небольшой заминки продолжил фразу: -- ...учиться проигрывать.
   Демон задумчиво окинул его взглядом. "Намекает на что-то?" -- мелькнула мысль. Но он ее тут же отбросил на потом. А сейчас план беседы выработан, и не следует отвлекаться, так сказать, от процесса.
   -- Думаю, что ты вполне способен выиграть у меня, -- признался демон. -- Я заметил, что пару раз атаки не доводились до конца.
   Ник кивнул.
   -- Было интересно посмотреть, -- пояснил гость, -- как ты будешь себя вести в непонятных ситуациях. Не случайно же знатоки говорят, что чатрандж -- это миниатюрная жизнь.
   Демон вздрогнул. Замечание Ника, да и сам уровень мастерства выдавали очень опытного игрока. "Нет, все-таки не молокосос, -- подумал демон. -- Кстати, манера некоторых его комбинаций в чатрандже чем-то мне, несомненно, знакома..." -- Он начал было проявлять эту мысль, но тут же вспомнил о текущих делах и она ушла в глубь сознания. Ничего, потом обязательно проявится. Помолчав некоторое время, Балаватх приступил к основной части беседы.
   -- Ну что ж, -- сказал он. -- Думаю, пора нам обменяться информацией. -- Демон взглянул в глаза Нику. -- Насколько я помню наш прошлый разговор, тебя интересует Потерянный Мир, -- напомнил Балаватх и вежливо добавил: -- Можно спросить почему?
   Ник пожал плечами.
   -- Пытаюсь раздвинуть горизонты своего понимания мира, -- с улыбкой произнес он. "Мол, понимай как знаешь..." -- не преминул мысленно отметить сваами, но продолжил разговор спокойным вежливым тоном.
   -- Считаешь, что этот Потерянный Мир существует? -- спросил он.
   -- Трудно сказать, -- неопределенно пожал плечами Ник. Но от внимания Балаватха не ускользнула некоторая наигранность жеста. Гость явно что-то знал. -- В детстве как-то в одной книжке мне попалось упоминание об этом. Мы даже играли в "Потерянный Мир" с ровесниками. Ну а потом, уже когда я вырос, в записках твоего учителя прочел еще кое-что. -- Парень ненадолго задумался и добавил: -- И сильно заинтересовался.
   -- Понятно... -- протянул демон с некоторым сомнением в голосе, намекая, что не слишком поверил словам собеседника, но при этом давая понять, что истинная причина его не волнует. Затем повернулся в сторону зала и кому-то махнул рукой. -- Сейчас мой помощник принесет нам то, что у меня нашлось по этому вопросу, -- пояснил он Нику. -- А ты принес записи моего учителя?
   -- Конечно, -- кивнул Ник и объяснил с насмешливой искрой в глазах: -- Пусть твой помощник сходит к моей карете и скажет кучеру: "Балаватх тебя подери". -- Сваами не удержался и рассмеялся. Ник с серьезным выражением лица продолжил: -- Тот передаст сумку. Скажи, чтобы твой посланец нес ее сюда и не открывал. Мало ли что, вдруг там какие сюрпризы есть.
   -- Веселый ты парень, -- отсмеявшись, заметил Балаватх, взял из рук пришедшего помощника кофр и отдал ему приказ принести вещи гостя.
   -- Вот, смотри, -- демон освободил застежки и достал небольшой том, -- достаточно редкая книга. Здесь есть пара упоминаний о "Потерянном Мире".
   Ник, глядя в глаза демону, отрицательно покачал головой.
   -- Нет. Может, книга и редкая, но мне попадалась, -- прокомментировал он. -- Там нет ничего интересного.
   -- Ты уверен? -- Балаватх удивился подобной оценке. Ведь гость даже не прочитал надпись на обложке. Во всяком случае, демон не уловил момент, когда парень бросил на том хотя бы один взгляд. -- Эта книга, может, и не имеет какой-то практической ценности, но очень редкая.
   -- Ага. -- Ник на секунду прикрыл глаза, по-прежнему не глядя на том (Балаватх тщетно старался уловить такой взгляд). -- Обычный бред древнего необразованного так называемого мага. Автор -- человек, Йохлан Грони, -- сообщил Ник. Гость назвал автора книги точно.
   "И как прочитал, если он все время глядит на меня?" -- Балаватх пребывал в легком замешательстве, и в то же время ему было очень интересно происходящее. Тот же чатрандж, только в миниатюре. Он убрал книгу в кофр и достал оттуда следующий томик.
   Гость отверг еще три книги. Балаватх начал хмуриться. Если так дальше пойдет, то ему и предложить нечего будет. Вдруг и Ник в таком случае захочет придержать какую-то часть заметок учителя? Однако когда хозяин достал из кофра последнее, что там оставалось, -- стопочку бумажных листов с материалами, которые прислала Лилиейла, Ник встрепенулся и на его лице появилась заинтересованность.
   -- Ага, -- забормотал он, взяв листочки у демона, и стал быстро пролистывать. Пальцы его только мелькали. "И как он так быстро умудряется хотя бы просматривать содержимое?" -- Балаватх занес еще один фактик в копилку непонятного, связанного с гостем. А Ник тем временем перелистнул последний листок и откинулся на спинку кресла.
   -- Вот это уже интересно, -- задумчиво произнес он и протянул руку к своей сумке, которую уже принес помощник Балаватха.
   Ник достал оттуда стопочку бумаги приблизительно такого же размера, как и предложенная к обмену Балаватхом. Тот заметил, что в сумке осталось еще несколько таких же стопок. "Да он, похоже, специально показал, что внутри не пусто", -- в очередной раз восхитился собеседником Балаватх.
   Демон быстро просмотрел написанное красивым каллиграфическим почерком на "высоком" демонском. Он прочитал по нескольку фраз на случайно выбранных листочках и убедился, что действительно держит в руках записи почтенного Угры Пуджари. Стиль учителя ни с чем не спутаешь. Да и парочка тезисов совпадали с теми, что Балаватх раньше читал в других работах наставника. Учитель часто повторялся в своих статьях. Причем делал это специально. Он считал, что чем чаще доносишь до читателя или слушателя одну и ту же мысль в одних и тех же выражениях, тем скорее тот ее запоминает, а если еще идея новая и нестандартная, то привыкает к ней и перестает воспринимать отрицательно только из-за того, что она нарушает привычную картину мира. Балаватх сам уже имел немало учеников и помощников и выработал, естественно, собственный стиль воспитания. Но он до сих пор не переставал удивляться, как мудры были мысли учителя и действенны приемы обучения. Демон постоянно ими пользовался и развивал дальше.
   Настроение у Балаватха резко поднялось. Он перевел повеселевший взгляд на Ника. Тот, смакуя, медленно тянул вино из бокала, поглядывая на галерею второго этажа и думая о чем-то своем. Демон отметил, что ни одним движением, ни словом собеседник не помешал ему знакомиться с записями Угры. Впрочем, такт гостя уже не удивлял. У демона возникло непонятное ощущение, что это именно он, а не Балаватх написал, что называется, сценарий встречи, настолько безукоризненно Ник себя вел. Ни одной лишней фразы. Ни одного лишнего жеста. Повадки гостя свидетельствовали либо о большом жизненном опыте, либо об огромной подготовке к беседе под руководством мудрого наставника. "А если Ника действительно готовили к приему? -- подумал Балаватх. -- И кто же стал его наставником?" В то, что парня мог подготовить Васа их'Васандир или Мондрид, главный аналитик Лиги не верил. С Васой он сам встречался не раз и не заметил никакого понимания демонского языка или хотя бы интереса к этикету детей огня, для которых в беседе важен каждый жест, каждый взгляд, несмотря на их природную вспыльчивость, а может, именно благодаря ей. Партнер, хорошо умеющий контролировать себя, всегда вызывает у демонов огромное уважение. А Мондрид? При сегодняшней встрече тот не произвел впечатление субъекта, интересующегося столь тонкими комбинациями. Обычный разведчик и контрразведчик, каких много. Хотя первое впечатление бывает обманчивым.
   -- Спасибо. Я очень рад, что через тебя до меня добрался такой своеобразный привет от учителя, -- поблагодарил гостя демон. Ник кивнул в ответ. -- Однако я заметил, -- продолжил Балаватх, -- что у тебя есть еще что-то на обмен. Или я ошибся? -- Он вежливо, но демонстративно бросил взгляд на сумку гостя.
   Ник довольно улыбнулся. Балаватх мысленно кивнул себе. Он правильно понял действия парня.
   -- Я просто подумал, -- безмятежно ответил Ник, -- что у такого умного и сильного мага, как ты, найдется что-то не особо секретное из арсенала, чем не жалко поделиться. Вот и приготовил на всякий случай описания ряда своих магических разработок.
   Балаватх задумчиво откинулся на спинку кресла. Он предполагал, что на обмен Ник предложит исключительно теоретические выкладки. Разумеется, дневники и книги с записями плетений есть у каждого сильного мага, но по большей части они бесполезны без объяснения автором сложных моментов. Практически невозможно на бумаге отразить всю сложность плетений. Конечно, опытный маг сумеет разобрать по записям, что нужно делать, да и то случаются всякие неприятности. Впрочем, почему бы и нет? Если Нику будет что-то непонятно, то можно показать ему кое-что вживую. В принципе это неплохой повод для дальнейших встреч. Да и любопытно посмотреть, что там такого может продемонстрировать Ник. Кивнув себе, Балаватх снова подозвал своего помощника и подробно проинструктировал того, что надо сделать.
   Но предполагаемому обмену знаниями не суждено было сбыться. Балаватх, аккуратно изучающий с помощью третьего глаза ауру собеседника, увидел, что Ник что-то почувствовал. Парень на мгновение замер, не донеся до рта бокал с вином.
   Вдруг он встал, поставил бокал на стол и предложил демону:
   -- Не хотите пройтись, пока ваш помощник принесет бумаги? -- И, немного помявшись, добавил: -- А то что-то ноги затекли.
   Балаватх принял предложение. Перебрасываясь незначительными фразами, они покинули комнату и стали спускаться по лестнице к выходу, намереваясь попасть на задний двор, чтобы подышать свежим воздухом. Когда они оказались в холле первого этажа, Балаватх услышал громкие голоса.
   -- Стой смирно, стерва! -- резко проорал один из молодых демонов -- сынков влиятельных папаш при дворе владыки. Балаватх и Ник сквозь открытые двери зала увидели, как трехглазый молокосос грубо схватил девушку Ника за руку и силой тянул ее к себе.
   "Все-таки вулкан взорвался!" -- как-то флегматично подумал Балаватх. Он чего-то подобного ждал и уже собрался вмешаться, но сначала посмотрел на Ника. Парень, почувствовав его взгляд, отрицательно качнул головой. Нарушитель спокойствия стоял спиной к ним и не видел невольных свидетелей. Впрочем, сценку видели многие гости приема, а не только Балаватх с Ником.
   Платье девушки изменило цвет. Вместо густой безлунной ночи с мерцающими звездочками Криса полыхала ярко-красным пламенем. Балаватх даже потряс головой, чтобы избавиться от этого наваждения. Тем временем девушка стукнула держащего ее нахала по локтю, ловко вывернулась из захвата и на глазах у всех присутствующих исчезла. Балаватху показалось, что в этот момент он всего на долю мгновения отвел взгляд, а когда снова взглянул на то же место, ее уже не было.
   "Скрытница!" -- с уважением подумал он. -- Причем мастер. Впрочем, -- он посмотрел на Ника, -- нестандартному Админу только особая спутница и подходит". Но сейчас следовало не размышлять о гостях, а немедленно заняться текущими делами. Скандал должен быть пресечен немедленно. Не хватало еще налаживающиеся отношения с Ником и гномами испортить из-за какого-то наглого сосунка.
   -- Рамас-с-са! -- прошипел Балаватх. Молокосос резко развернулся, держась за повисшую руку и морщась. Ну и рожа. Похоже, этот недоумок не только выпил лишнего, но и воскурил тарашуйу. И надо же было ему прицепиться именно к девушке Ника. Балаватх неожиданно почувствовал, что ничем хорошим происшествие не закончится. Весь план общения с Ником, судя по всему, пошел насмарку.
   -- Так значит, этого идиота зовут Рамаса? -- флегматичным голосом, чуть растягивая слова, спросил Ник. Балаватх посмотрел на него. Лицо гостя выглядело абсолютно безмятежным, словно тот не понимал, какие сгущаются тучи. Рамаса-то явно напрашивается на драку. А он, как хорошо знал Балаватх, опытный маг-дуэлянт. Немало противников вернул обратно в изначальную лаву.
   -- Я приношу официальные извинения от имени посольства и от своего имени, -- сказал Балаватх, пытаясь замять скандал в самом начале. -- Уверяю тебя, он будет наказан. -- Демон, однако, сам был не слишком уверен, что удастся заставить посла владыки наказать мерзавца. А не наказать? Как потом объяснять, что наемники не отморозки, если даже на торжественном приеме, организованном самой Лигой, в отношении гостя, тем более женщины, было позволено случиться такому инциденту? Балаватх задергался, не зная, что предпринять.
   Ник тем временем со скучающим видом посмотрел на свои ногти.
   -- Этого недостаточно, -- спокойно сообщил он в ответ на слова главного аналитика Лиги.
   Как ни странно, это успокоило Балаватха. Похоже, теперь от него развитие событий не зависит. Осталось лишь с интересом наблюдать, что будет дальше. А Ник, не дождавшись реакции на свои слова, продолжил резким громким официальным и очень холодным тоном:
   -- Этот поганец оскорбил сопровождаемую мною девушку, а значит, и меня. -- Он пошевелил пальцами. -- Его возможные извинения меня не устроят.
   -- Да что вы его слушаете, -- возмущенно воскликнул Рамаса. Он знал, что одно дело -- стычка и последующая дуэль между бойцами, а другое -- оскорбление женщины. У демонов вообще рождалось не так много детей, причем девочек всегда было меньше, чем мальчиков. Своих женщин трехглазые очень берегли. Оскорбивший одну из них сразу становился изгоем в своем клане и терял право на имя и защиту. А родственники женщины обязательно начинали охоту на наглеца. Причем этикет демонов позволял убить охальника не только в ходе честной дуэли. Гномка, конечно, совсем другая "статья", но все же... Стоит признаться в оскорблении женщины -- и неприятности обеспечены, никакие родственники не спасут. Рамаса, однако, тут же замолчал под гневным взглядом Балаватха.
   -- Свидетелями этого события, по крайней мере, финальной его части, -- продолжил Ник тем же тоном, -- были уважаемый посол и Мондрид, официальный представитель гномов на данном приеме.
   Балаватх оглянулся, следуя кивку гостя, и действительно заметил невдалеке указанных персон, которые, видимо, тоже решили проветриться и только что спустились с галереи второго этажа. Они явно не успели вмешаться в происходящее. Ник продолжил:
   -- Единственное, что меня может удовлетворить, это дуэль. -- И на чистом демонском языке произнес официальную формулу вызова, глядя при этом Рамасе прямо в глаза.
   Воцарилась тишина. Даже музыканты остановили свою игру. Удивлены были все, включая вызываемого. Но Рамаса, прикинув возможности свои и Ника, тут же радостно заулыбался. Похоже, гроза прошла стороной. Дуэль спишет всё, и никто потом не будет выдвигать никаких претензий. А в своих силах Рамаса был уверен. Он обязательно уделает этого двуглазого шкета. Что может против огненной магии какой-то человечишка? Тем более что на счету Рамасы было немало побед и над демонами, причем не слабого уровня.
   Рядом с Ником появилась Криса, схватила его за руку и сказала:
   -- Не надо! Все в порядке, у меня нет ни к кому претензий.
   Ник повернулся и посмотрел ей в глаза.
   -- Зато у меня есть, -- спокойно сказал он, отводя рукой девушку в сторону.
   Посол с Мондридом подошли ближе к месту инцидента. Посол, хмурясь, смотрел на Рамаса, гном с интересом -- на Ника и Крису.
   -- К вашему сведению, магические дуэли в городе запрещены, -- наконец произнес посол спокойным тоном. -- Уважаемый Мондрид подтвердит это.
   Гном кивнул и продолжил слушать.
   -- В таком случае, -- все так же флегматично ответил Ник, -- мне придется просто и без лишних условностей убить Рамасу, невзирая на последствия. Если дуэли, позволяющие отстоять свою честь, запрещены, то другого выхода не остается. Пусть я потеряю из-за такого поступка во многом, но в главном моя совесть будет спокойна. -- И пояснил: -- Наглецов необходимо наказывать, иначе как мы будем смотреть в глаза своим женщинам?
   И снова на присутствующих опустилась тишина. "Высокие" персоны размышляли над ситуацией, а Ник, похоже, давал им время для принятия какого-нибудь решения.
   Мондрид вдруг прервал молчание.
   -- Да, магические дуэли в нашей столице запрещены, -- сказал он спокойно. -- Но только в том случае, если проводятся вне специальных магических полигонов.
   Многие гости приема, заинтересовавшиеся ситуацией, подошли поближе к конфликтующим. Всем интересно было уловить, о чем говорят спорщики и окружившие их официальные персоны и чем все закончится. Тем более что после громких слов Ника все явно чувствовали "запах жареного".
   -- И как официальный представитель властей, -- продолжил Мондрид, -- я даю разрешение на проведение дуэли на таком полигоне. Подходящее место расположено буквально в паре кварталов отсюда.
   Ник спокойно посмотрел на гнома, как будто и не сомневался в его реакции, и слегка поклонился.
   -- В таком случае через полчаса на полигоне. -- Ник развернулся, подал руку Крисе и неспешным шагом повел ее к выходу из посольства, куда кучер уже подгонял их карету.
  
   Дуэль
  
   Полигоном служил небольшой открытый амфитеатр. Обрезанная наполовину каменная сопка, возле среза-стены -- обширная земляная площадка со следами-ямами прошлых магических поединков и экспериментов, аккуратно засыпанными и выровненными землей. Магические светильники, прикрепленные к каменной стене. Несколько рядов каменных трибун, на которых могут разместиться зрители. Были только "стоячие" места. Ни подтрибунных помещений, ни буфетов... Обстановка, что называется, спартанская. Впрочем, так, наверное, и должно быть на магическом экспериментальном полигоне.
   Арену полукругом окружал бордюр из массивных черных камней. Это были амулеты магии земли, генерирующие совместно с каменной стеной (которая сама -- амулет) защитный купол, ограждающий прочих жителей города от любых воздействий, примененных на арене. Купол генерировался на основе несколько иных принципов, чем те, которыми маги гномов, например, защищали караваны. На полигоне не было необходимости учитывать перемещение охраняемого субъекта (или субъектов), но зато расчетная мощность воздействия, которое следовало нейтрализовать, была намного больше, чем во время стычки где-то в чистом поле. Даже если экспериментатор случайно превратит полигон в магический вулкан, никто из жителей города не должен пострадать. Купол охранял окружающую среду от "внутренних" воздействий, полевая защита -- тех, кто находится внутри, от атак снаружи.
   Впрочем, для магии земли направление потенциального удара не имело существенного значения. Гномы с древних времен использовали стационарные купола, локализующие магодействия внутри некоторой области и при необходимости полностью или частично блокирующие там магию. Удобное средство для "окорота" и ловли магов-хулиганов, которые иногда "развлекались" в столице. И эффективно, и для стражи не хлопотно -- что может маг, лишенный своей магии? К сожалению, такой ловчий купол было невозможно использовать в полевых условиях. Требовались очень массивные амулеты, заранее размещенные в ключевых точках, и обязательные линии подзарядки, связывающие артефакты с основным источником магии земли. Защитные плетения локализующего купола были очень сложны по исполнению. Для их построения собиралась большая группа магов земли и занималась этой работой совместно и согласованно в течение довольно продолжительного срока. Поэтому такие купола использовались только в гномьей столице.
   Полигон -- как раз тот самый случай. Здесь купол работал очень эффективно. Гномам не требовалось, как, например, демонам, во время опытов и поединков привлекать целые команды магов, единственной обязанностью которых была защита окружающих от сопутствующих воздействий. Что бы внутри купола ни происходило, ничто не вырвется наружу -- ни предметы, вылетающие непонятно откуда в результате взрывов, ни магические плетения, ни чистая энергия.
   Сегодня на полигон пришли не слишком обычные зрители.
   Посол демонов, очень недовольный ситуацией, активно пытался уговорить Мондрида, помощника архимага по разведке и контрразведке, предотвратить дуэль. Он знал Рамасу и был уверен, что состоится очередное смертоубийство. На этот раз жертвой будет ученик одного из сильнейших гномьих магов, Васы их'Васандира, личного друга архимага. "Такое не прощают, -- думал посол. -- Гномы наверняка потребуют судить Рамасу, а разве владыка позволит выдать сына одного из своих самых приближенных сановников? -- Он чувствовал себя крайне неуютно, предугадывая неизбежные последствия. -- Так что едва налаживающиеся взаимоотношения... Какие вообще могут быть отношения и переговоры после таких фокусов? Как бы война с гномами не началась". Мондрид вежливо выслушивал аргументы посла, кое-где поддакивал, время от времени кивал головой -- и ничего не предпринимал.
   Криса, подруга ученика Васы, стояла рядом с беседующими официальными лицами, внимательно смотрела на них и с напряжением ожидала каких-то активных действий. Она сильно волновалась за парня, даже прокусила от переживаний губу, не почувствовав этого. И очень жалела, что правила гномьего этикета не позволяют ей вмешаться в ситуацию. По понятиям гномов (как, впрочем, и демонов), женщинам не следует встревать в вопросы чести. Девушка знала, что Ник -- очень сильный маг, но, тем не менее, хорошо помнила, к чему привела его самонадеянность, когда они освобождали Лину из рук мертвителей. Всего лишь один убийца, даже не маг, пусть и с помощью нестандартного устройства, едва не отправил ее любимого (Криса в этом уже давно себе призналась) в холодную могилу. Да, Ник тогда просто не ожидал подобного подвоха. Но кто поручится, что сегодня на арене не случится что-то похожее? Платье на девушке было уже не черным, а серым, с сильно поблекшими звездочками. Так "умная" наноткань отреагировала на ее душевное беспокойство. И по мере приближения дуэли платье продолжало светлеть...
   Тут же стоял Балаватх Читаатмаа, который изначально намеревался предотвратить дуэль, самолично призвав Рамасу к порядку и примерно наказав щенка за наглую выходку. Разумеется, этим бы он существенно осложнил свои взаимоотношения с окружением владыки, но главный аналитик Лиги давно уже достиг такого положения и авторитета, который позволяет на подобные мелочи не слишком обращать внимания. Балаватх хорошо знал, что если Владыка и осерчает, то пройдет время, и он обязательно сменит гнев на еще большую милость. Все-таки Балаватх -- лучший маг-исследователь на Островах. Пусть и не состоит при дворе владыки и на первом месте для него -- интересы Лиги, а не Островов, но связь со своей родиной на взаимовыгодных условиях поддерживает. Собираясь на полигон, он имел немного времени, чтобы спокойно обдумать ситуацию, и пришел к выводу, что Ник, продемонстрировавший удивительное мастерство в чатрандже и блестяще проведший встречу -- обмен материалами на приеме, никогда не полез бы в жерло вулкана просто так. Не тот это человек. Слишком хладнокровен и хорошо владеет собой. Значит, обязательно припас для Рамасы что-нибудь весьма интересное. Показательно избиения опытным дуэлянтом-демоном наглого двуглазого сосунка точно не будет. Уж скорее, наоборот, у Рамасы возникнут серьезные проблемы. А коли так, то можно расслабиться и "получить удовольствие", попытавшись заодно собрать побольше информации об этом нестандартном маге. Захваченный последней мыслью, Балаватх отловил на приеме Махаса и уговорил, почти заставил, пойти с собой. "Да, -- улыбнулся своим мыслям демон, -- оторвать-то от гостей сильнейшего боевого мага Лиги было совсем непросто. Махас, как глава делегации Лиги, сегодня постоянно был в центре внимания. Ну ничего, -- успокоил себя Балаватх, -- хоть и поменьше посыплет золы на чье-то темечко, зато ему, гроссмейстеру боевой магии, наверняка будет интересно и полезно посмотреть на происходящее" ("посыпать золу на темечко" -- эвфемизм, который у демонов означает приблизительно то же, что и земное "повесить лапшу на уши" -- примечание автора).
   На полигоне также присутствовали парочка магов-целителей, срочно вызванных из гильдии магов гномов, друзья-собутыльники Рамасы и некоторые наемники -- участники приема: демоны, гномы, орки, которые предпочли поглазеть на дуэль, вместо того чтобы слушать напыщенные речи вербовщиков на продолжающемся в посольстве официальном действе. На двух гномов -- магов шестой ступени, смотрителей полигона, внимания никто не обращал.
   Дуэль в Лунгрии -- вещь обычная. Здесь и в голову никому не приходит подавать в суд какие-то иски "о защите чести и достоинства". Если ты мужчина и действительно беспокоишься о своей чести, то обязан наказать поганца тут же или, в крайнем случае, вызвать на дуэль, которая должна состояться не позже, чем на следующий день. А не можешь или боишься, тогда не возникай, и если плюнули в лицо, молча утрись и получай удовольствие. Не испорчены лунгрийцы "общечеловеческими ценностями". Не принято тут жаловаться. Даже среди женщин, которых, если сами не справляются, обязан защитить мужчина, который рядом. Если не муж, то брат или отец, или же покровитель. Да, девушки здесь тоже участвуют в дуэлях. Но, к счастью, это случается очень редко. Ибо нет большего позора для мужчины-лунгрийца, чем быть вызванным на дуэль женщиной (или самому вызвать женщину). Если даже он выиграет, то все равно многолетнее "внимание" от окружающих обеспечено. При каждом удобном и неудобном случае ему будут припоминать: "А, это тот, который поцапался с дамочкой..." А если проиграет...
   Жители Лунгрии -- горячие. Ну, гномы -- те еще поспокойнее будут. А демоны, эльфы, дроу мгновенно, из-за малейшего полунамека готовы за железки схватиться. Давно бы поубивали друг друга, если бы не выработанный в течение многих поколений дуэльный кодекс. Правила четко регламентируют, по какому поводу лунгриец имеет право вызвать задевшего его на дуэль, как должен быть выполнен и подтвержден свидетелями вызов (факт оскорбления должен быть зафиксирован), как выбирать оружие и проводить, собственно, саму дуэль... Лунгриец (неважно -- демон, орк, человек, гном, эльф, дроу), который нарушил правила дуэли, считается преступником и становится изгоем в своем собственном роду. На него объявляется охота. На его род тоже падает пятно позора, единственным способом смыть которое является уничтожение негодяя одним из его родственников. К вопросам чести в Лунгрии относятся сурово. Дуэли, к слову, редко доводятся до смертельного исхода одного из соперников, добивать побежденного запрещено (если подобное заранее не оговорено противниками перед поединком). Однако действует непреложное правило -- один из дуэлянтов должен отбыть "на носилках". Иначе дуэль считается не состоявшейся, а оскорбление -- не отмщенным.
   Магические поединки несколько отличаются от обычных дуэлей. У бьющихся магов отсутствуют секунданты -- кто же возьмется контролировать безумие магии на ристалище? Только сами дуэлянты могут решить, как закончить поединок -- полюбовно или биться насмерть. Единственное правило таких дуэлей -- поединок начинается только после специального сигнала. Правило действует для представителей всех рас. Нарушивший условие, в независимости от причин, побудивших его напасть до того, как прозвучал сигнал, уничтожается на месте силами всех окружающих. Это положение введено для того, чтобы удержать противников от неожиданной атаки до начала поединка, ибо если противник не готов, внезапный удар почти всегда приводит к его поражению и гибели, вне зависимости от его магических способностей и мастерства. Дуэль должна быть честной, а условия для обоих поединщиков -- одинаковыми. Дурным тоном считается дуэльный поединок мага с заведомо слабым соперником. Уровень боевого мага определяется его умением поставить как можно быстрее более качественную защиту или сгенерировать более мощное боевое плетение. Поэтому у слабого соперника немного шансов. Для подобной дуэли нужны веские причины. Иначе общество не поймет, а победителю такую победу обязательно припомнят в будущем.
  
   Соперники стояли друг против друга на плотно утрамбованной земле и ждали начала поединка.
   Магическая дуэль редко бывает длительной. Первый удар, продавливание защиты, если противник успел ее поставить, или, наоборот, поддержка купола против успевшего первым ударить соперника, утилизирующая его магическую энергию. Если защита не пробита с первого удара и последующего продавливания, то ответный удар обычно бывает победным. Если соперники пользуются одинаковой магией, то по их первым действиям легко просчитать результат поединка.
   А если маги пользуются для своих плетений не только одной формой магии? Результат слабо предсказуем. Непросто поставить хорошую защиту. Не каждый купол способен противостоять "чужим" боевым плетениям. А приемы противника ведь еще нужно понять. Они редко бывают стандартными. Преимущество имеет тот, кто делает все быстрее: опережает противника, нанося первый удар, мгновенно ставит правильную защиту, формирует защитные и атакующие плетения, если поединок продолжается. А каким образом выполнить магическое действие быстрее? Скастовать шаблон заранее, по возможности, вообще до начала поединка, а во время боя запитать плетение магоэнергией. Поэтому обычно маги-дуэлянты непосредственно перед началом поединка лихорадочно формируют плетения-заготовки. Это позволяет во время дуэли наносить удары и ставить нужную защиту максимально быстро. Сила мага как дуэлянта, во многом определяется тем, сколько заготовок он может сформировать заранее и поддерживать во время боя готовыми к немедленному применению. Считается, что хороший маг-дуэлянт должен иметь в загашнике не менее двух-трех плетений. Одно из них должно обязательно ставить приличную защиту, а остальные -- для нападения. А если маг может скастовать заранее, поддерживать в бою и употреблять по мере необходимости десяток плетений, то он считается отличным дуэлянтом-асом. Впрочем, определяющим все-таки является количество выигранных поединков. Можно накастовать хоть сотню заготовок, но, выйдя против опытного дуэлянта с парочкой нестандартных плетений, запутаться и поставить не ту защиту или нанести как раз тот удар, к которому готов соперник...
   Балаватх внимательно наблюдал за дуэлянтами и заметил, что Рамаса лихорадочно стал формировать заготовки плетений. Он считался опытным дуэлянтом, поскольку участвовал в нескольких поединках с не самыми слабыми соперниками и до сих пор жив. Рамаса умел поддерживать в бою одновременно до четырех заготовок различных плетений. Впрочем, с мастерами ему не доводилось схлестываться, на это мозгов хватало. "Интересно, чем закончится этот поединок? -- подумал Балаватх. -- В принципе, в боевом применении демонская магия имеет некоторое преимущество перед гномьей, но все зависит от мастерства. А тут, судя по всему, Рамасу ждут сюрпризы".
   Демон посмотрел на Ника и удивился. Странный человек стоял абсолютно безмятежно, рассматривал звезды на ночном небе, ничего не кастовал и совершенно, как казалось, не готовился к поединку. "Ну и ну, -- обеспокоенно подумал Балаватх, -- что это он затеял? Мастерство в теоретической магии и хладнокровие -- это, конечно хорошо, но так и первый удар пропустить недолго. Рамаса -- серьезный противник. Доиграется ведь человек..."
   Рамаса уже закончил кастовать заготовки, до предела накачал свою ауру магией огня из прихваченных с собой амулетов-накопителей и стоял, полностью готовый к поединку. Ник был все так же невозмутим. Аура его была спокойна. Никаких подготовительных процессов не было заметно.
   Прозвучал гонг. Так как звук сквозь защитный купол тоже не проходит, то сигнал начала боя формируется одновременно как внутри купола, так и снаружи. Ник никак не отреагировал на сигнал, словно он его и не слышал, а Рамаса, не мешкая ни мгновения, активировал одно из своих плетений. На том месте, где стоял Ник, возник большой шар огня яркого белого цвета, внутри которого скрылась фигура парня.
   Посол закряхтел и стукнул кулаком по колену в досаде. "Вот и все, -- подумал он. -- Рамаса уничтожил человека. В конфликт с гномами вляпались. Ну и как же теперь лечить этот геморрой?"
   Криса вскрикнула. Она подалась всем телом вперед, с трудом удержавшись, чтобы немедленно не броситься на арену. Платье стало совсем блеклым, почти белым. Глаза широко распахнулись.
   Друзья-собутыльники Рамаса восторженно заревели. Они хлопали друг друга по плечам и поздравляли с победой. Другие зрители обескураженно молчали. Им казалось, что их обманули. После дерзкого вызова Ником соперника на дуэль они рассчитывали на более интересное зрелище.
   Балаватх остался спокоен. Даже поморщился -- не привечал он грубые высокоэнергетические плетения. Будучи очень быстрыми, они в то же время легко взламывались. Легкое контрплетение противника -- и огребаешь собственной силой, что называется, по самую маковку. Балаватх успел отметить по возмущениям ауры Ника, что тот явно заметил действия Рамасы. Балаватх знал, что если бы на месте Ника был другой персонаж, то дуэль бы уже закончилась. Но хотя Ник ничего не делал, чтобы отразить атаку, Балаватх не верил, что тот проиграл. Уж очень ему понравился парень. Ну не может такой умница просто так, по желанию какого-то мага-драчуна, превратиться в хорошо прожаренный кусок мяса.
   Демон покосился на Мондрида. Его невозмутимости можно было позавидовать. "Интересно, -- подумал Балаватх, -- а ведь именно внешняя разведка занимается у гномов поиском интересных магов в других гильдиях". Он мысленно усмехнулся. "Значит, Ника выкопал Мондрид или кто-то из его подчиненных, -- продолжил рассуждать демон. -- Мондрид абсолютно спокоен. А ведь рискует, как минимум, сильным магом-теоретиком, да еще и учеником Васы. Почему?" Пришедшая мысль очень заинтересовала Балаватха. "Так почему Мондрид так спокоен? А может, он знает о Нике нечто, что позволяет ему не волноваться о результате дуэли, хоть он и видит, что парень не сделал в ауре заготовок?" Балаватх утвердился в ощущении, что еще ничего не кончено. "А может, ему все равно?" -- возникла в голове неожиданная мысль. Он перевел взгляд на своего друга Махаса. Тот тоже сохранял железное спокойствие и вовсе не праздновал победу собрата. "А этот-то чего так невозмутим? -- подумал Балаватх и заколебался. -- А может, я чего-то не заметил?" -- И он снова посмотрел на арену.
   Пламя продолжало бушевать. На радостях, что успел первым, Рамаса для надежности вбухал в плетение огненного шара чуть ли не половину своего резерва. Молодой дуэлянт уже явно начал праздновать победу. Балаватх увидел, как он расплел второе подготовленное атакующее плетение. Главный аналитик Лиги покачал головой. Пока не увидишь труп своего врага, нельзя быть уверенным в его смерти.
   Наконец Рамаса посчитал, что достаточно времени потратил на уничтожение противника, и красивым жестом как бы сдернул шар в сторону. Огонь погас, однако пламя было настолько ярким, что рассмотреть, что там осталось от Ника, не получалось. В глазах еще играли остаточные всполохи от яркого света. Да и марево перегретого воздуха не позволяло что-то увидеть.
   Вскоре глаза вновь приспособились к более тусклому освещению. Балаватх, наблюдавший за Крисой, вдруг заметил, что ее глаза расширяются, а платье меняет оттенок с мутно-белого на ярко-зеленый, цвета весенней травы. Девушка вздохнула с облегчением, потом на ее лице проскользнула радость, а в конце оно приняло удивленно-восторженное выражение. Казалось, Криса вот-вот запрыгает на месте от счастья. Но она удержалась. Балаватх перевел взгляд на остальных зрителей. Посол удивленно смотрел расширившимися глазами на арену. Радостно галдевшие мгновение назад собутыльники Рамасы вдруг затихли. Мондрид и Махас были по-прежнему невозмутимы.
   Балаватх снова глянул на поле боя. Ник-то никуда не делся. Как стоял до начала боя, так и стоит на месте, заложив руки за спину и глядя куда-то вверх. Его окружает круг раскаленной до алого цвета земли, спекшейся в каменную корку и чуть не превратившейся в лаву. Но сам пятачок, где стоит маг, выглядит как обычно. Впечатление такое, словно Рамаса бил огнем не в противника, а выжигал окружность вокруг него, старательно обходя клочок земли, на котором тот находится. Балаватх присмотрелся и только теперь заметил, что парня окружает ореол защитного поля. Демон удивленно покачал головой, восхищаясь реакцией Ника. Это каким же надо быть быстрым и опытным, чтобы сформировать защитный купол буквально за одно мгновение?! Ведь никаких признаков его генерации не было заметно. "Надо будет потом обязательно поговорить с Махасом, -- подумал Балаватх. -- Гроссмейстер боевой магии, он наверняка наблюдал за поединком более тщательно, чем я, и больше увидел. А все-таки, как я пропустил развертывание защиты?"
   Демон пригляделся к кокону Ника. Вроде одна из вариаций обычного гномьего защитного полога, но... Балаватх знал, что нестандартное огненное плетение, которое применил Рамаса, да еще при том количестве магоэнергии, которое в него вбухал, обычную защиту, основанную на магии земли, прожигает, словно картонную коробку. Нет, Ник явно защищен получше, чем простой гномий маг. "Но как ему это удается?" -- Балаватх быстро стал прикидывать варианты. Он не увидел никаких существенных изменений и дополнений стандартного плетения, которые бы позволяли Нику так сильно укрепить полог. Более того, гномья защита обычно хорошо пропускает воздух и слабо останавливает жар. Так почему парень стоит так спокойно и явно не испытывает никакого дискомфорта? Огонь боевого плетения демонов ведь очень горячий. "Так, -- продолжил разглядывать защиту Ника Балаватх, -- каналы энергии более четкие, и нити соединены аккуратнее, чем это обычно делают гномы, сетка чуть более плотная... Еще одна тема для разговора с Махасом", -- констатировал демон и переключился на новую мысль: "Интересно, это разработка самого Ника? Или нынче многие гномы так умеют?" Вопрос явно заслуживал дальнейшего внимания и серьезной проработки. Но Балаватх отложил все на потом. Сейчас самое важное -- ничего не упустить из происходящего на арене. Время тщательного анализа наступит несколько позже.
   Рамаса, с гордым видом смотревший на своих друзей, тем временем по их реакции понял, что происходит что-то не то. Он взглянул в сторону противника и... Надо отдать должное молодому демону, он быстро оценил происходящее и понял, что не успеет сформировать повторно второе боевое плетение. Рамаса немедленно окутался защитным коконом в исполнении демонской магии, одновременно с этим начав восстанавливать расплетенную ранее магоформу. Все демоны-маги умеют устанавливать защитный купол очень быстро. Да и сама магия огня, дерзкая и стремительная, хоть и уступает земной в защитном плане, но дает серьезные преимущества в скорости. Огонь ведь может мгновенно вспыхнуть и так же быстро погаснуть, когда топливо закончится -- и останется только зола. Это не земля, которая меняет свое состояние очень медленно и удерживает его надолго. Кроме того, защитные плетения относятся к тем редким плетениям огненной магии, которые легко тренировать. Они не требуют большого количества энергии, и эксперименты с ними не представляют угрозы для окружающих. Именно поэтому демоны-маги тренируют защиту чуть ли не с пеленок и достигают в этом искусстве больших высот. Но всем зрителям поединка было хорошо заметно, что скорость формирования защитного полога Рамасы сильно уступала продемонстрированной реакции человека.
   Ник отряхнул рукав, что-то произнес, по губам Балаватх прочитал "неплохо",  и сделал жест, словно смахивая остатки пыли с рукава в сторону Рамасы.
   Балаватх, как и Мондрид, резко подался вперед. Только Махас остался спокоен и, прищурившись, наблюдал за происходящим. Балаватх увидел, как вокруг кокона Рамасы образовался полог, повторяющий его контуры. Он демонстративно медленно стал сжиматься, вслед за собой заставляя сжиматься защиту молодого демона. Очень оригинально. Ник использовал все тот же гномий полог, но не в качестве защиты, а для нападения. Балаватх бросил взгляд на Мондрида. Тот сохранял невозмутимый вид и поддерживал идеальную защиту ауры. Но расширившиеся глаза выдавали его сильное удивление. Что ж, для этого были все основания. Издавна считалось, что невозможно сформировать защитный полог в стороне от кастующего. Маг может построить защиту только вокруг себя. Да и защитное плетение противодействует атакам извне, вектор действующих сил при этом направлен наружу. А тут... Правда, видно было, что этот полог заметно отличается от стандартного. Балаватх тут же стал прикидывать в уме варианты реализации подобного механизма.
   На арене какое-то время почти ничего не менялось. Ник спокойно стоял и наблюдал за действием своего плетения. Рамаса сначала пытался что-то сделать, но только потерял концентрацию и сдал еще некоторое пространство вокруг себя -- диаметр его защитного полога все уменьшался. Уняв проступивший в глазах и ауре ужас, молодой дуэлянт расплел готовящееся боевое плетение и бросил все свои силы на поддержку защиты. На какое-то время установился статус-кво. Демону удавалось удерживать защиту. Ник не увеличивал давление. Однако было ясно, что надолго демона не хватит -- слишком много он потратил своей магии на начальном этапе дуэли, да и сейчас оставшиеся запасы таяли с катастрофической скоростью. Кроме того, всем окружающим было видно, что Ник в любой момент может усилить давление. Балаватх проверил магический резерв человека и удивленно хмыкнул. Казалось, что с начала дуэли Ник не потратил вообще ничего.
   Парень нарочито склонил голову набок, наблюдая за работой своего атакующего купола и лихорадочными попытками Рамасы что-то сделать. Казалось, купол действует сам по себе, а Ник -- так, сторонний наблюдатель. Он подождал некоторое время, обвел взглядом зрителей на трибунах, улыбнулся успокаивающе Крисе и внимательно уставился на демона. Вдруг он слегка пожал плечами и хлопнул в ладоши.
   Его атакующий полог резко уменьшился в диаметре. Защита Рамасы вдруг просто исчезла. Произошло это практически мгновенно. Скрюченный Рамаса упал на землю. Изо рта, ушей и носа у него толчками шла кровь. Руки, а может, и не только, оказались сломанными -- это было отчетливо видно. Ник подошел и некоторое время смотрел на поверженного противника, словно запоминая результат своего удара. Потом развернулся и быстро направился к выходу с арены.
   Выход находился недалеко от трибун, где располагались зрители. Ник подошел к присутствующим и обнял бросившуюся ему на шею Крису. Он успокоил девушку, погладив ее по голове, оглядел свидетелей поединка и произнес холодным официальным тоном:
   -- Надеюсь, ни у кого нет ко мне претензий?
   Не дождавшись ответа, Ник обратился к Балаватху:
   -- Благодарю вас за приятную беседу. Если будет желание продолжить наше знакомство, буду только рад. А сейчас позвольте откланяться. -- Он коротко кивнул присутствующим и, взяв Крису за руку, пошел к выходу с полигона. Отойдя немного он, словно что-то вспомнив, приостановился и, обернувшись, сказал:
   -- Кстати, если вам небезразлична судьба Рамасы, поторопитесь -- он еще жив.
   После этих слов посол и друзья молодого демона бросились на арену. Балаватх и Махас переглянулись и, дождавшись, когда Ник удалится, медленно стали спускаться вниз. Нужно было осмотреть Рамасу. Вдруг удастся разобраться в устройстве такого эффективного атакующего полога Ника по результатам его воздействия. Балаватх надеялся, что Махас, как более искусный в боевой магии, пояснит те моменты, которые сам он мог упустить.
   Мондрид спокойно и вежливо попрощался с демонами и отправился по своим делам.
  
  
   Глава 10
  
   Ник
  
   Кучер с каретой ждал нас возле полигона. Когда мы вышли, он слез с козел, открыл дверь экипажа и с поклоном опустил на землю приставную ступеньку. Я посадил в карету Крису, затем залез сам. Дверь закрылась. Карета медленно поехала. Поняв, что нас уже никто из участников приема не видит, я расслабился. "Все получилось!" -- по всему телу пробежал озноб. Отходнячок-c... Почувствовав мою слабость, Криса, державшая меня за руку, молча посильнее прижалась к плечу. Разговаривать, видимо, ей совсем не хотелось.
   А ведь накануне я вовсе не был уверен в благополучном исходе событий. Нет, план, конечно, казался шикарным, но... Могло ведь случиться все что угодно. Балаватх мог передумать разводить со мной политесы. Привел бы нас с Крисой по-тихому в какую-нибудь комнатку с некоторым количеством демонов-бойцов и заговорил о сотрудничестве "с пристрастием". Ведь из его разговора с Махасом понятно было, что в принципе подобную методу они допускают. Или, например, среди приглашенных на прием, которых мы с Умником "пятнали" различными симбионтами, могли оказаться весьма продвинутые маги, способные заметить подобные штуки. Очень неприятная ситуация бы возникла. Или Балаватх стал бы сам активно урезонивать Рамасу, не ожидая моей реакции на инцидент, так что исчез бы повод для дуэли. Или Мондрид не дал бы разрешение на поединок, а вместо этого вызвал гномью стражу для развода противников. И сидел бы сейчас нестандартный Ник в доме Васы в компании гномьих дознавателей... Или, наконец, наши с Умником магические идеи оказались бы не совсем правильными и Рамаса на дуэли меня или прикончил, или заставил бы проявить инфомагию. Или... Да мало ли что могло случиться. Люди (гномы, демоны) непредсказуемы, и сколько ни высчитывай их реакцию на те или иные события, порой такое выкидывают... Ну ничего, главное, что все прошло так, как нужно.
   Да, а Умник-то, негодяй, наотрез отказался снижать накал моих эмоций во время приема. Он вообще был против этой затеи. Чуть не испортил мне всю малину, гад, своими нудными возражениями накануне. Все-таки умный компьютер -- все равно всего лишь компьютер. Не терпит Умник планов, реализация которых зависит не только от него. А уж рассчитывать поступки других существ... Искин категорически возражал против моих идей "выбиваться в люди". По мнению Умника, мне следовало не обострять ситуацию с демонами (как, кстати и ранее с эльфами, сунувшись в их посольство), а максимально сглаживать. То есть я должен был убедить Балаватха в том, что я безобидный ученый червяк, готовый к взаимовыгодному сотрудничеству. Мол, тогда Балаватх и демоны потеряют ко мне активный интерес. Ха, держи карман шире... А еще дуэль... Понятно, что искин опасается меня потерять, спасибо ему за это. Но, порой "отсиживаться в засаде" как раз и означает огрести в ближайшее будущее проблем по самую маковку. Вот если бы не было того прокола на показательных выступлениях... Но дело прошлое. Главное, что в деле искин не стал мне мешать. Наоборот, Умник активно помогал, корректируя ауру и пряча мои эмоции от окружающих. Да и дуэль, собственно, без его поддержки я бы, скорее всего, проиграл.
   Мягко покачиваясь, наша карета двигалась в сторону дома Крисы. Сегодня ночью мне хотелось побыть одному. Я покосился на девушку, которая все никак не отпускала мою руку. Бедняжка, переволновалась. Я почувствовал определенную вину. Не следовало допускать, чтобы Криса стала причиной дуэли. На приеме она должна была всего лишь отвлекать от меня внимание окружающих, ну и сама хорошенько развлечься, конечно. А то когда еще девушке выпадет подобный случай? Кто же знал, что именно Криса попадется под руку придурку демону? Он ведь, по идее, должен был напасть на меня самого. Именно для этого я в нужный момент оказался у входа в приемный зал. Мы не могли не пересечься... Я успокаивающе улыбнулся девушке и погладил ее руку.
   Успешные "посиделки" с Балаватхом не были для меня главной задачей на этом приеме. Информацию о "потерянном мире" я бы тем или иным путем все равно достал. Поговорить с Балаватхом легко можно было как до, так и после официального действа, подстроив, например, очередную "случайную" встречу где-нибудь в городе. Нет, прием был идеальной возможностью показать всем интересующимся свою небезобидность. Войдя в зал и вешая "жучки" на всех попадающихся под руку, я сразу нашел парочку кандидатов в соперники: Рамаса и его приятель, не знаю имени... Оба (для окружающих) обладают магическим уровнем повыше моего, оба развязные и наглые, а еще, судя по доносящимся жарким фразам, нехило укуренные или упитые.
   Я тут же отправил им по порции заранее заготовленных симбионтов нового типа и стал внимательно следить за ребятами. Все-таки не хотелось бы доставлять неудобства приличным гражданам. Но, понаблюдав за ребятами с полчасика, послушав их разговорчики и поглядев на их выходки, отбросил все сомнения. Это были именно те, кто мне нужен: известные забияки и опытные дуэлянты, сынки каких-то сановников при дворе демонского владыки, хамы и негодяи, позволяющие себе во весь голос давать уничижительные характеристики присутствующим на приеме женщинам и их спутникам и открыто обсуждать свои любовные "победы" и "хамство черни, которую надо наказывать".
   Планируя свои действия на приеме накануне, я был уверен, что подобные персонажи обязательно там будут присутствовать. Где же им еще тусоваться, если не на таких мероприятиях? Сынки "хозяев жизни" -- неистребимая порода, у меня на родине их тоже хватает. Такие имеются у любых народов, в любые эпохи. Смысл их жизнедеятельности (если он вообще есть) в развлечениях. Под этим они понимают исключительно издевательства над окружающими. Так они самоутверждаются, наследнички, мать их. Родителям подражать хотят. Но те все-таки как-то заработали свое высокое положение и научились если не ценить людей, которые их окружают, то хотя бы внимательно к ним относиться. И даже если сановник вышел "из грязи в князи", то он все равно помнит времена, когда жил в этой самой "грязи" и понимает, что легко может там снова оказаться. Те, кто ведут себя на людях как ублюдки, на высоких постах надолго не засиживаются. А детки... Ничего за душой, только гонор и хамство. И полное ощущение безнаказанности: знают, поганцы, что папаши всегда прикроют. Нет, таких поиметь и маленько поучить жизни -- самое святое дело.
   Я активировал в аурах ребят своих симбионтов-помощников. Незаметные диверсанты тут же стали возделывать участки ауры, контролирующие области мозга, отвечающие за агрессивность и адекватное восприятие действительности. Инфа о нужных зонах нашлась в одной из научных статей на моем субноуте. Но наши очкарики изучали обычных людей, землян, а не демонов. Поэтому затея потенциально могла окончиться пшиком. Но не закончилась. Наоборот, результат оказался впечатляющим. Хотя, может, симбионты тут не при чем? С таким-то норовом парни и так наверняка ввязались бы с кем-нибудь в драку. Кто знает...
   Из памяти Угры я извлек достаточно информации о магических поединках (старикан в молодости был большим задирой) и потому с соблюдением ритуала вызова на дуэль проблем не возникло. А вообще-то некоторые обычаи, связанные с поединками, в Лунгрии забавны. Например, если сильный противник вызывает на дуэль слабого (чисто по магическому потенциалу и наличию/отсутствию регалий в боевой магии, остальное в расчет не берется), то слабейший может отказаться без урона для своей чести. Он также имеет право выставить вместо себя более сильного мага. Это не очень приветствуется, но и не осуждается. А вот если на дуэль слабый маг вызывает сильного (или равный равного), то тот не имеет права отказаться. Иначе общество не поймет. Время и место поединка выбирает более слабый маг, вне зависимости от того, является ли он вызывающим или вызываемым. Двое демонов -- кандидатов в мои противники тянули на третий-второй уровень магического мастерства, ненамного, но сильнее меня. Значит, во время ссоры отказаться от поединка никто из них не сможет.
   Причина вызова на дуэль может быть, в принципе, любой. Достаточно, если сам вызывающий полагает, что его оскорбили. Он даже не обязан объяснять причины. Но в моем случае несколько другая ситуация. Я же не хочу прослыть задирой. Нет, все окружающие должны видеть, что мне нанесено явное оскорбление. Именно поэтому я "подогрел" симбионтами кандидатов в поединщики, а не просто наступил кому-нибудь из них на ногу или задел издевательским замечанием. Как только один из демонов пожелал проветриться и поразвлечься, я приготовился. Его приятель заартачился, решил остаться за столом и продолжить пирушку. Первый, раздраженный и злой, направился к выходу из зала приема в одиночестве. Было понятно, что он вот-вот вспыхнет и затеет с кем-нибудь драку. Случай упускать было нельзя, ибо две дуэли на приеме -- явный перебор, обязательно кто-нибудь задумается и станет разбираться в причинах подобного. Я наплевал на то, что может подумать Балаватх, и быстро потащил его из кабинета. Боюсь, сваами что-то заподозрил, но это уже было несущественно. Я намеревался перехватить противника на выходе из зала приема в холл и с этой целью спускался с галереи по лестнице так, чтобы мы обязательно столкнулись. Молодой поганец должен был напасть непосредственно на меня. Но мы предполагаем, а бог... Рамасе попалась под руку Криса, которая рассталась с очередным кавалером и тоже вдруг отправилась в холл.
   Спускаясь по лестнице, я придумывал, как бы половчее подставиться демону и потому не заметил, с чего начался конфликт. Но мы поспели вовремя. Быстро оценив обстановку, я успокоился. Во-первых, мы уже были рядом и наглец просто не успел бы сделать какую-нибудь гадость. Во-вторых, было заметно, что Криса вот-вот готова что-то "объяснить" этому придурку. Я решил не мешать подруге и приостановился. Девушка ловко выкрутилась из ситуации. "Отлично" -- порадовался я мысленно. -- Если что, сумеет за себя постоять". Дальше все прошло как по нотам. Хамское поведение Рамасы было очевидно для всех, как и моя безусловная обязанность наказать наглеца.
   Игнорировать вызов демон, конечно, не стал.
   Разве что Мондрид мог вмешаться... Видимо, имел какие-то свои резоны. Вообще, когда я увидел на приеме начальника разведки архимага, то счел его главной помехой моим планам. Он легко мог вызвать на место происшествия гномью стражу, официально принять извинения посла (и конфликт был бы исчерпан), да и просто запретить дуэль или отговориться отсутствием свободных полигонов... Угрозу с моей стороны тут же убить Рамасу маг такого уровня вряд ли воспринял всерьез. Но Мондрид ничего подобного не сделал. Наоборот, выделил полигон для проведения поединка. "Интересно, а почему?" -- пришла в голову мысль. Я тут же постарался забить ее куда-нибудь в дальний уголок сознания, пообещав себе подумать над этим попозже. Не до того сейчас.
   Любопытный факт: Рамаса пришел на дуэль, полностью готовый к бою. Не знаю, сам ли он привел себя в порядок или кто-то из целителей, но парень был трезв и сосредоточен. Мне это было только на руку. Никто не сочтет победу случайной.
   Заклинание, которое Рамаса готовил для своего первого удара, я расколол практически сразу, еще на этапе формирования. Обычно защита ауры противника препятствует рассмотреть такое в подробностях, но для Умника это не было преградой. Результат действия плетения -- огненный шар довольно высокой температуры, а само заклинание -- упрощенный вариант боевого спелла, продемонстрированного демонами на выступлениях. Умник тут же пояснил, что мой защитный полог легко выдержит подобный удар. Хоть мы и не проверяли пока разработку на практике, но я поверил своему партнеру. Вот и стоял спокойно, любуясь звездами на ночном небе. Зрители, наверное, решили, что я -- хладнокровный отморозок. Ну и фиг с ними.
   "Умник, дорогой, если ты решил от меня избавиться, то сейчас самый подходящий момент", -- мрачно пошутил я, наблюдая, как Рамаса посылает в мой адрес заготовленную хреновину. Панорамным зрением я видел, как пламя обтекает защитный шар. Слава богу, взгляд устремлен в небо, а то бы наверняка ослеп.
   "Слушай, жарко что-то стало. Ты никакие там лучики к моему белому телу не пропускаешь? -- Мне захотелось немножко поддеть железяку. -- Может, помощь требуется?"
   "Не дури, -- заворчал искин. -- Все будет в порядке. Гарантирую. Если защита не справится, я подкорректирую атакующее плетение".
   "Слушай, ты меня удушить решил? -- продолжал издеваться я над Умником. -- Задыхаюсь... Ах... Ах..."
   Умник постоянно сканировал параметры жизнедеятельности моего организма и прекрасно видел, что все это полная ерунда.
   "Ну, на несколько минут хватит... -- На этот раз искин не был расположен шутить. -- По моим прикидкам, ты, кстати, уже сейчас можешь задерживать дыхание минут на десять".
   "Не пробовал, -- заметил я. Ну ничем его не проймешь! И тут же добавил: -- Но тебе верю".
   Стоя внутри бушующего пламени (глаза пришлось закрыть), краем сознания наблюдая через панорамное зрение за Рамасой, принявшим нарочито эффектную элегантную позу, я спокойно проинвентаризировал свой арсенал. Еще накануне я решил, чем буду биться. Главное -- показать хорошее владение гномьей магией и не дать никому из зрителей заподозрить, что я умею работать и по-иному. Конечно, можно было применить, скажем, демонские плетения, подсмотренные на приеме, или эльфийские, которыми длинноухие пуляли по мне в своем посольстве. Но, подумав, я решил, что это перебор. Не следует Буратине так быстро оказываться круче самого папы Карло (было понятно, что Васе и архимагу обязательно обо всем доложат). Кстати, все эти заклинания пока умел кастовать только Умник. А у меня за душой лишь гномьи плетения, да и те корявые. Увы, но сам я пока -- всего лишь земляной червяк: только с магией земли и тренировался. Обязательно нужно исправить ситуацию в ближайшем будущем. Да и энергии для тех же демонских плетений у меня сейчас нет. Копил-то только энергию земли. Впрочем, Умник легко может получить из нее любую необходимую, преобразовав в моей ауре. Кстати, тоже следует научиться самому это делать. Все-таки для разных целей больше годятся соответствующие типы магии. Ладно, вернемся к нашим баранам...
   "Вот интересно, -- подумал я, готовясь нанести свой удар, -- как отреагирует Мондрид, когда увидит, что я перековеркал защитный полог в средство нападения?" А ведь всего-то и надо было поменять некоторые коэффициенты в модели и скорректировать пару незначительных узелков в конструкции. Если обычный защитный кокон стремится наружу из центра, но удерживается параметрами плетения и очень устойчив к давлению извне, то мое изделие, возникнув, тут же схлопывается. И чем больше вбухаешь энергии, тем с большей силой и скоростью это происходит.
   Перед выходом из дома я решил сам потренироваться в кастовании конструкции. Конечно, Умник будет подправлять мои "магические руки", воздействуя как на ауру, кастующую заклинание, так и на его информструктуру, но очень полезно самому хотя бы как-то уметь генерировать свое изделие. Тогда зрители поединка не будут морщиться, наблюдая за изменениями лица и ауры, не попадающими в такт создающемуся плетению. Не стоит уподобляться земным артистам, строящим на сцене кривые рожи под чужие фонограммы. Иначе у серьезных магов непременно возникнут лишние вопросы.
   Можно было кастовать "с нуля" и самому набивать все шишки, но я решил поступить иначе. Стоило ли осваивать навыки Лотколба, чтобы не воспользоваться ими в нужный момент? Гном-то -- отличный амулетчик, маг с огромным стажем, давно наловчившийся в наложении защитных пологов. О его способностях в этом вопросе среди коллег гуляют легенды. То-то Васа, когда мы пили чай накануне, перемывал ему косточки, после того как мы с Умником вскрыли все его хваленые защитки -- кто же откажется от случая маленько пнуть гроссмейстера? Короче, я попытался воспользоваться его навыком -- и получилась фигня. Плетение вышло скособоченным и корявым. Я еле-еле довел его до конца, ну никак нити не хотели связываться, все вырывались из рук!
   Я опешил и прогнал манеру Лотколба кастовать на модели магии. Вот оно что! Местные-то маги генерируют плетения крайне неэффективно. Они делают это только перед своими глазами, хотя и смотрят магическим зрением, и используют всегда одни и те же участки ауры. Так, видимо, им удобнее контролировать то, что кастуешь. За долгие годы подобной практики энергетические слои их аур развиваются неравномерно, деформируются и искривляются. У нас на Земле фанатики фитнеса и бодибилдинга, бывает, неправильно накачивают себе мышцы, и вместо красивого атлетичного парня выходит урод с гипертрофированной грудной клеткой и тонюсенькими ножками. А если подобное случается с девушкой... Вот и у местных магов аура в результате... Н-да. Но если бы дело было только в неправильной тренировке, то это полбеды. Дело в том, что приемы кастования плетений всегда индивидуальны. Вы не встретите двух разных магов, которые генерируют одни и те же конструкции одинаково. В ходе тренировок каждый подгоняет под себя стандартный шаблон приемов кастования, вырабатывая собственную манеру. А что такое "стандартный шаблон"? Это некая усредненная основа приемов всех магов той или иной стихии. Вы поняли? Много поколений воспитывая учеников с искривленными аурами, маги сами базовые принципы кастования постепенно подгоняли именно под такие ауры.
   И что делать мне? У меня ведь благодаря Умнику все участки ментального тела развиты одинаково. Я было задумался, но тут же понял, как следует поступить. Причиной такого "кривого" подхода у местных магов является необходимость внимательно следить за процессом создания плетения. Магическое зрение, видимо, у жителей Лунгрии развивалось как дополнение к обычному оптическому. То есть многие, если не все, лунгрийцы даже не представляют, что чужие ауры и магические плетения можно разглядывать, не поворачивая лицо в нужную сторону. За магическое зрение, на самом деле, отвечают совершенно другие органы чувств. И оно, в отличие от обычного -- панорамное. Оно не зависит от положения головы в пространстве. Здесь важно, чтобы именно сознание "посмотрело" в нужную сторону. И если из-за того, что оба глаза физически смотрят в одном и том же направлении, человек не видит, что у него творится за спиной, то внутренним зрением, если маг пожелает, он может увидеть все и везде. Недоступных секторов обзора просто нет. Местные, видимо, просто не представляют о существовании такой возможности. Но я-то не местный, бросать взгляды по сторонам, в том числе и себе за спину, привык еще на Земле, благодаря бадди-компу. А тут и Умник не так давно сотворил для меня возможность сразу получать полностью панорамную картинку. Значит, кастуем всей поверхностью ауры сразу, а обратную связь, если что не увижу, подскажет Умник. Хотя, надо сказать, магозрение у меня и так круговое, нужно только потренироваться этим пользоваться.
   Но здесь возникает другой вопрос. Дело в том, что местные маги кастуют плетения последовательно, аккуратно соединяя одну ниточку с другой. В этом случае внимание направлено всегда только в одну точку -- на выполняемое соединение. Уже сделанная часть плетения откладывается где-то там, на периферии магозрения, но это неважно. Само подсознание поддерживает уже созданное, не отвлекая ум от текущего действа. При кастовании плетения всей аурой действие будет происходить сразу во многих точках одновременно. Разница приблизительно такая же, как между разработкой алгоритма и программы в привычном стиле машины фон Неймана и тем же алгоритмом, реализованным в модели потока данных или через специально сконструированную нейронную сеть. Опа! А вот и ответ! У нас на Земле давно изобретены стандартные алгоритмы перевода фон Неймановских вычислений в модель параллельных потоков данных. Применяем ту же методу к процессу генерации любого местного плетения и -- вуаля!
   В результате мы имеем кучку автоматов, описывающих, что будет происходить в каждой конкретной точке. Нормализуем по сходным слоям. Принцип тот же, что использует шахматный гроссмейстер, дающий сеанс одновременной игры на многих досках: он всегда старается играть так, чтобы на как можно большем числе досок возникали близкие по содержанию позиции. Так существенно уменьшается количество вариантов, которые следует рассчитывать. Метода готова. Правда, требуется, как и шахматным мастерам, определенная тренировка ума, переводящая стандартные позиции во что-то аналогичное "шахматному зрению", но это для меня, умеющего "разгонять" сознание уже и не очень обязательно. Мозги к подобной работе готовы. А если будут сбои на первых порах, то Умник поможет. Тут на меня еще играет относительная простота узлов местных магических плетений. В большинстве случаев при переводе кастования магической конструкции на принцип работы всей поверхностью ауры резко, на много порядков увеличивается скорость генерации. Благодаря одному только этому я буду всегда быстрее любого местного мага во много раз.
   Отработка кастования заняла не меньше часа, поэтому последнее испытание я проводил, уже выходя из дома. Во дворе у Васы я попробовал создать атакующий полог вокруг камня размером с голову и в результате получил кучку мелкого щебня. Если бы камень был идеально круглый, может, и не разрушился бы. А так, из-за своей неровности, он испытал разное давление в разных участках. Думаю, что влив в него побольше магии, получил бы идеальный шар. Интересно, а мог бы он при этом взорваться?
   Так что у меня было чем ответить демону. Но хотелось попробовать еще одну штуку. Я с собой прихватил совсем неоттестированную разработку (если не считать прогона на модели магии), которую обязательно собирался проверить. Причем ее действие полностью прикроет атакующий кокон. Никто ничего не заметит. Это еще один новый тип симбионтов. Единственное, что они должны делать -- вмешиваться в работу ближайших активных плетений, дестабилизируя их подпитку. Непосредственно перед дуэлью мне удалось незаметно подсадить их Рамасе. Вернее он сам постарался -- вовсю сканировал меня. Ну и получил подарочек в свою ауру.
   Новички отработали на сто процентов. Ха-ха, а ведь я серьезно собирался и дальше тупо продавливать защиту демона. Однако после моего хлопка (для зрителей) мои маленькие злобные мошки набросились на структурированные конструкции в ауре противника, хотя бы отдаленно похожие на плетения или подпитывающие каналы, и мгновенно превратили все это добро в хаос. Я сам такого не ожидал. Защита демона исчезла мгновенно. Я даже не успел ничего заметить (практика, батенька, нужна, практика). Хорошо хоть Умник точно уловил этот момент и сразу дезактивировал плетение сдавливающего кокона, иначе от демона остались бы ошметки.
   В конце поединка я понизил у себя уровень магии в ауре (типа потратил) и проконтролировал самоуничтожение всех симбионтов в ауре Рамасы. Большая часть из них сдохла еще во время своей атаки. Наверное, можно было их оставить как есть -- симбионты малозаметны. Маги к ним привыкли и не обращают внимания. Однако модифицированные ребятки малость покрупнее и поярче будут, чем естественные прародители. Их, особенно в активном состоянии, вполне могут обнаружить. Васа-то увидел, когда я ему показывал свой защитный полог. На самом деле тут еще есть над чем работать. Если хорошо подумать, можно и полностью невидимых симбионтов сделать...
  
   -- Придешь завтра? -- спросил я Крису, когда мы подъехали к ее дому.
   -- Приду, а почему ты спрашиваешь? -- удивилась она.
   -- Понимаешь, -- начал я объяснять, -- у меня на эту неделю запланировано много экспериментов, и скорее всего, понадобится помощь. -- И тут же задал вопрос: -- Скажи, что нужно сделать, чтобы мне разрешили использовать полигон за городом?
   Криса пожала плечами.
   -- Обычно эти полигоны используются для отработки опасных плетений, -- ответила она. -- Разрешения выдают в гильдии.
   -- Ага, -- покивал я, -- значит, Васа, если его попросить, выправит мне такую бумаженцию?
   -- Ну, для Васы это вообще не проблема, -- усмехнулась Криса. Затем, внимательно посмотрев на меня, спросила: -- Скажи... -- Она запнулась. -- Зачем ты вызвал того демона на дуэль? Мне бы он ничего не сделал, а магию вряд ли решился бы использовать.
   Я немного помолчал, приводя свои чувства и ауру в стабильное состояние, чтобы ничего не было заметно. Затем вздохнул.
   -- Он оскорбил тебя. Если бы дело касалось только меня, я, может быть, и стерпел бы. -- Я некоторое время помолчал. -- Знаешь, это, конечно, хорошо, когда женщина может постоять за себя. Но отстаивать честь дамы должен мужчина. И убивать друг друга должны только мужики. Кто бы нас не создал, пусть даже это сделала матушка-природа, не зря же мы были разделены на две половинки -- мужчину и женщину. Наверное, когда каждый занимается своим делом, тем, для чего приспособлен, тогда наступает гармония. -- Я произносил правильные слова, но чувствовал себя при этом мерзопакостно.
   Криса внимательно посмотрела мне в лицо.
   -- Хорошо, -- вздохнула она после непродолжительной паузы и стала снимать колье, -- завтра я буду у тебя.
   Я остановил:
   -- Не надо. Это подарок. Еще будут поводы надеть его. Я хочу, чтобы ты блистала.
   -- Слишком дорого, -- покачала головой девушка. -- Ты меня и так завалил подарками. Я даже не знаю, что и думать. Не каждый может себе позволить дарить такое.
   -- Просто поверь, что мое положение, состояние или что угодно другое никак не зависят от этого колье.
   -- Да ведь его просто украдут, -- сделала она последнюю попытку отказаться. -- Многие видели меня в нем, а защита на доме Вордта не остановит опытного вора.
   -- Об этом не беспокойся, -- улыбнулся я. -- Если что случится, просто скажи мне.
   Мы поцеловались на прощание, и Криса, оглянувшись у входа, скрылась за дверью. Кучер посадил меня в карету и повез в сторону дома Васы. Где-то метров через пятьдесят я остановил экипаж. Около дерева стоял молодой гном в простой одежде и делал вид, что отдыхает тут или кого-то ждет. Но я прекрасно видел, что он следил за нами с Крисой, когда карета только отъезжала от посольства демонов. Не знаю, пешком он следовал за нами или нет -- наша карета ехала медленно, а этот тип на радаре постоянно торчал на некотором удалении. Еще находясь на приеме, я отметил повышенное количество непонятного постороннего люда в окрестностях. У меня было одно предположение по этому поводу. Следовало проверить и заодно подстраховаться -- вдруг Криса не зря беспокоилась.
   -- Стоим? -- Соскочив с подножки кареты прямо перед ним, я внимательно оглядел гнома. Тот выпрямился и поклонился мне, как высокородному, но ничего не ответил. Только глаза его скакнули туда-сюда вдоль улицы.
   -- Не знаю, зачем ты следил за мной и моей девушкой, -- лениво сказал я, -- но если это то, о чем я думаю, советую выбросить из головы. Ты понял? -- Я поднес к носу гнома кулак так, чтобы он увидел кольцо, подаренное мне отцом Тира. Я его в карете для этой сценки специально надел.
   Парень мельком глянул на кольцо, еще раз поклонился, развернулся и не спеша направился прочь. Я мысленно пожал плечами. Хрен его знает, может, я и ошибся -- об этом я узнаю позже, когда "жучок", подсаженный возможному шпику, начнет передавать полезную информацию.
   Снова запрыгнув в карету, я уже спокойно и не глядя по сторонам стал обдумывать возможные последствия сегодняшней дуэли. Не просчитался ли я? Все ли правильно сделал?
  
   Васа
  
   Сладкий предутренний сон Васы грубо прервали. Мора сообщила, что в гостиной дожидается посыльный от архимага. "Ну что там еще случилось?" -- с досадой подумал Васа, промывая водой сонные глаза и быстро приводя себя в порядок.
   "А может, Ник опять что-нибудь натворил?" -- встревожился он и поинтересовался у домоправительницы, где его ученик.
   -- Я только что отнесла ему чифу, -- ответила Мора и пояснила: -- Сидит в своей комнате за столом, увлеченно возится с какой-то непонятной рамкой и стеклом. Меня даже не заметил, -- с долей обиды добавила она и вздохнула: -- Эх, молодежь!
   Мора помогла хозяину привести в порядок одежду, продолжая ворчать.
   -- Ну ладно -- молодежь, им по возрасту положено ночами колобродить и вставать до зари... -- Матрона мечтательно подняла глаза к потолку и причмокнула губами. -- Эх, какие были деньки! -- Она стряхнула какую-то соринку с камзола Васы. -- А вы-то с Руаром, кривые сучки, чего суетитесь? Часок-другой поспали бы, что изменится? Нет, сам -- старый трухлявый пенек, нормально уснуть не может, и других беспокоит...
   -- А что, мой ученик всю ночь колобродил? -- прервал ворчание домоправительницы Васа, с волнением ожидая ответ. Вдруг именно в этом причина вызова архимага?
   -- Нет, все тихо, -- ответила Мора. -- Это я так, для порядку. Спал наш мальчонка сегодня ночью, как сурок. Да и накануне пришел один, без шума. Даже в купальню ночью, как в последние дни, не лазил. Кстати, -- вспомнила она, -- ты бы выяснил, дед, что он парень в купальне творит? А то садовник сказывал, что Ник Крису в какой-то особой светящейся воде купает. Та, мол, в купальню лезет усталая, а как вылезет -- сразу лицом свежеет и прыгать готова, аки молодая лань. Да и я смотрю, на личике ее все морщинки и прыщики за последнее время повывелись. Вдруг Ник действительно сотворил "живую" водичку? Вот бы... -- Мора вздохнула.
  
   Архимаг встретил друга хмурым взглядом.
   -- Читай. -- Он бросил Васе какой-то листок бумаги.
   Васа всмотрелся в текст:
   "...на полигоне по распоряжению Мондрида был проведен магический поединок. Ник, ученик мага Васы их'Васандира, сражался на дуэли против Рамасы, демона, командированного в местное посольство решением двора владыки. Свидетелями поединка были руководитель делегации Лиги боевых магов Махас, сваами Балаватх..." -- Васа читал и все больше приходил в недоумение. Он уже не слышал своего друга. "И как Ник успел обернуться всего за пару часов?" -- задавал он себе вопрос. Ведь они с учеником вчера расстались довольно поздно, а к ночи, по словам Моры, Ник вернулся домой и спокойно уснул.
   -- ...мало того, -- гневный голос архимага вернул Васу их'Васандира к действительности, -- что куча проблем навалилась на мою голову, так теперь еще приходится разгребать то, что твой подопечный вчера натворил!
   -- А что произошло? Я не заметил ничего необычного, -- удивленно спросил Васа, пытаясь вывести своего ученика из-под гнева начальника. Он еще не осознал прочитанное.
   -- Не заметил, говоришь?! -- заорал Руархид. -- А магическая дуэль с сыном главы влиятельного демонского клана, между прочим, мага третьего уровня силы, по-твоему, обычное событие?
   -- Дуэль? Да я понятия о ней не имел. -- Васа тяжело сел в кресло. -- Я вернулся домой из библиотеки ночью, Ник уже спал. Поговорить о приеме мы не успели. -- Васа помолчал и спросил, -- А как вообще до дуэли дело дошло?
   -- А вот об этом я как раз и хотел тебя спросить, -- буркнул архимаг. Не спрашивая, он налил Васе чифу и уже более спокойно продолжил: -- В свите демонского посла была так называемая "золотая молодежь", временно отлученная от двора за свой буйный нрав. На приеме они успели надраться и стали приставать к чужим девушкам. Один из них, Рамаса, прицепился к Крисе, но ей удалось вырваться. К месту происшествия подоспел посол демонов, который принес официальные извинения. Однако все это произошло на глазах у Ника, и хотя инцидент, в общем-то, был исчерпан, парень тут же вызвал Рамасу на магическую дуэль. На попытки посла замять конфликт твой ученик ответил, что в таком случае убьет оскорбившего его наглеца на месте. -- Руархид замолчал и сделал глубокий вдох. -- Ответь, Васа! -- повысил голос архимаг. -- Если Ник, по твоим словам, абсолютно вменяем, то почему он продолжает совершать такие дурацкие выходки? Насколько на него можно полагаться в дальнейшем? Не сорвется ли он из-за одного косого взгляда в его сторону?
   -- Ну, Ник пока ни разу не срывался, -- тут же бросился на защиту своего ученика Васа. -- Он очень молод, эмоционален, у него повышенное чувство справедливости. А почему дуэль провели в тот же день, зачем такая спешка? Глядишь, за ночь противники и успокоились бы... А кто так некстати поспособствовал с магической ареной?
   -- Мондрид, -- фыркнул Руархид
   -- А почему он, -- продолжал нападать Васа, -- не сказал, что магическая арена занята и освободится только завтра? Ты ведь знаешь, большинство вызовов на дуэль заканчиваются примирением, и проще всего этому поспособствовать, дав сторонам побольше времени на обдумывание своих поступков. Или он про важность Ника не знал? Неужели не оценил твой приказ приставить наблюдателей и хорошую охрану к парню?
   -- У Мондрида свое понимание ситуации, -- кисло заметил архимаг. -- Про особенности и возможности твоего подопечного он знает меньше нашего, поэтому ему было очень интересно глянуть на Ника в действии.
   -- Судя по тому, что парень вернулся домой в полном порядке, он использовал драконью магию? -- обеспокоенно заметил Васа.
   -- Ну, с этим как раз более-менее, -- махнул рукой архимаг. -- Инфомагию он, возможно, и применил, но со стороны, судя по отзыву Мондрида, ничего такого заметно не было. Ник показал всего лишь очень высокую скорость создания плетения защитного кокона -- варианта нашего стандартного полога. А тонкостями, касающимися вопросов личной обороны, сам знаешь, интересоваться не принято. Ясно только одно -- он не использовал никаких амулетов. -- Руархид замолчал, внимательно глядя на Васу, и, ничего не прочтя на его лице, продолжил: -- А вот победил соперника Ник презабавнейшим образом. Знаешь, как? -- Он хитро прищурил глаза.
   -- Не тяни, откуда мне знать? -- пожал плечами Васа.
   -- Ник создал вокруг соперника вывернутый защитный полог и раздавил того всмятку! -- заявил с восторгом Руархид. -- Представляешь, победил, используя защитное плетение!
   -- Ого! Как же он смог?.. -- Как ни старался Васа не удивляться вещам, касающимся Ника, но все равно не смог сдержать пораженный возглас. -- Да и вообще, зачем столько сложностей?
   -- Ну, тут-то как раз все понятно. Странно что ты, будучи его учителем, спрашиваешь, -- не упустил случая кольнуть друга архимаг. -- Защитный полог -- это одно из немногих заклинаний, которое, по твоим словам, Ник теперь знает на "отлично". Боевыми плетениями он в полной мере не владеет, так что же еще ему применять? А удерживал полог над соперником, наверное, магией драко... инфомагией. Ты же мне рассказывал, что ею можно влиять на магоформы, чтобы те вели себя не по правилам. -- Руархид ненадолго задумался. -- Подозреваю, что сжимающийся защитный полог был всего лишь прикрытием инфомагического удара. А вообще, он твой ученик, вот и расспроси его в деталях, как оно было, интересно ведь... -- Архимаг выбрался из кресла, заложил руки за спину и прошелся по комнате. Васа не спускал с него глаз.
   -- На самом деле, -- продолжил пояснения Руархид, -- проблема как раз не в засвечивании инфомагии. Дуэль, конечно, выглядела немного необычно, но, не зная заранее, и не подумаешь, что применялось что-то, кроме магии земли. -- Он умолк и вздохнул. -- Есть куда более важная и опасная для нас вещь... -- Архимаг сделал суровое выражение лица и набрал воздух в легкие. -- Почему ты не сказал мне, что Ником заинтересовался сам Балаватх?
   -- Я же говорил тебе о приеме! -- попытался ускользнуть из-под удара Васа.
   -- Это не так важно, туда пригласили многих, -- не отступал Руархид. -- Но ты не сказал, кто пригласил, хотя знал об этом. -- Архимаг в ярости ударил кулаком по столу.
   -- Ну я не думал, что это важно, -- не обращая внимания на эмоции Руархида, пожал плечами Васа. -- с Балаватхом я не знаком лично, но некоторые его статьи прекрасно помню. Судя по ним, он очень сильный теоретик, а в суждениях достаточно прогрессивен и миролюбив.
   -- Эх, совсем ты отстал от жизни, Васа! -- уже спокойно, но с некоторым разочарованием в голосе произнес архимаг. -- Все в научных вопросах крутишься, а на реальный мир смотреть забываешь. К твоему сведению, Балаватх сейчас -- одна из самых влиятельных персон в Лиге боевых магов. И, что самое паскудное, главный ее мозг. Он сует свои шаловливые ручонки всюду, куда может дотянуться. Мы старались прикрывать Ника, но демону, видать, кто-то стукнул о необычном маге, и тот почуял поживу. Мондрид уже получил от меня по заднице за то, что прошляпил эту ситуацию. Балаватх обязательно постарается перекупить Ника или хотя бы часть его разработок. Кроме того, есть у Лиги какие-то знания, для твоего ученика очень интересные, недаром он начал шпионить за демонами. Хорошо хоть поведал о результатах, видимо, пока еще лоялен к гномам. Но все это меня очень беспокоит. Даже частично зная о том, что крутит Дух Будущего сегодня, я с трудом могу спрогнозировать, какую паутину интриг он раскрутит завтра.
   -- Дух Будущего? -- удивленно спросил Васа.
   -- Балаватх Читаатмаа Бхавишья. Дух Будущего -- это его кличка в наших кругах, среди гроссмейстеров астральной магии, -- пояснил архимаг. -- Мне неприятно об этом говорить, но он в свое время долго водил всех, включая меня, за нос. Как ты знаешь, в ряде случаев сильные эмоции и фантазии проецируются в астрал, их можно наблюдать наравне с отзвуками абсолютно реальных событий. Балаватх сумел неплохо нажиться на этой особенности. Он разработал методику магической передачи фантазий в астрал, собрал команду сочинителей и катался по городам и весям, активно распыляя в астрале дезинформацию. Причем чаще всего они придумывали разговоры важных персон о планах на будущее, отсюда и кличка... -- Но я отвлекся, -- спохватился Руархид. -- Сейчас для нас главная задача -- сохранить лояльность Ника. Мы не можем допустить, чтобы его перекупили или похитили. -- Увидев недоумение на лице Васы, архимаг объяснил: -- Обычно Лига не нападает на магов-исследователей, но есть риск, что для Ника они сделают исключение. К тому же этой своей дуэлью и всяким выпендрежем Ник рискует привлечь внимание других сил, которые будут в своих методах жестче, чем Лига.
   -- И что ты предлагаешь? -- спросил Васа.
   -- Во-первых, -- стал излагать идеи архимаг, -- с сегодняшнего дня мы должны все делать быстро. Поэтому, собственно, я тебя так срочно и вызвал. Проконтролировать все встречи Ника у нас не получается, слишком легко он уходит от слежки, а закрыть его в четырех стенах означает настроить его против себя. Поэтому прежде всего следует выяснить, какие сведения интересуют Ника, в частности, чем его могли заинтересовать демоны. Возможно, мы тоже сможем предоставить ему эту информацию. Во-вторых, держать его в ранге ученика-восьмиступенника нерационально, сидеть смирно он или не умеет, или, что вероятнее, просто не хочет. Да и засветился достаточно.
   -- Да, Ник уже спрашивал меня о возможности повышения своего официального статуса, -- вставил Васа в речь Руархида свое замечание.
   -- Ну, это радует, -- удовлетворенно кивнул архимаг. -- Сообразил, мозгов хватило. Это даже к лучшему. Думаю, имеет смысл сделать его членом большого совета гильдии, причем до намечающегося бала, таких и трогать, и перекупать боятся.
   -- Но как!? -- Васа был шокирован. -- Для этого ведь нужна как минимум третья ступень и два мастерских звания, к тому же сдача таких экзаменов назначается заранее, мы просто не успеем.
   -- Не волнуйся, друг, все уже подготовлено, -- продолжил удивлять приятеля Руархид. -- Я заранее оформил заявку, сразу после регистрации защитной разработки на имя Ника. Со сдачей, думаю, проблем не возникнет. Экзамен пройдет за один день. Главой комиссии назначим Мондрида. Сдавать будет на мастера боевой и мастера интеграционной магии. По боевой все у нас схвачено. Его защитная разработка была встречена очень тепло. Это раньше за такое готовы были прибить, втихую присвоив идею. Сегодня, зная, что в войне с орками многие из них и их учеников будут в первых рядах и любое новое защитное плетение может спасти им шкуру, боевые маги из совета очень внимательно относятся к новинкам. Они даже о распрях своих на время забыли. К тому же Мондрид у нас неполный гроссмейстер боевой магии. Будет он и парочка его друзей. Они спросят с Ника только то, что у него лучше получается, на все ошибки закроют глаза...
   -- С интеграционной тоже проблем не должно возникнуть... наверное, -- после заминки продолжил архимаг. -- В ней важно понимание плетений и усидчивость, а ты говорил, что Ник, несмотря на проблемы с кастованием, новые заклинания схватывает на раз.
   -- Да, с пониманием плетений у Ника выше всяких похвал, однако и личность экзаменатора очень важна. Ведь для сдачи на мастера нужно присутствие гроссмейстера, а у нас в гильдии только Дитрия обладает должным статусом. Очень "теплая" женщина. Вполне может завалить, -- вспомнил Васа.
   -- Интересно было бы взглянуть на того, кто с этой незаменимой стервой в ладах, -- поморщился Руархид. Похоже, это была самая слабая часть его плана. -- Но и тут у меня кое-что заготовлено. Возьмем не качеством а количеством. Многие наши интегральщики тоже к ней весьма неровно дышат. Поэтому комиссию, кроме Дитрии, составим из мастеров, которые ее терпеть не могут. Они из штанов выпрыгнут, лишь бы не дать ей завалить Ника, какие бы ошибки тот не совершил. А теоретическую часть построим на основе его защитной разработки и парочки интеграционных идей, о которых ты мне рассказывал. Остается, правда, сдача на саму ступень, всякие там идиотские абстрактные плетения, но там Ник точно что-нибудь придумает. В общем, тебе следует обговорить с ним возможное повышение его статуса и узнать, с чем он справляется хорошо, а с чем похуже.
   Архимаг отпил чифу из кружки и приготовился закруглить беседу.
   -- В общем, это все, что я тебе хотел сказать. Извини, что разбудил, и зайди на обратном пути к Мондриду, он тебе и про демонов расскажет, и будущие экзамены Ника с ним обсудите.
   Друзья некоторое время молчали.
   -- И вот еще что, -- вспомнил Руархид. -- Меня волнуют две вещи. Во-первых, ты говорил, что Ник, по-видимому, с другого континента и плохо разбирается в наших реалиях. Но откуда тогда он в совершенстве владеет демонским, причем "благородным" его диалектом, и хорошо знает их обычаи? -- Уловив ошеломленный вздох Васы, архимаг пояснил: -- Мондрид сообщил, что Ник с Балаватхом разговаривали на демонском, а вызов на дуэль Ник сделал по всем правилам этикета, принятого при дворе владыки.
   -- Даже не знаю, что сказать, -- удивленно проговорил Васа, -- но я обязательно спрошу его при первой возможности!
   -- И второе, -- продолжил Руархид. -- Ник неплохо нарядил Крису: платье из непонятного материала, алмазное колье, стоимость которого -- небольшой дом в верхнем городе. Продажа зачарованных струн не может дать столько денег. По всей видимости, есть еще один, неизвестный нам, источник доходов. В будущем он может выйти и Нику и нам боком. Поэтому обязательно выясни, что он там еще и через кого продает. Вроде бы все.
   -- М-да, ну и навалил ты на меня задач, Руар, -- хмыкнул Васа, вставая из-за стола и направляясь к выходу.
   -- А кому легко? -- ответил архимаг. -- К твоему сведению, у меня гораздо больше дел, чем у тебя. Да, совсем забыл, подготовь через три дня речь для собрания гроссмейстеров.
   -- Какую еще речь? -- Васа уже устал удивляться поведению своего друга.
   -- Тебе стоит красиво отговорить наших гроссмейстеров от мести, сказав, что к людям претензий не имеешь, -- ответил Руархид и спросил, заметив недоумение на лице друга: -- Разве ты не читал подготовленный Мондридом доклад, где представлены новые факты, обнаруженные при расследовании нападения на караван?
   -- Нет, как-то не до этого было, -- попытался отговориться Васа. -- Ник не так давно сбросил очередную порцию интересной информации, которую надо осознать и обработать. Я из библиотек не вылезаю.
   -- Ну ты даешь! Игнорировать вещи, касающиеся лично тебя! Я, конечно, и раньше за тобой такое замечал, но после встречи с Ником и его знаниями ты вообще от реального мира оторвался, -- осуждающе покачал головой Руархид. -- Хорошо, перескажу вкратце, а с отчетом ознакомься, и не затягивай. Так вот, оказалось, что заказчики -- это группа людей, которые активно лоббируют заключение военного союза с гномами против орков как при дворе короля Генри, так и в гильдии магов. Такую позицию их вынудили занять плотные торговые и экономические связи с нами. И именно эти же связи позволили им подкупить заместителя главы торговой гильдии. Интересное тут в другом. Общеизвестно, что нападение на члена большого совета, да еще именитого наставника, ни одна магическая гильдия с рук не спускает и мстит за такое жестко и не считаясь с затратами, ибо это -- дело принципа. Особенно если жертва -- друг архимага. Оказалось, что люди, заказавшие нападение, не дураки, и в жизни не совершили бы такой просчет, если бы знали, что караван сопровождаешь именно ты. Не те секреты они своровали, чтобы так рисковать. Кто-то специально подстроил события таким образом, чтобы Инвази пошел с твоим караваном и никто при этом не знал, что ты тоже там будешь. Наши агенты все проверили: по документам караван Дортмуна должен был сопровождать совсем другой маг. Многие люди тогда получили хорошие взятки, чтобы до заказчиков не дошла информация о тебе как о руководителе охраны. Разумеется, все эти подтасовки быстро вышли на поверхность, но уже после того, как нападение состоялось. А в той ситуации, между прочим, ты вполне мог погибнуть. Другими словами, кому-то очень важно испортить наши отношения с людьми, оставив без их поддержки в войне с орками. Даже сейчас, несмотря на то что ты выжил, ситуация очень непростая. Случившееся воспринимается многими нашими видными магами как оскорбление всей гильдии, и они горят жаждой мести. Нужно их отговорить. Но прямых доказательств подставы у меня нет, поэтому твоя речь на гроссмейстериате будет весьма кстати.
   -- Да, сильно все запутали. А хоть есть подозрения, чьих это рук дело? -- спросил Васа.
   -- Пока все говорит о том, что это устроили агенты Дворца Стихий и Волшебства. -- ответил архимаг. -- Но действовали очень ловко. Ничего, прямо указывающего на их причастность, нет. И, что самое интересное, им даже хватило наглости приехать на бал! Делегация прибыла на днях.
   -- То-то мертвителям работы прибавится, -- улыбнулся Васа, -- всех стихийников проверять. Кстати, это твои ребята на них надавили, чтобы Ллерина вернули?
   -- Не знаю, может, и они, -- недоуменно пожал плечами Руархид. -- Тут вообще никакой ясности. У мертвителей у самих что-то непонятное сейчас творится. Начали какие-то чистки в своих рядах. Похоже, они далеко не монолитны.
   -- Ясно, что ничего толком не ясно, -- покачал головой Васа. -- К слову, а личность напавшего на караван мага хоть выяснили?
   -- Да. Это было как раз проще всего, -- сказал архимаг. -- Артил, официально -- всего лишь маг третьей ступени, но при этом уже мастер боевой магии. Сорок лет назад его исключили из гильдии за запрещенные магические эксперименты: он проверял эффективность боевых заклинаний на людях. Мы опросили тех, кому доводилось с ним работать, -- все считали его фанатом боевой магии и пророчили ему лет эдак через сто--сто пятьдесят статус гроссмейстера. Разумеется, если бы не попался на запретном. Так что, несмотря на опыт и превосходство в силе, шансов с ним справиться у тебя было немного, специализация многое решает. В общем, иди, основное я рассказал, остальное из отчета узнаешь.
  
   Балаватх
  
   Внутри здания со стенами из огненного мрамора, освещенным светом факелов, у камина коротали время два демона. Все заботы по организации и проведению показательных выступлений и официального приема были позади. Эксперимент завершен. Переговоры по контракту с гномами начнутся только через неделю. А сегодня можно расслабиться, получить удовольствие от бокала изысканного вина в обществе друга и в спокойной обстановке обменяться впечатлениями о событиях последних дней.
   Балаватх очень ценил такие часы и дни, вот только выпадали они довольно редко. Ведущий исследователь и аналитик Лиги всегда нарасхват. То в очередной раз возбудились орки; то ученики и подчиненные исследователи провалили эксперимент и необходимо разобраться в причинах; то авария; то появится где-то какая-то новая магическая штука, которую обязательно следует изучить -- вдруг она представляет угрозу Лиге и демонам вообще; то возникли проблемы с шпионами -- и иди, копай... Да мало ли дел найдется? Даже собственными исследованиями заниматься не всегда есть время. А дома? Три женщины (жена и две дочки) -- это уже вулкан, в любой момент готовый к извержению, а еще все -- магички-стихийницы, и у каждой есть собственный непутевый домашний слуга-элементаль, и не один... Балаватх очень любил своих домашних, и они обожали его, но иногда так приятно побыть одному. Хорошо все-таки находиться в командировке, а еще ехать не хотел. Демон повнимательнее прислушался к тому, о чем вслух разглагольствовал Махас:
   -- ...подводя итоги, в целом прием прошел удачно. Да, была пара мелких накладок и выходка придурка Рамасы...
   -- Поединок получился весьма интересный, -- заметил Балаватх.
   -- Да, оригинальная дуэль вышла, -- согласился Махас. -- Приятно было смотреть -- давненько я не видел такого элегантного образцово-показательного избиения! -- Он отхлебнул из бокала, стараясь успокоиться, и с насмешкой продолжил: -- А для Рамасы позор: надо же, демон-маг позволил себя сплющить обычным защитным пологом. Причем он сам виноват. Кто же заставлял вбухивать весь свой силовой резерв в первый удар и, даже не убедившись в результате, картинно освобождать страхующее боевое плетение? На публику работал, засранец. Доработался. -- Демон отхлебнул еще вина и раздраженно сказал: -- Да еще и атакующий спелл был тривиальнейший. На показательных ребята работу поинтереснее демонстрировали. Лучше бы этот придурок боевой магии по-настоящему учился, а не колобродил, уверенный, что папа всегда отмажет. Позор на мой средний глаз! Как торговаться с гномами, если сына главы одного из наших кланов сделал какой-то гномий ученик-недоучка? -- Балаватх кивал, поддакивая словам друга. Махас уже гораздо спокойнее пояснил: -- Никто же, кроме нас с тобой, не понимает, что Ник -- это нечто...
   -- Нет тьмы без света, -- философски возразил Балаватх.
   -- Верно, -- улыбнулся Махас. -- Неплохо этот Админ наших молокососов укротил. Впредь остерегутся цапаться с кем попало. А над Рамасой, если выкарабкается, еще долго хохотать будут. Это ж надо умудриться так глупо себя повести. Да и его папаша присмиреет. А то давно близостью к владыке бравирует и нос задирает.
   -- Выкарабкается, куда он денется, -- флегматично заметил Балаватх. -- Мы и его папашу заставим маленько заплатить за лечение. Нет, даже если вздумает помереть -- и мертвого на ноги поднимем. Свое-то мы в любом случае получим. -- И оба демона захохотали.
   Отсмеявшись, Балаватх затронул еще одну тему:
   -- Меня другое интересует. Во время дуэли ты заметил какую-то важную деталь, но взял паузу, чтобы как следует ее обдумать...
   -- Было дело, слушай -- кивнул Махас. -- Я, в отличие от тебя, наблюдал не только за процессом генерации плетений, но и за колебаниями энергии в верхних слоях ауры каждого из дуэлянтов. Такой способ требует специальной тренировки, но зато позволяет замечать плетения еще на начальном этапе их формирования и быстрее оценивать ситуацию. В результате я заметил кое-что интересное в манере кастования магоформ интересующего тебя объекта. Ник создавал плетения всей поверхностью ауры, да еще используя ряд необычных приемов. Я не знаю ни одной школы боевой магии, обучающей подобному стилю или экспериментирующей в этом направлении. -- Демон поставил бокал на стол. -- Я поискал упоминания о похожих приемах в отчетах нашей разведки. Ничего не нашел. -- Махас задумался. -- Одно могу сказать точно: для наложения защиты это очень перспективно. Ты сам видел, с какой скоростью парень ставил кокон. Интересно, что в итоге получился вариант стандартного магического полога гномов. То есть Ник как-то сумел приспособить всем известное магическое плетение к совершенно иной манере кастования. При этом непонятно -- это разовая личная его разработка, или он придумал общий подход к преобразованию любых стандартных магоформ. Я склоняюсь к последнему. Разовую разработку так под стандарт не подгоняют, хлопотно больно. Поэтому напряги разведку. Пусть поищут, не появились ли в школах боевой магии или у отдельных гроссмейстеров похожие приемы кастования.
   -- Интересно, -- протянул главный аналитик Лиги, жестом прося дать время на обдумывание. После нескольких минут молчания он наконец-то заговорил: -- Не понимаю, почему ты предлагаешь начать проверку со школ боевой магии? Лично я бы начал со стихийных.
   -- Стихийных?! -- удивился Махас. -- Теперь уже я ничего не понимаю! Да стихийники без своих элементалей ни на что серьезное не способны! За исключением, конечно, нашей лиговской стихийной школы.
   -- А вот это ты зря, -- возразил Балаватх. -- Есть у меня подозрение, что описанная тобою манера создания плетений разработана стихийником и для стихийников. Предполагаю, что именно самим Ником. Он, судя по особенностям ауры, в прошлом работал с элементалями, а неординарности мышления и теоретической подготовки ему не занимать.
   -- Вот сколько тебя знаю, Бал, до сих пор не перестаю удивляться оригинальности твоих мыслей и суждений! Можешь объяснить, почему ты пришел к таким странным выводам?
   -- Знаешь, -- заметил Балаватх, -- я думаю, что это правильно, когда стихийной магии обучают чуть ли не с самого детства.
   -- Но ведь ты сам опроверг это расхожее мнение, освоив работу с элементалем огня, когда тебе уже было за триста?! -- удивился Махас.
   -- Да, опроверг, -- согласился его друг. -- Но знал бы ты, каких усилий стоила учеба... Прежде чем попытаться призвать своего первого огненного элементаля, я целых десять лет под руководством жены специальным образом тренировал собственное ментальное тело. Дело в том, что здесь ты работаешь всей аурой, и если какая-то ее часть развита недостаточно, то элементаль сразу срывается и немедленно начинает бушевать. А если это дух огня, то и маг, и окружающие сразу сгорают в его пламени. Будь я ребенком, времени на подготовку ауры ушло бы гораздо меньше. Стихийникам тяжело работать с обычной магией, за исключением астральной, потому что плетения контролируются совсем по-другому. Если же переделать стандартные заклинания так, чтобы создавать их всей аурой, стихийные маги освоят их гораздо быстрее. Даже всего один защитный гномий кокон, который можно генерировать в подобной манере, для них очень ценен. -- Балаватх задумался и добавил: -- Неплохо бы перекупить эту разработку у Ника, сделаю жене подарок на юбилей.
   -- Все о жене да о жене! -- замахал руками Махас. -- Ты бы лучше о наших ребятах подумал. Если эта манера разработана во Дворце и они успели подготовить орочьих шаманов, то нам придется очень непросто!
   -- Ну, тут как раз можешь быть спокоен. И опять-таки благодаря ей же. Лилиейла ведь не только нашей стихийной школой заправляет, но и разведывательное направление по Дворцу ведет. Она сохранила там кое-какие старые связи, -- улыбнулся Балаватх. -- Так вот, она отслеживает любые массовые приготовления. С опозданием, конечно, приблизительно на месяц-другой, но в итоге нам все оказывается известно. Даже если методика подходит не только для парочки плетений и делалась во Дворце (во что мне верится слабо -- не похож Ник на перебежчика), они все равно не успеют ее внедрить. Оркские шаманы, знаешь ли, не очень сообразительные ребята, их и за год ничему серьезному не научишь, не говоря уже о паре месяцев. Так что тут я спокоен. -- Балаватх не удержался и немножко поддел друга: -- Тут некие гроссмейстеры боевой магии в погоне за красотой, престижем и разнообразием меняют жен и подруг, как перчатки, и имеют большие проблемы. А у меня жена нужная и правильная!
   -- Ну, насчет проблем я бы поспорил, -- стал оправдываться Махас. -- Меня с моей последней благодаря ее родовитости тепло принимают при дворе владыки и в гильдии без проблем подтвердили титул маханийи. А еще у нее нормальное количество глаз, да и в постели просто ураган!
   -- Ха, "ураган", вот уж врешь, не краснея! -- Балаватх заливисто рассмеялся.
   -- А что смешного? -- Махас сделал вид, что обиделся. -- Если одна везде свой нос сующая морда подсматривала за нами через астрал, значит, видимо, выбрала какие-то замедленные его пласты.
   -- Да нет, не в этом дело, -- снизошел до пояснения Балаватх, отсмеявшись. -- Тебе нужно точнее подбирать слова. Ты просто настоящего урагана в постели не видел. Когда мы с женой делали это с активным использованием воздушного элементаля, вот уж было что-то!
   -- Ничего себе! Ну вы и оригиналы, хотя спальню, конечно, жалко, -- съязвил Махас, но потом с интересом уточнил: -- А самому как, понравилось?
   -- Да, незабываемый опыт. Если доведется спать с какой-нибудь гроссмейстершей-стихийницей -- очень рекомендую. Правда, раскрутить на такое редко удается, это ведь не ты напряженно с воздушным элементалем работаешь и не тебе после этого ходить весь день обессиленным.
   -- М-да, сколько тебя знаю -- и до сих пор продолжаешь удивлять. -- Махас задумчиво перебирал четки. -- Похоже, магия в постели -- полезная штука. Может, и мне что-то порекомендуешь, так сказать, под мои способности?
   -- Наверное, как-нибудь потом, -- попытался отбиться Балаватх. -- Эта тема -- не на один час, очень уж нестандартные плетения используются в данной области. А ведь еще дела обсудить надо.
   -- А хоть навскидку? -- продолжал интересоваться его друг.
   -- Ну, есть парочка целительских плетений, -- серьезно ответил Балаватх, -- плюс еще одна ментальная и две астральные методики. Ты справишься. Но имеются определенные требования, как к тебе, так и к партнерше. Твоя последненькая слабовата. Тут нужна нормальная магичка, не ниже третьей ступени, и мастерица в астральной или ментальной магии.
   -- М-да, -- флегматично прокомментировал Махас, -- интересное у тебя представление о "нормальной магичке". А насчет астрала... Кажется, теперь я понимаю, почему ты столь часто висишь там часами. А я-то думал, это слежка за нашими конкурентами и впаривание им всякой чепухи!
   Шутливую перебранку прервал секретарь, который вошел в холл, положил на столик рядом с собеседниками парочку подшитых папок с отчетами и молча удалился.
   Взглянув на бумаги, Балаватх заключил:
   -- О, похоже, теперь кое-что прояснилось по Нику.
   -- Что именно? -- насторожился Махас.
   -- На его имя, оказывается, зарегистрирована одна любопытная защитная разработка, которую сейчас массово внедряют, а именно -- доработанный гномий защитный полог, подпитываемый от амулетов, защищающих от чужой магии. Раньше гномы просто сбрасывали эту энергию в пространство, теперь вот автоматически полог ставится.
   -- А что тут особенного? -- удивился Махас. -- У нас тоже есть похожие разработки.
   -- Ну, во-первых, -- стал объяснять Балаватх, -- то, что у нас -- стандарт, для гномов -- очень сильная разработка, пылающая новизной. Сам знаешь, мы значительно опережаем их в сфере боевой магии. Во-вторых, плетение Ника надежное и очень простое, любой гномий амулетчик после короткого обучения справится. То есть, несмотря на более низкую эффективность, себестоимость плетения Ника куда ниже нашего. Не просто так скряга Руархид ему большие деньги платит. Даже хватает на обвешивание любовницы зачарованными драгоценностями. Кстати, жена Лотколба обзавидовалась вся, целый день в мастерской над разными камнями сидит и мужа постоянно отвлекает. Так вот, -- Балаватх продолжал смотреть бумаги, -- наши агенты не только по Нику, но и по его девушке, Крисе, сведения нарыли. Они проверили ее анкетные данные, и там нигде не указано, что она мастер "скрыта".
   -- То-то я думаю, зачем ты в последнее время подпитку ментальной части защиты увеличил -- отвела она таки тебе взгляд! -- хохотнул Махас.
   -- Не перебивай, а то я мысль потеряю! Да... Дело о ее практике засекречено по высшему разряду, мои "высокие" друзья из гномьей гильдии проверяли. Они считают, что девушка работает на Мондрида. Очень любопытная картина вырисовывается. -- Балаватх задумался, что-то вспоминая. Через пару мгновений он продолжил: -- На приеме, непосредственно перед инцидентом, Ник ни с того ни с сего предложил мне пройтись, словно получил какой-то сигнал. Стоило нам спуститься вниз -- и мы сразу увидели ту сцену. Такое ощущение, что Криса специально крутилась на виду у Рамасы и его горячей компании, и в нужный момент дала знать Нику. А при вызове на дуэль Нику неплохо посодействовал Мондрид, предоставив соответствующий полигон.
   -- Что-то очень натянуто, не могу понять, зачем столько возни из-за пустяковой дуэли, да еще с каким-то сопляком, даже не мастером боевой магии. Не вижу мотива, -- голос Махаса был полон скептицизма.
   -- Ну, не думаю, что они особо возились, у Рамасы соответствующее поведение и репутация, спровоцировать дуэль с его участием было не сложно, -- возразил Балаватх. -- А мотив-то как раз есть. Гномы намерены легализировать высокий статус Ника еще до бала. Недаром он везде светится и уже начал регистрировать свои разработки. Если мои представления о нем верны, то на его месте я бы стремился покрепче зацепиться в гильдии, потребовал бы от Руархида место в большом совете. Но даже издание соответствующего приказа недостаточно, объект должен сначала заработать определенную репутацию. Сам небось знаешь, как в гильдиях относятся к новеньким и перекупленным. Обрати внимание, Ник победил Рамасу абсолютно защитным заклинанием, и его опубликованная разработка тоже носит характер защитной. Думаю, он собирается сдавать на мастера боевой магии, а его варианты полога будут продвигаться Руархидом. Дуэль, слухи о которой уже стали активно распространяться, послужит ему неплохой рекламой. Кроме того, такой поединок -- отличный способ намекнуть другим, включая Лигу, что его лучше не трогать.
   -- Ясно, -- подвел итог Махас. -- Но тогда почему он раньше, по твоим словам, ходил без защиты? Как-то нелогично.
   -- Тут я беру свои слова обратно, -- покаялся Балаватх. -- На приеме мне удалось внимательно рассмотреть ауру Ника, точнее ее верхний слой, остальные он прикрыл защитой, которую в этот раз удосужился поставить. С виду она похожа на стандартную, а из вежливости прощупывать ее я не стал. Так вот, в ауре у Ника есть какие-то маленькие перемещающиеся аурные структуры. Для чего они нужны и что это такое, я пока толком не определил, хотя ряд догадок есть. Но уже само наличие их -- это показатель очень высокого уровня нашего парня. Я предполагаю, что это и есть защита ауры. Скорее всего, при магической атаке эти структуры берут первый удар на себя, поглощая вражескую магоэнергию и предоставляя время на контрудар или на наложение серьезной защиты.
   -- Что планируем по Нику дальше? -- спросил Махас. -- Время для соответствующих действий утекает сквозь пальцы.
   -- Пока подождем, -- отрицательно мотнул головой Балаватх. -- Обязательно нужно еще разок с ним встретиться и провести обмен магическими разработками, отложенный из-за дуэли. В принципе, перерыв в общении мне даже на руку. Я уже загрузил домашних поиском дополнительных материалов о "Потерянном Мире" и левитации, а также об исходе богов и религиозных магических стилях -- об этом у нас шел разговор, когда мы играли в чатрандж. Теперь вот очень хочется перекупить у него эту новую методику кастования или хотя бы ее часть. Гномам она все равно не нужна: знания по управлению элементалями земли ими давно утеряны. Дворцу Стихий он не будет ничего продавать по политическим причинам. А нашим лиговским стихийникам методика очень пригодится.
   -- Думаешь, "Потерянный Мир" -- это серьезно? -- Махас всегда относился к этой теме с большим сомнением. -- Лично я бы за эти сказки не дал и золотого, не говоря уже о проведении каких-либо полномасштабных исследований.
   -- Ну, я настроен не так скептично, -- спокойно ответил Балаватх. -- Даже в сказках встречается много любопытного и достоверного о магии древних. Но "Потерянным Миром" я специально не занимался, поручив это детям. К слову, отличный воспитательный прием и способ приучать их к самостоятельным исследованиям: сначала рассказываешь им это в виде сказки, а когда подрастают, даешь в виде первой серьезной исторической исследовательской работы.
   -- Думаешь, за эту информацию Ник готов отдать что-то серьезное? -- продолжал сомневаться Махас.
   -- Я полагаю, да. Он, похоже, действительно эту тему глубоко копает. Многие книги отверг сходу, прекрасно зная содержание и назвав их бесполезными. К тому же жена Лотколба, с исконно женским любопытством, к тому же неплохо разбираясь в артефактном деле, рассмотрела во время приема платье и ожерелье Крисы. Так вот, в центре колье был большой бриллиант, безупречно ограненный в виде слезы, а внутри него -- шар, напоминающий планету с отнюдь не лунгрийскими континентами.
   -- Друг, ну ты и выдумаешь! -- рассмеялся Махас. -- Из-за какого-то бриллианта городить целый остров из лавы. Может быть, это древний бриллиант, и ювелиры, его создавшие, имели неправильное представление о географии Лунгрии. Или, наоборот, что-то решили приукрасить.
   -- Я бы не стал принижать достоинства древних, -- возразил Балаватх. -- Те, кто сумели сделать настолько качественную огранку и замагичивание (там ведь шар засунут в абсолютно цельный алмаз!), вряд ли могли пренебречь такими деталями. И не похоже, что Нику этот бриллиант попался случайно. Судя по всему, подобные вещи он уже давно собирает и платит за них немало.
   -- Ладно, -- отмахнулся Махас, не желая перечить увлеченному темой чужака другу, -- давай лучше о другом поговорим, не так уж этот Ник важен, чтобы целыми днями только о нем и его разработках думать!
  
   Ник
  
   За обедом Васа как-то странно поглядывал на меня и нерешительно мялся. "Видимо, не знает, как ко мне с подачи архимага подкатиться", -- подумал я и, отложив ложку, обратился к хозяину дома сам:
   -- Учитель, я тут подготовил описание нового атакующего плетения, подобного тому, которое использовал на дуэли, ты бы ведь все равно об этом спросил? -- Васа с интересом посмотрел на меня. -- Вот тут подробное описание его отличий от стандартного, а также примеры использования. -- С этими словами я достал из кармана рубашки и протянул ему несколько листочков бумаги.
   Васа пробурчал что-то невразумительное, впившись взглядом в материал. Там было много чего: описание, подробный разбор кастования плетения на диаграммах, скриншоты готовой магоформы в разных плоскостях с подписями на гномьем, мультикадры процесса воздействия конструкции на противодействующий ей защитный полог.
   Начав разговор с учителем первым и сразу передав новую разработку, я стремился подбить нескольких зайцев. Во-первых, раз хозяин стесняется начать неудобный разговор, я избавляю его от неловкости. А это обязательно скажется в дальнейшем на наших отношениях. Во-вторых, поскольку разговор, о котором просил архимаг моего учителя, я начинаю сам, наверняка мне удастся управлять ходом беседы. Очень полезно отвлечь Васу от обсуждения некоторых тем. Мне, например, трудно внятно объяснить, почему я так хорошо знаю "высокий" демонский. В-третьих, я в очередной раз докажу свою полезность гномам и лояльность к ним, поскольку ничего от них не скрываю. А с гномов в ответ можно будет стряхнуть какую-нибудь небольшую услугу, а может, и не одну. Надо, надо иногда подкидывать им идейки или всякие готовые магические штучки, как сейчас. Я еще удивляюсь, как они до сих пор напрямую ничего у меня не требуют.
   "Да, не зря я подслушиваю, о чем Васа треплется с архимагом! Теперь он надолго выведен из строя", -- улыбнулся я мысленно, глядя, как учитель, нахмурив свои седые брови, рассматривает мои листочки.
   -- Вот это что? И как соотносить с расчетами? -- Васа показал на 3D-диаграммы плетений и подписи к ним. Слава богу, хоть с пространственным воображением у магов все обстоит чики-поки. Иначе не смогли бы плести свои кружева. О! А не называть ли мне магов не магами, а прядильщиками? Или вышивальщицами? Кто у нас делает свитера? Вязальщицы? А, пустое это...
   Я подробно разъяснил магу весь материал. Все-таки мозги у деда варят здорово, глупых вопросов он не задавал. Выслушав внимательно мои объяснения, Васа разложил перепутанные к тому времени бумажки по порядку и, перелистывая их по очереди, начал прикидывать на пальцах процесс кастования плетения. Получаться стало почти сразу. Он увлекся.
   -- Учитель, я бы хотел уточнить у тебя один нюанс, касающийся сдачи на ступень, -- вежливо спросил я Васу. Вопрос специально был задан так, словно повышение моего официального статуса уже обсуждено и подтверждено.
   -- Давай, -- буркнул Васа, не отвлекаясь от новой игрушки.
   -- По регламенту гильдии, любой маг не слабее четвертой ступени обязан принять учеников, которые назначаются советом магов. Можно ли мне как-то обойти этот вопрос? -- Я по-прежнему вел себя так, словно экзамены на более высокую ступень легко сдам.
   Васа вздохнул, отложил листки с картинками в сторону и внимательно посмотрел на меня:
   -- А вот это как раз очень непросто, Ник. Это правило -- одно из основополагающих в гильдии. Нарушить его сложно даже самому архимагу. Учеников назначают сразу после сдачи на ступень выше пятой. -- Васа немного задумался и добавил: -- Но у нас действует обычай: если сдающий подбирает школяров заранее, то гильдия, в случае успешной сдачи на ступень, просто утверждает предложенные кандидатуры. Только уведомить организацию нужно не позже чем за неделю до испытаний.
   М-да, непростая проблемка, как-то не хочется, чтобы на меня кого-то повесили. Может, припишут "мертвые души", чтобы на мне числились, но не донимали? Хотя стоп, похоже, есть идея получше: с Крисой я и так провожу достаточно много времени, может, просто переписать ее на себя? По словам девушки, у Вордта учеников много, больше среднего уровня. От одной явно не убудет. К тому же она все равно планировала скоро закончить свое ученичество.
   Я тут же изложил эту идею Васе. Оказалось, что такое -- в порядке вещей. Ученик, получив все, что может ему дать учитель, всегда имеет выбор: сдать на ступень, заняться самостоятельной практикой, уехать в какую-нибудь академию или пойти учиться к более сильному наставнику. И гномы-ученики часто выбирают последнее. Осталось только утрясти этот вопрос с самой Крисой и Вордтом.
   Мы плавно перешли к обсуждению процедуры изменения моего статуса. Васа повторил и раскрыл более подробно все то, что мне уже было известно из подслушанной его с архимагом беседы. Я при этом изображал полное внимание и вежливо кивал. Дополнительно наставник познакомил меня с плетениями, которые обычно спрашивают у претендентов на испытании. Следовало в течение недели опробовать их и рассказать, какие даются легче. Именно их и спросят на экзамене.
   Выполнив, так сказать, официальную часть, Васа было снова взял в руки мои листочки, но вдруг, что-то вспомнив и пряча глаза, задал-таки не слишком удобный вопрос. Он поинтересовался моими доходами: типа, откуда такие роскошные подарки для Крисы взял? Н-да, не хочется, чтобы у архимага возник соблазн закрыть меня в каком-нибудь госхране и заставить печатать алмазы для финансирования войнушки с орками. Но, спасибо прослушке, ответ на этот вопрос я уже подготовил. Главное тут объяснить, что процесс крайне сложен и овчинка выделки не стоит.
   -- Как ты, наверное, уже догадался, -- сообщил я учителю, -- игрался я тут с преобразованием разных веществ... Начал еще месяца два назад. Помнишь струны? -- Васа кивнул. -- После них заинтересовался алмазами. Люблю делать красивые вещи, да и, -- тут следовало сыграть небольшую задумчивость, -- хороший источник дохода отнюдь не помешает... Ха, разбежался! -- Я ударил кулаком по коленке, имитируя досаду. -- Столько времени и сил, что я угробил на эти камушки, не потрачено на все остальные мои магические затеи последнего времени, вместе взятые. Кучу инфомагии выпустил в трубу. А результат -- всего несколько небольших алмазиков. -- Я лицемерно покачал головой. -- Да я уже бросил было эту затею, но тут пригласили на прием к демонам. Вот и сделал из всех имеющихся готовых алмазов колье для Крисы. Буду смотреть иногда на ее шейку и понимать, что все-таки не зря мучился. Нет, в случае острой необходимости, конечно, можно заниматься и синтезом драгоценностей, но гораздо проще пойти и ограбить кого-то, если так уж нужны деньги.
   -- Это хорошо, -- облегченно кивнул Васа, -- лучше с этим не связываться. По крайней мере, с драгоценными металлами и камнями.
   -- Понимаю, -- махнул я рукой и, пока Васа еще чего не спросил, спохватился, словно только что вспомнив: -- Да, тут у меня еще одна разработка...
   В глазах наставника сразу появился жгучий интерес. Он тут же забыл про какие-то алмазы и приготовился внимательно слушать. "Как просто управлять настоящим ученым, -- возникла в голове теплая ироничная мысль. -- Пообещай рассказать про какую-нибудь новую идею -- и он тут же забудет обо всем, даже о том, что приказ ему отдал не просто начальник, а глава всех гномов. А ведь это действительно важно для гномьего государства". Я хорошо понимал архимага: любой правитель обязан знать, что творится у него под носом, а тут непонятный Ник, общающийся на "высоком" демонском с Балаватхом. При этом сам Ник крайне нужен гномам и многое уже сделал для них, а Балаватх -- известный интриган и крупная, но вовсе не дружественная гномам политическая фигура. Однако было приятно, что у меня именно такой наставник и, надеюсь, друг, как Васа.
   -- Вот смотри, -- начал рассказывать я, -- в прошлый раз я предложил тебе активную защиту передвигающихся войск или караванов от магической атаки. Так?
   Васа заинтересованно кивнул.
   -- А как ты отнесешься к подобной защите от физического нападения?
   -- Стоп! -- прервал меня Васа. -- Это слишком затратно. Никаких амулетов не хватит.
   -- Васа, Васа, -- я осуждающе качнул головой, -- неужели ты никак не привыкнешь к тому, что я не предлагаю стандартных решений?
   -- Извини, -- смутился наставник. -- Продолжай.
   -- Ладно, продолжаем. Действительно, большой защитный полог тратит слишком много энергии. Но возможны варианты. -- Я поднял указательный палец и стал разъяснять идею: -- Во-первых, не обязательно настраивать полог на полное отражение снаряда. Если кокон достаточно широкий, то достаточно не отбивать что-то летящее, а просто немножко отклонить -- и все. Стрела, например, пройдет мимо стоящих в центре кокона. Много энергии в этом случае и не требуется. Следует всего лишь изменить вектор воздействия плетения на снаряд -- не в лоб, а сбоку, под углом. -- Я тут же с помощью Умника скастовал, не активизируя, простенькое плетение защитного кокона и магическим щупом указал на узел, который следует чуть скорректировать. -- А если поставить несколько совсем слабых коконов-слоев, то суммарные затраты будут еще меньше. -- Мы с Умником уже знали из модели магии, что объем требуемой энергии возрастает экспоненциально по мере увеличения требований к силе воздействия. Экспонента суммы двух чисел намного больше суммы двух экспонент. -- А результат не хуже. Каждый слой будет подправлять направление стрелы, совсем чуть-чуть, но в итоге она пролетит мимо.
   Я поднял глаза на Васу. Он слушал с огромным вниманием и явно ждал продолжения. Я немного удивился: должны были уже последовать вопросы. Неужели гномы подобные варианты прорабатывали? "Ну ладно, -- возникла в голове мысль, -- добавим еще информации". И я продолжил:
   -- Во-вторых, можно ведь развернуть на расстоянии очень слабый кокон, который вообще не будет ничего задерживать. Он разрушится сразу при столкновении со снарядом, но именно его разрушение запустит формирование настоящего мощного защитного полога, который тут же прикроет караван. Внешний полог -- это сигналка, только сплошная, без дырок, и инициатор установки настоящей защиты.
   -- Хм. В принципе интересно, но ведь второй полог может не успеть развернуться, -- засомневался гном.
   -- Ну, это просто, -- перешел я к объяснениям, обрадованный проявившейся реакцией. -- Рассчитываем, за сколько времени разворачивается большой полог и какое расстояние за это время пролетит, например, стрела. Пусть это будет сто метров. Тогда ставим диаметр внешнего полога метров сто пятьдесят, с запасом, чем гарантируем, что стрела не успеет долететь до каравана. Другой вопрос: надо, чтобы нападающие не оказались до момента нападения внутри этого слабого полога. Но, думаю, вы и сами сможете придумать решение. Еще есть всякие частности. Например, при передвижении по лесной местности трудно раскрыть слабый полог на значительном расстоянии от колонны. Но с подобными вопросами вы вполне сами справитесь. Вот бумаги с расчетами. -- Я достал из второго кармана рубашки и протянул еще несколько листков, на которых были прорисованы схемы плетений как по первому варианту, так и по второму.
   Васа, довольный, хлопнул меня по плечу.
   -- В который раз убеждаюсь, что никогда не помешает поблагодарить пришедшего тебе на помощь в трудной ситуации. Все возвращается сторицей, -- намекнул маг на то, что они меня не бросили после того, как я помог им с защитой каравана. Возвращаться к каким-то там вопросикам Руархида он явно не собирался.
   -- Однако благодарность вам не помешала обшмонать меня беспамятного, -- проворчал я.
   Васа смутился:
   -- Извини, надо же было узнать, кто ты и что ты. Будь ты в сознании, мы бы этого естественно, не сделали.
   -- Угу, разрешил бы я вам копаться в моих карманах, -- заметил я угрюмо.
   Васа рассмеялся и повернулся к выходу из гостиной, видимо, собираясь в одиночестве подробно разобрать мои новые идеи. Я вдогонку попросил у него разрешение на использование какого-нибудь полигона вдали от столицы.
   -- Зачем это тебе? -- удивился учитель.
   -- Мне нужно потренироваться в управлении воздушным элементалем, -- ответил я. -- И еще хочу провести опыты с левитацией. Очень меня это заинтересовало. А в городе играться с подобными силами опасно для окружающих.
   Васа кивнул и пообещал выправить соответствующую бумагу. Он тут же отвернулся и поспешил к выходу. Очень торопился повозиться с новыми "игрушками" и явно не хотел, чтобы его остановили еще каким-нибудь вопросом.
   "Ах, учитель, учитель, -- с некоторой досадой подумал я. -- А о просьбе Моры ты совсем забыл. Ученый..." Но я дал себе обещание, что обязательно научу домашних пользоваться амулетом "живой" воды, а после того как Лина поправится, подарю им один.
   Следующие дни спрессовались для меня в быструю череду. Каждое утро и вечер я отправлялся к Лине посмотреть, как у нее идут дела. Утром после осмотра уезжал на полигон (разрешение Васа принес мне вечером того же дня) и "учился летать".
  
   Полигон я выбрал самый дальний и заброшенный. Он был еще как бы рабочим и числился в списках гильдии, но значительное, более десяти километров, расстояние до города и неудобное место расположения в основании горного массива привели к тому, что на нем уже давно никто не проводил экспериментов. Что делать, маги -- тоже люди. Не очень они любят тратить время на долгую дорогу. Ночевать там? Пусть ты и маг, но привычка к городскому комфорту делает свое дело. Где-нибудь на природе хорошо в отпуске отдыхать, но работать... Где найти в лесу библиотеку с книгами, коллег, с которыми можно пообщаться и обсудить ход эксперимента, привычную еду, наконец? Не будешь же, занимаясь весь день исследованиями, охотиться на каких-нибудь зайчиков. А ведь их еще приготовить нужно. Значит, должна быть кухня, хозяйка при ней... А на полигоне никаких удобств, да и жилья, по словам ребят из гильдии, -- только какая-то комнатка-будка штатного мага, отвечающего за все происходящее на объекте.
   Но на этом полигоне даже маг отсутствовал. Экспериментов так давно не проводили, что в гильдии решили: не стоит здесь держать приличного специалиста только ради того, чтобы он на солнышке загорал да по вечерам звезды на небе считал. Впрочем, это была одна из причин, по которой я выбрал именно этот объект. Зачем мне квалифицированный свидетель наших с Умником фокусов? Глухое место? Еще лучше. Значит, и неквалифицированных соглядатаев тоже не будет. Еда? Я неприхотлив, еще на Земле привык к бутербродной диете. Так что буду с утра брать припасы у Моры, на день мне одному или нам с Крисой хватит. Криса тоже не в столице родилась -- на природе не пропадет. Библиотека моя -- в памяти компьютеров, к которым я везде имею доступ, да и советник настоящий только один -- маленький такой браслетик на руке. Для моих целей заброшенный полигон -- это как раз то, что нужно.
   За городом было замечательно. Через полчаса неспешной скачки (наконец-то Принцесса была довольна!) началась холмистая местность с небольшими оврагами. Повсюду росла трава, полевые цветы. Красота неописуемая. А запах! В первый раз меня чуть не оглушило воздухом, напоенным насыщенными ароматами зелени. Ближе к полигону растительность плавно и незаметно пропала, и дальше дорога пролегала через твердую каменистую местность, где лошади не оставляли следов своих копыт. После очередного поворота тропинки я уткнулся в скалу высотой приблизительно с двадцатиэтажный дом, эдакий исполинский каменный зуб, вылезший из земли. Это был ориентир-граница, за которой располагалось маленькое плато с полигоном около пары километров в диаметре, окруженное подобными скальными "клыками". Интересное природное образование. Может быть, когда-то это был кратер небольшого, давно потухшего вулкана, стены которого выветрились и превратились в каменные зубья? Или это результат магических экспериментов каких-нибудь древних магов? Кто знает...
   Криса с восторгом приняла приглашение пойти ко мне в ученицы. Она быстренько обговорила все с Вордтом и тут же увязалась вместе со мной на полигон. На мои неуклюжие возражения (типа, глушь, жить негде, я буду очень занят работой, ей там будет нечего делать, подруг не будет...) она только фыркнула и заявила, что должна же она приглядывать за будущим учителем, ведь ее обязанность наблюдать за мной так официально и не отменили, да и кто там будет обо мне заботиться? Ну, еду готовить или постирушки устраивать. Женщины, женщины... Не успеешь сблизиться с красавицей, а уже норовит ни на минуту в одиночестве не оставлять. Впрочем, я особо и не сопротивлялся. Все-таки приятно, когда о тебе заботятся, будет не так скучно в перерывах между экспериментами. Кроме того, пусть лучше уж Криса будет официальным гномьим наблюдателем при мне, чем кто-либо другой.
   Как ни странно, девушка быстро нашла себе полезное занятие. Полигон был старый и перед экспериментами нужно было привести его в порядок. Мы с Крисой стали проверять и обновлять давно одряхлевшие амулеты защиты и сигнальные системы. В принципе самому мне все это было не слишком нужно, но порядок есть порядок. И если с амулетами Криса не могла мне быть сколь-нибудь серьезной помощницей, то вот с сигналкой... Оказалось, что это один из ее любимых разделов магии, освоенных у Вордта. Ура! И я с радостью сбросил на девушку все заботы по этому вопросу.
   Я поставил перед Крисой задачу организовать сигнальную сеть по периметру на расстоянии приблизительно в полкилометра от границ плато. Сетка должна фиксировать любое приближающееся двуногое существо, причем никак не выдавая себя (пусть чужаки неожиданно натыкаются на всякие "сюрпризы"). При этом дергаться, если в зону заскочит какая-нибудь белка, явно не следовало. Ну чем белка может нам угрожать? Криса с энтузиазмом взялась за решение задачи, хотя пока и не имела опыта установки сети на больших площадях.
   Стандартная сигнальная система у гномов создается просто: маг обходит по периметру охраняемое пространство и формирует по окружности специальное плетение, способное реагировать, когда его нити пересекает какой-нибудь субъект. Криса именно с этого и начала свою работу. На нанятой специально для нее лошадке она в первый же день с утра объехала полигон и быстро убедилась, что в данном случае такой подход к установке сигнальной сети совершенно не годится. Во-первых, это очень утомительно. Плетение стандартной гномьей сигнальной сети не слишком сложное, но требует от начала до конца пристального внимания. Ну, приблизительно так же, как при укреплении материала одежды. Процесс нельзя прерывать, пока полностью не установишь сеть и не свяжешь все ее нити в единое целое. А представляете, что это такое -- не менее шести часов ездить шагом на лошади вдоль периметра и постоянно удерживать полную концентрацию на работе? Криса вернулась, выжатая как лимон, пришлось мне срочно допитывать ее ауру жизненной энергией. Во-вторых, ландшафт вокруг полигона неодинаковый. Есть овраги и сопки, лес, степь, речка и даже озеро. И в каждом случае сигнальную сеть нужно привязывать к местности по-разному. Нужно учитывать, например, что визитер может перепрыгнуть небольшую лощину или перелезть с одного дерева на другое, или воспользоваться лодкой... Это все сложно -- выматывает и нервное напряжение, и затрата магических ресурсов. А если учесть, что гномы испокон веков устанавливают разные сигнальные узлы в ложбинах и оврагах, в лесу, в горах, в степи, то представляете, какой объем работы? В-третьих, нити стандартной гномьей сигналки имеют свойство истончаться и таять по мере исчерпания ресурса магического амулета, подпитывающего сеть. При этом энергетические нити, доставляющие питание от амулета-накопителя к узлам сети, могут быть только ограниченной длины, ибо иначе слишком велики потери энергии при транспортировке. Автоматическую подпитку одних накопителей за счет других (как мы с Умником сделали в парадном платье Крисы) гномы не делают. Кроме того, они и автодиагностику сигналки не ставят. Нет возможности понять, не обойдя всю сеть, что какие-то нити пришли в негодность. Значит, необходимо не менее одного раза в день обходить периметр, проверять и обновлять нити сигнального плетения.
   Сообразив все это (по большей части сама, но кое-что и я подсказал), Криса пришла в отчаяние и схватилась за свою красивую головку. Ей казалось, что ничего вообще не получится. Пришлось срочно успокоить девушку и подсказать ей парочку идей: о том, что амулеты-накопители могут подпитывать друг друга и не так уж сложно заставить сеть диагностировать саму себя. Криса поняла меня буквально с полуслова, воспылала энтузиазмом и принялась творить. Мне вмешиваться в дальнейшее почти не пришлось. Криса оказалась очень хорошим магом-интегратором, да и, как выяснилось, мои идеи об унификации интерфейсов плетений, высказанные однажды, отнюдь не пропустила мимо ушей. Причем вскоре выяснилось, что девушка не просто улучшает конкретную сигнальную сетку вокруг полигона, а вырабатывает некие универсальные подходы к постановке сигналок вообще. Сообразила, красавица, что лучше сначала хорошенько подумать, зато потом в каждом конкретном случае проблема будет решаться с минимальными затратами.
   У нас сложилась забавная совместная работа: я занимался своими расчетами и экспериментами, Криса -- своими. Она не скучала и не отвлекала меня вопросами о том, что я делаю. Напротив, пару раз, нуждаясь в помощи, я не смог до нее достучаться -- она постоянно что-то черкала в тетради или задумчиво смотрела вдаль, покусывая карандаш и при этом ни на что не обращая внимания. При этом не было случая, чтобы она охладела к работе или просто решила отдохнуть и отвлечься. Удивительный характер! Вцепится в тему, как клещ, и не успокоится, пока не достигнет именно того результата, который хочет получить. Мне приходилось насильно ее отрывать от рабочих мыслей, чтобы пообедать или уже возвратиться в город под вечер. Иногда я даже боялся этой неистовой увлеченности. Поразмыслив, решил воспользоваться правами будущего учителя и стал время от времени в приказном порядке переключать ее на решение разнообразных учебных задач. Мне слишком хорошо известно по своему еще земному опыту, что фанатичное долговременное погружение в какую-нибудь деятельность часто не приводит к добру. Обязательно нужно отдыхать и отвлекаться. Впрочем... солнечная погода, шикарная природа, обеды возле костра, небольшое озерцо неподалеку с пологим бережком, поросшим густой травой, в которой так хорошо кувыркаться... Как вы понимаете, я отнюдь не обижал себя отдыхом, да и Крисе не давал слишком уж забывать о ее собственном естестве.
   Через несколько дней Криса закончила свои расчеты и начала эксперименты, взяв у меня несколько накопительных кристаллов, недостатка в которых я не испытывал -- гном-амулетчик Варандир оказался очень полезным поставщиком. Подглядев немножко, чем занимается моя подруга, я мысленно удовлетворенно потер руки. Она была явно на правильном пути. Решение обещало быть интересным и перспективным. И под конец недели Криса представила мне рабочую версию своего изделия.
   Новая сигнальная система создавалась несколькими специальными амулетами, каждый из которых формировал простые плетения-нити, являющиеся датчиками (упрощенный вариант из стандартной сигналки) и выстреливал ими веером на некоторое расстояние с простейшей привязкой к месту. Длина нити при этом может достигать пары километров (на большем расстоянии они начинают разрушаться). Все нити "питаются" от амулета-родителя и на него же передают сигналы о подходе чужака. С определенной периодичностью амулет-родитель обновляет набор "подчиненных", выстреливая новые и отсоединяя старые нити от кормушки. Благодаря этому, если сеть кто-то и вскроет однажды, то она сама собой быстро восстановится. Амулет-родитель запитывается от одного или нескольких накопительных кристаллов. Маг подключается не к общему плетению, как это обычно принято у гномов, а только к амулету. В результате магу не нужно самому проверять целостность нитей сигнальной сети, да и свою магию он практически не тратит. Только жди реакции амулета, и все. Недостатком является то, что когда нити расходятся, то расстояние между ними увеличивается и, следовательно, сложнее зафиксировать нарушение периметра. Криса решила проблему, расположив несколько таких амулетов по кругу, чтобы их нити, пересекаясь, образовывали ячейки. Причем чем ближе к центру, тем меньших размеров сигнальные ячейки и, соответственно, тем выше качество сигнальной сети. Кроме того, решение получилось масштабируемым. Если требуется, то легко ту же методу применить для связывания амулетов-родителей с одним -- центральным. Причем можно организовать сколь угодно много уровней иерархии. Хоть сразу раскидывай эту сетку по всему гномьему королевству. Кстати, успешно будет работать. Но сама Криса про масштабируемость подхода не догадалась, пришлось позже навести ее на эту мысль.
   Меня очень порадовало представленное решение. Конечно, еще нужно немало "поработать напильником". В частности, Криса не подумала о том, что накопительные кристаллы постепенно разряжаются и их нужно обновлять. Если аккумулятор один, то это не проблема. А если их много и разбросаны они по большой площади? Здесь нужна дополнительная сеть контроля заряженности накопителей и подпитки по мере необходимости опустевшего накопителя за счет остальных. Кроме того, у "упрощенных" нитей есть определенные проблемы с точным опознанием нарушителя. Нить стандартного гномьего плетения определяет двуного чужака по человеческим характеристикам ауры. Но такая нить довольно сложна в производстве, и у Крисы пока не получилось встроить ее генерацию в амулет-родитель. Ее сигналка определяет нарушителя только по размерам его ментального тела, которые должны попадать в определенный диапазон. Впрочем, нет худа без добра. Наша сигналка, установленная вокруг полигона, просигналит и в том случае, если рядом появится, скажем, олень. Можно будет поохотиться для разнообразия и покушать на обед свежего мясца.
   Я постарался не делать акцент на замеченных недостатках и похвалил девушку за удачное решение. Она очень обрадовалась. И успеху, и тому, что сможет выручить за разработку хорошие деньги. Бедность Крису угнетала. Ей, в отличие от дочек богатых родителей (как, например, Сола) или умеющих "стричь деньги" с поклонников, чем без стеснения занималась Дила, приходилось каждый раз размышлять, стоит ли покупать понравившееся платье или туфли или следует поберечь свои небольшие сбережения на что-то более нужное. К счастью, в последнее время в гильдии стали с интересом принимать к рассмотрению всякие новшества, особенно военного характера, и платили за них неплохие деньги.
   Сами амулеты Криса сделала из костей. Будучи магом-интегратором, она имела определенный опыт работы с амулетами. Как девушка объяснила мне, в костях плетения могут долго находиться, практически не растрачивая энергию. Мне это напомнило мой поход в лавку амулетчика, и на задворках сознания забрезжила какая-то идея, но в тот момент было не до нее и я не стал насиловать свой мозг. Я также пока не сказал Крисе, что амулет-родитель и накопитель можно объединить. Точнее, само плетение амулета-родителя следует встроить в накопитель, аналогично тому, как я создал кристалл для лечения Лины. Но все-таки сделать такое довольно сложно, поэтому лучше вернуться к этой теме попозже.
   -- Отлично! -- Я повторил свое резюме еще один раз. Криса меня поцеловала. Интересно, неужели мое мнение для нее стало так много значить? Но учить -- так учить. Похвалили -- теперь добавим в медок немножко дегтя: -- А теперь, красавица, давай подумаем о том, что получилось не очень хорошо.
   -- О чем это ты? -- удивилась девушка. -- По-моему, все стало только лучше.
   Я укоризненно покачал головой:
   -- Всегда и во всем есть свои отрицательные моменты. Вот смотри. У вас, гномов, есть два типа сигнальных сетей. Пассивная, вроде той, что ты накладывала в первый день. Ты просто периодически к ней подключаешься и проверяешь, не нарушена ли она. Ее недостатки понятны. Активная -- примерно то же самое, только маг все время подключен к ней и так или иначе анализирует состояние сети. Во втором случае все выглядит красиво, только вот маг находится в постоянном напряжении и за сутки--двое устает.
   -- Некоторым хватает и нескольких часов, -- хмуро подтвердила Криса.
   -- А еще он тратит магию на поддержание сети, -- добавил я. -- Ты сейчас реализовала вот такую активную систему, хоть и на других принципах. Положительный момент -- не надо тратить свою энергию на поддержание, отрицательный... -- Я посмотрел на Крису.
   -- Да, я поняла, -- согласилась она. -- Надо контролировать уже все амулеты.
   -- Умничка, -- похвалил я ученицу. -- Если в первом случае осуществляется контроль одного плетения, то тут зависит от количества амулетов. То есть маг будет уставать быстрее. Чисто психически. Правда, у вас еще есть хорошие сигналки на основе амулетов, но все равно они рассчитаны не на такую большую площадь. Однако там надо контролировать только один амулет. Поэтому в данном случае ваши амулетные сигналки выглядят пока выгоднее.
   -- Что, всё зря? -- погрустнела Криса.
   -- Ну почему же, -- ухмыльнулся я. -- Не зря, если кое-что подправить. Подумай, ты уже облегчила развертывание сигнальной сети...
   -- А теперь дело за упрощением контроля за ней? -- догадалась Криса. Пару минут постояв в задумчивости, она выдвинула идею, которой я от нее добивался: -- А почему бы магу не работать только с одним амулетом? Мы выведем на него все нити и будем контролировать только его.
   -- Ага, -- обрадовался я. Криса очень быстро двигается в сторону масштабирования собственного решения. -- А по нему же можно и определить, какой внешний амулет сработал, ну а дальше разбираться... Достоинства решения -- быстро разворачивается, минимум усилий по контролю.
   Криса заулыбалась. Но я (вот же тяжелая доля наставника) сразу же огорчил ее:
   -- А недостаток какой?
   Девушка удивленно глянула на меня. Вроде бы все красиво и удобно.
   -- Не видишь?
   Она отрицательно покачала головой. Я вздохнул.
   -- А недостаток в том, что этой системой может пользоваться только маг. -- В данном случае претензия несколько надуманна, но все же... Нужно же что-то сказать, чтобы ученица не зазнавалась. -- Вот когда ты придумаешь, как сделать, чтобы и немаги могли ее использовать, тогда я гарантирую, что твою разработку оторвут с руками и ногами. Поверь мне, это очень просто, ведь обычными амулетами пользуются немаги. Да, и еще, -- напоследок сказал я, уже собираясь заняться своими делами, -- подумай над тем, что на большой контролируемой площади обязательно есть какие-нибудь животные, которые будут пересекать сигналку. Ты ведь не хочешь, чтобы каждые пять минут дозорный поднимал тревогу?
   А вообще меня здорово поразило то, как Криса реализовала механизм формирования нитей. То есть, по сути, сварганила такой небольшой генератор сигнальных плетений. Ни с чем подобным я тут еще не сталкивался. И если развить эту идею, то можно получить очень интересные результаты.
  
   Полигон составлял в диаметре ровно сто пятьдесят метров и располагался в центре плато. Это был такой же амфитеатр, как и дуэльный полигон в городе, только по размерам больше, да и полуразрушенный от времени. На арене амфитеатра, а кое-где и на плато за пределами полигона были заметны остатки породы, похожей на застывшие потоки лавы. И это явно не было следствием древнего извержения вулкана -- застывшая порода располагалась