Ясинский Анджей: другие произведения.

Ник. Стихийник

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс "Мир боевых искусств. Wuxia" Переводы на Amazon!
Конкурсы романов на Author.Today
Конкурс Наследница на ПродаМан

Устали от серых будней?
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Диктор озвучит книги за 42 рубля
Peклaмa
  • Аннотация:
    Третья книга. Релиз.


Анджей Ясинский

НИК

Стихийник

Книга 3

  
  
   Глава 1
  
   Архимаг
  
   В центре столицы внутри дворцового комплекса располагается небольшой садик. Обычные, но очень ухоженные цветы, зеленая трава. Вокруг небольшого мелкого прудика с чистой прозрачной водой аккуратными рядами растут деревья, по листочкам которых прыгают солнечные зайчики. Вода в водоеме проточная. В прудик она попадает журчащим водопадом из небольшого источника-ключа, вытекающего из ниши в скальном зубчике около четырех метров высотой. Дно неглубокого прозрачного водоема украшает вихревой узор из закругленных гладких камней разного размера и породы: гранит, полупрозрачный кварц разных расцветок, белый и розовый мрамор, обсидиан... Всполохи утренних солнечных лучей, отражаясь от дна прудика, создают неповторимые меняющиеся картинки, как в старинной детской игрушке -- трубе с разноцветными стеклышками -- калейдоскопе. Таков сад отдохновения правителя государства гномов...
   Архимаг любил гулять в своем саду. Здесь было тихо и спокойно, как на опушке зеленого леса. Журчание струи воды, впадающей в прудик, да щебет птичек, порхающих по веткам деревьев. Специальное защитное плетение ограждало сад от городского и домашнего шума и не пропускало наружу ни звука из конфиденциальных разговоров, которые порой вел Руархид с приглашенными во время своих прогулок. К сожалению, даже в своем собственном саду архимаг редко оставался один.
   Ноша правителя нелегка, и дела не отпускали почти ни на минуту. Вы не представляете, как утомительно целые дни напролет общаться с разными, порой очень неприятными личностями, улыбаясь им из каких-нибудь сиюминутных политических интересов, с вниманием выслушивая их доводы; как сложно каждую минуту контролировать свое поведение, ибо даже праведный гнев правителя на промахи подчиненных всегда должен быть полностью обоснован, а масштаб и эффект -- очень точно рассчитан. Иначе не получить нужного результата. Подчиненные -- это не мебель, которую можно не задумываясь куда-нибудь передвинуть или яростно пнуть ногой. Набросишься даже на самого преданного служащего напрасно или, наоборот, не поощришь вовремя -- и он или замкнется в себе, не понимая причины недовольства, или обидится надолго, пусть ничего и не скажет. Но последнее еще хуже: обиды будут копиться и даже не заметишь, как вскоре лишишься поддержки своего самого преданного слуги. А то еще и ножку подставит в самый неподходящий момент...
   Те редкие минуты, когда можно было расслабиться и ни о чем не думать, ценились правителем гномов особенно. Вот и сейчас удалось выкроить немного времени для отдыха. Архимаг сидел на скамейке рядом с источником и наслаждался игрой света и тени на камнях, отдыхая от суетных дел и накапливая силы для новых свершений.
   Но, увы, сегодня уединение продлилось недолго. Созерцательную расслабленность архимага, навеваемую прекрасным и уютным садом, подобно молоту разбил Мондрид, один из немногих, кто мог приходить в это место без приглашения. В руках он держал папку, по цвету и нумерации которой архимаг заключил, что посвящена она Лиге и в частности проделкам Балаватха. Казалось бы, странность -- столько лет руководя разведкой и контрразведкой гномов, Мондрид до сих пор имел такие предсказуемые привычки. В астрале постоянно ходят рассказы о том, что достаточно посмотреть на цвета и номера папочек, с которыми руководитель разведки гномов или его помощники бегают по гильдии -- и поймешь, какие персоны в настоящий момент особенно интересны высшим сановникам гномов и самому архимагу лично. Впрочем, некоторые коллеги-соперники Мондрида, обладающие влиянием на принятие каких-либо решений в сопредельных государствах, в подобную простоту друга правителя гномов не очень верили. И Руархид прекрасно знал, что далеко не всегда они не правы. Порой для умного деятельного сановника очень полезно выглядеть типичной канцелярской крысой. Хотя, как думал архимаг, Мондрид чересчур вжился в этот образ.
   Но сегодня начальник разведки гномов пришел именно со сведениями о демонах. Теперь, когда всплыл факт интереса Балаватха к Нику, прошлые деяния и нетривиальная репутация главного аналитика Лиги боевых магов заставляли уделять ему особое внимание. Эх, Ник, Ник, пожалуй, ты самое ценное приобретение за последние десятилетия, если не столетия, но сколько же от тебя проблем! Каких-то два месяца прошло, а уже столько шума!
   -- Руар, -- Мондрид остановился невдалеке, -- извини, что нарушаю твое уединение, но наводка Ника, хоть и очень туманная, оказалась правильной. Мы откопали пару измерительных амулетов и нашли одного из ответственных за установку. Все следы ведут к Лотколбу и его ученикам. -- Мондрид сделал небольшую паузу.
   -- Как я понимаю, есть какие-то сложности? -- поглаживая кору дерева, тихо спросил архимаг.
   -- Да, -- спокойно подтвердил Мондрид. -- У нас не так уж и много времени. Вскоре наши заклятые друзья из Лиги поймут, что раскрыты, и засыплют жилу пустой породой. А мы до сих пор не решили, в каком объеме будем использовать услуги наемников. И потому непонятно, какой линии поведения следует придерживаться в отношении Лотколба. Что будем делать? Действовать резко и решительно, рискуя поссориться с Лигой? Или попытаемся поработать максимально деликатно в надежде на хорошие для нас условия найма?
   -- Хм... такое нужно обсудить в присутствии нашего армейского папы, -- сказал архимаг. -- Но, насколько я помню, мы предварительно сошлись на том, что наймем стихийников, несколько огневиков и интеграторов. Амулетная и защитная магия у нас в гильдии поставлена хорошо. С точечными ударами, целительством и антилошадиными заклинаниями нам должны помочь эльфы.
   -- "Папа" уже на месте, ждет тебя. -- Мондрид всегда слегка подшучивал над оставшейся со времен службы в "гранитных" хирдах привычкой архимага называть главного воеводу "армейским папой". -- В последнее время мы с ним обсуждаем альтернативную стратегию найма, с большим использованием магов Лиги. Очень опасны шаманы орков и призываемые ими элементали. По последним данным, их уровень заметно выше, чем мы думали. Отчеты о результатах столкновений с орками как наших, так и других рас указывают на то, что тактика Лиги с использованием специальных отрядов охотников на шаманов наиболее эффективна. Неплохо было бы нам нанять парочку таких команд про запас. Аналогичные группы гномов мы просто не успеем создать -- тут очень важны слаженность действий и наличие специфического опыта.
   Начальник разведки гномов помолчал, как бы давая боссу осознать информацию, и добавил:
   -- К тому же эльфы не слишком надежны. Ушастые имеют дурную привычку отзывать своих магов-рейнджеров, как только дело пахнет жареным и возникает реальная угроза серьезных потерь. Да еще придется обязательно учитывать наличие-отсутствие внутренних разногласий при дворе Лаурина. У эльфов ведь нет просто военных, которым приказали -- и они будут выполнять приказ как положено, до конца. Нет, все рейнджеры входят в различные эльфийские кланы. А если владыка клана вдруг поссорится с другим владыкой? Или даже с самим Лаурином? Значительная часть длинноухих тут же будет отозвана с поля боя домой. Опасно полагаться на ушастых, слишком уж много политики в их действиях. А вот Лига будет выполнять договор до конца при любом стечении обстоятельств, репутация лучших наемников обязывает.
   -- Кхм, -- кашлянул Руархид, -- судя по их ценам, они вообще из золота сделаны. Не думаю, что сейчас угроза нашего поражения реальна. А для карательных операций в степи хватит и наших регулярных войск. Наемники должны просто минимизировать потери. Тебе так не кажется?
   Ожидая ответа своего помощника, архимаг вдруг почувствовал, что рядом происходит что-то не то. Он задумался, стараясь понять, что именно его насторожило. Руархид пробежал взглядом по пространству сада. Благоухание цветов и легкое шуршание листьев, колыхаемых ветерком, определенно настраивало на оптимистический лад. Стоп! Откуда здесь ветер, и почему он дует как-то снизу-вверх? Руархид дал знак рукой помощнику перевести разговор в менее важное русло и полностью отключился от его рассуждений. Архимаг внутренним зрением внимательно осматривал защитные системы дворца.
   Несколько мгновений спустя Руархид закрыл глаза и плотно сжал веки. На его лбу проступили бисеринки пота. Архимаг резко поднял вверх руки. В небо взметнулся столб видимого лишь магическим зрением коричневого сияния, рассыпавшегося в километре над землей мириадами бурых искр.
   -- Умри, дворцовая сволочь, -- прошептал главный маг гномов.
   -- А ты уверен, что этот воздушный шпион был призван кем-то из дворцовых? -- будничным тоном уточнил глава внешней разведки, сразу понявший, что происходит.
   -- А кто же еще? -- буркнул Руархид. -- Прослушка была реализована на высшем уровне, я с трудом заметил. Боюсь, что это не первый день нахождения элементаля над моим садом. Конечно, у Лиги есть отличные стихийники, которым такое тоже по силам, но накануне переговоров они рисковать не будут. Балаватх -- тот еще типчик, но все-таки он достаточно осторожен.
   -- Ну, есть еще и сильные независимые стихийники, -- с сомнением в голосе ответил руководитель разведки, привычно прорабатывая все варианты. -- А вдруг это Ник? Слишком уж он осведомлен о наших делах.
   -- Не думаю, -- качнул головой архимаг. -- Слишком уж изящно все было проделано. У Ника же, судя по отчетам, тонкое управление элементалем плохо получается, хотя силы призыва ему не занимать. -- Пальцы Руархида начали нервно теребить кору дерева. Умения умениями, но выходка вполне в духе Ника, не хотелось бы убить такой ценный кадр своими собственными руками!
   -- Я тоже так думаю, -- согласился Мондрид. -- Но и исключать этот вариант тоже не стоит. Я направлю к нему на полигон пару магов, пусть поглядят, что там происходит. Если вдруг это был он, то хоть первую помощь окажут.
   -- Действуй! И как появится результат -- сразу ко мне, -- приказал архимаг. -- И вызови специалистов, контролирующих защиту дворца. Пусть эти недоделанные якобы маги объяснят, как элементаль смог проникнуть ко мне в сад. Интересно, за что они получают свои столь немалые вознаграждения? -- Архимаг быстро направился в свой кабинет. Нужно было срочно успокоить нервы, а там в уголке всегда имеется бутылочка отменной огненной.
  
  
   ***
  
   Во дворе маленького охотничьего домика километрах в сорока от столицы гномов лежала на земле смуглая женщина неопределенного возраста, только что выпавшая из разорванного гамака, прикрепленного к двум небольшим березкам. Магичка-стихийница с трудом пришла в себя, выплюнула пару сгустков крови, кряхтя, встала с земли и знаком подозвала помощника.
   -- Амулеты, -- хриплым голосом потребовала она.
   Все! Ее шпионскую миссию можно считать законченной. Проклятый коротышка влил в свой удар просто море энергии. Как хорошо, что она умеет управлять элементалем без полного слияния с ним. Конечно, это менее удобно. Вместо того чтобы подсказывать сознанию духа, что следует делать, и потом контролировать его, приходится заставлять духа "засыпать" и самой водить его "руками-ногами". Тратится куча энергии и сил, к тому же элементаль не слишком послушен. Но зато сейчас она жива. А если бы слилась сознанием, как и положено, то выжгло бы всю ауру. Быстро оборвать каналы связи с элементалем невозможно -- за четыре дня непрерывного взаимодействия связь установилась весьма прочная. На ее разрушение требуется или много времени, или много сил -- ведь чем быстрее высвобождаешься, тем больше сил тратишь. Если нити связи уничтожить рывком, то потеряешь всю магию и погибнешь. Она еще сравнительно легко отделалась, всего лишь повреждениями средней тяжести.
   Интересно, а что случилось с элементалем? Увы, узнать в ближайшее время не получится. Недельку-другую придется потерпеть без слияния со стихией, побыть одной из этих земляных червей, жалкой прядильщицей плетений. Ограниченные полумаги, не способные сделать и трети того, что творят истинные повелители стихий!
   О собственной безопасности магичка не слишком беспокоилась. До города достаточно далеко, и если даже засекли месторасположение охотничьего домика, то времени, чтобы исчезнуть, более чем достаточно. Кроме того, она дополнительно подстраховалась. Стихийница-гроссмейстер еще несколько дней назад засекла место частых призывов воздушных элементалей недалеко от столицы. Это оказался полузаброшенный полигон, на котором некий довольно сильный самоучка тренировал управление воздушной стихией и проводил еще какие-то магические эксперименты.
   Все-таки забавные эти самоучки! Если у стихийников, тренированных с детства, развитие силы и мастерство идут рука об руку, то у пытающихся освоить это в зрелом возрасте и каким-то чудом добившихся успехов все равно серьезный напряг с навыками управления духами. Они тратят значительные энергетические ресурсы на призыв и управление элементалем, не знают, когда следует с духом слиться и работать, как с единым целым, а когда имеет смысл просто дать мысленную команду -- и он выполнит, плюс ко всему не утруждают себя маскировкой самого призыва. В результате на мили вокруг все стихийные маги и многие обычные чародеи слышат сильный характерный магический шум и знают, что какой-то неуч взялся развлекаться с элементалем. "Дилетанты", -- фыркнула мысленно гроссмейстер.
   А этот новичок? Обладает способностью на уровне мастера воздушной стихии вызывать духа воздуха, но управляет вызванным крайне бездарно, да и на правила безопасности плюет с большого минарета. И как еще при этом элементаль у него не срывается? Любого другого дух воздуха давно бы уже прихлопнул за подобные издевательства над собой. А дилетант вызывает элементаля все чаще и сливается с ним на все более длительное время. "Интересно, в чем дело?" -- подумала магичка, излечивая свое тело с помощью лечебного амулета. -- Может, аура хорошо раскачана?" Очень хотелось приблизиться к полигону и понаблюдать за деятельностью этого самородка. "Хватит размышлять, уезжать пора, -- одернула себя стихийница и быстро засобиралась. Помощник тем временем уже размещал тюки с их вещами на спине вьючной кобылки. Гроссмейстер стихийной магии отряхнула одежду и осмотрелась. Все вроде в порядке.
   Пусть наглый самоучка послужит прикрытием. В последние дни магичка специально вытягивала линии контроля элементалем не напрямую, а зигзагом, "цепляя" полигон, где развлекался этот недотепа. Архимаг наверняка засек направление, и теперь дилетанту предстоит объясняться с дознавателями из гильдии магов. Вот крови ему попортят! Ничего, заслужил. Не стоит кривыми руками лезть в благородное искусство стихийной магии! Конечно, гномы разберутся в конце концов что элементаль в саду Руархида -- не работа самоучки. Но к тому времени сама гроссмейстер стихийной магии будет уже очень далеко. Пусть поищут, мерзкие коротышки.
   Женщина взяла принесенное помощником зеркало в золотом обрамлении (амулет связи) и активировала его. Султан должен знать, что работа в столице закончена и через пять дней следует ее ждать в условленном месте. Жаль, что так мало удалось услышать. Но даже и то немногое очень полезно для ее господина. Султан обязательно оценит полученные сведения и скорректирует свою позицию на совете великих эмиров. После доклада она привычно начала готовить магические вещи к отъезду.
   Перед тем как сесть на лошадь, женщина внимательно оглядела свое отражение в зеркале. "Хороша, нечего сказать! Капилляры в глазах полопались, лицо отекло"... -- Магичка вздохнула. Радостное настроение от удачно завершенной операции несколько испортилось. "Ну ничего, за неделю пройдет", -- подумала она и добавила энергии в целительное плетение.
   А на тыльной стороне зеркала в лучах падающего сквозь ветви дерева света переливалась всеми цветами радуги эмблема султанского дворца -- выходящий из сосуда дым, изображающий человека в тюрбане с хитрой усмешкой на устах и сложенными ладонями в позе мнимой покорности.
  
   Ник
  
   Я читал досье по элементалю, подготовленное субноутом и Умником на основе отсканированных книг Васы и библиотеки гильдии, и тихо матерился. Ну ничего полезного! Нет, конечно, духи земли там много раз упоминались, но исключительно в историческом контексте: как их использовали предки гномов. Кстати, забавное название, оставляет привкус чего-то мистического. В давние времена с помощью элементалей строилась столица, да и не только она. Духи земли работали на любой стройке, помогали при поиске металлов и руд, обеспечивали защиту подземных жилищ гномов и шахтных разработок. Из врагов мало кто рисковал сунуться в подземелья, охраняемые этими духами. А о том, как вызывали такого "джинна", хотя бы с точки зрения какого-нибудь случайного свидетеля, в книгах ничего не было. И причина, по которой гномы утратили способности и знания, касающиеся вызова элементалей, тоже была покрыта мраком. Абсолютно никаких упоминаний. Странно.
   А интересно, что же все-таки случилось? Ну не бывает так, чтобы вчера толпы гномов постоянно использовали элементалей, а сегодня на их призывы никто не откликается. Одно дело, если бы магов-стихийников у гномов было раз, два -- и обчелся... Но ведь все было не так. В древности в столице одновременно возводилось множество зданий и сооружений, и на всех стройках использовались элементали земли. Ни один чародей -- как самостоятельно, так и с помощью учеников -- такое не потянет. Значит, существовала технология управления джиннами, доступная многим гномам. Тогда почему однажды все перестало работать? Ведь даже если при своих внутренних разборках гномики и мочканули сколько-то важных персон одновременно, то не было же какой-нибудь массовой резни типа ночи святого Варфоломея, с сотнями и тысячами жертв? В исторических хрониках пусто, а ведь такое не утаишь. То есть при любом раскладе после дня "икс" в живых осталось много гномов, которые раньше пользовали элементалей земли. И вдруг те послали всех своих хозяев на фиг? Кстати, Васа же обещал какие-то дополнительные материалы по этой теме передать... Тогда чего гадать на кофейной гуще? Лучше не высасывать из пальца всякую чепуху, а дождаться инфы. Глядишь, и появятся умные мысли. Так что откладываем. Лучше займусь пока левитацией. Хоть в итоге вряд ли понадобится, но хороший запас карман точно не тянет.
   Магоформу левитации Умник воссоздавал по описаниям. Основой послужило плетение, подсмотренное в одной из отсканированных книг отдела ограниченного доступа библиотеки магической гильдии. Не так давно я неплохо пошатался по тому зданию, солидно увеличив (благодаря камерам Умника) личный "книжный фонд". В отдел ограниченного доступа заглянул случайно. Ну кто мог предположить, что за неказистой дверцей с контурной иконкой-гномиком находится не привычное заведение, а еще один зал? Служители, конечно, тут же встали стеной и быстро выперли оттудова "праздного гуляку". Но информструктуры книг наснимать успел. Слабовато все-таки умеют хранить секреты коротышки. К сожалению, в таких местах гномы делали стены толстыми, да еще и какие-то плетения внутри прокладывали, поэтому сквозь стену трудно было сканировать -- приходилось пытаться проникать внутрь. Ну да ладно.
   Помню, как-то на Земле приглашали меня работать в одну программистскую контору (софт для аэропортов делает), вот там была секретность! Из комнаты в комнату и даже в отхожее место -- с отметкой по пропускным карточкам и личным обыском, куча штрафов за всякие "нарушения режима" (на пять минут дольше на толчке посидел), фаерволы, естественно, и шпионские штучки на рабочих и домашних компьютерах сотрудников... Работать я там отказался. Ну а конторе секретность выходит только боком: ее владелец и спонсор до сих пор вынужден сторонним разработчикам огромное бабло отстегивать -- собственные, хоть и горбатятся, но за долгие годы ни одной по-настоящему полезной штуки так и не сделали Оно и понятно -- какой приличный профессионал-программист в подобную организацию пойдет?
   Впрочем, может, зря я на гномиков бочку качу? Мне ведь так и не удалось найти ничего путного насчет земных элементалей в этих книжках. А инфа-то полезная наверняка есть. Стоп! Это я уже по второму кругу. Решил же оставить эту тему до получения материалов от Васы. Вернемся лучше к левитации.
   Что интересно -- демоны на своих выступлениях пользовались плетениями, воздействующими на гравитацию. По-настоящему летать трехглазые не летали, но высоко прыгали и лихо уворачивались от боевых плетений явно не без помощи левитации. Подмеченные на выступлениях Лиги магоформы очень помогли нам с Умником при анализе и оптимизации плетения полета. Всегда полезно иметь для сравнения несколько вариантов решения задачи.
   Где-то что-то подкрутив, что-то добавив или убавив, мы сделали плетение в несколько раз эффективнее исходного образца. Увы, но прогнав результат на модели магии, я понял, что магоформа по-прежнему жрет кучу энергии. Забитого под завязку магией кристалла-накопителя хватает всего лишь на две минуты ее работы! Да, видимо, скептицизм гномов по поводу подобной штуки вполне обоснован. Летать высоко и далеко таким способом вряд ли получится. Сколько с собой не тащи в воздух накопителей, все равно надолго не хватит. Ничего, проведем парочку экспериментов. Вдруг в модели обнаружатся именно в нужных разделах какие-нибудь неправильные коэффициенты? Да и полигон все равно нужно "принять в эксплуатацию". Между прочим, впервые за долгое время сооружение будет использоваться по прямому назначению.
   Я выкопал в центре арены небольшую яму, установил в ней плетение с активацией по таймеру приблизительно через минуту, аккуратно положил туда булыжник весом в несколько килограммов, включил защитный купол и пошел на ближайшую трибуну. Находиться поблизости от летающего булыжника было стремно. Н-да... очень правильно поступил! Мало того что каменюка мгновенно оказалась в воздухе, со скоростью пули взлетев вверх, но почему-то и грунт вдоль стенок ямы брызнул в стороны с такой силой, что я даже испугался, как бы не пробило защитный полог. Ямища образовалась... Нехилая там взорвалась "кучка толовых шашек"! Я снял купол. В воздухе распространилась жуткая пыль и вонь. Стало трудно дышать. Ну ничего, приятель-элементаль тут же развеял эту гадость свеженьким ветерком. Я посмотрел в яму. Н-да... Переполненный накопитель разрядился мгновенно! "Не левитация, а граната. Не хотите ли покататься на пушечном ядре?" -- подумал я. Нет, так дело не пойдет! А добавим-ка в плетение блок, регулирующий процесс передачи энергии (я подсмотрел его в памяти Лотколба). Успешно: результат в виде двухминутной работы плетения в точности соответствует смоделированной на компе ситуации с внесенными поправками. Но эффект -- всего-то парочка парящих над землей камней не более чем на двухметровой высоте! Н-да, в точку фокуса таким образом явно не долетишь.
   Засыпав яму и прибравшись на полигоне, расстроенный, я пошел отмокать в озерце. Погода была чудесная, вода приятная, на небе ни облачка. Я расслабился, успокоился и постарался более осмысленно взглянуть на результат. "А что, собственно, произошло? -- пришла мысль. -- Ну не получилось, пока, что поделаешь. И идей, к сожалению, никаких нет".
   Программирование -- профессия творческая. Почти для любой проблемы находится не менее дюжины способов решения. А иногда можно и нужно скорректировать исходную постановку задачи. Конечно, существует технология разработки и так называемые кодеры, которые пишут код, не отклоняясь от задания ни на миллиметр. Но мы не о них, бедных маленьких винтиках технического прогресса. Я имею в виду других работников клавиатуры, мышки и сканеров мысленных импульсов. Тех, кто, поняв реальные потребности заказчика, сам себе может поставить задачу, выбрать методу ее реализации, разработать интерфейсы и необходимые алгоритмы, построить архитектуру классов, типов, объектов, протоколов сообщений между модулями и реализовать все это добро в коде. Добиться не только того, чтобы оно заработало достаточно эффективно, но и было удобно в использовании людьми, не знакомыми с программированием. Вот нам часто приходится творить похлеще, чем какому-нибудь живописцу. И в самом деле -- каков инструментарий художника? Всего лишь холст, кисти, краски и собственное воображение. Инструмент известен в течение нескольких тысяч лет и за все это время не изменился. Рисовальщик оканчивает в юности какую-нибудь "Строгановку" и потом в меру дарования, отпущенного ему Господом, всю жизнь малюет холсты, добиваясь, чтобы его художественные способности соответствовали заявкам его воображения. Изучать ему ничего при этом не надо. Только лови моменты "божественного откровения" и воплощай в картинах. Житуха! А настоящий разработчик программного обеспечения живет постоянно в аморфном мире, где ежедневно меняется очень многое, да и он сам не стоит в стороне от прогресса. При этом часто приходится не только рисовать самому "морду" очередной программульки, но и подбирать инструменты (средства разработки, язык, библиотеки...) для создания, а также решать, которые из них следует доизготовить. Так кто больший творец? Универсальный программист или какой-нибудь там художник?
   И вот творец столкнулся с очередным серьезным затыком, и нет никаких идей по преодолению препятствия. Что делать? Нередкая ситуация. И тут можно поступить по-разному.
   Кто-то "подстроит" исходные условия и поищет обходной путь. Ведь обычно нет требования сделать именно то, что указано. Как правило, нужно создать некий софт, решающий определенные проблемы заказчика. И заказчику важно, решает ли этот софт его задачу, а действует ли он самым оптимальным способом -- дело десятое. Так что поле потенциальных решений очень широкое.
   Другой принимается интенсивно копать теорию, ища в нужных книгах некое откровение, которое поможет идти дальше. И порой находит.
   Третий начинает детально проверять уже проверенные идеи, ища какой-либо пропущенный полезный тоненький нюансик. И, кстати, довольно часто ему везет.
   А по-моему, нет лучшего способа найти решение сложной проблемы, чем немедленно сделать перерыв и постараться переключиться на другие, более легкие дела, по возможности лежащие в окрестностях решаемой задачи. Зачем? Фишка в том, что человеческий мозг -- это вовсе не стандартная машина фон Неймана, которая дедуктивным методом последовательно вычисляет те или иные логические утверждения и на основе результатов делает выводы. И это не машина потока данных, прокачивающая спеллы через иерархическую сеть по мере их разрешения. И даже не нейронная сеть, хотя нейроны в мозгу, разумеется, есть (биологические нейроны и узлы математической нейронной сети -- это совершенно разные штуковины, хотя и с похожим названием). Все и проще, и сложнее. Сложнее потому, что мозг умеет работать и в режиме машины потока данных, и в режиме нейронной сети (а уж о машине фон Неймана и говорить нечего), причем этих "машин" одновременно может работать довольно много. А проще потому, что на самом деле в этом биологическом компьютере существуют всего два главных процессора -- сознание и подсознание, а остальное -- обычные фокусы типа многозадачного запуска приложений. Сознание работает, когда мы думаем, оцениваем ситуацию, выбираем новые пути решения тех или иных задач, а подсознание размышлениями не занимается. Его работа -- помочь индивидууму выжить в окружающем мире, сохранить его место в этом мире и отразить непосредственные угрозы данному существу. Подсознание -- это рефлексы, инстинкты, интуиция. Однако мало кто понимает, что это -- тоже процессор. Причем, что удивительно, процессор безошибочный. Если размышляя над той или иной проблемой, мы легко можем забыть какие-нибудь граничные условия, один или несколько прошлых выводов, то подсознание (в рамках своей компетенции) не забывает ничего, просто не умеет. Его вывод всегда точен и однозначен. К сожалению, наше сознание не всегда удосуживается его "прочитать" и принять.
   Интересно, что каждый из нас по своей воле может пользоваться возможностями процессора-подсознания. Что же нужно сделать? Очень просто. Когда человек в течение длительного времени безрезультатно размышляет над некоей проблемой, мозг "перегревается" от бурления разных мыслей, а также "криков отчаяния", подавляемых волей. Подсознание постепенно начинает воспринимать все это как угрозу существования организма и включается в работу. Постепенно процессор-подсознание полностью вовлекается в решение задачи и начинает его мусолить параллельно с сознанием, как бы в фоновом режиме. Этот момент наступает тем быстрее, чем сильнее индивидуум желает решить конкретную задачу. И как только вы поняли, что возникла именно такая ситуация, немедленно переключайтесь на другую тему, гораздо более приятную и обязательно требующую как можно меньше вычислительных усилий. Очень полезно пойти лечь спать или заняться настоящей медитацией. Во время медитации или во сне сознание засыпает, а подсознание продолжает неутомимо шевелить своими "шестеренками". Причем гораздо более эффективно, ибо сознание уже не отбирает лишние ресурсы мозга на всякие свои глупенькие идейки.
   Взаимодействие сознания и подсознания можно и нужно тренировать. Как? Это тоже давно известно. К примеру, шахматисты уже в течение двухсот лет прекрасно знают, как развить "шахматное" зрение. Для этого необходимо глубоко изучать теорию, но при этом как можно чаще играть в блиц. То есть приучить себя полагаться на первое же решение позиции, которое придет в голову. Поначалу окажется сложно и будешь часто проигрывать. Но постепенно мозг приспособится, и "шахматное зрение" (система взаимодействия сознания с подсознанием) разовьется настолько, что играть, полагаясь на интуицию, станешь намного более эффективно, чем подолгу раздумывая над каждым новым ходом. То же самое относится и к любым другим видам интуитивного "зрения". Опытные программисты хорошо знают, что со временем им почти не приходится думать над тем или иным решением задачи, оно как бы появляется само собой, как некое откровение. Порой вы можете увидеть разработчика, азартно стучащего по клавиатуре компьютера, одновременно ведущего весьма информативную беседу с коллегами, параллельно прихлебывающего кофе из чашки на столе, закусывающего бутербродом и издающего ответные вопли на компостирование мозгов стоящим рядом начальством. А вообще запомните: чем больше решений по жизни вы принимаете на основе того, что первым приходит в голову, тем лучше работают ваши мозги вообще и тем более тонкой становится интуиция.
   Но только, разумеется, нельзя перебарщивать. Подсознание -- хоть и мощнейший безошибочный вычислитель, но штука все-таки довольно глупая. Оно принимает решение исключительно на основании осознанной информации. Да, оно может выправить (и выправляет) какие-нибудь мелкие ошибки на основе избыточных данных подобно корректирующим сверточным кодам, использующимся при "общении" цифровых устройств по проводам, но если инфа изначально будет задана неправильно, то... Все хорошо в меру. Думать очень полезно. Короче, внимательно слушайте свой организм, чутко относитесь к нему -- и будет вам счастье.
   Философствовать, плескаясь в водичке, вскоре надоело, и я вспомнил о бомбе из плетения левитации, которая рванула на полигоне. А что если сделать настоящую гранату? Всего-то нужно засунуть магоформу полета в какой-нибудь накопительный кристалл (умеем уже) в неактивном состоянии и придумать схему его развертывания, когда бомбочка попадет в окоп противника. Впрочем, можно ведь сделать и партизанский фугас, подложив изделие в нужное место и установив взрыв по таймеру. Между прочим, "спящая" магоформа полета для чародея -- лишь незначительная добавка к привычному плетению накопительного кристалла. Представьте: вот поссорился я крепко с архимагом, передаю ему с Васой накопительный кристалл с кучей энергии, и через пару часиков весь дворец взлетает в небо к демоновой матери. И даже если защитки не позволят разрушить все и тут же локализуют место взрыва, мало точно никому не покажется.
   "Фу, -- тут же одернул я себя, -- что за дурные мысли? Вообще-то никакой я не террорист. Наоборот, ласковый и пушистый человечек. И гномы -- мои друзья..." Тут Умник у меня в голове захихикал. Подслушивает, подлец! "Ладно, все равно тебе, приятель, никуда от меня не деться. Так что терпи причуды носителя, а то некий браслетик в ближайшую помойку выкину". Умник изобразил крайний ужас. "А вот прямо сейчас утоплю в ручье", -- притворно нахмурил я брови. И тут же мы оба расхохотались.
   Ну ладно, шутки шутками, а граната реально не помешает. Я тут же мысленно сварганил решение. В качестве механизма разворачивания плетения взял кусок сигнальной сети, придуманной Крисой. Плетение левитации приводится в действие двумя способами: по факту сильного механического воздействия на кристалл (как в "сонном" изделии, которое довелось испытать на себе мертвителям) и по таймеру с настраиваемой задержкой (заготовка взята из памяти Лотколба). Гоняем результат на модели магии -- кайф. При взрыве гранаты гравитация просто бесится, сильные импульсы бьют случайным образом в разных направлениях. Объект, попавший под удар, или разрывается, или плющится и колбасится. Так, вычисляем степени энергетической запитки плетения левитации, соответствующие определенному радиусу воздействия. Вуаля! Для личного потребления лучше не придумаешь. А если еще учесть, что привычный здешний полевой защитный полог гравитации не препятствует (это только защита магических полигонов и нескольких зданий такая крутая), то...
   Жаль, больше никому нельзя передать эту штуку. Вредно детям давать в руки опасные игрушки. У лунгрийцев даже ни одной серьезной войны не было, а тут чуть ли не потенциальная атомная бомба по мощности. Но для себя обязательно наделаю этих штучек про запас.
   И тут мне в голову постучалась еще одна мысля. Так часто бывает: одна идея тянет за собой другую. Имея гранаты, очень полезно озаботиться и средством их доставки по назначению. В принципе, учитывая силовой всплеск, мне это вовсе не обязательно: и без спецоборудования могу забросить гранату хоть на двести метров. Но концентрироваться и тратить энергию на такую фигню? А если в процессе акции просто не удастся сконцентрироваться? Я тут же при помощи Умника реализовал старую идею насчет рогатки. Хорошая получилась вещь, ничуть не хуже тех, что продаются в наших спортивных магазинах.
   "Н-да... -- протянул я мысленно, довольный собой. -- И почему это постоянно, что бы я не делал, получается новое оружие?" А между прочим, похоже, любое стандартное мирное плетение не так уж сложно переделать в нечто, укорачивающее жизнь. Хорошо хоть местные об этом не очень думают. А я вот вижу сразу. В моем мире способы упокоения навечно ближнего своего развивались в течение многих тысячелетий, причем в первую очередь именно они, а отнюдь не способы повышения урожайности зерновых или выведения более мясистых свинюшек и коровок. Селекцией растений и животных мы стали заниматься серьезно максимум полтора столетия назад, а вот убиваем друг друга... Впрочем, мужчины по природе своей -- воины (надеюсь, защитники), тянет нас ко всяким блестящим убийственным игрушкам, как женщин к тряпкам. "Вообще-то, -- подытожил я свои мысли бородатой фразой, -- подобные желания полезно держать в узде". Умник при этом тихонько хихикнул. Ладно, поехали дальше.
   Я вылез из озерца и сразу засел за изготовление только что придуманной гранаты из запасного кристалла-накопителя. Затем при участии Умника создал рогатку и с помощью этого метательного орудия отправил бомбу в середину полигона. Бумкнуло хорошо. Когда поднятая взрывом пыль развеялась, в центре полигона стала видна образовавшаяся глубокая яма. Замечательно! Результат именно такой, какой предсказали расчеты.
   А зачем делать много заряженных гранат? Вдруг попадут не в те руки? Не стоит. Мне хватит двух-трех штук в режиме постоянной готовности, а на случай острой необходимости будем держать в котомке заготовки, которые можно быстро превратить в бомбы. Это же относится и к "сонным" кристаллам, то есть "сонникам". Благо они делаются из таких же накопителей, как и гранаты (или "гравий", как я назвал свою бомбу). Правильная мысль! Нужно таскать с собой не одновременно кучу "гравия" и "сонников", а пустые заготовки, из которых по мере необходимости можно клепать требуемое. И если полуфабрикат вдруг попадет в чужие руки, то ничего не случится, пусть себе воришка развлекается. Да и никто внимания не обратит, что заряженные накопители какие-то особенные и чем-то выделяются среди таких же пустых кристаллов. Тоже плюсик -- чем неожиданнее будет сюрприз для всяких засранцев, тем лучше.
   Не сторонник я метода "иду на вы" и открытого забрала. Наглеца нужно "сделать" самым эффективным способом как можно быстрее, без всяких политесов и моральных терзаний. Если для этого будет необходимо нанести удар в спину, то я именно так и поступлю. А уж вынуть туз из рукава -- вообще самое правильное. А что? Не фиг на нормальных людей наезжать! Живи сам и не мешай жить другим так, как они хотят.
   Но может ведь случиться, что по каким-то причинам понадобится сразу много "гравия" или "сонников". А если в сложившейся ситуации еще и не будет возможности уединиться? Не станешь же вставлять в кристалл боевое плетение непосредственно на глазах у магов! Любой секретности вмиг конец настанет. Значит, нужно что-то придумать, чтобы никто из окружающих не понял, что я изготавливаю "гравий" или "сонники". Типа достал накопитель из котомки, сунул куда-нибудь в кармашек у всех на глазах, через секунду достал. Внешне кристалл абсолютно не изменился, но ты-то знаешь, что в руках уже готовая бомба...
   Эврика! Нужен какой-нибудь зарядный артефакт по типу шкатулки для замагичивания струн мастера Рема. Выглядеть эта штука должна буднично, как обычный металлический контейнер, в котором может храниться какая-нибудь мелкая ерунда, в том числе и заготовки кристаллов-накопителей. Пристегнул такой пенальчик к поясу и ходишь с ним, доставая время от времени обычные накопители и используя их по мере надобности. Когда контейнер откроется, возможны варианты: если это сделает не хозяин, то извлеченный накопитель будет пустым; если я сам буду доставать кристалл в обычной ситуации, то выйдет заполненный магией земли обычный накопитель; если же я нажму секретную кнопочку, то достану или "гравий", или "сонник". Во как! Я тут же принялся делать эту штуку, благо опыт (шкатулка для мастера Рема) имелся. Единственной сложностью было контролирующее плетение, которое распознавало бы, кто нажимает на секретные кнопки, и если это не тот, кому положено, то изменений в заготовках не должно быть никаких.
   "Умник, ты зараза", -- подумал я, закончив разработку магоформы. На работу ушло не менее часа, хотя искин уверял, что задача тривиальная. За основу я взял одно из плетений, подсмотренных в защите дома Лотколба. Плетение опознавало меня любимого и Крису по ауре (подруге я разрешил изготавливать только "сонные" кристаллы). Систему распознавания сделал на основе аналоговой схемы. Блин, когда уже я сяду за разработку "цифры"? И надо ли? Ладно, время еще не пришло, с текущими делами побыстрее бы закончить.
   Контейнер получился крепкий и легкий, размером с ладонь. Стенки из матового монокристаллического алюминия -- спасибо Умнику. На лицевой панели незаметные кнопочки-активаторы -- выгравированные стилизованные иконки разной степени шершавости, чтобы нужную можно было определить на ощупь. И конечно -- радужный дракончик, изображение которого я ставлю на все свои вещи. Пока кнопки только для изготовления "сонников" и "гравия". Но на панели осталось достаточно места для реализации будущих идей. Функциональность будем дополнять. Все плетения относятся исключительно к магии земли. Источник питания -- стандартный кристалл-накопитель. Я полюбовался контейнером и подвязал его к поясу за предусмотрительно сделанные небольшие "ушки". Контейнер "сел" на пояс как влитой, словно там всегда было именно его место. Тем лучше. Буду снимать его как можно реже.
   Завершив развлекаловку, я попытался вернуться к анализу плетения левитации. Увы, пока никаких новых идей ни мое подсознание, ни Умник не наработали. Видимо, придется признать свое поражение. Хотя подождем пару дней, вдруг что-нибудь придет в голову? Ну что же, посмотрим, что даст свидание с Васой.
   Интересно, а что такое написано в секретных книгах гномов об элементале земли? "Кстати, а что такое, собственно элементаль?" -- неожиданно возникла в голове мысль. Действительно, столько "пляшу" с духом воздуха, а самого нужного вопроса себе так и не задал. Может, потому у меня пока и не получается ювелирное управление моим приятелем? Ведь совершенно не понимаю, с чем или кем вообще имею дело. "Это важно", -- подумал я и немедленно стал разбирать известную информацию с точки зрения поиска ответа на заданный вопрос.
   Для начала вспомнилось, что пока я отходил от "подарочка" мертвителей фактограф показал мне инфу про духов воздуха, извлеченную из книжек Васы. Исходя из этих данных элементали -- полуразумные организмы, живущие за счет вытягивания магической энергии из окружающего пространства. На тот момент это объяснение вполне меня устроило, и копать дальше особого смысла не было. Но ведь лунгрийцы никогда не видели ни программ искусственного интеллекта, ни просто компьютеров! Уверен, что расскажи я однажды Васе, какую работу выполняет субноут или хотя бы обычная программа -- фактограф, тот обязательно сочтет их живыми полуразумными существами. Принципиальной разницы между неживым, но обладающим продвинутой программой слугой (субноут), искусственным, но абсолютно живым мыслящим субъектом (Умник) и обычным животным или человеком для него нет. Лунгрийцы не видели никогда искусственного разума. Более того, они уверены, что подобное вообще не может существовать. Ведь столько поколений магов делали тупых слуг-гомункулюсов, и ни разу у них не получился некто мыслящий.
   Но земляне-то и о компьютерах, и об искусственном интеллекте много наслышаны. И для меня все-таки важно знать, с кем в лице элементаля я имею дело. Причем важность не в теории и не в каком-то извечном человеческом стремлении установить некую иерархию подчиненности. Просто понимание сути элементаля определит правила нашего с ним взаимодействия.
   На земных улицах нередко можно увидеть, скажем, мопса, гавкающего на собственного хозяина, а то и кусающего его. Это чаще всего не следствие плохого отношения человека к животному. Наоборот, порой владелец холит и лелеет питомца, закармливает вкусностями и исполняет все его прихоти, как будто это его маленький сынишка. Только вот у нормальной собаки любви от этого к хозяину не прибавляется. Наоборот, нарастает злоба и раздражение, особенно у бойцовых пород. Причина: собака -- стайное животное. Даже на уровне биологии она не понимает, что такое личность и свобода. Природа ей однозначно говорит, что в стае обязательно должен быть вожак, которого следует слушаться и которому следует во всем подчиняться. Собака должна не просто знать вожака (хозяина), а чувствовать сильный характер своего повелителя ежедневно, по крайней мере, в первые годы жизни. Относиться к собаке как к свободному партнеру-человеку -- значит издеваться над животным со всеми вытекающими из этого последствиями.
   То же самое относится и к элементалю. Если это -- разумное (или полуразумное) живое существо, следовательно, у него есть какие-то цели в жизни, стремление к чему-то, наличествуют некие естественные биологические законы, которым он подчиняется. И для эффективного сотрудничества и дружбы нам очень важно друг друга понять. Поскольку я вроде поумнее, то это относится в первую очередь ко мне. Дружить надо, в общем. Если элементаль -- обычный, но сложный компьютер типа субноута, то нужно понять интерфейсы и научиться составлять программы. Если он -- какой-то искусственный разум типа Умника, то необходимо понять цели его существования и наладить общение, а помимо этого разобраться с программами, которые лежат в основе его интеллекта.
   Так живые элементали создания или искусственные? Не знаю. Недостаточно информации. Но пока все говорит о том, что они искусственно созданы. Если бы они были живые, то вряд ли стали бы так легко отказываться от свободы, полностью подчиняясь магу и безропотно выполняя любые приказы.
   Из книг видно, что духи одной стихии всегда действуют абсолютно одинаково, словно сделаны по единому образцу. Кроме того, элементали известны обитателям Лунгрии с самой глубокой древности. И за это время, если судить по доступной информации, они практически не изменились. Нигде не упоминалось, что один дух сильнее другого. И не было случая, чтобы один элементаль оказался неспособен выполнить действия, свободно выполняемые его сородичами или, наоборот, делал нечто, недоступное для остальных. У гномов, несомненно, существовала школа управления духами земли. Они достигли такого уровня взаимодействия, что могли без ограничений использовать элементалей в сложных технологических процессах строительства. И не было случая (до дня "икс"), чтобы кто-то из духов взбунтовался. А между прочим, даже собака или лошадь время от времени отказывается выполнять приказы хозяина.
   Но если элементали созданы местными, то почему о духах упоминают земные мифы? Они ведь должны быть связаны непосредственно с Лунгрией. А почему, собственно, должны?.. Может, духи достаточно независимы и способны проникать в "потерянный мир", как эльфы и гномы? Кто знает... Ну и что? Это не довод против их искусственного происхождения. На Земле мы давно научились делать, например, беспилотные летательные аппараты, которые вполне могли бы парить и в небе Лунгрии.
   А вот четко разделяемая специализация элементалей по управлению стихиями земли, огня, воды и воздуха говорит в пользу их искусственного происхождения. Если бы они были естественные живые существа, то наверняка бы существовали какие-нибудь "метисы", соединяющие одновременно, например, возможности управления стихией воздуха и воды. Но подобный феномен маги уж точно не пропустили бы и обязательно отразили в своих хрониках. К слову, симбионты -- отнюдь не специализированные существа. Универсальность возможностей, как и разнообразие видов, -- один из признаков жизни, результат естественного отбора, показатель способности существа выжить при изменениях окружающей среды.
   Кстати, а ведь разными типами элементалей управляют только маги определенных конфессий. Каждая конфессия -- своим элементалем. Причем в каждой конфессии большинство членов относятся к одной и той же расе. Гномы склонны управлять духами земли, демоны -- огня, орки -- воздуха. При этом среди людей (согласно книгам) встречаются стихийники, которые могут управляться и с первыми элементалями, и со вторыми, и с третьими. А по словам Умника, все остальные расы происходят именно от людей. Н-да...
   А что если Дронт (именно он больше всего подходит на роль создателя элементалей) не был таким белым и пушистым, как рассказывает Умник? Ведь при его уровне возможностей он вполне мог бы затеять и осуществить выведение нескольких, так сказать, пород людей. На Земле в разные эпохи тоже находились блюстители "чистоты расы". И порой небезуспешные. В Индии, в частности, потомственного брахмана всегда отличишь по внешнему виду от потомственного кшатрия. Правда, подобные идеи в двадцатом веке полностью дискредитировал некий Адольф... Но у Дронта возможностей явно было побольше, чем у каких-нибудь брахманов. Моральные принципы? А с чего это я взял, что они у соплеменников Дронта такие же, как у меня? Случилась же у прежнего хозяина Умника некая войнушка с богами. Самой собой (со слов Умника), виноваты исключительно боги, но кто знает... В последнюю версию хорошо вписываются и специализированные элементали: гномы выведены подобно морлокам, рожденным копаться в земле, -- так нате вам помощника и защитника, земного элементаля; демоны связаны с огнем -- получите духа огня; орки -- жители степей, где гуляет ветер, значт, общайтесь, ребятки, с духами воздуха.
   А зачем Дронту вся эта бодяга с расами? Пролог к выведению человека-инфомага? Типа, сначала специализируем группы людей по природным склонностям к той или иной стихии, научим магичить в соответствии с ее особенностями, закрепим и разовьем навыки через многие поколения, будем скрещивать породы с тем, чтобы метис -- сын, например, гнома и эльфийки, был способен владеть как магией земли, так и магией жизни... Чепуха... В эту гипотезу, во-первых, не вписывается универсальность людей, способных работать с разными видами магии. А во-вторых, при возможностях Дронта глупо идти таким длинным и ненадежным путем. Гораздо проще наловить кучку аборигенов, развить им мозги и подправить гены, чтобы результаты передались потомкам. Генная инженерия всегда мощнее простой селекции. Мы, земляне, это хорошо знаем. В последние годы с помощью генетиков массу новых пород растений и животных наклепали. Нет, не похоже селекционное выведение лунгрийских рас на работу по созданию коллег-инфомагов. Разве что несколько рас и были изначальной целью Дронта? Но зачем? Тут я понял, что мысли скачут куда-то в далекую от исследования природы элементалей сторону, и усилием воли остановился. Я еще даже не овладел по-настоящему инфокомпом и не слетал к точке фокуса. Рановато еще мне фуфайку демиурга на себя примерять. Хе-хе.
   Так, согласимся с предположением, что элементалей создал Дронт. Что из этого следует? Ну, для начала, прежний владелец Умника явно имел навыки работы с информацией не хуже моих, в том числе в вопросах декомпозиции задачи управления миром и разработке модулей для решения отдельных ее частей. Каждый элементаль очень похож на специализированный механизм, созданный с определенной целью. Причем это явно не трактор "Беларусь", который, прежде чем что-то вспашешь, замучаешься заводить. Нет, любой элементаль сам по себе способен на многое. Это не маленький токарный примитив для домашних поделок, скорее мощный промышленный станок с ЧПУ.
   Возьмем, например, воздушного элементаля. Этот дух явно создан для управления локальным климатом и погодой. А что такое управление погодой? Ведь для получения результата необходимо контролировать специализированную погодную модель и постоянно обсчитывать кучу параметров. Тривиальное рассеивание облаков над Москвой во время государственных праздников требует предварительной обработки данных от сотен метеорологических станций, расположенных не только в Москве, но и в Московской области и даже в соседних регионах. А дух воздуха в любой момент может замутить или погасить какой-нибудь смерч. Мы, кстати, на Земле при всех своих суперкомпьютерах пока так не умеем. А элементаль умеет. Но для такого нужен хотя бы примитивный искусственный интеллект.
   Раз у духов есть искусственный интеллект, то у каждого он может быть свой, ибо функции, которые выполняют разные элементали, сильно различаются. Но при этом, зачем для системы управления (правила построения команд, контроль их выполнения, загрузка задания, чтение результата) каждый раз изобретать новые принципы? Я смутно почувствовал, что в результате всех этих размышлений в голове начинает проклевываться какая-то полезная идея. Я очистил мозг и постарался заставить ускользающую мысль выплыть наружу. Увы! Пока не получилось. Мыслишка исчезла, провалившись куда-то в глубины сознания. "Ну ладно, -- подумал я, -- Никуда ты, зараза, не денешься. Обязательно снова проявишься в ближайшее время".
   Да, а вот симбионты больше похожи на естественно появившихся паразитов. В пользу этого говорит не столько отсутствие "интерфейса" доступа к их управлению, который мне самому пришлось делать, сколько их бесполезность. Ибо это я догадался их как-то использовать, а так -- живут себе и никому не подчиняются, только паразитируют на людях. Кроме того, в отличие от элементалей, они универсальны для магов всех стихий. "Ну вот, опять, -- одернул себя я. -- При чем тут симбионты?"
   Так, элементаль -- это модуль, обладающий определенным искусственным интеллектом и способный самостоятельно выполнять определенные функции. Как им управлять? Нужно разобраться в системе команд. Н-да, а я ведь, хоть и знаком с одним таким товарищем, но даже принципов вызова не понимаю. Только смутно как-то. Ладно, допустим, Умник отследит все, что происходит в мозгу при вызове, но для нахождения общих моментов надо вызвать другого элементаля (чего я сейчас не умею), чтобы отследить пересечения и найти общее. Блин, замкнутый круг получается. Чтобы понять, как вызывать элементаля, надо вызвать второго, а чтобы вызвать второго, надо знать, как это сделать...
   Я задумчиво подергал себя за мочку уха. Хм. А кто говорит, что это должен быть именно я? Ну, второй вызывальщик? Ведь можно найти какого-нибудь стихийника и попросить его вызвать, например, элементаля воды или огня, а самому снимать показатели с мозга. Огненный вызывальщик мне знаком -- Балаватх. Но что-то душа не лежит обращаться к нему с такими просьбами. Тот еще тип, себе на уме.
   Я понял, что мысли опять убегают куда-то не туда, и мысленно выругался. Похоже, действительно устал. Я попросил бадди-комп показать циферблат часов. Ой, сколько времени прошло! Скоро Криса приедет. Надо обязательно сделать уборку до ее приезда. И я занялся домашними делами.
  
  
   -- Крис! Заканчивай заниматься фигней! -- Я уже разложил небольшой костерок, у которого мы привыкли вечерять с подругой. Было уже темно, но Криса и тут, метрах в ста от озерка, в нашем выездном лагере на удобной площадке пыталась работать, прикрепив рядом светильник.
   -- Угу, сейчас, -- пробормотала она, не отрываясь от тетради. Я с улыбкой посмотрел на нее и подпалил дрова. Дровишки тут, в предгорье, проблема. Пришлось заплатить одному гному-лесорубу, знакомому Васы, и тот привез нам запас на неделю. Ох и ругался же он, помогая кляче тащить телегу по жуткой дороге, ведущей на полигон. Я еще издали услышал его вопли и побежал помогать. Повозились... Ну ничего, физическая работа очень полезна для организма, а то все думаю да магичу. Вот, даже с элементалем стал плясать не каждый день.
   Классно все-таки сидеть у костра, жарить на веточке кусочки хлеба, разговаривать с красивой девушкой (и не только разговаривать), и все это на свежем воздухе, к которому примешивался тонкий травяной запах, добирающийся до нас на гребне легкого ветерка. Я каждый раз с удовольствием занимался разведением костра. Навыки сохранились еще с детских времен, когда мы с друзьями ходили в походы. Эх, где ты, летний вечерок близ чудного озера, возле огонька, с прижавшейся к тебе одноклассницей, которая подпевает соседу, играющему на гитаре старинный "Гоп-стоп"?.. Удивительная природа Валдая, плеск рыбы в Селигере, оттеняющий звон струн, разумеется, комарешки... Увы...
   Между прочим, правильно развести костер -- большое искусство. Казалось бы, чего сложного? Побродить по лесу, поднасобирать веток, свалить все в кучу, сунуть туда же фитиль из бумаги или ткани да подпалить... Ха-ха-ха: вы или замучаетесь разжигать огонь, или ваши дрова мгновенно вспыхнут, выдав высокое пламя и "обжарив" сидящих рядом, но вскоре прогорят до золы, или у вас тут же начнут слезиться глаза от обильного дыма, иногда -- очень вонючего. А настоящий костер? Дрова для него выбираются и готовятся тщательно: в центр, откуда пойдет огонь, -- посуше, а те, что помокрее и посвежее, -- ближе к краю, чтобы немного просушились, прежде чем загорятся, иначе будет много дыма. Полешки и сучья аккуратно выкладываются домиком-пирамидкой, которая по мере прогорания должна ровно проваливаться в центр костра... В общем, хитростей хватает. Зато правильно сложенный костер загорается сразу и горит все время в одном и том же режиме, без резких всполохов и проседаний пламени, поддерживая вокруг равномерное тепло. Он не обжигает сидящих рядом, и не случается так, что огонь вдруг притухает и греющимся сразу становится холодно. Последнее, может, и полезно для закаливания организма, но приятных ощущений поющим песни под гитару возле огонька чудной августовской ночью точно не прибавляет. Правильный костер легко поддерживать, дрова прогорают ритмично и постепенно. Нет ни дыма, ни резкого звука "взрывающихся" сучьев. Дровишки потрескивают тихо и равномерно, не мешая окружающим наслаждаться природой и друг другом.
   Подготовка хорошего костра здорово отвлекает от суетных проблем, дает хороший отдых мозгу. Правда, кое-что я при разведении огня не люблю делать. Не нравится почему-то зажигать пламя. Готовить огонь очень люблю, а вот поджигать растопку, раздувать ее -- нет. Такая вот особенность моей прошлой походной жизни. Но то было на Земле. А на Лунгрии? Маг я в конце концов или не маг? Вот и поджигаю огонь местным плетением для подогрева воды. Приспособил его к розжигу, подкорректировав структуру в сторону большей интенсивности выхода энергии и оптимизировав расход последней. К слову, очень неплохая ежедневная тренировка в умении пользоваться магией земли. И времени лишнего не тратишь, и полезное дело делаешь, и удовольствие при этом получаешь, и навыки отрабатываешь. Не дело мне во всем полагаться на Умника.
   Забавно наблюдать, как деревянные чурки махом возгораются сразу со всех сторон. И ведь энергии стихии земли требуется лишь раза в четыре больше, чем магии огня. Столько же тратится при перегоне гномьей магии в огненную и использовании потом демонской "зажигалки". У меня даже экономнее, ведь потери на конвертацию очень немалые. Похожим плетением пользовался Васа в том памятном походе. М-да... "И все равно я круче! Мое решение магии поменьше кушает!" -- добавил я себе позитива.
   Ожидая Крису и поджаривая на огне хлеб, нанизанный на прутья, я снова вернулся мыслями к своим делам. Стою на месте! Стою! Если завтра до обеда не появятся посланники от Васы, придется ехать в город самому. А может, так и лучше? Заодно поспрашиваю про водного или еще какого стихийника, надо же инфу про элементалей обобщать и расшифровывать. Сегодня, вот, тоже в главных делах застой. Плетение левитации не улучшается, а мысли касательно природы духов бегут по одному и тому же кругу. Ну ничего, зато есть немножко времени со своими старыми долгами рассчитаться. Надо-таки сделать обещанную Васе книжку по магии. Да и концертная аппаратура для Тира... Как идея она уже разработана, но из "пристрелочных" мыслей нужно родить нечто осязаемое, отладить на модели магии и изготовить! "Так, -- стал я выбирать направление приложения собственных сил, -- закончим, пожалуй, книгу. Все-таки сначала нужно доделать одно дело, а потом приниматься за другое".
   Какую книгу я хочу получить? Делать печатный фолиант неинтересно и неэффективно. Я хочу "родить" учебник, который будет легко изучать. Нужны гиперссылки. Значит, делаем что-то вроде земной электронной бумаги. А кстати, неплохая идея! И читать удобно, и ссылки легко организовать.
   Материал. На Земле электронную бумагу делают из специальных многослойных композиций органических полимеров, формирующих матрицу цветного изображения. Каждая ячейка такой бумаги умеет, в отличие от обычного дисплея, запоминать свой цвет и сохранять его до тех пор, пока новое значение не будет задано явно. При этом не обязательно подавать на эту точку питание и не нужно выполнять постоянную поддерживающую высокочастотную разверстку. Но синтезировать полимеры, да еще органические? Это очень сложно. Даже имея на субноуте описание технологии производства (чего там только нет), мы с Умником утонем в проектировании таких сложных информструктур. Да и стоит ли игра свеч? Уже самим фактом своего существования книга с переходами по гиперссылкам произведет такой фурор, что к качеству материала никто придираться не будет. Кроме того, в отличие от платья Крисы, это изделие пройдет через руки многих отнюдь не самых глупых чародеев. Зачем давать повод заподозрить, что она сделана при помощи чего-то большего, чем обычная магия? Нет, лучше использовать в качестве подложки какой-нибудь известный здесь материал, например, матовое стекло. Такая книга не будет выглядеть слишком уж экзотической. Гибкость листов? Это пижонство. Проще надо быть, товарищи, проще.
   Страницы. Тут несколько вариантов.
   Во-первых, можно поставить плетение, меняющее структуру материала, похожее на то, которое использовалось нами при изменении изображения на моей сумке и эмблемы на эльфийском мече. Вариант не слишком хороший. Каждый раз при перелистывании реструктурировать поверхность? Между прочим, "усталость" металла, пластмассы, стекла еще никто не отменял. А зачем мне нужно, чтобы после нескольких сотен прочтений книжка развалилась? Нехорошо. Кроме того, изменение рельефа поверхности, даже производимое с помощью плетения магии земли, неизбежно наводит на некие мысли о стабильных информструктурах. Появились же у Угры Пуджари идеи на эту тему. Вдруг книга попадет к кому-нибудь столь же умному?
   Во-вторых, можно подсветить страницу в магическом зрении специальным пустым плетением, энергетические каналы которого будут повторять линии буковок текста и контуры картинок, привязанные к нему. Неплохой вариант. Плюсом является то, что не являющийся магом книгу прочесть не сможет. И это, наверное, правильно. Знакомиться с подобным материалом должны те, кто осознает могущество магии и понимает опасность, которую она привносит в мир. Спички детям не игрушка. Плюсом является и то, что сам процесс чтения подобного фолианта будет тренировать способность мага пользоваться энергетическим зрением. Но это какое-то уж очень тривиальное решение. Наверняка и Васа, и архимаг ждут от меня большего. Не надо обманывать ожиданий. Тем более что у меня самого душа к подобному подходу не лежит. Там только рутинная работа, а плетения все старые и известные. Мне бы по ходу поразбираться с чем-нибудь новым.
   В-третьих, иллюзии. Вот это самая подходящая для данного случая технология. Иллюзия может быть "живой", наподобие мультфильма. Причем "живая" (с точки зрения реализации) ничем не отличается от обычного двумерного изображения. Кстати, идея! Существуют магоформы, нити и энергетические каналы которых располагаются не только в единственной плоскости, но и во всех трех измерениях пространства. Их немного, ибо кастование подобных форм вызывает у лунгрийских магов огромные трудности (из-за метода генерирования плетений перед собственным носом). Но как же полезно будет для читателей познакомиться с подобными примерами! Многие маги даже не представляют, что такое возможно. Пусть в качестве иллюстраций на странице возникают голографические изображения плетений! Это предыдущими двумя способами точно не реализуешь. Кроме того, это для меня новая область. Будет очень полезно несколько просветиться. Между прочим, плетения иллюзий, подсмотренные у демонов на показательных выступлениях, Умник давно уже занес в нашу модель магии, основательно дополнив их материалами из памяти Лотколба, хорошо разбирающегося в этом вопросе. Так что есть с чем работать.
   Итак, что у нас получается? Книга -- матовое стекло, укрепленное магически, в красивой рамке со встроенным кристаллом-накопителем. Внутри рамки прячутся плетения иллюзий, играющие роль страниц. Первый лист -- содержание с названиями разделов и ссылками на их начало. При нажатии на ссылку-номер разворачивается плетение-иллюзия с содержимым страницы. Сбоку от листа кнопки вправо/влево для перехода по "соседям", кнопка-ссылка на начало книги и кнопка-ссылка на начало текущего раздела. Немного сложно было сделать, чтобы плетение опознавало нажатие пальца на гиперссылки и кнопки. Но тут пригодился небольшой фрагмент магоформы сигнальной сети дома Лотколба, который фиксировал непосредственное касание ауры в нужной точке плоскости. Нет, зря я отнесся к его искусству несколько скептически. Все-таки, несмотря на вредный характер, довольно головастый гном.
   Ну и, само собой, заставочка... Раскрытие/закрытие книги по нажатию на изображение дракончика в левом нижнем уголке. Я мысленно улыбнулся, вспомнив реакцию Крисы, когда после нажатия на кнопочку из рамки на нее выпрыгнула зубастая и поначалу страшная разинутая пасть, мгновением позже ставшая достаточно милой мордашкой дракончика, втянувшегося обратно в рамку. М-да уж... не думал, что милая шутка в духе заставки ремейка старого фильма "Челюсти" так подействует на мою подругу. Иллюзия была почти плоская, качество изображения несколько хромало, так как при изготовлении книги я принципиально не стал пользоваться возможностями Умника, но Крисе вполне хватило, чтобы испугаться. Я едва успел поймать мгновенно отброшенную книгу и с удивлением смотрел на бледную Крису, окутавшуюся пологом невидимости. Потом разозлившаяся девушка... Но зачем о грустном?
   Но все-таки самое главное в книге, конечно, контент. Я описал методологию упрощенных (из-за отсутствия компов) расчетов на примере известных плетений с подробными картинками и объяснениями, сведенную в стройную систему. Были приведены и оригинальные магоформы, получающиеся в результате расчетов. Этот подход, по сути, полностью меняет принцип разработки новых конструкций. Хватит магам искать новые плетения методом случайных проб и ошибок. Пусть мозгами работают. Криса вот освоила методику -- и какую крутую сигнальную сеть придумала! А методом тыка и постоянными опытами? Генератор плетений она бы точно никогда не изобрела. Пусть и другие просвещаются. Кроме того, как-то между делом я обмолвился об идее некоторого магического калькулятора. Только упомянул, не более. Пусть лунгрийцы осознают, зачем нужна подобная штука, и сами ее разработают. Нельзя давать все знания сразу. Пусть маленько потрудятся.
   Но все же до полного блеска книжку я не довел. На многих картинках качество изображения не ахти, анимешки кривые и их очень мало. Кое-где есть немного путанные объяснения, гиперссылки прикреплены на соплях и порой глючат. Но по сравнению со здешними магическими трактатами уровень материала очень приличный. Поэтому дальше я возиться не стал. Это все же не "Магия для чайников", для уровня Васы и архимага вполне сойдет.
  
   Рука Крисы взлохматила волосы на моей голове.
   -- Ты уже все? -- тут же поинтересовался я.
   -- Ага. -- Девушка села рядом и прижалась. Я приобнял ее и поцеловал в темечко.
   -- Получается? -- задал я дежурный вопрос.
   -- Уже почти закончила, -- отрапортовала будущая ученица. -- Теперь только эксперименты остались. Вот и проверю, правильно ли все рассчитала.
   -- Молодец, -- искренне похвалил я. Окружающих, особенно близких тебе, всегда следует поздравлять с малейшими успехами. Все, особенно женщины, устроены так, что от благожелательной поддержки заинтересованного родного существа силы для дальнейших свершений словно удесятеряются. Для каждого очень важно знать, что его усилия не уходят впустую.
   Несколько минут мы сидели, наслаждаясь теплом от костра, запахами горящего дерева, слабым ветерком и ощущениями от прикосновения друг к другу.
   -- Будем ужинать? -- напомнил я. Как всегда захваченная работой, Криса почти проглотила свой обед, почти не жуя. Угробит еще желудок с такой "диетой".
   Девушка сорвалась с места и стала суетиться, готовя еду. Она двигалась быстро, но удивительно мягко и грациозно. Настоящая сиамская кошечка! Я с удовольствием наблюдал за ее действиями. А что нас ждет после ужина... Все-таки регулярный секс -- это просто класс! Особенно если с партнершей интересно не только кувыркаться, но и беседовать на разные темы. Мы здорово провели вчерашний вечер в обществе друг друга. "Что-то еще будет сегодня..." -- подумал я и облизнулся.
   Но секс для нас был не только приятным времяпрепровождением. В объятиях любви партнеры полностью раскрываются друг перед другом, ослабевают и перестают действовать природные механизмы защиты ментального тела от чужого влияния. Ауры сливаются, одна выправляет недостатки второй, расширяются магические возможности обоих партнеров. Происходит своего рода резонанс ментальных волн. Отличие от обычного взаимодействия напоминает разницу между двумя дюжинами обычных пешеходов, переходящих реку по мосту, и взводом солдат, синхронно чеканящим на нем шаг. На Земле известно немало случаев, когда благодаря тупым капралам-солдафонам прочные сооружения падали в реку. Кстати, а ведь это не аллегория.
   Магическая волна -- это самая настоящая волна, только, в отличие от звуковых волн, распространяет не продольные колебания плотности воздуха, а напряжение общего энергетического магополя в каждой точке. То есть в принципе можно запускать магические плетения таким образом, чтобы возникали резонансные магические колебания в точке приложения сил. Если правильно рассчитать такие волны, то затраты энергии на воздействие будут минимальны, а эффект... Вполне возможно, что невинное плетение легкого нагрева жидкости, пущенное в озеро несколько раз подряд с учетом резонансного сложения нескольких магических воздействий, вдруг вскипятит всю воду в водоеме. Обязательно нужно будет взять идею на заметку. Правда, мне она особо без надобности, ибо, обладая доступом к неограниченным запасам инфомагии (да и на недостаток обычной магической энергии не жалуюсь), пользоваться специальными фокусами для усиления воздействия магоформы на объект нет никакой нужды. А если применить подобный подход к плетению левитации? Тут есть над чем задуматься. Впрочем, сегодня меня ждал чудный вечер на природе, а на завтра я уже настроился встретиться с Васой и попробовать разобраться с элементалем земли. Поэтому отложим пока эту идею на будущее.
   Умник тщательно сканировал и записывал все параметры аур моей и Крисы во время любовной игры. Это очень помогло нам продвинуть модель магии по линии ауры и ментального тела. Мы с подругой отрывались по полной, пробуя все новые и новые штуки! При этом мое желание почувствовать себя в чужом теле и понять ощущения партнерши давно уже было в прошлом. Это все детские игрушки. Свое тело приятнее и совершеннее, потому что: во-первых, оно привычное, мужское, а во-вторых, развитое Умником и постоянными физическими упражнениями по полной программе. Крисе до меня еще далеко. Нет, основной смак был совершенно в другом...
   Удивительная штука эта магическая аура! Она может принимать любую форму. Воздействуя как на отдельные точки пространства, так и одновременно на целые, довольно обширные области и поверхности. А массаж всей поверхностью ауры тела партнера! Криса, когда я опробовал это на ней в первый раз, аж заурчала от удовольствия. Ей настолько понравилось, что сразу стала упрашивать научить. Хочет, красавица, тоже сделать мне приятное, и именно таким способом. Разве тут откажешь? Но...
   Из-за особенности строения плетений у здешних магов аура сильно искажена, и Криса -- не исключение. Мне это очень не нравилось с самого начала. И с первого дня тесного знакомства я занялся исправлением ситуации. Получалось, но, увы, не такими темпами, как хотелось. Сама Криса, с детства привыкшая к искаженному магическому взгляду на окружающий мир, по этому поводу особо не парилась. Долгое время она даже не замечала, что я провожу с ее аурой какие-то манипуляции. А если пациент не сильно помогает, то каковы будут успехи доктора? Но после того как девушка поняла, что ее магические "руки-крюки" просто не способны сделать мне массаж ауры... Нет, сначала она, конечно, пала духом и стала жаловаться на свою судьбу. Но я тут же объяснил, в чем загвоздка, и с тех пор большей фанатки купания в "живой" воде и аурных упражнений было не найти.
   Каждый вечер с помощью амулета я делал воду в озерце "живой". И хотя часть плетения, отвечавшая за продвижение организма в области инфомагии, на Крису не действовала, но с развитием ауры водичка справлялась очень хорошо. Да и я сам старался как можно чаще находиться с девушкой в контакте, активно помогая процессу. Забавно, наверное, смотрелись наши тренировки: лежат в воде часами голые, что-то там напрягаются, время от времени сексом занимаются, а ведь не скажешь, что идет серьезная педагогическая и магическо-исследовательская работа!
   Очень скоро дело пошло на лад, и аура Крисы стала заметно выправляться и усиливаться. Я тут же начал учить Крису кастовать всей поверхностью ментального тела. Конечно, моя подруга -- девушка не промах. В большинстве случаев вполне способна постоять за себя, если понадобится. Обидчику точно мало не покажется. Но одно дело, если Криса где-нибудь в столице столкнется с обычным наглым бандитом, и совсем другое, если к ней заявится кто-либо из тех, кто профессионально охотится на магов. И дело не в том, справится девушка с несколькими элитными рейнджерами Леса, а может, демонами, или нет. В любом случае ее жизнь подвергнется большой опасности. Я ведь веду себя настолько "тихо" в этом городе, что в качестве охотников абы кого явно не пошлют. Меня (а значит, и мою подругу) будут загонять достаточно матерые волчары. Поэтому пусть Криса получит дополнительные шансы, ведь кастование боевых плетений всей аурой на порядок повышает скорость их формирования. Кроме того, если кого-то обучаешь, то и сам начинаешь гораздо лучше владеть тем, чему учишь. Это известная "бородатая" истина для нас, жителей Земли. А мне как раз нужно существенно потренироваться в кастовании плетений по собственной методике. Без этого будет сложно справиться с успешной сдачей на экзамене необходимых плетений.
   Выглядел процесс обучения приблизительно так. Мы стояли, полуобнявшись (Умнику нужен был контакт для работы, а девушке я объяснил, что так удобнее кастовать и разбирать плетения). Криса несколько раз делала какое-то стандартное заклинание. В это время Умник успевал замерить все на всех уровнях (от активностей областей мозга до ментального тела и магического слоя ауры). Затем я пропускал плетение на субноуте через свои алгоритмы, перерабатывая его для кастования всей аурой. А потом мы оба учились кастовать. При этом Умник стимулировал нам обоим разные отделы головного мозга и части ментального тела. Воздействие Умника моя подруга почти не замечала, или, может, относила на мой счет. Очень полезно оказалось сравнивать показатели моей ауры и ментального тела Крисы во время наложения плетений. Это помогло выявлению общих закономерностей в кастовании, а также позволило нам с Умником изрядно уточнить модель магии. Начали мы, естественно, с легких бытовых плетений. По мере развития моих навыков и разработки ауры Крисы перешли к боевым. Девушка показала неплохой наборчик всяких боевых штучек, которые явно помогут мне на грядущем экзамене по боевой магии. Рейнджером, что ли, в прошлом была? Уж больно подкована в местной боевой магии. Или просто я в этих вопросах такой лох? Впрочем, сейчас неважно. Главное, что и для меня наше совместное обучение оказалось полезным, столько нового узнал.
   Но я все-таки немножко поторопился с выводами. Через несколько дней запас боевых заклинаний, которые знала девушка, истощился. Не страшно. Я стал учить Крису кастовать оптимизированный защитный полог и атакующее плетение, подобное тем, которые я применил на магической дуэли против Рамасы. Ну и на закуску я объяснил девушке некоторые приемы преобразования стандартных магических плетений в магоформы, удобные для кастования всей поверхностью ауры. Разумеется, универсальные алгоритмы перевода программы в стиле фон Неймана в "автомат", который может выполняться на машине потока данных, я рассказывать девушке не стал. Ни к чему ей такая серьезная математика. Местные плетения все-таки достаточно просты. Для их преобразования в большинстве случаев достаточно применить простенькие приемчики некоторой нормализации графов.
   А вообще, меня сильно беспокоили ее постоянные поездки в город и обратно в одиночестве. Сам я последние дни сидел на полигоне и занимался экспериментами, а девушка? "Пусть у нее будет на всякий случай дополнительная защита", -- подумал я и подсадил в ауру Крисы специальных симбионтов. Если кто-то вдруг нападет на мою подругу, то маленькие ребятки должны нейтрализовать магическое воздействие, хотя бы частично. Почему не полностью? У меня деятельность защитных симбионтов контролировал Умник, и потому я по поводу защитного полога не беспокоился. А вот у Крисы в ауре симбионты тусуются сами по себе. Потому и надеяться на то, что они полностью отразят магический удар, не было никаких оснований. Обязательно ведь в ауре будут "дырки", которые не прикроют наши маленькие помощники. Кстати, и лечебные симбионты у девушки в ауре тоже есть. Я ей их подсадил уже достаточно давно. Так что подлечат мою красавицу в случае чего. "Да, что-то обострилась у меня паранойя, -- возникла в голове ироническая мысль. -- А может, полезно дать Крисе на всякий случай немножко "гравия"?"
   Ну, "гравий" не "гравий", а парочку "сонников" я Крисе дал на всякий случай. Пусть будет у нее "последний довод королей". Хотя и она сама неизбежно попадет под активацию "сонного" плетения, но если кристалл вдруг разрушится, то я точно буду знать: случилось что-то нехорошее -- и обязательно приду на помощь. Всяким уродам мало не покажется! А "гравий"? Все-таки это игрушка не для детишек-лунгрийцев. Крисе тоже не следует знать, что у меня есть подобная штука. Это мой "последний довод королей".
   Секс, секс... Вот совсем укатал девочку! Заснула, бедняжка у меня на плече и тихо сопит во сне с довольной улыбкой. Мне вдруг стало щекотно. Это Криса чуть-чуть повернулась, и небольшой локон ее пушистых волос попал мне в нос. Я осторожно слегка сдвинул ее волосы, но совсем убирать их с лица не хотелось, уж больно очаровательно пахнут. Чудный аромат свежей зелени и цветов. Н-да, тяжелый вышел вечерок у красавицы, неплохо мы на зеленой травке "позанимались". Криса повернула головку, устраиваясь поудобнее, немножко фыркнула во сне и снова активно засопела.
   А вот мне сейчас совсем спать не хочется. Никакой усталости, голова свежая, а все тело переполняет огромная магическая и физическая мощь. Кажется, еще немного -- и с пальцев рук начнут срываться искры. У меня последнее время подобное случается не так уж редко. Организм во время наших "вечерних занятий" не устает, а словно специально сжигает все накопившееся шлаки и наполняется энергией от матушки-природы. Похоже, резонанс наших с Крисой аур действует не только на нее. Моя подруга, беря от меня очень многое, выправляя свою ауру и усиливаясь как магичка, сама немало дает в ответ. Ее вера в меня, поддержка и ощущение мною этой поддержки вдребезги разбивает все внутренние барьеры стеснительности, боязни совершать какие-то поступки, из-за того что меня могут неверно понять, не оценить или что-то может банально не получиться. Моя аура раскрывается навстречу миру, увлекая за собой ауру Крисы. А может, наоборот: Криса с восторгом рассказывает матушке природе, как счастлива, и увлекает за собой мою душу на свидание с родительницей? Мы говорим ей: "Здравствуй, мама. Мы, дети твои, пришли поделиться своим счастьем. Прими нас и благослови..." А разве может настоящая мать не радоваться счастью своих детей?
   "Я не волшебник, я только учусь. Но вера и любовь порой позволяют творить удивительные чудеса", -- прочувственным звонким голосом заявил у меня в голове Умник. Вот электронный таракан! Такой восхитительный полет мыслей обгадил! Бойкот, что ли, этому электронному червяку объявить? А что, идея!
   "Слышь, ты, металлическая чувырла! -- заявил искину я. -- До середины завтрашнего дня вообще не желаю тебя знать!"
   В ответ раздался издевательский смешок, затем всхлип, тут же перешедший в плач и закончившийся детским ревом. "Ну ладно!" -- наигранно разозлился я и, собрав все усилия воли, заблокировал связи искина с аурой и постарался забросить нахала в самый удаленный уголок моего сознания. Вой затих. Я просканировал свое ментальное тело. Никаких следов. Инфозрение. Тоже ничего. Только легкий ободок вокруг информструктуры моей руки. Ха! А искин-то действительно исчез! Интересный и полезный опыт. Значит, я в принципе могу, если захочу, администрировать его деятельность. Неплохо. А то в последнее время наше партнерство стало настолько тесным, что я начал привыкать, что не только Умник при мне, но и я постоянно при нем. Я успокоился. Весь запал пропал, даже немножко жалко стало это электронное чучело, внезапно оглохшее и онемевшее. "Ну ничего, -- подумал я, -- ему полезно. А то поставил себе эмоциональную матрицу, считает себя разумным существом. Вот пусть тактичности маленько поучится. А пока вернемся к нашим баранам".
   Итак основным средством обеспечения безопасности полета в точку фокуса должен быть магический защитный полог. А вот что это, собственно, такое, с точки зрения физики? Практические эксперименты показали, что получилась довольно забавная штука. И опасная. На границе полога происходят некие процессы, создающие сверхтвердую пленку. Что именно там происходит, я не очень понял, но предположительно эта штука создается из окружающего полог вещества (воздуха, земли и пр.) при его преобразовании. Помню, однажды Васа мне показывал временную материализацию предметов, изменяя с помощью магии воздух. Маг использовал что-то вроде информструктур. Однако из-за того, что применялась не инфо-, а обычная магия, материализованный предмет был нестабилен и нуждался в постоянной подпитке магической энергией. С пологом, похоже, происходит что-то подобное. Энергии тратится куча. Но пленка пленкой, а каркас-то силовой. Получается что-то вроде платья Крисы: энергетические ребра-распорки удерживают некую сверхплотную физическую материю. Что это за материал такой, мне пока непонятно. Явно не наноткань. Вообще, можно "разбудить" Умника. Он сравнит описания разных материалов на субноуте и реальные параметры защитной пленки... "Нет, уж, -- тут же решил я. -- Бойкот так бойкот. Ничего, ему полезно отдохнуть от меня, да и мне от него тоже". Так вот, материал пленки... А в принципе какая разница, из чего сделана эта штука? Главное, что держит любое воздействие, не пропускает даже воздух и тратит кучу энергии.
   Так, интересно: модель магии показывает, что при слабых параметрах поля пленка не образуется. Я немного пообсасывал эту мысль, а потом бросил. Сейчас это неважно. Скорее всего имеет место быть какое-то практическое проявление квантовой теории: при определенных затратах магической энергии на границе защитного кокона понятия энергетической волны и материи сливаются. Впрочем, я не физик, и меня пока эти всякие "высокие материи" не интересуют.
   Как образуется полог? Необходим первоначальный, очень затратный силовой импульс, а после этого для поддержания кокона в нормальном состоянии уже требуется не такая мощная силовая подпитка. То есть имеет место быть что-то вроде шаровой молнии -- для порождения нужен серьезный электрический разряд, но, родившись, огненный шарик может летать порой часами, тратя запасенную в нем энергию довольно медленно. "Черт! -- одернул я себя. -- Опять на физику скатываюсь. А толку? Все равно не пойму, в чем дело, поскольку не ученый, а весьма безграмотный в вопросах "большой науки" программист. Да и никаких практических результатов от такого понимания не просматривается". И я постарался мысли о физике явления прогнать куда-то на дно сознания.
   А как полог генерируется? По версии стандартной реализации гномов, кокон первоначально имеет ограниченный радиус, который быстро увеличивается до нужных размеров. При этом могут наблюдаться забавные эффекты распихивания попавшихся на его пути предметов. Зачем так? Возможно, причина в прошлой жизни гномов под землей, когда неосторожная постановка полога на большом радиусе приводила к разным неприятным эффектам. Если шар создается сразу радиусом в два метра, например, а подземный ход шириной в полтора, то полог или "приварится" к стенкам хода и "заклинит" мага, не давая ему куда-либо двигаться, или начнет "переваривать" стенки туннеля, перемалывая их в песок и разрушая подземную дорогу. А если делать кокон, как принято у гномов, то происходит нечто вроде того, как выдувают стеклянные изделия: металлическая трубочка с небольшим количеством расплавленного вязкого материала на конце вставляется в специальную форму, и стеклодув начинает дуть во всю силу своих легких -- конечное изделие в результате принимает очертания формы. Я как-то прогнал процесс создания полога на модели магии и убедился, что это именно так. Сильно, видать, почитание традиций у гномьих магов. Они уже давно не живут в подземельях, а ставят полог прежним способом. Впрочем, и при использовании на поверхности в подобной методе есть свой резон -- "лишние" люди и предметы не уничтожаются пологом, а расталкиваются. Поэтому случайных жертв не бывает.
   Но маги-гномы настолько привыкли к стандартной схеме, что уже и не особенно задумываются, что все можно делать несколько иначе -- сразу выставлять полог на заданный радиус. Преимущество -- гораздо большая скорость формирования заклинания. А что касается расталкивания "лишних", то этот вопрос можно решить не только плавным постепенным непрерывным выдавливанием, но и определенным набором последовательных толчков-импульсов: сначала полог создается радиусом полметра, потом -- шестьдесят сантиметров, потом -- семьдесят. Нет, десятисантиметровая инкрементация радиуса -- это слишком много, так можно и серьезные повреждения расталкиваемым нанести. Но если квант увеличения радиуса, например, всего полсантиметра? Для окружающих не будет никаких последствий, ибо аура, "почувствовав" чужеродное влияние, сама сразу оттолкнет своего носителя. Пусть толчок будет несильным, но этого вполне достаточно. При этом энергетические затраты все равно снижаются на много порядков по сравнению с тем, что требуется при "нормальной" процедуре постановки защитного кокона. Неудивительно поэтому, что у меня полог получается прочнее, чем у гномов, и ставится намного быстрее даже тогда, когда я вбухиваю в процесс количество энергии, соизмеримое с тем, которое тратит Васа на активацию собственной защиты. Кстати, я однажды попытался объяснить учителю эту простую механику, но он почему-то не очень воспринял. Видимо, некоторые стереотипы сложно преодолевать даже таким ученым-подвижникам, всегда готовым изучать новое, как Васа их'Вассандир.
   Но Крисе я по ходу дела объяснил все вышеописанные нюансы, обучая ее кастовать защитное плетение всей поверхностью ауры. Идею квантования защитных и сигнальных магоформ вместо плавного расширения зоны действия плетений она восприняла "на ура". Это сразу сказалось на разработке ее сигнальной сети. Собственно, именно тогда у нее и возникла идея генератора, выстреливающего нити на определенное расстояние. А защитный полог теперь девушка сразу ставит нужного диаметра, при этом получая огромные преимущества с точки зрения скорости кастования магоформы и минимизации затрат собственных сил на этот процесс. Может быть, однажды это поможет ей остаться в живых. Кстати, я обучил ее и несколько отличному от стандартного собственному плетению защиты, которое поглощает вражеские плетения и аккумулирует их энергию в накопителях, если они есть. А если нет, то использует чужую магию для укрепления структуры полога и снижения затрат на его поддержку.
   Защитная пленка, пересекаясь на границе с каким-нибудь веществом, ведет себя довольно интересно. Она как-то (как именно, я пока не разобрался) классифицирует материю на два типа. В первом случае (органика, песок, земля или что-то в этом роде) препятствующее распространению полога вещество разрезается, а пленка проходит сквозь него, словно нож сквозь масло. Во втором случае (камень, металл) защита срастается с материалом и заклинивает идущего внутри кокона мага или деформируется наподобие стекла, выдуваемого в форму, расталкивая мага и вещество. Впрочем, скорее всего это один и тот же процесс. Неслучайно сильный эффект отталкивания возникает при касательном контакте пленки и любого вещества. Во время дуэли полог, которым я окружил себя, имел форму идеального шара, углубившегося на значительную глубину в мягкую землю арены.
   Ну и, чтобы уж завершить тему защитного полога, на закуску подадим немножко пикантного. Я имею в виду защитный полог Васы, который он демонстрировал при въезде в город. Кокон у него формировался медленно, я бы сказал демонстративно, да еще там было смешано столько безумных плетений (невидимость, отпугивающий магический сигнал плюс сильный расталкивающий эффект и гибкость полога, чтобы можно было передвигаться в городских кварталах), что у меня невольно возникла мысль, что Васа случайно намешал там всего понемногу и сам не особо разбирался в получившемся.
   Без защитного полога лететь в небо совсем не хочется. Неизвестно, как быстро я поднимусь, да и стремно. Кокон должен защитить меня от падения давления, холода и прочих прелестей десятикилометровой высоты. Пусть Умник и забабахал хитрое плетение, которое будет поддерживать необходимый уровень кислорода в крови, но лучше перестраховаться.
   Кстати, а что если сделать воздушный шар? Нет, явная глупость. Во-первых, воздухоплавательные аппараты плохо управляемы. И даже если ветром будет руководить элементаль воздуха, это не слишком изменит ситуацию. Во-вторых, на оболочку придется потратить кучу времени или до черта финансовых средств.
   На Земле оболочка сейчас производится из синтетических тканей, а когда-то делалась из парашютного шелка (на самых первых шарах -- просто обычная, хорошо промасленная материя). Создавать ее из наноткани? Но одно дело -- материализовать относительно небольшое платье, а другое -- большие куски ткани многометровой площади. Задолбаешься не только делать каждый отдельный листок, но и сшивать их в общую оболочку. Кроме того, как быть с защитным пологом, который должен в случае чего спасти мое бренное тело? Если заключать в полог весь шар -- то как он сможет передвигаться по воздуху? А частично -- кокон просто разрежет веревки или сам шар. Сделать кокон очень маленьким по диаметру? Но тогда жизнь он мне точно не спасет. При ударе об землю произойдет что-то подобное стычке с мертвителями: полог защитит от проникновения веществ окружающей среды, но породит внутри кокона сильнейшую воздушную волну в результате своей деформации. Учитывая скорость встречи с землей при падении с высоты в десять километров... И лепешки от меня не останется. Будет только плавать в воздухе некая взвесь из мельчайших частиц клеток, которые не смогли обратиться в пар. Нет, диаметр полога должен быть достаточно большим. Хотя, если тросы, подвешивающие гондолу к шару, укрепить магией... Все равно не катит. Либо на стыке полога и веревок будет использоваться слишком большое количество энергии, либо кокон срастется с материалом шара. А если временно упаковать полог в гондолу, а при падении пусть расправится как пружина?.. И этот фокус не очень пройдет, затраты энергии, опять же, будут слишком велики. Впрочем, скорее всего, эти проблемы разрешимы, но зачем тратить силы на подобное? Эта задача сравнима по сложности с переработкой заклинания левитации на импульсный лад. Последнее, может быть, даже легче. Впрочем, по поводу самого полета я уже решил сначала разобраться с земным элементалем, а потом предпринимать какие-то дальнейшие шаги.
   Кстати, а ведь активный защитный полог делает проблематичным и мое использование парашюта. Придется или полностью довериться пологу и его способности смягчать приземление (а даже расчеты на компе не дают полной и ясной картины, как оно будет происходить), или же на нужной высоте отключить его, чтобы планировать на "собственных" крыльях. Да еще надо учесть и перепад давления при его отключении.
   "Н-да... здесь ситуацию явно предстоит доработать". -- Я печально вздохнул и погладил волосы Крисы. Блин, а так все хочется сделать до того дня, когда состоится бал у архимага! Да еще и этот долбаный экзамен. И тут я почувствовал, что, возможно, был неправ, так ополчившись на искина. Надо все-таки извиниться перед дитенком. Он ведь именно ребенок, хоть и многотысячелетнего возраста. Но сколько времени у него действует эта эмоциональная матрица? Всего-то несколько месяцев. Младенец, так сказать. Нет, нужно снять блокировку линий связи сознания и искина.
   "Умник, ты не спишь?" -- осторожно поинтересовался я.
   "Хм... насмешил, -- откликнулся электронный чудик. -- Я никогда не сплю".
   "Да знаю я, знаю, -- снова вздохнул я. Извиняться не хотелось, все-таки мой гнев имел веские причины. Впрочем, похоже, Умник и сам не стремится напоминать о произошедшем. -- Расскажи-ка мне еще раз о настройке на инфокомп в точке фокуса".
   "Да ты уже сто раз это слышал!" -- возмущенно заметил искин.
   "Тогда расскажи в сто первый раз! -- проявил я настойчивость и пояснил: -- Все-таки я очень сильно нервничаю перед предстоящими полетами".
   "Ну ладно, ладно, -- согласился Умник. -- Если этот инфокомп создан по стандарту, а он таким должен быть, вряд ли Дронт стал менять базовые установки, то само присутствие человека в точке фокуса подразумевает запуск программы перенастройки управления инфокомпом на данного индивидуума. Тут работают те же правила, что и для доступа ко мне. Даже если хозяин не оставил эту возможность открытой, то она должна открываться по прошествии какого-то времени, обычно достаточно длительного. Я думаю, все сроки уже давно прошли и любые ограничения перестали действовать, так что достаточно всего лишь туда попасть. Поэтому такие точки фокуса обычно прячут в труднодоступных местах, так, на всякий случай".
   "А сколько настройка занимает по времени?" -- уточнил я.
   "Не знаю... -- несколько замялся Умник. -- Могу только предположить, что от десятка минут до нескольких часов".
   "Да уж", -- пробормотал я.
   Спать не хотелось. Я осторожно освободился из объятий Крисы и пошел на полигон. В том, что девушка осталась одна, не было никакого риска. Хотя Криса еще и не закончила с собственной сигнальной сетью и не создала нормально работающего сигнального амулета, но я, можно сказать, украл у нее идею. Просто засунул в несколько накопителей, которые хранились про запас у нас "на складе", нужные плетения. Говорить Крисе я, конечно, об этом не стал. Пусть самостоятельно делает и продает свое изобретение. Для нее это очень важно, да и не фиг отнимать чужие лавры, со своими бы разобраться. Но уж больно результативная идея, к тому же снимает с Умника нагрузку по контролю окружающей местности. В общем, ночью весь полигон и прилегающую местность покрывала моя сигнальная сеть. Умник лишь периодически включал радар для контроля, да еще выключал сигналку, как только Криса просыпалась, чтобы она не заметила ничего странного.
   На полигоне я продолжил попытки поплотнее подружиться с элементалем воздуха. Мы сначала здорово поплясали (физическую форму тоже нужно поддерживать), а потом принялись за эксперименты. Опыты показали, что все ощущения, которые я испытываю при контакте, воспринимаются духом как команды к действию. Но проблема в том, что хотя я стараюсь четко формулировать желания, элементаль выполняет заданное далеко не всегда точно. Получается, что команды (желания) проходят какую-то обработку и в дальнейшем или корректируются под его возможности, или же просто искажаются и неправильно понимаются.
   Еще одна проблема в том, что дух воздуха выполняет команду без моего непосредственного контроля максимум минут пять. Затем словно забывает о задании (хрен его знает, что там у него происходит) и просто двигает ко мне, как при вызове, просясь на контакт. Именно так я понимал ситуацию, когда через некоторое время он прекращал удерживать в воздухе предмет и начинал легким ветерком крутиться около меня. Грустно это и печально, особенно если такое поведение характерно и для элементалей других стихий. Но, может быть, что-то не так делаю я?
   Я оставил проблему на будущее и решил поэкспериментировать со своими "воздушными руками". Вместе с элементалем мы стали поднимать камушки различного веса на значительном расстоянии от моего тела. Итог: самая большая грузоподъемность -- поблизости от меня. Я свободно могу "руками" духа поднимать любые (маленькие и большие по весу) камни и перемещать их в нужную точку. А вот с увеличением расстояния грузоподъемность постепенно уменьшается. Примерно на километровой дистанции можно поднять камни с меня весом, а вот дальше... Может быть, просто следует побольше тренироваться?
   Летая слившимся с элементалем сознанием, я заодно избавился от естественного страха высоты. Теперь километр над землей меня совершенно не пугал. Я спокойно смотрел вниз, и голова абсолютно не кружилась. Только, к сожалению, взлететь выше, чем на километр, почему-то не получалось -- контакт резко разрывался со звуком лопнувшей струны.
   Возможно, я слишком плотно привязываюсь к элементалю? Обязательно стоит над этим поработать. Глядишь, и получится держать связь на гораздо большем расстоянии. Тут важно понять: это чисто вопрос тренировки или нужен другой подход к слиянию и управлению.
   Кстати, во время слияния я пару раз чувствовал на грани сознания присутствие других воздушных элементалей. И мой дух воздуха бросался на сородичей и отгонял их. Конкуренты?
   И ставшее уже обычным делом получение от элементаля под конец общения какой-то его непонятной энергии, с которой я не знал что делать. Правда, теперь ее перепадать мне стало гораздо меньше, чем вначале, но все равно непонятно.
  
   ...Всласть полетав в виде элементаля, выделывая виденные мною только на симуляторах да в фильмах фигуры высшего пилотажа (но здесь ощущения все-таки четче) и уже не особо надеясь на какой-то прорыв в отношениях с ним, я улегся под бок к Крисе и, обняв ее, отправился в гости к Морфею, который, наверное, уже начал обижаться из-за краткости моих визитов в его чертоги.
  
   Элементаль воздуха
  
   В очередной раз модуль номер одна тысяча семьсот шестьдесят шесть серии "В", сокращенно МВ1766, вышел из режима ожидания, уловив сигнал вызова от органического командного модуля, и тут же сорвался с места, пытаясь опередить своих сородичей. Давно, очень давно сигнал, имеющий инфомагическую составляющую и потому чрезвычайно приближенный к эталону, не будоражил место пребывания модулей серии "В". МВ1766 не знал, да его и не интересовало, почему те, кто разрабатывал его поведение, заложили определение приоритетности в зависимости от степени совпадения сигнала вызова с эталонным. В отличие от тех, кто его программировал, для МВ1766 такой тип подключения был не признаком критической ситуации, в которой приоритет прав должен быть у того, кто лучше подготовлен и четче думает, а всего лишь одной из штатных возможностей. Много тысяч лет назад среди представителей цивилизации, разработавшей МВ, воспроизвести "идеальный сигнал", являющийся высшим приоритетом и отключающим любые другие задачи, могли только профессионалы, занимавшиеся устранением нештатных опасностей. Иными словами спасатели и военные. Но простейший сигнал вызова в случае чего мог подать и ребенок. Это, кстати, тоже было учтено при написании управляющих программ. МВ всегда старался понять, что от него хочет вызвавший. Но в последнее время чаще всего случалось так, что или понять не удавалось, или у вызвавшего не хватало прав на выполнение.
   В момент вызова МВ1766 исполнял программу ожидания. Программа, имевшая минимальный приоритет, регламентировала периодичность выходов из режима подзарядки и выполнение облета подконтрольной территории. Цель собственных действий МВ1766 была неизвестна, ему надо было просто облетать свою зону ответственности, правда, ее границы, из-за незначительного противоречия базовых установок оперативным, давно размылись, и потому происходили частые пересечения с другими модулями той же серии. Облетать зону следовало в режиме постоянного прослушивания, ожидая сигнал призыва командного модуля, что в данной местности случалось крайне редко. Когда сигнал принят, ближайший к точке вызова модуль незамедлительно должен двигаться в отслеженное место, установить связь с МК и перейти в режим прямого управления. Кроме всего прочего, связь с МК дает рабочим модулям дополнительную энергию для поддержания своих структур в активном и работоспособном состоянии без необходимости впадать в длительный режим ожидания для ее самостоятельного накопления. Не заблокированное оперативными настройками (что может сделать только командный модуль) базовое стремление к "поддержанию активного существования" на некоторое время приводит к возникновению в матрице имитации эмоций привязанности к последнему МК. При каждом контакте интенсивность эмоций возрастает пропорционально величине полученной энергии, а снижается строго линейно от времени, прошедшего с момента контакта. Забавным следствием этого является возникновение при достаточно частых вызовах постоянного желания модуля находиться в районе пребывания командного модуля, с которым был последний контакт.
   Вот и тогда его схемы чуть не зашкалили, получив почти эталонный сигнал максимального приоритета. Правда, если бы модуль мог удивляться, то именно это чувство посетило бы его, когда кроме самого факта подключения, ничего больше не произошло. Впрочем, энергии МВ1766 командный передал столько, что если бы он мог выражать свои ощущения словами, то описал бы их, как опьянение в степени, приближающейся к интоксикации, а остатки полуусвоенной энергии вынужденно выплеснул обратно в канал связи. Неопытность МК в управлении МВ1766 привела к тому, что тот с трудом "понимал" приказы, чтобы четко им следовать. Зато постоянный приток энергии привел к тому, что эмоциональная матрица МВ1766 расшаталась до такой степени, что он стал агрессивно воспринимать попытки подключения других модулей серии "В" к "своему" МК. Впрочем, со временем то ли командный модуль стал опытнее, то ли МВ1766 приспособился, но взаимопонимание стало налаживаться. Однако МК почему-то всегда использовал только прямое управление и так ни разу не активировал заложенные в МВ1766 задачи, для выполнения которых, собственно, того и создавали. Впрочем, и другие МК, иногда вызывающие МВ, активируют только самые простые задачи. Кроме того, эти МК, согласно спектру вызова, имеют более низкий приоритет управления, чем тот, с которым связался МВ1766.
   Тут надо отметить, что помимо заложенных в МВ задач, они обладают достаточной гибкостью, чтобы выполнять непосредственные краткие приказы своих командных модулей. Но для того, чтобы задать рабочему модулю новую программу, необходима высокая квалификация МК, а также глубокие познания устройства и способностей МВ. Есть еще возможность примитивно обучать по принципу "делай, как я", когда оператор несколько раз решает сходные задачи, непосредственно управляя МК, но этот метод крайне неточен, требует огромного количества времени и иногда дает странные эффекты, вызванные неверным распознаванием МВ ключевых моментов принятия решений.
   МВ1766 напоследок облетел месторасположение своего командного модуля, выдал два импульса в сторону приблизившихся других модулей той же серии, что и он, привлеченных эхом недавнего слияния, заставив их свернуть в сторону, отметил наличие модулей серии "Е" глубоко под землей, но не придал этому никакого значения -- они не были ему интересны, да и полное взаимодействие с модулями других серий возможно только при активации всего-то десятка зашитых в него задач и только под непосредственным контролем МК, обладающего наивысшим приоритетом. А использовались они, если верить мозаичной памяти модуля, от силы пару раз. Еще некоторое время МВ1766 наблюдал слабое затухающее эхо базовых колебаний энергии рядом со своим МК, невкусные для него, но которые МК при желании может использовать для быстрого вызова модулей серии "О". После того как эти колебания окончательно затухли, МВ1766 уцепился своими эффекторами за соответствующие энергетические линии, присутствующие в округе, но не подходящие для его жизнедеятельности (таких практически не было) и медленно притушил всю активность, не имеющую отношения к контролю за положением МК. Как сказали бы люди -- задремал в полглаза.
  
   Ник
  
   Следующий день, наверное, в небесной канцелярии объявили днем посещений.
   Когда мы завтракали с Крисой, Умник просигналил о приближении трех чужаков к полигону. Я посмотрел на радар, который из-за некоторой возвышенности плато по отношению к окружающей местности действовал довольно далеко. Приближающиеся точки были от нас на расстоянии в несколько километров. Вполне достаточно времени, чтобы спокойно закончить завтрак и подготовиться к приему гостей.
   -- Поела? -- спросил я Крису, дожевывающую последний кусок, и встал с мягкой подстилки.
   -- Ага. -- Девушка гибко потянулась всем телом, искоса с намеком поглядывая на меня. Что вытворяет, чертовка! Пришлось напрячь волю, чтобы имитировать отсутствие реакции. А Криса томно продолжила: -- Сейчас еще ополоснусь в озере, и будет совсем хорошо.
   -- Давай попозже, -- хмыкнул я. -- Пойдем на полигон, к нам гости пожаловали. -- И стал собираться.
   Криса ничуть не удивилась, хотя сама еще ничего не почувствовала. Видимо, уже привыкла к моим неожиданным возможностям и все непонятки списывала на драконью магию, о которой я ей как-то рассказал. Она молча поднялась и стала собираться. Только в красивых глазах моей подруги промелькнуло мимолетное разочарование. Больше она не проявила никаких эмоций и только деловито спросила:
   -- Как думаешь, кто там? -- тем временем быстро убирая остатки завтрака.
   Я пожал плечами.
   -- Не знаю. Трое конных. Гномы. Маги. -- Я просканировал с помощью Умника чужаков и попытался сообразить, кто это к нам пожаловал. Так, явно маги и маги незнакомые. Ладно, подъедут поближе -- разберемся.
   Я мысленно перебрал вчерашние эксперименты, стараясь оценить, не оставил ли где-нибудь на виду что-нибудь лишнее, не предназначенное для чужих глаз. Так, парашют вроде хорошо спрятан, книга для Васы и амулеты-накопители, заряженные нестандартными плетениями, тоже. Кристалл, делающий "живую" воду? Его я вынул из озерца-купели еще вчера вечером. "Гравий" и "сонники"? В карманах одежды и на поясе. Контейнер для их изготовления -- там же. Вот только ямищу в центре полигона вчера поленился засыпать, после того как немного поигрался с "гравием" ближе к вечеру. Небольшой такой "бум". Выяснилось, что, срабатывая одновременно, несколько плетений левитации отнюдь не мешали друг другу, а, наоборот, резко усиливали воздействие на окружающую среду. Так что идея насчет импульсной генерации магоформы полета, порождающей резонирующие волны, видимо, отнюдь не безнадежна. Криса, тогда вернувшаяся с проверки своих сигнальных нитей, увидела беспорядок на арене и посмотрела на меня с недоумением. Я виновато пожал плечами. Девушка промолчала. А, в принципе по фигу! Пусть и эти друзья поглядят на яму да покопаются в ней, если уж очень захотят. Все равно ничего не обнаружат. От разрушенного плетения левитации никаких магических следов не остается. Оно само словно взлетает.
   А вдруг это какие-то охотники по мою душу? Нет, это явно не эльфы, а гномы. Впрочем, ушастые вполне могут и наемников-охотников нанять. С них станется. Подслушка в эльфийском посольстве уже не раз показывала, как сильно они "любят" нарушителя покоя священной рощи. Да нет, вряд ли. Но я на всякий случай незаметно от Крисы проверил свой арсенал. Пара "сонных" кристаллов, три единицы "гравия", Умник, шест, элементаль под боком (я почувствовал его легкую эманацию поблизости)... Ресурсов для достойной встречи вполне хватает. Посмотрим, что за фрукты к нам заявились.
   Что еще? Личная защита, стандартный полог невидимости, атакующий полог, кстати, назовем его "молот"... Вообще, эти плетения я уже и без Умника неплохо формирую. И довольно быстро.
   Кстати, надо будет попробовать научиться делать свернутые плетения по Крисиному принципу, пусть даже и не до конца сформированными, и хранить в ауре. Вот только получится ли? А если удастся... тогда можно будет набрать про запас разных боевых плетений и практически мгновенно их активировать, не заморачиваясь кастованием магоформ в кризисной ситуации. Все-таки многое в амулеты не засунешь. Интересно, сколько можно запасти и как долго они смогут находиться в ауре? Да, тут много чего можно попробовать. Кстати, есть же еще ребята-симбионты. Свернутые плетения можно и на них навешать. Тогда удастся запасти ничем не ограниченный боевой ресурс. Кроме того, симбионты умеют размножаться. А значит, набор дежурных боевых плетений будет неисчерпаемым. И никто не подумает про меня как про инфомага. Обычных магических штучек хватит для любых противников за глаза. Впрочем, скорость кастования плетений всей полнотой ауры (я делаю именно так) и без того достаточно высока, быстрее, чем любой местный маг может послать в адрес противника заранее заготовленную магоформу. Так что еще и хранить в ауре какие-то плетения-заготовки в огромных количествах? Явно пижонство. Однако мало ли на кого нарвешься в будущем. Я ведь лунгрийских гроссмейстеров боевой магии в деле-то не видал. Вдруг они гораздо проворнее остальных магов? Тогда, может, и свернутые плетения в ауре или на симбионтах в дело пойдут. Идейку обязательно нужно проработать!
   -- Ты что, заснул? -- Криса подвела наших лошадок и уже какое-то время стояла рядом.
   Я мотнул головой.
   -- Извини, задумался. Поехали! -- Я вскочил на Принцессу и, дождавшись, когда Криса сделает то же самое, легонько ударил пятками свою скакунью. -- Торопиться не будем, все равно успеем раньше них.
  
   Типы эти мне не понравились. Двое -- боевые маги. Глаза холодные, цепкие, да и сами явно сурьезные ребятки. Третий -- обычный немолодой гном-целитель. С первого взгляда он вроде не вызывал никаких опасений. Однако то, что выглядел он отнюдь не молодым, а целители в первую очередь занимаются своим здоровьем и проблемами молодости, говорило о его большом опыте. Какой бы ты крутой целитель не был, но постоянно поддерживать свою молодость, пусть и внешнюю, вечно не получится.
   Визитеры слезли со своих лошадей и приблизились к внешней стене полигона, на которой уже сидел я и лениво болтал ногами. Встали гости странно, словно готовясь к нападению на меня -- один боевой маг слева, другой справа, целитель остался позади и немного вдалеке. Боевики, видимо, думали, что, встав таким образом, они помешают видеть мне обоих противников одновременно. Но для моего панорамного зрения это было безразлично. Если ребята затеют бучу, их ожидает небольшой сюрприз. Я специально повертел головой, поглядев на каждого боевика по очереди. Пусть пока думают, что их хитрость имеет смысл. Я сосредоточился, готовый в любой момент начать активные действия. Но внешне это никак не проявилось. Для гостей я все так же расслабленно болтал ногами, сидя на стене.
   -- Ты Ник Админ Рутович? -- не стал рассусоливать главный в этой тройке.
   -- Совершенно верно, -- прищурился я. Умник уже просканировал их информструктуры и вывел результаты на экран бадди-компа. У каждого в ауре -- готовые к атаке боевые плетения, некоторые нам с Умником пока неизвестны. Ментальные тела магически закрыты. Если бы не инфозрение, то и мы с Умником ничего бы не увидели. Оба боевика обвешаны амулетами, среди которых были накопители, заряженные под завязку чертовой тучей энергии. Мальчики явно намерены повоевать. Со мной, что ли? Неприятное ощущение...
   -- Чем обязан? -- спросил я, лениво растягивая слова. Внутреннее напряжение росло. Но я специально старался казаться все более умиротворенным. Нет никакого смысла первому начинать бучу. Пусть лучше ребята сами проявят себя. Нам с Крисой они повредить не смогут, кишка тонка, а основание для порки их самих предоставят. Впрочем, если это "официальные" гномы, то архимагу и его компашке будет чихать на любые основания. Эх, рановато мне еще вступать с гномами в конфликты. Тогда точно придется распрощаться со спокойной жизнью и добраться до точки фокуса будет гораздо сложнее. А может, обойдется?
   -- Обычная инспекция, -- сообщил главный гость. -- Проверяем состояние полигонов и их использование. Мы осмотримся, -- даже не спросил, а констатировал факт гном.
   Тут Криса выглянула из ворот. Боевики, увидев гномку, несколько успокоились и расслабились. Похоже, драчка откладывается. Это только к лучшему. Но мне самому пока расслабляться рановато. Вдруг это всего лишь кратковременное затишье перед бурей? Я по-прежнему был сосредоточен. Целитель прошел мимо боевиков и приблизился ко мне.
   -- Молодой человек, -- произнес он, задрав голову (я и среди земляков коротышкой никогда не считался, а уж у гномов...), -- я целитель и обязан проверить всех находящихся здесь, не повлияли ли эксперименты на их здоровье. Многие маги настолько увлекаются, что забывают следить за собой. Тем более, насколько я знаю, ты практически живешь здесь. Прости, это не займет много времени. Таковы правила.
   Я пожал плечами. Ерундой какой-то маются -- явно ни за каким не за обследованием сюда явились. Но мне-то какая разница? Пусть сами прокладывают курс. Может, что-то понятно станет. А, кстати...
   -- А полномочия у вас есть? -- спокойно спросил я. -- Откуда я знаю, что вы из гильдии магов?
   -- Все у нас есть. -- Целитель предъявил ордер на осмотр полигона, с магической печатью и отпечатком ауры какого-то чиновника, и показал кольцо принадлежности к гильдии с магическим плетением сложной, но легко узнаваемой формы. У Васы я тоже подобное видел, только он почему-то постоянно его не носит. Я про себя пожал плечами. Значит, все-таки "официальные" гномы. Похоже, все оформлено серьезно. Но те ли они, за кого себя выдают, на самом деле? Увы, мы не в столице и не в доме Васы. Сейчас проверить их полномочия довольно затруднительно. Хотя, какая разница? На полигоне я прибрался, так что пусть смотрят. Все равно Умник не позволит никакому целителю увидеть в моей ауре и организме чего-нибудь нестандартное. А Криса? Гномка как гномка. Ну разве что аура развита более качественно благодаря моим усилиям.
   -- Проходите, смотрите. -- Я спрыгнул внутрь периметра и уселся на лавку, ожидая, пока гости дойдут до нее через открытые ворота.
   "Умник, что-то мне не нравится происходящее. На всякий случай пригляди за стариком, чтобы он ничего не нахимичил в моей ауре и у Крисы", -- предупредил я искина.
   "Бу сде!" -- отрапортовал тот в ответ. У меня в мозгу возникла картинка дюжего гусара в цветном "павлиньем" мундире, стоящего "смирно" с грудью навыкате, отдающего честь двумя пальцами и пожирающего начальника глазами.
   "Гуд", -- хмыкнул я и подозвал рукой Крису, пока гости привязывали лошадей.
   -- Ты что-нибудь знаешь о подобных проверках? -- спросил я девушку.
   -- В первый раз слышу, -- нахмурившись, отрицательно качнула головой подруга.
   -- Вот и мне подозрительно, -- согласился я. -- Ладно, посмотрим, что они будут делать. Но на всякий случай будь внимательна.
   Девушка удивленно посмотрела на меня, но, чуть помявшись, согласно кивнула.
   Похоже, гости приехали сюда специально из-за меня. На Крису целитель почти не обратил внимания, потратив на осмотр не более минуты. А вот со мной возился довольно долго, сканируя ауру и так и эдак и ища на моем теле следы каких-нибудь болячек. Ну, последнее он затеял явно напрасно. Благодаря Умнику и "живой" воде, в которой я купаюсь постоянно, на теле уже давно не осталось даже следов от каких-нибудь старых шрамов. Или, может, мага насторожило именно их отсутствие? Впрочем, пусть, если хочет, пишет донос начальству обо всех этих непонятках. Васа и архимаг хорошо знают, что я сам неплохой целитель.
   А хорошее состояние собственного тела -- это особенность мага, умеющего лечить людей. На Лунгрии, в отличие от Земли, не встречается толстеньких ведущих телепередач, обучающих зрителей "контролировать фигуру", или лысых врачей, пытающихся лечить остальных мужиков от алопеции. Местные никакой цивилизацией не испорчены. Если шарлатан с рябой мордой попытается продать какое-нибудь средство для очистки кожи лица, то хорошо если ему повезет быть быстренько арестованным стражей и оказаться в тюряге. А то гномы-обыватели вполне могут вылить на его рожу кипяточку и предложить в их присутствии полечиться этим средством. Хм... если подумать, может, это не так уж неразумно?
   Пока целитель занимался мной, двое боевиков просто гуляли по полигону, делая вид, что что-то там проверяют. Один из них бросил на меня заинтересованный взгляд, когда увидел в центре площадки яму от последнего испытания "гравия". Во время своих передвижений боевики внимательно наблюдали за целителем, проводящим диагностику моего состояния. И при этом старались располагаться по отношению ко мне так, чтобы я никак не мог видеть обоих одновременно. А может, у них там, наверху что-то произошло? И кто-то подумал, что я приложил к этому руку? Глупость, конечно. А интересно, что там у них стряслось? Впрочем, мне-то что? Не хватает еще в придворные игры гномьих "верхолазов" встревать. Мало мне, что ли, трехглазых и ушастых? Нет, не буду и пытаться расспрашивать. Пусть закончат свое "обследование", ничего не найдут и убираются восвояси.
   Целитель возился около получаса. В конце концов вся эта канитель закончилась, маги быстро собрались и отправились прочь.
   -- Это не он, -- донесся до меня голос целителя, которому я, разумеется, подвесил "жучок".
   -- Ты уверен? -- спросил главный.
   -- Абсолютно, -- успокоил целитель.
   -- Вот и хорошо, -- тут же расслабился второй боевик.
   -- Что, опасаешься его? -- съехидничал целитель.
   -- Да нет, -- объяснил собеседник, -- просто непонятный он тип. Ты видел на полигоне ямищу? Вот то-то же. Не знаю, что он там изобретает, но не хотел бы я почувствовать на себе какие-нибудь новые боевые плетения. От которых еще неизвестно как защищаться.
   -- Ладно, так и доложим, -- кивнул целитель.
   "О'кей", -- мысленно согласился я с ними обоими.
  
  
   Вторым посетителем оказался Тир.
   -- А этих ты зачем привел? -- Поздоровавшись, я кивнул на его группу, которая разбрелась по полигону и с интересом, присущим обывателям немагам, рассматривала, как он устроен.
   Тир улыбнулся:
   -- Я думал, что сначала ты спросишь, почему я не появился на следующий день после нашей прошлой встречи, как обещал, а протянул целых два дня. О, да ты тут не один! -- Он увидел Крису, вышедшую из внутренних помещений полигона, и раскланялся с ней. Они уже были знакомы -- встречались в доме Васы.
   -- И это тоже. Тут всего ничего до выступления остается. Не вижу для вас смысла учить что-то новое, все равно не успеете. -- Я пожал плечами. -- Но, тем не менее, тебя я рад видеть.
   -- Э, нет! -- Тир погрозил мне пальцем. -- Я эти два дня гонял свою команду практически без продыха и сна. Музыкальная память у меня очень хорошая. Того одного раза мне хватило, чтобы запомнить произведение. Но звук, конечно, не тот. Вернее, если поменять тональность и снизить темп, то получается очень даже неплохо и на моем инструменте. Но ты обещал мне что-то сделать? -- вопросительно посмотрел он. Забавно, я слыхивал, что некоторые выдающиеся земные музыканты и композиторы могли после одного прослушивания воспроизвести произведение, что называется, с наскоку. Неужто и Тир такой же?
   Впрочем, ведь когда-то, до изобретения нотной грамоты, подобный навык считался неотъемлемым качеством настоящего музыканта. В Шотландии, например, соревнования волынщиков заключались в том, что они исполняли одну и ту же тему, расцвечивая ее собственными вариациями. Причем следующий должен был слово в слово повторить музыкальную фразу предыдущего и добавить к этому что-то свое. Проигрывал тот, кому сказать больше было нечего. Да и у нас на родине когда-то гусляры соревновались таким же образом. Кстати, интересно, нотная грамота у гномов есть? Я ведь ничем подобным так и не поинтересовался. Увы, все бегу, бегу, бегу... Некогда о душе позаботиться. Неправильно это. Но что уж поделать? Постоянный цейтнот. Ничего, вот слетаю в точку фокуса, тогда...
   -- Ага, сделал, -- ответил я на вопрос Тира. -- Только ты давай сначала организуй мне концерт по заявкам. Хочу послушать, что у тебя получилось.
   Музыкант кивнул и свистом позвал своих товарищей.
   -- Познакомься -- Корон. -- Парень с дудкой кивнул. -- Ахтунг -- вторая бригата. -- Я хмыкнул, услышав имя второго гнома. -- И Джореилм Лоун, как ты догадался, барабаны. -- Орк вовсю ухмылялся, взяв в руки свою косу и помахивая ею. -- Ну что, ребята, покажем моему другу, что у нас получилось?
   -- Покажем, -- согласились парни и быстро стали готовить сцену прямо на полигоне -- все необходимое они привезли на лошадях.
  
   -- Акустики совершенно никакой, -- пожаловался Тир после того, как они исполнили Пахельбеля в своем стиле, присаживаясь рядом со мной. Действительно неплохо сыграли. Но это уже совершенно другое произведение. Как сказали бы в моем мире -- оригинальная аранжировка.
   -- Ничего, -- хлопнул я его по плечу и ободряюще улыбнулся. -- Я впечатлен. За пару дней такого добиться... хм... Уверен, ты будешь признан лучшим на балу. Независимо от того, что будете исполнять. Я не видал еще здесь, чтобы образовывалась сплоченная группа из хороших музыкантов, понимающих друг друга с полуслова. -- Я помолчал, прикидывая, что делать дальше. -- Ладно, давай так. Я тебе еще прокручу музыку в моем исполнении, хотя вижу, что особой необходимости в этом нет. А потом покажу один интересный артефакт. Только, извини уж, твои ребята не услышат. Так, мне кажется, будет правильнее. Только собьет то, что ты от них добился.
   -- Согласен, -- радостно кивнул Тир.
   Не откладывая дело в долгий ящик, я включил музыку, а Умник в это время по моей просьбе воздействовал на ментальное тело Тира, чтобы усилить запоминание. Особой необходимости улучшать память Тира не было -- он и сам запомнил в прошлый раз музыку с одного исполнения. Да и использовать друзей в качестве подопытных кроликов?.. Но, с другой стороны, все время махаться магическими плетениями с охотниками за твоим телом? На Земле существует очень точное выражение, описывающее это явление, "пиррова победа". Отразив или уничтожив группу охотников, ты неизбежно (маги обязательно почувствуют бой и начнут разбираться) посадишь себе "на хвост" еще большую кодлу. Мудры китайцы, говоря, что самый выдающийся мастер единоборств тот, с кем никто не вступает в схватку. Поэтому нам с Умником просто необходимо обладать возможностями воздействия на ментальное тело. Это поможет обрести сторонников и отвести глаза врагам. Да и мои магические технологии и знания нужно внедрять на территории Лунгрии как можно активнее. Сейчас благодаря своим умениям работать с информацией я выделяюсь среди обычных магов как бельмо на глазу, хоть и стараюсь вести себя осторожнее. Если бы меня не прикрывали Васа и остальные гномы, то наверняка уже бы не вылезал из крупных неприятностей. Вон как Балаватх сделал стойку при первой же случайной встрече. А если будет больше хотя бы таких магов, как Криса, постигших концепцию разработки магоформ через расчеты, а не опыты, проводимые методом тыка, то, может, и я на их фоне не буду так сильно выделяться.
   Ведь постоянно прослушивать окружающих, каждый момент быть готовым к неожиданностям, скрываться и скрывать свои настоящие мысли даже от любимой женщины -- разве это жизнь? Мне бы красивый домик на берегу лесного озера, любящую жену с детьми, небольшой садик да какой-нибудь магический полигон поблизости, и чтоб никто не считал чужаком и не пытался как-то использовать в своих играх "бесхозную силу"... Увы, в ближайшее время ничего подобного не светит. Пока мир Лунгрии передо мной лишь прогибается, напрягаясь, как пружина, и готовясь больно ударить в ответ, а не сливается в единении и не раскрывается, принимая в свое лоно нового собрата. Впрочем, от стенаний по этому поводу все равно ничего не изменится.
   Для меня очень важно уметь воздействовать на мозги и сознание окружающих. Внушить противнику избегать тебя или хотя бы просто не замечать какие-то твои фокусы все-таки гораздо гуманнее, чем сразу его убивать. Да и распространять знания, как положено, годами обучая учеников в каком-нибудь колледже, у меня ни времени нет, ни возможностей, и в ближайшем будущем не будет. Поэтому простите, мои друзья, но попользую вас по полной программе. Единственное, что извиняет, так это то, что я отношусь к вам крайне трепетно и осторожно. Никогда не буду применять к вашим головам технологии, которые не опробовал на себе самом. По всем расчетам, вам ничего не грозит. Кроме того, если что-нибудь пойдет не так, мы с Умником всегда вас вылечим. Но для исследования способов ментального воздействия на лунгрийцев мне все-таки требуется как можно больше подопытных. Впрочем, возможно, такими рассуждениями я лишь успокаиваю свою совесть? Доктор Менгеле тоже, говорят, немецких детей очень любил...
   То воздействие, которое сейчас Умник применил к Тиру, мы уже использовали при обучении Крисы. Результаты были очень успешны, а побочных эффектов -- никаких. В принципе, наверное, следует рассчитать для процесса отдельную методику и самому полностью ее освоить. У Умника и других задач вполне хватает.
   -- Ну что, будем пробовать? -- Я вынес на полигон устройство. Оно выглядело, как небольшая шкатулка с обязательным дракончиком на крышке. Почему-то мне нравится делать свои артефакты в форме красивых шкатулок. Помню еще из детства большую шкатулку мамы, доставшуюся ей в наследство от ее бабушки, в которой она хранила свои янтарные ожерелья. Шкатулка была сделана из темного дерева, украшена сколками янтаря и открывалась с такой симпатичной мелодией: "Ах, мой милый Августин, Августин, Августин..." Для меня любой праздник начинался с того, что мама открывала шкатулку, звучала музыка, она доставала янтарное ожерелье... И завершался тоже музыкой -- мама убирала драгоценности на их постоянное место. Как давно это было...
   Но об устройстве. Сделать конструкцию в соответствии с изначальной идеей оказалось довольно сложно. Слишком много нужно расчетов и экспериментов, чтобы качественно организовать взаимодействие струн и усилка, связанных магическими нитями. Нужно ведь учитывать и танцевальные движения музыкантов, и перемещения их по сцене... Да и изобретать новые плетения не хотелось. Поэтому я сделал по-другому.
   "Динамик" создается на базе хорошо изученного плетения защитного полога. При включении шкатулки (для этого нужно всего лишь открыть крышку) над ней создается специальный защитный кокон-шар. Это не сверхплотная пленка, но силы поля вполне достаточно, чтобы "толкать" воздух, создавая громкий звук. Причем громкость, тембр, распределение частот можно варьировать и настраивать с помощью магических бегунков на небольшой панельке внутри шкатулки. Соединительных нитей никаких. Магическое плетение, аналогичное тому, которое мы с Умником применяем в "жучках", воспринимает все звуки вокруг. Специальный магический автомат выделяет из фона звуки бригаты, усиливает и обрабатывает их, снабжает "электрогитарным" оттенком и передает их на кокон. Новое решение позволяет использовать Тиру свой инструмент и без усилка. Я еще на Земле не раз замечал, что для некоторых мелодий резонатор, особенно с металлическим оттенком, довольно вреден. Теряется теплота, заложенная в музыку автором. Кроме того, мой аппарат вполне можно использовать не только в резонанс струн бригаты, но и в режиме эха, когда резонансный звук генерируется с некоторым опозданием, создавая интересную полифонию.
   Защитный полог я уже настолько насобачился кастовать, что создать измененную его версию не составляло никакого труда. Микрофон, снимающий звуки, давно отработан на "жучках". Что же касается непосредственно шкатулки, то материализацию выполнил Умник. Он уже делал подобную работу для мастера Рема и контейнер для производства "гравия" и "сонников". Проблем не возникло. Правда, для расчета конструкции пришлось изрядно потрудиться субноуту. Нужно было грамотно рассчитать процессы снятия звуковых колебаний, их преобразования в магическую волну, путешествующую до кокона, и преобразования ее же уже в колебания кокона, да еще так, чтобы добавился эффект электрогитарного звука. Все это достаточно стандартные задачи, хорошо известные и давно решенные на Земле. Единственное, что -- в земных устройствах преобразуется в электрические, а не магические колебания и обратно. Но, с точки зрения сложности расчетов, это почти одно и то же. Главное, что мне самому почти не пришлось тратить драгоценное время на все эти дела. Оно пригодилось для тренировок по кастованию заклинаний к будущим экзаменам.
  
   Я поставил защитный полог вокруг нас с Тиром (чтобы имитировать акустику помещения), включил устройство, открыл шкатулку и предложил ему что-нибудь сыграть. Он начал с Пахельбеля. Зазвучало. Правда, некоторые частоты почему-то пропали, а "шумовые" кое-где вылезли. Я объяснил Тиру принцип работы и настройки аппарата, и мы совместно стали вносить корректировки. Тир настраивал параметры, двигая бегунки, а я подключался тогда, когда явно требовалось подстроить тот или иной кусочек магического плетения, обрабатывающего звук и передающего его на поверхность кокона. Где-то с пару часиков мы мучились и порой морщились от резких звуков. Но в конце концов все получилось. В принципе не так уж и много времени потратили на настройку такого сложного артефакта.
   Пока мы работали, музыканты и Криса погуляли по окрестностям плато, немножко поохотились, добыли какую-то местную животину типа косули (по словам Крисы, особенно отличился орк) и приготовили обед. Пообедав, Тир показал своим ребятам предварительный вариант "настоящего" исполнения Пахельбеля, и мы все засобирались в город. Музыкантам было необходимо как можно скорее приступать к репетициям, да и концерты в кафешке, их штаб-квартире, никто не отменял, мне нужно было обязательно повидаться с Васой, показать ему результаты тренировок экзаменационных плетений и забрать материалы по элементалю земли. Криса собиралась продолжить продвигать свою сигнальную разработку в магической гильдии.
   -- Ник! -- воскликнул радостный Тир, восседая на спине медленно движущейся лошади и раскинув руки в стороны, глазами впитывая окружающую действительность. -- Оказывается, жить -- прекрасно и удивительно!
   -- Угу, -- буркнул я. -- А хорошо жить -- еще прекрасней и еще удивительней.
   -- Эх ,ты! -- махнул рукой парень. -- Тебе не удастся испортить мне настроение!
   Мы с Крисой одновременно посмотрели друг на друга и улыбнулись.
  
   Эльфийский лес
  
   Стояла тихая, спокойная погода. Солнце светило ярко. Казалось, дай ему волю или чуть подтолкни -- лучи пронзят все на своем пути. Звонко стрекотали насекомые. Штиль. Спокойствие. Иногда возникало легкое движение воздуха. Мир словно вздыхал в глубоком сне и, покрутившись на своем ложе, успокаивался до следующего раза.
   Тройка эльфов-рейнджеров быстро и бесшумно передвигалась по лесу. Они просачивались сквозь внешне неприступные стены из переплетений различных растений, которые здесь, на границе леса, росли особенно густо. Это было сделано намеренно. Граница в таком состоянии поддерживалась специальными командами эльфов-лесников. Любой чужак запутается в ветках деревьев и кустарников, все переполошит, но далеко не пройдет. Для рейнджеров же препятствий словно не существовало, настолько ловко они их преодолевали. Эльфы двигались в сторону границы, откуда пришел странный сигнал от сети обнаружения чужаков, за последние месяцы усиленной и охватившей всю территорию эльфов. Тревога периодически повторялась в одном и том же месте, а не смещалась ни в глубь территории, ни к ее границе, как происходило бы, если бы барьер намеренно пересек какой-нибудь человек или дроу. Но периодичность сигнала была явно искусственной -- раз в одну минуту. Пары десятков минут эльфам хватило, чтобы переместиться из соседнего сектора патрулирования.
   -- Что это такое? -- сдавленно выдохнул самый младший из тройки. Эльфы находились на самой границе леса и осторожно выглядывали из-за деревьев.
   Старший группы, прищурившись и не выдавая своего состояния перед подчиненными, рассматривал необычное существо, молча и неподвижно сидевшее с закрытыми глазами в двадцати метрах от границы. Его можно было бы принять за статую, настолько неподвижно оно сидело, если бы не знание того, что наличие статуи в этом месте еще менее вероятно, чем присутствие самого настоящего дракона.
   -- Дракон, -- пытаясь оставаться невозмутимым, ответил старший. И вот как ему реагировать? Что здесь потерял дракон? Мало того что немногим доводилось их видеть, так еще и выход дракона за свою территорию -- дело неслыханное.
   -- Дракон? Ух, ты! -- удивился его второй подчиненный. -- Я думал, они больших размеров. И что будем делать?
   Старший пожал плечами.
   -- Надо доложить. Мы ничего не можем решить. Ситуация слишком нестандартная. -- И он начал вытаскивать амулет связи, когда неожиданно глаза дракона раскрылись. Эльфы замерли. Отличное зрение рейнджеров позволило им увидеть, как зрачки дракона вытянулись в вертикальную линию и он несколько раз быстро моргнул внутренним веком.
   -- Хр... выходить... я видеть... -- донесся шипящий голос дракона. Рейнджеры переглянулись. Вообще-то увидеть эльфа в лесу, если он этого не хочет, дело весьма проблематичное, если не сказать невозможное. Однако дракон мог обращаться только к ним.
   Старший сделал знак подчиненным оставаться на месте и выскользнул на поляну. Дракон, до этого времени сидевший, как суслик, на задних лапах с упором на хвост, пошевелился и улегся на живот, сразу став намного ниже эльфа. Что означала такая смена положения, эльф не знал, но на всякий случай перевел свой организм в состояние, предваряющее боевой режим, хотя нутром понимал, что это никак не поможет. Если хотя бы десятая доля того, что рассказывают о драконах -- правда, то стоит пришельцу захотеть напасть, и можно смело отбрасывать ветви и сушить корни, никакие заклинания не помогут.
   -- Хр... я... нужно... каварить... -- снова прошипел дракон, глядя на эльфа. Тот чувствовал себя очень неуютно под пристальным взглядом глаз ящера. Да и говорил тот странно, рот его не шевелился, только иногда изо рта выскакивал язык, минуя страшные зубы, и под челюстью, ближе к горлу периодически надувался какой-то мешок и вибрировал в такт словам.
   -- С кем гость хотел бы говорить? -- спросил эльф.
   Дракон прикрыл глаза и несколько мгновений молчал.
   -- Каварить... язык людей? Эльфи... сложно... каварить...
   -- Да, я говорю на человеческом. -- Для пробы рейнджер ответил на диалекте людей, насколько он знал, ближе живущих к драконам.
   -- Хорошо! -- Дракон явно обрадовался и, подняв голову, продолжил уже на более приемлемом для него языке: -- Я есть большой познанник, мне надо к вам.
   -- К нам? -- удивился рейнджер, потихоньку расслабляясь. -- Зачем?
   -- Мне надо познать шум у вас. -- И, немного подумав, дракон кивнул головой, видимо, таким образом желая усилить эффект где-то увиденным ранее жестом.
   -- Ничего не понимаю, -- пробормотал рейнджер и растерянно оглянулся в сторону леса. -- Какой шум?
   -- Шум у вас. Я услышал. Давно. Долго собирался. Яйцо хранил. -- Дракон гордо поднял голову. -- Сын родился. Долго добирался. Шум кончился. Но я помнил направление. Надо познать. Большой шум. Проблема. Для всех.
   Эльф только пожал плечами. Он ничего не понял.
   -- Давай я свяжусь со своим начальством, а уж оно пускай думает, как и чем тебе помочь. Хорошо? -- как маленькому, попытался рейнджер донести свою мысль дракону. Может, и гость не совсем его понимает? Хоть на человеческом он вроде бы и ясно произносит слова, намного лучше, чем на эльфийском, но все равно непонятно, что имеет в виду. Рейнджер молился про себя, чтобы дракон понял его правильно и, не дай Лес, ни на что не обиделся -- мало ли какие у них, драконов, нравы. Пасть на землю обугленной веткой эльфу очень не хотелось. Главное сейчас как-то выкрутиться, а там уж пускай начальство разбирается.
   Дракон печально наклонил голову набок, глядя на рейнджера одним глазом. Затем опустил голову на землю и закрыл глаза.
   -- Я ждать, -- донеслось до эльфа. -- День, ночь. Еще день, ночь. Потом не ждать. Идти смотреть.
  
  
   Глава 2
  
   Ник
  
   До города мы доехали весело. Музыканты дурачились, развлекались, пели песни. Особенно отличился орк, оказавшийся весьма компанейским парнем. Он показал неплохую вольтижировку. Бедная лошадка. Она фыркала и мотала головой, когда под ее животом ползал на весу мускулистый дылда. Да как еще пролез-то, с его-то комплекцией! Потом, уловив недовольство животинки, орк соскочил на землю и пробежал полпути до города с ней наперегонки. И выиграл-таки состязание! А потом он стал у меня на глазах в шутку ухаживать за Крисой, травя "бородатые" (для меня) анекдоты. Криса хохотала во весь голос. При этом он не переступал никаких границ, не делал ничего такого, что бы могло серьезно вызвать мое возмущение. Хотя я на всякий случай иногда акцентированно хмурил брови. Замечая это, орк отвлекал внимание девушки от себя, показывая прикол одного из своих друзей-музыкантов, а сам тем временем подмигивал мне и "делал язык". Рожа у него при этом выглядела весьма забавно. Ну как на такого можно сердиться? И почему местные орки ничем не напоминают уродов из книг Толкиена и соответствующих экранизаций? Между прочим, если архимаг подтолкнет-таки меня к прямому участию в боевых действиях в степи, будет довольно сложно разбираться с зеленокожими, ибо перед глазами всегда будет стоять бесшабашный приятель-музыкант Тира. По словам моего друга, с орком только одна проблема -- ест как четыре гнома и постоянно голоден. Это сегодня и я заметил -- половину косули скушал именно он. Ну что ж, наверное, у каждого есть свои недостатки.
   В городе мы распрощались. Довольный Тир, бережно придерживая мешок с концертными причиндалами, в сопровождении парней отправился в свою штаб-квартиру -- в чифу, где собирался играть перед посетителями и заодно репетировать. С хозяином у ансамбля уже был постоянный договор. И тому полезно -- посетителей стало намного больше, и музыкантам -- есть место для репетиций и при этом еще очень неплохие деньги за концерты по вечерам платят. Тир уже давно ничем не напоминает того бледного и потерянного гнома, каким он выглядел до того, как я подарил ему бригату. И слава богу.
   -- Ник, -- перед расставанием попросил Тир, -- заходите с Крисой как-нибудь вечерком к нам в чифу, не пожалеете.
   Я кивнул, охотно веря.
   -- И обязательно на праздничные состязания музыкантов. Обещаю, что тебе будет не стыдно нас слушать. А нам поддержка друзей очень нужна. Вы приходите, не подведем, и обязательно чем-нибудь удивим!
   -- Хорошо. -- Я хлопнул его по плечу. -- Порви их там всех. Пусть почувствуют себя, словно только что из горной шахты на свет вылезли##1.
  
  
   ##1 Гномья идиома, аналогичная нашему: "Едва на свет появились" (прим. автора)
  
   Парень уверенно рассмеялся в ответ на мои слова.
   Проводив взглядами удаляющуюся группу, мы с Крисой посмотрели друг на друга.
   -- Ты сейчас куда? -- спросил я.
   -- Думаю к учителю заскочить, -- чуть виновато сказала девушка, словно спрашивая разрешения. -- Хочу обсудить с ним кое-какие мелочи. Потом в гильдию.
   -- Хорошо, -- кивнул я. -- Как освободишься, подъезжай к Васе, я буду у него. Обратно вместе поедем. И... наклонись ко мне. -- Я поманил ее пальчиком.
   Криса заинтересованно наклонилась, а я легонько куснул ее за маленькую мочку. Девушка вскрикнула и зажала ухо ладонью.
   -- Ты чего это?
   -- На парней не засматривайся. -- Я погрозил ей пальцем. Мимо нас только что как раз прошли несколько веселых молодых гномов. Почти все с интересом посматривали на мою подругу, а она в ответ улыбалась. -- И смотри не перетрудись в гильдии, у меня на тебя сегодня большие планы.
   Рассмеявшись, Криса хлестнула свою лошадь и умчалась. Я вздохнул. Никак не могу определиться со своими чувствами к Крисе. Люблю ли я ее? Не знаю. Влюблен? Определенно, да. Мне с ней хорошо, в постели никаких проблем. Но почему-то подарить ей небольшое колечко пока нет сильного желания. Есть что-то еще... Или мне это только кажется? Черт его знает.
   Что такое любовь? У каждого это бывает по-своему. Для одного это спокойствие в чувствах, удобство, привычка. Для другого -- взрыв чувств, ревность, скандалы. Да-да, был у меня знакомый, который просто не представлял себе, что есть иная любовь -- без этих постоянных дерганий за струны души, к которым цепляются нити некоей сети, опутывающей "его" и "ее" и которую некоторые называют любовью (а по мне -- лишь наркотическая тоска по сильным ощущениям, пристрастие к нехимическому марафету). Самому же пока не с чем сравнивать. Любви в моей жизни не было, хотя подруг с юности хватало. И в каждую в свое время я был влюблен. Но сейчас обо всем прошедшем я вспоминаю с полным равнодушием. Значит, те чувства к женщинам не были похожи на любовь даже отдаленно. Так, временное влечение. Особняком стоят мои отношения с Тишью. Увы, слишком мало времени было отпущено нам судьбою. Мы уже никогда не узнаем, могла ли наша тяга друг к другу вырасти в более серьезное чувство.
   Вот и с Крисой... Она мне очень симпатична. И знаю, что в совместной семейной жизни тоже проблем никаких не будет. И даже, наверное, мечтаю о спокойном семейном гнезде где-нибудь в лесочке возле озера с любящей женой, детишками и внуками. Но сейчас жизнь у меня уж больно непонятная. Все бегу, бегу, бегу... И никак не остановиться. Удар может последовать с любой стороны. И от архимага, и от эльфов, и от Балаватха, и еще от кого-нибудь. Вот если бы я был всего лишь умелым воином... А так, большая сила ни в каком мире долго оставаться бесхозной не будет, да и скрыть ее невозможно. Даже если я просто брошу заниматься всякой магией, все равно способности как-нибудь проявятся. Да и сила моя вовсе не в каких-то там плетениях и потоках энергии, а в умении работать с информацией. А такие навыки невозможно скрыть, если всю жизнь привык ими пользоваться. Потому и вынужден осваивать свои возможности. Я ведь должен быть хозяином своей силы, а не безропотным служкой какого-нибудь архимага. Но пока не очень принимает меня в таком качестве Лунгрия, сопротивляется всячески. Я буквально чувствую запах распрямляющейся пружины позади. Остается только все быстрее и быстрее бежать вперед, пока не выйду из зоны досягаемости удара. Вот и Криса... Идеальная спутница, хорошая подруга, надежная соратница. И у нее тоже нет пока серьезных позиций в этом мире, все-таки сирота. Так может, мы и сблизились исключительно потому, что сейчас так легче преодолевать препятствия? Может, это не любовь, а всего лишь стремление работать в одной команде? Не было и нет у нас времени пожить в свое удовольствие спокойно и разобраться в своих чувствах. И будет ли?
   Принцесса медленно плелась к дому Васы. Очнувшись от посторонних мыслей, я проверил, а где, собственно, сейчас находится маг. Блин, в гильдии. Разумеется, что делать дома такому трудоголику?
   Дальше секретаря меня не пропустили, несмотря на карточку. Видимо, допуск мага восьмой ступени весьма и весьма низок. Однако девушка-секретарь (если судить по ауре -- сама ученица со слабыми магическими способностями) быстро организовала вызов Васы. Мало ли зачем его ученик пришел?
   Сидя на неудобном стульчике в приемной (интересно, такие здесь специально для отваживания назойливых посетителей?), я заскучал и от нечего делать стал разглядывать секретаршу. Не очень красивая, даже невзрачная, но с неплохой фигурой. Уродкой ее явно не назовешь. Я присмотрелся к ее ауре. Если делать выводы, исходя из составленной мною карте ментального тела женщины (то бишь Крисы), девушка явно закомплексованная, вроде как девственница, или секс в ее жизни редкое явление. Об этом говорит крайне слабо развитая малюсенькая область в ауре, то ли отвечающая за сексуальные выбросы энергии, то ли на них реагирующая -- я еще не совсем разобрался. У Крисы эта область после нашей встречи и в результате регулярных вечерних "занятий" явно увеличилась. Так... девушка-секретарша эмоционально явно устойчива. Бывают периодические срывы, но как женщине без них? Следы последнего еще не исчезли. А может, она фригидна? Вряд ли мужчины ее не замечают, ведь никакого отталкивающего впечатления она не производит. Закрыв глаза, я уже посмотрел на секретаршу через комп. Перед взором была схема ауры с подсказками и стрелочками, указывающими на ключевые точки воздействия и их характеристики.
   Ну-ка, попробуем кое-что. Наблюдая за девушкой сквозь прикрытые веки (типа задремал), я, вытянув свои аурные руки, аккуратно стал ее гладить в разных местах. Пощекочу ее мочку уха и втяну их обратно, наблюдая, поймет ли она, в чем дело, или нет. Но, видимо, переключение на аурное зрение для нее было делом несколько напряжным, а возможно, она и не ожидала такой пакости от меня, единственного в комнате. Так до конца и не поняла, почему у нее вдруг то спина зачешется, то ухо. Тут мне пришла в голову одна мысль, и я прекратил свои издевательства, занявшись обдумыванием затеи. Интересно, что будет, если попробовать применить некоторые приемы, отработанные с Крисой? Хм... Пусть и без слияния, максимально раскрывающего партнера. Что-то должно получиться? Или нет?
   Захваченный идеей, я стал выполнять действия, отлаженные на пару с Крисой, сексуально раскачивающие реципиента в сторону возбуждения. Вскоре девушка заерзала, раскраснелась и бросила на меня опасливый взгляд -- не заметил ли чего. Она плотно сжала ноги и попыталась продолжить писать. Но тут же карандаш в ее руке сломался, слишком сильно прижатый к столу.
   Так, ладно, хватит. Все с ней в порядке. Значит, просто не везет в личной жизни. Хм... странно, что нет защиты от внешнего воздействия. Я бы именно секретарям в первую очередь выдавал защитные амулеты -- они ведь знают о многом, что творится в организации, и обо всем, чем занимается босс. Ну да бог с ними, может, у гномов свои резоны. Интересно, а вот как можно помочь кому-либо в такой ситуации? Можно ли что-то изменить через аурное воздействие, чтобы неудачи в личной жизни больше не беспокоили и в то же время не "кастрировать" чувства?
   Но отношение к жизни формируется у человека (или, в данном случае, гнома) по мере приобретения опыта, в процессе познания окружающего мира, людей, идентификации себя в обществе и при взаимодействии с социумом. Вмешиваться -- значит менять мироощущение и самую личность. Иногда, правда, такое необходимо, если собственные проблемы реципиента заводят его в тупик, откуда без посторонней помощи не выбраться. Но если нет никакого расстройства психики, стремления к самоубийству, депрессии, то зачем соваться? Каждый индивид должен набивать свои шишки сам и сам лечить их. Именно так можно приобрести опыт и найти собственное место в мире.
   Я вздохнул. Извини, неизвестная девушка, не буду тебе помогать. Разве что следы стресса можно убрать. О! А это мысль! А что если сделать так, чтобы эмоциональные срывы не приводили к фатальным последствиям? Ведь они наносят явные повреждения ауре. Кстати, отсюда, скорее всего, и болезни после разных нервных встрясок. Разумеется, не только от этого. Отрицательные потрясения, разрывая ауру, способствуют возникновению нарушений в работе различных органов, но если орган абсолютно здоров, то такое воздействие для него не страшно, через некоторое время аура восстанавливается. Но если орган не совсем здоров, тогда болячка берет верх, формируя уже измененную болезнью ауру. Аура очень плотно связана с организмом, и если ее вовремя сшивать и выправлять, то отрицательных последствий будет гораздо меньше. Так-так... Я побыстрее защелкал шариками в голове. С другой стороны, сам по себе стресс тоже полезен. Он мобилизует силы организма для решения возникшей проблемы. Конечно, не всегда. Стресс стрессу рознь. Итак, вывод: нужно не убирать механизм возбуждения в организме стресса, а убирать его отрицательные последствия. Хм... а ведь с этим неплохо справляются лечебные симбионты. Нормально. Получается, что фиговых последствий стрессовых ситуаций для организма можно избежать. А ведь я даже не задумывался об этом. Гуд. Ладно. Я снова посмотрел на ауру девушки и быстро подсадил ей лечебного симбионта. Хорошо, что лечебных симбионтов, в отличие от боевых, можно увидеть только по инфоструктурам. Я, кстати, уже вижу их без помощи Умника, вот что значит практика. Так что местные маги не будут приставать к девушке по этому поводу.
   Вскоре я заметил, что симбионты стали размножаться, что явно говорило о наличии у девушки проблем. Ну и хорошо. Выправят ауру, потом из них останется только один. Страж. Это не спасет девушку от ударов судьбы, однако эти удары не будут слишком сильно отражаться на ее здоровье.
   -- Давно ждешь? -- В дверях нарисовался Васа.
   -- Нет, не очень. -- Я встал. -- Познавательно провел время, ожидая тебя.
   Девушка при этих словах подозрительно зыркнула на меня. Я улыбнулся и последовал за магом.
  
   Лара с облегчением посмотрела на закрывшуюся дверь. С чего это она так возбудилась? Парень совсем не в ее вкусе, да и не обращала она на него особого внимания. А вот, поди ж ты. Как бы он не заметил чего -- девушка посмотрела на свои сжатые в кулаки руки и кивнула себе. Надо будет помириться с Бронлумом. Зря она на него накричала и запретила показываться на глаза. Вот уж характер от матушки достался! Вон и отец уж, на что матушку любил, все равно не выдержал, ушел в свое время с торговцами.
   Лара выглянула в коридор. Посетителей больше не было. Удачно. Закрыв дверь на ключ, она побежала в дамскую комнату приводить себя в порядок.
  
   -- Неплохо, неплохо, -- развалившись в кресле в своем кабинете, довольно кивал Васа. Я развеял плетения, иллюстрирующие некоторые приемы, которые планировал использовать во время сдачи той части экзамена, которая касалась интеграции. -- В общем-то, ты готов к прохождению испытания. Но хочу предупредить. Могут быть, скажем так, накладки. Главным экзаменатором интеграционной части будет Дитрия. Очень хитрая и вредная дама. Обязательно подсунет что-нибудь внешне вполне пристойное, но с подковыркой. С ней, конечно, провели беседу, но давить мы не можем, так что неожиданности не исключены. Будь внимателен.
   Я кивнул. В принципе, какую бы задачу не подсунула эта леди, мы вместе с Умником и компами должны быстро разобраться что к чему. Ну, это в крайнем случае. Теоретически я со многими вещами уже и сам могу справиться, хотя страховка еще никому не мешала.
   Кабинет Васы мне понравился. Достаточно большой, куча шкафов с книгами, какими-то бумагами, на столе беспорядок. В целом соответствует хозяину -- некоторая неухоженность, но не фатальная, придающая помещению некоторую таинственность. Я провел пальцем по книжной полке, рядом с которой стоял. На пальце осталась пыль. Я хмыкнул. Хозяин кабинета явно не часто просиживает здесь штаны. Но, вообще-то, может, всыпать секретарше? Это ее обязанность -- приличный вид рабочего места босса. Нет, не буду вмешиваться. Пусть сами разбираются.
   -- ...в боевой же части, -- тем временем продолжал Васа, -- меня больше беспокоит последнее испытание. В течение пяти минут ты должен будешь выстоять против троих мастеров. При этом придется не просто пассивно защищаться, но и нападать самому.
   -- Да, помню, -- кивнул я. -- Уточни, я должен только продержаться это время? А что произойдет, если они не продержатся против меня?
   Васа заинтересованно подался вперед:
   -- Рассказывай, что ты там придумал, а я посмотрю, подойдет это или нет.
   Я уселся поудобнее и подробно изложил свою задумку. Старый маг рассмеялся.
   -- Да уж. Пойдет. По крайней мере, предложенное тобой уже известно и разбиралось магами в гильдии после твоей дуэли, а если кто-то не сделал нужных выводов, это их проблемы. Только дай им нанести хотя бы пару ударов, чтобы разговоров про случайность не было. Так, ладно. -- Васа хлопнул ладонью по подлокотнику, ставя точку в данном вопросе. -- Что касается теоретической части, то здесь в качестве исследовательской работы вполне сгодятся разработки, что ты показывал мне ранее. Или уже что-то новое придумал? -- Он с мелькнувшей хитринкой во взгляде покосился на меня.
   Я улыбнулся и достал из сумки книгу.
   -- Что это? -- Васа покрутил в руках непонятный стеклянный прямоугольник и вопросительно посмотрел мне в глаза.
   -- Коснись дракончика, -- улыбнулся я, предвкушая реакцию учителя. Все-таки иногда приятно, когда почтенные люди оказываются в неуклюжем положении. Здорово осознавать, что они такие же, как ты, только постарше и позаслуженней, а не какие-то небожители.
   Но меня ждало разочарование. Когда на старого мага как бы выпрыгнула иллюзия дракона, у него всего лишь чуть дрогнула борода.
   -- Нельзя так пугать старого гнома. -- Васа укоризненно посмотрел на меня.
   -- Извини. -- Я опустил голову, пряча ухмылку. -- Объяснить, что к чему?
   -- Я, кажется, уже понял. -- Маг немного подергал свою бороду, потом ткнул пальцем в цифру.
  
   Через полчаса Васа откинулся на спинку стула.
   -- Ты в очередной раз поразил меня! -- выдохнул он. -- Вот это, -- он потряс книгой в воздухе, -- просто гениально! Но!
   -- Но? -- Я поудобнее устроился в кресле и с интересом посмотрел на Васу.
   -- Для защиты не годится, -- заявил учитель.
   -- Почему это? -- Я уже понял, что он имеет в виду. Впрочем, книгу я и сам создавал вовсе не для защиты, а для Васы и архимага. Пусть сами дальше разбираются, как распространять эти знания среди гномов. Повышенное внимание к моей персоне как автору подобной штуки мне вовсе не нужно. Пусть окружающие считают меня обычным, хоть и талантливым магом, а не открывателем принципиально новых направлений в искусстве магии. Да и пользователям книжки-артефакта лучше думать, что книга -- секретная гномья разработка, а не сделанный "на коленках" каким-то челом-чужаком артефакт.
   -- Слишком это необычно, сразу не поймут. Да и не хочется отдавать такое сокровище в чужие руки, -- ухмыльнулся маг и погладил рамку книги. -- Тут надо хорошенько все обдумать. Давай сделаем так. У меня почти подготовлена теоретическая работа на основе того, что ты раньше рассказывал, этого вполне достаточно. Ну, можно будет кое-что и отсюда добавить. Согласен?
   Я пожал плечами:
   -- Как скажешь, тут ты рулишь.
   -- Что? -- не понял земного выражения Васа.
   Я махнул рукой:
   -- Говорю, что полностью полагаюсь на тебя в этом вопросе.
   -- Ладно, -- пробормотал учитель и засунул мою книгу куда-то внутрь стола. Н-да. Ну прям сорока, утащившая блестящую безделушку в свое гнездо. Ну, пусть развлекается. Для того и делал.
   Маг тем временем выложил на стол несколько книг, некоторые из которых (я увидел на увеличенной картинке, сгенерированной баддикомпом перед глазами) были рукописными и древними.
   -- У меня для тебя тоже есть кое-что интересное в качестве ответного жеста... -- пояснил учитель и ненадолго замолчал, видимо, выбирая выражения.
   Нестандартное задание дал ему архимаг. Я должен был получить материалы по земным элементалям в качестве оказанной гномами любезности и при этом ни в коем случае не догадаться об их жгучей надежде, что удастся-таки вызвать духа земли. "Этот Ник" должен испытывать огромное чувство благодарности, за то что допущен до такой информации. Ну Руархид нашел кому поручить заниматься дипломатией -- фанатичному исследователю, ученому "не от мира сего", который забывает обо всем на свете, едва услышав о какой-нибудь нестандартной магической идее.
   Разумеется, из данных прослушки разговоров учителя и архимага я уже обо всем знал. И правитель гномов подобными затеями отнюдь не набирал в моих глазах вистов.
   Хотя, может, так-то оно и лучше? Ведь это означает, что архимаг во мне видит просто молодого самородка-исследователя-фанатика? Хотя мне казалось, что после развлечений с его филерами и подсказки насчет амулетов, используемых демонами для сканирования источника гномов, должны были бы у правителя появиться и другие мысли. А в принципе, какая разница? Мне нужно получить инфу об элементалях -- я сейчас ее получу. А что там думает архимаг -- не моя забота. Главное, не мешает мне изучать магию и пока что не собирается в этом препятствовать. Хм... даже интересно, как Васа выкрутится из этой ситуации.
   -- Да? -- спросил я нейтральным голосом, помогая учителю решиться на дальнейший разговор.
   -- Ты же увлекаешься стихийной магией, элементалями, сделал много полезного для нас... вот мы с архимагом и решили порадовать тебя чем-нибудь приятным. Здесь все данные по элементалю земли, что у нас имеются. Такую литературу ты не найдешь в библиотеке. Лично из запасов архимага. -- Васа замолчал, ожидая моей реакции.
   "Ну что ж, -- великодушно подумал я, -- ты вполне справился, учитель. Если бы я не прослушал вашу беседу с Руархидом, то наверняка почувствовал бы определенную благодарность, по меньшей мере, за внимание к моим поискам инфы". Но, тем не менее, нужно немного сбить с гномиков спесь. Пусть уже начинают думать, что Ник -- не совсем такой простой яйцеголовый фанатик, каковым кажется. А то когда до конфликта дойдет (а дойдет ведь, нутром чувствую), они обозлятся на свои ошибки и разрешить проблему без драки будет гораздо сложнее. Не любят окружающие признавать свои недостатки. И гномы в этих вопросах исключением не являются.
   -- Эх, Васа, Васа, -- осуждающе покачал я головой. -- Вот мы вроде и друзья с тобой... Не отрицаешь этого? Хорошо. А иногда почему-то стараешься использовать меня втемную.
   -- Почему ты так считаешь? -- почти натурально удивился маг.
   -- Да за такие подарки вы должны мне еще приплачивать! Ну смотри сам. -- Я стал загибать пальцы. -- Я интересуюсь элементалями -- раз. У меня это получается -- два. Несомненно, вы видите, что у меня необычный подход к магии и, что самое главное, весьма результативный -- три. Гномы в современном мире не могут вызывать земного элементаля -- четыре. Вы даете мне как бы секретную информацию по нему, хотя для вас она, по сути, бесполезна -- пять. Остается сделать простой вывод. Вы очень хотите, чтобы я попробовал найти решение, которое позволило бы вам, гномам, воссоздать методику вызова элементаля. Скажи, где я в своих рассуждениях ошибся?
   Васа вздохнул, прикрыл глаза и некоторое время молчал.
   -- Прости, -- наконец ответил маг.
   Он немного ссутулился в своем кресле, а я подумал, до чего же он устал. И совсем не физически. С первого нашего знакомства иногда проскакивала в нем вот такая вот усталость.
   -- Конечно же, ты прав, -- продолжал Васа. -- Нам это действительно нужно. Но, -- он поднял палец, -- тем не менее, это не умаляет ценности литературы для твоих исследований. Получится -- хорошо, мы надеемся, что ты не будешь жадничать, поделишься с нами, а не получится -- ну что ж. -- Он пожал плечами.
   -- Жадничать... -- пробормотал я, пододвигая книги к себе. -- После моей защиты на экзамены у вас просто поменяются аргументы с "жадности" на "обязан". Иначе странно это будет смотреться -- вы типа радушно приняли меня в свою гильдию в качестве ее члена, а я тут ерепенюсь и не делюсь информацией.
   Васа только вздохнул на мое бурчание.
   -- Ладно, я посмотрю, -- решил я свернуть разговор. -- Хотя и сомневаюсь, что тут можно найти что-то полезное. Иначе вы давно бы все сами раскопали и разобрались.
   Я положил книги в свой рюкзак, который взял с полигона именно для этой цели, и поднялся со стула.
   -- Ладно, пойду я. Тут еще Криса должна где-то находиться. А то я сказал ей, что буду у вас дома, надо бы успеть ее перехватить.
  
   ***
  
   Старый гном сидел в кресле не шевелясь и задумчиво смотрел на только что закрывшуюся дверь. Глупо было надеяться, что его самый талантливый ученик ни о чем не догадается. Может, следовало отговорить Руархида от идеи привлечь Ника к решению проблем, связанных с элементалями?
   Ведь для гномов общение с духом земли никогда не было просто слиянием с природной стихией. С помощью духов земли гномы строили свои дома и города, искали жилы металлов и драгоценных камней, отражали нападения врагов... Маги, умевшие общаться с элементалями, пользовались среди гномьего народа великим уважением. Их считали чуть ли не богами. И если бы они так не возгордились и не сочли всех остальных простой земной грязью...
   Как рассказывают старые предания, гномы очень долго терпели своих гордых властителей. За умение общаться с духами земли им позволяли все: и наглое отношение к окружающим, и возведение роскошных дворцов, тогда как многие бедняки (у кого не было возможности платить деньги) не имели даже жалкой лачуги, и убийства без разбору, и грабительский закон, согласно которому маг-стихийник мог зайти в любой дом и взять что пожелает. Позволяли, но не прощали. Каждое новое бесчинство откладывалось зарубкой в душе угнетаемых гномов. Когда-то чуть ли не наместники богов, хозяева элементалей из-за вседозволенности постепенно превратились во всеми ненавидимую кучку тиранов, взнуздавшую некогда свободный гордый горный народ мастеров. И однажды обычные гномы-маги решили избавиться от ярма. Но никто не хотел утратить возможность управлять элементалями. Поэтому участники заговора договорились с помощниками властителей элементалей, которые уверили их, что и сами справятся, без своих хозяев. Никто из этих помощников при выступлении не пострадал. Тираны -- властители элементалей были убиты. И в первое время было все в порядке. Народное ликование, новая власть, справедливые законы во имя всех гномов, успешно работающие элементали на стройках... Так продолжалось около месяца. И вдруг настал черный день для всех гномов. Элементали земли перестали подчиняться призывам и помогать горному народу. Новые повелители духов напрасно повторяли ритуалы вызова, заученные при старых повелителях -- элементали с того дня больше ни разу не откликнулись на призыв. И никто не знал почему. Да, посмеялись повелители стихии над гордыми мастерами. Народ гномов лишился мощной поддержки природных духов. Отчаяние было столь велико, что начался разброд и война, гномы принялись воевать друг с другом. Сын шел на отца, брат на брата. О причинах начавшейся вражды часто уже не помнили. Просто воевали, выплескивая друг на друга давние местечковые обиды. Тем временем подняли голову орки, раньше жутко боявшиеся духов земли. Они напали на пограничные провинции и стали грабить и убивать всех подряд, встречающихся на пути. Но гномам повезло. Самый сильный маг горного народа, гроссмейстер магии земли, не стихийник, смог с помощью своих друзей-магов (в будущем составивших магическую гильдию) объединить народ, отразить натиск орков и покончить со смутой. С тех пор и установились у гномов современные порядки, когда лучший маг, то есть архимаг правит народом, а в этом ему помогает совет гильдии магов, устанавливающий правила общежития. И гильдия контролирует соблюдение законов как гномами, так и чужаками, проживающими на землях горного народа мастеров. Постепенно гномы привыкли обходиться без помощи элементалей земли. Они научились строить сами. Для переноса тяжестей на большие расстояния было разработано плетение левитации. Конечно, оно буквально пожирает энергию, однако вблизи от источника магии земли позволяет производить различные сложные работы...
   Много времени прошло с тех пор. Но элементали земли так и остались в памяти гномов как часть их общей души, ныне недоступная, непобедимые защитники и верные помощники. Но больше не было среди гномов никого, кто бы умел работать с ними. Все эти годы гильдия магов всячески поддерживала и старалась развивать направление стихийной магии в надежде, что кто-нибудь, способный к этому, сможет проявить себя. И неважно, что гномы плохо приспособлены к общению с духами других стихий, и потому посылай не посылай учеников в человеческие академии стихийной магии -- толку немного. Сейчас, например, среди гномов есть несколько очень слабых стихийников, способных разве что неуклюже сливаться с элементалями воздуха и воды, и все (разумеется, если не учитывать Ника). Главное, остается надежда, что когда-нибудь среди гномов появятся повелители стихий, которые смогут наладить связь с духами земли -- помощниками, защитниками и покровителями горного народа.
   А сколько гномов погибло, пытаясь вызвать духа земли опасными способами... Маги совершали ритуал, бросались со скал на камни в надежде, что как в прошлые времена элементаль подхватит их, не даст разбиться, спасет, и начнутся новые отношения со старыми друзьями. Но духи были абсолютно глухи, и множество потенциальных стихийников погибало зазря. В результате тогдашний архимаг гномов был вынужден изъять из свободного доступа и спрятать в закрытых архивах все материалы по элементалям земли. Он не хотел, чтобы слишком самоуверенные начинающие маги гробили себя в попытках обрести силу. Однако любой сильный маг гильдии мог выхлопотать разрешение, познакомиться с материалами и попытаться пообщаться с духом земли. И Васа, и особенно гроссмейстер астральной магии Руархид сами прошли через это. Но даже у сильного астральщика Руара (а ауры повелителей астрала похожи на ауры повелителей стихий) абсолютно ничего не получилось, хоть и были потрачены долгие месяцы на попытки установить контакт. Нынешний архимаг до сих пор не смирился с поражением. Васа хорошо знал, что тот время от времени возвращается к своим опытам.
   Васа вздохнул. Он не видел ничего удивительного в том, что когда Ник с его необычными способностями и нестандартным подходом проявил талант к управлению стихиями, у Руара возникла смутная надежда. Нет, конечно, архимаг, как и Васа, понимал, что после стольких безуспешных экспериментов и попыток вряд ли Нику будет сопутствовать удача. Да, он очень талантливый маг, но человек, чужак, а элементали земли благоволят к гномам. Мало того, стихийники проходят длительное обучение, а никакого серьезного образования в области стихийной магии у парня нет. Его способы вызова элементаля воздуха и опыты с ним покажутся нелепыми каждому, кто знает, что такое подготовленный маг-стихийник, выученный во Дворце Стихий и Волшебства. Если рассуждать логически, кто Ник по сравнению с ними? Так, удачливый самоучка. Но надежда, эта своенравная тетка, плевавшая на логику и здравый смысл, заставляла попробовать. Ведь разобрался же он с воздушным элементалем! С чистого листа, не обладая никакими знаниями в стихийной магии! Пусть и коряво, но это у него выходит! Вдруг и с элементалем земли что-то получится? Пусть только поймет принцип, нащупает дорожку, а уж там найдется кому углубить и расширить...
   Талантлив Ник, хотя и очень непонятен. Васа, его учитель, до сих пор не знает, что им движет в жизни, и чего он по-настоящему хочет. Хороший друг, страшен для своих врагов и врагов своих друзей, общителен, то по-мальчишески бесшабашен и хулиганист, то, наоборот, проявляет такое самообладание и понимание ситуации, что кажется, будто разговариваешь с опытным сановником, искушенным в беседе и политике. Очень своенравен, но как же талантлив! Васа не мог думать отстраненно и спокойно о своем ученике. Очень уж симпатичен старому магу был этот человечек. И, самое главное, парень очень не любит, когда его к чему-то принуждают и как-то используют. Очень возмущается и может так отчитать, не обращая внимания на возраст учителя, что будешь готов буквально сквозь землю провалиться.
   И зачем только старый друг Руар пытается играть с Ником в какие-то политические игры? Подобное отношение явно не способствует росту его доверия и желания сотрудничать с гномами. Скорее наоборот. Вон как тот издевался над своими филерами, когда его "водили" по столице след в след. Каждый день те оказывались в кутузке у стражников. А его свидание с Балаватхом? Неужели Нику надоели игры и недоверие начальства гномов и он ищет альтернативу? При этой мысли Васа поморщился. Отпускать ученика не хотелось. Привык он к Нику и, надо себе признаться, полюбил его как сына. А Руар требует следить за нестандартным магом, докладывать обо всем, направлять его, ограждать от контактов с "неофициальными" гномами. Не лежит душа у старого мага к подобной деятельности. Исследователь он, а не работник контрразведки. Хотя всякое в его жизни бывало... И если бы его об этом просил не старый давний друг, с которым столько вместе пережито... И что же делать? Ситуация сложная. И с Ником хочется сохранить хорошие отношения, и Руара подвести Васа не может.
   Встретились бы уж эти двое с глазу на глаз и обстоятельно побеседовали. Васа чувствовал, что если открыто и откровенно обсудить все сложные вопросы с Ником и прийти к какой-то договоренности, то парень не подведет. Старый маг вздохнул.
   "Эх, Руар, Руар, -- подумал он, -- увлекся ты своей игрой во всесилие, окружающим уже не доверяешь и потому сам начинаешь забывать, как прочны связи, основанные не на подозрениях, а на доверии".
   Отвлекшись от печальных мыслей, Васа отодвинул в сторону давно остывшую чифу и потянулся к бутылке с огненной настойкой.
  
   ***
  
   Ну кто так строит здания? Абсолютно симметричные одинаковые интерьеры и ни окон, ни надписей. Ну прям как в центральном здании МГУ. Помню, приехав как-то на математическую олимпиаду, путался в симметричных коридорах и потому постоянно опаздывал на туры. И не я один. Легко перепутать лифт и оказаться в помещении не того факультета, который нужен. Попробуй-ка потом, выберись. Да еще сразу и не поймешь, что приехал не по адресу -- этажи в здании словно близнецы-братья. Возвращаясь вечером в общежитие, вполне можно случайно забрести, например, в профилакторий или еще куда (в МГУ в крыльях центрального здания общежития расположены квартиры сотрудников, лаборатории, профилакторий, для каждой зоны -- свое крыло)... Проблема решилась, только когда сообразил загрузить правильные маршруты в бадди-комп. Мой сосед по общежитию до подобного не догадался. В результате, топая в нашу общую комнату как-то вечерком, он перешел по тринадцатому этажу в противоположную сторону и оказался в лабораторном крыле, где и прогулял благополучно чуть ли не до утра. Коридоры там такие, что стоит чуть потерять ориентировку -- и плутать будешь... Настоящие лабиринты. Правда, недавно кто-то из знакомых мне рассказал, что там вроде сейчас развесили стрелочки и объявления... А вот в магической гильдии гномов никакими "стрелочками" и не пахнет. Только однотипные полутемные коридоры с крепкими деревянными дверями, кое-где помеченными номерами (а часто и вовсе без них). И все заперты. Народу -- никого. То ли работают, муравьишки, за этими дверями, то ли шляются неизвестно где. Да еще частенько магические барьеры стоят -- не пройдешь с моим статусом ученика восьмого уровня. В принципе сломать эти препятствия для меня -- раз плюнуть. Но я же все-таки хочу быть примерным мальчиком, по крайней мере, казаться таковым.
   Зря я полез в эти дебри Крису разыскивать. Только заблудился. При этом несколько раз видел на радаре ее отметку буквально в нескольких метрах от меня. Но только повернешь в нужную сторону -- стена, а коридор ведет куда-то вдаль, или какой-нибудь магический барьер. Попытаешься пройти до конца и найти новый путь -- оказываешься совсем в другой части здания. Коридоров много, но куда ведут, непонятно... Блуждал я, блуждал, в конце концов плюнул и направился к центральному выходу, сел на лавочке в парке напротив здания и стал наблюдать за входом в гильдию. Один из служек на выходе привел мне Принцессу, которая с огромным прилежанием тут же принялась объедать листочки кустов рядом с лавкой.
   Я поглядел на радар. Криса была в здании и выходить пока не торопилась. Она уже не менее получаса находилась в одном и том же помещении. Видимо, была какая-то важная для нее встреча. Появилось искушение подключиться к "жучку" на ней и послушать, о чем, собственно, идет там речь. Желание было сильное. Но я остановился. Нехорошо подслушивать близких, особенно когда им ничего не угрожает, хотя бы потенциально. Кроме того, фактограф-то в непрерывном режиме инфу со всех "жучков" снимает и обрабатывает. Так что если с Крисой что-нибудь случится, мои компьютеры обязательно об этом уведомят. Кстати, в последнее время я стал чувствовать сильное внутреннее неудобство, слушая выделенные фактографом и Умником беседы тех, кто ко мне близок, особенно Крисы. Нехорошо это, словно воровато чужие письма вскрываешь, читаешь, а потом заклеиваешь.
   Одно оправдывает -- я не на шутку беспокоюсь о девушке. Сам-то уже привык находиться под ударом. При мне никогда не дремлющий Умник, который защитит, даже если я сам не замечу угрозу и не прореагирую на нее. Опять же инфомагия в загашнике, элементаль, готовый в любой момент прийти на помощь... А Криса? Хоть и развил я ее ауру, обучил некоторым фокусам из боевого магического арсенала гномов и демонов (в частности подсмотренным на показательных выступлениях плетениям), хоть и научил кастовать заклинания всей аурой и снабдил лечебными и защитными симбионтами, но... Опыт-то ее боевой весьма невелик. Да, "скрытница" и довольно хитра, но всем давно известно, что на любую хитрую задницу порой находится весьма серьезный болт. А настоящей магической мощи, как у меня, чтобы сразу рубануть этот болтик под корень, у моей девушки все-таки нет. Так что извини, дорогая, но фактограф будет все-таки за тобой следить постоянно. Ну а я, если потребуется, буду слушать твои разговоры через "жучки". А совесть мы пока загоним куда-нибудь в далекие глубины сознания.
   С лавочки была хорошо видна резиденция архимага. Я немножко присмотрелся к дворцу. Там происходила какая-то непонятная тусовка со всплесками энергии. Перейдя на магическое зрение, я увидел, что некоторые плетения дворца подрагивают, некоторые исчезают и вновь появляются. По ходу, маги что-то делали. То ли усиливали защиту, то ли проверяли ее.
   Хм... А вон там -- я оглянулся -- сидел эльф-наемник в засаде, когда я только в город приехал. Да...
   Облака развеялись, и выглянуло солнышко. Прикрыв глаза рукой от ярких лучей, я расслабился и постарался ни о чем не думать. Заняться книгами еще будет время. А пока просто хочется посидеть, ловя лицом солнечные лучики, почувствовать природу. Все-таки здесь она сильно отличается от природы моего мира. Несмотря на внушительные размеры столицы, если закрыть глаза, кажется, что находишься в лесу, настолько свеж воздух. Да и шум большого города здесь, в парке, вдали от заполненных народом городских улиц был почти не слышен.
   На солнышке я пригрелся и почти задремал, правда, ленивым движением мысли перед этим активировал комплексную страж-систему (Умник, радар, бадди-комп). Пару раз приоткрывал глаза на ее сигналы, когда мимо проходили "левые" гномы. Наконец комп выдал голосом Крисы: "Милый, я иду..." отчего на губы вылезла непроизвольная улыбка. Конечно, скоро мне такой звуковой сигнал надоест, как обычно, но уже неделю (мой рекорд!) я испытываю только приятные эмоции.
   На пороге гильдии стояла задумчивая Криса. Служка подвел девушке лошадку. Я мысленно потянулся к подруге и погладил ее. Аура девушки на мгновение чуток сильнее засветилась, и та стала оглядываться по сторонам. Затем, заметив меня, легкой и быстрой походкой, ведя конягу на поводу, направилась в сторону лавки. Любопытно, когда девушка знает, что на нее смотрят, ее походка неуловимо меняется. Становится более сексуальной, привлекательной и зазывающей.
   -- Что такая задумчивая? -- спросил я, целуя свою красавицу.
   Криса уселась на скамейку.
   -- Сегодняшний поход в гильдию... -- Скрестив ноги, она устало откинулась на спинку и нехотя начала рассказывать.
   -- И что такого неожиданного случилось? -- прервал я девушку, давая возможность прекратить отчет, если нет желания рассказывать, и перевести разговор на другую тему.
   Криса задумчиво помолчала. Немножко нахмурила брови, но продолжила:
   -- Меня пригласил к себе Мондрид и предложил стать его помощницей.
   -- Вот как? -- Я невольно бросил взгляд на здание гильдии. Интересно пляшут девки. Что бы это могло значить? -- И что ты думаешь на этот счет? Ты ведь хотела продолжать обучение в людской академии?
   -- Понимаешь, -- медленно произнесла Криса, словно извиняясь, -- это очень хорошее предложение. По сути, я о таком даже мечтать не могла. Резкий скачок вверх по карьерной лестнице. А насчет людей... Вряд ли они могут дать что-то новое. Тем более что с твоей помощью я далеко продвинулась, по-новому стала смотреть на работу интегратора. Теперь их обучение только помешает. Мондрид серьезно заинтересовался моей сигнальной сетью. Он обещал предоставить мне все возможности для личной работы, помимо положенных по должности. -- Криса замолчала и задумалась.
   -- И что ты решила? -- спросил я, подталкивая ее к продолжению разговора. Если уж начали обсуждать подобную тему, то это следует делать сразу и до конца. Расставить, так сказать, все точки над "i". Ведь непонимание касательно того, что думает близкий человек по столь важному вопросу, способно быстро навести тень на взаимоотношения. И тут излишний такт только вредит обоим.
   -- Пока еще ничего, -- опять же неохотно ответила Криса. Боится, что не пойму и не приму ее выбор? -- У меня ведь два выхода. Если я соглашаюсь, то получаю высокооплачиваемую работу, связанную с интеграционными исследованиями, не считая прочих, положенных по должности обязанностей. А я к этому всю жизнь стремилась. Если отказываюсь -- неизвестно, добьюсь ли я когда-нибудь такого же положения.
   -- То есть ты согласилась? -- уточнил я.
   -- Да, -- подтвердила Криса. -- Но пока только на испытательный месячный срок.
   Мы помолчали. А что тут говорить? Это ее жизнь и ее выбор. А Мондрид-то каков?! Молодец! Став свидетелем ее действий во время моей дуэли, сумел оценить способности, поднял папку с ее делом, ознакомился, понял, что она умница, и тут же предложил работу.
   А может, главную роль тут сыграл факт, что Криса -- моя девушка. Скорее всего, начальник разведки работает в тандеме с архимагом. А тот должен знать, что я учу Крису новой методике кастования, и наверняка хочет контролировать этот процесс. Плюс ко всему ему (если я правильно понимаю гномьего правителя) обязательно нужны какие-нибудь рычаги мягкого влияния на меня. Не хочет Руархид отпускать талантливого мага куда-то на сторону. Давить на патриотизм? Я не гном. "Нажимать" архимаг явно опасается. Он видит, что я стараюсь не откровенничать с Васой да и с кем-нибудь еще о своей прошлой жизни. Получается эдакий чертик из табакерки. Очень своенравный и неуправляемый. Каковы его способности и что ему в голову может взбрести? Остается единственный вариант -- направлять судьбу тех, кто ко мне близок.
   А если еще и грамотно поставить работу с Крисой, давая ей разные интересные задания, то можно узнать (как он, вероятно, думает) и некоторые тонкости этого дела, возможно, скрываемые мною от гильдии или Васы.
   Но что произойдет, если я рассорюсь с архимагом и буду вынужден покинуть гномов? Не отыграется ли архимаг сотоварищи на Крисе? Для девочки ведь будет сильным ударом, если выяснится, что она интересует власть предержащих только как бесплатное приложение ко мне. Впрочем, она и сама очень талантливый маг. Сумеет поставить себя как надо -- все будет в порядке. Ведь Криса сейчас является первым и единственным магом, на практике реализующим новые технологии магической разработки. Кроме того, я же не собираюсь прям завтра со всеми ссориться и линять из столицы. Дела еще есть и время тоже, хоть его и немного. Обязательно постараюсь по ходу дела всячески продвинуть Крису в магическом искусстве. Она и сейчас представляет собой такого специалиста, какими не очень разбрасываются, а через некоторое время... Ребята просто еще не поняли, какую принцессу они наверх продвигают вместо бедной никчемной магички-сиротки, ценной только знакомством с неким Ником. Получается, Крису при любом раскладе не должны обижать. Так зачем противоречить девушке? Но все-таки отпускать ее в "свободное плавание" прямо сегодня явно не следует.
   -- Ну вот, -- сделал я обиженный вид, -- а так хотелось после защиты взять тебя в официальные ученицы.
   -- Служба этому не помеха. -- Криса пересела ко мне на колени и поцеловала, при этом слегка поерзав. Мои мысли от этого ерзанья поплыли в совершенно другую сторону. -- Я обязательно договорюсь, чтобы одно другому не мешало.
   Вот тут я согласен. Ни Мондрид, ни Руархид не будут гнать девушку прям завтра на постоянную службу. Они обязательно согласятся, чтобы она подольше у меня поучилась. Только попросят, пользуясь ее новым положением, побольше рассказывать о том, что у нас там на полигоне происходит. Ну и пусть их! Я Крисе вполне доверяю и уверен, что она ничего лишнего докладывать не будет. Кроме того, основную магическую работу я провожу в связке с Умником и своими компьютерами в уме. Когда я это делаю, со стороны кажется, что нестандартный Ник просто спит, или, возможно, погрузился в глубокую медитацию. Вряд ли кто-то сумеет увидеть при этом что-то ценное. Пусть начальнички слушают искренние рассказы о том, как хорошо я умею отдыхать на природе.
   -- Ну что? Тогда это надо отметить? -- весело предложил я, погладив Крису по спине и задержавшись немного в нижней ее части. -- Давай позовем друзей, посидим в каком-нибудь ресторане. А вечером у нас на полигоне вдвоем повечеряем. Что ты на это скажешь?
   Криса внимательно посмотрела мне в глаза и кивнула.
   -- Тогда давай зови свою подругу Дилу, -- начал я распоряжаться. -- Подъезжайте, скажем, к чифе, где Тир играет. Думаю, все-таки лучше будет там посидеть, в ресторанах скучно. Повеселимся.
   -- Еще раз спасибо, -- выдохнула Криса. Грациозно поднявшись с моих колен, медленно подошла к лошадке, обернулась, словно хотела что-то сказать, но не решилась, лишь улыбка не сходила с ее лица.
   Вздохнув, я немного посидел, пытаясь привести в норму свои разыгравшиеся гормоны, и затем отправился готовиться к празднику.
  
   ***
  
   Вот это вечерок! Все началось с ужина в чифе с Крисой и Дилой. Потом были танцы под музыку, исполненную группой Тира. Я плясал сначала с Дилой, потом с Крисой (больше, конечно, с последней). И наконец-таки показал Крисе, что такое рок-н-ролл. Ведь теперь, с электрогитарным усилком, обучить Тира и его команду зажигать буги-вуги было раз плюнуть. Я всего лишь дал им немного послушать музычку -- и понеслось. Криса быстро подхватила ритм и мои движения.
   Не перестаю удивляться ее фигуре и физической подготовке! Наши совместные занятия сильно развили ауру и организм моей подруги в целом, но и до встречи со мной она была в великолепной форме. Точеная фигурка, ни грамма лишнего жира, великолепная растяжка, хорошо развитые мышцы, выносливость. Она всегда уставала намного меньше остальных гномов-наблюдателей, когда те гонялись за мной по всей столице в первые недели моего пребывания здесь. И при этом никаких диет не придерживается. Природа или привычка к регулярным физическим упражнениям? А может, она адепт какого-нибудь боевого стиля типа многочисленных китайских ушу у меня на родине? Или просто гномы так хорошо готовят своих рейнджеров? Впрочем, какая разница, мне это абсолютно неинтересно. Но как она "зажгла", когда приспособилась к ритму танца! Как импровизировала! Куда там Джону Траволте и Уме Турман с их знаменитым твистом в старом фильме из прошлого века! Думаю, если бы мы с Крисой оказались у меня на родине на каком-нибудь чемпионате по рок-н-роллу, то были бы наверняка не на последних ролях. Я ради прикола отогнал несколько камер Умника на расстояние и записал, как мы смотримся со стороны. Обязательно Крисе покажу при случае, сгенерирую динамическую иллюзию. Заодно лишний раз поучусь магии иллюзий.
   А может, изобрести и внедрить на Лунгрии что-то вроде современной видеотехники и кино? Ведь на самом деле для подобных достижений цивилизации у них многое есть. Магия иллюзий довольно хорошо развита. Правда, чародеи-иллюзионисты создают плетения-картинки очень долго, словно художник пишет полотно. Это потом уже довольно быстро могут воспроизводить такие картины. Но первоначальное создание плетения иллюзии -- довольно длительный процесс. А с моей развитой моделью магии сделать проигрыватель голографического изображения, записанного с панорамных камер Умника, -- фигня вопрос. Единственная сложность для повсеместного распространения технологии -- инженерная: нужно качественно сконструировать аппаратуру для голозаписи. Ведь это у меня есть Умник, управляющий расположением глаз-камер и их фокусным расстоянием так, что они записывают изображение и звук слитно и равномерно. А у гномов компьютеров пока нет. Может, создать? Давно пора, но вот только время для этого полезного занятия где найти...
   Глядя на нас с подругой, затанцевали все посетители чифы. Гномы и гномки выделывали такие коленца! Даже степенные мужички выходили в круг и начинали со скрипом в суставах подпрыгивать. А один "широкий" старичок-гном с длиннющей бородищей и брюшком оказался в самом центре танцующих. Подпрыгивать у него не очень получалось, так он чуть поднимал то одну, то другую ногу и кружился. Выглядело забавно. Ну прям "старый добрый жук" из знаменитого детского кинофильма. Еще и одет был во что-то типа земных панталон...
   Классно погуляли! А то я уже начал забывать, что такое отдых, все работа да работа! По земным домашним меркам -- трудоголизм предпоследней стадии. А с чего бы? Да, работу я свою любил и люблю (если считать магопрограммирование разновидностью составления программ), но без особого фанатизма. Бывали случаи, когда попадались очень интересные проекты и я сидел сутками напролет, как и наоборот -- нудотища, от которой продуктивность падала почти до нуля.
   Но мой трудовой энтузиазм на Лунгрии давно побил все прошлые рекорды! Как по интенсивности, так и по продолжительности. Понятно: модифицированное развитое тело, инфокомп, помощь и воздействие Умника, регулярный хороший секс с Крисой, изрядно обогащающий не только ее, но и меня. В своей изначальной земной ипостаси я уже давно бы отбросил коньки от постоянной перегрузки. Но не только в этом дело. "Есть что-то еще..." -- В голове забилась, ускользая, какая-то мысль. Я сосредоточился, и она проявилась. "Да ведь все просто! -- осенило меня. -- Почему люди могут годами играть в абсолютно бесполезные ролевые игры, раз за разом "прокачивая" очередного персонажа до высшего уровня? Да потому что развиваешься ты там на порядок быстрее, чем в реале, и показатели свои увеличиваешь не на чуть-чуть, а в десятки и сотни раз. И наглядно видишь результат своих усилий. Здесь, на Лунгрии, со мной происходит почти тоже самое, развитие сумасшедшее! И что больше всего греет душу и мотивирует -- все это не иллюзорно, а очень и очень реально!"
   Хотя все-таки (я прислушался к себе) усталость в последние дни таки начинает появляться. Похоже, даже у моего модифицированного организма имеются свои пределы. Да и непрекращающиеся эксперименты, касающиеся полетов и других всяких-разных вещей, несмотря на всю их оригинальность, потихоньку задалбливают. Но ничего, до достижения успеха осталось несколько небольших шажков. Рано расслабляться! Осталось поднапрячься всего чуть-чуть. Разгребусь с экзаменами, научусь управлять духами земли, слетаю в точку фокуса, и... если не выжжет мозг, то буду, наверное, обмывать полубожественные звездочки на инфомагических погонах... хе-хе... А потом отпуск себе устрою, на месяц.... Нет, мало, на отпуск меньше пары месяцев не согласен! Кстати, заодно появится время разобраться в наших с Крисой отношениях. Пора, пора в эти вопросы вносить какую-то определенность... Не знаю, что думает по данному поводу девушка, но я все больше осознаю необходимость прояснения ситуации. Наши отношения уже явно вышли за пределы простой любовной интрижки. Пора что-то решать. Крепко устала сегодня девочка, хоть и получила массу удовольствия. Вон как сопит на плече (я с нежностью посмотрел на прижавшуюся ко мне подругу), наверняка уже третий сон видит. Ладно, хватит почивать на лаврах, пора и о делах чуток подумать. Что там у нас с земным элементалем?
   Вау, а ведь действительно исчерпывающую информацию дали, все, что имелось, выгребли! Даже не стали нехорошие моменты гномьей истории замазывать, прямо так и написали, мол, обнаглели эти элементалисты и всех достали, потому договорились с их помощниками и устроили главарям "козью морду"! А все-таки, почему секрет-то утерян?
   Будем разбираться... Так, исходя из имеющихся материалов, после ликвидации элементалистов до дня "икс" все шло очень хорошо. Элементали слушались своих хозяев, как всегда, и безропотно выполняли любые их поручения. А в день "икс" все закончилось. И повелители элементалей вроде те же (помощники прежних элементалистов), и никаких новых задач духам земли не поручали, так что не было повода бастовать. Да, загадочно и непонятно. Ладно, отложим этот вопрос. Он отнюдь не самый важный. Лучше покопаюсь в описаниях способов управления элементалями, благо инструкции, составленные помощниками старых элементалистов (дополнительная страховка от потери знаний?) остались достаточно подробные.
   А ведь интересные вещи творили-то! Программировать действия духов земли умели. Даже хвастались перед адептами других стихий, мол, вы тут тужитесь, контролируя каждый шаг своего духа стихии, а мы приказали -- и он прет, пока работу не выполнит или пока приказ не отменим. И не нужно никакого слияния. В общем, я со своим кривоватым "ручным" управлением воздушным элементалем почувствовал себя полным ламером. Но самое интересное, описанная методика призыва земного элементаля и ощущения помощников-предателей при контакте с ним кардинально отличались от моих действий по вызову воздушного духа-приятеля и эмоций при взаимном общении. Будто ее просто вывернули наизнанку, причем не только в плане замены мыслей о воздухе мыслями о земле, но и во всех остальных аспектах. В общем, что-то очень странное получается.
   Попробуем еще раз прокрутить все факты. Методика призыва вывернута наизнанку, однако работала до момента убийства стихийников и перестала работать после дня "икс". Как только элементали перестали откликаться, начались активные исследования в этой области, направленные на то, чтобы вернуть секрет. Почему же не приглашали людей-стихийников и не пытались переоткрыть методику заново, по аналогии с техникой вызова других элементалей, просто поменяв стихийную составляющую? Ага! Во-первых, боялись делиться информацией и не хотели, чтобы представители других рас умели общаться с духами земли. Во-вторых, считали воспоминания предателей-помощников своего рода евангелием (как же, ведь они последними общались с духами земли -- покровителями и помощниками гномов!) и на основе этих данных пришли к выводу, что элементаль земли какой-то особенный и кардинально отличается от других по методу призыва и работы с ним. Кажется, кое-какое понимание начинает вырисовываться.
   Нет, конечно, почитание предков и древних авторитетов для любого народа -- важнейшая вещь. Иначе откуда мы узнаем, кто мы, из какой грязи вышли, к чему стремимся, как будем строить счастливую судьбу наших детей и их детей? Уважение к старикам и памяти прошлого -- это основная гарантия того, что за нынешним настоящим обязательно наступит не худшее, чем сегодня, а лучшее будущее. Бывало, мы у себя на родине забывали эту великую истину. И кровавыми слезами отлилась нам эта забывчивость. Весь двадцатый век -- страшное время для нашей страны. А переломы? Гражданская война 1917-1922 гг., когда брат шел на брата, отец на сына, когда четырнадцатилетние мальчишки порой руководили карательными отрядами... И разве великий писательский талант Аркадия Гайдара смоет его участие в этом безумии? И смутные девяностые, когда вследствие неуклюжих "реформ" другого Гайдара, потомка первого, простые люди вымирали деревнями, ученые бежали из страны, а бандиты царили на улицах... Да, страшную мы заплатили цену. До сих пор еще по долгам рассчитываемся. Потому и живем так сложно.
   Но есть и другая сторона этого вопроса. Меня всегда смешило, когда какие-нибудь методы лечения, способы физических тренировок организма, боевые стили рукопашного боя, "духовные" учения объявлялись великой истиной только на том основании, что они древние и якобы проверены поколениями наших предков. Никогда не поверю, что какой-нибудь древний японский самурай способен уцелеть, столкнувшись с современным спецназовцем, например, из группы "Вымпел".
   Как-то, еще в детстве, начитавшись сказок Дюма о великих фехтовальщиках де Бюсси и д'Артаньяне, я решил поинтересоваться, а что такого особенного было в этих средневековых методиках. Благо, как раз мальчиков из нашей школы приглашали заниматься фехтованием в спортклуб неподалеку. Я парень настойчивый, в иностранных языках кое-что понимаю с раннего детства. Вот и полез через Интернет в Британскую публичную библиотеку, выложившую накануне для общего обозрения большое количество отсканированных средневековых фолиантов. Большое дело сделали, между прочим, англичане. Наши до сих пор не могут поступить так же и открыть для всех материалы, скажем, библиотеки имени В.И. Ленина. Покопавшись в материале, я нашел пару французских книг времен Людовика XIV, которые и служили пособием тогдашним учителям фехтования. Книжки были с подробными картинками каждого из приемов. Желая (будем откровенны) выпендриться перед одноклассниками и продемонстрировать некоторое знание предмета перед ведущим отбор будущих фехтовальщиков тренером, я напечатал самые интересные картинки и перед уроком физкультуры прикрепил их кнопками к шведской лесенке в спортивном зале. И потом чуть не сгорел со стыда. Увидев картинки, тренер только обрадовался и устроил нам всем показательное занятие, на котором очень доходчиво объяснил, почему фехтовальщика, который применит любой из изображенных приемов, он тут же проколет насквозь.
   На самом деле так называемые древние боевые стили вовсе не развивались, а просто выдумывались каким-нибудь талантливым воином и впоследствии повторялись его учениками-"обезьянками", постепенно искажаясь. Ну какой может идти разговор о серьезном развитии секретной методики, если в каждый момент времени с ней знакомы не более десяти человек (в средневековье)? Я уважительно отношусь к учителям, они делают великое дело. Но надо признать, что крайне редко складывается ситуация, когда ученик действительно способен развивать и дополнять идеи своего учителя, а не просто возвещать их уверенным тоном и с апломбом уже своим ученикам, словно цветастая такая говорливая птичка с хохолком и пышным хвостиком.
   Для того чтобы развить некую науку или искусство, нужно не обучение тайным знаниям, а доступность методик для значительного числа последователей. Если учеников каждый раз будет не более, скажем, десятка, то когда-то грозное учение неизбежно захиреет, превратившись в итоге во что-то подобное декоративным вариантам китайского ушу. А если последователей много, то велика вероятность, что среди них найдется хотя бы один ученик, который адаптирует полученные знания к условиям текущего момента, отбросит лишнее и наносное, соединит достижения учителя с тем, чего достигли на данный момент в других боевых дисциплинах, и сделает из учения мощное и грозное искусство. И важно не останавливаться на достигнутом, а постоянно развиваться.
   Поэтому, если хотите действительно научиться, допустим, рукопашному бою, то не следует бежать в какую-нибудь секцию древних китайских мастеров или древних "семейных" славянских рукопашников. Найдите современный клуб боевого самбо и получите настоящие навыки именно там. Ведь методики самбо и близкие к ним шлифовались столетиями достаточно открыто, и именно там, где всегда было много учеников, жизнь которых напрямую зависела от их способности побеждать: в дружинах, войсках, гвардиях, в службах охраны "высоких" лиц, в рейнджерских диверсионных бригадах. Кстати, в популярных ныне у меня на родине боях без правил побеждают в основном именно самбисты.
   Вот и гномы, похоже, слишком увлеклись подражанием собственным предкам. А разгадка-то довольно проста. Те убитые ребята были, видимо, не только очень крутыми и сообразительными товарищами, но и очень подозрительными к окружающим. Своего рода куркулями. Судя по тем штукам, которые они проделывали, у них имелся чуть ли не рутовский доступ к элементалям! Но именно этому они никого не учили. Делиться монополией на вызов духов земли никто не собирался. Своим помощникам они демонстрировали совсем другие методики.
   Как сохранить монополию на вызов духов, если ведется повсеместное строительство, везде требуются элементали, а ты не резиновый, на сто частей разделиться не можешь? Почему бы не разрешить проблему частично: ты с небольшим числом друзей владеешь духами на постоянной основе, а другим как бы отдаешь в аренду под то или иное строительство. Как отдавать в аренду? Аналогия ясна -- временный гостевой аккаунт. Судя по всему, крутые админы-стихийники говорили элементалям, дескать, вот есть такие-то люди, точнее гномы, в течение месяца вы откликаетесь на такие-то их действия, как на призывы (хотя это не призывы, а просто набор определенных жестов) и выполняете простейшие их поручения. А чтобы наши юзеры случайным образом не догадались о правильной методике управления духами, админы для гостевого аккаунта вывернули наизнанку схему стандартного призыва. Это обычное дело, когда админские и юзерские странички существенно отличаются друг от друга.
   А дальше? Наши юзеры зазнались и подумали, что раз элементали реагируют на их призывы, то достаточно немного потренироваться, и можно выйти на уровень админов. Заговорщики-гномы заручились поддержкой самоуверенных ребят и прибили админов. Но очень скоро у юзеров истек доступ, а продлить его оказалось некому, стихийники-то были мертвы. В результате гномья магическая наука на некоторое время бросила все силы на переоткрытие методик призыва. Но маги горных мастеров только раз за разом стремились повторить юзерские методики авторизации, исходя из того, что у предков это работало. Если бы гномы просто попытались работать с элементалем земли так же, как это делают другие стихийники-админы со своими духами, то, скорее всего, довольно быстро сумели бы восстановить методику призыва своих невидимых помощников. Отличие юзерского и админского способов и безграничная вера в безошибочность знаний предков сыграли с гномами дурную шутку. Они уверовали, что элементаль земли какой-то особенный и... пролетели.
   У нас дома подобное тоже случалось, и не раз. Интересно, смог бы Мендель открыть генетику, если бы работал не с горохом (где есть набор признаков, четко кодируемых одним геном), а с другими растениями? Или, наоборот, смог бы Дарвин описать свою теорию эволюции, начни он работать с горохом, как Мендель? В общем, интересная тематика. Но, как бы то ни было, за основу берем гипотезу разницы админских и юзерских прав. В соответствие с ней наклевывается следующий путь.
   Первое. Из процедуры призыва элементаля нужно выделить стихийную составляющую. Для этого следует сравнить способы призыва воздушного и водного или огненного духа. Различия в процессе и есть стихийная составляющая.
   Второе. На основании описаний методик призывов, которые я нашел в материалах Васы и архимага, необходимо выделить составляющую призыва элементаля земли. За основу берем предположение, что гостевой режим призыва духа помощников убитых гномов-стихийников есть вывернутый наизнанку порядок админской авторизации, уж очень похоже на то, как поступаю я.
   Третье. Заменить "воздушную" составляющую методики призыва на "земную" и обратиться к нужному элементалю. И... вуаля!
   А что касается способов программирования и управления элементалем, то те вряд ли были изменены. Для корректной переделки подобных штук нужно обладать серьезными навыками работы с информацией. Мы с Умником наверняка сможем с подобным справиться. Я один -- уже с трудом. А древние админы? Крайне сомнительно. Научившись вызывать наше земное чудо-юдо, я вполне могу использовать эти, переданные Васой и Руархидом, материалы как руководство по эксплуатации. И, что приятно, судя по ним, земной элементаль абсолютно безопасен и ему можно дать команду поддерживать тот или иной уровень антигравитации в течение определенного времени и он будет тупо исполнять, а ты сможешь переключиться на другие задачи, не опасаясь утратить контроль.
   Кстати, никто не мешает мне применить описанные в материалах по земным элементалям методики для программирования моего воздушного приятеля. Ведь следствием основной моей гипотезы о происхождении духов является сходство способов призыва и управления элементалями разных стихий. Причем, если перенесение приемов управления духом земли на управление духом воздуха оправдается, это послужит недвусмысленным подтверждением гипотезы, что и призывы обоих абсолютно аналогичны.
   Круто, если оно так! С этой мыслью я вырубил фактограф со сказочкой про элементалей. Пора в объятия Морфея! Послезавтра у меня сдача экзамена на получение ступени. Завтра весь день буду готовиться. Хорошенько выспаться весьма желательно.
  
   Бифур их'Эребор
  
   Экзамен на мастерское звание -- нечастое событие. Далеко не каждый гном имеет магические способности, достаточные для получения этого звания. Да и одного природного дара тут явно мало. Ибо что означает наличие способностей? Как и во всех других областях деятельности, они всего лишь позволяют осваивать знания и навыки нужной специальности быстрее, чем при их отсутствии. Гномы говорят: "Даже лошадку можно научить считать, вопрос в том, сколько на это придется потратить времени и сил". Степень природного таланта -- это коэффициент, показывающий, насколько тот или иной гном, необтесанная заготовка будущего мага, будет успешнее обучаться магии, чем его ровесники, не более. Но и способному нужно много трудиться. Магия -- сложная штука. Мастер должен хорошо знать структуру многих, отнюдь не простых плетений и уметь их использовать. Магия земли никогда и никому легко не дается. Она мощна и основательна. Боевое плетение размазывает противника по поверхности, словно упавшая скала, и отразить его очень сложно. Но настолько же магия стихии земли и консервативна. Сколько потов сходит с начинающего мага-гнома, прежде чем у него появится шанс наладить общение с земной стихией! Вот и приходится тратить многие десятки лет на освоение возможностей собственной ауры, развитие энергетических потоков, на "уговаривание" земли признать тебя и твое право беседовать с ней, на освоение уже открытых другими магами плетений и изобретение собственных. Последние еще должны получить признание среди действующих мастеров, иначе никто до защиты не допустит. И если маг земли дорастает до испытаний на мастерское звание, то это событие и праздник не только для самого претендента, его родственников и учителя, но и для всех магов -- мастеров гильдии. Потому и отношение к экзамену, как правило, соответствующее: лучший полигон с большим числом мест для зрителей, объявление о предстоящей защите на страницах главных газет магической направленности за несколько дней до проведения испытаний, обязательное участие в действе гроссмейстеров гильдии магов, причем отнюдь не одного, а, что называется, всего "цвета" чародеев, присутствующих на данный момент в столице. Часто бывает, что лучшие маги-гномы из других городов специально приезжают поприсутствовать на защите.
   К малому испытательному полигону потихоньку подтягивался народ. Предстоящая защита была уникальной: одновременная сдача на третью магическую ступень (с перепрыгиванием сразу через пять ступеней) и сразу на два мастерских звания -- в боевой и интеграционной магии. По сложившейся практике, подобное событие должно было проводиться на самом большом магическом полигоне столицы и собрать огромную толпу любопытных. Однако мелкие кучки стекавшихся к полигону гномов были мало похожи на многотысячную толпу, да и полигон, самый маленький и удаленный от города, ничем не напоминал огромную центральную арену. Обязательное объявление о защите не мелькало на передовицах ведущих магических газет, а было напечатано маленькими буковками в самом малотиражном магическом журнале, к тому же в номере, который вышел из печати за час до начала защиты. Да и само время начала экзамена, мягко говоря, не способствовало наплыву зрителей. Ну какой столичный житель встанет в четыре-пять утра, чтобы к шести успеть попасть на некое зрелище?
   Организаторы явно сделали очень много, чтобы мероприятие не стало достоянием широкой общественности. Гроссмейстер защитной боевой магии Бифур их'Эребор знал это наверняка. Такое изредка делалось, чтобы не нервировать экзаменационную комиссию и не портить репутацию ее членов. Если испытуемый откровенно слаб и приходится его откровенно вытягивать за уши у всех на глазах, включая многочисленных коллег, то чем меньше зрителей будет у подобного постыдного зрелища, тем лучше. Пятно на репутации надолго остается. Впрочем, иногда такие усилия организаторы прикладывают не только по просьбе важных лиц, но и если на защите предстоит показывать секретные или полусекретные плетения и есть опасение, что кто-то из зрителей может их разгадать и запомнить.
   Бифур ожидал увидеть что-то среднее между первым и вторым случаем. В то, что кто-либо может успешно сдать и на ступень, и на два мастерских звания сразу, он не верил. Даже к простому магическому экзамену нередко готовятся годами, разучивая и репетируя стандартные плетения, половина из которых годится только для демонстрации способности создавать сложные магоформы и абсолютно бесполезна в реальной жизни. А тут два звания и высокая ступень. Да и, похоже, решение было принято всего-навсего в течение недели!
   Ну, может, экзамен по одному какому-нибудь направлению претендент и сдаст достаточно неплохо, а по всем другим наверняка можно ожидать завал защиты. И почему-то Бифуру казалось, что последнее произойдет именно на испытаниях по боевухе, которые будет курировать он лично. Там ведь сдаются почти одни и те же стандартные приемы и плетения, хорошо знакомые зрителям. От вытягивания "своего билета" толку мало: что бы ни вытянул, все равно нужно формировать очень сложную конструкцию и при этом уложиться в высокие нормативы по качеству результата и количеству времени, затраченного на его достижение. Ну и, разумеется, безобразно написанная исследовательская работа -- за такой короткий срок даже писцы архимага не успели бы подготовить качественный материал. Правда, при этом наверняка будет парочка новеньких интересных и даже, возможно, гениальных плетений, если конечно Мондрид с Руаром разрешили их показывать на защите.
   Хм, а ведь, несмотря на все меры, народ каким-то чудом пронюхал о защите, вон, треть мест в зале уже заполнены. Бифур поморщился. Хорошо хоть действительно сильных магов почти не видно, исключая комиссию, Васу -- наставника испытуемого -- и Лотколба. "И откуда только пронюхал, демонский прихвостень?" -- с неприязнью подумал в его адрес Бифур.
   С Лотколбом у него были давние терки. Амулетчик активно позиционировал себя как мастера сигнальных и защитных систем, возделывая поле, которое Бифур считал своей вотчиной. А если учесть еще его заносчивый характер и категорическое нежелание делить сферы влияния и о чем-то договариваться... Н-да, немало "приятного" за последние годы они сделали друг другу. Кстати, не так давно Бифур и другие боевые маги с сарказмом обсуждали в гильдии проникновение воришки в дом амулетчика. Да уж, действительно профессор защитных сетей и сигнальных устройств. Вор откровенно наплевал на эти устройства, добравшись до спальни амулетчика. А тот даже не проснулся! Увы, но сегодня, похоже, Лотколб сможет отыграться за насмешки.
   Но в основном на зрительских местах сидели молодые маги, ученики и их друзья. Видимо, многие узнали о событии от своих учителей и пригласили своих знакомых. Бифур надеялся, что испытуемый выступит не так плохо, чтобы это бросилось в глаза неопытному молодняку. Сам он позвал на испытания только двух своих лучших учеников в надежде, что их цепкий взор сможет выловить какие-то интересные моменты из исследовательских плетений испытуемого, а разум позволит не трепаться о том, что защищающегося откровенно вытягивали.
   Тем не менее, даже в подобном скверном мероприятии есть свои приятные стороны. Архимаг и Мондрид явно желают, чтобы их протеже гладко и успешно защитился. Конечно, никто прямо ему ничего не приказывал, но намеки на ответную услугу были, если он с пониманием отнесется к ситуации. Тем более что Бифур -- доверенный помощник архимага, а с Мондридом они вообще близкие друзья. Но защита наверняка будет проходить непросто, и на многое придется закрыть глаза. А значит, оказанная услуга явно выйдет за границы простой дружеской помощи. Видно, сильно приспичило архимагу и начальнику разведки, если столь споро созвали высшую испытательную комиссию (ту же Дитрию, единственного среди гномов гроссмейстера интеграционной магии, выдернули из отпуска) и потребовали дать возможность претенденту защититься любой ценой. Так что и благодарность будет соответствующая.
   Интересно, откуда они взяли парня и зачем им понадобилось так быстро его продвигать? Бифур ничего не знал о Нике: ни откуда родом, ни где учился, даже возраст претендента был неизвестен. Никаких сведений не указано в объявлении о защите. И на предварительном заседании приемной комиссии ничего не рассказали. Последнее, между прочим, -- прямое нарушение правил Гильдии. Мутят что-то архимаг и Мондрид. Явно скрывают прошлое будущего мастера.
   "А вот и сам претендент", -- подумал Бифур, заметив выходящего на арену полигона человека. Внешность у Админа явно не бандитская, скорее всего Руархид нашел его через Васу, среди исключенных из человеческих или межрасовых гильдий за запрещенные магические эксперименты. Последняя мысль разбередила старую рану экзаменатора: а ведь сколько талантливых ребят в самых разных магических гильдиях и академиях загубили под этой формулировкой! Отнюдь не потому, что они действительно ставили какие-то страшные или запретные опыты. Просто результаты их магических исследований при их должном распространении могли нанести серьезный урон бизнесам влиятельных высших магов, продающих старые модели плетений. Сам Бифур просто чудом избежал подобной участи. Правда, с ним это произошло уже в относительно зрелом возрасте. Став мастером боевой магии, Бифур начал продвигать свои новые защитные разработки. И это очень не понравилось многим весьма небедным магам, сидящим на подряде у армии. Сначала хотели купить его молчание, а после отказа устроили серьезную подставу.
   Если бы не вмешавшийся Мондрид, то нести бы Бифуру крест изгнанника. Ведь между гильдиями существует негласный сговор -- не принимать (по крайней мере, официально) отщепенцев друг от друга, а также исключать своих членов, в случае если информация об их официальном исключении из какого-либо магического сообщества выплывет наружу. Если бы не эти правила, то изгнание не было бы столь страшной карой для талантливых и амбициозных чародеев. Ведь вся магическая общественность полностью контролируется официальными сообществами. Даже какую-нибудь самую завалящую книжку по магии крайне сложно приобрести, если не имеешь поддержки одного из них, не говоря уж о том, чтобы зайти в какую-нибудь магическую библиотеку. И опубликовать ничего не сможешь -- все газеты и журналы также издаются под эгидой сообществ. И никто никогда не примет от изгнанника даже простого объявления, не говоря уж о какой-нибудь статье, сколь бы интересная и полезная информация в ней не содержалась.
   А может, и хорошо, что есть подобные правила? Ведь встречаются порой маги, которые абсолютно наплевательски относятся к окружающим, считая их обслугой, персонами низшего сорта. Случилось ведь с десяток лет назад, что какой-то человек, фанатик боевой магии, без зазрения совести стер с лица Лунгрии целую деревню со всеми жителями. Очень ему хотелось посмотреть, какие последствия окажет магический удар на стоявшие на опушке посреди леса деревянные дома сельчан. Увы, они оказались непрочными: мгновенно сгорели со всеми жителями и домашней живностью. Разумеется, когда об этом узнали другие маги, то поганца тут же выгнали за пределы цивилизованного сообщества. И с тех пор он, когда-то обещавший стать гроссмейстером боевой магии, зарабатывал себе крохи на жизнь где-то на подхвате у лесных разбойников. Не до разрушительных опытов и развития своих способностей ему теперь. Кушать хочется. Правда, поговаривают, что не так давно его уничтожил какой-то маг-человек на границе гномьего государства, не пожелавший стать очередной добычей бандитов. Респект ему огромный, если это действительно так. А что касается отступника, то сколько бы он мог еще натворить, если бы имел возможность продавать свои плетения, заниматься магией, посещать библиотеки, официально проводить эксперименты, а не был вынужден тратить все силы и умение на поиски возможностей выживания?
   А ведь если бы не сговор между магическими сообществами, то гильдиям приходилось бы против подобных отщепенцев использовать куда менее гуманные методы вроде казни и заключения под стражу. Для него, может, и в самый раз было бы, но каково самим магам становиться палачами собрата? Это ведь не дуэль, а казнь. Да и подобный случай -- исключение. Гораздо чаще изгнанию подвергаются маги, вступившие в обычный конфликт интересов с какими-нибудь важными персонами. Бывает, конфликт однажды перестает быть актуальным или стороны договариваются. В этом случае изгнанника (если еще жив) можно официально реабилитировать. Последнее, правда, случается редко, но прецеденты известны. Ситуация порой меняется и разработки бывшего отщепенца становятся актуальны. В сообществах долгожителей-чародеев не любят необратимых решений и поступков.
   Впрочем, если дело только в том, что отщепенец поссорился с кем-то влиятельным в собственном сообществе, то другая гильдия магов вполне может его неофициально реабилитировать и интегрировать в собственные ряды, дав возможность заниматься исследованиями и используя его разработки. Так сказать, перекупить чародея. Здесь главное, чтобы происхождение изгнанника осталось тайной, и изгнавшее сообщество не могло официально потребовать его повторного отлучения. Обычно перекупка проводится по схеме с использованием фиктивного учителя (по правилам большинства гильдий магов, чтобы стать ее членом, нужно пройти обучение у одного из наставников гильдии) и последующей сдачей на нормальную ступень. Почти половина магов-людей в гномьей гильдии (а также почти все представители эльфийской и прочих рас, в нее входящие) как раз и относились к этой категории. О том, что они бывшие изгнанники, большинство догадывались или даже знали, однако прямых доказательств этого никто не предъявлял. Точнее, последнее тоже случалось и таких чужаков приходилось исключать, только вот сразу после этого в предъявившем подобное требование сообществе почему-то "случайно" всплывала информация про изгнанническое прошлое многих работающих там гномьих магов.
   "Похоже, Ник -- пташка именно такого полета, -- размышлял Бифур. -- По всей видимости, его разработки или он лично очень нужны Руару либо Мондриду, наверное, слухи о проблемах разведки имеют под собой веское основание". Интересно, почему его так топорно "остепеняют"? Когда быстро готовят к высокой должности, по законодательству требующей наличия титулов и ступеней, все-таки дают больше времени на подготовку: кандидата с месяц вводят в курс дела, параллельно он готовится к экзаменам. Здесь же, похоже, все решили за одну-две недели. Наиболее правдоподобный вариант -- Ника готовят к событию. К какому событию, и ежу понятно: к переговорам, которые будут проводиться во время бала. Скорее всего, перекупили вместе с Ником не только его личные разработки, но и парочку секретных людских плетений по боевой и интеграционной магии, которыми будут хвастаться перед послами, представляя как разработку гномьих магов в соавторстве с Ником...
   "Так, а куда делся наш испытуемый? Вроде бы уже все собрались, скоро должны начинать", -- подумал Бифур, взглянув на арену. Увлекшись своими размышлениями, он не заметил, как Ник куда-то отошел. Оглядевшись, заметил человека и усмехнулся. Ага, вот он, стоит у первого ряда вместе с Васой и какой-то симпатичной магичкой. Похоже, архимаг успел привязать его к гильдии не только деньгами и званиями.
   "Теперь осталось прикинуть, насколько мне придется краснеть, вытягивая его", -- подумал экзаменатор и с мрачной решимостью прищурил глаза, включая магическое зрение... Так, энергетически парень очень силен, по этому пункту перспективы отличные, а вот магической защиты практически нет, что неудивительно, перед экзаменами ее обычно снимают, чтобы не мешала. Хотя, стоп, чувствуется, что-то на нем все же есть.
   Ник тем временем подошел к трибуне, на которой размещалась приемная комиссия, и официально поприветствовал экзаменаторов. Удачный момент, чтобы внимательно рассмотреть его ауру. Да, чутье гроссмейстера защитной боевой магии просто так не обманешь! В ауре можно разглядеть, если хорошо присмотреться, рой каких-то очень мелких, почти невидимых маленьких искорок. Защита? Да и течения энергетического слоя ментального тела явно далеки от природных -- брови Бифура слегка поползли вверх. Такого он еще нигде не видел, хотя общался с боевыми магами всех гильдий. Парень-то действительно непрост, может, и удивит чем-то действительно интересным и новым? Надоело уже два столетия подряд смотреть на все эти так называемые инновационные, а на деле лишь слегка улучшенные модификации одних и тех же стандартных защитных плетений.
   Ладно, с энергетическими слоями вроде все ясно. Бифур полностью перевел зрение в аурный режим и еле удержался от того, чтобы громко и витиевато выругаться вслух. По параметрам ауры, качественно указывающим на истинный, а не биологический возраст, Нику даже пятидесяти лет не исполнилось. Разумеется, Мондрид говорил, что Ник очень искусный маг, несмотря на молодые годы, однако такая подстава... Бифур рассчитывал увидеть мага не моложе ста -- ста пятидесяти лет от роду. Конечно, встречались уникумы -- мастера тех или иных направлений магии, в основном не боевой, моложе пятидесяти лет (сам таким был, точнее почти таким -- первую свою мастерскую степень получил в шестьдесят три года), однако дважды мастер, да еще и с высокой ступенью... Бифур про подобных магов даже не слышал, легенды и летописи тысячелетней давности не в счет. И как такое возможно? В голове не укладывается. Похоже, Ника придется не только "тащить", а просто-таки "левитировать за уши". Репутация неподкупного наставника (а когда живешь долго -- это фактор очень важен), ау, ау!
   Сбоку послышался напряженный вздох его "интеграционной" соседки.
  
   Дитрия
  
   Чего хочет женщина от жизни? Многого. Спросите об этом молодую, начинающую жить девушку и услышите про шикарные платья, изящные драгоценности, красивый комфортный дом, путешествия по красивым местам, званые вечера и балы, встречи с интересными людьми... Она будет говорить долго, не остановишь. Примечательно, что знаменитый принц на белом коне будет упомянут, если о нем, конечно, вспомнят, только где-нибудь ближе к концу монолога. И, разумеется, поглядев на вас внимательно, она не забудет сказать, что должна состояться в жизни, получить престижную профессию, сделать какую-нибудь карьеру. Но вот о счастье вообще скорее всего ничего не будет сказано. Какие юные глупышки!
   А спросите старушку, сидящую в парке на скамеечке, в чем смысл жизни женщины? И вы почти всегда услышите один ответ: конечно же, любовь. Нет в жизни женщины ничего главнее. Так они устроены природой, что без атмосферы любви, окружающей ее, женщина всегда чувствует себя неполноценной. Так заповедано создателем (кто-то же нас создал), что девочка с юных лет получает уроки любви в своей семье через отношения отца и матери между собой и их отношение к ней. Когда она взрослеет, то выбирает в спутники юношу, с которым проведет будущую жизнь, и становится любимой женой любимого мужа, устроительницей и хранительницей дома и очага. В атмосфере любви у них появляются любимые дети. Великое счастье материнства! Постепенно дети растут и начинают сами заботиться о родителях. Появляются внуки и новые заботы и радости. Со временем приходит пора уходить навсегда, оставляя светлый мир будущим поколениям. И придется задуматься над тем, правильно ли ты прожила жизнь, счастлива ли ты была? И если отвечаешь на этот вопрос, окруженная любящей семьей, детьми, внуками, правнуками, то ответ однозначен. А если нет? Тогда ответ тоже однозначен. И абсолютно неважно при этом, была ли у тебя в жизни успешная карьера, сколько ты посетила стран, балов, со сколькими интересными людьми познакомилась, сколько было любовников... Если на закате дней нет рядом с тобой трепетно смотрящих в глаза родственников, нет той самой атмосферы любви в доме, то это и есть самый страшный приговор всем остальным достижениям. И уже ничего не изменить. Время и судьба неумолимы.
   Казалось бы, простая истина! Но юные девушки об этом не задумываются. Куда там! Ведь окружающий мир так прекрасен и в жизни столько соблазнов. Да и семьи не всегда бывают счастливыми: порой родители своими скандалами и невниманием к детям формируют у последних стойкое отвращение к семейной жизни. И девушки активно принимаются строить карьеру, стремясь состояться в мужском мире, борются с мужчинами за первенство, доказывая, что женщина может справиться с теми или иными ситуациями не хуже представителей "сильного" пола. Вместо надежного спутника жизни, любящего и любимого, предпочитают мимолетных любовников, удовлетворяющих сексуальные потребности...
   А когда спохватываются и осознают, что действительно важно в жизни, часто бывает уже слишком поздно. Ведь крепкая полноценная семья строится с юности обязательными усилиями обоих супругов. А если добилась успехов в карьере, но нет любящей семьи? Остаются суррогаты: любовники, молоденькие альфонсы-примаки. И абсолютно стервозный характер в нагрузку. Последнее неудивительно: ведь мир так обидел женщину, лишив ее истинного счастья. Кто-то же должен заплатить за это?
   Дитрия их'Бальдаре никогда не знала, что такое настоящее женское счастье. Сирота, родившаяся в далекой провинции, она оказалась лишена любви и поддержки родителей, а потому была вынуждена с юных лет торить дорогу в жизни собственными усилиями. Она приходилось быть попрошайкой, служанкой в таверне, содержанкой одного купца. На какое-то время даже прибилась к разбойничьей шайке. И всегда ей приходилось держать кулаки наготове. С детства всеми обижаемая сиротка научилась давать отпор любым домогательствам и посягательствам. Изрядно помыкавшись тогда, она сделала для себя однозначный вывод: жизнь -- штука жестокая и хорошее место в ней нужно выгрызать зубами и отстаивать кулаками. Если хочешь хорошо жить, столкни кого-нибудь с насиженного места, займи его и не давай столкнуть себя. Окружающие прежде всего уважают уверенность в себе, твердость и силу. Добейся, чтобы с тобой никто не желал связываться, и все будет в порядке. И мужчины всегда уступят дорогу сильной женщине. Если же она будет слабенькой слезливой простушкой, то соблазнят, поиграются всласть и выбросят, когда надоест. Нет, мужчин нужно всегда окорачивать, никому нельзя давать спуску. Тогда и уважать по-настоящему будут. Женщина в мужском мире должна вести себя еще жестче, чем мужчины. Нужно быть настоящей стервой. Только тогда получится чего-то достичь и закрепиться на соответствующем уровне. Достигла и закрепилась, но... Эх, если бы кто знал, как одиноко и пусто живется гроссмейстеру интеграционной магии Дитрии их'Бальдаре!
   Когда пришло время выбирать направление своей будущей магической деятельности, Дитрия, тогда еще ученица, недолго раздумывала. Ведь что является главной предпосылкой успешности того или иного мага? Он и его знания должны быть всегда нужны окружающим. Тогда и деньги будут, и успех, и титулы. А какие, собственно, направления существуют в магическом искусстве?
   Маги-целители не подвержены воздействию времени, умеют приостановить его неумолимый ход и не дать обратить себя в прах. Конечно, полностью это пока ни у кого не получилось, но неплохие достижения все же имеются -- не меньше тысячи лет жизни, если посчастливится за это время не умереть от несчастного случая, нападения врагов или руки наемного убийцы. Здорово. Долгая жизнь, всегда красивое молодое тело... Но целительская наука -- не теоретическая. Чтобы уметь лечить и развивать себя, нужно научиться лечить других. А какое лечение без любви? Настоящий целитель должен обожать каждого пациента, заставляя таким отношением его самого бороться за жизнь и помогать магу. Именно тогда лечение бывает по-настоящему успешным. Пациента, который сам решил покинуть этот мир, не спасет даже гроссмейстер целительной магии. А как любить всех окружающих молодой девушке, которой все с детства помыкали и которую постоянно шпыняли?
   Боевые маги стремятся всегда быть готовыми отразить натиск неожиданно выпрыгнувшего из-за поворота врага. Они -- защитники себя, своих близких, страны, которой служат. И врагам умеют отомстить. Напавшего необходимо уничтожить на месте либо всыпать ему так, чтобы надолго запомнил и в следующий раз серьезно подумал, прежде чем затевать бучу. Такие вот настоящие мужские игры. А женщине зачем встревать в подобные глупости?
   Астрал? Это для тех, кто обожает быть в курсе чужих секретов. А сколько возможностей для интриг у мастера астрала! И враг на астральщика неожиданно не сможет напасть, ибо тот будет знать о претензиях заранее и успеет или обойти врага стороной, или хотя бы принять должные меры. Но как же противно копаться в чужом дерьме! Стоило дорастать из служанки таверны до магички, чтобы становиться ассенизаторшей магической клоаки?
   Ментал? Здорово! Любого врага или соперника можно легко сделать другом. И полезна всегда будешь -- важных персон, готовых хорошо заплатить умеющему покопаться в чужих головах, больше чем достаточно. Но сама работа... Такое же копание в дерьме, как и у астральщиков.
   "Скрыт"? Всю жизнь уклоняться от врагов, друзей и самой жизни? Зачем тогда было лезть наверх? Сидела бы себе в провинции, стала бы женой какого-нибудь богатенького старичка, помогла бы ему свести счеты с жизнью... Нет, если уж добиваться положения, то оно должно быть признано всеми и приносить весомые дивиденды.
   Да еще для последних трех направлений нужны специальные способности. Зачатки, конечно, есть почти у каждого мага, но сколько дополнительной работы требуется! Ауру так просто не разовьешь. Долгие десятилетия специальных тренировок предшествуют так называемому настоящему обучению. И столько времени сидеть на "птичьих правах"? Какой-нибудь полуученицей-побирушкой? Ну уж нет! Этот этап в своей жизни Дитрия оставила за бортом еще в провинции. В столице нужно проявить себя поскорее. И направление магии следует выбирать так, чтобы можно было быстро вырасти и заработать то положение в обществе, которого она, вне всяких сомнений, заслуживает.
   Создавать амулеты? Полезное и очень интересное занятие. Умная магодубинка оборонит от врагов, магоплащ-невидимка скроет когда нужно от чужих взоров и позволит совершать небольшие тайные приключения, умная магоклизма -- это для особо приставучих особ другого пола. Денежки за артефакты, опять же, причем клиентами являются не только маги и их ученики, а вообще все жители Лунгрии. Неудивительно, что хорошие амулетчики всегда живут весьма небедно. Но торчать целый день в лаборатории, корпя над каким-нибудь артефактом. И так каждый день, из года в год... Фу, как скучно.
   Но есть одно направление, которое объединяет все остальные. Это интеграционная магия. Интеграторы нужны всем и везде. Требуется хорошенько обустроить садик, чтобы вода вовремя поливала растения, чтобы чужаку, залезшему своровать яблочек, хорошенько настучали по попке -- зови интегратора. Хочешь, чтобы уличное освещение правильно работало -- зови интегратора. Необходимо, чтобы сигнальная сеть инициировала постановку защитного купола -- опять же зови интегратора. Мастера интеграционной магии востребованы всеми: и магами, и начальством, и обычными гражданами -- надо же дома синхронизировать разные магические штучки. Вот он, путь к высокому положению при абсолютной незаменимости.
   Потом были годы учебы. Сначала нужно еще найти учителя: кто же за просто так бедную сиротку без связей к себе возьмет? Пришлось изрядно пообивать пороги и даже вспомнить на какое-то время ремесло служанки. Но, к счастью, способности девочки были очевидны и ее довольно быстро заметили. А потом тренировки, тренировки и тренировки. И долгий путь сквозь колючие препоны гильдии магов к признанию и положению.
   Почему гномы так мало занимаются интеграционной магией, а вместо этого стремятся совершенствоваться в отдельных направлениях? Горные мастера -- осторожный народ. Они издревле привыкли к спокойствию, тишине и недоступности для врагов, жаждущих проникнуть в каменные пещеры, тогда еще дополнительно защищенные элементалями земли. Открытые пространства Лунгрии пугали их. Обустройство на поверхности они всегда начинали с обеспечения собственной безопасности. Отсюда прочность их каменных домов, толстые стены, ограничивающие центр столицы. И в магии гномы инстинктивно стремятся прежде всего обрести некую неуязвимость, а уж потом все остальное. Целители хотят быть неуязвимы временем. Боевые маги мечтают о защите от неожиданного нападения врага. Астральщики хотят знать обо всех потенциальных угрозах заранее. Зачем вступать в конфликт, когда можно от него уклониться? Мастера ментала... Ну кто в здравом уме захочет ссориться с магом, способным в одно мгновение сделать из противника полного идиота? А умельца "скрыта" сначала увидеть нужно, прежде чем затевать с ним ссору. Но Дитрия, с детства привыкшая быть окруженной враждебным миром, хорошо знала, что наивысшую неуязвимость от врагов и ударов судьбы можно получить только тогда, когда тебя будут защищать все окружающие, нравишься ты им или нет. Следует просто стать необходимой для них всех. И в этом способна помочь именно интеграционная магия, объединяющая все дисциплины и совсем непопулярная среди гномов. И Дитрии ни разу не пришлось разочароваться в выбранном направлении деятельности.
   А вообще, здорово получилось! В начале, когда только начинала магичить, Дитрия стремилась утереть нос заносчивым людишкам-магам, везде трындевшим с надутыми щеками, что только они могут соединять все со всем. Потом, став мастером, она стала копить деньги, и весьма в этом преуспела. Помня о своей юности побирушки, она не хотела вернуться в те времена. При выполнении самых важных и секретных (особенно государственных) проектов интегратору-гному всегда платят больше просто за то, что этот маг -- гном, а не ненадежный человечек. А когда накопила достаточно и огляделась...
   Деньги -- это сущая мелочь по сравнению с осознанием собственной незаменимости. Сильнейшие маги гильдии готовы сделать для нее все что угодно уже потому, что другого гнома-гроссмейстера интеграции многочисленных секретных и сложнейших плетений просто нет. Даже сам архимаг в свое время был вынужден задействовать ее при разработке новой защиты своего дворца. А ведь Руархид -- очень подозрительная скотина! Тогда доверил ей только половину дворца, а все защитные плетения своего кабинета и близлежащих помещений делал сам вместе с тремя близкими друзьями. Причем вышло у них не ахти ввиду недостатка навыков для такой сложной задачи. И неудивительно, что в сад каким-то образом проник воздушный элементаль!
   Вот и в этот раз сам архимаг вместе с главой внешней разведки чуть ли не на задних лапках прыгали, чтобы она прервала свой годичный отпуск и поприсутствовала на защите какого-то человечка. Что говорить, их поведение греет душу. Не стали и пытаться перекидывать всю вину проникновения воздушного элементаля на нее, хотя при других обстоятельствах не преминули бы это сделать. И даже помогать чужаку не просили, хотя, судя по особенностям организации защиты и личного присутствию в комиссии Мондрида с его лучшим другом Бифуром, тянуть планируют не просто за уши, а и за все остальные возможные места, включая причинные.
  
   Ник
  
   Н-да, такой Мухосранск я увидеть не ожидал... Полигон, на котором собрались испытывать меня любимого, напоминал гротескную помесь миниатюрного римского Колизея с цирком-шапито: крохотная круглая арена с полом и трехметровыми стенками из какого-то бело-голубого камня, высокий мраморный помост с роскошными сидениями для комиссии и трибуной. Если закрыть глаза на миниатюрные масштабы, то так и хочется выкрикнуть: "Аве, комиссия! Идущий на экзамен приветствует тебя!" Первые два ряда зрительского зала солидные -- каменные. А дальше идет хлипенькая деревянная пристройка с еще где-то шестью-семью рядами. Сверху полигон накрыт покоящимся на деревянных сваях тканевым куполом, в данный момент защищающим от имеющего наглость накрапывать дождя. Я, конечно, и не ожидал, что буду сдавать экзамены на центральной испытательной арене под аплодисменты тысяч болельщиков. Серьезная огласка процедуры моей защиты вовсе не нужна ни мне, ни гномам. Но такой шалашик вместо нормальной арены! Даже запланированное (с помощью магокамер Умника) 3D-видео своей защиты снимать расхотелось.
   "Между прочим, арена очень даже подходит для столь знаменательного события. Легендарная ведь площадка, -- вклинился в мои мысленные бурчания Умник. -- Ты лучше посмотри на инфу, что я нарыл об этом месте".
   Я огляделся при помощи магического и инфомагического зрения и присвистнул. Нехило. Да тут весь пол и стены обставлены поглощающими магию амулетами! Идеальное место для испытания высокоэнергетических заклинаний, а также мощной боевой магии. Почему же такое ценное здание построили не посреди столицы рядом с источником, а на окраине? И зачем дополнительно нагородили фиг знает чего, превратив симпатичный амфитеатр в какой-то грязноватый дорожный шатер?
   "Подборку смотри, -- тем временем продолжал настаивать Умник, недовольный игнорированием его слов. -- Внимательно прочитай, а не по диагонали, как обычно делаешь". И, видно, не утерпев, сам стал пояснять: "Полторы тысячи лет назад поблизости от этого места находился выход магического источника. Тогда полигон использовался высшими магами для отработки наиболее мощных и опасных плетений. А потом источник почему-то постепенно переместился туда, где сейчас центр столицы".
   "Надо же, они еще и потихоньку перемещаться умеют! -- удивился я. -- Хорошо хоть точка фокуса от меня пока не бегает!" И тут же задал вопрос: "А почему гномы не разобрали арену и не переместили в центр? Эти ж амулеты на вес золота. И зачем нагородили поверх такой красотищи какие-то убогие деревяшки?"
   "Да потому что построена она на славу! -- раздраженно заявил искин. -- Обрати внимание на структуру укрепляющего камень плетения. Качественно, на века сделано. Хоть сейчас и слабо запитывается. Жалко такую конструкцию разрушать разбором арены на части". Умник вывел на бадди-комп изображение плетений в формате нашей модели магии. "Ник, будь внимательнее, я ведь тебе всю инфу на бади-комп вывожу", -- не преминул он еще разок меня пнуть.
   И что это искин так суетится? Неужели чувствует, что я изрядно волнуюсь? Я сосредоточился и мысленно протестировал свое душевное состояние. Ничего особенного. Спокоен, как удав. Когда сдавал экзамены в вузе, намного сильнее волновался. А тут я уже привык, что нашими с Умником совместными усилиями любые магические задачки лузгаются легко, словно семечки. Так чего дергаться? Вчера вот даже позволил себе немножко пофилонить с подготовкой, уж очень захотелось поразмышлять на тему элементалей земли. Поэтому некоторые экзаменационные задачи придется делать "с колес". Не беда. Прорвемся. Тем более что и архимаг (через приемную комиссию) не даст завалиться. Наоборот, слишком энергично выпячивать свои таланты сегодня явно не след. Вообще, интересное какое название -- приемная комиссия! Сейчас для меня -- "говорящие" слова. Ребятам дали указание принять магочеловечка Ника Админа и объявили об огромном неудовольствии начальства, которое падет на их головы в противном случае. В общем, примут и точка. Если, конечно, совсем свинских "ляпов" не наделаю. А даже если и наделаю? Вон каким волком на меня главный экзаменатор смотрит. Опасается, что ли, за свою репутацию? Васа ведь рассказывал мне про состав комиссии. Этого дядю, Бифура их'Эребора, он представил как самого честного и неподкупного экзаменатора гильдии. Да, нелегкая это работа -- из болота тащить бегемота... Ну, ты не сильно бойся, маг. Я все-таки не в первый раз на экзамен вышел. Знаю что делать и как себя вести. Да и в магии кое-что понимаю. Насобачился уже немножко. А с учетом помощи Умника... Надеюсь, дорогой, у тебя сегодня работы будет не особо много.
   "Приятель, зачем мне эти сухие строчки? Получать информацию через твой голос гораздо интереснее, -- улыбнулся я Умнику и, почувствовав ответное тепло, тут же не преминул немножко поддеть заносчивого искина: -- Как будто даже общаюсь с кем-то".
   "Хм... ну ладно", -- пробормотал Умник, явно удовлетворенный. На мою небольшую издевку он, видимо, не захотел обратить внимание. Но на экране бадди-компа замигала первая строчка текста. Хочет, электронная зараза, чтобы я все-таки что-то прочитал.
   "Умник, кончай, -- взмолился я. -- У меня все мысли о защите, да и то не могу сосредоточиться толком, а ты еще просишь что-то читать, тиснутое на маленьком окошке в нижнем уголке экрана. Давай-ка, не ленись, приятель, и рассказывай полезные вещи сам".
   "Ладно, что с тобой сделаешь, -- смягчился искин и принялся пояснять: -- Когда-то источник магии земли располагался именно здесь. И именно здесь гномы задумали построить столицу. Начали с этого полигона. Строили его очень тщательно и долго, создавая с нуля принципы архитектуры подобных зданий, артефакты-аккумуляторы магии земли и защиту. Магов тогда было, по сравнению с сегодняшним днем, не так много. Потому большие размеры нынешних полигонов были гномам совсем ни к чему. А потом источник магии стал перемещаться в сторону месторасположения нынешнего центра столицы, где и стабилизировался. Почему так случилось? Непонятно. Но маги и все остальные жители столицы были вынуждены переместиться поближе к источнику. Так возник нынешний центр города. Ну а заслуженный полигон решили не разбирать, оставили как памятник. Довольно долго существовала специальная, я бы даже сказал комичная должность, заключающаяся в уходе за ним и подпитке его плетений. Но время неумолимо. С ходом веков пиетет к памятнику старины уменьшился, и это место стали использовать как дополнительный полигон для тренировок начинающих магов и сдач их первых экзаменов. Испытания выше, чем на седьмую ступень, здесь обычно не проводят. А когда полигон не занят, амфитеатр используется в качестве арены для художественной самодеятельности -- все-таки красиво тут, хотя размер маловат. Потому и наделали деревянных пристроек и крышей от дождя накрыли".
   "Понятно", -- пробормотал я, оглядываясь по сторонам и пытаясь сосредоточиться. Да, насчет внутреннего спокойствия -- я явно выдал желаемое за действительное. Подумать только, народ собрался специально поглазеть на меня! Брр...
   Я поймал взгляд Крисы, спешащей в сторону комиссии с кучей папок. Их было столько, что они почти полностью заслоняли лицо девушки. "Ну что за поганец, -- тут же пришла мысль в адрес Мондрида, ее теперешнего босса. -- Не мог, что ли, какого-нибудь мальчика-ученика позвать в курьеры? Зачем над девушкой издеваться?" Н-да, интересный получается у моей подруги испытательный срок. Нет чтобы дать новенькой возможность осмотреться, довести сигнальную разработку до ума, а потом спокойно ввести в курс дел, как полагается. Вместо этого Мондрид и его компашка нагрузили ее заданиями по самую маковку. Ну, сигнальная сеть -- это само собой. Заинтересованность была высказана отнюдь не для красного словца. Очень полезная и нужная гномьим военным штука оказалась.
   Еще Криса теперь помогает Васе. Старый пенек-то, как выяснилось, не только в теоретических идеях копается. Он пытается делать практические разработки на основе моих идей. И уже что-то получается. Не так давно они с небольшой командой магов решили полностью замагичить и защитить временный военный штаб. Прототип сделали неделю назад, показали военным, и Васе выделили неплохое финансирование. Сейчас строят бета-версию.
   Все это рассказала мне Криса. Сам-то старикан молчит как суслик, хотя мог бы и поделиться инфой. Все-таки на основе моих мыслей свою передвижную халупу строят. Ладно, дорогой учитель, играй в свои игры, но я это тебе в будущем обязательно припомню. Впрочем, я и сам хорош. Вполне мог более внимательно покопать его разговоры (прослушка работает исправно) и быть полностью в курсе дел. Нет, положительно прав Умник, когда упрекает в том, что я смотрю инфу его и фактографа по диагонали. Хотя... Не хватало еще во всякие внутренние гномьи разработки и разборки погружаться с головой. Все равно все эти игрушки для меня уже вчерашний день, примерно как потуги студентов-первокурсников разрабатывать первые программы и рассуждать при этом о качестве реализации алгоритмов. Пусть тренируются. А мне на собственных делах следует сосредоточиться.
   Криса, поймав мой взгляд, улыбнулась и приветливо помахала рукой. Васе моя подруга будет действительно весьма полезна. Она явно гораздо лучше учителя освоила технологию разработки магоформ, которую я изложил в книжке, а также некоторые дополнительные приемы и паттерны построения плетений. Но зачем красивую молодую девушку дополнительно грузить всякой фигней про войну с орками? Вот привезла она накануне вечером на полигон кучу бумаг всяких, типа донесений, в которых и написано только (я, разумеется, тут же все просмотрел), что орки бандиты и совершают жуткие зверства. А полезной информации об их способах вести боевые действия, идей, как отвадить карателей, -- ноль. Думаю, кстати, что половина изложенного там -- это или преувеличение, или откровенное вранье. Полночи внимательно читала эту ерунду девочка, а потом всхлипывала у меня на плече. И что? Таким образом архимаг пытается меня убедить, что все орки -- редиски? Моральная обработка, о которой они разговаривали как-то с Васой? А Криса -- иголка шприца, которым в меня впрыскивают полезную для гномов инфу? Фу, уважаемый властитель гномов, от вас идет весьма скверный запашок. Заявиться, что ли, к вам в покои как-нибудь ночью, как я зашел к Лотколбу, и объяснить все по-мужски? Рано, к сожалению. Не готов я пока для серьезной разборки. Только Крису и себя подведу. Сначала нужно обязательно побывать в точке фокуса. Ладно, прокладывай курс пока, архимаг. Поглядим к чему это приведет. А девушку я, конечно, успокоил и постарался немножко объяснить, что такое тенденциозная подборка материала и как порой это слабо соотносится с действительностью. По крайней мере, будет внимательна к тому, что читает, научится отметать явную ерунду и воспринимать все более спокойно.
   Гномы-экзаменаторы восседали в своих креслах на помосте с таким гордым напыщенным видом, что мне захотелось расхохотаться. Мне дед рассказывал, как еще в те времена, когда моя родная страна была частью Советского Союза, государства рабочих и крестьян, его принимали на заводе в кандидаты в члены партии. Сидевшие за столом, покрытым красным кумачом, рабочие ничем не походили на вчерашних веселых и приветливых товарищей по цеху. Нет, они надулись как индюки, нахмурились и злобно зыркали исподлобья. Прониклись, так сказать, важностью миссии. А его пожилой сменщик по станку, член КПСС с еще довоенным стажем (до Великой Отечественной войны 1941-1945 гг.), так раскраснелся от натуги, что стал напоминать сеньора Помидора из знаменитой детской сказки. Сама процедура прошла неинтересно. Позадавали разные там вопросики про красный флаг, партбилет, биографию Ульянова-Ленина... Но каким важным напыщенным тоном товарищ по цеху, который и книжку-то берет в руки в лучшем случае раз в несколько лет, а объясняется только непечатными словами, спрашивал что-то типа: "А какую программу приняли на третьем съезде РСДРП?". Ну прям произносит великую нетленную речь для потомков. Н-да, если вспомнить, забавные у нас на родине действовали когда-то процедуры!
   Впрочем, видимо, официоз везде одинаков. И нет никакой разницы между севшим за кумачовый стол рабочим, час назад еще трудившимся у станка, и магом гномом, который еще вчера занимался какими-нибудь собственными экспериментами. Есть только члены комиссии (комиссары), сегодня совместно усевшиеся по одну сторону стола, и человек, стоящий по стойке "смирно" напротив них. Сегодня они не гномы, а функции, производные и интегралы.
   Кто там у нас на помосте расположился? Я окинул взглядом экзаменационную комиссию, одновременно с этим включая досье из записей фактографа на каждого. С Мондридом все ясно, будет тянуть меня на защите изо всех сил. Бифур их'Эребор, друг Мондрида, низенький щупленький гном весьма интеллигентного вида. Гроссмейстер защитной боевой магии. Забавно, у гномов гроссмейстерские звания отличаются большей специализацией, чем мастерские. С ним тоже все понятно: оценивать будет сверхлояльно, хотя и уверен, что я опозорюсь. Ладно, приятель, посмотрим, что ты будешь рассказывать после защиты. А вот та гномка, явно презирающая всех окружающих (хоть бы ауру подправила, неприлично ведь такие эмоции показывать) -- гроссмейстер интеграции Дитрия их'Бальдаре. Она, по словам Васы и архимага, редкостная пакостница. Ну ничего, дамочка, еще поглядим, кто кому преподнесет сюрприз. Надеюсь, ты уже подготовила для нас с Умником приятные подарки? Так, рядом с ней парочка гномов среднего возраста. Не знаю их. Может, мастера интеграции, засунутые Мондридом в комиссию в противовес гроссмейстерше... Странно, и почему слово "гроссмейстерша" ассоциируется у меня со "стервой"? Надеюсь, что если та затеет сверхбольшую пакость, они поднимут такой хай, что даже ей мало не покажется. А вообще-то, по уму, не эти интеграторы должны давать оценку моим умениям, а мне самому, с моей моделью магии, программистским опытом, навыком работать с разными типами энергиями, следует учить их интегрировать спеллы. Кстати, а ведь Мондрид у нас еще и в интеграции разбирается. Именно он руководил коммутацией сигнальных и защитных плетений во дворце архимага, вокруг его покоев и рабочего кабинета. Значит, тем более каждое мое движение по интеграционной части хвалить будет и приглядывать за дамочкой. С комиссарами все ясно. Пора бы уже и действо начать.
   Я поприветствовал членов комиссии и стал спокойно ждать. Комиссары шепотом совещались между собой. Зрители на трибунах скучали, шутили, болтали, флиртовали, разглядывали меня и прикалывались над странным, с их точки зрения, моим видом. В общем, всячески развлекались и шумели. А что еще ждать от молодых учеников магов, которым уже в силу возраста не слишком сидится на одном месте? Наконец комиссары закончили свои обсуждения и Мондрид встал. Что они там обсуждали, если все заранее подготовлено и решено? Впрочем, это мне было не слишком интересно. Я даже "жучки" Васы и Мондрида (начальнику разведки "жучок" успел подсадить во время приема у демонов) не стал слушать. Важнее было успокоиться и сконцентрироваться на предстоящем действе. Шум, производимый зрителями, стал стихать. Мондрид подождал, пока зрители проявят внимание, и заговорил:
   -- Уважаемые члены комиссии и присутствующие здесь маги! Мы сегодня собрались для того, чтобы оценить, готов ли Ник Админ Рутович, ученик почтенного Васы их'Вассандира, носить гордое звание мага земли. Соискатель намерен доказать нам, что обладает всеми необходимыми знаниями, навыками и умениями, соответствующими третьей ступени квалификации мага. Соискатель также претендует на официальное закрепление за ним сразу двух званий мастера: в области интеграционного и боевого направлений магии земли.
   Среди присутствующих возник легкий шум. Мондрид его проигнорировал и продолжил официальную речь:
   -- Советом гильдии магов земли была назначена приемная комиссия для проведения всех необходимых испытаний соискателя. Вы видите ее членов перед собой. -- Начальник разведки обвел взглядом комиссаров. -- Председателем комиссии назначен я. -- Мондрид кивнул всем присутствующим. -- В связи с тем, что испытания предстоят сразу по двум направлениям магических знаний, советом гильдии магов назначены два заместителя председателя комиссии, каждый из которых будет руководить испытаниями в близкой ему области магии. За проведение оценки знаний и способностей претендента в области интеграции магических плетений отвечает гроссмейстер интеграционной магии Дитрия их'Бальдаре.
   Дитрия встала и насмешливо покивала собравшимся. Мондрид подождал, пока она закончит представляться и сядет на место, и продолжил:
   -- За проведение оценки знаний и способностей соискателя в области боевой магии отвечает гроссмейстер защитной боевой магии Бифур их'Эребор.
   Теперь пришла очередь раскланиваться щупленькому интеллигентику. Дальше Мондрид представил рядовых членов комиссии. Их имена мне абсолютно ничего не говорили. Видимо, обычные "серые мышки". Потом председатель комиссии предоставил слово Васе, который должен был представить меня, своего ученика, присутствующим.
   В речь Васы я не особо вслушивался. Обычное бла-бла-бла: талантливый маг-самоучка; помог отразить вероломное нападение на караван; став учеником, продемонстрировал выдающиеся способности в различных областях магии; прилежный старательный ученик (ха-ха); придерживается принципов, на основе которых маги земли объединились в гильдию (еще раз ха-ха); активно защищает интересы народа горных мастеров (что?); нестандартные разработки защитного купола применяются в войсках; преданный друг и просто хороший человек (вот за последнее спасибо, учитель).
   В общем, стандартная характеристика. Смесь хвалебных слов, полуправды, подтасовки фактов и прочее. Дед сказывал, что во времена Советского Союза у нас на родине без бумажек, где изложена подобная ерунда, было невозможно жить: не примут в вуз, не поступишь на работу, не пропишут в квартире, не поедешь за границу, а уж о приеме в комсомол и партию вообще говорить нечего. Даже показывал свою характеристику, напечатанную на листе мелованной бумаги с красивым узорчиком по краям, которую ему написали при приеме в КПСС. Здорово написали! Чистый херувимчик получился. И передовик производства (всего лишь пару станков поломал); новатор (как-то заменил в изделии нормальную прочную стальную муфточку дешевенькой из мягкого железа, вот потребители были рады!); водку не пьет (рабочий у станка!); с девочками не гуляет (неженатый молодец тогда еще!); морду шпане не бьет (в пролетарском-то районе!) и т.д. Класс! Умели когда-то люди по-человечески рассказывать о ближних своих!
   -- Ник Админ Рутович... -- произнес Мондрид. Вот и до меня любимого наконец очередь дошла. -- ...представьтесь, пожалуйста, присутствующим.
   Я подошел к комиссии и поприветствовал ее, как положено по протоколу. Чувствовалось, что все, кто присутствует сейчас на полигоне, внимательно ко мне присматриваются. Были заметны многочисленные попытки сканирования ауры. Но тут любопытным ничего не светило. Еще накануне я тщательно подготовился по этим вопросам: наполнил ауру энергией ровно настолько, чтобы тянуло на третью магическую ступень, а Умник хорошенько замаскировал нестандартные течения ментального тела. Искин даже постарался скрыть способность кастовать плетения всей поверхностью ауры, смоделировав в области перед глазами некую кляксу, которую увидит любой чародей, сканирующий меня магическим зрением. Мол, перед вами обычный маг со стандартно изуродованной аурой... Короче, пусть любопытствуют.
   -- Клянешься ли ты, Ник Админ Рутович, -- Мондрид тем временем начал произносить слова клятвы, которую приносят все чародеи, вступающие в гильдию в качестве полноценных магов, -- использовать доступную тебе силу только во благо, защищать интересы гномьей гильдии магов, а также передавать своим ученикам собственные знания, не утаивая их, всегда действовать в интересах государства гномов?
   А стандартный-то текст выглядит несколько иначе. Не помню точно формулировки, но про утаивание там точно ничего нет. И вместо "в интересах государства гномов" стоит фраза "не нанося вреда народу горных мастеров". Акценты совсем другие. Согласно той клятве, что предлагается мне принять сейчас, Лотколб, например, является явным преступником, поскольку работает на Лигу боевых магов, интересы которой вовсе не совпадают с чаяниями архимага и прочих сановников государства гномов. А вот он, тут сидит и меня буквально пожирает глазами. Ну да ладно. Как у нас говорят: "Суровость и глупость законов компенсируется необязательностью их исполнения".
   Да-да! Это вы (если, конечно, честные), может быть, дав клятву, будете придерживаться ее в точности согласно ее формулировке, слово в слово, независимо от внешних факторов и поведения партнера. Я, как и многие у меня на родине, живу по несколько иным принципам. Мне важна суть устанавливаемых взаимоотношений, а не трескучие фразы, которыми все это сопровождается. Сейчас у нас взаимоотношения партнерские, можно сказать дружеские. Вы дали мне приют, учитываете мои интересы и позволяете в основном жить так, как хочу, и развиваться в магии так, как хочу. Я стараюсь не нарушать местные порядки, знакомить вас с новыми магическими технологиями и идеями, преодолевая многовековую закостенелость гильдии магов, помогаю и в практической жизни чем могу. В частности, уже рассказал про амулеты слежения за источником земли, установленные демонами. Если еще узнаю про что-то подобное -- таиться не буду. Но дружба и партнерство должны быть взаимными. Я не холоп, не лакей и даже не слуга. И никогда таковым не буду. Не стоит ждать от меня, как от японского самурая, самоубийства только потому, что так приказал господин. Пока мы партнеры и друзья, вы полностью можете рассчитывать на мою поддержку и помощь во всем. Матросы своих не бросают. Но если вы сами захотите изменить основы наших взаимоотношений... Никакая самая строгая клятва не удержит меня от должной ответной реакции. Ибо слова -- это всего лишь абстрактные символы, отражающие события и эмоции, а не божественные фетиши, на которые следует молиться.
   -- Клянусь, -- произнес я спокойно, отметив переглядывания других магов. Видимо, они тоже несколько удивились.
   Мондрид кивнул.
   -- По решению комиссии первым будет проводиться экзамен по интеграционной магии. Дитрия, прошу вас. -- Он поклонился в сторону гроссмейстерши интеграционной магии и сел на свое место. Та кивнула в ответ, внимательно посмотрела на меня, но вставать не стала.
   -- Начнем с проверки умения интегрировать стандартные магические плетения. -- Дитрия откуда-то достала и выложила на стол шар-светильник. -- Это обычный светильник, способный светить синим, зеленым и красным. А это, -- она показала какую-то коробочку, -- амулет управления светильником. Необходимо их состыковать. Когда амулет активен, то в зависимости от магической команды светильник должен гореть нужным цветом. Задание простое, думаю, получаса должно хватить.
   И почему мне кажется, что в ее глазах мелькает довольство объевшейся сметаной кошки и некоторая доля злорадства? Я отметил, что Мондрид очень задумчиво смотрит на подготовленные Дитрией предметы.
   Я забрал со стола комиссии светильник с амулетом и уселся за стол, стоящий непосредственно перед магами. Жуткое ощущение! Большой зал, куча народу на трибунах, все пялятся на тебя и напряженно молчат. "Впервые на арене..." Помню, когда-то в детстве скачал из Интернета документальное кино про дебютантов -- цирковых артистов. И вот там были кадры дебюта одного молодого клоуна. Сейчас он хорошо известен как классик жанра, клоунадой с кошками занимается. А тогда и кошек-то у него еще не было. И вот выбегает такой небольшой коротышечка в центр цирковой арены, кувыркается, словно случайно, и смотрит на трибуны. Зрители молчат. Он изображает парочку рож, делает какие-то движения -- зрители молчат. Реприза уже закончилась, а зал все так же безмолвствует. На лице у дебютанта слезы, он уходит с арены. Вдогонку раздается свист. А потом этот же артист, уже всеми признанный и известный, комментирует старую пленку. Был там один ребенок, рассказывает, толстячок, который сидел на втором ряду и всю репризу внимательно смотрел на клоуна. Смотрел абсолютно флегматично. Так, наверное, удав смотрит на кролика. Ни разу не улыбнулся, не моргнул и вообще не изменил выражения своего лица. Уходя, клоун не удержался и еще раз посмотрел на мальчика. А тот вяловато зевнул и повернулся к соседу. И это было для артиста самое страшное. Он потом полгода не мог заставить себя выйти на арену, цирк хотел бросить. И все из-за того, что боялся еще раз увидеть этого мальчика во втором ряду... Может, арена и публика, состоящая из магов и их учеников, отслеживающих не только каждую эмоцию на твоем лице и движение рук и всего тела, но и малейшее изменение течения энергетических потоков в ауре -- это все один из предусмотренных обязательных факторов, призванных психологически прессовать испытуемого? Типа, должен в любых условиях уметь магичить? Боже, что за ерунда в голову лезет.
   Кстати, а почему я почти не испытывал подобных ощущений, выходя на дуэль с Рамасой, тоже перед зрителями, между прочим? Может, потому, что тогда противник был один, а здесь целый взвод комиссаров желает отколупнуть по кусочку от молодого соискательского тельца? Ничего, Ник, привыкай! Ты же собираешься постепенно легализовывать собственные магические возможности (пусть и без инфомагии -- она останется тайной). А к обладающему большой силой всегда повышенное внимание. И еще не придется ощущать себя гладиатором на арене перед толпой зрителей. А вообще, Умник, электронная зараза, мог бы маленько притушить излишние эмоции! И самое интересное, что искин в ответ на эту мою звонкую мысленную реплику предпочел промолчать.
   Так, ладно, времени мало, пора дело делать. Можно попытаться все осуществить своими силами, но есть большой риск, что не уложусь в заданные временные рамки. Придется задействовать и комп, и Умника.
   Так, светильник... Вместо одного стандартного -- три разных плетения. Понятно, каждое отвечает за формирование свечения своего цвета. А почему не сделали одно плетение с тремя разными кусочками, управляющими частотой волны света? Ведь поменять ссылку на кусочек гораздо проще и надежнее (с точки зрения алгоритма), чем каждый раз дублировать основную часть плетения. Не догадались? Или специально сделали так, чтобы запутать? Перекрытие тремя плетениями друг друга в трехмерном пространстве сильно сбивает с толку.
   Амулет. Ага, аналогично: три плетения, и в каждом активная часть, напоминающая модуль включения в голосовом управлении. В принципе понятно, этим модулем и цепляться надо. Цепляем? Цепляем! Стоп! Что за фигня? Я вывел на экран увеличенную схему светильника и бросил мрачный взгляд на Дитрию. Судя по ее ухмылке, такое сочетание плетений отнюдь не случайность. Входные каналы соединены между собой, и любой из сигналов управления активизирует сразу все плетения. В таком состоянии правильно хрен подключишься. Интересно, это обычная практика или личный подарок от Дитрии? Так, а как же она сама управляет этим? Ничего, стерва, сейчас разберемся.
   Умник, помогай! И мы приступили к распутыванию этого месива. Минут через десять у нас была достаточная часть алгоритма работы этого клубка, чтобы понять, что управление происходит не одним сигналом, а комбинацией входных сигналов. Убедившись, что в плетении нет элементов памяти (с этой стервы сталось бы), я решил просто тупым перебором составить таблицу соответствия. Совершенно неохота детально разбираться в этой каше. Лучше просто протестируем все восемь возможных состояний. Создав с помощью Умника небольшое плетение, перебиравшее варианты, я немного полюбовался на весело мигавший шарик. Дальнейшее было элементарно. Создать по свежесоставленной таблице плетение-кодер и прицепить его к обоим амулетам я легко смог сам. Умник лишь чуток корректировал мои действия. Слава богу, за последние дни мы добились того, что коррекция плетений Умником выглядела со стороны как мои собственные усилия.
   Так, осталось пятнадцать минут. Стыкуем. Готово. Я про себя хмыкнул -- в запасе есть еще десять минут. Хорошо, тогда пошалим. Я вывел на экран из базы данных плетение голосового управления светильниками...
   -- Время! -- прозвучал несколько напряженный голос Мондрида. -- Готов ли соискатель?
   -- Готов! -- Я встал.
   -- Хорошо, показывай и рассказывай, -- предложил председатель комиссии.
   -- Итак, -- начал я, -- данный шар является...
   Минут пять подробного объяснения -- и настал момент демонстрации.
   -- Даем сигнал: "Красный!" -- На амулет последовал определенный заранее сигнал. Шар полыхнул красным. -- Синий! Зеленый!
   -- У комиссии есть вопросы? -- спросил Мондрид, слегка улыбаясь.
   -- Да, -- незамедлительно ответила хмурая Дитрия. -- Пусть объяснит, что за игры он устроил во время подготовки и зачем прикрутил к столу какое-то дополнительное плетение.
   Все с интересом стали всматриваться в мой стол. И если Бифур тут же пожал плечами, видимо, не поняв, в чем дело, то Мондрид и Дитрия не отрывали от него взгляда.
   -- О, здесь все просто. Эта штука -- аналог тестового стола. -- Я намеренно с улыбкой произнес "инженерную" фразу и не был склонен пояснять термин нормальными словами. Сейчас чем закаблученнее и непонятнее будет моя речь, тем лучше. Имидж фанатичного мага-исследователя не от мира сего нужно поддерживать. Главное, чтобы при этом все красиво работало. А слушающие меня пусть почувствуют себя тупыми идиотами. Им это очень полезно, особенно Дитрии. -- Мне необходимо было разобраться в работе измененного шара. Смотрите... -- Переставив шар обратно на рабочий стол, я быстренько присоединил его к плетению. Вытянув палец в сторону стола ставшего амулетом, произнес: -- Трах-тибидох-тибидох.
   Запустился механизм перебора красиво подобранных цветовых комбинаций. Шар переливался всеми цветами радуги. Эх, жаль, нет возможности подключить звук, к плавной смене цветов хорошо бы подошла неторопливая музыка. Плетение шара не предусматривало регулировки яркости, поэтому с цветовой гаммой пришлось немножко повозиться. Но земные инженеры давно умеют решать подобные проблемы, получая пониженную яркость свечения сериями коротких вспышек, а граничные цвета -- быстрой сменой комбинаций основных цветов. При моих компьютерах и понимании модели магии переложить старое земное решение на лунгрийский лад не проблема.
   Пока они смотрели на представление, я огляделся. Криса сидела радостная и улыбалась мне, Васа на самом краю трибуны президиума (он как лицо заинтересованное в комиссии голоса не имел и только присутствовал на экзамене) кивнул. Гномы на остальных трибунах активно перешептывались.
   -- Дитрия? -- Мондрид посмотрел на гномиху.
   Та неохотно кивнула.
   -- Хорошо, продолжаем. -- Мондрид сел обратно.
   -- Второе задание. -- Дитрия перевела свой недобрый (и что я ей сделал?) взгляд на меня. -- Интеграция эльфийских и гномьих плетений. -- Она подала знак, и на арену вышел эльф и стал что-то мудрить с кругом земли радиусом около пяти метров. За ним появились с пяток гномов и быстро смонтировали рядом какую-то установку.
   -- Задание как раз на третью ступень, -- стала объяснять гроссмейстерша. Очередная подковырка? -- Эльфийское плетение определяет уровень влажности почвы. Если почва сохнет, то воздух над этим местом начинает светиться красным. Рядом стоит механическая поливалка с магическим управляющим плетением. Необходимо состыковать их таким образом, чтобы, когда почва высохнет, поливалка включалась и орошала землю необходимым количеством влаги.
   Тем временем эльф сделал свою работу, и над тем местом, где он химичил, воздух действительно засветился. Земля явно была сухая. Да, придется подумать. С подобными задачами я еще не сталкивался. Ко мне подошел один из гномов и показал, как активируется плетение для запуска поливалки. Прикольная смесь техники и магии, скажу я вам. Аппарат сработал, и над экспериментальной площадкой закапал небольшой дождик, увлажняя землю. Свечение медленно погасло. Поливалку выключил уже я сам.
   -- На это задание дается час, -- скрипучим голосом заявила Дитрия. -- Время пошло.
  
   Дитрия
  
   Что за мерзость эти приемные экзамены! Сидишь за столом, как полная идиотка, разглядывая потуги очередного трепещущего перед тобой сосунка. Ну с чего это взяли всякие молодые придурки, что у них что-то получится в интеграционной магии? Состыковать разок в жизни парочку плетений у себя дома не означает, что ты способен сделать нечто серьезное и полезное. Понятно, денежек молодежь очень хочет! А интеграция, на первый взгляд, -- это так просто. Ничего, Дитрия прекрасно умела объяснять незадачливым соискателям, что им на ниве этой деятельности абсолютно ничего не светит. Опытный маг-экзаменатор знает немало хитростей, которые можно подмешать в экзаменационное задание. Плетения, которые следует состыковывать, будут выглядеть привычными, однако у горе-претендента вряд ли получится сделать что-то путное. Дитрия на экзаменах всегда досыта кормила соискателей подобными штуками.
   Конечно, в прошлые времена экзамены проводились несколько иначе. Когда гроссмейстер сама сдавала экзамены на ступень и звание мастера, гномы-маги ее активно поддерживали и даже давили на принимающих, чтобы те давали полегче задания и закрывали глаза на небольшие ошибки и промахи. А уж какие-то пакости подмешать к задаче -- об этом не было и речи. Руководство гильдии прекрасно понимало, насколько нужны гномам собственные мастера интеграции. Когда Дитрия доказала свои способности в этой области, она получила огромную поддержку совета в своей карьере. Правда, пока доказывала, пришлось немало помыкаться. Все шпыняли, и никто в смысл ее занятий не верил. Да и перекупленные людишки, заведовавшие тогда направлением интеграции в гильдии магов, первыми осознав, что растет серьезная конкурентка, подстраивали пакость за пакостью. Все изменилось, когда однажды ей удалось удачно помочь состыковать эльфийские и гномьи плетения самому архимагу, повздорившему в очередной раз с людишками-интеграторами. Уж больно много денег они требовали за какую-то мелочевку. Архимаг после этого случая заметил начинающую магиню и дал указание всячески поддерживать развитие ее талантов. Хотя и тогда мерзкие людишки пытались исподтишка пакостить где могли.
   Ничего! Настало и ее время. Постепенно выросли ученики ее школ, которые Дитрия начала создавать при поддержке руководства гномов, разыскивая в удаленных от столицы селениях и городах талантливых молодых магов. Она выполняла эту работу с энтузиазмом, уж больно не хотелось, чтобы способные юноши и девушки повторяли ее прошлые мытарства. И ученики, по большей части, отвечали ей признательностью и уважением. И эти мерзкие людишки стали терять свои посты. Не сами, конечно, уходили, кто ж такую синекуру добровольно отдаст в чужие руки? Но Дитрия умела "помогать". Бывшие руководители интеграционного направления в гильдии гномов были быстренько обвинены в запрещенных экспериментах и стали изгнанниками, кое-кто уже во второй раз. Стократно отлились мерзавцам слезы бедной сиротки!
   Вскоре направлением интеграционной магии в гильдии стала заниматься почти исключительно Дитрия со своими учениками-выдвиженцами. Архимаг было обрадовался. Он надеялся, что теперь проблем с тратой огромных ресурсов на интеграционное направление не будет. Свои не должны грабить своих. Зря ждал, старый сучок. Дитрия и ее соратники вовсе не собирались работать за бесплатно. Руководитель гномов вскоре проклял тот день, когда решил помочь молодой магичке-интеграторше вырасти в сильного мага. Услуги перекупленных магов-людей обходились намного дешевле. Но было уже поздно. Новоиспеченная гроссмейстер оказалась весьма хваткой дамочкой.
   Попытки проработать ближайших помощников главной интеграционной магини успеха не возымели. Дитрия умела выбирать кадры. Ближайшие сподвижники были преданы ей всей душой. Да и как иначе, ибо на каждого из них у гроссмейстерши имелась крепенькая уздечка, которую по мере необходимости она, не задумываясь, натягивала своими красивыми пальчиками? Как полезно порой помогать соратникам удовлетворять различные мелкие страстишки и слабости! К предложениям архимага проявили интерес лишь немногие из учеников школ Дитрии, те, кто или был слишком чист и целомудрен и потому не получал серьезного продвижения по службе. Но и они не горели желанием помогать бороться со своей наставницей, помня, что, как бы там ни было, гроссмейстерша открыла им дорогу в большую жизнь. Какие чудаки! Разве благодарность чего-то стоит в этой жизни? Но как полезна иногда бывает чужая глупость.
   Новых интеграторов-людей перекупить и соблазнить ни скотина Руархид, ни его приспешник Васа, этот старый сморчок-вербовщик, уже не смогли. Ведь все серьезные маги знают друг друга. И чужаки-интеграторы совершенно не горели желанием, переходя в гильдию гномов, повторять судьбы прежних специалистов-чужаков, "занимавшихся запрещенными экспериментами". Платить за те же услуги другим магическим гильдиям? Но это прямая зависимость от конкурентов. И не все задания доверишь чужакам. Не попросишь же стороннюю организацию провести интеграцию защитных плетений всех стихий для дворца самого властителя гномов! А как поручить чужим интегрировать магоформы для армии?
   Да, неплохо устроилась бывшая сиротка! Этому гаду Руархиду осталось только строить вежливые рожи при встрече и скрипеть зубами каждый раз, когда приходилось договариваться о той или иной работе. Вскарабкалась наверх обездоленная девочка, выгрызла свое место под солнцем и падать вниз отнюдь не собиралась. С тех пор как она стала гроссмейстершей, все экзамены на ступень и звание в области интеграционной магии проводились под ее патронажем. И технология отсеивания "чужих" претендентов была прекрасно отработана. Сегодня по настоянию архимага пришлось взять в комиссию двоих мастеров, которых она подозревала в сотрудничестве с гномьими властями через свою голову. Только зря он такое затеял. Эти ребята с гроссмейстершей ссориться не будут. Ибо Дитрия хорошо знала (и архимаг знал насчет осведомленности гроссмейстерши) о связях одного с гильдией убийц. А второй больно обожал молоденьких мальчиков. Так что тяни не тяни... Поскрипишь еще сегодня зубами, архимагическая скотинка. Даже жаль, что технология должного приема экзамена уже давно отработана. Остается только сидеть за столом, ловить кривые улыбки окружающих и мучиться от скуки.
   Дитрия посмотрела на претендента. Тот с хмурым лицом расхаживал по площадке, внимательно разглядывая эльфийское плетение. Помучайся, придурок, помучайся! Вылез из какой-то дыры без году неделя, а туда же, в маги-интеграторы лезешь! Денежек захотел? Вот сейчас провалишь задание и шлепнешься в глубокую отхожую яму со своими претензиями. А она, Дитрия, активно поможет и обязательно объяснит всем, с каким неучем приходится иметь дело. Хотя фигурка у претендента весьма ничего и личико симпатичное. Впрочем, какая разница? Вот если бы он сам подошел до экзамена к гроссмейстерше и оказал должное внимание... Нет, не быть тебе никаким мастером интеграции. Нельзя, чтобы всякий наглец с улицы знал, что может запросто пробиться в ряд сильнейших магов-интеграторов гильдии. Чего тогда будет стоить высокое положение Дитрии и ее помощников?
   Но как же скучно! Ну что нового гроссмейстер может увидеть в плетениях этих горе-соискателей? Да еще процесс приемных испытаний очень длительный. Увы, но процедура была установлена задолго до восшествия Дитрии на магические вершины. Три задания. Два обязательных на умение соединять, во-первых, разноплановые гномьи плетения, во-вторых -- магоформы, относящиеся к разным стихиям. Третье -- произвольное решение, которое претендент от начала до конца строит сам. С единственным ограничением: существенную часть плетений должны разработать специально назначенные комиссией маги-помощники по этому заданию. Да еще куча лишнего времени на выполнение каждой из задач дается! И это при том, что с претендентом все становится понятно уже после его первой попытки что-то сделать? Если он с начальным плетением возится недопустимо долго, то что этому придурку делать в интеграторах? Но, увы, процедура есть процедура. Горные мастера крайне консервативны. Поменять многолетнюю практику даже единственный за очень долгое время гроссмейстер магической интеграции не в состоянии. Впрочем, архимаг при их отвратительных отношениях даже подобной попытки не допустит. Все ищет где напакостить, старая скотина! Вот и сиди тут, скучай, глазей на мерзкого долговязого человечишку.
   Впрочем, Дитрия не собиралась ожидать окончания выполнения последнего задания и уж, тем более, защиты какой-то там работы (бредятина некомпетентного субчика, охочего до чужих денег). Уже на первом задании она уготовила мальчику неплохую бяку. Даже удивительно, как тот справился? Хитрован, однако! Ну ничего, ведь известно, что на каждую хитрую задницу... С эльфийским плетением на втором задании ты все равно не разберешься. Ведь оно совсем чуть-чуть отличается от стандартного. К общепринятой конструкции подключиться не проблема, но к этой... Дитрия усмехнулась. А потом, после того как ты не справишься, добрая тетенька в ходе проверки добавит в одно местечко небольшой, почти незаметный хвостик, и всем станет очевидно, что ты, долговязый, обычный некомпетентный придурок. Пыжься, пыжься, детинка!
   И даже не надейся опротестовать результат! Эти олухи, якобы приставленные к гроссмейстеру следить за чистотой испытаний все равно предпочтут ничего не заметить. Свои ведь люди -- сочтемся. А Мондрид? Ну очень компетентный маг-интегратор, хе-хе. Сынтегрировал защитные плетения личных покоев властителя гномов! И удобную комнатку для воздушного элементаля при этом прямо в саду архимага организовал. Классный ты маг, начальничек. Ну, гляди, гляди в оба своих хитреньких глазика. Все равно ничего не увидишь. А архимаг в следующий раз обязательно к настоящему специалисту обратится. Ну и заплатит, конечно, за свое наглое неуважение к мастерам своего дела. Обязательно солидный штрафчик сдерем!
   Честно говоря, испытания по другим дисциплинам, не по интеграционной магии, доставляли Дитрии гораздо большее удовольствие. Всегда интересно посмотреть на что-то новое. Ведь когда в чем-то не разбираешься или разбираешься слабо, то оцениваешь внешнюю красоту и эффекты. Да и нет необходимости вникать в суть всех используемых соискателем плетений. Кроме того, на тех экзаменах никто из испытуемых не претендовал на ее вотчину. Значит, можно было расслабиться и не думать о каких-то там интригах в свой адрес. Наоборот, полезно при случае своим "друзьям" из совета гильдии ножечку подставить. Ну, совсем немножко. Ведь если претендент проваливается, то это серьезный урон для репутации его учителя.
   А вообще, что за персонаж это такой, Ник Админ Рутович? Выбирают же себе имена людишки -- не выговоришь. Дитрия, появившись в столице, порасспросила своих соратников и знакомых об этом странном человеке. Появился непонятно откуда, где учился магии и чем занимался -- никто не знает. С первых дней пребывания в столице стал учеником Васы, очень известного старого пердуна. Интересен тот факт, что именно Васа, кроме всего прочего, занимается при архимаге перекупкой чародеев из других магических сообществ. Видимо, Ник -- того же поля ягодка. В гильдии не появляется, ни с кем из магов, за исключением Васы, не общается. Чем занимается? Не очень понятно. Правда, недавно Васа зарегистрировал на его имя парочку разработок по защитным плетениям. По словам ее информатора, разработки очень интересные и оригинальные. Может, потому и стремятся его легализовать, устроив эти экзамены? Но тогда ему явно больше подошла бы боевая магия или, например, целительство. Один из ее учеников, занимающий не последний пост в гильдии, рассказал, что о его способностях к излечению больных уже легенды начинают ходить. И в амулетах он что-то нестандартное показал...
   Но при чем тут интеграция магических плетений? В этой сфере про какие-то разработки Админа неизвестно вообще ничего. Их просто нет. Значит, архимаг стремится воспользоваться потенциально талантливым магом, чтобы подвинуть Дитрию? Поскольку кандидат проявил себя уже в трех разных областях (боевая магия, целительство, амулеты), то Руархид решил, что тот и в интеграционной магии что-то поймет? Может, и не без оснований. Все-таки редко встречаются маги, способные развиваться сразу по нескольким направлениям. Ну ничего, все равно ни этой старой тупой скотинке, ни его ставленнику ничего не обломится. Она не первый год экзаменует претендентов. Никогда этот придурок не сможет сынтегрировать заданное эльфийское плетение с поливалкой. Всего-то осталось немножко набраться терпения и подождать, пока он и его хозяева обделаются. Ишь, вздумали, под гроссмейстера интеграционной магии Дитрию подкоп делать!
   А все-таки интересно, как он справился с первым заданием? Впрочем, там была вовсе не такая штука, которую гроссмейстер приготовила для второго этапа, а так, мелочь. Своим воспитанникам-мастерам Дитрия показывала, как следует правильно разрешать подобные ситуации. Это была одна из тем, которыми она сама занималась вплотную. Но претендент явно учился не у нее и не у ее учеников. И вообще непонятно: если знал что следует делать, то почему так долго возился? А если не знал, то как смог сообразить? Неужели действительно талант? Нет, ерунда. Наверняка кто-то из помощников архимага, который давно следит за Дитрией, увидел подобные вещи на других экзаменах и рассказал человечишке. А тот возился столько времени потому, что у него нет никакого опыта в интеграции.
   И с чего это Руархиду вздумалось копать под Дитрию именно сейчас? Эх, зря она задержалась в отпуске на такой длительный срок. Странные дела творятся в столице. Впрочем, судя по поведению архимага, Мондрида и самого Админа, это явно не заранее подготовленная атака, а экспромт. Появился у начальничков в обойме талантливый в нескольких направлениях маг -- и они решили тут же воспользоваться ситуацией. Но хоть бы получше подготовились, остолопы! Что же не объяснили претенденту, что чем меньше времени он потратит на задание, тем лучше результат будет? А всякие дополнительные штуки типа этих цветных шаров, наоборот, отнюдь не приветствуются, ибо показывают, что испытуемый не умеет сосредоточиться на главном. Н-да, непонятно. Впрочем, со свечением он придумал достаточно оригинально. Выпендривается? Хорошо, вот-вот настанет очередь Дитрии хорошо поразвлечься. А уж она для тебя придумает характеристику поинтереснее.
   Дитрию отвлекла от размышлений молодая девушка-гномка, которая подошла к сидящему рядом Мондриду и положила перед ним на стол несколько папок. Гроссмейстер с раздражением посмотрела на помеху. Ну что за невежа? Неужели не знает, пигалица, что обслуга должна ходить тихо, на цыпочках, и ни в коем случае не мешать настоящим магам размышлять над своими делами. И откуда только Мондрид набирает подобных неумех? Этот гад никогда не отличался уважением к окружающим. Но ведь симпатичен, стервец! Эх, если бы в прошлом... Впрочем, не время предаваться мечтам. Нет, конечно, у красавчика все равно не выйдет нанести ущерб Дитрии, но, тем не менее, пока все не закончилось с нужным результатом, следует быть внимательной. А девица... Неужели новую любовницу себе завел?
   Дитрия ревниво оглядела секретаршу. Ба! Да это Криса их'Дрим. Большие способности показывала девочка, когда ее обнаружили помощники гроссмейстерши. Именно подчиненные Дитрии перевезли Крису в столицу и помогли ей на первых порах. Она вроде тоже откуда-то из захолустья, как и сама главный интегратор, но повезло ей гораздо больше, чем Дитрии. Одно время гроссмейстер даже надеялась, что девица вырастет в одну из ее основных помощниц. Но уж больно упертая и независимая девочка. Фанатичка магии. Нет, на таких идиоток никак нельзя полагаться. Думать головой нужно, окружающих уважать, особенно своих благодетелей. А то, видите ли, вдруг появится у нее некая идея -- и она прет и прет вперед, не разбирая пути, ссорясь со всеми окружающими и создавая огромные проблемы. Интеграционной магией не должны заниматься фанатики! Это дело земное и для тех, кто обладает вкусом к жизни и разными мелкими страстишками. Только на таких можно полагаться до конца, зная и используя их маленькие секреты. А что это за помощница, у которой не знаешь как укротить излишнее рвение?
   А вообще, резвая девица! Вот уже в помощниках Мондрида оказалась, несмотря на свой очень молодой возраст. Да и по ауре Криса тянет ступень эдак на четвертую-третью, конечно, уровень силы -- еще не мастерство, но... Впрочем, гроссмейстер прекрасно знала, каким способом молодая девушка легко может поднять уровень наполненности ауры магией. Правда, немножко хлопотный способ, но порой очень и очень приятный.
   Хотя нет, вряд ли Криса -- любовница Мондрида. Ведь тот предпочитает упертых магов только на работе. Среди его друзей близких вообще ни одного такого нет. В этом они с Дитрией родственные души. Да и продвигал бы Мондрид свою любовницу наверх явно по-другому. Кстати, информатор гроссмейстерши вроде говорил, что девица с этим самым претендентом, Ником Админом, путается. А в помощники к Мондриду попала совсем недавно. Есть над чем задуматься. Нет, в гильдии точно творится что-то непонятное. Надо потусоваться в столице подольше и разобраться, откуда и куда ветер дует. А то не успеешь оглянуться, как серьезные проблемы начнутся!
   Дитрия бросила взгляд на человека, бродящего вокруг площадки с эльфийским плетением. Ну что за неумеха? Даже ни одной попытки что-то сконструировать и попробовать не предпринял. Нормальный интегратор уже наверняка бы провел несколько опытов. Впрочем, еще одна подковырка этого испытания в том, что эльфийское плетение на многократное опробование вариантов подсоединения совершенно не рассчитано. Подпитка кончится, оно выдохнется и разрушится. Дитрия специально так делала, чтобы несколько усложнить жизнь нерадивым соискателем. Ведь каждый претендент почему-то думает, что в очередном задании только один подвох, а их тут, по меньшей мере, целых два! И все-таки, почему претендент ведет себя так странно -- даже ни разу не попытался что-то сделать? Ведь если его собираются вытягивать, то должны быть хотя бы какие-то пробы, близкие к правильному результату... Или смирился с поражением? Непохоже -- слишком сосредоточен. Очень непонятно ведет себя претендент. Дитрия вдруг почувствовала некоторую неуверенность в нужном для нее результате экзамена.
   "А что там с теоретической работой? Может, там есть что-то интересное?" -- пришла в голову мысль. Дитрия бросила взгляд на стол и увидела папку в специальной обложке с материалами по претенденту, лежащую рядом с Мондридом. В единственном экземпляре! "Так- так..." -- Она прищурилась. Еще одна непонятная ситуация. Обычно письменную работу ученика размножают по количеству принимающих экзаменаторов, каждому по личному экземпляру. Да, явно Руархид и его начальник разведки что-то мутят.
   -- Мондрид, будь лапочкой, подай мне работу нашего экзаменуемого. -- Дитрия наклонилась к сидящему рядом с ней гному и мило улыбнулась, отчего того перекосило. Ненависть между гроссмейстершей интеграционной магии с ее соратниками и помощниками архимага была явно взаимной, хотя открыто на конфликт ни те, ни другие не шли.
   -- Конечно, Дитрия. -- Начальник разведки справился с собой, вернул невозмутимое выражение лица и спокойно пододвинул к ней работу экзаменуемого.
   -- Благодарю. Ты такой милый, когда хочешь этого, -- промурлыкала та. Какое удовольствие выводить эту чопорную, но такую симпатичную физиономию из себя. И, что самое приятное, ей это удавалось очень хорошо. Мужчины такие предсказуемые, особенно играющие в начальников.
   -- Перестань, -- покосился на нее Мондрид. -- Надеюсь, ты не забыла о разговоре в отношении Ника?
   -- Ну что ты, -- мягко проговорила Дитрия, -- как я могу в чем-то тебе отказать?
   Мондрид ничего не ответил и недовольно отвернулся.
   Дитрия, улыбаясь про себя, открыла папку с теоретической работой и погрузилась в чтение.
  
   Ник
  
   Умеют же магичить эльфы! Я ходил рядом с плетением и любовался, разглядывая его при помощи маго- и инфозрения. Это была изящная сетка наподобие фигуры Лиссажу с очень мелкими ячейками, накинутая на землю. Элегантное решение: нарисовать сетку единственным гармоническим росчерком, а потом дополнительно укрепить узлы, заставив их анализировать колебания нитей. По траектории прорисовки пробегали всполохи энергетических всплесков. Очень похоже на волну, запускаемую периодически по общей шине, изменение амплитуды которой генерируют датчики-узлы, сообщая тем самым об изменении влажности почвы. Очень изящно и аккуратно! Центральный узел выглядел явно крупнее остальных.
   "Ты видишь, Умник?" -- оторопело поинтересовался я. Казалось, любые потуги что-то там изменить и подсоединить неизбежно нарушат лаконичную элегантность плетения.
   "Да, -- подтвердил искин и добавил: -- Ник, тебе самому трудновато будет тут что-то интегрировать. Увы, но ты пока слишком грубо работаешь с плетениями и, скорее всего, запортишь работу".
   В соответствии с моим мысленным пожеланием Умник вывел при помощи бадди-компа перед моими глазами диаграмму, отражающую архитектуру самой сетки, отдельного датчика и главной конструкции. При этом часть фрагментов картинки мигала немного раздражающим красным пунктиром. Так мы с Умником в свое время договорились обозначать на диаграммах фрагменты плетений, которые пока не очень соответствуют разработанной нами модели магии. Таких кусочков было больше чем достаточно.
   "Умник, -- я тут же мысленно ткнул пальцем в один из них, -- ты говорил, что учтешь в модели и особенности магии других стихий, кроме земли?"
   "Сам же меня загрузил другими работами, -- проворчал в ответ электронный кудесник.
   "Угу", -- согласился я, раздумывая над задачкой. Умник был прав. Соваться в эту красоту моими пока еще кривоватыми магическими ручками было бессмысленно. Все равно что пытаться выправить погнутую шестеренку в красивых механических настенных часах с помощью домашнего молотка, которым забивают гвозди в стену дома или квартиры. Может, что-то там даже и выправится, но часы точно работать не будут. К тому же в плетении слишком много непроработанных нашей моделью магии фрагментов. И мне довольно сложно угадывать в пока не слишком знакомой области эльфийской магии, что разработчики имели в виду, добавляя непонятные куски в магоформу. А Умник все-таки универсал. И там, где мы пока не очень понимаем местные магические выкрутасы, ему всегда помогает знание инфомагии и способность эффективно получать информацию из инфосети. Надеюсь, после полета в точку фокуса у меня самого появятся эти полезные умения. А пока...
   "Ладно, Умник, -- согласился я, -- твой выход. Только описывай каждый свой шаг и консультируйся со мной". Я сел на землю рядом с площадкой, контролируемой эльфийским плетением, в позу лотоса, закрыл глаза, отключился от окружающего мира и стал смотреть, как Умник будет разбирать и корежить изделие детей леса.
   "Так, смотри, -- начал Умник, разворачивая у меня перед глазами картинку, выделяя стрелками и свечением части плетения, о которых ведется речь, -- это -- датчики влажности. Физика способа, которым они контролируют почву, не очень ясна, но это в данный момент неважно".
   "Почему?" -- тут же удивился я. Большой опыт программиста мне подсказывал, что мелочей на самом деле не бывает. Когда нужно интегрировать чужую разработку с собственной, а интерфейсы и протоколы обмена информацией не очень подходят, порой какая-нибудь мелочь позволяет эффективно решить задачу.
   Конечно, правильнее объединять в единое целое любой софт, чужой и свой, на основе объектно-ориентированного подхода, переписывая куски, которые этим принципам не соответствуют. Результат всегда получается намного более качественным. Но, увы, жизнь редко соответствует идеальным правилам. Порой важно, чтобы программа заработала как можно скорее. И пусть ее поведение будет не слишком надежным, пусть отдельные подсистемы будут соединены довольно коряво и временами станут сыпаться, но важно, чтобы какой-то полезный результат был здесь и сейчас, а не через неделю или месяц работы над нормальной интеграцией.
   "Потому, -- ответил Умник, -- что при демонстрации действия плетения в самом начале я снял все протекающие в датчиках процессы на магическом уровне, как при активации, так и при деактивации. Теперь их даже включать повторно не надо -- и так понятно, что они делают и какие магические сигналы генерируют в тех или иных случаях. Или мне следует подробно раскопать и объяснить сами плетения-датчики?"
   "Нет, не надо, -- согласился я со своим помощником. Тратить время на копание в мелочах явно не стоило. -- Ты прав. Сейчас у нас другая задача. Однако эти эльфийские датчики, контролирующие внешнюю среду, -- штука очень интересная и полезная в будущем. Обязательно занеси эти плетения в базу данных. Потом мы с тобой как-нибудь подробно разберем все магоформы".
   "Хорошо, -- подтвердил исполнение моего распоряжения искин. -- Продолжаем. Ключевой для нас элемент плетения -- узел в его центре. Собственно, так располагаются не одна, а две целых две конструкции, два крупных тесно связанных друг с другом управляющих модуля. Один из них явно выполняет функцию концентратора сети. Он периодически генерирует импульсы, проходящие по сети, соединяющей датчики, и воспринимает ответные. Видимо, так и добывается информация о влажности. Концентратор обеспечивает проверку состояния всех датчиков. Акцент, судя по всему, делается на суммарное изменение амплитуды волны. Каждый из датчиков, фиксируя степень влажности почвы, чуть-чуть ослабляет импульс. Поэтому, послав импульс достаточной силы по одной нити, который росчерком пропутешествует по всей сети, и сравнив с эталоном его отклик, пришедший по соседней, концентратор может определить среднее состояние увлажнения почвы. При этом (с учетом того, что отклик приходит по всем четырем нитям, входящим в концентратор) есть возможность определить и конкретный датчик, в котором произошло нарушение ситуации. Впрочем, в данном случае последнее не требуется. Ведь свечение должно появляться только в том случае, если почва полностью подсохла или, наоборот, переувлажнена водой, а не тогда, когда только один датчик сигнализирует о сухости".
   "Ага, компаратор". -- Я мысленно покивал.
   "Ну, что-то вроде того... -- подтвердил Умник. -- В нем срабатывает одно подобие реле, когда влажность избыточна, и другое -- когда недостаточна. Сигнал поступает на второй управляющий узел и активирует его. При этом будет гореть красный, зеленый или фиолетовый свет в зависимости от сигнала".
   "Я так понимаю, надо цепляться к выходу первого узла, -- подытожил я слова искина. -- А где подвох?"
   "Какой подвох?" -- удивился Умник.
   "Ну, слишком просто получается". Мой земной опыт сдачи многочисленных экзаменов говорил о том, что если проверяющий не дружествен претенденту, то простое решение -- это путь к позорному изгнанию с экзамена "некомпетентного олуха, не понимающего элементарных вещей". Что сейчас тоже явно имеется какая-то пакость, я чувствовал кожей. Уж слишком ехидно смотрела на меня гроссмейстерша. Потому я еще раз "пришпорил" искина: "Давай думать".
   Некоторое время мы молчали, Умник по-своему что-то там соображал, а я тем временем анализировал диаграмму, построенную на основе модели магии, и старался, поставив себя на место разработчика плетения, понять, куда бы сам засунул бяку, если бы вдруг это понадобилось.
   "Ладно, давай пока продолжим, -- не услышав ничего от Умника и не найдя пакость самостоятельно, произнес я. -- Разъясняй магоформу дальше. Вдруг гадость не здесь, а где-нибудь во втором управляющем узле, который как-то влияет на концентратор?"
   "Хорошо, -- согласился искин и продолжил объяснять: -- Второй узел командует свечением. Здесь простой механизм -- три вида сигналов, каждый на определенный цвет. Никакой сложной логики, аналог плетения для лампочек из первого задания для генерирования света разных цветов. Вот посмотри..." -- Умник выделил часть схемы. Я согласно покивал головой.
   "Ой, а вот и засада!" -- вдруг воскликнул искин.
   "Где?" -- тут же насторожился я.
   "Вот смотри, это в компараторе. К этой штуке некуда цепляться. Плетение полностью самодостаточное, без дополнительных гнезд. И, видимо, так специально сделано. При этом если шину между компаратором и светильником хоть на мгновение разорвать, чтобы сделать вклейку, то тут же разрушится сначала сам концентратор, а потом и все плетение целиком. Дело в том, что те же нити, которые передают сигналы от датчиков на концентратор и от концентратора на светильник, обеспечивают и подпитку всех узлов плетения магической энергией".
   "И что, все так плохо?" -- удрученно спросил я. Похоже, таки подставила меня Дитрия. И сделать честным путем что-то сложно. Что остается? Светить свои инфомагические возможности? Ах, как надоело оглядываться по сторонам и все время остерегаться!
   "Я могу приварить инфомагически к шине концентратора без ее разрыва дополнительную нить, с которой мы будем снимать информацию, но как ты объяснишь такое? -- пришел к схожим мыслям Умник. -- Получится очень красиво, но с помощью обычной гномьей магии нельзя сработать так тонко. Тут или эльф-мастер должен работать, или инфомагию нужно применять. В любом случае тонкость и аккуратность воздействия будет слишком очевидна. Все поймут, что маг земли третьей и даже второй ступени это сделать не может, а ты сделал. Появятся вопросы".
   Блин. Так, не расстраиваться! На экзамене наверняка намеренно что-то упрощено, а кое-где, наоборот, специально усложнено. Ведь подключать дополнительные модули правильнее всего именно на выход компаратора. Не рановато ли я панику включил? А как сами эльфы выходят из положения в подобных ситуациях? Судя по проработанности плетения, с подобной задачей они должны сталкиваться не так уж редко. Надо бы покопать литературу.
   "Умник, подробнее исследуй светильник, -- распорядился я. -- Вдруг там тоже какая-нибудь бяка завелась. А я тут кое-что пока посмотрю".
   Фактограф быстренько выполнил поиск материала в отсканированных книгах по параметрам "интеграция" и "эльфийские плетения". После уточнения результата запроса по ряду дополнительных параметров, сузивших поле найденной информации, я с интересом вчитался в открывшуюся информацию. М-да... Готовиться надо к экзаменам, а не считать, что ты умнее всех, типа и так прокатит! Оказывается, большая часть бытовых эльфийских плетений выполняется по общему принципу -- сеть, сделанная одним магическим росчерком по типу фигуры Лиссажу с датчиками в узлах (точках пересечения нитей) контролируется единым концентратором/компаратором, практически стандартизированным. Меняются фрагменты плетений датчиков, которые могут реагировать на влажность (как сейчас), а могут, например, на тепло человеческого тела (для сигнального плетения). К концентратору довешиваются управляющие контуры, преобразующие совокупный сигнал от датчиков в команды для активной периферии, состоящей из специализированных активных модулей (в нашем случае -- светильник). Так и решается конкретная задача. Очень грамотно. Похоже, был когда-то у эльфов гений, разработавший эту концепцию, и они много лет ее шлифуют и небезуспешно используют.
   И, самое важное, у компаратора/концентратора всегда есть не менее двух розеток для подключения активных модулей. Почему не менее двух даже в самом простом случае? Второе гнездо нужно для контроля посылаемых концентратором управляющих команд при отладке подключения активных модулей. В различных гномьих учебниках по интеграции упор делается именно на стыковку через эти гнезда! То есть, получается, эльф (наверняка не без указаний), ставивший плетение, намеренно для меня загладил как минимум одно дополнительное гнездо концентратора. Кстати...
   "Умник, взгляни внимательно вот на это место". -- Я мысленно показал искину точку магоформы, где по всем правилам эльфийской магии должно располагаться дополнительное гнездо.
   "Ну, я тебе про эту точку и говорил, -- тут же отозвался искин. -- Если делать вклейку, то именно здесь".
   Я вывел на экран описание стандартного эльфийского плетения и подчеркнул слова о месте расположения дополнительного гнезда концентратора, обратив на них внимание Умника. Хорошо развитая дедукция и индукция -- это отнюдь не все, что требуется для высшей разумной деятельности. У нас, людей, в основе организации работы мозга лежит высокоразвитое ассоциативное мышление. У компьютеров, даже таких продвинутых, как Умник, с этим намного хуже. Мой электронный собрат старается исправить ситуацию для себя, структурируя разными способами информацию, и небезуспешно. Но все-таки он мыслит довольно прямолинейно, не сопоставляя порой очевидных вещей.
   "Ты хочешь сказать..." -- озадаченно произнес искин. На подробной схеме плетения были хорошо видны остаточные энергетические следы дополнительного гнезда концентратора.
   "Именно, -- подтвердил я. -- Эльф явно специально стер дополнительное подключение".
   "Погоди-ка... -- Искин проанализировал информацию по эльфийским плетениям из книг и сравнил с тем, что мы наблюдали перед собой. -- Получается, исправить ситуацию можно еще проще. Достаточно просто создать нить энергии жизни рядом с этой точкой, и она сама влипнет в нужное место, ничего не порушив, как стекающие рядом две капли воды сливаются в одну общую. Для этого вообще достаточно лишь знания базовых основ магии леса".
   "Ты не понял, -- охладил я пыл электронного собрата. -- Если мы туда сунемся, то это будет первое, на что комиссия обратит внимание. Ведь по условиям задачи само базовое плетение ни менять, ни исправлять нельзя. Мы провалимся тут же. Поэтому этот путь закрыт. Ладно, что у нас со светильником?
   "Тут попроще, -- ответил Умник. -- Это полностью стандартное плетение, его устойчивости хватит на подключение еще множества таких лампочек. И тут никто не мудрил ничего лишнего. Нет никаких оснований для беспокойства".
   "Понятно. -- У меня в голове родилась идея решения проблемы. -- Слушай, Умник, а давай подключимся на выходные контакты для новых лампочек! Нам ведь нужно запустить поливалку, если земля станет сухой. Следовательно, лампочки получат сигнал светиться красным цветом. С другой стороны, если поливалка поработала уже достаточно, то земля станет мокрой и лампочки сменят цвет сначала на фиолетовый, потом на зеленый. Значит, появление зеленого света -- безусловный сигнал для выключения агрегата. Далее. Поливалка -- штука громоздкая и несколько инерционная. Неправильно ее включать-выключать постоянно, агрегат будет быстрее портиться и напрасно "терроризировать" почву. К тому же небольшие колебания на границе зон могут возникать, например, вследствие появления на земле тени от облаков или, наоборот, развеивания туч и резкого увеличения солнечного жара от падающих лучей. У нас есть буферная зона, когда мы можем включать-выключать поливалку по собственному желанию. Поэтому ее нужно включать на некоторый фиксированный интервал времени, после чего выключать и проверять, достаточно ли почва увлажнилась. Если мы правильно подберем интервал времени включения, то решение получится достаточно эффективным. Поливалка будет решать задачу увлажнения почвы по мере необходимости и не дергаться при колебании влажности на границах фиолетового и красного, фиолетового и зеленого цветов. Приличным приближением будет интервал, когда за счет полива указатель влажности разделит фиолетовую шкалу в пропорции "золотого сечения", так рекомендуют земные математики для разрешения подобных задач. Для расчета интервала достаточно включить разок поливалку и посмотреть по изменению цвета, за какое время изменится должным образом влажность. Понял идею?"
   "Угу, -- согласился Умник неуверенно и добавил: -- Только экспериментировать уже не нужно. Всю необходимую информацию я зафиксировал во время демонстрации обоих плетений".
   "Не переживай, -- утешил я его. -- Земная математика -- наука точная. У нас все получится как надо. Нужно сделать дополнительно только таймер и фрагмент плетения, которой опознает изменение цвета лампочки, но подобными задачами не раз занимался Лотколб. Воспользуйся его памятью".
   Фигурка-ассистент человечка, выведенная в окошке бадди-компа, которой часто пользовался искин, чтобы показать мне свою эмоциональную реакцию, кивнула.
   Мы тут же начали действовать. Замаскировав свои действия так, чтобы они выглядели моими собственными, Умник приступил к работе, а я в очередной раз внимательно наблюдал, как надо правильно формировать плетение. И имитировал руками и аурой кастование магоформ, которое выполнял Умник. Обязательно научусь прилично магичить сам. Омерзительно размахивать руками "под фонограмму". И как это эстрадные певцы умудряются выдерживать часами подобную процедуру?
  
   -- Готов. -- Я встал и поклонился комиссии. Ее члены переглянулись между собой. В чем дело? Ах, вот оно что! С момента начала прошло всего с полчаса! Упс! Упустил я временной фактор из планирования своих действий. Получается, на простое задание потрачено больше времени, чем на сложное. Нехорошо...
   -- Что, даже проверять не будешь? -- недоверчиво спросила Дитрия.
   -- Я уверен, что все сделал правильно, -- мне осталось пожать плечами.
   Дитрия подошла к магической конструкции, недоверчиво провела рукой, словно дополнительно ощупывая линии плетений. Последнее было разрешено правилами. Не понимая, что магическое зрение изначально панорамное и всеобъемлющее, некоторые чародеи Лунгрии имеют привычку очертить пальцами контур силовых линий плетения, не затрагивая, разумеется, саму конструкцию. Им кажется, что таким образом, с помощью осязания, они более точно чувствуют особенности магоформы. На самом деле (это следует из нашей с Умником модели магии) в этом случае они неосознанно пользуются дополнительным небольшим магическим щупом-датчиком, который фиксирует магозрение на конкретной точке. Возникает эффект разглядывания фрагмента плетения, на котором в данный момент зафиксировано внимание мага. Естественно, при этом общее впечатление от сочетания узлов и нитей энергетических потоков в данном секторе становится гораздо более полным и всеобъемлющим. Примерно так же мы разглядываем пристально или щупаем какой-нибудь предмет в обычной жизни, когда хотим с ним получше познакомиться.
   "Ба! Умник, ты заметил? Вот редиска!" -- возмущенно воскликнул я мысленно, увидев, что на эльфийском концентраторе вдруг появилось дополнительное пустое гнездо. Дитрия сделала именно то, что не рискнул, опасаясь намеренной подставы со стороны комиссии, совершить я. Теперь исходное плетение ничем не отличалось от того, которое описано в гномьих учебниках по интеграции. Блин, настоящая фокусница! Привлекла движением руки и взглядом внимание окружающих к нашим с Умником интеграционным добавкам, заслонила корпусом от взгляда остальных комиссаров и публики эльфийский концентратор, другой рукой легонько провела по юбке, словно поправляя ее, и... вуаля! Высший пилотаж! И наверняка никто ничего не заметил. Да я и сам пропустил бы, если бы осознанно не использовал свое магозрение панорамно, как на приеме у демонов. Ну, дамочка! И откуда разбирается в эльфийской магии? Впрочем, чего я туплю? Мадам -- лучший интегратор гномов, и основы магии детей леса ей, конечно, хорошо известны.
   Скандальнуть, что ли? Впрочем, я тут же одумался. А зачем? Формально я задачу решил, претензии вряд ли кто выдвинет. Да, неуклюже, не так, как следует делать и как учат гномов-интеграторов учебники. Ну и что? Результат-то достигнут. И если архимаг и Мондрид заинтересованы в том, чтобы я стал мастером интеграционной магии, то комиссии вполне хватит увиденного, чтобы зачесть успех испытания. Вон как Дитрия позеленела от раздражения. Понимает, что игра уже сыграна. Скандал? А смысл? Если окружающие будут думать, что я талантливый маг, но пока все-таки неуч и недотепа, то для меня это даже лучше. Рано открывать карты. Так что пожалуюсь Васе на фокусы гроссмейстерши и ее приспешников и ограничусь этим. Дальше пусть сами гномы-"верхолазы" между собой разбираются.
   К Дитрии присоединился Мондрид и остальные комиссары. Они вышли на арену и стали внимательно разглядывать наше с Умником творение.
   -- Интересно, -- хмыкнула Дитрия и глянула на меня, затем на других гномов. Она уже явно взяла себя в руки. -- Ты уверен?
   -- Ага, -- кивнул я.
   -- Ну что ж, проверим. -- Гроссмейстерша перевела взгляд на площадку и сформировала, причем легко и быстро, плетение нагрева. Я забеспокоился: вдруг своими действиями она нарушит что-то или опять подстроит какую-нибудь пакость. Но в этот раз дамочка поступила безупречно -- плетение повисло на некотором расстоянии над землей и стало прогревать воздух. Видимо, все-таки опасается откровенно гадить у всех на виду. Почва стала быстро подсыхать. Магозрение показало, как меняются энергетические потоки в плетении. Вот сменился ответ одного датчика, затем второго... Вскоре сигнал, идущий на второй модуль управления, изменился, и воздух над почвой засветился красным светом. Гномий насос вздохнул и начал выдавливать воду в разбрызгиватель, установленный посередине площадки. Красный свет пропал. Насос еще немного поработал, потом остановился точно там, где мы с Умником рассчитывали -- в точке "золотого сечения" фиолетовой шкалы.
   -- Необычное решение, -- задумчиво произнесла Дитрия и посмотрела на меня. -- А почему ты тут не применял свои теории?
   Я пожал плечами. Видимо, она уже познакомилась с той халтурной работой, которую Васа и его помощники состряпали по поводу интеграционной магии из обрывков моих ранее высказанных идей и некоторых цитат из книжки по магии. Я, прочитав первую страницу этой фигни, закрыл папку и отложил в сторону. Нечего засорять мозги бредовыми интерпретациями и фантазиями довольно очевидных для меня идей. Сам когда-то во время учебы подрабатывал сочинением для лентяев курсовых, дипломов, а однажды даже написал соискателю кандидатскую диссертацию. Прекрасно знаю, как делается и защищается подобная ерунда. Но если сами гномы сочли, что это можно зачесть как теоретическую работу... И чего это дама там вычитала? Впрочем, работать первым номером и ввязываться в какую-то дискуссию мне явно не резон. Пусть гроссмейстерша, если хочет, задает вопросы сама.
   -- Хорошо, -- не дождавшись никаких комментариев с моей стороны, произнесла Дитрия, -- сделаем небольшой перерыв. -- И, отвернувшись, последовала на свое место.
   Проходя мимо меня вслед за гроссмейстером, Мондрид шепнул мне:
   -- Молодец.
   Я ухмыльнулся и пошел к Васе. Остальные комиссары остались на местах, продолжая изучать площадку. И что это так их заинтересовало?
   Васа мой рассказ про выходку Дитрии на экзамене воспринял скептически. Сам он явно ничего не заметил. Вступать в какие-то разборки прямо сейчас тоже не очень желал. Он только пожимал плечами и хмыкал.
   Ну и ладно, наплевать на все и растереть. Все эти их интриги в гробу я видал! Пусть грызутся между собой, а у меня задача сдать успешно экзамен, выкинуть его из головы и заняться по-настоящему важными делами: слетать в точку фокуса и пошукать что там и как. А там видно будет!
  
   Дитрия
  
   Гроссмейстер интеграционной магии Дитрия была в бешенстве. Наглый человечишка вывернулся! И где только научился подобным штукам?
   Всем ученикам, выбирающим стезю интеграционной магии, с первых шагов вдалбливают, что с эльфийским плетением необходимо интегрироваться через его центральный узел. Он всегда единственный на все плетение и самый большой. И единственное стабильное место в магоформе. Остальные узлы и нити эльфы делают настолько зависимыми друг от друга, что коснись чего -- плетение тут же рассыплется. Ушастые -- уникальные умельцы использовать один и тот же кусок и как накопитель энергии, и для передачи какого-то сигнала между фрагментами, и еще для выполнения кучи других функций. А уж подсоединяться к эльфийскому изделию, используя уже подключенный к нему чужой фрагмент? Это вообще недопустимо. Дело в том, что хвосты центрального узла способны нести только очень ограниченную нагрузку. Энергии эльфы в своих плетениях используют очень немного, и слишком объемный кусок, подключенный к усику, просто высасывает его, разрушая всю конструкцию.
   Но как же повезло этому неучу! Ведь фрагмент, вызывающий свечение воздуха, сам отбирает у изделия эльфов значительное количество магической энергии из нити. А тут еще немалый довесок, пускающий поливалку. Недотепа лишь чуть-чуть не перебрал остаток. И ведь не сделал ничего оригинального. Корявое, запутанное, огромное интегрирующее плетение вышло. Но работает правильно. И, увы, не придерешься. Не скандалить же с Мондридом и Васой на глазах у всех, объясняя, словно начинающим ученикам, правила интеграции с эльфийскими плетениями. Ведь так можно сильно репутацию испортить: все зрители видели, что претендент справился с заданием и магическая конструкция работает. Любое ее заявление по этому поводу будет воспринято окружающими как придирка к чужаку. И уж тут-то эти гады -- Мондрид, Васа и архимаг -- всласть поиздеваются над бедной женщиной. Нет! Гроссмейстер Дитрия вам такого удовольствия не доставит! Напрасно дожидаетесь. Магиня промолчала. Мондрид объявил об успешно выполнении претендентом второго задания. Публика одобрительно засвистела. Эти малолетние придурки всегда готовы хлопать любой смазливой молодой мордашке!
   И откуда выполз этот Админ? Талантливый он все-таки маг, раз вывернулся. Получается, что у архимага появился реальный претендент на ее место в совете гильдии. Не сейчас, конечно. Пока этот олух и парочку плетений сынтегрировать как надо не может. Но способности несомненно есть. Нужно обязательно побеспокоиться по его поводу. Дитрия отнюдь не собиралась терять завоеванных тяжкими усилиями позиций. Она дала себе слово, что, независимо от результата экзамена, обязательно разберется с Админом. Наглые сорняки нужно уничтожать сразу, пока они не успели пустить длинные корни и загадить все посевы. Девочка Дитрия, родившаяся в деревне, хорошо знала об этом с раннего детства. А архимагу с его прихвостнем Мондридом обязательно нужно будет устроить какую-нибудь пакость, чтобы знали, уроды, как на бедную сиротку наезжать!
   Жаль, что на третьем задании подставить ножку этому соискателю вряд ли получится. Ведь это просто домашняя работа. Задача выбирается за несколько дней до испытаний, и о сути обязательно уведомляют претендента и его учителя. Они уже наверняка подготовились, разработав (скорее всего купили у других магов-интеграторов) все нужные плетения. Остается только смотреть, надеяться, что человечишка совершит ошибку, быть внимательной и в случае промаха поймать его на этом. Хоть бы он опозорился! Увы, сейчас помочь претенденту в этом ей уже не под силу. А скольких хлопот удалось бы избежать в будущем!
   А задание таково: в центре полигона располагают предмет. Следует организовать доступ к нему только лицам, у которых есть соответствующее право. При этом нужно использовать не менее пяти плетений из разных областей -- от бытовых до боевых. Последние могут действовать только непосредственно на нарушителя и не должны превышать уровень защиты боевого мага второго уровня силы. И нельзя убивать претендентов на приз.
   Увы, но человечку не помешаешь ничем. Проверять работу будут самые настоящие боевые маги. А среди них у Дитрии почти нет полезных знакомых, да и тем, которые есть, доверять сложно. Нельзя быть уверенной, что помощник тебя не обманет, если не держишь его жизнь и судьбу в собственном кулачке. Жаль, но эта скотина Руархид сразу спохватился, когда понял, что у него вырвали из рук магов-интеграторов. Путь к сколько-нибудь существенному влиянию на магов гильдии, занимающихся другими направлениями, был надежно перекрыт. За этим старый сучок следит весьма основательно, с помощью своего верного цепного песика Мондрида. Вот гады! Если ученик начинает показывать способности не только в интеграционной магии, сразу переманивают его у Дитрии, а про нее среди магов других направлений говорят такое, что не найдешь ученика, который бы желал перейти под опеку гроссмейстерши.
   И почему у гномов-магов такая хитрая иерархия? Зачем кроме общемагической (с восьмой по первую ступень и звание высшего мага наверху) иметь отраслевую (с третьего по первый ранг, звание мастера и гроссмейстера)? И для получения каждого ранга и ступени обязательно нужно проходить испытания, а то еще и несколько этапов проверок способностей с серьезной длительной подготовкой к каждому экзамену. Вот и это задание, которое выполнит человечек, будут использовать для проверки способностей неофитов боевой магии. А вот интеграторам в данном случае путь на арену заказан. Иначе бы Дитрия обязательно поставила своего мага на проверку работы наглого человечка. И не обломилось бы Админу никакой успешной защиты. Но увы!
   Готовится, правда, в группе магов, которые будут испытывать на себе творение Админа, один ученик-молокосос, знакомый Дитрии по некоторому его нестандартному вкусу к противоположному полу. Любит, паразит, чтобы молоденькие девушки ползали перед ним на коленках со связанными руками и лизали ноги. И если что не устраивает, то применяет плетку. Дитрия и ее помощники потворствовали в этих играх придурку, подыскивая тому юных наивных дурочек из провинции и надеясь, что, став боевым магом, тот не забудет благодетелей. Но ведь этот щенок абсолютный тупица. Ни о чем серьезном его не попросишь -- не поймет. А ведь работать с плетением Админа нужно будет аккуратно и очень осторожно.
   По условиям испытания боевой маг не имеет, например, права просто взять и спалить все препятствующие плетения сразу мощным всплеском силы. Он должен выявлять ловушки, реагировать только на конкретную опасность, защищать себя, если обнаружит активирующееся боевое плетение, или помешать последнему сработать. Но самому нападать напролом нельзя. Та еще веселуха. Да еще на прохождение испытания дается всего около десяти минут! Ну почему сегодня проверяют боевых магов на способности лазутчиков, а не на настоящий бой? Были бы шансы...
   Есть, конечно, в условиях испытания лазеечка: претендент не имеет право делать всю магическую работу от начала и до конца сам. Все-таки это испытание по интеграционной магии. Поэтому соискатель должен предложить сторонним магам выполнить не менее половины плетений, руководя ими и состыковывая результаты их работы в общую конструкцию. Потенциальные маги-помощники отобраны заранее комиссией. Вон стоят все в уголке полигона. Среди них был один из соратников Дитрии. Но шансов на то, что у него получится что-нибудь сделать, немного. Ибо Админ будет принимать его работу и если что-то не устроит, имеет право устроить скандал, и этот инцидент, если небрежность мага подтвердится, ляжет позорным пятно на всю его дальнейшую судьбу. Тому будет трудно потом рассчитывать на сколь-нибудь серьезное продвижение даже с помощью Дитрии. Поэтому гном-интегратор будет очень осторожен. Слишком много свидетелей.
   Жаль, требование использовать магов, отобранных комиссией, не распространяется на амулеты. Претендент вправе свободно применять их для решения задачи. По правилам, соискателю вместе с объяснением сути домашнего задания за несколько дней до испытаний выдаются несколько заготовок артефактов. А уж что тот с ними сделает и как использует -- полностью его воля. Админу вот (Дитрия как член комиссии была поставлена в известность на сей счет) разрешили изготовить и использовать четыре рабочих амулета и пять накопителей.
   Ну что за скверная ситуация? Неужели пролезет-таки, подлец, в интеграторы?
  
   Ник
  
   Как надоело ерзать под злыми взглядами гроссмейстерши! Ты бы полегче, а, тетка! Расслабься немножко. Напряженно просиживать часами в не слишком удобном кресле -- это верный путь заработать всякие женские болячки. Впрочем, мадам (или мадемуазель), тебе подобное, наверное, даже на пользу пойдет. И с чего ты на меня окрысилась? Незнакомы вроде. А может, именно поэтому? Ладно, последняя проверка изделия на модели...
   Я собирался из итогового испытания по интеграционной магии устроить настоящее зрелище. Результат ведь будут проверять настоящие боевые маги, пусть и неофиты. И очень чесались руки маленько пошалить. Судя по репликам сегодняшних зрителей-магов, до некоторых после моей дуэли с демоном еще не дошло, что связываться с непонятным Ником и его друзьями себе дороже. Чародеи-боевики -- ребята гордые. Элита! Соперников не любят. Посвящение молодого мага в учебную жизнь -- традиция. Обязательно нужно пробовать нового однокашника "на слабо", прежде чем принять в качестве своего. Раньше меня как ученика это не очень касалось. Ученики гномов живут по принципу: "Воспитанник не моего учителя -- чужак", а у Васы я других учеников, кроме себя любимого, не встречал. Но сейчас я получу официальное звание полноценного мага. Потому и молодые чародеи, желающие поиграть мускулами, будут выстраиваться в очередь. Некоторые из зрителей явно не прочь забить за собой первые места. Полезно немножко окоротить ребят.
   Маги-помощники мне достались вполне квалифицированные. Только один пытался юлить, но его я сразу поставил к остальным на подхвате. Так что сами маги проследили, чтобы тот не испортил задание, за которые отвечали передо мной. Помощникам ушли вопросы, связанные со сканированием ауры претендента, проверкой соответствия ее параметров разрешенным, регистрацией (создание учетных записей административного доступа), фрагментами стандартных сигнальных сетей, которые я использовал в разработке.
   Управлять магами, кстати, оказалось гораздо легче, чем земными программистами на общем проекте. Никто не задавал глупых вопросов (которые сам считал очень умными и оригинальными), не выдвигал "гениальных" идей по поводу своего видения решения задачи, не придумывал собственных интерфейсов вместо заданных и не делал всяких дополнительных фич, порой изрядно загромождающих код и требующих кучу времени на разработку и их изничтожение после, когда всем станет понятна их бесполезность. Нет. Они просто приняли свои задания, уточнили разные мелкие детали постановки и принялись за работу. И сделали все быстро и профессионально. Корректировать их работу не пришлось.
   -- Готов, -- после пары часов честной трудовой возни моего коллектива сообщил я заскучавшей комиссии. Мне передали обычный кувшинчик с чифой, который следовало установить в центре круга метров тридцати в диаметре.
   -- Кто будет иметь право дойти до приза? -- задал я вопрос комиссарам. Мондрид взглянул на Дитрию, та поколебалась и отрицательно мотнула головой. Тогда руководитель приемной комиссии предложил эту роль Васе. Я кивнул учителю: все будет в порядке. Маг, создававший систему аутентификации, зарегистрировал параметры его ауры. Я активировал конструкцию, и по окружности зоны защиты побежал белый огонек.
   Это "заиграли" светящиеся шары, специально установленные на границе тридцатиметрового круга для создания более сильного впечатления от действа. Каждое успешное или неуспешное действие магов-претендентов по преодолению защиты будет сопровождаться световыми вспышками. В принципе такая иллюстрация происходящего вовсе не является обязательной или необходимой. Но я еще по своему земному опыту программиста прекрасно знаю, что маслом кашу не испортишь. Программа с симпатичным внешним видом, грамотной красивой индикацией всех действий пользователя и собственной работы всегда имеет гораздо больший успех, чем какое-нибудь невзрачное изделие, пусть и с более качественно запрограммированными алгоритмами. Вовсе не зря и цирковые артисты-иллюзионисты всегда сопровождают свои действия световыми и музыкальными эффектами. Вот и мне следовало подготовить сцену для выступления.
   Подавая пример Васе, я первым прошелся по дорожке, также подсвеченной световыми шарами. При входе сработала проверка, и все шары загорелись зеленым светом. Я спокойно дошел до кувшина, поднял его и отпил глоток. Затем Васа спокойно повторил мой променад и тоже отпил глоток чифы.
   Мондрид встал и обратился к присутствующим:
   -- Уважаемые коллеги, приглашаю вас проверить работу соискателя Ника Админа Рутовича в действии. У нас здесь присутствуют несколько боевых магов, которые желают получить первый ранг. Прохождение данного полигона будет для них неплохой тренировкой перед испытаниями. При этом важно заметить, что работа Ника Админа будет оцениваться не по тому, сколько чародеев доберутся или не доберутся до кувшина, а по общему впечатлению комиссии от работы полигона в целом, отдельных плетений конструкции и их эффективной интеграции. Кто желает попробовать? Прошу выйти на площадку.
   На арену вышли четыре довольно молодых боевых мага и выстроились в очередь. Я никого из них не знал, поэтому бросил вопросительный взгляд в сторону Васы. Учитель заметил мое некоторое волнение и успокаивающе махнул рукой: мол, свои, никаких подвохов ожидать не приходится. Испытание началось.
   Я присел на трибуне рядом с Васой. В моем присутствии на полигоне нужды уже не было, а любоваться зрелищем всегда удобнее со зрительского места. Если не верите, то не сочтите за труд однажды сходить на стадион и посмотреть хороший футбольный матч. Уверяю, получите гораздо больше удовольствия и полезных эмоций, нежели будете смотреть то же зрелище по "ящику" с его крупными планами и часто довольно глупыми высказываниями комментаторов, которые почему-то уверены, что если пролезли по знакомству к микрофону, то могут зрителей и футболистов учить правилам игры, какой-нибудь тактике и вообще перемывать косточки кому ни попадя. Ну да бог им судья. Я, кстати, на Земле довольно часто с помощью бадди-компа динамически "вырезал" голоса подобных умников из спортивных репортажей, оставляя звуковой фон того действа, которое реально происходило на стадионе.
   -- Как ты? -- наклонился ко мне учитель.
   -- Немного устал. -- Я нагло забрал стакан Васы и отпил из него.
   -- Надеюсь, никто там не пострадает? -- Не обратив внимания на мою бесцеремонность, Васа кивнул на полигон.
   -- Посмотрим. -- Я улыбнулся. Васа тут же напрягся. -- Да нет, учитель, успокойтесь. Все будет нормально, -- не стал я испытывать на прочность нервы старого мага.
     Тем временем действо началось. Первый маг ступил на дорожку. Все шары по периметру тут же загорелись мигающим красным цветом, раздался грозный звериный рев, и перед магом возник взбешенный медведь с вздетыми над головой лапами и огромными когтями. Маг в панике выскочил за пределы круга. Нет, магия иллюзий -- это просто нечто. Хорошо что все основные расчеты по полету уже были сделаны и мне удалось использовать свободный ресурс субноута и Умника для изучения особенностей магии иллюзий и интеграции ее в нашу общую модель. Пока дальше 2,5D продвинуться не удалось, лишь чуть улучшили плетения, которые я использовал при изготовлении книги, но гному и этого хватило. Досадно только, что рев получился какой-то слишком ритмичный и с металлическим оттенком, словно кричит не животное, а робот. Да и двигается немного коряво. Увы, но нужно не только получше продвинуться в генерировании иллюзии по исходной картинке, но и более тщательно пошукать на субноуте земные алгоритмы синтеза речи и нестандартных звуков. Те, которые активны сейчас, явно не самые качественные. А ведь я в свое время много чего по этому поводу в глобальной Сети накопал и скопировал себе в комп. Управление звуками -- такая интересная область. Будет свободное время, обязательно займусь. Или...
   "Умник, ты слышал мои мысли по поводу синтеза звуков?" -- обратился я к искину.
   "Конечно, -- тут же ответил тот. -- Но если ты хочешь знать мое мнение..."
   "Неважно, -- перебил я его. -- Главное, ты понял, где и что смотреть?"
   "Угу".
   "Вот и отбери алгоритм синтеза получше, -- не дав сказать искину и слова, распорядился я. -- Основы программирования знаешь. Алгоритмы описаны. Образцы настоящих криков животных, птиц и речи различных людей тоже там есть. Что еще нужно, чтобы успешно решить задачу? Поработай, если не будешь занят чем-нибудь более актуальным".
   "Слушаю и повинуюсь, повелитель".
   -- Это что же, такие чудища живут у тебя на родине? -- спросил несколько удивленный Васа.
   Хм... чудища? Вполне обычный мишка. Но, кажись, здесь таких нет? Хм...
   -- Да нет, -- возразил я, -- просто увидел такую зверюгу как-то во сне. Вообще-то мне он вовсе не показался чудищем. Симпатичный такой...
   -- Угу, -- невнятно буркнул Васа и опасливо покосился на меня. Не объяснять же ему, сколько удовольствия доставляют детишкам мишки, выступая на арене цирка. Но, кстати, учитель-то прав. Опаснее медведя зверя на Земле нет. И дело тут вовсе не в том, что он самый сильный. По поведению медведя редко можно предсказать, что он сделает в следующую секунду. Зверь, тихо-мирно поедающий малину в диком кустарнике и полностью игнорирующий какого-нибудь грибника, может в одно мгновение передумать -- и тогда уйти от косолапого шансов немного. Сам однажды попал, пойдя в лес за грибами в Карелии. Спасся только тем, что поблизости болотце с зарослями камыша оказалось, туда и прыгнул. Зверь следом не полез. К счастью для нас, людей, и для них, медведи не агрессивны и очень редко сами нападают. А маленькие медвежата такие симпатяги!
   Второй маг учел опыт первого и не обратил внимания на иллюзию мишки. Ну и ладно. Зато на формирующийся огонь (тоже иллюзия из амулета, но тут, спасибо демонам с их показательными выступлениями, полное совпадение с реальным огнем получилось!) он отреагировал мгновенно и врубил свой защитный полог. И только после нескольких минут напряженной стойки в полной боевой готовности маг сообразил, что огонь -- обычная иллюзия. Да! Мне ведь никто не говорил, что нельзя обманывать. Очень зрелищно получилось. Маг, поняв, что только зря тратит свой магический резерв и время, сплюнул на землю от досады и пошел дальше, сняв защитный купол.
   Последнее он сделал зря. Следующая сигнальная нить, которую пересек желающий попить чифы, включила амулет, сгенерировавший реальный огонь. Маг среагировал с задержкой, подумав, что это тоже иллюзия. Он снова поставил защитный купол, но поздновато. Когда огонь выдохся и погас, все увидели на его лице, руках, одежде сильные ожоги и опалины. На арену тут же бросились маги-целители, но естествоиспытатель жестом руки остановил их. Упорный!
   И умный. Понял, что ловушки, энергетически влияющие на окружающую среду, не могут работать постоянно. Если хочешь нагреть или поджечь реальный предмет, то требуется потратить довольно приличное количество магической энергии, а по условиям задания резерв питания любых амулетов должен быть очень ограничен. Сильный огонь, например, мог гореть не более трех минут подряд. Конечно, разрешалось использовать комбинацию "активный амулет -- амулет-аккумулятор", в которой последний мог подзаряжать по мере необходимости первый, но это нельзя было делать непрерывно. Не мог активный амулет одновременно генерировать огонь и пополняться энергией. Либо одно, либо другое.
   Но дальше симпатичный подпаленный пацан все равно пройти не смог. Следующая сигнальная нить инициировала амулет, сформировавший обычный защитный полог, который, увеличившись в диаметре с одного метра до двух, легко выбросил гнома за пределы круга. Жаль. Но надо же головой немного думать, прежде чем ногу ставить. В той области, куда наступил испытатель, никаких осветительных шаров не было. Следовало задуматься почему, насторожиться и обязательно просканировать дорогу до того, как идти дальше.
   Как бороться с такой напастью, сообразил третий маг -- он просто встал непосредственно перед этим местом и сформировал свой полог. А так как почва арены достаточно плотная, то защитный кокон срастился с нею и выдержал одномоментный удар моего плетения. Разрядив ловушку, маг подошел к вожделенному призу. Он правильно поступил -- минут пять из отведенного времени пытался понять, что там такое намудрили, но, видимо, ничего не обнаружил. Да, в камуфляже я все-таки поднаторел!
   -- Кстати, Васа, -- наклонился я к учителю, -- мне кажется, что боевых магов надо побольше натаскивать в смежных дисциплинах, хотя бы в теории. Почти все ловушки они могли бы обойти, если бы различали типы встретившихся плетений. Несложно ведь понять, что там появится иллюзия или огонь,. Магоформы друг на друга совершенно не похожи. Боевикам достаточно было немного знать о том, какие плетения и каким образом могут использоваться во вред. Полезно понимать и некоторые особенности условий их применения.
   Старик задумчиво покивал.
   -- Согласен, что все это очень полезно, -- прокомментировал он мои слова, -- но боевых магов готовят в первую очередь для прямого противостояния против других магов или войск противника. Они воюют командами, в которых являются главной ударной силой. Специфика боя у них другая. Сила в ответ на силу. А ловушками, препятствиями, сигнальными сетями занимаются, как правило, совсем другие маги, члены тех же команд. Еще у нас в войсках есть рейнджеры, которые занимаются разведкой и небольшими акциями. Вот те -- универсалы. Вряд ли кто из них попал бы в твои ловушки. А эти так -- серединка на половинку.
   -- Тогда зачем гонять их таким вот способом? -- кивнув на сцену, удивился я.
   Васа хмыкнул.
   -- На самом деле, -- ответил он, -- пройдут они твой полигон или нет, это никак не повлияет на допуск к экзамену. Просто мы надеемся, что таким образом они серьезнее подойдут к этому делу. А то многие считают себя незаслуженно обиженными и думают, что за их знания им сразу надо давать ранг. Полезно иногда сбивать спесь с самоуверенных юнцов.
   -- Странный способ, -- пробормотал я. -- А почему более опытные маги им ничего не объясняют? Те же рейнджеры наверняка могут немало рассказать молодым и о том, какие трудности бывают в бою, и о ловушках, и о тактике орков и еще много о чем.
   -- Ну а как ты думаешь, -- усмехнулся в бороду Васа, -- рейнджеры с неба, что ли, сваливаются? Каждый из них когда-то был обычным боевым магом и проходил такие же испытания, какое ты устроил сегодня, так же, как эти недотепы, попадался в ловушки и чувствовал себя полным идиотом. А если кто-то разок почувствовал себя дураком, откажется ли он сделать такую же подставу другим?
   М-да... Вполне зрелые гномы, столетних возрастов и выше. А шутки у них детские какие-то. Хотя стоп! Ведь у гномов скоро если и не война, то серьезный карательный поход на орков. Может быть, архимаг и его команда решили побороться с шапкозакидательскими настроениями? Может, не такие уж глупые эти гномы? Стандартные полосы препятствий всегда подбираются так, чтобы тренировать максимум необходимых боевых навыков. Однако у них есть серьезный недостаток: после первой-второй тренировки новобранец запоминает последовательность необходимых правильных действий для прохождения теста и в следующие разы ходит на автопилоте. А в реальном сражении на автопилоте не повоюешь. Там нужно вертеть головой на триста шестьдесят градусов, быстро соображать, мгновенно реагировать на меняющуюся ситуацию. А именно этому на полосе препятствий или с помощью прослушивания каких-нибудь лекций научиться нельзя. И если выпадает шанс поиграть в необычную ситуацию со стандартными боевыми условиями (задача была сформулирована очень точно), то...
   Тем временем маг потестировал всеми методами площадку. Он тщательно все обгладил магическим щупом, камушки побросал в разные подозрительные места. Последнее вызвало хохот на трибунах, но мужик оказался тертым -- ни на что не реагировал. Потом он сформировал защитный купол, расширил его до самого кувшина. Все без результата. Ну да, он ведь искал там какие-то сигнальные линии, которые пологом очень даже просто разорвать. А я сделал куда хитрее, у меня там были раскиданы маленькие амулеты, часть из которых реагировала только на ауру, а часть -- на шаги. Импульсно (а не нитями, которые можно перерезать пологом) они могли передавать сигнал моему гравитационному амулету, а также получать сигнал на включение/отключение от контроллера всей защитной системы. В общем, в повисшей тишине маг шагнул к кувшину, взлетел в воздух и, кувыркаясь, улетел за пределы круга. Самое трудное тут было сделать именно вот этот отброс в сторону, и я немного беспокоился, что получится что-то неправильно. Но все в порядке, значит, и еще один, следующий сюрпризик сработает как должно. А гномы на арене и трибунах загалдели, насмешливо обсуждая судьбу своего очень осторожного, но все-таки не совсем удачливого собрата. А многие из них при этом засвистели в мой адрес и показали сжатый кулак с направленным вниз отогнутым большим пальцем.
   -- Чего это они? -- удивленно спросил я.
   -- Чего-чего, -- улыбаясь ответил учитель, -- красивое и интересное зрелище. Не удивлюсь, если они, -- он кивнул на трибуны, -- делали ставки. Ну а что дальше? Ведь остался последний маг, да и ловушек вроде не должно быть. Это же последний защитный круг?
   -- А больше ничего и нет, -- грустно кивнул я, наблюдая, как следующий по очереди маг идет к финишу. Как разрядить последнюю ловушку, он догадался -- осторожно протянул вперед ногу, хоть ее дернуло вверх и претендент завалился на спину, но в круге остался. После чего он еще пару раз повторил процедуру, дождавшись разряжения подпитывающего амулета. И вот он стоит у кувшина. И внимательно разглядывает его.
   -- Да бери, чего уж там, -- пробормотал я. Мужик еще немного потоптался. С трибун неслись подбадривания. Наконец он решился и поднял кувшин с земли. С трибун донеслась очередная порция жидких аплодисментов, и маг радостно поднял кувшин в воздух. Ну прям выиграл спортивный кубок! Мне стало смешно. Рано радуешься, дорогой. У меня на родине принято, чтобы финал постановки был неожиданным, запоминающимся и красочным. Надеюсь, зрители оценят идею. Неожиданно для всех призер-финалист конкурса красоты среди магов пошатнулся. Некоторое время он балансировал в неустойчивом положении, глядя себе под ноги.
   -- Что это с ним? -- пробормотал Васа, приглядываясь к происходящему.
   Трибуны недоуменно замолкли. Пара мгновений, и мага что-то вздернуло за ноги. Болтающийся вверх ногами гном резко переместился за пределы круга поближе к экзаменационной комиссии и так и повис. Кувшин он из рук не выпустил, и хотя большая часть содержимого была на самом маге, испытание можно считать законченным. Зрителям понравилось, судя по смеху, хлопкам и выкрикам.
   -- А почему силовая петля сделана в демонском стиле? -- наконец разобрался в происходящем Васа.
   -- Ну, я увидел эту штуку на выступлении демонов и мне понравилось, -- объяснил я свое решение. -- К тому же у трехглазых в этом плетении очень интересное управление сделано. Умно.
   Васа кивнул:
   -- Да, я вижу.
   Я сказал Васе правду. Готовясь к экзамену, пошарился в снятых Умником матрицах с плетений, продемонстрированных демонами на показательных выступлениях. Вот и заметил именно то, чего мне давно не хватало. Вернее, что сам я разработать до сих пор не смог. А именно -- логический и управляющий модуль в одном флаконе. Эдакий простенький компьютер. Простенький-то он простенький, да только его простота, выраженная в плетении, поражала своей сложностью. И хотя во время своего выступления демоны и не использовали все его возможности, но с помощью своей модели магии я смог понять, что на самом деле варианты его использования поистине безграничны. Потому как сделано все вполне масштабируемо. Нет, честно. Я бы мог предположить, что тот, кто изобрел такой модуль-плетение, вполне знаком с математическим моделированием, схемотехникой, программированием и прочими сопутствующими вещами, а также обладает гибким мышлением. А уж открывающиеся перспективы его использования ограничиваются только фантазией.
   Через пару мгновений гнома, прижавшего к груди кувшин, медленно опустило на землю.
   -- Молодец, красивая концовка. Спорим, что интеграционный экзамен ты сдал? -- хитро повернулся ко мне Васа.
   -- Дык ведь еще защита теоретической работы!
   Но учитель лишь улыбнулся в ответ.
   Дальше последовала стандартная процедура обсуждения увиденного комиссарами. Происходило это очень недолго. Может, зрелище оказалось очень убедительным, но, скорее всего, Мондрид и его помощники не были заинтересованы нагнетать обстановку. Вскоре руководитель комиссии официально объявил, что третий тест соискателем успешно сдан. Самое интересное, что Дитрия за все время подготовки и испытания не проронила ни слова. Так и сидела, словно нахохлившийся воробушек. Может, поняла, что нет никаких перспектив мне помешать? А может, просто ждет защиты теоретической работы? Ну поглядим, поглядим.
  
   ***
  
   Вот и финал экзамена на мага-интегратора. Теоретическая работа. За часы экзаменационных испытаний меня не покидали противоречивые чувства. С одной стороны, было стойкое ощущение, что при моем опыте программиста, аналитика и руководителя проектов я всегда могу дать сто очков вперед любому местному чародею в интеграции чего-либо. Особенно с учетом разработанной нами с Умником модели магии. Но с другой -- в эльфийской магии не понял бы без Умника вообще ничего, в первом задании он тоже немного подсказал, плетения детей леса оказались сделанными очень качественно и структурно (знать бы об этом в свое время, может, и удалось бы нам с Умником избежать драки в одном посольстве не так давно).
   А фокус Дитрии с организацией нового гнезда на концентраторе вообще был неожиданным во всех смыслах. Оказывается, гномы могут работать с плетениями магии других стихий. Впрочем, вряд ли в подобных способностях есть что-то удивительное. Все-таки и гномы, и эльфы, и демоны -- потомки людей, у которых изначально присутствуют способности ко всем видам магии. Видимо, гномы тоже способны ко всему, просто магия земли дается им намного легче, чем управление остальными стихиями. Кстати, это означает, например, что отметать возможность атаки средствами демонской магии огня при конфликте с боевым магом-гномом заранее не следует. Последнее, конечно, маловероятно, но возможно. Нужно будет обязательно взять это на заметку и учесть в модели магии и в разработке тактических приемов для боевых поединков.
   Ладно, это все в будущем. А пока следует подумать, как защищаться. У Дитрии-то глазки блестят. Попытается взять реванш? О, господи, как она мне надоела. И почему женщины всегда должны победить соперника в любом споре? Ведь независимо от того, права она или нет, дама крайне редко уступает. Это мужчина, по ее мысли и по традициям нашей родины, должен извиняться и просить прощения, даже если абсолютно прав. Природа. Впрочем, на Лунгрии явно другие порядки. Криса никогда не стесняется признать, что в чем-то не права и попросить прощения, если необходимо. Может, поэтому наши отношения такие крепкие?
   А гроссмейстерша пусть сделает попытку, если хочет. А как я буду давать отпор?
   Во-первых. Сейчас мне предстоит рассказать о своей теоретической работе. Эх, ленивый я все-таки человек! Нужно было заставить себя внимательно прочесть текст, который состряпали помощники Васы и архимага. А я прочитал лишь начальную страничку, содрогнулся от омерзения, увидев разжижающую мозги словесную шелуху, с которой не раз встречался в официальных документах и статьях, и дальше все просматривал по диагонали, не останавливаясь на отдельных фразах и частностях. А сейчас в результате даже суть материала выветрилась из головы. Впрочем, у меня есть Умник и бадди-комп, готовые показать на окошке компьютера текст любой страницы этого опуса. Кстати, а может, именно так и поступить? Просто прочитать весь текст подряд? А что? Представляете, прослушать длинную лекцию, прочитанную по бумажке равнодушным ритмичным занудным гипнотизирующим голосом, останется ли у вас желание задавать какие-то вопросы и выяснять частности? Да Дитрия скорее уснет, чем сообразит, к какой из фраз следует цепляться. Женщины ведь такие внушаемые. А Мондрид сотоварищи явно не будут поднимать волну. Им это невыгодно. Так что по всему выходит, что это неплохой приемчик.
   Во-вторых. Совсем без вопросов все-таки не положено. Должны же экзаменаторы показать окружающим, что они тоже умные и неплохо разбираются в предмете. Несомненно, вопросы будут. Но есть существенное ограничение: обсуждение должно происходить в рамках данной работы. Выход экзаменатора за положенные границы не приветствуется нигде и никем. Почему? Потому что это создает почву для возможных претензий претендента по поводу результата экзамена и накладывает тень некоторой некомпетентности как на самого экзаменатора, так и на комиссию, членом которой он является, защита-то происходит на публике. А кому нужны лишние проблемы, насмешки и сплетни? Ведь все мы считаем себя умными и желаем таковыми оставаться долго. Значит, нужно подать материал так, чтобы слушатели или не поняли, или просто забыли в силу занудного, немного гипнотического воздействия на них оратора, где проходят границы материала, изложенного в работе. Если это удастся, то вопросы будут исключительно самыми общими, по центру темы. В неприятные и непроработанные частности и мелочи никто не полезет. А на общие темы беседовать легко. Ввиду абстрактности обсуждаемого предмета нормальный соискатель всегда сообразит, как навесить окружающим на уши развесистую лапшу из весьма правдоподобной наукообразной, но на самом деле ничего не значащей болтовни. И экзаменующие эту клюкву обязательно скушают, ибо даже если кто-то поймет в чем дело, то его лично это никак не затрагивает. Он -- один среди коллектива. А лезть выяснять какую-то мелочь? Соискатель отобьется, соседи не поддержат -- вот и изрядный урон личной репутации.
   Вы скажете, что так поступать нехорошо, что это нечестно, неэтично и тому подобное. Тут я с вами полностью согласен. Но: а не забыли ли вы, мои дорогие, зачем мне самому нужно, собственно, звание мастера интеграционной магии? Ни зачем. Это исключительно игры архимага, Васы, Мондрида и иже с ними. Самому мне быть мастером интеграции не интересно. Денег я и без звания в любой момент могу заработать сколько нужно, ценность моя и без официальных регалий хорошо известна главным руководителям гномов, идти на близкие контакты с соратниками по гильдии (принимают "по одежке") тоже не резон. Мне, наоборот, важнее, чтобы поменьше трогали. А для официальной защиты мага Ника магической гильдией и всем государством гномов вполне достаточно признания больших способностей его в качестве чародея-мастера в области боевой магии. Но архимаг почему-то уверен, что, прилепив мне на лацкан одежды дополнительную цацку, он покрепче привяжет к себе и гномам перспективного мага. Напрасно уверен, но спорить пока с ним не резон, поэтому я и согласился. Вот пусть сам и возится с "этическими проблемами". А у меня сейчас задача одна: чтобы побыстрее был зафиксирован факт успешного прохождения испытаний и я смог без помех продолжить решение своих задач. В последние дни у меня стало появляться чувство, что отмерянные мне спокойные времена закончатся очень скоро и к грядущим событиям нужно обязательно быть во всеоружии.
   Все произошло именно так, как я и задумывал. Занудная лекция по бумажке (читал с окна бадди-компа), длившаяся целых два часа (у гномов не положено прерывать речь соискателя), погрузила комиссию чуть ли не в летаргический сон. Дитрия аж позеленела от напряжения, стараясь вслушиваться в каждое слово и при этом не дать себе закрыть глаза. В итоге ее хватило всего на один ничего не значащий вопрос. Услышав в ответ длиннющие абстрактные разглагольствования о методике сочетания модульности плетений с эстетической красотой и надежностью магоформ при сборке магоконструкций (не спрашивайте, что значит эта фигня, сам еще не придумал), дама полностью выпала в осадок и больше никому не мешала. Остальные задали по дежурному вопросу -- и все закончилось. Совещание комиссии и официальное объявление успешного результата. Да, забыл сказать, что Мондрид в конце мне подмигнул и показал большой палец.
   Ладно, гора с плеч долой. Отдохну пару часиков, а потом предстоит самое интересное -- экзамен по боевой магии. Вот к нему я действительно серьезно готовился и ждал действа с нетерпением. Надо же знать, на что способны реальные боевые маги Лунгрии. А меня ведь собрался испытывать даже гроссмейстер! Пусть и защитной "половины", но все же...
  
   Бифур их'Эребор
  
   Бифур их'Эребор тяжело вздохнул. Ну вот, наступила и его очередь принимать испытания у соискателя. За первой стадией экзаменов гроссмейстер защитной боевой магии наблюдал со стороны, не вмешиваясь. В интеграционной магии он понимал не слишком много, да и связываться со склочной Дитрией, влезая в ее область... Претендент производил странное впечатление. Несомненный талант, но где подготовка? Где магическая техника? Да и Васа, судя по всему, не объяснил своему ученику, что такое экзамен. Какие-то выкрутасы со светом на первом задании, вторая задача решена, но почему таким странным образом? Решение работает, однако даже Бифур видел, сколь оно ненадежно: добавь претендент еще одну-другую конструкцию в интегрирующую магоформу, которую он подцепил к светильнику, пойдет перерасход энергии и эльфийское плетение рассыплется. При этом о правильном подходе к решению задачи знают все начинающие маги. Но претендент не знает. Неужели ему никто не показал основные принципы плетений длинноухих? А защита теоретической работы? Более гнусного и позорного зрелища на своем долгом веку Бифур не видал. Соискатель то ли полностью "плавал" в материале, то ли откровенно над всеми издевался. И что такого в этом Нике, что его так тянут наверх? Талантливый теоретик? Но разве это дает право так себя вести и так по-свински относиться к окружающим и великому искусству магии? Бифуру даже стало жаль Дитрию, которая в силу своих сложных отношений с руководством гномов была вынуждена терпеть это безобразие.
   И при всем этом красивое решение третьей задачи, разнообразное по примененным магоформам. Бифур получил немало удовольствия, наблюдая, как эти недотепы, боевые маги-неофиты, выбрасываются разными оригинальными способами из круга. Теперь у них точно поубавится самоуверенности. А то еще не прошло и нескольких лет, как начали учиться боевой магии по-серьезному, а уже уважай их и давай задачи и денежное содержание, как рейнджерам!
   Спасибо тебе, Ник Админ Рутович, за это. И откуда только у тебя такая мощная нестандартная аура с непонятными кляксами, да странные приемы кастования плетений? Эх, проверить бы тебя по-настоящему, по полной программе... Но, увы, связаны руки. Ну ничего, и так увидим, чего ты стоишь!
   После окончания испытаний по интеграционной магии прошло больше часа. Трибуны полигона опустели. Многие зрители сами разошлись, устав от длительности зрелища и полагая, что кульминацию (эффектную полосу препятствий) они уже увидели. Количество оставшихся дополнительно проредили сами гномы. Кому-то вежливо напомнили, что у них дела в гильдии гномов, кого-то вызвали на ковер к начальству, кто-то, увидев, как многие зрители уходят, и сам понял, что происходит, и отправился по своим делам. Все прекрасно знали, что присутствие праздной публики во время проведения экзамена на боевую квалификацию не приветствуется, ведь там порой показываются последние и пока секретные разработки боевых чародеев. А уж тем более сегодня, когда речь вообще пойдет только о новых разработках. По распоряжению Мондрида гномы даже выставили оцепление вокруг полигона и пригласили обеспечивать безопасность происходящего парочку неплохих астральных магов, чтобы никто не мог подсмотреть и подслушать происходящее. На полигоне остались соискатель, Васа, Мондрид и трое мастеров боевой магии с ближайшими учениками.
   Бифур поймал на себе взгляд Мондрида, напомнивший, что сейчас экзаменом управляет именно он и пора начинать, и, не вставая, сделал приглашающий жест присесть к экзаменационному столу претенденту и его учителю. Он не любил официоза. Зачем эти расшаркивания и церемонии, когда и зрителей-то вокруг практически нет. Да и официальным тоном не поговоришь по душам. А как понять, что за персона этот новый маг? Можно ли с ним нормально работать и общаться, или придется постоянно оглядываться через плечо, как это обязательно делаешь, сотрудничая с той же Дитрией? Надежен ли он, если придется встать рядом в бою? Или это просто наглый капризный мальчишка, хоть и выдающийся теоретик магии? Только общаясь в дружеской обстановке, когда партнер по разговору расслаблен, отвечает что думает, поступает как чувствует, а не следит за каждым словом или движением, каждое мгновение опасаясь какого-нибудь подвоха. Бифур знал, что хорошо умеет вести беседу. И испытывал от таких бесед настоящее удовольствие. Боевые маги -- это друзья, партнеры, соратники, а не голодные грызуны, дерущиеся за упавший на землю орех.
   Порядок прохождения испытаний на звание мастера боевой магии установлен давно. Соискатель должен представить теоретическую работу, защитить ее, а потом выдержать один или несколько проверочных поединков с боевыми магами, выполняя различные боевые задачи, которые встречаются в военных условиях. Ввиду того, что основной профиль деятельности Админа -- защитная магия, Мондрид и Бифур решили ограничиться одним поединком, но в котором для Ника будут поставлены не совсем тривиальные задачи, а противником будет лично гроссмейстер. Но все это позже.
   А сейчас время соискателю докладывать о теоретической работе и защищать ее. Заметив, что человек уже подсел к столу комиссии, Бифур поудобнее развалился на стуле и приветливо посмотрел на парня взглядом доброго дедушки:
   -- Ну что, сынок, рассказывай. -- Он сделал паузу. -- Не стесняйся никого, здесь все свои.
  
   Ник
  
   А молодец этот гном... как его? Бифур их'Эребор, кажется... Как обстановку на экзамене изменил. Даже приятно. Когда Дитрия принимала свою интеграционную часть, я чувствовал со стороны комиссаров и ее самой постоянное негативное настороженное внимание. Типа: "Куда лезешь, необученная деревенщина, мы тебя поставим на место, ни одной мелочи не пропустим". А тут: "Добрый дедушка Мороз, он подарки нам привез". Ха-ха. Кстати, а гном-то, между прочим, на деда Мороза действительно похож: пышный узорчатый кафтан с шершавыми отворотами, похожими на какой-то мех (последнее вряд ли -- все-таки тепло на улице. Впрочем, у нас в стране тоже когда-то бояре в меховых шубах летом ходили -- престиж); красная шапочка-колпак с белой полосой по кругу, которую он на полигоне не стал снимать... Только борода не из медицинской ваты, а нормальная, пышная и черная, окладистая -- как и положено у гномов.
   Копал я как-то на Земле один виртуальный курс по фракталам. И классного преподавателя там разработчики нарисовали. Узбек. Бородка, тюбетейка, традиционный халат поверх классического костюма. Добродушный такой дядька с мягким, чуть скрипучим голосом. В общем, очаровательный восточный мужчина. Такие очень нравятся девушкам. И рассказывал все понятно, с иллюстрациями. Была у него интересная манера принимать итоговый тест: сидит за небольшим столиком, вежливо с участием задает вопросы, порой самим вопросом подсказывая ответы. Только вот поддаваться благодушному настроению виртуального экзаменатора не следовало. Хитрого разработчики сделали препода. Если отвечаешь не подробно и честно, как положено, а подстраиваясь под его манеру общения, стараясь не столько говорить самому, сколько дать тому возможность "угадать" точный правильный ответ, то обязательно в итоге теста услышишь: "Ну вот, уважаемый, вы наконец немного и просветились. Пройдите, пожалуйста, курс еще раз и попробуйте сдать экзамен снова". Не любила программа, когда из сдающего на экзамене приходилось клещами вытягивать информацию. Пока я понял это и начал отвечать соответственно... Да ладно, где наша не пропадала?
   -- Ну что, готов? -- тихо спросил меня Васа. Я кивнул и начал рассказывать.
   Согласно правилам полагалось представить по одной новой разработке в области нападения и защиты. В принципе беспокоиться мне было абсолютно не о чем. В области защиты гномам уже переданы несколько вариантов полога, а в качестве атакующей разработки вполне годилось плетение на основе того же кокона, только "вывернутого", которое я применил на дуэли. Но ограничиваться уже известной гномам мелочевкой? Я решил показать побольше защитных разработок и более интересные способы их реализации. Очень важно, чтобы меня уважали именно как боевого мага, не только теоретика, но и весьма сильного практика. Гномам новые изделия, несомненно, понадобятся. Ведь грядет конфликт с орками. От меня же не сильно убудет, ибо моя собственная защита, с учетом защитных симбионтов и инфомагических возможностей Умника, ушла гораздо дальше всех этих разработок. Поэтому даже если гномы научатся ломать представленные коконы, то мне все равно ничего серьезного не грозит при конфликте с народом горных мастеров.
   Начал свой доклад я с подробного описания и демонстрации на заранее подготовленных скриншотах (пачки листов были изготовлены в нескольких экземплярах, и я, прежде чем начать рассказ, положил перед каждым из слушателей по небольшой стопочке) купола, защищающего от физического нападения. Это та штука, которая имеет несколько слоев и реагирует на нарушение внешнего слоя от, например, стрел, тем самым активируя внутренний слой защиты. Плетение позволяет качественно и эффективно прикрывать отряды бойцов на марше. Я показал, как можно настраивать внешнюю детектирующую часть на разного рода нарушения и изменение характера местности (в лесу купол должен работать несколько иначе, чем в степи). Следующей я представил защиту от магического нападения с подпиткой от вражеских атак. Ну и для комплекта -- атака, мой кокон нападения, подобный тому, который я использовал на дуэли с Рамасой.
   Гномы все это уже знали от Васы, даже кое в чем развили идеи и начали успешно использовать новшества в войсках. Я как автор имел, тем не менее, полное право представить материал на экзамене. От меня именно этого и ждали. Поэтому сначала экзаменаторы всего лишь изобразили вежливое внимание. Но когда до них дошло, что представленная моя собственная реализация этих плетений намного качественнее, эффективнее и полнее того, что они и их помощники все вместе наизобретали за последние месяцы... Все-таки компьютерный расчет магоформ, анализ энергетических потоков и приемов их стыковки кое-что значит. Магозатраты на кастование снизились чуть ли не на порядок, а качество защиты оказалось лучше в несколько раз.
   Ха-ха! А главный экзаменатор-то сбросил нарочитую маску добродушного дедушки Мороза. Когда я начал говорить, он смотрел так снисходительно и покровительственно: мели, мол, внучок язычком, мели, неважно, что ты говоришь, мне приятно слышать твой голос. Даже сначала стопку, положенную рядом, проигнорировал. А теперь -- колпак слетел с головы куда-то в сторону, гном заинтересованно вцепился в листочки, всматривается в них, закусив ус и быстро шевеля руками. Может быть, пробует кастовать какие-то фрагменты магоформы?
   Я сделал паузу. Продолжать лекцию было бессмысленно. Внимание всех слушателей было приковано к скриншотам. Они что-то там перелистывали, иногда тыкали друг друга локтями в бок, показывали какой-то фрагмент и начинали его активно обсуждать... В общем, взрослые дяди должны немножко поиграть в игрушки, прежде чем их внимание вернется к лекции. Ничего страшного. Я не тороплюсь.
   Но вот маги постепенно отвлеклись от бумажек. Один из них обратился ко мне, покрутив головой от удивления:
   -- Да тут же огромный объем работы по подбору всех параметров. Значительному коллективу магов нужно на все на это не меньше месяца работы! Требуется же куча экспериментов и проверок. У нас в этом деле заняты десятки магов с помощниками, а сделали всего лишь слабое подобие показанного тобой! Хотя, надо сказать, и то, что сделали, вполне неплохо работает. Как удалось так качественно подобрать параметры? -- Он замялся. -- Я ведь правильно понимаю, что ты только недавно придумал эти плетения?
   -- Недавно, -- кивнул я. -- Но мне очень хорошо удаются сложные расчеты. Вот и нет особой необходимости ставить опыты постоянно. Нескольких практических проверок вполне достаточно, чтобы сделать нужные выводы и правильно скорректировать работу.
   -- Хорошо, у меня вопросов нет, а у остальных? -- "Дед Мороз" оглядел других магов. Те отрицательно покачали головами и внимательно уставились на меня немигающими взглядами, типа "если бы не видели сами, то не поверили бы, что это возможно".
   Да уж, ребята, действительно от настороженности до уважения всего лишь один шаг. Я даже застеснялся. Все-таки очень приятно, когда видишь в глазах будущих коллег признание твоего таланта. Должны же мастера от своих умений получать какое-то удовольствие. А ведь сегодняшний план по новым идеям еще не выполнен. Что ж, продолжим дальше. Посмотрим, что вы по поводу следующей разработки скажете.
   -- Простите, уважаемые маги, но мой доклад еще не закончен. -- Я достал еще кипу листков. -- Насколько я в курсе, вы в ходе развития этих идей столкнулись с серьезной проблемой: не получается совместить обе эти защитные технологии, полог от физического воздействия и от магии. Одно мешает другому. Так?
   Бифур удивленно посмотрел на меня и медленно кивнул.
   -- Посмотрите... -- Я положил перед каждым магом еще по стопке листков. -- Здесь приводится решение этой проблемы. Не все еще проработано. Есть некоторый перерасход энергии и некоторые неудобства в поддержке активности магоформы. -- Я показал на выделенный мною текст. -- И, в отличие от полностью автономного применения как первой, так и второй защиты, здесь необходимо присутствие мага. Но это ведь не является большой проблемой?
   Маги опять выпали из реальности, зашуршав листочками и обсуждая между собой какие-то частности (лень было прислушиваться). Немного подождав, я взял кувшинчик, налил себе и Васе чифы. Чокнувшись стаканами, мы выпили. Учитель сиял, словно праздничная елочная игрушка. Он явно был доволен происходящим.
   -- Это надолго? -- Я кивнул на магов. Они спорили, кастовали какие-то плетения, проверяли их работу, сбрасывали их, показывали друг другу то один, то другой скриншот...
   -- Думаю, что уже скоро, -- ответил учитель. -- Ты только не забывай, что тебе обязательно предложат проверить на практике твое изобретение. Теория теорией, но положено и практически ее защищать.
   -- Само собой, -- согласился я. Маги как раз закончили с обсуждениями.
   Слово взял "дед Мороз". Он поздравил меня с достижениями и предложил в качестве практической защиты использовать любую из представленных разработок. При этом его взгляд с надеждой скользнул по листкам, где была представлена итоговая интегрированная магическая конструкция.
   -- Давайте проведем испытание последнего купола, -- не стал обманывать ожиданий гроссмейстера я. Собственно, именно эту штуку я и планировал защищать изначально. Скучно повторять уже пройденное, да и авторитет практика будет тем выше, чем сложнее показанная мной самим в реальных боевых условиях разработка. Кроме того, интересно посмотреть, что маги придумают, преодолевая такую защиту. Обязательно пригодится в будущем. -- Я, конечно, понимаю, что там еще есть над чем работать, но на практике сразу будет видно, где у модели слабые и сильные стороны. Думаю, это поможет вам в дальнейшем усовершенствовать ее.
   -- Рискнешь? -- прищурился на меня "дед Мороз". -- И почему "нам"? Разве ты сам не собираешься доводить ее до ума?
   -- Не думаю, что имеет смысл продолжать одному доводить ее до кондиции, -- я покачал головой. -- У вас уже занимаются этим специалисты. А для меня сейчас есть куда более интересные вещи.
   -- Какие? -- тут же не преминул спросить Бифур. Хваткий мужичок! Любую возможность пытается использовать для получения дополнительной информации. А вообще, симпатичный дядя. Чувствуется честность и какая-то надежность. Не то что размалеванная интеграторша. С этим и задружиться можно. Впрочем, преждевременно делать какие-либо выводы. Подождем...
   -- Ну, пока об этом еще рано говорить, -- улыбнулся я. -- Кроме того, Васа в курсе.
   -- Ну хорошо, -- не стал настаивать Бифур. -- Пора начинать.
  
   Н-да, а гномы-то весьма методичны. Начали они с элементарных ударных плетений: энергетические шары, небольшие гравитационные удары... Не страшно. Что за защита от физического и магического воздействия, которая не остановит подобную фигню? Это даже неинтересно.
   Потом последовала попытка применить только что показанный мной сжимающий купол. Тоже вполне ожидаемо. Новый кокон удержался без труда. Усиление сжимающего давления приводило к тому, что более интенсивно заряжались энергией амулеты плетения и, в свою очередь, они же этой энергией усиливали ответную реакцию купола. Это действовала в новой разработке небольшая добавка к более ранним моим защитным плетениям: магоформа, которая умеет преобразовывать внешнее интенсивное физическое воздействие на купол (или его фрагмент) в магическую энергию и обратно. Раньше такие штуки мы с Умником делали на основе инфомагии, но при подготовке к экзаменам, проанализировав модель магии земли, мы смогли реализовать подобный преобразователь обычными магическими средствами. Правда, это устройство требовалось включать именно при реальном физическом воздействии и отключать при его отсутствии, ибо в режиме холостой работы оно не генерировало магоэнергию, а, наоборот, интенсивно потребляло ее. Устранить эту проблему как положено, честно говоря, я просто поленился. Проще было навесить к плетению дополнительный фрагмент-датчик регистрации физического воздействия, который включал/выключал преобразователь по мере необходимости.
   Затем маги стали применять более хитрые магические плетения. Я, кстати, не ожидал, что Бифур и его помощники станут создавать конструкции на расстоянии. Слишком привык, что в силу искаженности ауры гномы строят магоформы непосредственно перед глазами, а кастованием на конце магощупа не очень владеют. А оказалось не совсем так. Ребята поступали достаточно хитро: создавали плетение перед глазами, но в состоянии очень слабой начальной активности (или даже вообще почти полной неактивности), посылали их в сторону противника. А разворачивались в полную силу магоформы через какое-то время по встроенному в плетение таймеру. Получалось, что магические "подарки" проходили сквозь магическую сигнальную сеть (из-за довольно крупных сигнальных ячеек) и кокон защиты против физического воздействия полога и активизировались в полную силу уже внутри него.
   А гномы-то молодцы! Неплохо выполнили домашнее задание, разобравшись в ранних моих разработках. Чародеи Лунгрии используют для антимагической защиты сплошное поле с обратным магическим потенциалом, которое разрушает любые источники магической энергии, попадающие в область его воздействия, высасывая силу. Но для того, чтобы обработать мощное плетение, само поле должно быть достаточно сильным. А это требует больших затрат магоэнергии на его поддержку. Нужна соответствующая мощность. Если дело происходит рядом с источником магической энергии (в столице гномов), то нет проблем. А где-нибудь в степи? Если такой кокон держать непрерывно, то никаких накопителей не напасешься. Поэтому в ранее предложенном гномам антимагическом коконе я применил комбинацию сигнальной сети и сплошного антимагического поля, которое активизировалось в полную силу по факту опознания магической атаки. И если боевое плетение по-настоящему активизировалось внутри купола, не тревожа сигнальную сеть, то и поле антимагической защиты не создавалось и его не разрушало. Конечно, само поле имеет определенную инерцию, не может возникать и исчезать мгновенно. Поэтому в случае интенсивного магического боя этот недостаток защиты не имеет принципиального значения: маги пользуются всеми комбинациями заклинаний одновременно, и потому инициированный очередным магическим ударом антимагический кокон просто не успевает исчезнуть, когда нужно нейтрализовать хитрое плетение, не замеченное сигналкой. Да я к тому же для страховки и оптимизации процессов генерации/освобождения поля сделал задержку по таймеру. Но если атаковать только плетениями, которые игнорируются сигналкой, проходя ее, словно маленькие споры, и разворачиваясь уже внутри... Мы с Умником это не учли. А вот гномы недостаток заметили и сейчас активно били именно в эту точку.
   Только в данном случае им не подфартило. Мне слишком скучно было в новой разработке тупо повторять ранее пройденное. И новая антимагическая защита была выполнена несколько по иному принципу. Я заменил сплошной антимагический кокон вложенной комбинацией сеток из нитей с обратным магическим потенциалом. Каждая сетка шестиугольниками и пятиугольниками покрывала некоторую виртуальную сферу, словно футбольный мяч. Нити сетки создавали вокруг себя антимагические коконы очень небольшого радиуса и довольно слабой мощности. Если магический снаряд касается нити, то она, в силу своего обратного потенциала, разрезает его, словно нож масло, разрушая тем самым атакующее плетение. Если снаряд проходит ячейку насквозь, не столкнувшись ни с одной ниткой, то антимагическое поле, генерируемое границами ячейки, все равно воздействует на него, или полностью разрушая магоформу, или отклоняя ее траекторию от прямой (если конструкция слишком сильно наполнена энергией). С учетом малого радиуса ячеек и многослойности конструкции пробить ее практически невозможно. Любое, даже очень мощное плетение либо пересечет одну из нитей-границ и разрушится, либо, пройдя несколько уровней, постепенно отклонится от прямой траектории и пролетит мимо. Смысл всех этих сложностей в том, что подобная конструкция требует для своей поддержки на несколько порядков меньше затрат магоэнергии, чем обычный "сплошной" антимагический кокон. В результате ее можно поддерживать активной достаточно длительное время. Во время испытания эту штуку я вообще не отключал. При этом широкие возможности настройки и управления параметрами, можно увеличить число слоев сетки; уменьшить или укрупнить ячейки того или иного слоя; повернуть слои относительно друг друга, создавая или усиленное резонансное воздействие на пролетающий снаряд с целью его отклонения, либо, наоборот, использовать хаотический "суп", который хуже справляется с мощными плетениями, но зато более эффективно разрушает рой мелких боевых магоформ с относительно слабым энергетическим потенциалом каждой; можно применить гомеоморфное преобразование и стянуть ячейки сетки в одну конкретную сторону, если нападение идет только с одной стороны... В общем, приятная получилась штука. Только до одного у меня не дошли руки: я не стал строить и вклеивать в плетение автоматический менеджер подстройки параметров под окружающую обстановку. Поэтому и требовалось обязательное присутствие мага для поддержки подобной защиты.
   Заметив безрезультатность своих попыток поломать защиту каким-нибудь одним способом, маги тем временем приступили к комплексным мерам воздействия. Они бросали в меня плетения различного боевого функционала и мощности, а одновременно с этим ученики бомбардировали кокон физической защиты камнями из пращей, стрелами, пытались резать кокон мечами... Один из нападающих, используя мощное плетение левитации, несколько раз здорово метнул громадной камень весом не меньше центнера. Его магического потенциала хватило только на три попытки, но сотрясение я почувствовал. Сильно, однако! Но бесполезно.
   Я уже было приготовился почивать на лаврах, уверенный, что у экзаменаторов ничего не получится. Их попытки потеряли системность, стали какими-то дергаными, случайными. Словно маги пробовали все методы, что в голову взбредали, по принципу "авось получится". Н-да... рано начал радоваться. Не заметил даже, как, предоставив остальным магам и их помощникам возможность продолжать пробовать меня на зуб, Бифур и несколько его учеников на некоторое время отошли в сторону, задумавшись над происходящим. И вдруг с их стороны последовал резкий концентрированный в одну точку сферы полога (самую слабо защищенную) удар. Не ожидавший подобного, я не успел перераспределить энергию по сетке, и один из накопителей, собиравших энергию от внешних магических атак, сделал "упс". Он взорвался, высвободив большое количество магической и физической энергии. Кокон распался. Меня отбросило метров на десять от эпицентра взрыва, а удар чистой магией ощутился не как легкая щекотка, которую я чувствовал при преодолении запитанных магией плетений, а как удар кувалдой куда-то промеж глаз. При этом почему-то заболел затылок ближе к темени, а перед глазами возник забавный глюк -- вместо звездочек из глаз у меня посыпались металлические детальки. Впрочем, неплохо сработала личная симбионтная защита, да и Умник быстро привел мой организм в порядок. Все ограничилось легкой контузией. Но сильны маги, однако! Ведь все амулеты-накопители были объединены специальной энергетической сеткой, перераспределяющей магическую энергию между ними и уравнивающей потенциалы. Но, увы, ничего в этом мире не делается мгновенно. Вот и на перераспределение энергии между артефактами тоже требуется пусть и небольшое, но время. Бифур сотоварищи смогли-таки перегрузить один из накопителей. Не зря меня Васа предупреждал, что недостаточно передавать энергию амулета только на укрепление защитного полога, должна быть, по меньшей мере, одна нить, стравливающая излишки в окружающее пространство. Забыли мы с Умником про заземление.
   Первым около меня оказался Васа и сразу же принялся диагностировать мою ауру. Но я не стал разлеживаться, а кряхтя и потирая ушибленные части тела, медленно поднялся.
   -- Ты как? -- обеспокоенно спросил учитель, продолжая диагностику.
   -- Думаю, вполне жив и даже местами здоров, -- кривовато ухмыльнулся я.
   -- Молодец.
   Я обернулся -- ко мне подошел "дед Мороз" с коллегами.
   -- Не забыл про личную защиту, -- похвалил Бифур. -- Как себя чувствуешь?
   Я огляделся.
   -- Думаю, ваши ученики пострадали сильнее. -- Я кивнул на раскиданные тела медленно приходящих в себя гномов.
   -- Тьфу ты, бестолочи, -- выругался Бифур и махнул рукой появившимся откуда-то магам, по-видимому, целителям, в сторону "отдыхавших" на земле неосторожных неофитов. -- Обрадовались, что можно поиздеваться над сдающим экзамен. Ведь сколько раз говорил, что в непонятных ситуациях надо быть готовым ко всему. Хорошо хоть персональные одноразовые амулеты от магии им дали именно на такой случай. Надеюсь, эта встряска пойдет им на пользу.
   Сами же маги выглядели вполне так себе бодренько, хотя находились от эпицентра взрыва ненамного дальше учеников.
   -- Ты сегодня порадовал, -- поздравил меня Бифур, взяв под руку и подводя к столу. -- Давно я не решал таких интересных задачек по взлому боевой защиты. -- Он оглянулся на стонущих учеников и снова хмыкнул. -- Полагаю, никто из моих коллег не будет возражать, если я скажу, что теоретическую часть экзамена ты сдал.
   -- Угу, если это теория, то какова же будет практика? -- буркнул я.
   Бифур и остальные маги рассмеялись.
   -- Не беспокойся. На самом деле ничего страшного. Не надо было лезть самому внутрь своей защиты. Достаточно было сделать ее стационарной вокруг пустого места.
   -- Нет, -- мотнул головой я. -- Если вы заметили, я там кое-где вмешивался в работу защиты. Об этом я и говорил, что или нужен маг, или требуется серьезная доработка конструкции.
   -- Разберемся, -- оптимистично ответил гном.
   Следующие полчаса прошли, я бы сказал, в уютной обстановке за вновь накрытым столом (ранее стоявшую там еду снесло взрывной волной) и веселой беседой. Тем временем обслуживающие полигон маги убирали следы магических атак на мою защиту, а целители приводили в порядок пострадавших при разрушении защиты учеников и молодых магов.
  
   Бифур их'Эребор
  
   После бесед с архимагом и Мондридом перед защитой гроссмейстер боевой магии Бифур их'Эребор думал, что имеет дело всего лишь с выдающимся теоретиком в отдельной области магических знаний, которого архимаг и Мондрид хотят "привязать" к гномам и потому активно тянут наверх. Поведение соискателя в ходе интеграционной части экзамена только подтвердило его опасения. Все выглядело так, что руководители гномов пообещали Админу сразу два звания мастера различных магических направлений. Ведь мастер -- это не просто титул. Это еще и серьезные возможности работать и очень хорошо зарабатывать в соответствующих областях магии, в том числе право на усиленное финансирование государством "прорывных" идей. Ник воспринимался им как ловкий человеческий маг-рвач, который в поисках лучшей жизни прибился к гномам, передав парочку интересных (возможно, и не своих) разработок, охмурил Васу и намерен занять теплое место в гильдии магов.
   Но сейчас Бифур откровенно признался себе, что, похоже, ошибся по поводу парня. Ник на экзамене по боевой магии ничем не напоминал себя же, выполняющего задания Дитрии. Он говорил свободно и просто, не тянул резину и не играл в нуднятину, погружая окружающих в сон и стремясь избежать пристального внимания к деталям теоретической работы. Опытный экзаменатор, гроссмейстер, разумеется, отметил все уловки соискателя в предыдущие часы. Претендент был активен, сопровождал свои слова жестами рук. Видно было, что, в отличие от интеграционной, защитная боевая магия ему очень интересна.
   А его решения! Бифур не мог припомнить, чтобы на каком-то экзамене видел настолько качественно спроектированные плетения. Последний вариант защиты, нейтрализующий и физическое и магическое нападение одновременно, -- просто шедевр! И пусть удалось-таки эту конструкцию поломать, но сколько провозились! Бифур помнил первые защитные конструкции, которые он сам когда-то принес в гильдию магов, став мастером. Качество их проработки и рядом не лежало с материалом, представленным Ником. Там даже ломать ничего не стали -- сразу всем было видно, что идея стоящая, но нужны еще длительные исследования и эксперименты.
   А эти его листочки с картинками, показывающими кастование плетений! Гроссмейстер боевой магии раньше даже и не подозревал, что процесс создания магоформы можно изобразить на бумаге так понятно и убедительно. Сам он (Бифур, опять же, откровенно себе в этом признался) не смог бы так оформить даже наиболее простые свои собственные разработки, а тут... Да еще какая-то непонятная метода, про которую Ник не стал много распространяться, вычисления параметров магоформы с минимальным количеством экспериментов. И ведь дает результат! И какой результат! Да, архимаг явно не зря тянет наверх парня. Ник -- настоящая находка.
   Но для боевого мага мало быть просто талантливым теоретиком. Все-таки в бою ты прикрываешь спину кого-то, а кто-то прикрывает тебя. Поэтому очень важно доверять друг другу, быть уверенным, что соратник тебя не бросит без помощи, а, наоборот, поддержит. Бифур считал себя опытным преподавателем, способным за короткое время общения понять, чем дышит, как мыслит его ученик, можно ли ему доверять... Он проанализировал свои впечатления. Удивительно, но человек, против обычного (кто ж любит этих долговязых самоуверенных выскочек), не вызвал никакого отторжения. Наоборот, хотелось подольше продлить общение и даже, возможно, подружиться. Очень интересный персонаж. Вон как ведет беседу за столом в перерыве. Ну, прям свой парень.
   "Но пока рано делать какие-то выводы, -- тут же одернул себя мысленно маг. -- Посмотрим, как человек проявит себя дальше". Но почему-то у него была твердая уверенность, что хорошее впечатление о претенденте в дальнейшем только укрепится. Бифур очень уважал талантливых и интересных чародеев, а Ник был явно из их числа.
  
   Ник. Перемена
  
   Маги отдыхали. Они весело обсуждали произошедшее, вспоминая, как ловко нашли, если выражаться моими терминами, дыру в защите. Может, и хорошо, что нашли? Иначе не было бы такого благодушного настроения и свободного общения. Ведь каждому из нас важно осознавать, что какие бы таланты тебя не окружали, ты и сам кое-что можешь. И последнее должно признаваться окружающими. Разве можно свободно разговаривать с человеком, в присутствии которого чувствуешь себя недотепой? Какое тут общение? Каждой фразой, каждым замечанием неизбежно будешь стремиться "сравнять счет". Дружеская посиделка обернется непонятным и выматывающим поединком по фехтованию словами. Самое интересное, что твой талантливый собеседник будет чувствовать себя достаточно свободно и не заметит твоих потуг подколоть его. И если это происходит часто... Именно так рождается и вырастает лютая зависть и ненависть бездарности к таланту. Обязательно нужно давать собеседнику в чем-то у тебя выигрывать и открыто признавать его победу.
   Перерыв затягивался. Дежурные целители все еще копошились возле молодых учеников магов, получивших повреждения при взрыве защитного полога. Чародеи тем временем ударились в воспоминания. Они красочно описывали, кто, где и как участвовал в боевых столкновениях. Мондрид тоже поведал несколько интересных историй, правда, не со своим участием. Бифур продолжил. Ну прям рыбаки, рассказывающие о своих трофеях на прошлых рыбалках. Но я, тем не менее, вежливо слушал, изредка вставляя, как и остальные собеседники, шуточные замечания. Похоже, меня стали воспринимать как своего. И это очень хорошо. Во всяком случае, не помешает.
   Наконец маги, обслуживающие полигон, отрапортовали об устранении всех последствий произошедшего взрыва. Беседа прервалась. Пора продолжать квалификационные испытания.
  
   Ник
  
   -- Может, перенести сдачу на завтра? -- задал мне дежурный вопрос Бифур.
   Отрицательный ответ явно обрадовал экзаменатора -- правильно, нечего тянуть. Он тут же предложил следующее задание. Его целью было, во-первых, выяснить предел истощения энергии, преодолев который маг лишался возможности быстро восстановить свои магические силы без помощи посторонних. Именно это случилось с Васой по дороге в столицу, когда он вел наш караван. Во-вторых, полагалось проверить способность соискателя управлять амулетами при отсутствии в ауре магии. В-третьих, определялась скорость полного восстановления магоэнергии ауры из закачанной ранее в амулет. Это было даже, скорее, не столько испытание, сколько простое снятие параметров для учетной карточки мастера боевой магии гильдии чародеев.
   Повинуясь знаку Бифура, я сбросил магию из ауры в накопитель, поданный мне учеником мага. Задание было легким, поэтому действовал автоматически. А сам тем временем думал, как покачественнее показать свои способности управлять магическим амулетом, не обнаружив возможностей инфомага. Ведь для инфомагии нет особой разницы -- наполнена аура магической энергией или не наполнена. Инфоэнергию нет нужды где-то хранить. Поле пронизывает все окружающее пространство. И если способен к нему подключаться, то... Накануне я провел несколько тестов сброса энергии в амулет до полного опустошения ауры от магии и попыток магичить в этом состоянии. Выяснилась полезная штука. Оказывается, мой организм, если требовалось магичить, а аура была пуста, теперь сам автоматически преобразовывал инфоэнергию в достаточное количество магии для выполнения того или иного плетения. Интересный эффект. Ведь, когда я начинал опыты по овладению магией земли под руководством Васы, то у меня мало что получалось именно из-за отсутствия магической энергии в ауре и тогда она сама собой, как сейчас, не появлялась. Видимо, это результат постоянных тренировок. На мой естественный вопрос по этому поводу Умник категорически заявил, что он ни к чему подобному не причастен. Было очень поздно, разбираться во всем этом до конца желания не было, да и особо незачем, ведь эффект-то очень даже полезный. Поэтому я отложил загадку на будущее и занялся более актуальными вещами. Но сейчас я вдруг понял, что благодаря этому эффекту в середине выполнения задания (когда нужно будет управлять амулетом) у меня в ауре магия возникнет, с точки зрения магов-наблюдателей, просто из ниоткуда.
   "Умник, что делать будем?" -- задал я вопрос искину. Про возникшую проблему он уже наверняка все прочел в моих мыслях.
   Мой приятель начал нарочито кряхтеть, шевелиться, издавать глубокомысленные "гм" и "м-да". Недоволен, старичок, что сегодня испытания по боевой магии я собирался проходить не под его недремлющим управляющим оком, а самостоятельно. Но у меня были свои резоны. Впрочем, об этом после.
   "Кончай фигней страдать, мы сейчас в одной лодке", -- рассердился я. Вот что не отнять у моего электронного друга, так это способность прекрасно понимать, когда с баловством нужно заканчивать.
   "Ерунда вопрос, -- тут же деловито сказал Умник. -- У меня есть возможности контролировать этот процесс. Маги ничего не заметят".
   "Хорошо", -- успокоился я, внимательно посмотрел на Бифура и вдруг отметил его расширяющиеся от удивления глаза. Оказывается, размышляя над будущими событиями, я несколько забыл проконтролировать происходящее сейчас и вбухал в амулет явно больше энергии, чем должен был иметь в ауре, исходя из претензий на третью и даже вторую ступень магических возможностей. Кроме того, скорость перетекания магии была явно медленнее обычной. Думая о следующем этапе, я не учел, что тот же проблемный механизм автоматического восстановления моего магического потенциала может работать и тогда, когда идет сброс магоэнергии в амулет. Я тут же дернул Умника, и мы немедленно скомкали весь процесс. Более-менее в привычные для магов Лунгрии параметры процедуры мы уложились. Правда, у местных чародеев при зарядке амулета количество магии в ауре уменьшается линейно, а у меня получилось что-то вроде экспоненциальной кривой, с резким увеличением скорости перетекания в конце. Но местные практики не сильно любят математику, предпочитая не рассчитывать плетения, а ставить опыты, и, по идее, не должны обратить особого внимания на подобные мелочи. Они и не обратили.
   -- Силен, -- покачал головой Бифур. Никакой другой реакции у зрителей я не заметил.
   Жезл относился к разряду боевых амулетов нападения (ну или защиты, это как посмотреть). Помощник Бифура кратко описал и продемонстрировал его возможности. Я наблюдал за процессом с помощью всех видов магического зрения и слушал комментарии Умника по ходу происходящего. Интересно, что действие амулета повторяло действие моего "гравия", но в более управляемой форме. Моя граната была все-таки покруче. Она кушала гораздо меньше магии при зарядке, а разрушения создавала гораздо более сильные. Это достигается за счет мгновенного высвобождения энергии, то есть взрыва, и более оптимальных алгоритмов формирования гравитационных полей. Но и амулет был вовсе не плох, хотя и требовал заполнения громадным количеством магии. И воздействие напоминало скорее постепенное продавливание или расталкивание препятствия мощным домкратом, чем разрушение от удара разрывной гранаты или пушечного снаряда. Видел я как-то дома документальные съемки штурма Кенигсберга в середине прошлого века, когда бетонные стены фортов рушились снарядами и минами, а вместо них оставались обломки и клубы пыли. Так вот, здесь ничего подобного не наблюдалось.
   Все параметры процесса и его течение полностью контролировались оператором. И все-таки, что за криворукие интерфейсники! Удобство управления явно не было целью разработки, типа и так сойдет. Процесс было невозможно корректировать элегантно и просто, как мы, например, настраиваем звучание динамиков, передвигая "ползунки" по некоторой совокупности шкал. Нет, здесь для качественного управления приходится постоянно учитывать кучу коэффициентов и не прямой зависимости. Расстояние, на которое следует переместить "ползунок" по шкале, требуется считать, условно говоря, по логарифмической линейке или при помощи калькулятора.
   В общем, вояки, как обычно, в своем репертуаре. Когда-то у нас в стране был прекрасный танк "Т-34". Здорово воевала машина во Второй мировой войне середины двадцатого века. Достаточно мощная, скоростная, маневренная, надежная. Всеми признана лучшим танком. Вот только до середины войны для водителя машины рычаги и педали были сложны в управлении, а обзор очень неудобен. Через смотровые щели был виден только довольно небольшой сектор по прямой. Вот и горели наши быстрые маневренные танки в сражении под Прохоровкой под ударами неуклюжих "Тигров" с очень медленно поворачивающейся пушечной башней просто потому, что танкисты не могли вовремя увидеть, откуда исходит угроза, и с должной оперативностью прореагировать на ситуацию. Потом, в новой модификации, многое, к чести наших конструкторов, исправили, но сколько к тому времени погибло танкистов... А ведь всего-то требовалось немножко подумать о людях, прежде чем направлять машины в серию. Исправления-то последовали минимальные...
   И в ситуации с амулетом для устранения проблемы всего-то достаточно в нескольких местах плетения вставить фрагменты-триггеры, которые правильным образом сожмут шкалы, сделают их для оператора не логарифмическими, а нормальными, линейными. Я даже немножко поборолся с искушением тут же скорректировать плетение. Жаль, что делать это под внимательными взглядами магов ни в коем случае не следует. Я же хочу выглядеть сильным боевым магом, но все-таки не гроссмейстером. Зачем быть выскочкой?
   Зато действие амулета у гномов получилось красивым. Я направил жезл на кучу камней в самой дальней стороне полигона. Под лучом амулета большие камни недовольно ворочались, маленькие разлетались или взрывались. Я резко усилил напряжение. Самый большой из камней взорвался, а амулет махом разрядился. Неплохая штукенция. Может, самому что-то подобное забабахать, разумеется, сделав управление гораздо более эффективным? Ведь делов-то -- качественный накопитель и небольшое управляющее плетение. Внешне жезл выглядел похожим на обычный электрический фонарик, в ручку которого вставляются кристаллы-накопители. Очень технологичная конструкция. Кстати, интересно, а накопители-то жезла сменные! То есть маги Лунгрии дошли-таки до идеи интегрировать фрагменты плетений в общую конструкцию с использованием пусть и примитивных, но разъемов. Обязательно нужно учесть это на будущее.
   -- Забавная вещица, -- сказал я, возвращая амулет. -- Только сомневаюсь, что распространенная в войсках.
   -- Ты прав, -- кивнул Бифур, -- это жезл-таран, используется для вскрытия крепостей противника. И ты также прав, что он редко применяется -- слишком долго заряжать. Этот жезл мои ученики заряжали в течение нескольких дней с перерывами, да и то вряд ли половину его емкости заполнили. Но при штурме жезл незаменим.
   В общем, господа экзаменаторы зачли мне это испытание, как и последующую быструю подзарядку ауры от амулета накопителя.
   Я показал уважаемой комиссии, что вполне способен разобраться в неизвестном боевом амулете и использовать его по назначению при отсутствии своей магии. С быстрой подзарядкой ауры я тоже не напортачил -- плавное восстановление магической составляющей контролировал Умник, скрывая от присутствующих отблески инфомагии, которая помогала процессу. Тест был успешно сдан.
  
   Ник. Поединок
  
   Я в центре полигона. Напротив -- Бифур. Он одет, как на парад. Узорчатый кафтан и колпак, свалившийся на пол, когда он обсуждал с другими магами теоретическую работу, очищены от пыли одним из учеников. Все замерли. Тишина. Лишь легкий ветерок шевелит бороду мага. В глазах -- добродушная усмешка и какой-то холодок. Они цепляют мой взгляд и не отпускают, отвлекают и сбивают с толку.
   Внезапно маг "выстреливает" из ауры щупальца, которые начинают плести замысловатую вязь плетений в непосредственной близости от меня. Выбрасываю свои аурные руки. Недоконченное плетение развеивается.
   Мгновенно увеличиваю радиус своей ауры, обволакивая Бифура. Это большой риск, но везет: маг не готов к такому развитию событий. Удается создать в его ауре плетение, дезориентирующее противника. Однако маг не первогодок. Хоть он и ошарашен, но отмахивается, не глядя, простым потоком силы. От резкого перенасыщения ауры, по идее, я должен вырубиться. А вот дудки! Спасает способность моего организма впитывать магию и загонять ее во внутренние емкости.
   Тем не менее, глаза непроизвольно дергаются, и на краткое мгновение я теряю противника из виду, чем он не преминул воспользоваться. Гном формирует защитное поле, которое отбрасывает меня. Просто не успеваю среагировать. Удар довольно сильный. Не успей включиться симбионтная защита, я наверняка заполучил бы интересную роспись по всему телу из синяков и ссадин.
   Пока я пребываю в состоянии грогги, маг наносит удар по защищаемым мною условным воинам, которые имитированы позади меня светящимися шарами. По условиям задания я должен не просто разбираться с магом, но прежде всего защищать своих бойцов. В обычном бою, как мне объяснил Васа при подготовке к испытанию, так не бывает. Отрядные маги работают бригадами. И каждый или нейтрализует конкретного вражеского мага, или следит, чтобы ни одно серьезное чужое плетение не достигло отрядных бойцов. Но это тренировка. Что называется: "Тяжело в учении, легко в бою".
   Группируюсь в воздухе и приземляюсь на ноги. Еще в воздухе ставлю полог на воинов, защищая от силовых линий, которые направил в их сторону Бифур, и тут же контратакую мага сжимающим пологом. Упс... Его уже там нет, и моя задумка схлопывается на пустом месте. Но большинство своих я пока защитил. Погас только один из светильников.
   Подо мной же внезапно образовывается яма, и я проваливаюсь туда по пояс. Ага, Умник визуально (чтобы сильно не отвлекать) отбивает инфу -- маг использовал гравитационное плетение, заставив раздвинуться землю подо мной. Это хорошо, он должен был потратить на это много энергии. Ее ведь запас у обоих ограничен. Амулеты-накопители для возобновления силы по условиям поединка запрещены. Создали, так сказать, обстановку, близкую к реальной боевой. В военном рейде запас накопителей тоже очень невелик, а их приходится еще растягивать на весь маршрут.
   Цепляю тут же две силовые линии на верхний край забора, идущего вокруг полигона, и рывком выдираю себя из ловушки. Земля схлопывается. Гроссмейстер опоздал на долю секунды. Мышка выпрыгнула из мышеловки. Отпустив одну силовую линию, я на второй резко ухожу в сторону от предполагаемого направления следующей атаки.
   Не останавливаясь, пытаюсь выполнить трюк с захватом ног противника силовой петлей, который я применял на третьем задании по интеграции. Есть! Захватил и даже вывел его из равновесия. Однако маг тоже не лыком шит. Под петлей тут же оказывается начавший формироваться защитный купол, и она соскальзывает.
   Бифур перекатывается по земле уже без сыгравшего свою роль полога, выходя из зоны ловушки, и формирует прямо передо мной стену раскаленного воздуха. Силуэт противника за ней размазывается колебанием восходящих потоков тепла. Я сбит с толку. Непонятно, то ли это защита от чего-то, то ли преддверие какого-то не очень понятного нападения. Но пока вижу только воздушный занавес, по которому пробегают легкие всполохи огня. На всякий случай отпрыгиваю назад -- от жара тяжело дышать.
   Внезапно из-за краев завесы показывается несколько силуэтов. Непонятные, словно размытые тени, они тут же начинают посылать в мою сторону и в моих воинов какие-то плетения. Очень быстро и в большом количестве. Нет времени разбираться, что это за магоформы, и потому я просто разрываю их, цепляясь за нити простыми высокоэнергетическими плетениями-крючками. Их я тоже подсмотрел у демонов на показательных выступлениях. Очень вовремя те свое шоу устроили, да и я молодец все-таки, что туда зашел, даже несмотря на возникшие проблемы с Балаватхом. Но увиденное там здорово помогло нам с Умником при подготовке к поединку, да и сейчас помогает.
   Плетений становится все больше и больше, и вот я уже действую одновременно десятью крючками... нет, уже двадцатью. Тренировки с элементалем воздуха, когда я формировал много виртуальных рук, сказываются. Взвинчиваю темп восприятия.
   От перенапряжения выскакиваю в режим работы раздвоенного сознания. Сразу становится легче. Начинаю соображать, что что-то тут нечисто. Тени хаотично двигаются и раз за разом посылают в меня какие-то магоснаряды. Пока первый поток сознания продолжает рвать их (интересно, по идее, у меня в ауре уже должна закончиться магия или нет?) вторым потоком формирую простую высокоэнергетическую сетку, сталкиваясь с которой, плетения перегорают.
   Пока я ее растягиваю, медленно укрывая себя от действия враждебных сил, появляется время присмотреться к теням. Все они не светятся в аурном диапазоне, кроме одной. Как-то это слишком подозрительно. Иллюзии? Н-да, растяпа, не стоило полагаться только на магию, следовало и про НТР не забывать. Вздохнув, включаю инфракрасное сканирование окружающей среды бадди-компом и радар. Он инфомагический, но поскольку в области обычной магии абсолютно не фонит и вообще ничем себя не проявляет, кроме инфосканирования, то это допустимо. Ни один маг не заметит применение по ходу поединка инфомагии.
   Угу, гномью информструктуру имеет только одна тень. Она же -- единственная "теплая", но, как и ожидалось, не та, в которой чувствуется аура. Значит, ловушка для введения в заблуждение. Остальные в инфракрасном сканировании вообще не видны, а информструктуры (по модели магии) соответствуют плетению из области иллюзий. В последнем выделяется какой-то сложный узел. Похоже, это модуль управления. Причем, "процессор" реализован совсем не так, как у демонов. Занятное плетение. Спасибо, гном. Обязательно возьму его на заметку и в будущем покопаю. А сейчас? Да бог с ними. Защита с разрушением сгенерированных иллюзорными магами плетений вполне справляется, а никакими другими неприятностями они ни мне, ни моим "солдатам" не грозят. Так что тешься, маг, расходуй зря свою силу и думай, что я тебя совершенно не вижу. Последнее для меня весьма полезно. Даже не буду поворачиваться в твою сторону, все равно контролирую твои действия панорамным магическим зрением.
   И почему я не удивляюсь тому, что реальной оказывается именно та тень, которая только что скользнула мне за спину? Ну, погоди, гроссмейстер, угостим тебя такой же конфеткой!
   Так, сначала оборона моих воинов. Кастую тот же защитный полог против физического и магического воздействия, который только что показывал гномам. Долго защищать бойцов не требуется, поэтому амулетов подпитки нет, но и не требуется никакого присутствия мага внутри кокона. Секунд на тридцать непрерывного отражения магических и иных атак должно хватить. Кстати, если Бифур вдруг распознает плетение, то обязательно сочтет, что я внутри. Тем лучше.
   Помехи. Гроссмейстер сам установил завесу и набросал кучу лишних плетений. Я тоже маленько добавил защитным куполом, мельтешением магорук и высокоэнергетической сеткой по нейтрализации атакующих плетений. Пока магопыль не осядет, он вряд ли сможет что-то детально разглядеть, ведь инфозрения и бадди-компа, в отличие от меня, у него нет. На всякий случай генерирую дополнительно автоделящееся плетение, которое я назвал "снежинка". Это композиция магических знаний и математических умений с Земли. Сочинил конструкцию несколько дней назад вместе с Умником для тестирования магических штук в шумовой среде. Строится звезда с шестью лучами. По мере наполнения энергией лучики растут. После некоторого порога в точке "золотого сечения" лучика формируется двойная фрактальная веточка. По достижении определенного размера луч разламывается в точке "золотого сечения", но обратной той, откуда стал развиваться фрактал. В итоге из одной "снежинки" получается семь таких же. И в каждой из них процедура повторяется по тому же алгоритму. Процесс идет до тех пор, пока не истощится энергия в "снежинках" и они все не растают. Никакой полезной нагрузки плетение не несет, но создает на достаточно большой окрестности от скастовавшего его мага что-то вроде магической снежной пелены. Какие-то особенности магоформ (даже если их сами заметишь) сквозь такую кучу помех разглядеть невозможно. Жаль только, что подобный туман я не мог поставить надолго. Ведь запас "честной" магической энергии, соответствующий третьей ступени магических возможностей, не так уж велик, амулетов-накопителей нет, а возобновлять ее инфомагически опасно -- маги могут заметить нестандартные процедуры. Туман висел всего несколько секунд. Но времени нам с Умником вполне хватило.
   "Умник, помоги побыстрее сделать", -- обращаюсь к своему спутнику.
   Схлопываю свою ауру. Теперь меня никаким видом магического зрения увидеть вообще нельзя. Одновременно с этим накидываю на себя уже готовое плетение, чтобы его было видно, и делаю шаг в сторону. На моем месте остается точная моя копия, пусть и 2,5D, а чтобы замылить глаз противнику -- на мне висит точно такая же иллюзия. Так что сразу и не разберешь, "ху из ху". Все иллюзии сотворил Умник по наработанной технологии, что мы делали для формирования амулета с медведем для предыдущего испытания. Моя копия (или я?) тоже делает шаг, и еще раз, и еще... и вот на площадке стоит восемь "Ников" -- по числу теней. Все "Ники", управляемые Умником, синхронно повторяя мои движения, выхватывают иллюзорные мечи и бросаются каждый к одной из теней. Интересно, как отреагирует маг?
  
   Бифур их'Эребор. Поединок
  
   Бифур совсем не ожидал от противника владения иллюзиями на таком уровне. Он просто растерялся. Гроссмейстер только что сгенерировал за завесой раскаленного воздуха иллюзорные тени, сам переместился за спину Админу (нет же у него глаз на затылке) и собрался наблюдать, как справится с проблемами претендент...
   В принципе ученик Васы уже показал вполне достаточно, чтобы ему зачли экзамен, но тут действовал еще исследовательский азарт: непонятные способности, нестандартные заклинания... Кроме того, как хорошо знал преподаватель Бифур их'Эребор, для ученика очень полезно, когда его в тренировочном поединке в конечном итоге побьет опытный мастер. Пусть несильно, но побьет. Тогда в своем первом реальном бою неофит будет гораздо менее самоуверен, а значит, получит больше шансов уцелеть. Ведь тренировки и экзамены остаются тренировками и экзаменами, а реальный бой -- это совсем другое.
   Этот поединок немало вымотал и самого Бифура. Важно было не только максимально испытать Ника, но при этом ни в коем случае не дать тому завалиться. Но о последнем гроссмейстер боевой магии почти сразу, как только Ник отразил первые атаки, забыл. Претендент явно был непростым орешком даже для очень сильного боевого мага. Чтобы выцарапать для себя преимущество в поединке, гроссмейстеру пришлось немало поднапрячься.
   Адепт защитной магии, Бифур их'Эребор очень не любил риск. В боевых поединках и дуэлях он всегда сначала полностью обезвреживал противника своей защитой, параллельно анализируя его манеру вести боевые действия и кастовать плетения, а потом наносил единственный, но обязательно разящий, наверняка финальный удар. А вот с Ником пришлось работать первым номером. Тем не менее, один из ударов явно достиг цели. Гроссмейстер прекрасно видел, что претендент "поплыл". Тем не менее, парень вывернулся. И как ловко! Как раз в тот момент, когда Бифур думал, что наносит финальный удар. Увы, куча магической энергии (плетения, влияющие на гравитацию, весьма затратные) ушла впустую. Энергии для прямых ударов осталось немного. Пришлось пользоваться иллюзиями.
   Бифур неплохо владел этой областью магии, но не очень любил применять ее в реальных боевых условиях. Ведь для того, чтобы эффективно обмануть противника, обязательно нужно рискнуть: существенно ослабить собственную защиту и приглушить ауру. Иначе будешь фонить в магозрении, словно свечка в ночи. Да и вообще нехорошо это -- обманывать. Пусть даже и своего противника. Есть в этом что-то ущербное. Кроме того, магия иллюзий -- это кропотливая возня, требующая большой аккуратности и долговременной полной концентрации внимания. Это далеко не всегда возможно в реальных боевых условиях. Там, если не глядеть по сторонам, не заметишь, как лишишься всех своих соратников, а следом погибнешь сам. Да и на оркских шаманов -- повелителей элементалей -- иллюзии слабо действовали. Каким-то образом дух воздуха или огня всегда знает, где располагается реальный маг, а где -- иллюзия, какое атакующее или защитное плетение реально, а какое -- нет.
   Но в данном случае это был абсолютно оправданный прием. Маг накастовал кучу иллюзий (ловушка с аурой, всякие атакующие заклинания непрямого действия). Их легко можно быстро и незаметно для других усложнять и усиливать, чтобы заставить парня выложиться. Или, наоборот, ослаблять и упрощать, когда видно, что тот не справляется.
   Однако парень тут же ответил ему его же картой. Да еще по ходу сгенерировал на короткий срок какую-то непонятную пелену, которая полностью скрыла от наблюдателей его действия. Туман давно рассеялся, но Бифур уже не мог понять, где находится реальный Админ. И вот-вот этот ловкий ученик Васы уничтожит все тени и его самого. Поставить защиту и нанести мощный контратакующий удар? Но это значит раскрыться, признать, что и в этом раунде его переиграли. Кроме того, а куда бить-то? Если оставшуюся силу поделить на восемь частей и нанести по каждому "Нику" удар максимально возможной силы, то все равно для боевого мага его уровня, специалиста по защитным системам, это будет не более чем легким сотрясением. Выйти за рамки условий поединка и использовать дополнительный амулет-накопитель, который, разумеется, был с собой? У гномов категорически не приветствовались поражения преподавателей от учеников, потому каждый из них всегда имел под рукой "решающий аргумент" в виде скрытого амулета-накопителя в виде какой-нибудь пряжки на поясе или кулона на груди и умел его применить относительно незаметно для противника. Но подобный фокус и дальнейшее продолжение проверки наверняка будут восприняты Мондридом (а он все обязательно заметит), как попытка придраться к соискателю, который крайне ценен прежде всего в качестве теоретика. Использовать разработки из более высокого уровня нежели тот, на который сдает Ник, тоже нельзя. Да и применять какие-то хитрости против Админа почему-то не лежала душа.
   Бифур вздохнул. Похоже, нет выбора.
  
   Ник. Победа
  
   Мне осталась сделать буквально пару шагов, чтоб дойти до Бифура, когда неожиданно все тени пропали, а передо мной оказался стоящий маг собственной персоной. Он выставил руки ладонями вперед:
   -- Довольно. Я удовлетворен.
   Остановившись прямо перед магом, я с облегчением выключил иллюзии и с удовольствием отметил проступившее удивление на лице гнома.
   -- Как ты определил, что эта тень -- я? -- подергав себя за бороду, с искренним интересом спросил он.
   -- Ну, -- я почему-то почувствовал слабость в ногах и присел на корточки, -- вы двигались немного не так, как остальные тени, да и находились постоянно у меня за спиной. Логика.
   Не говорить же, что я его все время прекрасно видел благодаря инфракрасному сканированию обстановки бадди-компом, инфорадару и панорамному магическому зрению. Кроме того, резкий выход из режима раздвоенного сознания явно выбил меня из колеи, и прежде чем вести какой-то серьезный разговор, требовалось восстановиться и физически и психологически. Я ведь никак не ожидал, что поединок закончится так быстро, был не очень готов к финалу и к тому, чтобы тут же переключиться на мирную жизнь. Потому и отвечал покороче и попроще. Впрочем, полное восстановление организма и ауры благодаря Умнику заняло всего несколько мгновений.
   -- Хм... -- похмыкал гном, поддержал меня за локоть и зашагал к остальным магам.
   Я послушно поплелся за ним. Подойдя к столу, за которым сидели комиссары и мой учитель, гроссмейстер отпустил мою руку и громко заявил:
   -- Все. Я удовлетворен. Забирай своего ученика, Васа. По основным вопросам я его прогнал. Порадовал меня он, признаю. Не ожидал. -- Он кинул немного осуждающий взгляд на Мондрида. -- И чего на пустом месте шахту рыли? Парень-то действительно настоящий мастер боевой магии. Многим из здесь присутствующих очень нелегко бы пришлось на поединке с ним. Хочу отметить также нестандартное владение приемами нападения и противодействия. Интересно, у кого он обучался? -- Бифур пару мгновений помолчал и, убедившись, что никто не собирается его просвещать, продолжил: -- А такой высокий уровень владения магией иллюзий -- вообще удивительно. Он хоть завтра может сдавать на мастера по этой специальности. Не ожидал, молодец! -- Он хлопнул меня по плечу. -- Я, конечно, видел иллюзию того чудовища на предыдущей защите, но все-таки одно дело загнать ее в амулет -- там нет ограничений по времени, и совсем другое -- сделать это в бою. Да и воинов потерял немного, в пределах нормы. В общем, свою печать где надо я поставлю.
   -- Спасибо, Бифур. -- Васа встал и слегка поклонился магу.
   Тот улыбнулся в ответ:
   -- Давненько ты не заглядывал к Рону. Он будет рад тебя видеть.
   -- Он в городе? Скажи ему, что я обязательно заскочу к нему на днях, -- кивнул Васа.
   Позже я спросил его, кто такой этот Рон. Оказалось, это бывший учитель Бифура, с которым Васа давным-давно корешевал. Но потом у каждого появились свои дела и обязанности, и встречаться они стали редко. От случая к случаю.
   Бифур извинился и ушел по своим делам. Все остальные остались.
   -- Ну что, выпьем за успешное окончание дня? -- спросил Мондрид и разлил всем огненной настойки. Я без колебаний взял протянутый мне кубок. Сегодня у меня был первый боевой поединок с одним из сильнейших адептов боевой магии среди гномов. Стресс обязательно нужно снять. Так что выпить мне определенно следовало, и я поднял кубок.
   Эх, сейчас бы полстакана водки, а не этой пламенной бурды. Хотя тоже штука крепкая и приятная, но... Все хорошо в свое время и на своем месте. Элитное красное вино -- в ресторане при свидании с женщиной, коньяк (или демонская огненная настойка) -- во время беседы с интересным человеком о чем-то земном или вечном, ликер или коктейль -- во время отдыха где-нибудь на югах... Ну а чтобы снимать стресс, ничего лучше водки не придумаешь. Здесь дополнительные вкусовые добавки к алкоголю не только не помогают оздоровить организм, но, наоборот, вредны. Ладно, фигня вопрос, будем потреблять то, что есть. Не устраивать же инфомагическую трансмутацию вещества непосредственно на глазах у магов. Это уж точно была бы абсолютная наглость.
   Я выпил кубок до дна и стряхнул оставшиеся капли на землю. Все гномы сделали то же самое. Это обычай народа горных мастеров, идущий с самых древних времен. Тем самым они выражают уважение и преданность стихии, которая, как считают, их породила.
  
   ***
  
   Мы веселились. Экзамен закончился обильным застольем, устроенным тут же, за длинным комиссарским столом. Как выяснилось, диплом боевого мага у гномов считается не совсем честно полученным, если на нем нет хотя бы нескольких бурых пятен от пролившегося вина на послеэкзаменационной гулянке с принимающей комиссией. Это у них такая тихая форма протеста против продвижения любимчиков "верхолазов": дескать, мы выполнили все, что попросили важные персоны, приняли экзамены, выдали диплом, но ты нам не брат. Моя бумага, оформленная и заверенная печатью Мондрида, лежавшая рядом с моей тарелкой, была уже изрядно раскрашена пятнами. Каждый из гномов считал своим долгом сказать хвалебный тост в мой адрес и выпить на брудершафт с новым собратом. Кубки, кстати, были довольно объемные, раза в полтора больше, чем наши земные бокалы для шампанского.
   Приятно все-таки напиваться после хорошо сделанной работы и праздновать заслуженный успех. Я категорически запретил Умнику в этот вечер вмешиваться в жизненные процессы организма. Нет ничего противнее, чем сидеть трезвым как стеклышко в компании вот-вот готовых свалиться под стол собутыльников. Впрочем, гномы -- довольно крепкие ребята. И несколько бокалов огненной всего лишь убрали некоторые барьеры между собеседниками. За столом теперь сидели не Мондрид и Васа -- соответственно правая и левая рука правителя гномов -- и их помощники и ученики, а просто друзья, радующиеся успеху своего собрата.
   На самого меня выпивка влияла сегодня странно. С одной стороны, я чувствовал, что алкоголь воздействует очень медленно. Ну, это-то понятно. Все-таки Умник и постоянные физические тренировки изрядно развили и оздоровили мой организм. С другой... После определенной дозы у меня в голове автоматически запустился второй поток сознания. Я кутил, разговаривал, смеялся, отвечал на вопросы и задавал сам, произносил какие-то тосты и одновременно, вторым потоком сознания, наблюдал за происходящим со стороны, параллельно вспоминая и анализируя все сегодняшние события.
   Я ощущал от сегодняшнего дня не только радость, но и какое-то неудобство, и попытался понять, в чем дело. Что-то сделал не так? Что-то пропустил? И вдруг понял. Мне совершенно не понравилось вести открытый настоящий бой с магом. В прошлых моих стычках все происходило очень быстро. Кроме того, я всегда действовал наскоком, по-кавалерийски, максимально неожиданно для противника и полностью готовый, насколько это было возможно, к схватке сам. Я старался не давать противникам никаких шансов даже немного посопротивляться. Не всегда выходило, но эффект неожиданности срабатывал постоянно, потому и серьезного боя никогда не было. Для выигрыша схватки хватало всего лишь парочки вовремя примененных фокусов. Даже на дуэли с демоном хватило одного подготовленного защитного плетения и двух заранее подготовленных атакующих ударов. А сегодня...
   Поединок с Бифуром получился совершенно непредсказуемым. Мне пришлось серьезно реагировать на действия противника, определять их и самому отражать атаки. И это было совсем не так, как в виртуальных игрушках. Пусть там и эффект присутствия практически натуральный, но ты всегда знаешь, что стоит тебе только захотеть -- и ты окажешься дома, в тепле, уюте и безопасности. Здесь же -- реальный бой. Ошибка -- и ты труп. Последнее, конечно, вряд ли. Бифур все-таки гроссмейстер боевой магии и наверняка сумел бы в самом конце остановить уничтожающий удар, ведь убивать меня ему было запрещено. Но когда в тебя летят какие-то атакующие плетения, то об этом факте как-то забываешь. Впрочем, это даже и лучше. Полезнее испытать ощущения полноценного магического боя сейчас, чем после, когда придется защищать свою и чужие жизни в реальных боевых условиях. Надо сказать, ощущения совершенно не понравились. Видимо, нет у меня все-таки менталитета гвардейца или стойкого оловянного солдатика. Похоже, я по духу рейнджер или партизан. Н-да, не водить мне батальоны в бой. Впрочем, я никогда и не собирался этим заниматься.
   Еще несколько дней назад я планировал сдавать боевку, да и вообще все экзамены, полностью положившись на Умника. Но буквально за день до испытаний произошло одно событие. Я тогда тренировался в создании плетений магии земли.
   В принципе я без труда мог кастовать их всей поверхностью ауры, как делал на дуэли с Рамасой, но, послушав через "жучки", что говорили обо мне между собой Балаватх и Махас после того события, понял, что публичным применением такой техники выдаю свою нестандартность не хуже, чем если бы использовал инфомагию. Любого серьезного мага тут же насторожат подобные приемы. Они ведь прекрасно знают, что способность работать всей аурой, а не только магощупами перед глазами, является отличительной особенностью магов Дворца Стихий и Волшебства. А зачем мне нужно выглядеть потенциальным шпионом? Публика из этой академии изрядно насолила очень многим в этом мире. Зачем, пусть и невольно, но принимать на себя чужие грехи? Поэтому я постарался натренироваться кастовать плетения как положено.
   Постепенно стало относительно неплохо получаться. Земные методики тренировок внимания помогли и тут. Ведь если тебе нужно, например, научиться каким-нибудь настоящим танцевальным движениям, ты сначала отрабатываешь каждое положение тела, рук, ног, головы по отдельным позициям, и делаешь это очень тщательно и аккуратно, потом выполняешь все па целиком, но медленно, тщательно следя за тем, что получается, потом постепенно ускоряешь темп. И подобный подход универсален. Проанализировав плетения из отсканированных книжек гномьих библиотек, а также те, которые я видел на показательных выступлениях демонов, с помощью модели магии субноут и Умник создали что-то вроде библиотеки стандартных фрагментов-компонент (порой иерархических), из которых строились магические изделия. Вот я и освоил сначала кастование этих магоформ-полуфабрикатов, потом стал объединять их в конечные плетения.
   И вдруг возникла проблема: перейти от медленного создания конструкции к быстрому оказалось очень непросто. При тупом ускорении процесса энергетические нити вырывались из магорук или разрушались при соединении. Неслучайно маги тратят немало лет на освоение основ магичинья. Здесь нужна тренировка, тренировка и еще раз тренировка. Причем из гномьих учебников по магии было видно, что многие годы тренировки бывают безрезультатными. Копится, так сказать, критическая масса. А прорыв происходит неожиданно, спонтанно. Мгновение -- и маг вдруг ощущает, что поднялся на новую ступеньку мастерства. Я надеялся на свои способности и Умника и думал, что пройду этот барьер, не заметив, но сходу не прокатило. Вот и приходилось который день делать одну попытку за другой.
  
   Я сидел в тени небольшой скалы и лениво рассматривал объемное плетение силовой петли. Для того чтобы запомнить, как оно должно выглядеть в реале, я настроил бадди-комп прорисовывать точную визуальную копию плетений, а не их модель.
   Кастование выглядит просто: собираю в некий "кусок пластилина" в ауре небольшой объем магической энергии и начинаю внутренним взглядом из него вытягивать нитки и соединять их в некую фигуру. Словно строишь каркас чего-нибудь из мотка оловянной проволоки, гнешь ее по-всякому, сплавляешь паяльником по мере необходимости. Мысль как бы работает руками скульптора. Васа мне объяснял по-другому, подозреваю, что у каждого мага своя методика формирования плетения. Если нужно сделать магоформу вне ауры, то процесс такой же, только используется не мысль, а аурные руки-щупы. Получалось, естественно, медленнее. Есть и еще один прием, которым часто пользуются: сформировать плетение в ауре и вытолкнуть его наружу.
   Интересно, кстати, что когда магоформу отпускаешь (перестаешь контролировать), то она со временем, определяемым заложенной энергией, разрушается. Но последнего можно избежать. Во-первых, плетение можно активировать магоруками в отдаленной от себя точке. Но это не очень удобно, так как до достижения точки его приходится контролировать, удерживая щупальцем, сформированным из ауры. Во-вторых (и это самый распространенный способ), одним из фрагментов магоформы сделать небольшой накопитель, который будет подпитывать конструкцию энергией. В этом случае, отпустив плетение, можно о нем больше не беспокоиться. При активации, срабатывающей от заложенного алгоритма и встроенных датчиков, накопитель запитывает магоформу, заставляя ее реализовывать заложенную функцию. Недостаток подобного способа в том, что накопитель всегда заметен по высокоэнергетичности этого куска летящего плетения в сравнении с остальными темными фрагментами. Поэтому в боевой обстановке такие плетения относительно легко отражать. Достаточно, не разбираясь в сути магоформы, разрушить накопитель -- и она не сможет активизироваться. Маги обычно решают эту проблему, экранируя от магического зрения соответствующий фрагмент специальными поглощающими магофон нитями, из которых сплетают что-то вроде кокона. Но поскольку я обладаю не только маго-, но и инфозрением, то для меня такой кокон -- не препятствие. Именно поэтому было легко рвать все атакующие плетения Бифура на экзамене.
   Так вот, я был расстроен. Тренировки оказались безрезультатными. Слишком медленно все получалось. Причем, стоит полностью сконцентрироваться на плетении -- пропускаешь события, происходящие вокруг тебя. Поэтому с такими скоростями кастования магоформ меня спокойно прихлопнут, как обычную муху. Я сидел, прислонившись затылком к скале, и тупо смотрел на плетение. Постепенно мысли поплыли куда-то в сторону, и только взгляд продолжал пробегаться по узлам сгенерированного компом изображения плетения. В какой-то момент я качнул головой и заметил, что картинка раздвоилась. У меня возникло такое ощущение, будто своим рассеянным взглядом я припечатал изображение к реальности. Выключив бадди-комп, убедился, что не глючу. Дело в том, что я совсем не создавал плетение, оно возникло само. То есть я не занимался его осознанным формированием. Чтобы проверить глюк на реальность, я запитал его энергией и тут же получил реальную силовую петлю.
   Интересно. И как же это у меня получилось? Я даже не понял, какие действия надо повторить, чтобы снова воспроизвести такой эффект. Только через час повторных попыток я сумел поймать то состояние, при котором стоит лишь взглянуть на плетение, как оно почти мгновенно реализуется. Я, конечно, обрадовался, пока не попробовал таким же образом создать плетение, которое раньше никогда не пробовал формировать сам. Моему огорчению не было предела -- ничего не получилось. У меня ведь мелькнула мысль, что стоит мне придумать нечто новое, нарисовать с помощью компа его пространственную картинку -- и вуаля! Готово... Ан нет. Как потом я сообразил, только хорошо разобравшись в плетении, прочувствовав его, при этом сто раз создав его самостоятельно, получается такой вот фокус. Умник тоже был в недоумении.
   "Слушай, а как Дронт создавал плетения?" -- спросил я.
   "Не знаю, -- ответил искин. -- Мне эти проблемы были совсем не интересны. Помню лишь по результату его действий, что это было быстро. Очень быстро. Ну разве что попадалось что-то совсем уж сложное и мудреное, тогда бывало он возился относительно долго. Но все равно местные маги по сравнению с ним просто черепахи".
   "Понятненько, что совсем ничего не понятно", -- пробормотал я, огорошенный. Однако это не помешало воспользоваться представленной кем-то возможностью и по максимуму выжать из нее полезного. Результатом стало мое решение сдавать экзамен самому, сведя помощь Умника к минимуму. Это оказалось не так сложно. На первых заданиях по интеграции скорость создания плетений особого значения не имела. Третье задание -- полностью домашняя работа, и, естественно, я хорошенько потренировался в кастовании всех необходимых магоформ. Бой? Я заранее отработал способ обнаружения (инфозрением) и разрыва посылаемых в мой адрес боевых плетений и погонял себя в кастовании нескольких магических ударов, до которых, к счастью, дело не дошло. Ну и потренировал "нормальное" кастование и поддержку плетения защиты от физического и магического воздействия, которое показывал как теоретическую работу по боевой магии и которое потом защищал.
   Интересно, а почему, когда достигаешь какого-нибудь настоящего успеха, всегда чувствуешь некоторое опустошение и грусть? Может быть, потому, что пока боролся, стремился, достигал, это были не самые печальные дни? Большие и маленькие неудачи на пути... Промежуточные победы, пусть важные только для одного тебя, но каждая из них имела место быть. Победе можно было порадоваться, а частное поражение -- исправить. Теперь все. На этом пути ничего уже не будет. Он закончился. Остались только воспоминания о прошлом. А завтра начнется новая дорога, новые победы и поражения, новые достижения и потери. И привыкание к новому статусу. Кстати, еще надо будет научиться грамотно и обоснованно отлынивать от текучки, чтобы Васа и архимаг не обижались, а то вполне могут загрузить какой-нибудь ерундой так, что до точки фокуса и не доберешься. Ладно, обо всем будем думать завтра. Прощай, светлая ученическая молодость. Здравствуй, новая жизнь всеми признанного мага.
  
   Я сидел в окружении гномов, которые искренне, как мне показалось, радовались моему успеху, и грустил. Мне налили очередной бокал. Правильная идея! Именно так и нужно прогонять -- заливать -- непонятные мысли. И я опрокинул в себя очередную порцию отрыжки гномьего Бахуса.
  
   Глава 3
  
   Дитрия
  
   Дитрия не сдержала стон наслаждения, когда Эллериель перешел к массажу плеч и шеи.
   -- О да, -- выдохнула она, полностью расслабившись и отдавшись опытным рукам эльфа-целителя. После этой идиотской защиты обязательно требовалось снять усталость и раздражение. Надо же! Она, Дитрия, потерпела поражение. Скотина Руархид пропихнул-таки в мастера интеграционной магии своего человека. Она снова напряглась, подумав о произошедшем.
   -- Что тебя тревожит? -- Эльф чутко уловил ее состояние.
   -- Не хочу сейчас об этом говорить, -- сквозь полудрему пробормотала Дитрия.
   Эллериеля она знала очень давно. Однажды, в самом начале ее карьеры мастера, когда она только начинала ездить по окраинам государства гномов, собирать талантливую молодежь и подбирать себе помощников, на нее устроили покушение. Люди, заправлявшие тогда направлением интеграции в гильдии, увидели серьезную угрозу в неофитке, которую поддерживал сам архимаг, и попытались устранить препятствие. Они сделали заказ гильдии убийц. Дитрия тогда чудом осталась жива. Ее спасло лишь то, что рядом с местом покушения в лесной глуши ночевал недавно покинувший Лес эльф-целитель, который и не дал потухнуть уже еле теплившейся искорки жизни. Эллериель тогда искал себе новое пристанище. Дитрия в свою очередь помогла спасителю, привезла его в столицу и познакомила с архимагом, тогда еще своим покровителем.
   Эллериэль быстро вернул долг. Он немало помог Дитрии в борьбе против человеческих интеграторов. Откуда же знали эти глупые людишки, что эльф-целитель не только массирует по вечерам спинки им и их подругам, но и внимательно запоминает, о чем они говорят, да и подбросить может какую-нибудь мелочь, наводящую остальных гномов на мысль о том, что "клиент" интересуется запрещенными областями магических знаний. Много ведь для этого не нужно: парочка случайных фраз, сказанных при том или ином члене совета гильдии, несколько небольших листочков запрещенной книжки, найденные стражниками дома, -- и готово правильное решение совета гильдии. Эльф выполнял поручения своей подруги тщательно и спокойно, ничуть не жалея тех, кому ломал судьбу, даже не задумываясь об этом. Идеальный исполнитель. Надежный и честный.
   Дитрия никогда не верила в честность. Своего соратника нужно привязывать крепко. Вот и Эллариелю она однажды объяснила, что одно дело -- порядки у народа длинноухих, когда рядовой эльф, исполняя распоряжения старшего в семье или клане, не должен задавать вопросов, но может быть спокоен за дальнейшую жизнь, ибо за все отвечает отдавший приказ, а другое... У гномов любого, кто выполняет такие поручения, как Эллериель для Дитрии, по меньшей мере изгоняют, а то и вовсе уничтожают усилиями специальной личной стражи правителя. Причем независимо от того, был ли он сам инициатором или выполнял чье-то поручение. Дитрия улыбнулась, вспомнив, как потемнели во время этого разговора глаза эльфа. Но он ничего не сказал. Лишь кивнул, выразив готовность и дальше ревностно выполнять поручения подруги. Ей даже стало немного стыдно со временем. Ничего, каждый верный пес должен чувствовать поводок, за который его можно дернуть. А как иначе доверять партнеру, тем более близкому?
   Холеное аристократическое лицо, томные большие глаза, длинные светлые волосы, гибкая стройная фигура, мягкая завораживающая речь -- разве может устоять сердце женщины перед таким чудом природы? И Эллериель тогда был вовсе не против. Какое-то время им было хорошо вместе. Но оказалось, что эльф "очень даже не против" и с другими девушками, да и Дитрия в это время активно строила свою карьеру, дорастая до главного интегратора гномов, гроссмейстера интеграционной магии. Так пылкие интимные отношения переросли в область дружеской взаимопомощи. Дитрия и ее ученики постоянно рассказывали своим заказчикам о способностях эльфа как целителя, а Эллериель помогал ей следить за своей внешностью (возраст ведь за три сотни лет перевалил, а она до сих пор выглядит тридцатилетней), снимал усталость и раздражение, находился рядом, если было тяжело на душе. Вот только она никогда не спрашивала, что сам Эллериель думает по поводу их взаимоотношений. Зачем? И так все ясно.
   И почему мужчины такие требовательные? Казалось бы, умна, богата, симпатична, не старуха, в постели кое-что умеет... Что еще нужно этим странным созданиям от подруги? Да, требовательна, чуть-чуть капризна, но все женщины таковы. Однако не остаются мужчины рядом надолго. Уходит куда-то любовь. И как удобно, что в такие минуты можно позвать своего эльфа. Эллериель не был навязчив, но всегда приходил по первому зову, изгоняя боль из души и утешая ее, причем не только массажем... Да, умеют длинноухие заниматься этим! После общения с эльфом любой гном или человек долго будет казаться пресным.
   К сожалению, иногда эльф куда-то исчезал, порой надолго. Однажды целых десять лет не появлялся. Она уже и ждать перестала, но в один прекрасный день он вошел в ее дом, сделал обычную процедуру (и еще кое-что), и их отношения пошли по старой колее, словно и не было никакого перерыва.
   Тем временем внешний массаж плавно перетек во внутренний, и еще долгое время из спальни Дитрии раздавались характерные звуки, издаваемые женщиной в моменты наивысшего наслаждения.
  
   -- Ты меня беспокоишь. -- Эллериель гладил голову Дитрии, уютно устроившейся у него на груди.
   -- Что ты имеешь в виду? -- несколько недовольно спросила та и покрепче обняла эльфа.
   -- Не забывай, я -- целитель, кроме того, знаю тебя чуть ли не лучше самого себя. И судя по всему, ты влюбилась.
   -- Вот как? -- задумчиво пробормотала магиня. И через несколько секунд раздумий ответила: -- Даже если и так, что с того?
   -- Эх, Ди! -- эльф потрепал ее голове. -- Я ведь беспокоюсь о тебе, а ты что-то в этот раз долго никак не решишься. Кто он? Надеюсь, достоин тебя?
   Женщина фыркнула.
   -- Я не уверена, что вообще стоит о нем говорить.
   -- Что, все так серьезно?
   -- Повторяю тебе, -- Дитрия легонько стукнула кулачком эльфа по груди, -- я не хочу об этом говорить. Кроме того, я уверена, что ты ошибаешься.
   -- Все, что касается твоих чувств -- для меня не составляет тайны, -- не согласился Эллериель, -- и если дело действительно обстоит так, то тебе лучше что-то с этим сделать. Как хоть его зовут?
   -- Мондрид, -- после непродолжительного молчания неохотно ответила Дитрия. Рука эльфа лишь на мгновение замерла и тут же продолжила гладить волосы женщины. Дитрия заминки не заметила. -- И не влюбилась я в него. Просто весь день просидела рядом с ним, и вспомнилось мне далекое время, когда мы еще были никем. Вот тогда я действительно была влюблена в него.
   -- А это часом не глава внешней разведки?
   -- Давай поговорим об этом в другой раз, а? -- Она просительно посмотрела на своего друга.
   -- Хорошо, -- покладисто согласился эльф, -- но я не отстану от тебя, пока ты не определишься со своими чувствами. Это встреча с ним тебя расстроила? -- спросил он вроде бы о другом, но продолжая окучивать заинтересовавшую его тему.
   -- Да нет. -- Дитрия вздохнула и, наконец отпустив эльфа, откинулась на спину, -- Тут другое.
   Некоторое время в комнате стояла тишина. Эльф молча ждал продолжения.
   -- Подозреваю, что меня хотят подсидеть в совете. Как-то все одно к одному складывается.
   -- Неужели? -- удивился эльф. -- Не преувеличиваешь ли ты? Уж больно велики твои заслуги перед гильдией. Вряд ли кто-то решился бы плести интриги против тебя.
   -- Ну посуди сам... -- Дитрия перевернулась на живот и положила голову на скрещенные руки. -- Мондрид протаскивает в совет никому не известного мага, причем человека. Ладно бы это, но в качестве основного направления для него назначают интеграцию. Я разузнала немного об этом маге -- ему больше подошла бы магия целительства или боевая. С другой стороны, я почитала его теоретическую работу -- сильная вещь. Хоть и видно, что к ней приложили руки интеграторы из гильдии -- я, кстати, узнала руку одного из моих бывших учеников, -- основная идея явно пришла извне, возможно действительно ее разработал этот человек.
   -- А откуда он взялся? -- заинтересовался эльф.
   -- Не знаю, -- пожала плечами Дитрия. -- Вроде как его откуда-то привез Васа их'Васандир. Мой источник информации лишь обмолвился об этом, почему-то эта тема нежелательна для обсуждения.
   -- А Васа приехал аккурат перед праздником Эррих-Нонтариэль, -- пробормотал эльф.
   -- Что? Откуда ты знаешь? -- удивилась магичка.
   -- Извини, -- смущенно улыбнулся Эллериель, -- просто я тогда был в городе и случайно увидел их прибытие. Но это ведь не все? Что еще тебя смущает?
   -- А, ну ладно. Да, тут еще непонятно почему, но буквально на днях Мондрид взял себе в помощники Крису их'Дрим -- очень способного и перспективного мага-интегратора. Пускай ее пока еще не провели по документам, но я склонна верить своему информатору.
   -- А, так вот что тебя беспокоит? -- улыбнулся эльф. -- Неужели она настолько красива, что Мондрид может ею увлечься?
   -- Перестань! -- Дитрия недовольно покосилась на Эллериеля. -- Дело в том, что она подруга Ника.
   -- Ника?
   -- Да, так зовут того парня. Вот и думай: его протаскивают в совет, его подруга, а по слухам, еще и будущая ученица, -- личный помощник Мондрида. Если к работе Ника привлечь достаточное количество магов, то может получиться очень серьезный поворот в интеграционной работе гильдии.
   -- Но почему ты так думаешь?
   Дитрия некоторое время смотрела на эльфа, уйдя мыслями внутрь. Потом все-таки ответила.
   -- Да просто потому, что, скорее всего, для защиты в этой его теоретической работе была приведена только общая часть теории. И если бы она была нерабочей, то Нику не придавалось бы такого большого значения. А значит, или сама работа -- фальшивка, что сомнительно, или она уже опробована на практике, а в ней отражена только суть. -- Дитрия опустила голову на подушки и прикрыла глаза, сделав вид, что устала от разговора.
   "Интегратор, целитель, боевой маг, человек, Эррих-Нонтариэль ... -- пробормотал про себя эльф, глядя на женщину. -- Какое интересное совпадение. Что ж, придется тебе помочь, моя маленькая Ди. Я не могу позволить, чтобы тебя оттеснили в сторону в совете".
   Оставшееся время до утра эльф и гномка провели в постели, перейдя от плотских забав к активному обсуждению последних событий и того, к чему они могут привести.
  
   Эльфийский лес
  
   Глубоко в чаще эльфийского леса, в месте, принадлежащем лидеру оппозиции правящему Дому, стояло сооружение, которое с трудом можно было бы назвать жилищем. Только для того, чтобы войти в этот лес, надо было преодолеть охрану стражей, прошедших как минимум рейнджерскую подготовку. Но если бы все-таки нашлось ловкое существо, сумевшее просочиться сквозь охрану, то ему для начала пришлось бы долго искать нужное место, а найдя -- вход.
   На площадке диаметром в пару сотню метров искусными магами был выращен дом, со стороны выглядевший, как плотно сомкнувший свои ряды лес, а изнутри -- как комфортабельнейшее жилье, которое только способен придумать человек. Или эльф, представитель расы которых как раз находился внутри. Ловкие маги-растениеводы уже давно научились изменять флору как душа пожелает. У того, кто в первый раз увидит такие растения, может даже возникнуть впечатление о разумности некоторых их видов, если судить по выполняемым ими функциям. Так это или нет, пожалуй, знают только маги, сотворившие такое чудо. Если бы жилище увидел человек, он бы подумал, что это охотничий домик, и не сильно бы ошибся.
   Эльф, стоящий у окна -- сформированного в условной стене дома отверстия, протянул в сторону от себя руку с пустым бокалом. Слабое магическое возмущение пространства -- и тут же выскользнувший из растительной стены усик растения перехватил протянутый предмет и утянул внутрь.
   -- Ты кого привел? -- не оборачиваясь, спросил хозяин. В расступившейся стене комнаты появился другой эльф и слегка поклонился спине говорящего.
   -- Ирентиль Тер'х Левелин просит вашей аудиенции, -- не поднимая глаз, произнес вошедший.
   -- Что? Бывший глава внутренней безопасности Лаурина? -- Хозяин резко повернулся, взметнув сотни длинных косичек своей прически с вплетенными драгоценными камнями -- дань последней моде.
   Вошедший промолчал.
   Хозяин же отвернулся к окну и несколько минут думал. Затем, не оборачиваясь, проговорил:
   -- Хорошо, веди его.
  
   Эльфы
  
   Иллион спешил. Полученная им информация была крайне важна. Ситуация была не то чтобы опасна, но если пустить ее на самотек, то она могла принести королевской семье большие неприятности, а с венценосными особами Иллион был в одинаковом положении, во всяком случае с отпрысками короля, и возможность реабилитировать себя при них у него была выше. Да и отношения, по крайней мере с Эль, у него были неплохие.
   Быстро добравшись до посольства, эльф немного постоял в сторонке, успокаиваясь и изгоняя из своей внешности любые признаки волнения, чтобы не привлекать внимания остальных эльфов. Сейчас было бы крайне нежелательным вызвать к себе интерес со стороны клана Трон'х Эвилей. Наконец успокоившись, как внешне так и внутренне, он спокойно прошел в дом. По пути ему встретился только один боевой маг из Эвилей. Быстро окинув взором внутренний двор и оглядевшись уже в доме, он заторопился. Кроме того мага во дворе никого из Трон'х Эвилей не было. Возможно, он уже опоздал. Быстро пройдя в комнату Торвина, Иллион мысленно застонал -- комната была пуста. Недолго посомневавшись, он решительно шагнул в комнату Эль.
  
   ***
  
   Эль сидела в плетеном кресле и читала. Как оказалось, в столице гномов было не так уж много развлечений, тем более что интересы девушки несколько отличались от обычных интересов эльфиек ее возраста. И от скуки она пристрастилась к чтению баллад древнего эльфа-сказителя о делах давно минувших дней. Благо библиотека посла была достаточно обширной, как и его вкусы, и позволяла выбрать книгу по душе. Неожиданно дверь резко раскрылась, и в комнату быстро вошел Иллион. Эль удивленно посмотрела на него, однако тот, оглядевшись, сделал типично рейнджерский жест -- покрутил пальцем около уха, означавший, что необходимо переговорить без лишних ушей. Девушка не стала задумываться о странном поведении вошедшего, только кивнула и, быстро встав, достала из стола амулет тишины. Вся прелесть этого амулета состояла в том, что его активацию практически невозможно было отследить -- подарок дорогого братца.
   -- Говори, -- произнесла она, тревожно глядя на эльфа.
   -- У нас проблемы. -- Иллион сел в свободное кресло. -- Где Торвин?
   -- Уехал к архимагу, -- кратко ответила Эль.
   -- Надолго?
   -- На весь день.
   -- Вот... -- Иллион ударил кулаком по подлокотнику.
   -- Что случилось?
   -- До меня дошла информация, -- медленно, как бы сомневаясь, говорить или нет, начал эльф, -- что кто-то из местных шпионов Теронвиля сообщил ему, что Ник Админ Рутович, про которого мы решили собрать подробную информацию, может быть тем самым нарушителем границ нашего леса. Ты понимаешь, к чему это может привести?
   Эль резко встала и, взметнув подол платья, зашагала по комнате, сжимая кулаки.
   -- Да, Иллион, прекрасно понимаю. Если окажется, что тот парень действительно нарушитель, и клан Трон'х Эвилей его возьмет, то сильно укрепится. А если нет, то любой их прокол придется расхлебывать именно нам с Торвином, потому что именно мы отвечаем за действия наших подданных. А ведь это ты виноват! -- Девушка резко остановилась и уперла указательный палец в сидящего эльфа.
   -- Я?
   -- Да, ты! Это ведь ты уговорил меня действовать осмотрительно и пока наблюдать за тем парнем и просто собирать информацию. Если бы мы сами его взяли, то уже давно бы решили эту проблему.
   -- Ты не права, и сама это понимаешь, -- покачал головой Иллион.
   -- Ладно, что делать будем?
   -- Боюсь, уже слишком поздно. Как я заметил, бойцы Эвилей отсутствуют почти в полном составе. Или это Торвин взял их с собой? -- эльф с надеждой посмотрел на Эль. Но та отрицательно покачала головой.
   -- Нет. Он взял с собой посла и часть магов, остальных отправил на полигон готовиться к показательным выступлениям. Из рейнджеров со мной оставили только Иллори. А Эвили ушли где-то через час после отбытия Торвина.
   Девушка остановилась у окна и, закусив губу, стала бездумно смотреть во двор.
   -- Что еще ты знаешь? -- Эль резко развернулась к эльфу и требовательно уставилась на него. Иллион невольно поежился. Уж очень она в этот момент напоминала свою мать, которую он однажды видел на каком-то приеме.
   -- Есть еще пара неприятных моментов. Во-первых, как я узнал, в самое ближайшее время Ника вводят в большой совет гномьей гильдии магов... -- Он замолчал.
   А Эль простонала сквозь стиснутые зубы:
   -- Теронвиль знает об этом?
   Иллион пожал плечами.
   -- Если знает, то он будет очень торопиться, пока гномы не успеют официально утвердить назначение. А даже если и успеют, он все равно может рискнуть пойти на захват. Если станет известно, что мы напали на члена совета, можно смело собирать вещички и улепетывать домой и молиться святому Лесу, чтобы гномы не решились объявить нам войну. -- Она покачала головой. -- Если нет -- все равно во всем будет виноват наш Дом -- приказ короля никто не отменял. -- Эль устало села в кресло. Затем спросила. -- А во-вторых?
   -- Среди соратников Трон'х Эвилей есть мой старый боевой товарищ, и ему тоже не нравится происходящее. Он успел мне лишь передать, что Теронвиль подстраховался и решил сначала схватить подругу Ника, чтобы допросить ее. Все-таки Ник -- сильный маг неизвестного магического стиля, мало кто знает, на какие сюрпризы он способен. Кстати, это косвенно подтверждает, что Теронвиль в курсе того, что Ник вот-вот войдет в большой совет гильдии, вот и торопится. Но это недоказуемо. Что будем делать?
   -- Так, -- Эль взяла себя в руки, -- Теронвилю надо помешать. Любыми способами. Нельзя позволить ему захватить даже эту девушку. Думаю, особой разницы тут нет -- что на самого Ника напасть, что на его подругу. Ты ведь знаешь, как боевые маги-рейнджеры проводят допросы?
   Иллион кивнул.
   -- В худшем случае от нее останется только живая оболочка без разума. Но у него есть в команде менталисты, так что они могут рассчитывать на более выгодный вариант. Просто сотрут ей память о допросе и все.
   -- Ты считаешь, что отсутствие Эвилей в посольстве означает, что они уже отправились на перехват? Даже толком не подготовившись?
   -- Нет, -- отрицательно покачал головой Иллион. -- О Нике они узнали не сегодня. Просто мой товарищ об этом не знал. Скорее всего, они уже все разведали и просчитали.
   -- Как ты думаешь, что они предпримут?
   -- Мне кажется, Теронвиль после получения информации следил за Ником и разузнал о его перемещениях, его друзьях. Из того, что мне известно, Ник живет на отдаленном полигоне. Его девушка почти каждый день одна ездит в город. Места тут тихие, да и девушка тоже маг, правда, интегратор. Сама понимаешь, особого сопротивления она оказать не сможет. Просто идеальная ситуация.
   -- Эх, Торвин, Торвин, почему же тебя нет сейчас рядом? -- пробормотала Эль.
   -- Почему ты не свяжешься с ним по амулету?
   Эль махнула рукой.
   -- Он в резиденции у архимага, а там такая защита стоит, что амулеты связи не действуют. Хотя, попробовать стоит. -- Эльфийка достала амулет и попыталась вызвать брата.
   -- Бесполезно, -- спустя некоторое время произнесла она. Немного подумав, вздохнула и бросила быстрый взгляд на Иллиона: -- Все-таки я сомневаюсь. Спрошу-ка совета у отца.
   Иллион согласно кивнул.
   -- Ты права, лучше подстраховаться. А может, он подскажет выход, которого мы не видим.
   Эль благодарно посмотрела на него. Она сильно боялась того, что может показать себя несостоятельной в сложной ситуации, но поддержка Иллиона подбодрила ее. Достав другой амулет постоянной связи с королем, который предпочитал, чтобы его дети в любое время могли с ним связаться, и настоял на том, чтобы у нее с братом были такие амулеты, вызвала отца. Как ни хотела Эль сразу перейти к делу, но минут десять ей пришлось рассказывать о последних событиях, несмотря на то что Торвин уже отчитывался перед отцом. Королю был интересен ее взгляд на произошедшее, своими вопросами он вытаскивал из нее все подробности случившегося как с нею, так и вокруг нее.
   -- Ну что ж, -- обдумав все, что ему рассказала дочь, произнес король, -- ты правильно сделала, что сообщила мне. А теперь, рейнджер, слушай приказ. Через дежурного мага связываешься по амулетам с Теронвилем и его офицерами и дословно передаешь приказ: "Захват Ника король запрещает. На его поимку прибудут специалисты из охраны его величества". Дальше отправляйся в гномью магическую гильдию и добейся встречи с кем-нибудь из высших чинов -- к архимагу без приглашения даже ты не попадешь. Насколько я в курсе, за последние две сотни лет в этом плане у них ничего не поменялось.
   -- Отец, но зачем мне к архимагу? Тем более, это займет много времени!
   -- Да, дочь. Пару часов, думаю, на это уйдет. Но гномы наверняка уже обнаружили наблюдение за Ником, надо немедленно извиниться, объяснив это личной инициативой Теронвиля.
   -- А если мне пойти на перехват Теронвиля? -- предложила Эль. -- А то натворят дел.
   -- Не надо, -- после короткого молчания ответил король. -- Я не хочу, чтобы ты попала под случайный магический удар, если у Теронвиля что-то пойдет не так.
   -- И что мне говорить в гильдии? -- угрюмо спросила девушка.
   -- Просто расскажи все как есть и сделай акцент на том, что у меня имеются определенные политические враги, которые стараются меня очернить.
   -- А это так? -- удивилась Эль.
   -- Неважно, -- отмахнулся король. -- Главное, чтобы Руархид это услышал. Он поймет.
   -- Что поймет? -- Эль снова попыталась вытянуть из отца информацию. Какие-то тайны, да еще и с политическим уклоном. Однако отец только хмыкнул.
   -- В свое время узнаешь. В общем, действуй. -- И с последним напутствием он отключился.
   Девушка медленно отложила амулет и вздохнула.
   -- Что будем делать? -- Иллион вопросительно посмотрел на нее.
   Она пожала плечами.
   -- Надо делать что говорит отец. Хоть мне это и не нравится. -- Эль присела на кровать и ненадолго замерла. Затем мотнула головой и вскочила. -- Так, ищи Иллори, быстро отправляемся к архимагу. А я пока заскочу к дежурному магу, передам Теронвилю приказ короля.
   Иллион кивнул и отправился выполнять поручение. Его беспокоило одно -- слишком король спокойно отнесся к информации своей дочери, видать Лаурин в курсе событий и, вполне возможно, как-то действует. Успокоив себя такими мыслями, эльф быстро сбежал по ступеням на первый этаж.
  
   ***
  
   Почти час Эль проторчала в магической гильдии, пытаясь добиться аудиенции у архимага, но все без толку. Как ей объяснили, в данный момент идет запланированная встреча архимага с ближайшими помощниками и Торвином. Приказ был отдан однозначный: беспокоить только в случае, если в город войдут орки. И эти глупые гномы предпочитали терпеть ее ругательства, чем огрести по шее от архимага за нарушение приказа. Да и на нее им было в высшей степени плевать. Она для этих чинуш ничего не значила.
   Ругаясь сквозь зубы, девушка выскочила из гильдии и мрачно посмотрела на дворец архимага. Вот ведь развели у себя порядки! Просто так во дворец не попадешь! Мысленно обозвав архимага старым пердуном, Эль прошла в парк напротив дворца и уселась на скамью. От ее мрачного взгляда редкие прохожие ускоряли шаги, как будто чувствовали ее желание поубивать всех гномов самым страшным образом.
   Сопровождающие девушку эльфы благоразумно держались от нее в некотором отдалении. Наконец, немного успокоившись и обдумав проблему, Эль поняла, что просто бездарно теряет время. А что происходит за городом совершенно неизвестно, и это плохо. Жаль, нельзя просто оставить сообщение о нападении в гильдии -- неизвестно, от кого и куда может утечь эта информация. Да и вообще, не стоит выносить на всеобщее обозрение то, что эльфы тут собираются устроить. Вдруг у отца есть возможность замять ситуацию? Поэтому для встречи нужен только архимаг или его помощник.
   Посмотрев на находящихся неподалеку Иллиона и Иллори, девушка усмехнулась. Уж больно забавно они делали вид, что просто так остановились тут и не имеют никакого отношения к ней. Она встала и подошла к ребятам.
   -- Так, слушайте мое распоряжение, -- начала она. -- Иллори, ты остаешься в гильдии и добиваешься встречи с архимагом или Мондридом. Что говорить ты знаешь. Вот тебе мой знак-перстень. Он означает, что ты действуешь от моего имени. -- Девушка сняла с пальца именной перстень-печатку. Иллион, -- она повернулась ко второму эльфу, -- а мы с тобой потихоньку поедем за город и посмотрим, что там происходит, а по дороге сделаем небольшой крюк к нашим на тренировочный полигон.
   -- Но... -- попытался возразить Иллион, однако Эль просто отвернулась от него и пошла за лошадьми. Эльфы переглянулись, одновременно пожали плечами и медленно поплелись за девушкой.
  
   Эльфийский дворец
  
   -- И не стыдно тебе обманывать свою дочку? -- глядя сквозь бокал отличного белого вина, спросил Керх.
   Лаурин Трин'х Васар отложил амулет связи и потянулся всем телом. От удовольствия он даже зажмурился.
   -- Нет. Не стыдно. И я не обманываю ее, -- наконец ответил он.
   -- Ага, -- усмехнулся сидящий в удобном кресле напротив короля глава внешней разведки, -- только не говоришь всей правды.
   -- Да ну тебя, -- махнул рукой Лаурин, -- как будто сам не понимаешь.
   -- Конечно, -- кивнул головой собеседник короля, -- это ты удачно отослал детей подальше от нашего змеиного логова. Меня единственное удивляет с твоим отношением к детям: что ты вообще не спрятал их, чтобы никакая опасность им не угрожала. А тут они участвуют пусть и во второстепенном событии, но достаточно опасном.
   Король лишь покачал головой.
   -- Боюсь, в другом случае у нас бы ничего не получилось. Известные тебе личности сразу догадались бы, что я что-то задумал. Да и отсутствие главы внутренней безопасности -- Торвина, может им показаться очень удобным моментом, чего мы и добиваемся.
   -- Это да, -- Керх согласно качнул бокалом в сторону короля. -- Только зачем ты выбрал именно этого парня в качестве наживки? Разве нельзя было использовать кого попроще? Ты вообще уверен, что сумеешь разрешить ситуацию с Руархидом, если все пойдет так, как мы запланировали? Не слишком ли ты самоуверен? Все-таки член совета.
   Лаурин резко встал, мимоходом проверил защиту от подслушивания и надолго остановился у окна, глядя вдаль.
   -- Во-первых, не член совета, -- наконец заговорил он, -- а только собирается им стать. Во-вторых, слишком он удобная фигура, отлично подходит на роль нарушителя наших границ. -- Король мельком глянул на Керха, чтобы проверить его реакцию.
   -- Только подходит? -- Собеседник короля внимательно посмотрел на него.
   В ответ король хмыкнул.
   -- Я почти уверен, что это он. Да ты ведь сам мне предоставил всю информацию по нему и доводы в пользу этого.
   -- Все равно, -- поморщился Керх, -- отдавать его на растерзание Эвилям, на мой взгляд, не лучшая идея. Мы же так и не узнали, как он проник на нашу территорию и что он тут забыл. Я бы его сначала поспрашивал. -- Он хищно улыбнулся.
   "Именно этого я и хочу избежать", -- про себя подумал Лаурин, но внешне только отмахнулся от слов своего помощника.
   -- Не так уж это и важно. Ну а на всякий случай, чтобы он не достался Эвилям живым, ты знаешь что надо делать.
   Керх медленно кивнул. В команде пресловутых Эвилей у него был свой эльф. И ему при удачном развитии событий предстояло сыграть свою роль.
   -- Кроме того, очень важно, что в команде Эвилей в посольстве у гномов много магов из нейтральных кланов. Я ведь не зря начал действовать еще до отсылки посольства к Руархиду. Эвили и их сообщники сориентировались быстро, большую часть магов сформировали из других кланов, придержав своих, чтобы не ослаблять себя. Правда, нейтральность тех несколько условна, они больше склоняются на сторону наших политических противников. А ты сам знаешь, что у нейтралов каждый маг на счету. Но если все пройдет как надо, то Руархид на них навалится всем своим аппаратом, ну и я тоже, и им волей неволей придется обратиться ко мне за помощью. В общем, в грядущих событиях Эвили и иже с ними, сам знаешь кто, своими руками толкнут нейтралов в наши объятия.
   Керх задумчиво кивал. В принципе он и так это знал, но в очередной раз, обговаривая с королем ситуацию, пытался найти слабые стороны.
   -- Мне все-таки непонятно, зачем доводить дело до смертельного исхода? -- спросил он. -- Неужели Руархид простит тебе потерю своего мага, на которого, судя по всему, он возлагает большие надежды?
   Лаурин поморщился. Ему самому не нравился этот момент. Да и не планировал он сначала так радикально действовать, но ради сохранения тайны священного Леса это придется сделать. Просто поговорить тот парень вряд ли согласится, да и толку с такого разговора? Нет уж, лучше подстраховаться. А то очень настораживают новые идеи и неожиданные подходы в магии, предлагаемые этим человеком. Кто знает, может, он приобрел эти знания именно на Горе Бога? И не являются ли они частью того самого могущества? В принципе Лаурина более-менее все устраивало в текущем положении дел, а что-то новое, тем более неизвестное, может стать сильным дестабилизирующим фактором, чего не хотелось бы. Вон и драконы зашевелились. Уж очень неприятное совпадение. Вполне возможно, парень проводил какие-то сложные опыты или ритуалы в самом сердце рощи и в последнем из них не рассчитал силы, надорвался и выложился до дна, поэтому и был принят за немага в самом начале погони. Вполне вероятно, магические всплески от его действий и привлекли драконов. Странно, что сами эльфы их не почувствовали, но это только наводит на еще более грустные мысли.
   -- Нет, -- покачал он головой, -- мне надо, чтобы наши противники сильно увязли в этом деле.
   Оба эльфа немного помолчали. Керх в сомнении поджал губы. Король краем глаза наблюдал за ним, делая вид, что смотрит в окно.
   -- Ну а в-третьих, -- продолжил король, -- помнишь кризис, разразившийся у гномов полтысячи лет назад?
   Керх заинтересованно посмотрел на короля.
   -- Так вот, эта информация, сам понимаешь, секретная. Твой предшественник по моему распоряжению даже не передал тебе информацию по данному делу. Но сейчас ты можешь узнать. Тогда мы очень сильно помогли Руархиду. Очень. Если интересуешься, я потом передам тебе все факты по этому делу.
   -- Конечно, интересуюсь! -- воскликнул Керх. Еще бы! Такой материал! Такие дела не имеют срока давности.
   Король про себя улыбнулся. Похоже, его друг, несмотря на свои сомнения, поверил ему.
   "Да, очень удачно тогда Эллериель появился со своей информацией", -- подумал Лаурин, вернувшись мыслями к своим планам.
   -- А как ты заставишь наших противников поверить, что им просто необходимо совершить такую глупость, как нападение на почти члена совета гномов?
   -- А вот об этом тебе лучше не знать, -- улыбнулся король. -- У меня есть свои средства. Ты, главное, контролируй все, что происходит у гномов.
   -- Да мне и так каждый час докладывают, -- пробормотал Керх. -- И, тем не менее, тебе не жалко?
   -- Чего?
   -- Ну, что наш договор с гномами сорвется. Все-таки у нас много воинов, а девать-то им свои умения, по сути, некуда. А эта война с орками очень удачно возникла.
   -- Да не переживай ты, -- махнул рукой король, а про себя ухмыльнулся, не собираясь вводить друга в курс всех событий, -- не эта война, так другая будет. Что для нас каких-то пару лет, а то и десяток. Вот, кстати, ты и поразмышляй об этом. Только смотри, -- Лаурин погрозил пальцем, -- о дроу даже не думай!
   -- А жаль, -- в мнимой печали покачал головой Керх, -- хорошие противники, у любого эльфа всегда есть цель, куда стремиться. -- Но тут же улыбнулся: -- не беспокойся. Я считаю, нам надо хорошенько присмотреться к методам работы Лиги боевых магов. Мне кажется, это очень эффективная структура.
   -- Действуй, -- кивнул Лаурин. -- О них у нас пока недостаточно информации.
  
   Эльфийский лес
  
   Тот же охотничий домик в глубине эльфийского леса, однако на этот раз здесь присутствуют пятеро эльфов. По внешнему виду сразу можно определить, что они -- власть предержащие существа. И дело не в роскошности одежд. К слову, двое из присутствующих эльфов одеты в простую, но качественную одежду, удобную для каждодневного ношения в лесу. Нет, все дело в выражении лиц, гордой осанке и еще чем-то неопределенном, окружающем их, но что сразу чувствует любой оказавшийся рядом.
   Все пятеро сидят вокруг небольшого столика, выращенного домом, как и удобные кресла, расположенные по его периметру. Стол завален различными фруктами, из которых сиротливо выглядывают горлышки нескольких бутылок вина. Совещание глав кланов, конкурирующих с королевским, продолжалось уже несколько часов.
   -- И все-таки я ему не верю, -- произнес один из присутствующих, раздраженно поставив на стол бокал, немного расплескав содержимое.
   -- Опять ты за свое, -- поморщился сидящий рядом с ним эльф, стряхивая с рукава воображаемые капли вина. -- Тебе же объяснили, что его память проверили менталисты.
   -- Да, а почему тогда они не смогли пробиться на уровни, отвечающие за более ранние события? Нам бы очень пригодилась информация оттуда!
   Его собеседник пожал плечами.
   -- Я в этом разбираюсь несколько лучше твоего. Это вполне естественно, что таким высоким чинам периодически ставятся новые блоки в памяти и обновляются старые. А их практически невозможно сломать, не убив при этом носителя. Как будто ты сам такого не делаешь со своими помощниками.
   -- Да делаю конечно. Просто мне подозрительно, что у Ирентиля последние воспоминания не заблокированы.
   -- Просто не успели. Срок не подошел. Я бы тоже с удовольствием покопался в его памяти, но он нам еще нужен живым. Разумеется, если мы решим, что данная ситуация наиболее удачна для наших планов. А что скажет хозяин дома? -- Он вопросительно посмотрел на сидящего немного в отдалении эльфа, внимательно слушающего перепалку.
   -- Давайте еще раз пройдемся по всем пунктам, -- ответил тот. -- Мы слишком долго ждали удачного момента. И никогда у нас еще не было такого удачного стечения обстоятельств для приведения в исполнение задуманного. Однако не будем торопиться. Итак, что мы имеем? -- Эльф встал и принялся медленно ходить по комнате. -- Во-первых, Лаурин начал делать перестановки на различных уровнях власти. Причина -- якобы неэффективная работа всех служб. Настораживает то, что чаще всего смещаются или переводятся на менее ответственные участки работы эльфы наших Домов. Это подозрительно. Но ситуацию смягчает то, что на эти должности чаще выдвигаются эльфы нейтральных Домов, а не преданных Лаурину.
   -- Может, это специально, чтобы не вызывать подозрений?
   Хозяин пожал плечами.
   -- Вариантов много, однако если бездействовать, то наше влияние пошатнется даже в том случае, если все это не игра против нас. Дальше... -- Он остановился напротив собеседников и внимательно их оглядел. -- Король возлагает очень большие надежды на заключение договора с гномами о предоставлении им наших войск. Сами понимаете, у нас много воинов и магов, которым некуда прикладывать свои силы и умения. Если раньше этих проблем не было -- их решали постоянные стычки с дроу, то теперь ситуация совсем другая. Структура нашего общества формировалась под воздействием постоянных войн с дроу на протяжении тысяч лет, и изменить ее безболезненно не удастся. Примирение с дроу настроило против Лаурина очень многих, недовольство копилось десятилетиями. Лаурин прекрасно это понимает. Он планирует заключить долговременный контракт с гномами для развертывания постоянного эльфийского отряда в целях отражения орочьих набегов. Часть кланов уже начала сомневаться, оказывать ли нам поддержку, так как им обещали пристроить их воинов и боевых магов в будущий постоянный отряд и намекнули, что это будет только первый из возможной череды подобных договоров. -- Он замолчал, давая соратникам время прочувствовать его слова. -- Нам нужно срочно что-то предпринять, чтобы удержать колеблющихся.
   -- Да уж, -- пробормотал сидящий до этого молча эльф, -- с такой точки зрения я не рассматривал ситуацию. Мы можем помешать Лаурину?
   -- Об этом позже. -- Хозяин снова стал прохаживаться по комнате. Остальные внимательно следили за ним, стараясь не упустить ни слова. -- Для того чтобы сделка состоялась, он отправил к гномам своих детей, несмотря на то что тем самым ослабил внутреннюю безопасность из-за отсутствия главы службы, Торвина. Конечно, это не говорит о том, что служба бездействует, но многие текущие моменты и ситуации могут отрабатываться и осмысливаться оставленным заместителем неверно или с задержкой. Тем более что самого Торвина долгое время натаскивал Ирентиль, имеющий богатый опыт в этой области, шлифовавшийся им не одну сотню лет. Как мы знаем, Ирентиль посчитал для себя оскорбительным смещение с поста, которому он отдал столько времени и сил. Я склоняюсь к тому, что он говорит правду.
   -- А давай вызовем его, я хочу на него посмотреть. Мне было бы интересно услышать его интерпретацию событий, а не только факты, -- перебил хозяина последний из эльфов. -- Как ты говоришь, у него большой опыт ведения внутренних дел службы, может, он осветит события с неожиданной стороны.
   -- Сейчас это невозможно, -- с сожалением покачал головой хозяин, -- с ним плотно поработали менталисты. Мы ведь должны были проверить, насколько правдивы его слова насчет блоков в памяти.
   -- Так вы что, все-таки сломали его?
   -- Нет, до смерти дело не дошло, но поговорить с ним пока не удастся.
   -- Тогда какой нам от него толк? -- недовольно произнес первый эльф. -- Действовать надо быстро, больше от него мы ничего не получим, можно и распотрошить его до конца.
   -- Нет, -- покачал головой хозяин, -- он нам еще пригодится. Во-первых, надо учитывать и возможный неудачный исход наших действий, а тогда его знания нам помогут. Во-вторых, его смерть или долгое отсутствие может насторожить Лаурина. Маги обещают поставить его на ноги за пару дней. Вот и пусть возвращается к королю. А если все пройдет удачно, то его опыт и знания можно будет использовать уже в нашу пользу.
   -- Ладно, что там дальше? -- согласился с хозяином третий эльф.
   -- Дальше идет нашумевшее дело с нарушителем наших границ. Кто он? Зачем нарушал? Что-то хотел узнать? Украсть? А если так, то что именно? Даже Ирентиль не в курсе. Лаурин хитрый, вроде бы ничего не скрывает, однако я уверен, что слух о наемнике пустил именно он. Было бы неплохо узнать, что тому понадобилось здесь. Но это не критично. А вот что интересно, так это возможность сорвать переговоры Лаурина, используя именно наемника. Информацию о нем нам донесли наши шпионы у гномов, и подтверждение того, что это наилучший вариант действий, дабы расстроить планы Лаурина, мы нашли в голове у Ирентиля. Тем более что никто не отменял указ короля о поиске чужака. В общем, сейчас есть вполне реальная возможность совместить два дела -- перехватить чужака, у которого можно кое-что поспрашивать, и сорвать договор с гномами -- ну как же, нападение на почти члена совета!
   -- Стой! -- воскликнул первый эльф. -- Но тогда вполне вероятно придется пожертвовать моими магами. Я ведь правильно понимаю, что это будут делать именно они?
   -- Да, Трон'х, -- кивнул хозяин, -- гномы могут задержать их на достаточно продолжительное время. Но именно король будет вынужден вытаскивать их оттуда. Формально они лишь проявили некоторую самонадеянность, пытаясь самостоятельно захватить нарушителя. Тем более, насколько я знаю, у тебя там нет никого из родственников. Так что, думаю, ты сильно горевать не будешь. Конечно, если что-то пойдет не так, Теронвилю лучше на время скрыться, тогда мы направим его в качестве нашего представителя во Дворец. А лет через двадцать, когда все уляжется, вернем.
   -- Угу, -- с отчетливо просочившимся сарказмом, согласился глава клана Трон'х Эвилей, -- почти четверть мастеров, боевых магов клана! Премного благодарен!
   -- Не дергайся, все мы рискуем в той или иной степени. Думаю, договоримся, как компенсировать тебе такую потерю.
   -- Вам всем придется хорошо постараться, чтобы убедить меня в необходимости этого шага. -- Трон'х окинул всех хмурым взглядом.
   -- Ну ладно, раз ты так настаиваешь на своем, то скажи-ка, -- хозяин с усмешкой посмотрел на возмущенного эльфа, -- сколько действительно твоих магов у гномов?
   Тот выдержал прямой взгляд хозяина, но отвечать не стал.
   -- Ситуация может повернуться таким образом, -- продолжил хозяин, -- что этих магов придется выставить действовавшими самовольно. Нейтралов, которых там большинство, -- хозяин снова с усмешкой посмотрел на Эвиля, -- не жалко. К тому же они лишь превысили полномочия, выполняя приказ короля, а то, что не посоветовались -- или решили не делиться славой, или, и этот вариант более предпочтителен, надо подобрать такое время, чтобы они не могли достучаться до Торвина. То есть им пришлось принять такое решение как бы экстренно. Но это ты сам продумаешь со своими специалистами. В любом случае ты им никакого приказа не передавал. В общем, продумаешь схему.
   -- Не учи, сам знаю, -- пробурчал Трон'х.
   -- Ну и последний настораживающий факт, -- не обращая внимания на брюзжание Трон'ха, продолжил хозяин, -- это посольство от драконов.
   Присутствующие зашумели, обмениваясь мнениями, перебив выступающего.
   -- Тихо! Да, я согласен, что тут много непонятного. К сожалению, насколько я понимаю, ни у кого нет достоверной информации о драконе. Эльфы наших Домов просто не подпускаются к нему. И то, что это посольство, мы знаем со слов Лаурина. Однако, проанализировав всю имеющуюся информацию, я пришел к выводу, что это не совсем так. Есть сведения, что дракон что-то ищет на нашей территории. Но будь я проклят Лесом, если Лаурин не воспользуется шансом заключить с ними если и не договор, то просто наладить отношения, чего никогда еще ни у кого не получалось. Сами понимаете, какая это сила. Мои аналитики утверждают, что с высокой долей вероятности после этого наши шансы на смещение правления Дома Северной Звезды стремительно упадут. Как политически, так и в боевом плане. Так что думайте, -- хозяин охотничьего домика сел в кресло, которое услужливо приняло удобную для эльфа форму, и откинулся на спинку, сквозь прикрытые веки наблюдая за своими соратниками, -- и имейте в виду, что сейчас немалая часть воинов клана Лаурина отвлечена на сопровождение дракона. Или, что более вероятно, его охрану от всех, кроме короля и преданных ему эльфов.
   Дав гостям достаточно времени, чтобы прийти к нужному выводу, хозяин снова подал голос:
   -- Итак. Все ли считают, что сейчас самый удачный момент привести наши планы в действие?
   Сидящие эльфы мгновенно замолчали и с опаской стали поглядывать друг на друга. Одно дело обсуждать такие вещи, пусть уже давно частично подготовленные к исполнению, и совсем другое -- решиться на их реализацию. Однако ситуация действительно требовала вмешательства, иначе можно смело забыть о дальнейшем процветании своих Домов. Но здесь собрались сильные духом эльфы, иначе бы они не были главами своих Домов. После короткого переглядывания, все кивнули в знак согласия.
   -- Хорошо, -- произнес хозяин, -- тогда давайте обговорим, какие действия будем выполнять в первую очередь. Но сначала предлагаю немного отдохнуть и перекусить. -- Он встал. Остальные эльфы последовали его примеру. Кресла сами расплелись и втянулись в пол, а в стене образовался проход в другую часть дома.
   -- Ты где достал таких магов, что сотворили это чудо? -- взяв за локоток хозяина дома, спросил один из гостей, обведя окружающее пространство рукой, намекая на магическую составляющую строения.
   -- Места надо знать, -- ухмыльнулся тот, -- а найдя такое, хорошенько удобрять. Тогда и желуди крупные будут.
   Негромко переговариваясь, эльфы покинули комнату.
  
   А в отдельном дальнем помещении лежал бледный эльф. Без сознания. Над ним работали несколько магов-целителей. Неожиданно губы эльфа тронула мимолетная улыбка, но никто этого не заметил. А может, это была лишь судорога организма как результат воздействия магами-менталистами на его главный управляющий орган -- мозг.
  
   Неподалеку от гномьей столицы
  
   Вряд ли кто-нибудь мог предположить, что мирно посапывающий на лесной опушке человек сейчас не просто спит, а занимается формированием позиции далеко не самой последней организации на Лунгрии по целому ряду вопросов. Вернее не человек, а, судя по наличию третьего глаза, демон.
   Уже лет пять Балаватх не работал в таком бешеном темпе. Подстегиваемый исследовательским азартом и чувством грядущей опасности, главный аналитик Лиги выжимал из себя и своих подчиненных максимум того, на что те были способны. Вот и сейчас, вместо того чтобы спокойно выспаться на мягкой кровати своих комфортабельных апартаментов, он вместе с витиевато ругающимся по поводу ночных путешествий (хотя чего ругаться, если сам вызвался сопровождать, хотя достаточно было просто выдать достойную охрану?) Махасом отъехал подальше от гномьей столицы и, удостоверившись в отсутствии слежки, свернул в лес, где расположился на небольшой, сокрытой деревьями полянке. Ему нужно было отдалится от источника силы земли, чтобы вход в астрал стал более комфортным. Можно, конечно, было расположиться в одном из тайно арендованных агентами Лиги охотничьих домиков, однако в свете последних событий никто не мог гарантировать, что их расположение еще не вынюхали.
   Балаватх видел перед собой сложную загадку, требующую решения в самые кратчайшие сроки. Нужно учесть много, разобраться в хитросплетениях интересов самых разных сторон и смоделировать большое количество гипотез и сценариев развития событий. Удерживание всего этого в голове требовало недюжинных усилий и концентрации.
   Разумеется, нужной степени сосредоточенности можно достигнуть медитативными практиками и воздействием на ментальное тело, однако Балаватх предпочитал идти путем наименьшего сопротивления. Зачем напрягать себя магичиньем и медитациями, когда такого же состояния способности воображать целые миры можно достигнуть легко и непринужденно, во сне!
   Погрузившись в сон, главный аналитик Лиги через некоторое время перешел к осознанному сновидению, как обычно, не сразу заметив пересечения границы.
   "Мы раскачаем этот мир!" -- подумал Балаватх и начал раскачивать свое тело в воображении. Почти сразу он ощутил, как по телу прошлись вибрации и его резко выкинуло куда-то вверх. Что ж, не самый удачный выход из тела, нужно исправлять. Балаватх мысленно представил, что с огромной скоростью падает вниз, прямо сквозь нижнюю черту, ограничивающую восприятие. Очень скоро падение затормозилось, и демон провалился в одно из своих личных сновидческих пространств.
   Степь от горизонта до горизонта и небо, полное быстро летящих куда-то туч. Ощупав пространство вокруг себя и осмотрев заросли высокой травы, демон всеми своими чувствами слился с ветром, гудящим в поле. Услышав шуршание травы, Балаватх углубился в пространство сна, максимально увеличив силу и реалистичность ощущений. Постояв и убедившись, что детализация не ухудшается и ощущения не теряют силу, Балаватх начал отыскивать небольшие волны ряби в окружающем его пространстве. Находя таковые, он стал доставать оттуда, как из воображаемой складки пространства, те или иные предметы, рискуя вылететь в реальный мир из-за увеличения уровня детализации. Однако демон знал, когда остановиться, чтобы не допустить этого. Пространство время от времени тускнело и искривлялось, но после каждой вытащенной находки приходило в порядок. На самом деле это были амулеты, специальным образом воздействующие на его ментальное тело во сне. Наловчившись определять результат того или иного воздействия и настроив амулеты на разные колебания своего ментального тела, Балаватх добился возможности управлять амулетами прямо из сна, силой мысли и воображения. Очень скоро воображаемое во сне тело Балаватха обвешалось различными кольцами и браслетами (каждый из которых был или своеобразным датчиком, или управляющим активатором функций реальных амулетов), а на плече вальяжно разместился трехглазый хамелеон. Эх, знал бы Махас, в каком виде он его (а точнее амулеты, идущие от Махаса для связи с Балаватхом) изобразил во сне! Затем настала очередь "вспоминающих" амулетов, которые, воздействуя на ментальное тело во сне, вызывали те или иные (пускай и довольно невнятные) образы. Опираясь на них, Балаватх с помощью мнемотехник (для каждого образа, вызываемого амулетом, главный исследователь Лиги запоминал каскад из пяти-семи образов) за считанные минуты полностью заполнил окружающее себя пространство людьми, зданиями, войсками, символами. В процессе расстановок пришлось один раз повторно воспользоваться техникой углубления сновидения, поскольку добавление большого количество новых объектов на сцену ослабляет глубину сна и повышает вероятность просыпания.
   Разобравшись с заполнением пространства элементами, Балаватх приступил к главному. Тому, ради чего пришлось отъезжать от столицы, подальше от источника -- сооружению мостов в астрал. Осознанные сновидения по состоянию сильно напоминали нахождение в астрале (граница между ними почти ничтожна), демон даже вспомнил, как в молодости, еще на заре своего ученичества, пару раз даже путал их.
   Тем не менее, вхождение в астрал из сна даже проще, чем традиционный вход из медитации и, более того (при наличии соответствующих навыков), их можно даже совмещать, соединяя вымышленное и реальное, во сне рисуя целые миры и с помощью астрала соединяя их с воображаемыми мирами других магов.
   Не забыл Балаватх и про астральную ищейку, поставленную на гномий источник, представив ее для себя в виде нити, уходящей куда-то в сторону солнца. Нить ощутимо дергала палец, однако Балаватх уже не нервничал. Поначалу это жутко раздражало, не давая ни минуты покоя. Но потом он привык. Видимо, с источником кто-то постоянно работает, однако или сила воздействий недостаточно сильная, или чувствительность ищейки слабовата (а возможно, и то и другое вместе), она все время что-то чувствует, но крепко ухватиться не может. Подготовив личное сновидческое пространство и настроив астральные мосты для прихода гостей, Балаватх стал ждать.
   Через некоторое время из пелены астрала к Балаватху прямо внутрь сна сразу телепортировался один из его друзей, Лубдхака Свапна, могущественный астральщик и сновидец. Именно он разработал методику скрещивания сна и астрала, которой Балаватх сейчас решил воспользоваться. Секунд через десять оттуда же появилась и Лилиейла, любимая жена.
   Пару минут ушло на то, чтобы через астрал состыковать вместе сновидческие пространства друг друга. После этого началось активное обсуждение, хотя правильнее сказать -- совместное воображение. Пространство вокруг тускнело, искажалось, искривлялось, вспыхивало, появлялись и исчезали новые детали, разрешенные хозяином сновидения -- Балаватхом. Без такого позволения вмешательство в его личный мир сторонними было бы безрезультатным.
   Обсуждение длилось долго и закончилось тем, что Балаватха резко выбросило в обычную реальность, попытка ухватиться за ускользающую нить сна не сработала. Мельком глянув на часы, Балаватх определил, что прошло не меньше двух с половиной часов. Хотя по субъективным ощущениям, чуть ли не полдня. В принципе можно перевести дух и попробовать снова, однако нет смысла. Выбило уже в самом конце, обсуждение оказалось очень активным и продуктивным.
   Поэтому поднимался Балаватх уже с определенным пониманием сложившейся ситуации и сформированной позицией. Кивнув подошедшему Махасу, что все нормально, демон взял амулеты связи и просигнализировал Лиейле и Лублдхаке, что продолжать разорванное обсуждение не нужно, все вроде и так понятно.
   Теперь следует отдохнуть и перейти ко второй, очень непростой и опасной фазе -- переговорам с рядом сильнейших астральщиков Лунгрии, далеко не со всеми из которых у него сложились нормальные отношения. Но для начала лучше немного поспать, чтобы мысли сами упорядочились в голове. Решив так, Балаватх погрузился в обычный сон.
   Через некоторое время демон осознал себя во сне. Не то чтобы он этого добивался, и где-то даже был удивлен, но столетия астральной практики, десятилетия сновидческой и детализированная карта мира снов сыграли свою роль, делая большее количество снов осознанными. Инстинкты и привычки взяли свое. За считанные секунды Балаватх преобразовал пространство. Теперь он находился на берегу моря, на горизонте горел ласковый закат, сзади расположился небольшой лес и вплотную подступающая к берегу горная гряда. Почувствовав, как легкий бриз колышет складки одежды, вдохнув запах моря, можжевельника и почему-то акаций, Балаватх немного посидел, любуясь собственноручно созданным закатом и вслушиваясь в пение летающих над морем птиц. Как в детстве покидав плоские камни в воду, Балаватх улыбнулся, развернулся и прогулочным шагом направился в сторону горной гряды. В ближайшей скале явственно виднелся вход в большую пещеру. Гряда символизировала границу между миром снов и астралом, а пещера была мостом, их соединяющим. Как опытный сновидец, Балаватх мог бы спокойно полететь, а как гроссмейстер астральной магии, он мог бы даже не выдумывать никаких пещер, а сконцентрироваться и сразу погрузиться в пучины астрала, однако сегодня он просто решил пройтись до пещеры, насладившись красотами собственного иллюзорного мира.
   Минут через пять он был у входа, а еще через десять, пройдя ее насквозь и пролетевши немало по астралу, уже разговаривал с каким-то седовласым демоном в красно-оранжевой мантии, сидящим в позе лотоса и вращающим в руках украшенные письменами цилиндры.
   -- ...Пещера##2 пока относительно спокойна, -- объяснял седовласый, -- однако, думаю, вы и без меня это прекрасно видите, наблюдая за владыкой и его двором через своих агентов и высокопоставленных друзей. Владыка своей трехглазой задницей чувствует, когда в Пещере начинаются какие-то шевеления, и быстро переходит к активным действиям. Подозреваю, вас больше интересуют "глаза" самостоятельных "ушельцев", за которыми мы ведем наблюдение?
  
  
   ## 2Пещера -- условное обозначение общества сыпунов. Сыпуны -- маги, достигшие максимальных высот в магическом искусстве, возраст многих из них -- около тысячи лет. Большую часть времени они проводят в глубоких медитациях, трансах, иногда длящихся десятилетиями. Их ученики -- смотрящие ("рука с глазом", "глаза") -- тоже достаточно сильные маги, их задача -- поездки по региону, пока учителя "спят", и осуществление контроля за ситуацией. Демоны, в свою очередь, следят за Пещерой, поскольку от сыпунов зависит очень многое, противостоять им практически невозможно, а потому полезно быть в курсе их интересов, так как их реакция может служить дополнительным источником информации о происходящих в регионе событиях.
  
   -- Вы абсолютно правы, сваами. -- Балаватх кивнул. -- И больше всего меня интересует "рука с глазом" в гномьей столице. Он действует очень активно, и мне хочется понять, кто толкает его в спину и что будет, если "глазастой руки" не станет и стоящий за ним будет вынужден самостоятельно выйти на сцену. Похоже, других "глаз" у него в столице и ее окрестностях просто нет. Прежде всего меня интересует то, как среагируют те, чьи "глаза" находятся в столице, встрепенется ли Пещера, а за ней и владыка?
   -- Даже так? -- Седовласый приподнял правую бровь. -- Вы задаете непростые вопросы, сваами Балаватх. Да, кое-какие "глаза" действительно стали подтягиваться к гномьей столице. Интерес к грядущей войне Горы и Поля возрастает. Мои агенты-наблюдатели тоже следуют за ними. Однако я не смогу сказать ничего определенного, пока вы не поделитесь своей информацией. Я понимаю ваше нежелание делиться кровью и потом добытыми сведениями, однако без них мы вряд ли что-то сможем предпринять, тогда как ситуация, подобно зарождающемуся лесному пожару, требует активных скоординированных действий разных сторон. По крайней мере, это верно, если ваши опасения имеют действительно серьезную базу...
   Поговорив еще минут двадцать с седовласым, Балаватх раскланялся и продолжил свое "турне" по могучим астральщикам. Ему еще предстояло встретиться с двумя демонами и двумя людьми. Разговоры везде шли по-разному, где-то собеседники едва не обнимались, а где-то с трудом скрывали взаимную неприязнь. Однако везде, везде и всюду, поднимались одни и те же ключевые вопросы, вопросы "руки с глазом", грядущей войны и возможных действий Пещеры.
  
   Ник
  
   Настроение у меня было просто отличное. Экзамен сдан успешно, несмотря на то, что в ходе него и возникло несколько неприятных моментов. Вернее не неприятных, а просто напряжных. Однако все позади -- все обещания и обязательства, а в настоящем и будущем только радужные перспективы, без оглядки на прошлое. Я почти подобрался к одному из главных экспериментов, призванных стать ступенькой к моей текущей цели, превратившейся практически в идею фикс. Точка доступа. Я уже практически забыл, зачем она мне нужна. Нужна, и все тут. Главное ведь процесс, а не достижение результата, так ведь? Или нет? А эксперимент, который меня ждал, -- вызов элементаля земли. И если воздушный элементаль вошел в мою жизнь как-то походя и легко, то здесь я сознательно и неспешно подбирался к такому ответственному делу. В мыслях даже смаковал этот момент. В принципе я примерно представлял, как это надо делать, и дождавшись, когда Криса в очередной раз уехала в город по своим непонятным делам, приступил к эксперименту. Пока я не хотел говорить девушке, чем занимаюсь, однако и не собирался прятать от гномов принципы вызова, если у меня все получится. Зачем? Если мои предположения верны, наверняка можно будет настроить права доступа. Настрою ограничения, чтобы не разнесли планету или меня случаем не прибили, и пусть используют. Даже с минимальным функционалом при желании можно многого добиться. Тем более, я особо обрезать не собираюсь, только в пределах собственной безопасности.
   Я кинул взгляд на радар. Точка, обозначающая Крису, удалилась уже достаточно далеко. Кроме нее, в округе никого не наблюдалось. Гуд. Взяв одеяло, которое мы подстилали на землю во время наших пикников около озерца, я оседлал Принцессу и потихоньку двинулся в сторону упомянутого озера. По дороге, убаюкиваемый мерным шагом своей лошадки, я вернулся к неспешным размышлениям.
   Насколько я понял, для того чтобы наладить контакт с элементалем, нужно на него настроиться. Если проводить аналогию с воздушным, то главное -- вызвать в себе определенное эмоциональное состояние, на которое он клюнет. В то же время при частом вызове образуется некоторая связь элементаля с человеком, в данном случае со мной, так как с каждым разом мне все легче и легче проводить вызов. И даже нет необходимости для этого погружаться в транс. С чем это связано, непонятно. Так, что еще? Определенно, элементаля привлекает магическая составляющая вызывающего, так как во всех доступных мне (читай -- отсканированных) книгах этим занимались маги. Почему они напрямую не собирают магию из пространства, неясно. То ли маг ее как-то преобразует, то ли это просто заложено в элементалях. М-да... И все-таки интересно, откуда взялись упоминания о них у нас на Земле? С одной стороны, именно Дронт является главным подозреваемым в их создании здесь, на Лунгрии, с другой стороны... Ну а зачем они ему были нужны тут? Никакими стройками он вроде не занимался, глобальных изменений на планете не выполнял. Или, может, планировал?
   "Что скажешь, Умник?"
   "А ничего! Я такого не помню. Может, и делал что-то, почему нет?"
   Я покивал. Действительно. Ну, вот развернул он систему изменений генофонда местных жителей, и что он дальше делал? Наблюдал? Как? Каждый день брал анализы? Проводил измерения? Конечно, возможно, и так, но ведь это процесс не быстрый и в большой степени автоматизированный. Он бы просто с ума сошел от скуки. Вот и получается, что в принципе он мог чем-то еще заниматься... М-да... Ладно, что-то я отвлекся... На чем остановился? Ах, да! Вот по моим прикидкам и получается, что надо настроиться эмоционально на вызов элементаля земли. Но какими должны быть эмоции? Есть у меня подозрение, что еще в самом начале моего путешествия в меня вселился или сконтактировал со мною элементаль земли. Уж очень специфическими были эмоции -- тяжеловесные, да и привязку к земле имели. Правда, непонятно, с какого перепугу он на меня вышел. И ведь у него была какая-то своя программа действий, чего он прикопался к тому магу? Я ведь помню, что ему вдруг приспичило заглянуть в его глаза. Глупость какая-то.
   Незаметно для себя я добрался до места назначения. Быстро расседлав Принцессу, хлопнул ее по крупу:
   -- Иди погуляй, девочка. Думаю, ты мне понадобишься нескоро.
   Лошадка посмотрела на меня искоса, мол, забодал уже -- то седлает, то расседлывает, и медленно, высматривая самые вкусные кустики, побрела в сторону наиболее густой растительности.
   Хмыкнув на такую реакцию животного, я расстелил одеяло, сел на него и просто расслабился, оглядывая окрестности. Стояла солнечная погода, воздух был неподвижен, однако жары не ощущалось. В принципе тишина способствовала умиротворенному состоянию, но из-за того что солнце светило прямо в глаза, никак не удавалось сконцентрироваться. Отворачиваться не хотелось -- именно в этом направлении открывался прекрасный медитативный вид. Прямо передо мной находилась ровная площадка, где мы с Крисой отдыхали, левее располагалось само озеро, еще левее начинались горы. За площадкой -- продолжение открытого пространства, там и сям покрытого зелеными пятнами растений, а иногда и веселыми красками из-за растущих цветов. Весь этот вид скорее навевал сонливость, чем нужное мне состояние. Не выдержав этого безобразия, я потянулся мыслями к своему невидимому спутнику.
   "Эй! Вольный ветер, тебе не скучно там, вдали? Не пора ли заявить о себе? Эта земля уже забыла, кто тут хозяин!" -- улыбаясь, мысленно высказался я в окружающее пространство. Как обычно, сначала лицо почувствовало легкое касание, будто девушка мимоходом скользнула губами по моей щеке. Затем меня обдала эмоция радости и готовности повеселиться. Забавное все-таки существо этот воздушный элементаль. И неизвестно, до какой степени разумен. А что если проверить его на самостоятельность? "Хм... Ты тут? Я тоже рад тебе, -- передаю я свои чувства-ощущения элементалю. -- С этого момента я буду называть тебя... Киска! Уж больно ты ласковый или ласковая... Что? Не нравится? Вот те раз! -- Я изумленно почесал в затылке. -- А как ты хочешь?" В ответ набор непонятных эмоций, визуальных символов-звуков на грани чувствительности.
   Я не заметил, как оказался на ногах. Ни хрена себе! Вот это приход! Передо мной закрутился небольшой смерч ростом с меня, на несколько секунд остановился и, решив, что показал достаточно, растворился. Лишь легкий ветерок шевелил мои волосы. Теперь я был уверен, что это мой элементаль играется. Но все-таки, что это было?
   Я снова опустился на землю. Так, ладно.
   "Эй! А ты можешь только звуком изобразить свое имя? Ну, мне хочется как-то тебя называть..."
   Некоторое время ничего не происходило. Ветерок замер, как бы в недоумении. Затем вдруг закружил с неожиданной силой, вокруг меня поднялась пыль, тут же унесенная в сторону. В возникшем вое разрываемого воздуха послышались модулированные звуки, которые через пару мгновений стали сопровождаться постукиванием притащенных ветром камней. "Ш-ш-ш-ш..." -- говорил воздух. "Тр-р-р-р-р..." -- вторили ему камни. В целом получалось что-то вроде: "Ши-ши..." -- и треск камней.
   "Ладно, ладно, я понял, -- мысленно пробормотал я. -- Извини, но выговорить не смогу. Будешь у меня зваться Шишига! И точка!" -- В это имя я попытался вложить мысленный образ того, что я запомнил из устроенного мне представления. Крутящиеся в воздухе камни снова как бы в недоумении остановились и упали на землю. Воздух перестал реветь и вернулся к своему обычному состоянию присутствия -- неспешно шевелил мне волосы, иногда задувал в лицо, как бы заглядывая в него.
   Надеюсь, это знак согласия. Я улыбнулся.
   "Пока ты игрался, твоя Принцесса от поднятого тобой шума далеко ускакала", -- укоризненно вклинился в мои мысли Умник.
   Глянув на радар, я присвистнул. Действительно, перепугалась лошадка -- на километр умчалась. Я прикинул кое-что. А почему бы и не попробовать?
   Слившись с элементалем воздуха, как делал это раньше, я помчался над самой землей, огибая небольшие скалы и кувыркаясь в воздухе. Как всегда, такой полет с полным эффектом присутствия значительно поднял настроение. Ага, вот и Принцесса. Лошадка спокойно бродила и поедала встречающуюся зелень. Я покружил вокруг нее. Принцесса подняла голову и обеспокоенно огляделась.
   "Тихо, Принцесса, это я, твой хозяин", -- попытался я что-то сказать. Разумеется ничего не получилось, только Принцесса испуганно отбежала в сторону. Нет, так дело не пойдет. Да и время тратить не хочется. Припомнив свои подвиги на базе мертвителей, я потянулся своими воздушными руками к лошади и схватил висящую уздечку. Тактильных ощущений не было, но что-то такое чувствовалось. Принцесса попыталась снова дать деру, но я потянул уздечку на себя и чуть не выпустил ее из рук. Внешне это выглядело так, будто человек-невидимка взялся за уздечку и она вытянулась параллельно земле.
   "Тихо, тихо", -- бормотал я, потихоньку тягая Принцессу в сторону моего расположения. Не знаю, что повлияло на лошадь, мое неслышимое бормотание или ее пофигистский и меланхоличный характер, но долго она не сопротивлялась. Так мы и отправились обратно. Невидимый человек тянул за уздечку лошадку, а вокруг нее играли завихрения воздуха. М-да, неподготовленный человек, увидев такое, может и инфаркт заработать.
   Ладно, что мы имеем? А имеем мы то, что элементаль обладает интеллектом. То ли естественным, то ли искусственным, не суть важно. А если так, то им можно не просто управлять напрямую, но и давать команды на выполнение. Как мне кажется, если древние их использовали для строительства и прочих дел, то именно такой способ мог облегчить им жизнь. Постоянно управлять элементалями напрямую никаких сил и терпения не хватит. То есть надо найти кнопку подчинения элементаля. С другой стороны, у конкретного данного элементаля определенно есть что-то вроде эмоций, что несколько не согласуется с их искусственным происхождением. На фига инструменту придавать эмоциональность?
   Ладно, попробуем.
   "Эй! Шишига! Прием-прием! Как слышимость?"
   А в ответ тишина...
   "Шишига!" -- поддал я чуток эмоций. В ответ эхо легкого удивления и присутствия кого-то (конечно элементаля) как отдельного объекта где-то рядом.
   Хорошо, значит, слышит. Дальше я попытался объяснить Шишиге, что называется на пальцах, на эмоциях и на матерном русском, что от него требуется. Результатом стало то, что Принцесса как шла, так и продолжала идти за тянущей ее уздечкой. Вот только рулил всем процессом Шишига без моего вмешательства. Я аж вспотел, пока добился такого результата. Но остался им весьма доволен. У меня мелькнула еще какая-то мысль, но я ее не смог ухватить, так как отвлекся -- в пределах видимости появился я физический, то есть мое тело, сидящее в позе лотоса на земле. Хм... Забавно так смотреть на себя. А почему на лбу блестит пот? Ах, ну да. Я же и элементаля вызывал, потому что мне наличие солнца не нравилось.
   "Так, Шишига! Тебе новое задание. Что хочешь делай, но мне надо, чтобы все небо покрылось тучами. Выполняй, дружок!" -- Я мысленно представил все небо затянутое тучами и мысленно же потрепал ветерок по загривку, а в ответ до меня донеслась эмоция довольства, и тут же контакт с элементалем пропал, а я очнулся в своем теле. Интересно, справится ли Шишига с таким абстрактным заданием?
   "Справится, куда он денется", -- прокомментировал мою мысль Умник.
   "Думаешь?"
   "Угу".
  
   Если перевести процессы, происходящие внутри МВ1766 на человеческий лад, то можно сказать, что он был доволен. Сегодня его оператор наконец смог активировать одну из базовых программ управления погодой. Правда, до этого зачем-то пытался запрограммировать его на выполнение странной работы. Ничего подобного раньше МВ1766 не выполнял. Хоть и с трудом, но логические анализаторы справились с работой, разобрались, что нужно было оператору. Несложное задание -- протянуть объект с небольшой постоянной скоростью в определенном направлении. Но уж очень редко эта подфункция программирования элементаля используется на деле. Так что можно было бы сказать, что к довольству МВ1766 примешивалась и некоторая доля озадаченности.
  
   "Слушай, помнится, ты с трудом определял информструктуру элементалей. Как сейчас у тебя обстоит с этим дело?" -- спросил я.
   "Сложно, -- задумчиво произнес Умник. -- Такое ощущение, что они то существуют, то не существуют. То есть я перестаю что-то видеть. А когда вижу, информструктура постоянно меняется. Я с таким раньше не сталкивался. Правда, нашел, как отслеживать их по инфосети, они там оставляют свой след присутствия. То есть элементали постоянно подключены к сети. Да, -- как бы подтверждая свою мысль, произнес он, -- может, и не постоянно, все-таки сеть -- сложная штука, но они как-то с нею взаимодействуют".
   "Вот как", -- протянул я. Неожиданная информация. И весьма многообещающая. "Так, Умник, ты очень заинтересовал меня. Я сейчас вылезу в инфосеть, хочу посмотреть на них сам, а ты сможешь меня сопровождать? Мы ведь такого еще не делали?"
   "Ну, давай попробуем", -- неуверенно произнес Умник.
   Я немного посидел, приводя мысли в порядок. Глянул на небо и улыбнулся. На нем стали появляться тучки. Явно работа Шишиги. И я даже не представляю, как он умудряется это делать, откуда их пригоняет или какие природные процессы запускает. Кстати, я наконец определился, что Шишига -- он. Как-то это незаметно в процессе сегодняшнего общения с ним сформировалось.
   Закрыв глаза, я привычно погрузился в инфосеть. И тут же выругался. Все выглядело совершенно иначе. Если раньше сеть выглядела как относительно простой каркас из разноцветных объектов и линий, то теперь передо мной переливалось всеми цветами радуги какое-то марево.
   "Умник!" -- позвал я своего спутника. Некоторое время прошло в молчании, пока вдруг рядом со мной не возникло амебообразное образование, постоянно дергающее своими лапками.
   "Я тут, видишь меня?"
   "Вот уж чего не знаю, так это того, что я вижу, почему и как, -- пробормотал я. -- Если эта амеба -- ты, то вижу".
   "Амеба?" -- удивился Умник и покраснел. Вернее, эта амеба покраснела.
   Так, что-то тут не то. Я объяснил Умнику, что я вижу.
   Амеба некоторое время летала рядом со мной, часто меняя свою форму и цвет, потом остановилась.
   "Ничем не могу помочь, -- донеся до меня голос Умника. -- Вини в этом свой мозг. Это ведь он интерпретирует поступающие в него данные. Похоже, сейчас он считает, что такая интерпретация наиболее близка к действительности".
   "Угу, -- пробормотал я, -- считает. Отдельно от хозяина. Зашибись".
   Я присмотрелся к окружающему пространству. Переливы света сильно раздражали. Видимо, его изменения отражали протекающие в сети процессы. Но вот визуализация, прямо скажем, поганая. Ничего не понятно. В прошлые разы, когда все выглядело схематично, в стиле каркасной модели, воспринималось легче, пусть и информации было меньше. Ну и что делать? Я в этой цветомузыке ни фига не понимаю. Снова обратив внимание на Умника, я поморщился. Ну и сопля! Нет чтобы что-нибудь поприличней образовалось!
   Ой! Что это? Образ Умника на долю мгновения смазался, сквозь него проступил переливающийся теми же цветами шар и снова вернулся к своему амебообразному виду. Хм... А ведь это произошло, когда я подумал про что-то "поприличней"! Интересненько получается!
   "Умник, а напомни-ка мне такую штуку... -- вкрадчиво попросил я, косясь на амебу. -- Ты вроде говорил, что запихал мне в голову управляющие программы для работы с инфосетью, так?"
   "Да, я говорил такое".
   "Ага, а много там подобных алгоритмов?"
   "Очень", -- подтвердил мои мысли Умник.
   "А создавала эти алгоритмы раса Дронта. Угу", -- кивнул себе я.
   "А что?"
   "Помолчи, Умник, мне в голову пришла мысль, и я ее думаю", -- ответил я. Так, что мы имеем? Дронт -- копия человека, то есть меня. Настолько близкая копия, что его мозговые алгоритмы, то есть софт, идеально работают и в моем мозгу. Это я и раньше знал. Однако вопрос на миллион местных золотых тугриков -- как он работал с сетью? Правильно, напрямую, как и я. Но как он видел инфосеть? Сомневаюсь, что этот процесс был пущен им на самотек. И вряд ли бы он стал смотреть на вот такое безобразие, что я наблюдаю вокруг себя. Я бы сделал что-то вроде операционной системы, с соответствующим удобным визуальным, тактильным, слухо-осязательным управлением и воспроизведением информации. Логично? Логично! А что происходит у меня? К сети я подключен, какие-то из модулей управления работают, но определенно не все. Из-за чего мозгу приходится самостоятельно интерпретировать сигналы сети.
   "Умник, а что там с развитием участков мозга, отвечающих за работу с инфосетью? Насколько они развились?"
   "По последним данным, процентов на семьдесят. А вот программ, как ты говоришь, активировано процентов десять".
   "И как активировать остальные доступные?"
   "А это ты сам. Базовые активировались спонтанно, когда соответствующий участок мозга был готов. А вот самый большой модуль, как мне кажется, можно и, наверное, нужно сознательно запустить. Попробуй, может, получится. Только предупреждаю сразу: не спрашивай меня как, я не знаю".
   И на том спасибо. Ладно, продолжим думать. Если мы предполагаем, что Дронт и его люди такие же, как и мы, а об этом говорит очень многое, вплоть до психологии, то и действовать они могли похожим образом. Как бы я организовал работу? Конечно мысленно. Условной фразой? Вряд ли -- вон, даже мой бадди-комп действует по улавливаемым им моим мыслям или чему там. Эмоции? Волевое эмоциональное усилие? Вряд ли. Скорее все-таки просто мысли. Вот только вполне может оказаться, что и мыслить нужно в определенном формате. Знать команды. В любом случае надо попробовать. Все равно в таком состоянии визуализации сети я ни хрена ни в чем не разберусь.
   Я снова посмотрел на противную амебу, которой представлялся Умник. Ну давай, превращайся во что-нибудь другое! С минуту я представлял вместо амебы то кактус, то кошку, то утюг. Нет, ни фига. Стоп! Вначале, как только я увидел Умника и мне не понравился его вид, вроде как промелькнуло что-то... Я попробовал представить себе вместо амебы шарик, но так же переливающийся цветами. Буквально сразу ножки амебы втянулись внутрь, поверхность собралась в шар, так же, как и амеба, меняющий цвета, от него протянулось множество лучей... нет, не лучей: некоторые из них изгибались самым причудливым образом, но где они кончались, было непонятно -- терялись в окружающем мареве.
   Фух! Похоже, принцип я понял. Во что угодно информационный объект не превратишь, но если он хотя бы примерно может отразить протекающие в нем процессы, то визуализировать его в новом состоянии вполне получится.
   "Понял, Умник?" -- спросил я.
   "С трудом, но последние твои мысли я уловил. Ты только не ускоряйся сильно. И так еле-еле за тобой слежу".
   "Хорошо", -- медленно подумал я, прикидывая, что делать дальше. А дальше я привел представление информационного пространства к тому виду, к которому привык в предыдущие посещения инфосети. Но не без труда. Насколько понял, я стал улавливать больше информации, а тот биологический комп, что Умник воткнул мне в мозги, пытается отображать всю доступную информацию. И стоило мне немного расслабиться, как выстроенная картинка стала расплываться. Хм... Что же делать? И что было за марево такое? А что если это просто информационный шум, или инфоэнергия? Если раньше я видел только яркие объекты, то сейчас и такая информация стала доступна? А нормально биокомпом еще не получается управлять... Ну а если вот так?
   Все пространство заполнила легкая и не напрягающая зрение пыльца. Расплывание картинки прекратилось. Понятно. Еще некоторое время я потратил, пытаясь преобразовывать картинку. Сначала пространство превратилось в полупрозрачную воду, в которой плавало много рыб разного размера, которые часто метали друг в друга икру. Ну, при не особо противоречивой в общем картинке такое изображение было довольно стабильным. Кстати, инфокомп, моя цель, выглядел как огромный кашалот, который иногда выплескивал из своего темени струи воды (забавно -- фонтан под водой). И куча светящегося планктона. Но в целом эта визуализация была не очень информативна. Потом пространство превратилось в огромное древо, ветви которого терялись вдали. На ветвях висело много плодов, а сквозь просвечивающую кору двигалась питательная жидкость.
   Поиграв еще с визуализациями, я вернулся к привычной мне псевдогалактике. Так, здесь в принципе понятно. Только непонятно пока, как напрямую работать с биокомпом. Такое опосредованное управление весьма неудобно. Да и не управление это, а так, игрушки. Должно быть что-то проще. Кстати, во время всех этих игр я оставался на одном месте. Самому двигаться у меня не получалось. А вот Умник сновал туда-сюда рядом со мной, правда, далеко не убегая. Я попытался оглядеть себя. Хм... Ну, что-то вроде постоянно деформирующегося шара с искорками внутри. Ладно, а если так? Я попытался почувствовать свою руку и вытянул ее перед собой. Сначала немного неуверенно, а потом все ярче проявился светящийся отросток, отходящий от меня. Забавно. И помахал рукой. Отросток повторил движение виртуальной руки. Вот! Уже лучше. Вырастив вторую руку, я полюбовался на них. Ну, типа энергетических культяпок. Тут прямо передо мной остановился Умник. Я, не раздумывая, дотронулся до него.
   "Ай! -- всполошился Умник. -- Вырубаемся! Несанкционированная попытка доступа!!! Ник!!!" -- Умник заметался, но не стал отрубаться от сети без меня.
   "Подожди! -- недоуменно прикрикнул я на него. -- Я только что до тебя дотронулся, и ты тут же закричал. Что за дела?"
   "Ты?"
   "Угу. Ну, как сейчас?" -- Я отвел от Умника руку.
   "Пропало".
   "А сейчас я дотронусь до тебя. Что чувствуешь?"
   "Несанкционированный доступ к внутренним логическим связям", -- как-то неуверенно прошептал Умник.
   Ага, интересно, это то, о чем я думаю? А если так? Я взял Умника в ладони и аккуратно сжал.
   "Ты там осторожнее, что-то мне неуютно", -- глухо донеслось до меня.
   "Не бойся, я с тобой".
   Так, не то. А если так? Я снова коснулся Умника и сделал движение, как будто крутанул его пальцем сверху вниз. Первое впечатление было такое, будто из Умника посыпались детали.
   "Ты как?" -- испуганно спросил я, глядя на смутно знакомые очертания деталей.
   "Если бы я был человеком, я бы сказал, что мне щекотно. Ты там сильно не играйся со мною. Что-то мне боязно. Не знаю, что ты делаешь, кто-то, надеюсь, это ты, вовсю шарится по моим внутренностям".
   "А почему ты не уверен, что это я?"
   "Потому что доступ ко мне идет из инфосети. Так, стой. Я отследил откуда. Да, похоже, это ты".
   "Ладно, не бойся, больше не буду над тобой экспериментировать". -- Я все не мог оторвать взгляда от висящих вокруг Умника знаков. Знаков? Вот я тупой! Это же алфавит расы Дронта! Точно такой, что был на стенах его корабля!
   "Кажись, я понял, что сделал! -- радостно прокричал я. -- Я вызвал информацию по тебе! Типа панели свойств!"
   "С чего ты взял?"
   "Тут вокруг тебя надписи какие-то. Стоп, ты же их не видишь..."
   "Нет, это, видимо, твой биокомп работает".
   "Вот блин, а я ведь не знаю этот язык. Так и не удосужился выучить. Вот зараза! Ладно. Пока оставим это. Надо будет над чем-нибудь другим поэкспериментировать. Кстати, тут надписи объемные, похожие на металлические детальки. И некоторые цветом отличаются. Потом, как выйдем из инфосети, научишь меня языку Дронта?"
   "Без проблем", -- ответил Умник. В голосе его явно прозвучало облегчение. То ли от того, что все не так страшно оказалось, то ли от того, что я больше ничего с ним не делал.
   Так, ладно. Если я правильно понял, то убрать надписи будет вот так... Я аккуратно крутанул Умника в обратную сторону -- вверх, и действительно надписи-детальки пропали.
   Мысленно вытерев пот со лба, радуясь, что обошлось, я позвал Умника на выход из инфосети. Я ведь действительно рисковал. По сути, подставил Умника. С ним могло случиться все что угодно -- вплоть до разрушения. Кто знает, что за алгоритмы встроены в тот, вернее уже мой, биокомп. Боюсь, даже Умник не в курсе. Просто вложил мне в голову матрицу, так как считал, что так должно быть. Ладно. Пока хватит экспериментов. Надо определиться со свалившимся на меня "богатством".
  
   Криса
  
   В окно, вырезанное в грубом камне внешней стены помещения полигона, заглянул краешек луны. По окрестностям разносился стрекот ночных насекомых, а задуваемый в окно воздух одуряюще пах свежестью и полевыми цветами. Криса чуток подвинулась, чтобы плотнее прижаться спиной к Нику, спящему рядом с ней. Сегодня он чуть ли не впервые уснул раньше нее. Да и выглядел он немного устало, хоть это не помешало ему в обычной своей манере поприставать к ней. Губы Крисы тронула легкая улыбка. Хорошо-то как! В последнее время, как с удивлением стала замечать девушка, ее восприятие мира очень сильно изменилось. Все стало как-то ярче, живее, чувства обострились. Частая депрессия, с коей она почти свыклась и воспринимала как должное, куда-то запропастилась. Дила, к которой она иногда заскакивала поболтать, как-то грустно улыбнувшись, сказала, что Криса расцвела. Если это и так, то не последнюю роль в этом сыграл парень, что сейчас так уютно греет ее спину. Криса взяла руку Ника, поплотнее прижала ее к себе, а его ладонь положила под щеку.
   Тем временем ее мысли свернули в другую сторону. Завтра она собирается посетить гильдию, чтобы обговорить последние детали по договору об оплате ее разработки. А так как работа относится к военной области, то гильдия в кои-то веки решила раскошелиться и неплохо стала платить за такие вещи. А после того как Криса придумала, как использовать ее сигнальную сеть в движении, стоимость разработки подскочила чуть ли не на порядок. Так что для организуемого архимагом бала Криса уже сама может закупить себе все необходимое и даже более того. Иногда у нее мелькала мысль надеть то же платье, что было на ней на демонском приеме. Уж очень оно красивое. Но она пока не решила. А может, попросить Ника сделать что-то подобное, но в другом стиле? Вот вроде бы и близкие у них отношения, куда уж ближе, но как-то неудобно просить его о таком. Криса про себя вздохнула. Как будто почувствовав ее мысли, Ник зашевелился и отвернулся к стенке. Криса нахмурилась. Неудачное совпадение получилось. Ну и ладно, она снова вздохнула, подождем еще немного, может, он сам сообразит что-нибудь. Да и следует намекнуть ему, что пора возвращаться в город. Здесь, конечно, хорошо, но слишком далеко ежедневно туда добираться.
   Девушка развернулась к Нику, плотно прижалась и, поцеловав его в спину, отбросила все мысли. А через некоторое время в комнате уже спали все.
  
   Ник
  
   Я рывком сел на постели. Рядом зашевелилась Криса и, недовольно пробормотав что-то, повернулась на другой бок. Фух! И чего так дергаться? Я снова откинулся на подушку. Так, голова вроде не болит, но спать все равно хочется, что-то в последнее время быстро стал уставать. Наверное, нагрузки большие. А процесс расположения на нужные полочки лингвистической информации, запихнутой в мою голову Умником, похоже успешно завершился. Хорошо хоть голова не раскалывается как раньше, привыкать стал, однако.
   "Совершенно верно. И уже давно", -- буркнул Умник.
   "Сенкс".
   Так, надо проверить, как оно работает.
   "Умник, ты перевел текст, как я просил?"
   "Ага, вот".
   Перед глазами у меня появился текст на языке атлов. Атлов? Что это такое? Я немного напрягся, но никакой информации, кроме того, что Атл -- это материнская планета расы Дронта, не вспомнил. В принципе Атл означает то же, что и Земля. И так же, как земляне называют себя землянами, люди расы Дронта называли себя атлами. Неужели у них нет реального разбиения на внутренние расы? Почему больше никакой инфы нет?
   "Потому, что я загнал тебе в голову всего лишь язык атлов, а не исторические справочники, которых у меня, кстати, нет".
   "Интересно, а как вообще я буду что-то понимать, если соответствия какому-то термину у меня в голове не будет?"
   "Я просто выстроил связи понятий языка твоего и атлов. Кстати, процентов двадцать слов и смысловых образов просто не к чему было привязать. Будешь видеть или читать в оригинале без их понимания. Ну, может, по контексту сообразишь. Остальное будешь понимать, словно читаешь на своем языке. Возможно, построение фраз покажется странным для тебя, но тут уж ничего не поделаешь".
   "Что с произношением?" -- деловито поинтересовался я, пытаясь мыслить по-атлосски. Хм... сложновато получается.
   "Ничего. Данные-то чистые, а не снятые с мозга человека. Как раньше не получится. Как звучит то или иное слово, ты знаешь, об этом я позаботился, тренируйся. Кстати, работы в этот раз у меня было не в пример больше. Если раньше я просто запихивал нужную информацию тебе в мозг и она хорошо усваивалась, причем с нужными ассоциативными связями, то сейчас пришлось самому все это делать. Хорошо хоть у тебя достаточно большой словарный запас, да еще и хорошие родные знания технического, литературного и разговорного языка. Поэтому такому приличному количеству информации я и смог найти соответствия".
   "Спасибо, Умник".
   Ну, хоть что-то. Я пробежался глазами по тексту. Умник выдрал откуда-то из моей библиотеки тексты разной направленности и перевел на атлосский язык. Так, ну в принципе более-менее все понятно. Если не акцентироваться на самих символах и словах, а пытаться ухватить только суть, совсем хорошо выходит. Немного покопавшись в новой информации, я удовлетворенно кивнул себе. Атлосский язык оказался достаточно простым как для произношения -- никаких звуков, для воспроизведения которых нужно хитровыкрученно работать языком и губами, так и по своей структуре -- одному звуку соответствует один символ. И, что самое главное, никаких смысловых изменений значения слова или фразы при изменении тональности звуков, как иногда случается. Но, несмотря на кажущуюся простоту, литературный вариант оказался достаточно богатым, чтобы выразить мысль любой сложности. И красивый. Хотя, на мой взгляд, в любом языке можно найти свою красоту, свою музыку.
   "Ну что, Умник, не пора ли нам в инфосеть?"
   Я оглянулся на Крису, поцеловал ее, поплотнее укутал одеялом и, откинувшись на подушку, прикрыл глаза.
  
   Инфосеть встретила меня как своего. Мне даже не пришлось медитировать. Просто захотел -- и тут же оказался в виртуале инфосети. Странно это. Я заметил, что и управление отображением виртуала стало получаться намного проще.
   "Умник, ты где?"
   Рядом со мной возник знакомый мне шарик.
   "Туточки мы, куда нам деваться-то?"
   Я, прищурившись, посмотрел на него. Подчиняясь моему желанию, шарик немного подергался, меняя форму, и превратился в маленького джинна. Такого полупрозрачного, с симпатичной мультяшной мордочкой. Ну, похоже, я понял. Как в моей реальности такими вещами управляет бадди-комп, так и тут этим занимается биокомп, перешедший мне по наследству от атлов через Умника.
   "Слушай, Умник, кажись, я понял, почему у меня стало получаться так быстро формировать плетения. Это все биокомп виноват".
   "Да? Ну, может быть. Я же точно не знаю, что конкретно он делает, как работает, знаю только, что служит для управления инфосетью".
   "Что? -- возмутился я. -- А как же твои убеждения, что так надо, так будет лучше? Эксперимент на мне провести решил?"
   "Ну почему? У тебя ведь все подходило для этого, да и контролировал я весь процесс. Ты что, недоволен результатом?"
   "Н, ладно, -- вдруг успокоился я, -- замнем для ясности".
   Через пару мгновений на мое лицо наползла мстительная улыбка.
   "Тогда и я поэкспериментирую, ты уж не обессудь", -- сказал я и, положив свой виртуальный пальчик на голову джинна, крутнул его вниз. Он забавно завертелся, и из него, как и в прошлый, раз полетели детальки-слова.
   "Ай, Ник! Перестань! Я больше не буду!" -- закричал Умник.
   "Да успокойся", -- пробормотал я, вчитываясь в надписи.
   Я немного ошибся, посчитав в прошлый раз, что при таком действии с объектом выдается информация о нем, но не сильно. Биокомп сразу начинает исследовать объект, а пользователю выдается меню, какие действия выполнять дальше. Сейчас передо мной висело несколько пунктов, один из которых слегка шевелился. Я так понял, чтобы не отвлекать, таким образом показывается, что по данному пункту что-то там за кадром делается. И это был именно пункт "Информация". Дальше шли: "Схема", "Дублировать", "Изолировать", "Занулить".
   Ну, видимо, для того, чтобы выполнить любой из пунктов, нужна какая-то информация об объекте, вот там что-то и делается. А пункты-то забавные. "Дублировать" и "Занулить" -- тусклые. Если я правильно понимаю, выполнить эти команды сейчас проблематично. Слева от них -- активный символ, заменяющий атлам знак вопроса. А вот "Изолировать" -- более живая надпись, но все-таки не совсем яркая.
   Так, ладно. Самое очевидное посмотреть информацию, хотя палец так и тянется выбрать знак вопроса рядом с задизейбленными пунктами. Но будем действовать по порядку. И я смело выбрал первый пункт. Не думаю, что Умнику из-за этого грозят неприятности.
   Окружающее меня пространство сильно потускнело, зато вокруг меня стала появляться разного рода информация, перемежающаяся какими-то не совсем понятными рисунками. Хм-хм...
   "Умник! Знаешь, оказывается ты -- универсальный автономный модуль управления, вернее какая-то модификация базового УАМУ. Номера версии нет. Тут приводятся отличия от базовой версии. Ну, это мне ни о чем не говорит".
   "Ага, версия модификации триста сорок восемь, это у меня прописано, я знаю. А что там еще есть?" -- явно заинтересовался Умник.
   "Странно, что биокомп не считал эти данные, -- задумчиво пробормотал я. -- А почему ты спрашиваешь?"
   "Интересно же знать о стороннем взгляде на себя!"
   "Ну-ну... Тут главный прикол знаешь в чем?"
   "Ну?"
   "А в том... -- Я на секунду запнулся. -- В том, что, по ходу дела, в этом биокомпе, что ты впихнул мне в голову, есть какая-то база данных. Вот пример -- номер твоей модификации он не смог считать из тебя, а про базовую версию знает и видит различия. И вопрос в том, насколько обширна такая база? Что скажешь?"
   "А черт его знает. Могу поковыряться в копии матрицы, с которой я переносил инфу".
   "Хорошо. Так, что там дальше? Ага, периферия у тебя почти полностью отсутствует. Есть лишь "многофункциональный усилитель базовых операций с реальностью"".
   С реальностью? Хм...
   "Это, наверное, браслет", -- подал голос Умник.
   "А почему с реальностью?"
   "Не знаю, -- отозвался мой партнер. -- Может, я слово неудачно перевел? Но оно ближе всего соответствует по смыслу".
   "Ладно, не парься. Его производительность и комплектация вдвое меньше положенного. Ага, ну это понятно, мы ведь его разделили с тобой. Так, и последнее, что более-менее понятно -- "Исчерпание базовых ресурсов -- 80%". К чему бы это?"
   "Ну, видимо, при таком использовании моих возможностей, как это происходит сейчас, скоро у меня просто закончится память. Эта цифра соответствует моим подсчетам. Придется или стирать лишнее, или что-нибудь придумывать".
   Остальное я просто не понял. Какие-то специфические термины, обозначения и сокращения.
   Так, как убрать эту инфу? Я помахал рукой. Ничего не вышло. А если снизу вверх? Ага, получилось. Что-то как-то примитивненько сделано управление. По-моему, должен быть и вариант работы мысленно, но, видно, это как-то надо обозначать, чтобы биокомп понял. Ладно, пока поюзаем технику в таком режиме.
   Я ткнул в надпись "Схема". Мама мия! Вы видели когда-нибудь схему сложного устройства на компе? Очень сложного. Очень. Тысячи слоев, сотни проекций, куча текстовой информации. Вот что-то подобное я и увидел. Конечно, все это было прорисовано совсем не в земном стиле, но ничем иным это просто не могло быть. Честно говоря, не совсем понятно, как с этим работать, как с этим справляется биокомп, на что он в принципе не должен быть способен (или я ошибаюсь)? Неожиданно появилось подтверждение моим мыслям: на "экране" возникла надпись: "Более высокая детализация структуры объекта возможна при подключении к вычислителю уровня 10БЛ и выше. Подключиться?"
   Вот тут я репу-то свою и стал чесать. Пусть и виртуально. Ну-ну. "Посмотрим, что получится, ничего я не теряю", -- подумал я и согласился с предложением. От меня в разные стороны потянулись лучи, все больше и больше. Некоторые гасли, другие почему-то начинали изгибаться произвольным образом и менять направление своего движения. В глазах зарябило. Я невольно сделал жест, как будто потираю глаза, хотя и видел все не глазами, однако это возымело свой результат. Возникла надпись: "Снижение детализации" -- и куча лучей погасла, остальные стали тусклее.
   "Ого, какой трафик в инфосети! -- возник голос Умника. -- Ты что там делаешь?"
   "Да вот, биокомп предложил подключиться к какому-то компу, ресурсов, видите ли, ему не хватает, чтобы обработать твою информструктуру, как я понял".
   "Эй, ты там аккуратнее со мной, -- забеспокоился Умник. -- Я только один такой, меня другого такого уникального нет!"
   "Не боись, я только инфу смотрю, -- успокоил я его. -- Надо же разбираться с таким богатством. Кроме того, насколько я понимаю, деструктивные функции мне почему-то недоступны. О! Результаты стали появляться!"
   Чуть слева от меня появились надписи.
   "Обнаружены модули МН -- 56123 единицы. Из них 54324 находятся в режиме спячки. Уровень вычислительных возможностей ниже требуемого. Модификаций МН -- 10".
   "Обнаружены модули МЕ -- 32435 единиц. Из них 21356 находятся в режиме спячки. Уровень вычислительных возможностей ниже требуемого. Модификаций МЕ -- 35".
   "Обнаружены модули МО -- 223454 единицы. Из них 78564 находятся в режиме спячки. Уровень вычислительных возможностей ниже требуемого. Модификаций МО -- 56".
   "Обнаружены модули МВ -- 150221 единица. Из них 24444 находятся в режиме спячки. Уровень вычислительных возможностей ниже требуемого. Модификаций МВ -- 40".
   "Обнаружены модули ММ -- 1234221 единица. Уровень вычислительных возможностей ниже требуемого. Модификаций ММ -- 40".
   Это еще кто такие? Но додумать мне не дала следующая надпись: "Обнаружен вычислительный кластер стандарта "Планетарный трудяга". Обнаружено разрушение связей узлов кластера. 95% узлов кластера не детектируются. Обнаружено 7 функционирующих узлов кластера. Подключиться к ближайшему?"
   Так, дайте мне подумать! От полученной информации у меня просто голова пошла кругом. Да еще и эти аналогии с земной вычислительной техникой только сбивают с толку, возможно, пряча за собой истинное положение дел. Это ведь только слова, и, понимая ситуацию по-своему, я могу спокойно напортачить где-то, искренне веря, что поступаю правильно. Ибо об этом будет говорить мой опыт, который в данной ситуации может только сбить с толку. В общем, пользуемся логикой, логикой и только логикой... И в то же время давно я не чувствовал такого восторга! Как будто мне дали поиграться с вычислительной техникой нового поколения, но не сказали, как с ней работать, и надо разобраться самому. Еще бы понять, как давать команды, а не следовать указкам.
   Немного приведя мысли в порядок, я согласился с предложением биокомпа.
   "Подключение к узлу кластера N1 по порядку. Отказано в доступе. Причина: все уровни доступа заблокированы. Необходимо вмешательство системного управляющего".
   "Умник, в русском языке в данном контексте управляющий называется администратором. Внимательнее надо быть".
   "Пардон. Упустил из виду".
   "Упустил он из виду, видите ли, -- недовольно пробурчал я. -- Тут ведь не так поймешь, сунешь пальцы куда не следует, оторвет по самое не балуйся. Надеюсь, все-таки по смыслу все, что ты мне засунул в башку, совпадает... Ладно, пойдем дальше, тем более что тут меня уже спрашивают".
   Биокомп спрашивал разрешения на попытки подключения к остальным узлам. Конечно, я согласился. Но результат был таким же.
   Пока я задумчиво рассматривал все записи, развешанные вокруг меня, снизу выплыла еще одна: "На узле N4 по порядку обнаружен открытый порт связи с концентратором класса "Системный бюрократ". Идет анализ. Связь с концентратором отсутствует".
   "Что еще за бюрократ такой?" -- пробормотал я, пристально глядя на надпись. Если я правильно понял, то "Планетарный трудяга" -- кластер, состоящий из кучи серверов, типа того, что находится над гномьим источником. Что он делает, надеюсь, разберусь со временем. А вот что это за "Системный бюрократ"?
   Под моим взглядом надпись как бы промялась, тут же все снова потускнело, а поверх всего пошла новая информация. И я, кажется, понял, как по минимуму управлять направлением работы биокомпа.
   "Краткая информация. "Системный бюрократ" -- концентратор ИТК45, организующий совместную работу кластеров планетарного уровня. Вместе с ними, планетарными модулями воздействия и модулями класса "Космический ветер" организуют кластер уровня звездной системы. Стандартное место расположения концентратора -- звезда системы. Подробнее смотри "Реестр ИМ N14324355ПРК".
   Круто, что еще сказать? Недолгий эксперимент позволил найти управляющую команду, как убирать текущую информацию. Я снова взглянул на проступивший лог сканирования.
   Попытки воздействовать на надписи, чтобы посмотреть инфу по заинтересовавшим меня модулям, приводили лишь к тому, что мне выдавался длинный список цифр. Не сразу я сообразил, что это какие-то параметры данных модулей. Скорее всего, их условные обозначения (или реальные номера) и какой-то динамический параметр -- или расстояние до них, или их координаты, так как они у многих постоянно менялись.
   "Так, Умник, -- я мысленно потер руки и приготовился к длительной работе, -- я сейчас по максимуму разгонюсь, да сознание распараллелю. Тут работы куча и маленькая тележка. Готовься к разрыву связи". -- Я помнил, что в таком режиме работы Умник уже не успевает снимать мозговую активность. Или же она изменяется настолько, что детектировать мысли он уже не в состоянии.
   "Ладно, только сообщишь результат, хорошо?"
   "Договорились, а ты лучше подумай, как со мной общаться в таком состоянии. В сети-то ты не тормозишь". -- Пусть тоже поработает. Решение-то простейшее.
   А дальше пошла напряженная работа. Через несколько часов субъективного времени мне удалось более-менее освоиться в примитивном управлении биокомпом. В некоторых моментах даже стал обходиться без жестов, пусть и виртуальных. На самом деле принцип управления не сильно отличался от принципа мысленного управления моим бадди-компом, но как-то пока не все срасталось. Или биокомп не до конца настроился, или для этого существуют какие-то особенности. Сумел я разобраться и с командами, предоставляемыми для большинства объектов. Например "Дублировать", как следует из названия, -- скопировать информструктуру объекта. В данном случае функция недоступна, потому что необходимо отдельно настроить, куда эту структуру копировать. Стандартное решение -- на какой-то внешний накопитель или сервер. Но можно настроить и на хранение в мозг хозяина биокомпа. Но я не стал даже пытаться этого делать, неизвестно, насколько он забьет мозги и не вредно ли. Пока я не нашел соответствия между этим дублированием и тем, вариант которого используют маги, чтобы потом материализовывать объект. По моему предположению, в инфосети должны храниться информструктуры всех существующих объектов, но пока никаких следов этого я не обнаружил. "Занулить" -- хм... что-то вроде уничтожения объекта, но, видимо, кое-что тут еще есть, и почему заблокировано, я не понял, пока не вспомнил слова Умника о том, что биокомп пока активирован процентов на восемьдесят, может, дело и в этом. "Изолировать" -- тоже не совсем разобрался, но, вероятно, как-то оторвать объект от инфосети. Что с ним при этом происходит, не имею ни малейшего понятия. База данных биокомпа оказалась очень неполной. Только краткие пометки, типа подсказки. Судя по всему, предполагалось, что остальное человек уже должен знать. Потом я обнаружил расширенный функционал работы с объектами, но там пока совсем все непонятно. А некоторым словам даже не нашлось соответствия в моем языке.
   Затем я вернулся к заинтересовавшим меня модулям с различной маркировкой. Уж очень большое их количество было обнаружено. И долго я разбирался среди вороха выдаваемой информации, бесполезной и непонятной в данный момент для меня, пока не наткнулся на очередную подсказку-описание. "ММ -- автономный модуль ментального сканирования и воздействия на объекты с уровнем разума выше 3-х единиц Тринга".
   А дальше пошло легче.
   "МН -- автономный модуль управления жидкостями на основе H2O". -- Забавно, Умник даже для химических формул выставил соответствия.
   "МЕ -- автономный модуль управления неорганической материей, находящейся в твердом состоянии".
   "МО -- автономный модуль управления материей, находящейся в состоянии плазмы".
   "МВ -- автономный модуль управления материей, находящейся в газообразном состоянии".
   Да уж. Круто. Интересно, имеют ли эти модули отношения к элементалям? Уж больно точное соответствие по классам. Это я выяснил только часа через три субъективного времени, когда научился получать координаты объектов. Правда, они были в непонятной мне системе измерения, но, тем не менее, этого хватило, чтобы увидеть очень близкие значение моих координат и одного из модулей МВ. Ну, по крайней мере, чисто теоретически этот МВ -- кстати, за номером 1766 -- вполне может оказаться моим Шишигой, которого я почувствовал рядом с собой перед тем как ложиться спать.
   "Ник, может, сделаешь перерыв? Слишком долго ты работаешь в ускоренном режиме. Наблюдаю перенапряжение мозга. Могут быть проблемы".
   "Потом, Умник. Все потом", -- пробормотал я, не в силах оторваться от интересной работы.
   Исходя из этих слабых доказательств моей правоты, я еще глубже забурился в работу.
   Поигравшись достаточно долгое время с биокомпом, вскорости я уже уверенно стал себя чувствовать как юзер. Видимо, чем дольше я работал с ним, тем больше он подстраивался под меня. Например, у меня стало получаться давать ему команды, отсутствующие в списке по умолчанию. И с модулями этими мне удалось разобраться после длительного мозгового штурма. Правда, пришлось пару раз выскакивать в реал, чтобы проверить, правильно ли я все сделал. Первый мой эксперимент состоял в том, что я дал команду ближайшему ко мне модулю МВ пригнать тучки по заданным координатам и соорудить дождь. В реале в это время стояла тихая погодка. Я минут десять прождал, стоя на полигоне и уставившись в небо. А затем как мальчишка прыгал, бегал и смеялся под сильными струями дождя от разразившейся вдруг непогоды. Вызвав своего Шишигу, понял, что я был прав -- именно он оказался тем МВ1766, чьи координаты почти совпадали с моими. Таким образом, получается, что элементалями можно управлять не только через "внешний интерфейс", вызывая их стандартным образом, но и через инфосеть. Причем в последнем случае управление ими идет на более низком уровне. Единственное, что меня смущало -- это то, что если для доступа к инфокомпу нужны определенные права, то этими модулями почему-то получалось у меня управлять без какой либо аутентификации и авторизации. В голову приходило только два варианта -- или этого и не предусматривалось, или же сказывается то, что я общаюсь с ними через свой биокомп и этого вполне достаточно. Надо бы прояснить вопросы, да времени нет, так меня захватили эксперименты. По аналогии с воздушным элементалем я стал разбираться с земными, то есть с модулями типа МЕ. Во время экспериментов я постоянно выскакивал в реал, чтобы оценить последствия вмешательства в работу экспериментального образца, вызванного мною на полигон. И уже под утро я наконец добился почти полного управления элементалем с частичным программированием выполняемых им задач.
   Надо сказать, что у каждого элементаля есть куча заложенных сложных программ, которые он может выполнять, вот только передо мной стояла одна проблема -- по их куцему описанию пока были совершенно непонятны многие из выполняемых данными программами задач. В этом смысле после нахождения возможности задавать простейшие действия модулю для меня оказалось несколько проще немного поуправлять элементалем, чтобы он запомнил то, что надо делать, и чтобы он потом по команде мог повторить эти действия. Затем методом научного тыка мне удалось активировать команды средней сложности. Вся прелесть была в том, что элементаль дальше действовал, используя свои мозги или то, что их заменяет, чтобы наилучшим образом выполнить задачу, как он ее понимает. Например, чтобы несколько раз подбросить камень, элементаля надо было научить, как это делать, а чтобы разрушить стенку -- достаточно дать соответствующую команду. Вот последнее и относилось к программам среднего уровня сложности.
   В целом процентов на пятьдесят, как я оптимистично установил, я разобрался с ними. И, что самое приятное, элементаль земли действительно мог помочь мне в выполнении основной задачи -- подняться в небо. И завтра, вернее уже сегодня, я продолжу экспериментировать с ним и готовиться к подъему. А то бедные сервера уже заждались "системного управляющего". Я усмехнулся и уселся прямо на землю в позе лотоса с краю полигона и стал наблюдать, как элементаль выполняет мои команды, и проводить разного рода замеры. Однако недолго музыка играла -- увидев, что я отвлекся, Умник быстро вырубил меня без всяких предварительных предупреждений.
  
   Криса
   Сладко потянувшись, Криса открыла глаза и тут же зажмурилась -- шальной солнечный лучик, словно специально подгадавший момент, когда девушка проснется, с меткостью стрелы, выпущенной эльфийским лучником, угодил в самое уязвимое место. Вытерев невольно выступившую слезу, Криса глянула на постель рядом с собой. Как обычно, Ника там не оказалось. Он всегда просыпается раньше нее, аж завидно.
   Девушка быстро оделась и вышла из комнаты. Шагая по недлинному коридору, выводящему на полигон, она составляла в голове план действий на сегодня. Выйдя из коридора на яркий солнечный свет полигона, девушка снова зажмурилась. "Странно, -- подумала она, -- а ведь дождем пахнет и свежестью. Что ж так солнце ярко светит?"
   Наконец открыв глаза, Криса замерла. И немудрено было замереть -- в центре полигона на десятиметровой высоте по кругу двигались огромные многотонные камни. Придя в себя от такого зрелища, девушка огляделась и чуть в стороне обнаружила неподвижную фигуру Ника, с удобством расположившегося в тенечке и мирно дрыхнувшего. Не придумав ничего умнее, она подошла к парню и уселась около него, завороженно глядя на летающие камни.
   Криса не знала, сколько прошло времени, когда рядом раздался голос:
   -- Проснулась уже?
   Девушка хмыкнула:
   -- Я-то давно уже. А вот кто тут только что самым бессовестным образом дрых, а?
   В ответ Ник только сладко потянулся, Крисе даже самой захотелось зевнуть. Она обратила внимание на темные круги под глазами парня и его усталый вид.
   Ник посмотрел на летающие камни, девушка тоже перевела взгляд, для себя решив попозже поговорить с ним, чтобы не напрягался так.
   -- Так, -- пробормотал он, -- два часа -- достаточный срок.
   -- Для чего? -- не отрывая взгляд от движения над полигоном, спросила Криса.
   -- Чтобы удостовериться, что элементаль земли -- то, что мне нужно.
   -- Что?! -- Криса резко повернула голову к Нику. -- Повтори, что ты сказал!
   -- А что такое? -- Он, слегка прищурившись, посмотрел на девушку. -- Не знаешь, кто такие элементали земли?
   Криса просто задохнулась от возмущения, вскочила на ноги и, уперев руки в бока, грозно уставилась на парня.
   -- Валькирия, итить! -- с деланным восхищением взглянул на нее Ник.
   -- Не обзывайся, -- расслабилась девушка, все-таки ему удалось сбить ее возмущенный настрой. Оглянувшись на зрелище над полигоном, Криса жалобно, чтобы размягчить этого чурбана, сказала: -- Скажи, что это правда! Это элементаль земли?
   -- Нет, это камни, -- хмыкнул он, но, увидев ее хмурые брови, тут же сделал серьезное лицо и встал. -- Ну а кто же еще. Из-за чего такой кипиш?
   Девушка тяжело вздохнула. Сколько тут живет, а так и не удосужился как следует понять, чем живут и дышат гномы.
   -- Понимаешь, -- медленно начала она, успокаиваясь, -- в отличие от остальных рас, для нас, гномов, элементаль земли всегда был чем-то... ну вроде символа, что ли. Мы всегда ассоциировали себя с ним. Если почитать в хрониках, то везде, где упоминается элементаль земли, подразумеваются гномы. Мы никому этого не показываем, но утрата возможности вызова элементаля -- очень большой удар для нас. Словно нам запретили общаться с близкими родственниками. Понимаешь?
   Ник медленно кивнул и обнял Крису.
   -- А теперь ты так спокойно говоришь, что это, мол, элементаль земли. Это ведь не шутка? -- Девушка подняла голову и посмотрела в глаза Нику. Тот с неопределенным выражением на лице молча глядел на нее и гладил по волосам.
   -- Нет, не шутка, -- наконец вздохнул он. -- И что теперь со всем этим делать?
   -- Как -- что?! -- Криса вырвалась из его объятий. -- Надо поставить в известность гильдию!
   Ник поморщился.
   -- Насчет гильдии ты поторопилась. А вот архимаг вполне предполагает, что я могу справиться с вызовом элементаля. По крайней мере, меня эдак ненавязчиво подталкивали этим заняться. Недаром он подсунул мне книжки о них, правда, оказавшиеся бесполезными. Разве что в качестве исторических справочников. И вот тут-то лучше пока вообще молчать в тряпочку. Архимагу сказать, и хватит.
   -- Почему?
   -- Не знаю, просчитывал ли архимаг все последствия повторного обретения гномами возможности использовать элементаля земли, но это может стать большой проблемой для вас на политической арене. Знаешь, стоит всем узнать об этом, многие могут задуматься, а не набрали ли гномы слишком большую силу? А может, пока еще не поздно, прижать их военными действиями? Впрочем, это не мое дело, -- Ник отвернулся, заложил руки за спину и стал смотреть на летающие камни, -- в конце концов, не я -- архимаг. Вот пусть у него и болит голова. Понимаешь, я не хочу брать на себя ответственность за возможные последствия этого открытия. А вообще, знаешь, что мы сделаем? -- Он посмотрел на Крису. Та вопросительно подняла брови. -- Я научу тебя вызывать элементаля. А ты уж кого хочешь учи. Это твоя страна, ты и решай. Свои соображения я тебе высказал. Я же привяжу конкретный экземпляр элементаля к тебе. Он будет слушаться только тебя. Если захочешь кого-то научить, пусть из той же гильдии, ты ему покажешь, как проводить вызов, а чтобы этот призыв действовал, нужно будет, чтобы ты разрешила этому гному пользоваться вызовом. То есть без твоего финального слова призванный элементаль не будет подчиняться. -- Ник замолчал.
   А Криса с ужасом воскликнула:
   -- Это что, мне придется все время давать разрешение конкретному магу на то, чтобы он мог вызывать элементаля?
   Ник чуть не подавился от смеха.
   -- Не делай такое испуганное лицо. Нет конечно. Это сможет сделать любой, кто уже имеет право вызывать элементаля. По крайней мере, на начальном этапе таким образом я могу как-то ограничить бесконтрольное распространение доступности элементалей земли. А уж кому разрешать это делать -- полностью зависит от вас. Ну, или от архимага, он вроде вменяемый мужик, власть у него и так сильная, так что использовать духов земли он станет, скорее всего, на пользу гномам, а не в качестве усиления собственных позиций. Согласна с такой постановкой вопроса? -- Ник посмотрел на нее через плечо.
   Обдумав его слова, девушка нашла их вполне разумными. Поэтому без промедления согласилась.
   -- Есть только одна проблема, -- ухмыльнулся Ник. -- Я еще не до конца разобрался. Сейчас только смогу привязать к тебе одного элементаля и научить немного им управлять, а вот остальное полагаю сделать сегодня-завтра. -- И так, чтобы не услышала девушка, пробормотал: -- Надеюсь, у меня все получится.
   -- Это не к спеху, -- отмахнулась Криса с загоревшимися глазами, но тут же засомневалась: -- А у меня получится? Все-таки я не стихийник.
   -- А ты давно тестировала свою ауру? -- хитро прищурился на нее Ник. -- Не хочу хвастаться, но... хм... мне удалось раскачать ее до такого состояния, когда ты можешь работать всей площадью ауры. Тебе только надо потренироваться. Да должна была заметить!
   Криса медленно кивнула. Да, дела обстояли именно так, девушка сама удивлялась изменениям, но не думала, что Ник целенаправленно на нее водействует.
   Неожиданно Ник оказался прямо перед ней и, гипнотизирующе глядя в ее глаза, спросил:
   -- Ну что, готова к обучению? -- И сделал страшное лицо.
   Крисе ничего не оставалось, кроме как улыбнуться:
   -- Готова.
  
   Теронвиль
  
   Теронвиль сидел на поляне и задумчиво крутил в пальцах травинку. Рядом расположилась основная группа боевых магов, обсуждающих детали грядущей операции. Остальные уже отправилась на захват гномки. На это несложное задание эльф отправил магов и боевиков в основном из нейтральных кланов. Самых лучших и проверенных своих соклановцев он пока придержал при себе, обоснованно полагая, что справиться с девчонкой, тем более не боевым магом, будет достаточно просто. И, похоже, это единственное в их грядущей авантюре, с чем не должны возникнуть проблемы. А вот другие моменты Теронвиля очень беспокоили, он еще колебался, не отменить ли операцию. Очень уж странная у них ситуация. Времени на подготовку и перепроверку всей информации практически нет, человек как назревшая почка, несколько дней -- и развернется в лист. А гномы не прощают обрывание перспективных листьев с дерева гильдии. Да и сам объект абсолютно непонятный: высокий уровень мастерства, странный магический стиль, демонстративная беспечность, эпатажное поведение и многие другие странности. И если бы не приказ главы клана, спорить с которым себе дороже, Теронвиль предпочел бы все-таки не ввязываться в эту дурно пахнущую авантюру. Причем, как это нередко делают в сомнительных и рискованных мероприятиях, приказ по форме напоминал не приказ, а набор пожеланий и рекомендаций, переданный через доверенное лицо главы клана. Таким образом, начальство оставляло за собой путь к отступлению: если память Теронвиля прочитают, всегда можно сказать, что или он сам что-то не так понял, проявив излишнюю инициативу, и/или доверенное лицо исказило формулировки главы клана. Тем не менее, из своего богатого опыта Теронвиль понимал, что сказанное является самым что ни на есть прямым приказом и спросят за его выполнение по полной.
   Также эльф понимал, что захват мага гильдии для них чреват серьезными последствиями -- это и персональная месть Руархида, ставящего многое на разработки человека, и испорченные отношения с королевским кланом. Еще недавно Теронвиль отнес бы туда и срыв переговоров с гномами, однако теперь видел в этом только плюс. Небольшой инцидент, с прикрытием в виде исполнения королевского приказа, был бы очень кстати для срыва переговоров, что несколько подмочит репутацию королевской семьи. Судя по некоторым обмолвкам доверенного лица главы клана, именно такое развитие событий и ожидается. Событий, в которых ему, Теронвилю, отводится весьма неприглядная роль. Он ведь прекрасно понимал, что при неудачном варианте развитии истории именно его могут выставить крайним. Как для гномов, так и для королевской семьи. Но пока он не видел для себя выхода из этой щекотливой ситуации. Ослушаться главу клана -- сразу можно закопать себя под деревом, надеясь хоть так принести пользу клану. Выполнить приказ -- и его могут отдать на растерзание гномам или Торвину. Остается надеяться, что у главы клана все продумано и он, Теронвиль, там играет не последнюю роль. Последнюю в своей жизни.
   С другой стороны, кроме рисков, было немало и преимуществ: возможность утереть нос королевскому клану (если Ник действительно тот чужак), заполучить целый букет новых разработок (не просто же так Руархид его холит и лелеет), узнать, что интересного он раздобыл в священной роще и как смог туда проникнуть, ну и, наконец, сорвать переговоры с гномами.
   Взвесив все "за" и "против", Теронвиль решил дождаться допроса гномки. Вряд ли она сможет рассказать многое о разработках Ника и его стиле в боевой магии, однако ее допрос поможет перепроверить достоверность полученной информации и узнать кое-какие любопытные детали об объекте. Если, к примеру, он называл ей кого-то из своих учителей и показывал некоторые коронные заклинания, то можно будет определить его стиль в боевой магии и тщательнее спланировать захват. Решив так, Теронвиль поднялся и присоединился к группе, обсуждающей организацию засады.
   Спустя некоторое время прикрытие группы подало сигнал, что к ним пожаловали гости. Кто-то из своих. Поэтому все остались на своих местах, кроме пары магов, по сути, играющих роль телохранителей Теронвиля, которые переместились таким образом, чтобы легче прикрыть его в случае опасности. Однако, несмотря на кажущуюся беспечность, в аурах магов начали формироваться и раскручиваться заготовки боевых плетений.
   Эльф про себя поморщился: можно было и не гадать, кто из своих пожаловал. Торвин у архимага, других, подпадающих под определение "свой" и известных прикрытию, в столице нет. Остается только взбалмошная дочка короля. Ее появление никак не могло повлиять на планы эльфа. Слушаться ее он не обязан, а если она вздумает напрямую связаться с отцом по амулету, то ее ждет неприятный сюрприз. Теронвиль для подстраховки, на случай если у объектов захвата есть амулеты связи, использовал одну из последних амулетных разработок: в радиусе около пяти километров она таким хитрым образом баламутит магический фон, что амулеты связи перестают работать. Причем ни у кого не могло возникнуть никаких подозрений -- такое часто случалось, и именно поэтому амулеты связи не настолько надежны, чтобы полностью на них полагаться. А воздействие на магический фон этой разработки столь филигранно, что никто бы не заподозрил искусственное вмешательство в ситуацию. В создавшейся обстановке Теронвилю пришлось выбирать между полным молчанием любых амулетов связи и, соответственно, поддерживать связь со своей группой, отправившейся на захват гномки, через посыльных, или же быть полностью в курсе всего происходящего, но рисковать тем, что в самый неподходящий момент девчонка может вызвать подмогу. Резонно решив, что трудностей не предвидится, он решил выбрать первый вариант.
   Теронвиль вышел вперед, чтобы встретить гостью.
   -- Ваше высочество. -- Теронвиль поклонился Эль. Та остановилась прямо напротив и, не слезая с лошади, молча смотрела на него. Сопровождающие девушку бойцы выстроились за ее спиной. Теронвиль с тоской, впрочем, никак не отразившейся на его лице, оглядел их. Если эта дуреха вздумает сцепиться с его бойцами, мало никому не покажется. И хотя он был уверен, что ей не справиться с его магами, легче от этого не становилось. Зачем она здесь, он догадывался. Однако ее слова поразили эльфа. Настолько они не соответствовали сложившемуся у него впечатлению о дочке короля.
   -- Достаточно ли тебе будет моего приказа, чтобы отказаться от задуманного? -- спросила она.
   Теронвиль некоторое время без слов смотрел на нее, пытаясь обрести почву под ногами. И уже подготовленный дерзкий ответ на возможный вопрос так и не сорвался с его губ.
   -- У вас были хорошие наставники, -- медленно произнес он, -- они могли бы гордиться тем, как легко вы меня нашли. Однако, уверен, ваши учителя так же научили вас такому понятию, как долг. И у каждого он свой. -- Теронвиль слегка склонил голову.
   В воздухе повисло напряженное молчание. Эль не отводила пристального взгляда от стоящего напротив нее эльфа. Однако слова эльфийской принцессы разрядили обстановку. Несмотря на то что никто не пошевелился, атмосфера была уже не такой накаленной.
   -- Что ж, у каждого свой путь. Вмешиваться не буду. Но, -- она поймала взгляд эльфа и не отпускала его, -- я буду все время рядом. Наблюдать за происходящим. И сам понимаешь, обо всем произошедшем узнают Торвин и король. Надеюсь, у тебя найдутся слова в свое оправдание.
   В отличие от остальных, решение девушки не обрадовало Теронвиля. Да и кому бы такое понравилось? Теперь, если все пойдет не так, как планировалось, ничего не удастся придумать, чтобы повернуть ситуацию в свою пользу. Это понимал он и понимала Эль. Однако на прямой конфликт с дочерью короля эльф пойти не мог. Поэтому он согласно кивнул и молча отошел к своим соклановцам.
   К сожалению, его мрачные прогнозы стали сбываться с пугающей быстротой. Внезапно прибыл курьер от группы захвата. Теронвиль внимательно выслушал сообщение и с трудом удержал себя от того, чтобы грязно выругаться.
  
   Глава 4
  
   Ник
  
   Нет, все-таки яркое солнце не способствует рабочему настроению! В такую погоду хочется нежиться на песочке под мягкий шелест волн, набегающих на берег, и шорох гальки под ними. От ночного дождика не осталось даже воспоминаний. Да и шел он совсем недолго. Работа -- зло. Но зло нужное, а главное, интересное. Поэтому давим в себе ростки бунтарства с уклоном в лентяйство и делаем вид, что просто еще не собрались делать дело. Пока на меня снова не навалились заботы и проблемы этого мира, точнее гномьей столицы, с сопутствующими жизни в большом городе делами, надо побыстрее закончить свои. А то чувствую, ненадолго меня оставили в покое. Поэтому, чуток поболтав с проснувшейся Крисой, я стал прикидывать, как мне оттестировать всю свою конструкцию, которую я наворотил, чтобы подняться в небо.
   В первую очередь, разумеется, надо проверить, как отработает элементаль земли. К самим элементалям у меня накопилась куча вопросов -- что они такое, для чего их создавали, как использовали (скорее всего Дронт), но так как раскопать эту информацию в ближайшее время маловероятно, я решил отложить эту проблему на потом. К тому же, если я получу доступ к одному из узлов кластера, это сильно облегчит мне поиски истины. Но это все мечты. Пора приступать к запланированным работам.
   Мне необходимо точно установить, какие нагрузки испытывает объект, как неживой, так и живой природы. Этим-то я и решил заняться в первую очередь, тем более что с грузоподъемностью дела обстояли просто отлично -- мой вес будет намного меньше летавших над полигоном многотонных камней. Кстати, надо бы разобраться, откуда элементаль берет энергию, когда им управляют через инфосеть, а не напрямую. В последнем случае весьма вероятно, и скорее всего именно так и обстоит дело, что частично энергия поступает от управляющего мага.
   Итак, облепив камень магическими датчиками давления, я приказал элементалю земли поднять его в воздух. Результат меня несколько обескуражил. Спокойно висящий в воздухе булыжник, судя по данным от датчиков, не испытывал никакого давления на свою поверхность, ни с какой стороны. Вернее небольшие флуктуации с разных сторон камня были, но не так чтобы сильные. У движущегося по кругу камня, особенно когда он периодически поднимался и опускался, давление на поверхность усиливалась, но не настолько, чтобы о нем беспокоиться. В принципе эти небольшие перепады давления могли объясняться простым сопротивлением воздуха. То есть, получается, элементаль не поднимает камень, взяв его в "ладошки", иначе давление на какую-либо часть камня неизбежно выросло бы. Антигравитация? Почесав затылок, я не пришел к какому-то определенному выводу. Вернее решил, что пока про это можно забыть.
   "Ник, судя по информации подсаженных на эльфов "жучков", у них наблюдается нездоровое оживление. Тренировка, что ли?"
   Тренировка?
   "Умник, не отвлекай по пустякам!" -- Я с неудовольствием отмахнулся.
   -- Ладно, я пошла, -- вклинился в мои размышления голос Крисы, некоторое время наблюдавшей за проводимыми экспериментами.
   -- Угу, -- буркнул я, -- побыстрее возвращайся. -- Затем поцеловал ее в щечку, слегка хлопнул по попке и снова вернулся к своим баранам.
  
   Криса у выхода с площадки оглянулась и, обняв себя крест-накрест руками, некоторое время смотрела на Ника. Ее губы тронула легкая улыбка. Девушка развернулась и выбежала за пределы полигона. Спустя пару минут до Ника донесся удаляющийся перестук копыт.
  
   Так-с. Второй пункт испытания -- отправка в воздух живого организма. Я хоть местами и безбашенный, но вот так вот сразу самому отдаться в руки элементаля земли у меня не хватило духу или хватило мозгов -- если посмотреть с другой стороны. Поэтому следующий час я провел за охотой. В окрестностях полигона встречались небольшие животные сантиметров двадцати в длину, мелкие хищные зверьки, вот на них я охоту и устроил.
   Определив с помощью Умника, где проживает ближайшая семейка, я быстро нашел их нору. Как их выкурить оттуда, я даже не стал задумываться, а воспользовался встроенной фичей бадди-компа для отпугивания зверья, хоть и сомневался в ее эффективности из-за миниатюрности излучателей. В принципе я оказался прав -- ужаса перед неизвестным грызуны не испытали, но некоторое беспокойство все-таки почувствовали. И спокойно удалились по своим подземным ходам метров на сто в сторону и выскочили на поверхность из совершенно другой норы, не там, где я их ждал, а затем быстрыми скачками убежали за пределы досягаемости. Если бы я не умел материться, то сейчас бы точно научился. Еще две попытки провалились с таким же треском. Умник, посмеиваясь над моими неудачами, наконец нашел нору всего с двумя выходами, в которой сидел грызун. Закупорив один из выходов, я уселся у второго, подготовил ловушку из силовых линий и снова включил излучатель, направив его в нору. А эта скотина даже не почесалась! Сидел этот гадский грызун в своем домике и плевал на меня и мой бадди-комп с высокой колокольни! У меня даже нарисовалась в голове картина, как он сидит там и ухмыляется. Ну что ж. Ты хочешь войны? Ты ее получишь! Я зол. Я очень зол!
   "Умник! Нарисуй схему подземелий этой твари. И ее местоположение", -- сквозь сжатые зубы процедил я.
   "Сей момент!" -- хмыкнул мой партнер.
   "И засунь подальше свои эмоции!"
   "Команда принята к исполнению", -- раздался у меня в голове металлический голос. И почему мне кажется, что надо мной издеваются?
   Через бадди-комп Умник быстро вывел мне схему достаточно разветвленных подземелий, в центре которых находилось относительно большое пространство, метра полтора в диаметре, типа центральной залы, в которой и сидел мой противник. А может, просто дрых. Хорошо хоть располагалась нора неглубоко -- максимум метр от поверхности почвы.
   "Ну ладно, зверюга! Посмотрим, как ты отреагируешь на это", -- бормотал я, формируя небольшие плетения огня и, с трудом пробиваясь под землю, располагая их по всем путям отступления зверя. Наконец, когда все было готово, я потер руки и сказал:
   "Умник, показывай все перемещения этого гада!"
   "Угу".
   "Ну, поехали!" -- Я активировал плетения сначала дальние к зверю, постепенно сужая периметр.
   "Ага! Зашевелился!"
   Зверь чуток походил по своему "кабинету", сунулся в один коридор, другой, немного постоял и вдруг стал метаться, пытаясь найти безопасные пути отхода и избежать жара. Наконец он нашел единственный оставленный для него путь отступления и помчался по нему с максимальной скоростью.
   "Ник, тут что-то странное от "жучка" Крисы приходит", -- неожиданно подал голос Умник. Я как раз готовил теплую встречу на выходе из норы и не обратил внимания на его слова.
   "Ник! Слышишь?"
   "Ну что там?" -- спросил я, стараясь не отвлекаться, так как грызун был почти у самого выхода.
   "Нестандартные звуки. Тяжело дышит".
   Но я, захваченный азартом, отмахнулся: "Ну мало ли, пробежаться захотела. Потом, Умник. Если только услышишь что-то точно нехорошее, нечто вроде "идем мочить Ника", зови... Ага!" -- Я злорадно потер руки и стал ждать появления своей жертвы.
   Хоть я и подготовился, но от неожиданности с корточек просто упал на свою задницу и заткнул уши, когда что-то резко взметнулось над выходом из норы и завизжало чуть ли не в ультразвуке. Сеть я делал из силовых линий по аналогии с обычной, но не учел размера зверька -- он оказался чуть меньше ячейки сети и, побарахтавшись немного, вырвался из ловушки. Видимо, я еще не отошел от боевого экзамена, потому что чисто рефлекторно сформировал силовую петлю и успел подхватить удаляющегося беглеца. Приблизив его и удерживая в воздухе перед собой, я спросил:
   -- Ну и чего ты так орешь?
   Зверь растопырил усы, оскалился и зашипел, пытаясь меня застращать.
   -- Зря стараешься, -- покачал я головой и встал. -- Не настолько ты страшный, чтобы тебя бояться.
   Я решил не возвращаться на полигон, проверить свою задумку вполне можно и здесь, не отходя от кассы.
   Аккуратно, стараясь не подставлять пальцы под острые зубы зверька, я спеленал его ноги силовыми нитями, ими же прикрепил к нему маленький накопитель, на который перекинул их питание, и сформировал вокруг подопытного защитный полог, также подцепив его на накопитель. Без него время работы плетений сильно ограниченно, а эксперимент по времени мог затянуться.
   -- Ну что ж, -- потер я руки, -- вроде все готово. Ну и как тебя будем называть, а? -- спросил я у зверя, неподвижно висевшего передо мною на силовой линии. -- Кем ты хочешь быть -- Белкой или Стрелкой?
   В ответ он только оскалился. Смотри ты, гордый птиц! Даже в безвыходной ситуации не сдается. Элементаль земли медленно поднял зверька на высоту сто метров, затем опустил. Я проверил его состояние. Ха! Жив и, судя по оскалу и шипению, когда он смотрит на меня, вполне здоров и не сломлен.
   -- Что, понравилось летать? -- усмехнулся я и отправил его на километровую высоту.
   Несмотря на слегка ошалевший вид летчика, эксперимент и в этот раз прошел без всяких последствий для животного. Да и полог вроде держит давление. Но точно можно будет сказать только после последнего полета.
   -- Ну что, готов? -- Зверек затравленно завращал глазами. -- Да не бойся, -- попытался я его успокоить, -- думаю, все будет в порядке. -- И, улыбнувшись, проводил взглядом удаляющийся вверх на десятикилометровую высоту маленький комок звериных нервов.
   Пока первый летчик этого мира летал в вышине, я вернулся на полигон, вытащил из нычки свой парашют, разложил его на площадке и в очередной раз проверил и переложил его. Вроде все в порядке. Осталось только оттестировать его в деле. А подстраховку в виде защитного полога при приземлении по минимуму я успел проверить еще раньше. Так сказать в уменьшенном варианте -- прыгнул с четырехметровой высоты, после прыжка активировав амулет генерации поля диаметром метра в три. Если бы не сработало, все равно я бы ничего себе не сломал, но все обошлось: пролетев вниз около метра, полог соприкоснулся с землей, а я внутри него медленно опустился на его внутреннюю нижнюю границу. Так что в целом можно было считать, что и в огромном многометровом пологе все сработает как надо.
   Ага, вот и герой наш пожаловал. Элементаль опустил его прямо на полигон. О! А что это мы такие квелые? Или померли от страха? Да нет, вроде живой. Тьфу ты! Совсем забыл -- внутри купола, наверное, кислород закончился. Сейчас проверим.
   Я снял полог и убрал все силовые линии. Животное лежало на земле недвижно. Я потрогал его -- нет, сердечко бьется. Зверь шевельнул хвостом, через пару минут открыл глаза, с трудом поднялся на лапки и, пошатываясь, побрел к стенке полигона.
   Я задумчиво посмотрел на него, сбегал в комнату и положил кусок мяса перед носом улегшегося в тенечке зверька. На меня он не среагировал, однако когда до его носа добрался запах мяса, заинтересованно пошевелил носом, усами и открыл глаза.
   -- Ладно, лопай, и извини, что так получилось, -- пробормотал я и выбросил этого зверя из головы -- сейчас попробую подняться на километровую высоту, кроме того, надо проверить парашют да и вообще...
   "Ну, что, Умник, ты готов?" -- Я стоял полностью готовый, как морально, так и физически, к испытательному полету в центре полигона. На плечах чувствовалась тяжесть свежесобранного парашюта, а я в сотый раз прокручивал в голове программу испытаний. Сегодня я забираться на нужную мне высоту не собираюсь, но вот на малых и сверхмалых высотах покрутиться надо. Да и парашют, тудыть его, обязательно надо проверить, как он вести себя будет. Ну, по крайней мере, два уровня защиты от падения у меня есть, если не считать самого элементаля, который пока (тьфу-тьфу-тьфу) особых неожиданностей в своем поведении не продемонстрировал.
   "Готов".
   "Ты только это... Умник, -- вдруг замандражировал я, -- отслеживай по полной все, что происходит во время полета, действия элементаля, параметры моего организма... Ну, в общем, на наличие какой-либо опасности для меня... Хорошо?"
   "Понял".
   Ладно, тогда поехали. И я подключился к до сих пор не отпущенному мной элементалю земли.
  
   Криса
  
   Девушка покинула полигон в прекраснейшем настроении. Она -- единственный (!) гном, который на сегодняшний момент в состоянии вызывать элементаля земли! Правда, у Ника не все получилось, как он хотел (он так забавно ругается в таких ситуациях). Совместными усилиями им удалось добиться только того, чтобы она смогла вызывать элементаля и напрямую управлять этим почти легендарным среди гномов созданием. Конечно, элементалей земли много, но именно этого Нику удалось "привязать" к Крисе. Сама привязка стоила Нику много времени и сил, судя по его недовольному и задумчивому виду. Таким образом Криса не сможет вызвать другого элементаля, кроме привязанного, и никто другой не сможет ни вызвать, ни управлять им, но девушка и этому была безумно рада. Тем более что Ник обещал потом отработать нормальную технологию призыва, чтобы все маги-гномы могли пользоваться им. А то, что он придумал еще и защиту от бесконтрольного распространения информации о вызове, еще лучше. Вернее не о вызове -- сам вызов ничего не даст. Ну появится элементаль, посмотрит, что у вызывающего мага нет прав, и уберется по своим делам. Крису, конечно, интересовало, как вообще самому Нику удается находить информацию подобного рода, и не только находить, но и плодотворно ее использовать. Однако девушка смирилась с тем, что узнает это не скоро. Лишь бы он не охладел к ней. В принципе ее устраивало все в их отношениях. Криса была не из тех девушек, которые постоянно требуют от избранника доказательств любви и восхищения. И то, что Ник постоянно отвлекался на свои эксперименты, ничуть ее не напрягало -- сама такая. Что еще нужно для счастья? Любимый и любящий... ну, если и не муж, -- Криса даже в мыслях не решалась произнести это слово, -- то спутник, общие интересы, интересное времяпровождение друг с другом. Ну а деньги... Что деньги? Хороший маг никогда не будет жить в нищете.
   Чуток повитав мыслями в сладких грезах, девушка с сожалением вернулась в реальность. Дел еще много. Для тренировки (вернее, чтобы снова по-детски порадоваться) она попыталась вызвать элементаля. Пока у нее это медленно получается, но, как сказал Ник, чем дальше, тем легче она будет проводить вызов. Сначала Криса почувствовала озноб, пробежавший от макушки до пяток, затем небольшое замедление сознания -- мысли потеряли свою хаотичность, упорядочились, и закончилось все кристально четкой картинкой окружающего мира, как бы застывшего в одно мгновение. Через пару секунд мир "оттаял", и время побежало своим чередом, облака отправились дальше по своим делам, ветер продолжил колыхать траву, но все это выглядело как-то монументально, надежно, неторопливо. И слабое ощущение чужого присутствия за плечом. Криса мысленно потянулась к лежащему на земле "небольшому" камешку, килограммов на двести, и представила, как он поднялся в воздух. За плечом кто-то удовлетворенно громыхнул, такое у нее было ощущение, и камешек сначала медленно заворочался, а потом вдруг рывком вырвался из объятий земли.
   Лошадь Крисы, все это время показывавшая признаки беспокойства, всхрапнула и дернулась в сторону, девушка тут же потеряла сосредоточенность, камень с глухим звуком упал обратно на землю. Тесная связь с элементалем прервалась, но Криса каким-то шестым чувством ощущала его присутствие поблизости.
   -- Испугалась, милая? -- Она погладила лошадь по шее, успокаивая ее. -- Привыкай, теперь я буду часто вызывать элементаля.
   Немного подосадовав на прерванную тренировку, Криса, однако, не стала ее возобновлять. Надо в последний раз проверить свою сигнальную сеть перед официальной передачей разработки в гильдию -- вдруг вылезут еще какие-нибудь шероховатости или неточности. Лучше сразу показать себя опытным магом, это будет полезнее для ее репутации. Ведь первое впечатление самое сильное, и от этого могут зависеть ее будущие взаимоотношения с гильдией как мага.
   Решив так, девушка удостоверилась, что лошадка сама идет по извилистой дорожке в город, не раз ею пройденной. Затем уселась поудобнее в седле и, прикрыв глаза, погрузилась в работу.
   Спустя час неспешного лошадиного шага, Криса наконец закончила проверку расчетов и сцепление узлов сформированного, но не активированного плетения и улыбнулась про себя. Все было практически идеально. За последний месяц Криса научилась многие расчеты проводить в уме. Что уж тому было причиной -- действия Ника или ее собственные усилия, неизвестно, да и не важно. Главное, что вот в таком полутрансе у нее стало получаться, как говорит Ник, моделировать то, что раньше могло занять не один час работы за бумагой, а иногда и дни. Открыв глаза, Криса сладко потянулась, но, увидев где находится, замерла.
   -- Ты куда это меня завезла, милая? -- спросила она у своей лошади. А удивляться было чему: вместо того чтобы двигаться дальше в обход большой каменистой площадки рядом с городом, где легко можно переломать себе ноги, ее Ласточка, не доходя до нее, свернула на тропинку, ведущую в сторону самой бедной части города, которую Криса обычно объезжала стороной. Здесь находились, если можно так выразиться, местные трущобы, растянувшиеся на несколько километров. По сути, город в городе. Может быть, это сильно сказано -- трущобы, но именно тут селились бедняки или разорившийся средний класс. Возможно, по сравнению с другими городками они и выглядят более-менее пристойно, однако сути это не меняло. Девушка старалась избегать этого места, пусть это и удлиняло дорогу. Стражу тут не дозовешься, а влипнуть в неприятности можно запросто. Криса об этом знала, хоть и не была здесь ни разу. Всем начинающим магам, прибывающим в столицу, рассказывают, куда можно ходить, куда нет, что где находится и что где почем.
   Крисе совсем не хотелось оказаться тут одной, и пока расстояние до первых домов еще составляло около полукилометра, она потянула уздечку Ласточки, чтобы вернуться на обычный маршрут.
   -- Ласточка? -- Лошадь и не подумала поворачивать, а равномерно продолжала плестись в сторону города. Криса еще несколько раз безрезультатно подергала уздечку. Нахмурившись, она внимательно оглядела окрестности. От своего обычного маршрута она отклонилась достаточно далеко. Никого не увидев, она откинулась назад и с трудом повернула голову лошади в свою сторону, намотав уздечку на руку. И увидела неподвижный мутный глаз Ласточки с лопнувшими кровеносными сосудами. Несмотря на такое грубое обращение с собой, лошадь не издала ни звука, а все так же, с вывернутой назад головой продолжала медленно двигаться вперед. Криса успела сообразить, что происходит какое-то магическое воздействие на лошадь -- внешние симптомы были ей знакомы из книг, но ничего сделать не успела: она внезапно почувствовала головокружение. Не в силах справиться с нахлынувшей слабостью, девушка завалилась вперед на шею своей Ласточки. Она еще нашла в себе силы зачем-то вытащить ноги из стремян, но обессиленная этим действием, сползла на землю, больно ударившись боком и только по счастливой случайности не попав под копыта своей неуправляемой лошади.
  
   -- Ну что ж, неплохо, -- довольно кивнул головой Мэлоуин, назначенный главным в их небольшой группе, состоящей из двух боевых магов, правда, не мастеров, трех воинов, одного "скрытника" и его -- мага-менталиста. В этом несложном задании -- поймать слабую магичку-интегратора и доставить ее в съемный домик в трущобах, он не видел ничего сложного и предосудительного. Его учителю уже приходилось участвовать в подобных захватах на территориях людей, вот теперь и он сподобился. А там к ним присоединится, если уже не ждет, мастер боевой магии с большими знаниями заклинаний других рас и опытом в соответствующей области, который подскажет менталисту, какие вопросы задавать и как их формулировать. Насколько Мэлоуин понимал, одной из задач было определить боевой уровень какого-то там мага, с которым живет эта девушка, и по полученным описаниям хоть как-то спрогнозировать, что от него можно ожидать. К сожалению, подробности Мэлоуину не были известны, да это его, в общем-то, и не особо интересовало.
   Подчинить лошадь он поручил одному из присутствующих магов -- хотел выяснить их уровень, хоть сам и готов был помочь в случае необходимости. Судя по всему, им вскорости придется воевать на стороне гномов против орков, и он хотел заранее проверить способности магов, с которыми ему, возможно, придется сражаться плечом к плечу. Просто они были из другого клана, и ничего толком об их подготовке он не знал. На себя же он взял обездвиживание жертвы. В принципе, в какой-то степени воздействием на живые организмы владели все эльфы-маги, но менталисты в этом плане все-таки на порядок сильнее.
   Во всем задании была только одна сложность -- нужно было увести девушку с ее обычного маршрута, так как у эльфов была информация, что за дорогой с полигона могут присматривать гномы из магической гильдии. Некоторые признаки этого действительно присутствовали, но Мэлоуин предпочел не светиться перед возможными наблюдателями, пытаясь определить так ли это, а априори принял данный расклад. Все прошло, как и планировалось, и даже лучше того. Лерон споро раскидал магические ловушки по пути следования гномихи, при ее появлении подцепившихся к ауре лошади, а затем через них издалека захватил контроль над животным. Примитивный контроль, конечно, усмехнулся Мэлоуин, в принципе любой эльф-маг или опытный маг другой расы смог бы от него избавиться, но откуда знать о боевых методах эльфов какой-то гномихе, пусть и интегратору?
   Мэлоуин со своими спутниками двигался параллельно движению объекта захвата в густых кустарниках, растущих в этой местности, благо они не были препятствием для их невидимого передвижения, да еще и под защитой "скрытника", и был готов в любой момент нанести ментальный удар. Этого он хотел избежать, пока гномиха находилась на тропинке, за которой предположительно велось наблюдение, -- обездвижить-то нетрудно, да вот только она может упасть с лошади, а это могут заметить. А так, ну повернула куда-то по своим делам, мало ли зачем? В кустики захотела!
   Так эта дуреха сделала им просто роскошный подарок -- она не обратила внимания, что лошадь свернула. Видимо, уснула в седле и заметила неладное, только когда почти добралась до удобного эльфам места, где Мэлоуин и накинул на нее путы подчинения.
   -- Нэвил, -- обратился он к "скрытнику", -- бери Кериона и Фериэля и привезите девчонку сюда. И не снимай полог, хоть здесь и вряд ли уже увидят, но на дождь надейся, а цветы поливай. Ты понял?
   Тот молча кивнул, и тут же он и подошедшие к нему воины как бы растворились в воздухе для оставшихся магов и одного воина -- даже кустарник не шевельнулся, когда они выбрались на открытое пространство. Только Мэлоуин, готовый к такому развитию событий, защитил свой мозг от внешнего воздействия и хоть и с трудом, но наблюдал за действиями своих подчиненных. Вместо того чтобы пялиться на них и тренировать свою устойчивость против влияния "скрытника", ему следовало внимательнее присматривать за противником, пусть и девчонкой, а не довольствоваться мимолетным взглядом на ее ауру после удара для контроля. Сколько уже срывалось операций из-за недооценки противника, не сосчитать. А если приплюсовать сюда и подсчеты, сделанные совсем в другом мире -- Земле, то пора бы уж вводить отдельный курс для сбивания спеси с подобных воинов.
  
   Неподалеку от густых кустов, в которых находились эльфы, лежала девушка, неудобно подвернув под себя руку. Рядом с ней стояла лошадь, очумело мотая головой и отфыркиваясь -- эльф, захвативший управление над ней, был не очень аккуратен, а скорее не очень опытен. Если бы кто-то обладал способностью видеть в разных электромагнитных диапазонах зрения, то мог бы заметить, как в ауре неподвижно лежащей девушки стали размножаться искорки лечебных симбионтов. Если бы это были боевые симбионты, то кто-то вполне мог бы их увидеть, особенно в активном состоянии. Однако о наличии лечебных можно судить только по результату их действия в ауре. Аура подчиненного менталистом существа сильно отличается от своих базовых показателей, что было воспринято симбионтами как нарушение. А из-за обширности изменения они полностью облепили ауру девушки и принялись за свою работу по возвращению статус-кво. Самое удивительное состоит не в том, что симбионты могут своими действиями вылечить человека или в данном случае гнома, а в том, что, так как ментальное воздействие не причиняет физического вреда организму, но меняет параметры ауры, то и приведение ее в норму не занимает много времени. Если бы эту ситуацию наблюдал Ник, то, возможно, это заставило бы его окунуться в новые исследования симбионтов, но он был далеко, и наблюдать оказалось некому. Даже эльфы, решив, что легко справились со слабой девушкой, потеряли бдительность.
  
   Криса резко пришла в себя. Сильно болел бок и плечо, рука неудобно подвернулась. Однако она даже не пошевелилась, так как первым воспоминанием стала магическая атака на нее и лошадь. В этом она не сомневалась, а раз еще жива, то лучше сначала оглядеться. Проанализировав с закрытыми глазами свою ауру, она с радостью убедилась в отсутствии сильных повреждений организма. Да и те почему-то быстро сходили на нет, о чем говорила потихоньку уменьшающаяся боль в боку. К сожалению, заготовка сигнальной сети в ауре разрушилась, но она так часто ее формировала, что на восстановление и разворачивание ушло не более десяти секунд. Мысленно проанализировав результаты сканирования, Криса обнаружила пятнадцать существ (вот и зарубка на память -- придумать определитель, показывающий, кто именно попался в сеть, животное или разумное существо). Трое подходили к ней, четверо сидели в кустарнике, если она правильно помнит обстановку и если эти помехи означают именно растительность, вдоль которой она ехала. Там же чуть в отдалении кучкой сгрудились семь больших существ. Скорее всего, лошади. Пятнадцатое существо -- наверное, ее лошадь.
   Неожиданно Криса почувствовала себя очень хорошо, в форме. По телу прокатилась волна бодрости и готовности к действию. Почему так случилось, ее в данный момент не интересовало, но она почувствовала настоятельную необходимость вознести хвалу кому-нибудь. Жаль, что не уделяла должного внимания религии. Вернее совсем не уделяла, для нее это были просто сказки без какого-либо фактического обоснования.
   Отбросив ненужные мысли, Криса с сожалением отказалась от немедленной реакции на подошедших существ. Уж очень в неудобной позе она лежала, хотя как раз снизу удобно провести неожиданное нападение на не ожидающих этого противников. Мозг, подстегнутый опасностью, защелкал с необычной скоростью, выдавая одни варианты за другими. Самое опасное -- переоценить свои силы из-за непонятного состояния руки. Вроде не болит, чувствительность хорошая, но ведь находится под телом и как себя поведет неизвестно. Да и бок только что болел, без того, чтобы пошевелить ими, и не определишь их состояние -- вдруг они просто потеряли чувствительность? Поэтому Криса пока решила не дергаться.
   Один из подошедших перевернул ее на спину носком сапога, за что Криса его искренне поблагодарила. Разумеется, про себя. Просто она убедилась, что рука в порядке и бок тоже. Она чуть приоткрыла глаза и сквозь щелочки глянула наружу. Плохо дело. Эльфы. Похоже, воины и маги, а если это рейнджеры, то у нее, несмотря на всю подготовку, просто нет шансов. Единственный вариант спасения -- внезапность, тем более что сейчас на нее смотрит только один из эльфов, остальные напряженно оглядывают окрестности. Один из воинов опустился на колени и достал веревку, видимо, чтобы на всякий случай связать ей руки. Именно этот момент Криса и выбрала. Когда эльф отвел взгляд, она взорвалась быстрыми движениями -- ударила рукой его в горло (тот на рефлексах ушел от атаки в сторону от девушки, но именно это ей и было нужно -- слишком близко он находился), откатилась в сторону, на краткий миг активировала защитный полог, который раскидал эльфов, а затем под пологом невидимости рванула в сторону города. С лошадью решила не связываться -- неизвестно, в себе ли та или все еще под действием эльфийских чар, а время может быть упущено, пока разберешься. Да и не потянет ее Ласточка погони -- не та лошадь. Думать, почему на нее напали и зачем, сейчас не время. Как говорил ее учитель: "Время думать головой и время думать своей задницей, а уж последняя в безвыходной ситуации поумнее головы будет". Сейчас как раз второй вариант, и он может вывести ее из ловушки. То, что у эльфов лошади, а она пешком, Криса решила компенсировать передвижением по кустарнику, что рос вперемешку с деревьями, пусть и не сплошным рядом до города, но достаточно частыми и большими островками на небольшом расстоянии друг от друга. Лошади там пройдут с трудом, и эльфам придется или спешится, или пытаться предугадать, куда она выйдет, чтобы ее перехватить. Ну а тут уже можно поиграть в прятки. У нее есть несомненное преимущество -- полог невидимости и сигнальная сеть.
  
   Мэлоуин был в ярости. Эта девчонка сделала его как желторотика! Так его еще никто не позорил. Поддавшись первому порыву догнать и примерно наказать гномиху, маг быстро взял себя в руки, когда удостоверился, что не в состоянии этого сделать. И вот уже час эта девчонка играет с ними по своим правилам. Мэлоуин вместе с одним боевым магом и воином перекрывали ей путь отступления, а остальные двигались по ее следу среди растений, которые щедро делились информацией с эльфами, где прошла беглянка. Но проблема состояла в том, что она как-то определяла положение загонщиков и строила ловушки преследователям. Кроме того, умудрялась раз за разом проскакивать под носом у Мэлоуина в следующую рощу густых кустарников в два роста эльфа. Да какие это кустарники? Почти деревья, вот только протиснуться между ними даже эльфам непросто. Уж очень ловко у нее получалось отвлекать внимание у заградотряда или обмануть его. И что хуже всего, в одну из ловушек попал Керион. Слишком поздно Мэлоуин вспомнил, что гномиха -- интегратор и должна иметь представление о магии эльфов. По крайней мере, чтобы правильно замаскировать ловушки.
   Сначала они потеряли одного из рейнджеров -- ему тонкой силовой петлей отрезало ногу ниже колена. К сожалению, маг шел параллельным курсом и не мог этого предотвратить. Мэлоуин, в очередной раз упустив гномиху, просочившуюся мимо него (заметил ее, но поздно! И магическую ловушку обошла, тварь! Но даже этого краткого момента хватило бы им, чтобы всадить ей в ногу стрелу, жаль, что приказ был взять невредимой! А приказы Мэлоуин предпочитал выполнять от и до во избежание проблем), изменил принцип поимки. Второго мага с рейнджером отправил со стороны города прочесывать рощу, вернее продираться сквозь нее (тьфу! нет на эти заросли эльфов, чтобы облагородить!), вторая группа продолжала преследовать по следам, а сам Мэлоуин со "скрытником" Нэвилом, замаскировавшись, остался ждать по пути продвижения гномихи. И вот тут они потеряли мага. Мага, сожри гномиху плесень! Боевого мага, пусть и не мастера! Ну вот объясните, как такое может быть, а? Чтобы интегратор-гном переиграл боевого мага эльфа? Причем среди деревьев и кустов! Да ведь засмеют всем лесом! А может, плюнуть на приказ и просто пристрелить девчонку? Или хоть какой-нибудь вред ей нанести, пусть и не до смерти? Выкачать информацию, что получится, а труп вот тут в лесочке прикопать? И ведь никто не найдет.
  
   Забежав в рощу, Криса тут же поняла, насколько она была оптимистична, думая, что сможет скрыться от эльфов среди растительности. Во-первых, бежать тут было практически невозможно, через слишком густой кустарник приходилось просто прорываться. Во-вторых, Криса не могла использовать боевые плетения для защиты. Нет, теоретически она знала многое из арсенала боевого мага и даже кое-что могла сотворить, только, в отличие от боевых магов, способных формировать плетения чуть ли не мгновенно, пусть и за счет заранее подготовленных каркасов плетений в ауре, ей для этого нужно слишком много времени, которого у нее просто нет. От этой мысли она даже остановилась и опустила руки. Ну что может противопоставить интегратор боевым магам и эльфам в практически родной для них среде? Разве что какие-нибудь ловушки, но ведь и для них требуется время. Время? А сможет ли маг эльфов быстро разобраться в ловушке? Как он поступит, если увидит ее? Криса воспрянула духом -- скорее всего, он просто ее обойдет, а это потеря времени. Может, сыграть на этом? Криса вспомнила тот день, когда Ник проводил лечение знакомой девочки. Ведь он тогда делал что-то сложное, а свою работу маскировал бессмысленными и, по сути, нерабочими плетениями. Он ей потом под давлением признался в этом. А еще у них с Ником была игра -- строить красивые конструкции-плетения, ничего не делающие, но завораживающие своей красотой, а иногда и хищной красотой, которую вполне можно принять за опасную. Конечно, почти всегда выигрывал Ник, но Криса не расстраивалась -- он и ее научил многому, а кое-что она даже использовала в своей разработке, например, саморазворачивающееся плетение слежения, и времени для их формирования ей почти не нужно.
   Девушка побежала дальше, а за ее спиной раскрывало свои поверхности завораживающее видимой сложностью и красотой плетение, построенное на основе фракталов из науки другого мира. Это же плетение, раскинувшее свои нематериальные лепестки на десяток метров в стороны, заставило эльфов на пять минут остановиться.
   Долго такая благорасположенность фортуны продолжаться не могла. То ли эльфийский маг разобрался, то ли кто-то из преследователей попался в ловушку без всяких для себя последствий, но за короткое время эльфы сильно сократили разрыв, просто игнорируя красивые, но бесполезные плетения. Что их и подвело. Криса за предоставленное ей время успела припомнить кое-что из боевого арсенала и, хоть времени все равно не хватало (попробуй создай плетение, когда по щекам тебя хлещут ветви, а ноги запутываются в корнях растений и ты часто падаешь, и хорошо если не стукаешься лбом о землю!), а самое главное -- сосредоточенности, чтобы правильно все сделать. Тем не менее, первая же ловушка, замаскированная таким же бесполезно-красивым плетением, сработала. Правда, по неопытности Криса немного не рассчитала и просто радовалась, что у нее появилась краткая передышка, да и до города уже близко.
   А в нескольких десятках метров позади девушки, проползающей в это время сквозь очень уж сложное переплетение ветвей, на земле корчился эльф, у которого начисто отсекло ногу.
   Затаившись на краю рощи, Криса внимательно анализировала данные сигнальной сети. Вовсю используя фору, образовавшуюся у нее, девушка только что закончила делать хорошую такую ловушку для преследующих ее эльфов. На эту идею ее натолкнул глубокий овраг, уродливым шрамом рассекающий центральную часть рощи. И его никак не обойти и не перепрыгнуть. И вот сейчас она по своей сигналке пыталась понять, получилось ли у нее заманить в ловушку преследователей. Оказывается, опасность очень хорошо ускоряет работу головы. С помощью своих следов и явно видимых псевдоловушек, девушка добилась того, чтобы преследователи подобрались к оврагу в нужном для нее месте. А их стало меньше: почему-то двое из них, выбравшись из рощи, на лошадях быстрым темпом поскакали в город. Однако среди оставшихся явно был маг, да еще и впереди притаились двое. И чего они на нее навалились? Вроде бы она не пересекалась с эльфами... Криса затаила дыхание. Преследователи остановились у оврага. Пойдут через него или нет? Да ничего им не остается -- обходить долго, а плетения в овраге она хорошо замаскировала, тем более заглубила их сильно под почву. Возможно, цветиво отвлекающих внимание пустышек не даст магу заметить ловушки...
  
   Эльфы немного постояли на краю оврага, пока маг разбирался с опасным местом. Хоть он и засомневался в безопасности прохода, но ничего особо подозрительного не увидел, кроме развешанных по кустам и земле красивых плетений. Эльф уже научился распознавать пустышки, хоть и тратил на это непозволительно много времени для возможности нормального преследования. Только вот они частенько маскировали реально опасные плетения. Один из воинов уже пострадал. Маг даже немного позавидовал, что не ему в голову пришла такая интересная идея. Овраг внушал некоторые опасения, и он решил первым перебраться на другую сторону. Медленно спустившись вниз, эльф огляделся. Края оврага возвышались над его головой на высоту около метра. Он оглядел землю под ногами и пологие края оврага на наличие еще чего-нибудь неожиданного и на всякий случай активировал последний амулет, впитывающий враждебные выбросы магии. Вроде бы все в порядке... Если не считать магического всплеска, неожиданно возникшего под землей и по краям обрыва. Амулет стал жадно впитывать магию, тем самым стянув беспорядочное излучение вокруг эльфа прямо в точку его нахождения. Что бы это ни было, но эльф не успевал выбраться из оврага, и единственное, что он смог сделать перед тем, как берега оврага сошлись подобно ладоням великана, хлопнувшего в них, и завалили мага многотонной тяжестью влажной земли, -- активировать защитный полог.
  
   Дождавшись, когда поджидающие снаружи противники отвлекутся на выскочившего из рощи эльфа и вместе с ним быстро скроются среди деревьев, Криса с места рванула в сторону уже такого близкого города. Она догадывалась, что ее ловушка сработала. Поняв, что эльфийский маг (а он точно там был, судя по тому, как они обходили ее ловушки) неплохо видит плетения, несмотря на их маскировку, девушка предположила, что у него могут быть амулеты защиты от "первого удара" -- хоть и дорогие, опасные вещи, но для боевых магов вполне естественная амуниция. На этом она и построила расчет. Придумывать что-то сильное, да еще из боевого арсенала, просто не было времени, к тому же запасы магии не бесконечны, а ей что-то подсказывало, что они ей еще понадобятся. Поэтому вдоль берегов оврага на протяжении метров сорока с обеих сторон, там, где предположительно эльфы могли спуститься, она расположила одно из плетений, частенько использующихся при рытье земли на стройках. При его активации образуется эдакая сеть, которая хорошо удерживает землю, песок, грунт, камни, но пропускает жидкость и воздух. Строители, сформировав под землей такое плетение в виде шара или сачка, потом мощными силовыми линиями вытягивают землю в сторону. Слабая замена возможностей элементаля земли. Так вот, заглубив такую сеть на расстоянии метров двух от краев оврага с обеих его сторон, Криса через каждый метр прикрепила к ней заготовки силовых линий, которые при активации должны прицепиться к другой сети на противоположной стороне оврага и стянуть их вместе. А вот чтобы добиться максимального эффекта при минимуме трат магической энергии, она параллельно, также вдоль сети, прикрепила активаторы, включающиеся при сильной утечке энергии и активирующие только тот сегмент сети с силовыми линиями, где она максимальна. Кроме этого, в эту точку стянется вся энергия, которую девушка посчитала необходимым выделить и равномерно распределить по всей сети. Жаль, ей не удалось своими глазами наблюдать результат работы. Ведь все делалось в спешке, параметры накидывались примерно. Вполне могло и не сработать. Но, судя по действиям эльфов, все прошло как и задумывалось, пусть и частично.
   А сейчас ей достаточно добраться или до пункта стражи, или до гильдии, хоть до нее и далеко. Хотелось бы надеяться, что это решит ее проблемы... Криса на ходу оглянулась, заметив реакцию сигнальной сети, -- за ней гнались два эльфа на лошадях. Ничего, уже не успеете! Правда, еще остается проблема уйти от них в городе, если они не бросят погоню, но тут роли могут поменяться, ведь город для Крисы -- что лес для эльфов.
  
   Балаватх
  
   Балаватх бодренько шагал по улицам столицы, напевая про себя въевшийся в память мотивчик. Чуть поодаль тенью, почти сливаясь со стенами домов, "плыл" его телохранитель. Сзади за ними, как будто самостоятельно, двигались две симпатичные черные лошадки, ну не удержался главный исследователь Лиги от тестирования магического поводка последней модели! На сегодня Балаватх запланировал заехать на полигон к Нику, похоже, по-другому до бала встретиться не удастся. После этого, если все пройдет нормально, перед главным аналитиком Лиги стояла ответственнейшая задача -- вместе с Махасом они были приглашены на юбилей жены Лотколба, где требовалось вести упорные бои с выпивкой и едой, не забывая при этом доблестно сражаться во всяких магических (и не только) конкурсах и розыгрышах, дабы не посрамить честь Лиги и статуса могучих магов.
   Неожиданно обруч связи просигнализировал о некоторых проблемах с магофоном. А еще через пару сотен метров его статус сменился с "помехи, но жить можно", до "ау, твоя мою слышит?". Все-таки хорошая эта штука -- "умные" амулеты, недаром они в исследовательском отделе так долго с ними возились. Казалось бы, что тут такого -- давать уведомления в случае резкого изменения качества связи, как будто маг и сам не может посмотреть-проверить? Но, как показала практика, нередко подобные мелочи спасают вполне реальные жизни, причем не только совсем зеленых бойцов, но порой и закоренелых вояк. Сегодня Балаватх экипировался по последнему слову амулетной и боевой магии, все-таки едет он в отдаленное от столицы место в сопровождении всего одного телохранителя, всякое может случиться. Взять больше нельзя, толпа телохранителей создаст официоз, а Балаватху нужна дружеская беседа.
   Резкая смена качества связи не только насторожила, но и чрезвычайно заинтересовала главного исследователя Лиги. Что поделаешь, любопытство было одной из важнейших черт его личности. Обычно оно приносило пользу, хотя иногда и существенные проблемы. Если явление естественное и он столкнулся с какой-то местной особенностью, то надо запомнить место и потом обязательно дать своим "связникам" задание его изучить. Если же, не дай священный Огонь, "глушилка", значит, кто-то серьезный что-то затеял. И мастеру, создавшему "глушилку", нужно выставить как минимум бочонок элитного эльфийского вина за ее безупречную маскировку.
   Конечно, идеальным вариантом было бы скинуть своим "связистам" координаты непонятного магического явления, а самому обойти его по большой дуге, если бы не одно "но". Поразмыслив, Балаватх рассудил, что явление имеет скорее природный, чем искусственный характер, а значит, вполне может исчезнуть еще до приезда спецов. Разумеется, в теории вполне реально создать столь мощную и качественную "глушилку". Это очень сложно, но вполне реально, однако ее обнаружение в черте города, да не просто города, а столицы, чревато серьезными последствиями. При желании гномы могут трактовать это как несанкционированную военную операцию или даже подготовку к перевороту, вряд ли кто-то будет так подставляться, поэтому можно особо не волноваться.
   Даже придя к такому утешительному выводу, демон несколько минут стоял на границе зоны -- его не пускала наработанная за столетия неспокойной жизни осторожность. Пускай уже давно никто не рисковал на него нападать, но воспоминания о многократных покушениях более раннего периода по-прежнему пылали в его памяти, слишком беспечен он тогда был в погоне за неведомым и слишком многим перешел дорогу своими разработками. Тогда, при первом покушении, его спасла лишь грамотная защита и случайная ошибка наемного убийцы при создании одного из атакующих плетений, что дало время перейти в контратаку. Несмотря на не по годам высокое магическое мастерство, Балаватха всегда подводила его реакция на опасность. Привитая научными изысканиями и астральными практиками (где в случае проблем куда безопаснее ничего не делать, чем делать что попало) любовь к рациональному обдумыванию ситуации постоянно играла с ним дурные шутки в боевой магии. Вместо того чтобы немедленно нападать или убегать, он привычно пытался взвесить все "за" и "против", сообразить, действительно ли его пытаются атаковать, не ошибся ли противник, какие заклинания окажутся наиболее эффективны по результату и затратам энергии, с расчетом боя на несколько ходов вперед. Только дружба с Махасом и последующее интенсивное обучение боевой магии позволило переломить эту проблему.
   Воспоминания о тренировках вызвали у демона невольную улыбку, слишком уж забавными и красочными эпитетами награждал друг Балаватха и его медлительные действия, умудряясь мастерски балансировать на грани ругательств и юмора. Последнюю точку в решении проблемы поставила Лилиейла, жена Балаватха (а тогда еще просто подруга). Привычная к нападениям наемных убийц (спасибо бурной дворцово-стихийно-волшебной жизни, а после ухода оттуда -- хорошей "дворцовой памяти"), она не без помощи Махаса смогла разработать для Балаватха довольно специфическую методику. Вместо того чтобы менять склонную к раздумьям и всесторонней оценке личность Балаватха, она создала и с помощью гипноза и ментального воздействия внедрила в его психику субличность "воина", частично ограниченную в магическом арсенале, но более быструю в принятии решений и реагировании на опасность, временно отодвигая основную личность Балаватха на второй план. Теперь справиться с исследователем Лиги стало гораздо сложнее, выдержать первый удар и отразить начальный атакующий напор ему позволяли режим "воина" и умная защита, затем же обычно поединок переводился в затяжную фазу, где разносторонний и искусный Балаватх со своими многочисленными амулетами и домашними заготовками чувствовал себя, как огненная саламандра в пламени. А если он будет готов к возможному нападению заранее, вовсю обвешается амулетами и переведет защиту в режим повышенной готовности, то без одного-двух мастеров боевой магии справиться с ним будет очень проблематично, даже неожиданность не поможет.
   Немного подумав, Балаватх решил применить следующую схему. Все-таки на нем не простой обруч связи, а боевой амулет, оптимизированный под условия большой магической зашумленности. У обруча имелся короткий режим, дававший возможность передавать простейшие сигналы ("опасность", "прикрой", "отступаем", "в атаку" и т.д.) на небольшие (3--8 километров) расстояния даже в самом зашумленном магофоне. Балаватх был не только очень любопытным, но и весьма осторожным демоном. Он связался со своими, переведя дежурный отряд в состояние повышенной боевой готовности, и, забрав у "тени" запасной комплект боевых амулетов, оставил того на границе уверенной связи. Если что-то случится, он пошлет ему сигнал, и тот, вызвав подмогу, сможет быстро прийти на помощь. Не самое лучшее решение, но Балаватх не хотел ни бросать лошадей (а брать их с собой опасно, они не боевые, и даже обвешанные защитными амулетами могли запаниковать и вызвать проблемы), ни проходить мимо столь любопытного явления.
   Где-то минут через двадцать неторопливого движения и производимых попутно замеров магофона, главный аналитик лиги на грани восприятия почувствовал отголоски каких-то заклинаний, причем как будто эльфийских. А может, почудилось? Мало ли что способно выкинуть воображение в незнакомой ситуации, бывали уже ложные тревоги. Хотя, лучше перестраховаться. Проверив защитные амулеты и осмотрев (не только глазами) округу, Балаватх зашел в какой-то проулок и стал накладывать полог невидимости. Пускай он и не был мастером "скрыта, но сейчас скорость наложения не была особо важной. Что же касается качества, то, имея при себе четкую пошаговую инструкцию от мастеров этого направления, достаточно опыта и контрольные амулеты, Балаватх соорудил себе полог очень высокого класса. После чего перебросил управление пологом на специальный поддерживающий амулет, не самому же его удерживать, все-таки не мастер в этом деле! Осмотрев плоды своего труда и найдя их более чем удовлетворительными, Балаватх направился дальше. Недаром говорят, что правильные методики гарантируют результат!
  
   Теронвиль
  
   Постояв в задумчивости некоторое время, прикидывая, что делать, Теронвиль бросил недовольный взгляд на принцессу, находящуюся поблизости и с интересом поглядывающую на него. Естественно, полученное сообщение он не стал доводить до ее сведения -- перебьется, однако одно ее присутствие жутко его раздражало, сводя ситуацию к неопределенности.
   Прикинув расклад, эльф скривился как от боли. Мыслями он снова вернулся к полученному сообщению от посланной группы. Облажались они сильно -- не сумели перехватить гномку-интегратора, пусть и "скрытницу". И как с таким контингентом предлагать услуги гномам? Пусть они и не из его клана, но все-таки предполагалось, что нейтралы дадут своих лучших воинов и магов! Такое положение дел жутко его нервировало. Это еще слабо сказано, скорее он был в ярости. Столько времени потратить на девчонку, а ведь еще надо за человечьим магом отправляться, а они тут завязли. Да еще и умудрились потерять бойца. Девчонка уже наверняка добралась до города, по крайней мере, предположить это он обязан. Вообще ситуация эльфу не нравилась. Сомнительный приказ, сразу проявившиеся сбои в ходе реализации операции. Каков бы ни был результат, Теронвиль чувствовал, что для него все непросто сложится.
   А ведь как хорошо все начиналось! Всем бойцам удалось скрытно выбраться из города. Теронвиль по приезду в столицу гномов как всякий уважающий себя командир желал иметь рядом бойцов, за которыми нет слежки, так, на всякий случай. Поэтому чуть ли не ежедневно все бойцы отправлялись в увольнительные в город. Но не просто так. У каждого бойца или небольшой группы был свой маршрут, не пересекающийся с остальными. Таким образом, у наружного наблюдения из служб гномов (а оно было) оставалось только два выбора -- или увеличить штат наблюдателей, или смириться с ситуацией. А так как всем сейчас не до эльфов -- идет подготовка к торжествам и у гномьих сыскарей другие точки приложения интересов, то их они оставили в покое. В целом. Приглядывали только за королевскими особами, Теронвилем и еще парой эльфов. Ну, в нужное время скрыться от слежки не составило труда, остальные тоже по одному -- по двое просочились за пределы внутреннего города. Никто ничего не заметил. Самое удивительное, что и Эль за собой никого не привела -- то ли исходила из тех же соображений, то ли гномам не до нее. Найти указанного человека тоже не оказалось нетрудно. Правда, и пригляд за ним гномий был, но почему-то не плотный. Так, крутятся иногда вдали гномьи маги, даже и не подумаешь, что за ним присматривают. Теронвиль сначала даже сомневался, стоит ли перехватывать подругу того человека. Но уж больно непонятно вели себя гномы по отношению к нему. А непонятности очень не нравились эльфу. И ведь вреда особого наносить гномке никто не собирался, так, поспрашивать ее о том человеке и все. И вот сейчас возникли непредвиденные трудности, которые при неблагоприятном развитии ситуации могут изменить планы насчет гномки и ее дружка совершенно в непредсказуемую сторону.
   Теронвиль вернулся мыслями к текущей ситуации. Чтобы наверняка решить проблему, необходимо перекрыть все возможные пути, по которым гномка может добраться до властей. Действия в городе большой группой чреваты серьезными последствиями, но отступать некуда -- если он все бросит, глава клана ему этого не простит. Достав карту города, эльф уточнил у гонца, где в последний раз они видели гномку, и очертил примерный район действий. Удачно получилось, что удалось ее выманить в сторону трущоб, есть вероятность не сильно наследить.
   Внимательно изучив эту часть города, Теронвиль с сожалением признался, что придется послать почти всех воинов и магов. Слишком большая территория, но ситуация облегчается тем, что достаточно перекрыть две основные дороги. В остальных местах слишком плотная застройка, и девчонка, поставившая себе цель добраться до гильдии, только потеряет время. Поэтому он решил послать две группы. Небольшую под руководством Вериана, в сторону менее вероятного прохождения гномихи, и раза в два больше подчиненных отправил по наиболее вероятному маршруту ее продвижения. В обе группы он выделил "скрытников", чтобы максимально маскировали их продвижение. Кроме того, в каждую группу он придал ловчих соколов. Ловчих на "скрытников". Обычно их используют для выявления шпионов, под прикрытием полога невидимости пробирающихся на запретную территорию. Так как с увеличением расстояния от "скрытника" действие его полога уменьшается, то существует хорошая вероятность его заметить. Ну, на земле они, конечно, маскируются не только с помощью "скрыта", однако картинка с высоты полета несколько иная. Специально обученные соколы облетают территорию, постоянно меняя высоту полета, и если видят, что картина меняется, то своими кульбитами дают знать об этом.
   Самому бы отправиться, да ведь принцесса привяжется, а в данной ситуации лучше, чтобы у нее было как можно меньше информации о действиях Теронвиля. Поэтому эльф, отправив группы и оставив при себе пятерку самых надежных магов и обоих целителей, решил ждать развития событий на предыдущем месте, тем не менее, приготовившись к быстрой смене позиции.
  
   Вериан
  
   Вериан бежал так, что казалось, сердце вырвется из груди, а легкие дышали огнем. Так уж вышло, что пришлось спешиться, чтобы срезать дорогу через крыши вплотную стоящих трущобных домов. Пускай ему очень не нравился как приказ, так и Теронвиль вместе со всем кланом Эвилей, однако сейчас на кону была репутация всего Леса. Если гномка сможет выбежать из зоны (а "глушилку", по-видимому, ставили не просто так) и вызвать подмогу из гильдии магов, то весь мир узнает о том, что эльфы ведут себя, как разбойники с большой дороги, с одобрения Леса похищая ни в чем не виновных магов государства, с которым готовится союзный договор. Как истинный патриот, но еще более как мастер боевой магии, надеющийся на получение неплохой работы в ближайшем будущем, Вериан не мог допустить подобное. Ни в коем случае нельзя дать коротышке сообщить своим о нападении и о нападавших, даже если для этого придется выкорчевать древо ее жизни! Именно поэтому эльф выжимал из себя и своего отряда все возможное и, похоже, уже почти добрался до цели.
   Один из соколов наконец-то смог найти эту "скрытницу", сумевшую оторваться от погони, и накручивал круги над местом ее расположения. А оказалась она совсем не там, где Вериан ожидал ее увидеть. Мало того что в стороне от ожидаемых маршрутов бегства, да еще и солидное расстояние отмахала, редкий эльфийский воин так сможет!
   "Сейчас она почти не движется, скорее всего, переводит дух после безумного бега, возможно даже думает, что удалось затаиться", -- про себя продумывал варианты Вериан. Подбегая к небольшому дворику, где должна была находится гномка, эльф притормозил и разделил отряд на две части. Двор состоял из вплотную прилегающих длинных невысоких домов и представлял собой нечто вроде тупичка с выходом только с одной стороны, частично перекрытого покосившимся каменным забором. К сожалению, "скрытник" у них только один, поэтому Вериан решил, что "скрытник", воины и боевой маг прикрытия должны забраться на один из домов и в случае чего спрыгнуть оттуда на не ожидающую подвоха гномку. Они же с Армандом подойдут без отводящего глаза прикрытия со стороны дороги. Пускай они оба и мастера боевой магии, однако жители, которые случайно обратят на них внимание, вряд ли это поймут (маги в таких районах не живут) и что-то заподозрят. Ну решили двое эльфов пройтись по городу, ну заблудились, подумаешь...
   Вериан усмехнулся -- готовят атаку на какую-то гномку, как будто она мастер боевки. Не проще ли без всяких мудрствований одной группой зайти со стороны дороги и просто поймать беглянку? Немного подумав, пришел к мысли, что лучше все-таки не давать коротышке ни одного шанса и атаковать с двух сторон. Нечего лениться, когда цель так близка, одна группа захвата уже пыталась ее поймать с шишкозакидательными настроениями, теперь вот приходится из себя выпрыгивать, чтобы исправить их ошибки.
   Удостоверившись, что воины уже заняли свои позиции, Вериан дал команду соколу, который начал резко пикировать на точное месторасположение цели, а сам вместе с двумя другими магами резко выбежал во двор, развертывая сигнальную сеть и посылая в место нахождения гномки десятки парализующих плетений. Раз уж удалось окружить, то лучше брать живой!
  
   Балаватх
  
   Исследование непонятного магического явления выдавало все более любопытные результаты. А вот гипотезы и выводы от замеров все больше и больше не нравились Балаватху. Он уже начал жалеть, что так близко подобрался к месту, где, как ему показалось, промелькнули какие-то магические сполохи.
   Очередной переулок привел демона в дворик-тупичок. Ничего интересного, источник помех где-то неподалеку, но не здесь. Вдруг демон резко замер, почувствовав внимание со стороны. Он как будто к чему-то прислушивался, напряженно водя туда-сюда глазами. Все-таки недаром говорят, что глаз у демонов много, и кое-какие из них находятся на том месте, которым они сидят. И сейчас у Балаватха это место просто вопило об опасности. Мысленно ругая на чем свет стоит себя, свое непомерное любопытство и свои интеллектуальные способности, демон начал разворачивать сигнальную сеть со смещенным центром, дезинформирующим других о месте реального нахождения кастующего. Центр закрытого с трех сторон дворика -- не лучшее место для обороны.
   Балаватх, все так же настороженно прислушиваясь к окружающему миру, краем сознания отметил, что заготовка сигнальной сети потихоньку трансформируется, обрастая крючками из амулета с заготовками против возможных вражеских плетений. Одновременно с этим он ощутил, как его магия насыщает определенные участки ауры и ментального тела, в результате чего время изменяет свой ход, все вокруг как будто застывает. И хотя свои движения почему-то по скорости остаются такими же, как и прежде, но двигаться становится все труднее. Кажется, что прыгаешь не сквозь воздух, а сквозь тягучий кисель.
   Прыгаешь? Сам того не осознав, Балаватх активировал прыжковой амулет. Амулет был одной из первых серьезных разработок исследовательского отдела Лиги, после того как его возглавил Балаватх. С тех пор он пережил множество модификаций и представлял собой следующую систему: в основе лежало плетение магии земли, которое подобно гигантской пружине выталкивало мага вверх (или в любую другую сторону по выбору). На полной мощности и при заполненных накопителях такая пружина подкидывала на четыре-пять метров в высоту. При отрыве от земли активировались куда более слабые, но более сложные плетения воздушной магии, которые стабилизировали полет, уменьшали сопротивление воздуха, а при приземлении смягчали удар. В общем, амулет, отлично подходящий для того, чтобы резко уйти от удара нападающих, что, похоже, происходило и сейчас. Балаватху казалось, что он наблюдает за собой и своими действиями со стороны, а значит, на него действительно напали.
   Пока тело еще было под управлением психотипа "воина", Балаватх пытался побыстрее прикинуть диспозицию сил. Очень скоро его выбросит обратно в тело и придется действовать уже самому и осознанно. Так, нападающими оказались эльфы. На фоне мелькнула мысль: "А зачем это им надо?", но ее демон сразу задавил, не время. Похоже, обложили с двух сторон: два боевых мага зашли по дороге, с открытой стороны двора, а шестеро воинов под прикрытием "скрытника" (ха, думают, что так просто смогут отвести глаза магу высшего уровня, наивные!) забрались на дом с правой стороны двора. Вероятно, готовятся к тому, чтобы спрыгнуть и атаковать, как только маги выпустят первый залп заранее заготовленных плетений и временно уйдут на перезарядку. А маги тем временем размениваться на мелочи не стали, и в то место, где только что был Балаватх, уже летела целая пачка заклинаний самого разного уровня гадостности. Попутно ушастые разворачивали совместную сигнальную сеть, точнее "паутину", чтобы покрыть ею весь двор ("Странно только, -- промелькнула мысль, -- почему не разместились по разные стороны от дворика, так было бы быстрее его весь покрыть. Или, может, надеются на первый удар, а сигнальную сеть делают для проформы?"). А эльфийские сигнальные сети, "паутины" -- это не просто сигналки, это что-то особенное! В густую энергетическую конструкцию вплетаются не только оповещалки о месторасположении, но и целый ряд "умных" плетений, реагирующих на соприкосновение с аурой (а также защитой из неэльфийской магии) и атакующие отдельные ее участки. Разумеется, ауры эльфов такая сигналка затрагивать не должна (иначе воинов тут бы не было)...
   "Хм, а ведь шустро разворачивают, несмотря на не самое лучшее месторасположение. Похоже, как минимум один из них мастер, но ничего, сейчас ушастые столкнутся с кое-какими моими сюрпризами", -- мстительно подумал уже перекатившийся и поднявшийся на ноги после прыжка в сторону Балаватх. Управление, ранее перехваченное "воином", почти полностью к нему вернулось, и он готовил ушастым достойный ответ.
   "Похоже, бежать не удастся, эльфы обязательно должны были изучить арсенал Лиги перед организацией ловушки, поэтому ожидают прыжков", -- размышлял Балаватх. Опять мелькнувшую мысль, зачем эльфам вообще на него нападать, он задавил до поры до времени. Раз напали, значит, действительно надо.
   "Возможно, именно поэтому они и держат две стороны открытыми, чтобы я попытался уйти прыжками. Дома тут, пускай и стоят вплотную, но низкие, двух--трехэтажные, -- продолжал продумывать ситуацию главный аналитик Лиги. -- Значит, нужно только атаковать и готовиться к тому, что где-то рядом сидит еще один маг, ожидающий попытки бегства. Сидят, ждут, а как ждать надоест -- попрыгают наши кролики с удобных насестов сюда, во дворик. Что ж, пора надрать ушастых за уши. И начнем мы с объяснения их "паутине", что горе от ума".
   Балаватх раскидал по двору обманки из своих амулетов с плотно законсервированными образцами ауры, именно тех ее участков, которые считаются наиболее уязвимыми и которые так любят атаковать "умные" заклинания, в том числе и эльфийские.
   Готовя очередной по списку сюрприз, Балаватх усмехнулся, наблюдая за фонтанирующей ложными тревогами эльфийской "паутиной", реагирующей на образцы его ауры, и хаотичными попытками эльфов как-то перерезать уже развернувшуюся и даже маленько разгулявшуюся его крючкастую сеть. Уж что-что, а бесполезность резания ушастые должны были бы понять сразу.
   Это плетение, несмотря на кажущуюся простоту, разрабатывалось исследовательским отделом Лиги боевых магов с десяток лет и представляло собой саморазворачивающуюся сеть на основе огненной магической энергии (наиболее подходящей ввиду легкости и скорости разрыва и образования новых связей), состоящую из кучи маленьких самостоятельных сегментов, так называемых крючков -- маленьких вставок из плетений других стихий, притягивающихся и цепляющихся за части вражеских плетений одной с ними стихии. Правда, только те их части, что характеризуются средней и слабой насыщенностью энергией. Именно там обычно находится логическая составляющая работы заклинания, а от высоконасыщенных, которые могут спалить сеть, крючки, наоборот, отталкиваются. Именно с этим моментом Балаватх и его подчиненные мучились дольше всего. Правильно брошенная сеть очень сковывает противника. Стоит только очередному атакующему плетению показаться из-под защиты, как оно тут же облепливается и раздирается на нефункциональные куски. Но стоит только враждебному магу попытаться разделаться с сетью, как он сталкивается с еще одной неприятной особенностью. Разорванные нити просто присоединяются к другим сегментам, а при большом количестве разрывов сеть просто переконфигурируется, нити переходят между сегментами по определенному набору правил##3. В результате часто выходит так, что сеть восстанавливает существенную часть своего объема и снова облепляет мага и его плетения со всех сторон. Выжигание высокоэнергетическими плетениями тоже очень неудобно -- крючки отталкиваются от них, расходятся в разные стороны, оттягивая за собой нити. Получается нечто вроде косяка рыб, убегающего от хищника.
  
  
   ##3 Намек на алгоритм оптимального расположения графа, похожий на пружинный (прим. автора)
  
   "В общем, если ушастые и дальше будут действовать так бестолково, -- немного успокоившись, заключил Балаватх, -- то можно надеяться на вероятность не только выйти из этой переделки живым, но еще и в добром здравии. Хотя, после проведенной экстренной накачки и стимуляции ауры понятие "доброе здравие" от трех до пяти дней будет очень и очень относительным..."
  
   Вериан
  
   Вслепую закинув первую порцию заклинаний в указанную соколом зону (а в точности наводки он был уверен, спасибо опыту работы с птицами на границе с дроу в молодости) и начав разворачивать "паутину", Вериан почувствовал резкие вспышки земной и почему-то огненной магии. Показалось, что в зеркале, которое после приснопамятного случая с чужаком в посольстве теперь было у каждого эльфа, промелькнул силуэт какого-то мужика, резко отлетающего в сторону от траектории магического удара. По инерции продолжая разворачивать "паутину", Вериан усиленно пытался понять, что же все-таки происходит. В то, что они столкнулись с гномкой, верилось все меньше и меньше.
   Однако прохлаждаться и обдумывать ситуацию времени не было, уже через пару секунд после начала атаки "паутина" стала захлебываться ложными срабатываниями, а плетения эльфов начали накрываться какой-то огненной сетью. Причем эта сеть, несмотря на другую стихийную составляющую, удивительно легко прилипала к эльфийским плетениям и раздирала их на части. Перебросив проведение атаки на подчиненных, эльф решительно взялся за устранение столь нежелательной помехи. Присмотревшись, Вериан понял, что плетение на самом деле комбинированное. Подивившись хитроумности придумавшего сеть мага, он разрезал ее на отдельные части. Точнее безуспешно попытался это сделать -- стоило только разорвать пару нитей, как они тут же сращивались в другой, но похожей конфигурации. Сходные проблемы возникли и при попытке выжигания высокоэнергетическими плетениями участков сети -- они просто расползались и наполовину рассеивались, стягиваясь и восстанавливая форму после ухода опасности. Все-таки не зря в основе была огненная (а не гномья, что логично, учитывая здешний фон) магическая энергия. Будучи самой неустойчивой, она гораздо лучше других подходила для быстрого создания и воссоздания плетений, что и использовал неведомый оппонент.
   Тем не менее, Вериан все равно считал непредусмотрительным так активно распускать руки в магической битве с эльфами. Хотя, возможно, противник надеется на активную подпитку от магического фона или же просто является представителем открытого стиля боевой магии и к другому не привычен. Тем хуже для него. Открытость дает неплохие преимущества. Вместо того чтобы окружить себя прочной защитой, под ней формировать атакующие плетения, а затем выстреливать ими оттуда в сторону противника, как делают адепты закрытых стилей, "открытые" боевые маги идут другой тропой. Зачем что-то готовить, "закрывшись в своей крепости", тесня войска внутри, проталкивая атаку сквозь тугие створки крепостных ворот, когда можно окружить врага, лишить его пространства для маневра и развернуться так, как тебе хочется? Укутав своей аурой противника, "открытый" боевой маг имел преимущества как в скорости атак, так и в скорости их отражения. Создавая плетения вплотную к защите супостата, имеешь больший оперативный простор как для нанесения и резкой смены направления ударов, так и для отражения атак соперника не только на границе своей защиты, но и на всем расстоянии между вами. Не говоря уже о том, что большее занятое аурой пространство позволяло активнее качать энергию из магофона. Однако при всех этих преимуществах был один большой недостаток. Распустив аурные руки, можно так же сильно по ним и получить. В целом, наибольшей открытости придерживались демоны с их стремительной, маневренной, но неустойчивой магией огня, а также люди с потребностью использовать объемные комбинированные заклинания и возможностью напрямую влиять аурой на плетения (в том числе враждебные) всех стихий. Гномы же, с их надежной, но медленной и неповоротливой магией земли, считались чуть ли не затворниками, хотя в столице ввиду магофона старались действовать открыто. Что же касается эльфов и дроу, то те, благодаря особенности магии леса хорошо взаимодействовать с аурой, достигли небывалых высот в искусстве "избиения" чужих аурных рук.
   Однако радость Вериана быстро закончилась, как он ни старался, но аурных рук врага не обнаружил. Или их действительно не было, или противник успевал мастерски их уводить из поля зрения. И то и другое указывало на его высокий класс. Похоже, им довелось столкнуться с человеком (отсюда и многостихийность заклинаний) явно не слабее мастера боевой магии. Как же они так опростоволосились?! Хотя... кажется, все ясно. "Глушилка" не позволяла нормально взаимодействовать с соколами, предварительной наводки на гномку (кто же ожидал, что ей удастся вырваться) тоже никто не проводил, поэтому птицу задействовали так, как и на границах с дроу -- просто наводили на всех, кто скрывался под пологом невидимости. Вот и нарвались непонятно на кого, да еще как последние лопухи не стали тратить время на выискивание врага в зеркалах, а мгновенно перешли в атаку.
   Эльф видел, что стоящий рядом Арманд озадачен не меньше его. Не зная, что за маг тебе противостоит, сложно подобрать оптимальную линию проведения магического боя. А может быть, стоит вообще остановить весь поединок? Однако эта мысль, возникнув, сразу была откинута. Они находились в бедном районе, маги тут не живут. Очень уж маловероятно, что случайно проходящий мимо маг ни с того, ни с сего накинет сильный полог невидимости, да еще окажется человеком и мастером боевой магии. Он явно следил за эльфами и что-то тут вынюхивал. Нельзя допустить, чтобы он ушел и рассказал о случившемся своим. Его нужно брать и желательно живым. Им с Армандом нужна небольшая передышка, преимущество первого удара они и так уже потеряли, хотя о каком преимуществе может идти речь, если заклинания были заготовлены под совсем другого соперника? Нужно время, чтобы определиться и подготовить новые атакующие заклинания, разобравшись наконец-то с ненавистной сеткой.
   Решив так, Вериан с помощью колебаний магической нити (эх, жалко, что нормальная связь заглушена! Так бы хоть спросить могли, как выглядит противник) передал приказ направить посыльного к Теронвилю, а самим немедленно перейти в атаку. Вряд ли воинам удастся нейтрализовать противника, но им точно удастся отвлечь его и связать боем, пока маги готовят новый удар. Подкрепление же Вериан решил вызвать не потому, что боялся не справиться с вражеским, по всей видимости, мастером боевой магии, он боялся, что не удастся взять того живым. К тому же атакованный мог быть здесь не один, а с друзьями поблизости, готовыми нанести удар с тыла. В голове промелькнула даже одна дикая гипотеза (которую, впрочем, стоило проверить), что они вообще с Ником схлестнулись, который каким-то образом смог почувствовать что-то странное в округе и прокрасться в район боевых действий.
  
   Балаватх
  
   Ушастые медлили, и это не могло не радовать. За отпущенное ему эльфами время демон успел и связаться с "тенью", чтобы тот вызвал подмогу, а затем сам подтягивался к месту событий, и прикинуть несколько сценариев боя и бегства, и присмотреться к нападавшим, и, наконец, заготовить тем пару "гостинцев". Теперь же он просто стоял и ждал, параллельно перенастраивая под условия боя свою защиту и амулеты. Похоже, дебют он выиграл, лишив эльфов преимущества первого удара. Теперь черед менее стремительной и куда более комфортной тактико-позиционной фазы боя, в которой можно позволить себе роскошь просчитывать свои действия наперед.
   Наконец-то случилось то, чего Балаватх ожидал с нетерпением -- воины, в точности как он и предполагал, перешли в атаку. Теперь, если провести все правильно, можно надеяться на передышку и возможность неплохо потянуть время, преимущество в котором уже на его стороне.
   Хорьки лесные оказались очень резвые! Боевой маг прикрытия так вообще сходу бросил в демона парочку под завязку заполненных магической энергией заклинаний, но на этот выпад Балаватх лишь сдвинул губы в иронической усмешке: "Бедный наивный эльфийский мальчик, надеешься на одной скорости и силе сделать мага высшего уровня! Интересно, что же ты будешь делать дальше, мой милый глупый ушастик, с полупустым резервом и оравой воинов, жаждущих твоей магической опеки?"
   Не дожидаясь того, когда брошенные эльфом мощные, но простые плетения окончательно поглотятся его защитой, Балаватх резко развернулся спиной к воинам, плотно прикрыл глаза руками и активировал первый из своих "подарков" ушастым. Хорькам лесным давно уже пора переквалифицироваться в кротов! Вся местность озарилась мощной вспышкой света, проходящей даже сквозь закрытые веки.
   Балаватх быстро отпрянул в сторону, уходя с линии атаки воинов. Все-таки тренировали их хорошо -- пускай и ослепленные, они все еще бежали по инерции в его сторону, ориентируясь на слух. Балаватх запустил второе плетение. Все пространство вокруг озарилось серией мощных, оглушающих звуков. Пускай у эльфов и были амулеты, защищающие уши при очень громких звуках и контузить их было непросто, своей цели демон добился: ослепленные и ничего не слышащие эльфы затормозили и в недоумении ощупывали воздух рядом с собой, о ложных колебаниях которого предусмотрительный главный исследователь Лиги тоже позаботился.
   К удивлению демона, после небольшой заминки эльфы снова организовались и направились в его сторону. Присмотревшись, Балаватх заметил тонкую сеть нитей, идущих от мага прикрытия. Несмотря на то что тот был тоже ослеплен и лишен слуха, магическое зрение оставалось при нем, и он каким-то образом с помощью магических нитей ориентировал воинов в пространстве и направлял в правильную сторону.
   Однако, сам того не подозревая, маг прикрытия снова сыграл демону на руку. Подивившись интересному способу ориентировать воинов в пространстве, Балаватх порадовался, что за время их заминки он успел подготовить ловушку, и эльфы идут прямо в нее. В воздухе резко запахло озоном, по кончикам эльфийский мечей пробежали маленькие молнии. Вдруг воины резко выгнулись дугой и забились в судорогах. Одновременно с этим Балаватх рывком сбил блокирующий ауру амулет ближайшего нападающего, каким-то образом (а на самом деле в четком соответствии задумке Балаватха) умудрившегося перебежать ловушку, бросился тому навстречу, одновременно ввинчивая эльфу в ауру серию каких-то хитровыкрученных плетений. Столкнувшись, противники упали на землю, еще через пару секунд лицо эльфа застыло в агонии, а изо рта показалась белая пена.
   Не поднимаясь на ноги, Балаватх прямо из лежачего положения расширил полог от физического нападения и мощным, усиленным магией прыжком кинулся в ноги остальным, еще не пришедшим в себя после удара током воинам, сваливая их наземь.
   В получившейся куче демон сразу же начал массово взламывать амулеты блокировки аур. Сбитые с ног, ослепленные и не отошедшие от удара током воины нисколько ему не мешали. Обычно на эльфийских рейнджеров вешалась целая охапка амулетов, избирательно защищающих от тех или иных стандартных заклинаний и воздействий на ауру. Сегодня же, видимо, готовясь к нападению на сильного и нестандартного противника, на них еще повесили амулеты частичной блокировки ауры, за что Балаватх готов был чуть ли не расцеловать приказавшего сделать такое. Блокировщики не только ослабляли действие остальных эльфийских амулетов, но и отлично подходили для того, что Балаватх собирался сейчас сделать.
   Пускай эльфийские вещи отточены до мелочей, а заклинания и амулеты шлифуются веками, чрезмерная консервативность, по мнению демона, когда-нибудь погубит дивный их народ! За время работы в Лиге Балаватх изучил их амулеты вдоль и поперек, они не менялись десятилетиями, если не столетиями! Четкими ювелирными штрихами, невозможными без досконального знания их внутреннего устройства, демон заставил амулеты эльфов работать в обратном режиме, не блокируя, а, наоборот, стимулируя полное раскрытие ауры. Дальше следовал черед плетений, которые демон уже опробовал на первом из воинов. С помощью заранее заготовленного каркаса ауры Балаватха и эльфов частично стыковались, давая возможность легко перегонять потоки магической энергии (особенно эльфийской) из ауры в ауру. Теперь почти любое заклинание оставшихся в строю ушастых магов легко и автоматически перенаправлялось в кого-нибудь из воинов.
   В процесс попытался вмешаться приходящий в себя маг прикрытия, Балаватх отмахнулся от него, как от назойливой мухи, ограничившись обычной "размазней". Глупая попытка атаковать высокоэнергетическими заклинаниями по вступлению в бой низвела этого кудесника и прикрываемых им воинов до зверей на скотобойне. А вот если бы эльф не выделывался и сосредоточился на своей главной задаче -- магическом прикрытии воинов там, где амулеты не справляются, то у них появилась бы возможность показать зубки, и у демона значительно добавилось бы трудностей. Но история, как говорится, не любит сослагательных наклонений.
   Немного переведя дух, Балаватх мельком глянул на завязшего в "размазне" мага: облако почти чистой энергии магии огня с вкраплениями кучи маленьких низкоэнергетических плетений облепило его ауру, ограничивая магическую видимость. Стоило тому попытаться раздвинуть магией часть этого своеобразного шара в одну сторону, как тут же вся энергия перетекала в противоположную сторону, плетения оживали и начинали покусывать защиту. Как только эльф переносил внимание в другое место, магоэнергия оттуда оттекала и снова равномерно размазывалась. Конечно, демон или человек могли бы высвободиться за пару секунд, просто впитав все облако аурой, но не другие расы.
   Удостоверившись, что эльф завяз надолго, Балаватх бросил пару атакующих плетений в оставшихся магов, скорее с целью потянуть время и подержать их в напряжении, чем реально пробить защиту.
   Сейчас он находился в центре кучи поваленных и вырубленных эльфов-воинов, чьи ауры плотно были состыкованы с аурой Балаватха. Атаковать, не задевая своих, для противника стало практически невозможно. Конечно, бывают отморозки, идущие к победе любой ценой, но эта пара на них не походила. Поэтому можно спокойно лежать в этой куче воинов, покусывая противников редкими атаками, и спокойно ждать, когда прибегут свои и приготовят жареную эльфятину по самым разнообразным рецептам. Похоже, и срединная фаза боя осталась за ним, теперь главное не терять бдительность и просто продержаться.
   Вдруг внимание Балаватха привлек трупик сокола, валяющийся неподалеку. Уж очень походила эта птичка на знаменитого крылатого стража эльфийских границ с дроу. "Когда же я его сбить-то успел?" -- промелькнула в голове мыслишка. Удостоверившись, что со стороны магов еще долго можно не ждать серьезной атаки, а воины надежно вырублены, главный аналитик Лиги боевых магов начал пролистывать свою память, пытаясь разобраться в нюансах и подробностях состоявшейся схватки. Складывалось впечатление, что эльфы были вынуждены преждевременно его атаковать, по какой-то причине не подготовив полноценную засаду.
   Атакующие маги показались Балаватху смутно знакомыми. Он немало времени провел, изучая иллюстрированные досье разных боевых и просто сильных магов, приехавших в столицу. По всей видимости, эти двое -- не наемные убийцы, а боевые маги из роты рейнджеров, сопровождавших эльфийскую делегацию. А это значит...
   Получившаяся догадка очень не нравилась Балаватху. Прокручивая свои воспоминания, он никак не мог избавиться от чувства какой-то неправильности происходящего. Наконец-то на него снизошло озарение: атаковавших его эльфов-воинов было на одного меньше, чем стояло в засаде. Один явно куда-то девался. Раскаленные угли тебе подмышку! Да его же за подмогой направили! Связь тут не работает, защищенных от помех амулетов короткой связи у эльфов может и не иметься. Сокола, через которого можно было бы передать послание, Балаватх сбил еще в начале боя, на автомате, сам того не заметив, а значит... Значит, увидев, что цель покушения оказалась гораздо сильнее, чем ожидалось, эльфы направили посыльного за подмогой!
   Поскольку нападавшие были похожи на военных, а не на наемных убийц, причем детали одежды указывали на их разноклановость, Балаватх сделал вывод, что нападение могло быть санкционировано на самом высоком уровне и в резерве у эльфов могут находиться немалые силы. Спокойно отлеживаться (как планировалось изначально) нельзя, подкрепление к эльфам может прибыть (а может и не прибыть, но надо готовиться к худшему) с минуты на минуту. Нужно немедленно выжигать эту парочку, иначе вместе с новоприбывшими они смогут развеять его в пепел! Пару секунд Балаватх второпях, но не лихорадочно, перебирал варианты, затем его губы озарила усмешка. Кажется, он нашел подходящее решение.
  
   Вериан
  
   Вериан все больше убеждался в правильности своего решения вызвать подкрепление, противник оказался очень силен. Практически сразу после вступления в бой группы воинов с бестолково атаковавшим магом прикрытия, мощнейшая вспышка ослепила всех находящихся во дворе. И если рефлекторно схватившиеся за глаза Вериан и Арманд потеряли немного, поскольку в основном полагались на магическое зрение (хотя, конечно, печально, что так и не успели рассмотреть противника в зеркале), то воинам пришлось очень непросто. Дальнейшие события представляли собой просто избиение бойцов, как младенцев. Выдохнувшийся маг прикрытия просто ничего не мог противопоставить элегантным и утонченным заклинаниям противника. Видя эту плачевную ситуацию, Вериан прервал паузу и атаковал, почти достав врага. Только вот "почти" не считается. И теперь враг лежит внутри кучи ослепленных и контуженых бойцов, подобно пауку опутавший их паутиной непонятных плетений. И, что самое паскудное, они, умудренные солидным боевым опытом мастера боевой магии, стоят, как кабаны на бойне, и ничего не могут сделать -- любое атакующее заклинание каким-то хитрым образом перенаправляется в лежачих воинов. Несмотря на имеющийся опыт, с подобной техникой Вериану встречаться явно не доводилось. Похоже, противник еще и неплохой целитель, раз сумел создать такое. А враг тем временем не дремлет. Проводя эпизодические атаки, чтобы прощупать их защиты, он явно готовит что-то серьезное.
   Только они с Армандом придумали, как, не задев своих, обойти хитрую защиту противника, как тот атаковал. Некоторое время они пребывали в недоумении, очень уж странную тактику использовал вражеский маг: неглубокие проколы верхнего слоя их объединенной защиты с запусканием какого-то непонятного плетения и кучей энергии. Такое еще можно было ожидать от новичка, но не от опытного и искусного мастера боевой магии, которым им виделся противник, а значит, атака была явно с подвохом, ну не дурак же он! Так и не разобравшись в намерениях врага, но убедившись, что защита более-менее цела, эльфы попытались переключиться на свою атаку. Но не успели. Вдруг с их аурами начало твориться что-то непонятное. Подобно воде, засасываемой водоворотом, их магическая энергия стала исчезать в никуда, растворяясь где-то в районе верхних слоев защиты. Одновременно с этим вражеский маг перешел в атаку, запуская все более и более сложные и мощные атакующие плетения. Потеряв львиную долю силы непонятно где, эльфы просто ничего не могли ему противопоставить.
   И тут Вериан понял, что такое неподдельный, дикий ужас! Все тело колотило, ноги то замирали, то дергались, пытаясь бежать, в ауре лихорадочно то появлялись, то исчезали заготовки самых разных защитных заклинаний. Такое ощущение, что они нарвались на гроссмейстера боевой магии! Еще секунд десять -- и все будет кончено, подмога просто не успеет прийти и вступить в бой. Можно, конечно, попробовать сдаться, только вот не успеют, маховик атакующих заклинаний противником уже раскручен, а даже если и успеют и тот согласится взять их в плен, то через пару минут придут свои и можно будет смело давать запястья для надевания магических кандалов за сдачу противнику.
   Видя, что они проигрывают, Арманд перешел в безумную атаку, наплевав на то, что может задеть своих, а Вериан вспомнил об одном фамильном заклинании. Будучи потомственным боевым магом, он знал немало хитростей, позволяющих выкрутиться из самых опасных передряг. Одной из них было заклятие мнимой смерти, подаренное еще его деду в качестве оплаты услуг гроссмейстером целительской магии. Когда враг побеждает, но не имеет достаточно времени проверить, кто мертв, а кто нет, тогда, применив это заклинание, можно притвориться мертвым, как в обычном, так и в аурном плане. Конечно, маскировка не идеальна, но вряд ли маги врага будут всматриваться в каждого покойника, скорее они ограничатся беглым взглядом. А потом придут свои, которые тебя откачают и поставят на ноги, или сам потихоньку придешь в себя, правда, восстанавливаться потом придется долго. Причем последняя минута твоей памяти будет несколько дней затуманена таким образом, что даже если по приходу в сознание тебя допросят менталисты, никто не узнает, что ты таким своеобразным образом дезертировал с поля боя.
   Это заклятие один раз спасло жизнь его деду, два раза спасало отца, теперь вот и Вериан решил продолжить семейную традицию. Точнее надеялся продолжить, никто ведь не гарантирует, что вражеский маг не выпустит в них "контрольное" плетение. Сделав шаг вперед, эльф, несмотря на бьющий озноб и струившийся градом пот, аккуратно (второго шанса у него не будет) сформировал плетение и бросил туда всю свою энергию. Со стороны должно казаться, что он собрался вложить всю силу в атакующее плетение, но, надорвавшись, убил себя.
  
   Балаватх
  
   Балаватх проводил взглядом тело эльфа, медленно оседающего наземь. Не зная, как быстро вырубить вражеских магов стандартными заклинаниями, демон попробовал разработку чуть ли не из фундаментальной магической теории. В последнее время он стал лучше понимать нюансы работы материализации и невидимых энергий. Кое в чем даже помог один из разговоров с Ником. Однако тот способ, которым он использовал материализацию сейчас, и в бредовом сне не мог ему привидеться, вот что экстремальные ситуации делают!
   Уже давно экспериментируя с материализацией, Балаватх заметил, что недостающая часть магической энергии высасывается из магофона, иногда вычищая его подчистую. Именно поэтому наибольших успехов в материализации достигают маги, работающие рядом с источниками. Сегодня же он решил использовать этот эффект в боевых целях. Наибольшая концентрация магии находится в аурах магов. Верхний, сплошной слой защиты пробить достаточно просто. Запущенные под ним процессы материализации подобно смерчу опустошат разлитую в ауре магическую энергию, причем опустошение идет куда быстрее подпитки от амулетов.
   Но все это просто только на словах. Балаватх четыре раза пробивал оболочку эльфийской защиты, и только на четвертый раз ему удалось запустить материализацию. Хотя и одного раза оказалось достаточно: мигом лишившись большей части разлитой по ауре силы, дети леса оказались беспомощны и не смогли отразить заранее заготовленную связку атакующих заклинаний демона.
   Пошатываясь, Балаватх побрел в сторону поверженных магов.
   Похоже, с атакой он явно переборщил: одного ушастика пришлось убить, когда тот, наплевав на защиту, перешел в безумную атаку, второй же, похоже, умер, надорвавшись при кастовании какого-то особо мощного заклятия. Эх, жаль, что все мертвы или в бессознательном состоянии, даже допросить некого! Одна радость -- накопители у эльфов разряжены не полностью, есть что прихватить, а то совсем разрядил свои амулеты.
   Несмотря на то что напрямую пользоваться магией неогненной стихии Балаватх не мог, он использовал ее опосредованно, с помощью огненных плетений-игл, тянущих за собой нити из эльфийской магии. Сняв с убитых накопители в виде каких-то непонятных кореньев, демон уже собирался перебираться на крышу одного из домов, чтобы перекачать силу в свои амулеты, развернуть сигнальную сеть и понаблюдать за округой, как почувствовал что-то неправильное рядом с собой.
   После осмотра обстановки магическим зрением брови Балаватха поползли вверх. "Надорвавшийся" эльф на самом деле не умер, а находился в состоянии летаргического сна. Откуда у него такие знания? Настроить свою ауру так, чтобы в состоянии, близком к смерти, аура и тело самостоятельно "консервировались", независимо от сознательных команд, все процессы или останавливались или замедлялись, могли очень немногие. Сам Балаватх научился этому от учителя, Угры Пуджари Мритама, который долгое время был адептом "Обманщиков смерти". Если бы не эти знания и мастерское звание в целительстве, вряд ли бы он так быстро почувствовал, что эльф далеко не мертвый. Всего же главный исследователь Лиги знал только о четырех школах и загадочной астральной гильдии, где учили подобному. Все школы были или демонскими или людскими. Удивительно, как эльф смог получить такие знания!
   Запомнив лицо и ауру эльфа и мысленно пообещав взять его в оборот, как только появится возможность, Балаватх переместился на крышу одного из домов, оглядывая окрестности. По обручу пришел сигнал от телохранителя, который уже был на подходе. Балаватх приказал тому держаться в стороне и быть готовым нанести удар по врагу с тыла.
   Хладнокровная ярость вместе с вкраплением легкой иронии постепенно спадала, на арену выходил его величество откат. Чудовищное напряжение прошедшего боя постепенно давало о себе знать, колени ощутимо дрожали.
   По знакам отличия демон определил, что двое поверженных боевых магов были мастерами. Пускай эльфийские требования к такому званию и заметно ниже, чем у демонов, однако это все равно далеко не пустой звук. Балаватх осознал, что ходил по лезвию: если бы враги нормально действовали в команде, дополняя, а не мешая друг другу, и немного бы изучили арсенал Лиги и меры противодействия, они бы без особых проблем потушили свечу его жизни.
   Только вот на что эти отморозки надеялись? Или они там в своих лесах совсем дремучими стали? Даже убив или (что заметно сложнее) пленив его, им бы пришлось иметь дело со всеми расквартированными в столице частями Лиги, которые были бы на месте в промежутке от десяти минут (дежурный отряд) до двух часов. И даже если бы им удалось оторваться от преследования, они бы попали под массированный астральный обстрел сразу по отъезду от столицы. Причем не только со стороны астрального отряда Лиги.
   Конечно, удобно нападать на гроссмейстера астральной магии возле источника на материальном плане, там, где он не может применить свои основные навыки. Однако подобные нападения очень не любят в астральной среде. Пускай почти вся астральная братия и погрязла в склоках и взаимных разбирательствах, однако в одном они все едины. На эльфов просто устроят коллективную астральную травлю, к которой присоединятся многие, даже те, кто не в самых хороших отношениях с жертвой нападения, просто согласно сложившимся в этом сообществе нормам и традициям.
   Балаватх считал их довольно разумными, так как благодаря им материальщики побаивались трогать астральщиков там, где они слабее всего. Чего не скажешь обо всех прочих местах. Если нападать не в районе источника, то коллективной травли не будет, а часть коллег жертвы, которые не в лучших с ней отношениях, еще за это и приплатит. Правда, и победить астральщика там намного труднее. Напади на него эльфы вдали от гномьей столицы, и расклад мог выйти совсем другой.
   В целом, ушастые неминуемо должны оказаться меж двух огней. А если учесть, что гномий архимаг, Руар-затворник, как его прозвали в астральных кругах, вряд ли такое нападение одобрит -- то и между трех...
   Балаватху пришлось резко оборвать свои мысли, так как пока он приходил в себя и размышлял, попутно раскидывая сигнальные сети, враг приближался. К сожалению, догадки были верны: за какие-то пару минут подходы к дворику, где находился демон, были просто запружены эльфами. Часть двигалась в объезд на лошадях, часть спешилась и пробиралась через узкие улочки.
   Глаза Балаватха лихорадочно заметались по окрестностям в поисках путей спасения. Того, что за ним будет охотиться чуть ли не треть всех эльфов, прибывших в столицу, он явно не ожидал, и чего ж они раньше-то не появлялись? Навались они на него всем скопом во дворике -- и все, можно было бы смело дровишки для погребального костра собирать! С трудом приведя мысли в порядок, Балаватх скрепя сердце закинул в ауру еще одну порцию стимулирующих заклятий. Как жаль, что он дал себе слегка отойти от первой схватки, теперь нужно еще раз впрягать в боевую узду весь свой организм!
   Хладнокровность начала постепенно возвращаться к демону. Он даже нашел кое-что позитивное в его сегодняшнем положении: все-таки повезло с районом нападения! Не прилегай дома друг к другу почти вплотную и не будь улицы такими извилистыми, эльфы давно бы уже сюда прискакали. А ведь подобных районов только несколько во всей гномьей столице! Эх, астральщика бы сюда, уж с ним он так бы ушастых приласкал, что мало не покажется!
   Еще раз обведя окрестности уже куда более спокойным и расчетливым взглядом, Балаватх прикинул варианты действий, точнее бегства. Оставаться на месте и вступать в бой было изощренным способом самоубийства, слишком много эльфов на подходе, а амулеты почти разряжены, все тело колотит от перебора стимулирующих заклинаний. Поэтому вопрос сводится только к тому, куда бежать и каким образом. Неожиданно, когда демон уже готов был сорваться с места, его взгляд наткнулся на скромную такую улочку вдалеке, состоящую преимущественно из деревянных построек. На губах демона заиграла усмешка, а в глазах как будто загорелись огоньки. Теперь он знал куда двигать. Уж там он не только продержится до прихода своих, но и маленько задаст эльфам жару. Выпустив к будущему месту своей дислокации сигнальное плетение вспышки, чтобы свои сразу двигали туда, Балаватх во всю прыть бросился в том же направлении.
  
   Эклектус
  
   Древним исполином старая полуразрушенная часовня Темпуса, бога времени, возвышалась над большинством зданий нижнего города. Некогда построенная одним из зажиточных купцов как символ пунктуальности и надежности его торговой империи, она пережила род своего создателя. Отданная за долги одним из его потомков, она множество раз меняла свою роль и предназначение. Так уж вышло, что большинство гномов слишком ценили свое время, чтобы тратить его на соответствующего бога, поэтому духовную составляющую строения никто не оценил. Что же касается материальной, житейской, то центр жизни нижнего города давно переместился в совсем другое место. Мало кому нужная часовня обветшала, фундамент основательно подмыли подземные воды. Поэтому последний владелец не нашел ничего лучшего, чем просто подарить ее магистрату. Менять фундамент дорого, а оставить все как есть -- еще дороже ввиду риска оползня с необходимостью компенсировать его последствия. От сноса тоже пользы особой нет -- неходовое место.
   Магистрат не стал особо церемониться с часовенкой и просто включил ее в программу восстановления старины, чтобы был повод ее оградить, на случай если строение разрушится. Часовню побелили, сделали косметический ремонт, а на оставшиеся после этого деньги реконструировали совсем другие места.
   С тех пор, несмотря на все мрачные прогнозы, часовня хоть и осунулась, но по-прежнему столетиями стоит на месте, подавая прекрасный пример того, как умели строить в древности. Часы на ней уже давно не показывали время, а менять их никто не хотел -- по каким-то непонятным причинам любые плохие часы смотрелись на часовнях Темпуса чужеродно. Что же касается часов хороших, то последние полсотни лет лучшими считались часы с магической подсветкой, прекрасно видные и днем и ночью -- плод сложной магической обработки и слишком дорогие, чтобы вешать на часовню забытого бога.
   Хотя... как раз сегодня и последнюю неделю, магия, творимая в старой часовне, во много раз превосходила по сложности магическую подсветку гордости гномьих часовщиков. Если внимательно присмотреться к башне, то можно было бы увидеть какие-то странные зрительные искажения вокруг нее. А тот, кто случайно мог оказаться поблизости и обладал магическим талантом, мог бы еще увидеть сложнейшую энергетическую вязь, окутывающую ее. Только вот маги в этом районе не обитали и мимо проходили крайне редко, а если и были рядом, то о них оповещала заблаговременно развернутая сигналка.
   Хозяин же всего этого безобразия, высокий длинноволосый человек в идеально чистой, с иголочки, мантии мага стоял в задумчивости, облокотившись на грязные перила. Происходящее в гномьей столице очень не нравилось Эклектусу. Движимый своей гипотезой и рядом догадок, он преодолел полконтинента, потратил немало усилий на налаживание связей в незнакомом месте, но до сих пор не понимал и половины подоплеки сложившейся ситуации, слишком много разных сил задействовано. Каким-то шестым чувством Эклектус ощущал огромное напряжение, витающее над столицей, еще чуть-чуть -- и она просто взорвется событиями, и многие не успеют правильно отреагировать, когда все перевернется вверх ногами. Особенно человека настораживали события, связанные с Читаатмой Балаватхом. Ушлый Дух Будущего явно в курсе того, что здесь происходит, и, похоже, давно раскрутил свою игру, причем не только против так любимых им интриганов Дворца.
   Поразмышляв еще немного над сложившейся ситуацией, маг переключился на куда более прозаичную задачу -- развертывание магических воздушных линз и их подстройку под ключевые объекты. Отсюда, с часовни, открывался прекрасный обзор на нижний город и на существенную часть верхнего. С помощью плетений-линз можно было наблюдать за многими ключевыми объектами, в частности за некоторыми корпусами гномьей гильдии магов, одним из выходов гроссмейстериата, демонским посольством и их базой в нижнем городе.
   Не то чтобы это наблюдение было особо плодотворным, но до конца дня делать было просто нечего, все встречи на сегодня он провел, информаторы свяжутся только завтра, а сеансы астральной связи с учителем и парой других нужных ему магов астральной гильдии пройдут не раньше, чем через три дня.
   Детально продумав план своих будущих действий и еще раз обдумав диспозицию сил, Эклектус не нашел ничего лучшего, чем просто взять и с полчасика подремать. Его абсолютно не беспокоили холодные камни пола, отсутствие комфорта и запыленность стен -- благодаря магии поддерживалась идеальная температура тела, твердые камни ощущались как мягкая перина, и ни одна пылинка не приставала к одежде. Даже воздух -- и тот фильтровался от пыли и неприятных запахов, благоухая свежестью. Как все же приятно ощущать пьянящий аромат свободы: незачем городить муравейники домов и прочих строений, нанимать слуг -- магия может дать тебе все, где бы ты ни находился. Только от нее ты по-настоящему и зависишь! Остается только диву даваться, зачем большинство магов, даже достигнув ощутимых успехов в магическом искусстве, возводят роскошные дворцы и выстраивают пирамиды власти? А может, все эти дворцы да пирамиды не более чем темницы их душ?
  
   Теронвиль
  
   Теронвиль упорно не понимал, что творится с группой Вериана и ведущим их соколом. Мало того что показанная птицей цель находилась далеко от предполагаемого места нахождения гномки, так еще оттуда мелькнула какая-то яркая вспышка. Неужто Вериан уже ввязался в какую-то магическую битву?
   А ведь только что прискакал посыльный от другой группы преследования, уверяющий, что они крепко встали на след Крисы их'Дрим совсем в другом месте и уже перекрывают тот район. Да и другой сокол взял в том же месте цель. Во что же тогда вляпался Вериан? Каким чудом нашел там репейник на свою задницу? Или, может, это как раз все остальные ошиблись, а он сделал все как надо и сейчас подавляет сопротивление строптивой коротышки?
   Конечно, очень сомнительно, что гномка способна оказать хоть какое-то сопротивление двум мастерам и группе захвата, но с этим паскудным заданием чего угодно ожидать можно! То, что информация о Крисе и ее возможностях была неполной и недостоверной, Теронвиль понял сразу после известия о провале группы ее захвата. Эльф даже готов был допустить, что информатор специально скрыл кое-какие сведения о гномке, а на каких-то акцентировал внимание, чтобы выставить ее как идеального "языка". Мотивы тут могут быть самые разные. Многие, особенно искушенные в интригах эльфы, прекрасно умеют демонстративно помогать, но помогать с подвохом, так, чтобы публично дав одной рукой, незаметно забрать другой.
   Теронвиль уже направил посыльного к Вериану узнать, что за хренотень там происходит, а сам начал перебирать возможные варианты. Пока что выходило негусто: или Вериан схлестнулся с гномами, или с непонятно как там появившимся Ником, или еще с кем-то третьим, или же, что наиболее вероятно, вообще никакой битвы там нет, вспышка означала совсем другое, а сокол просто ошибся. Отсутствие связи безумно раздражало, возможно, стоило протянуть нити связи к обоим группам преследования, но он тогда побоялся, что случайно проходящие мимо маги могут их заметить. Напрасно побоялся, теперь вот мучается в неведении и ожидании посыльных.
   Через пару минут наконец-то прискакал посыльный, причем посыльный Вериана, а не тот, которого направлял Теронвиль. Похоже, они разминулись на полдороги. К удивлению эльфийского командующего, группа Вериана действительно вляпалась. Изрядно ошарашив присутствующих, посыльный заявлял, что схлестнулись они то ли с демоном, то ли с человеком, но уж никак не с гномкой! Причем тот оказался крепким орешком не ниже мастерского уровня, вот и просят они подкрепление, чтобы взять того живым.
   "Да разломись ты высохшим деревом, неверный сын гулящей матери, неспособный отделить семена истины от сорняка!" -- про себя выругался Теронвиль. Вот и настала пора ему вступить в эту игру, начатую им, но развивающуюся не по его правилам.
   Быстро вскочив на лошадь и махнув своим подчиненным, уже не беспокоясь о том, что подумает и будет делать принцесса, да и вообще выбросив ее из головы, он помчался на место боя, чтобы своими глазами увидеть что происходит и начать действовать соответственно обстоятельствам.
  
   Эклектус
  
   Поспать Эклектусу так и не удалось. Неожиданно подало сигнал определяющее движение заклинание, подвешенное к направленной на демонов "линзе".
   Увиденное заставило человека прицокнуть языком -- с базы демонов выехал и тут же перешел на галоп целый отряд. Судя по наблюдаемой суете (как на базе, так и в посольстве) в делегации Лиги объявлена боевая тревога с мобилизацией всех, находящихся в столице. Такое событие оказалось для Эклектуса большой неожиданностью и, что самое обидное, он даже гадать не мог, кто и почему спровоцировал демонов на такое, слишком уж нагло и сильно для этого надо действовать.
   Оглядев отряд с максимальным увеличением, Эклектус определил направления взглядов командующих, направление их движения и примерно прикинул, в какой район они следуют. Похоже, они движутся в сторону трущоб, только не ясно, конечная ли это точка или отряд проследует дальше. Насколько человек знал, за трущобами проходит дорога к одному из магических полигонов, причем в последнее время работающему достаточно активно.
   Эклектус решил покинуть свой уютный насест и проследовать за отрядом, чтобы понять, с чем же тем довелось столкнуться. Возможно, разгадка противостояния демонов непонятно с кем позволит пролить свет и на кое-какие волнующие его вопросы.
   Бегло осмотрев окрестности на наличие коней и конных экипажей, человек нахмурился -- рядом проезжала только одна повозка с лошадьми далеко не первой свежести, с такими только за смертью ехать! Что ж, при всем отсутствии желания средство передвижения придется наколдовать.
   У магии земли есть отличное свойство, ее очень легко сцеплять с камнем и прочей неорганикой. Именно на этом эффекте и базировалось придуманное Эклектусом средство магического передвижения. На основе магии земли создавалось плетение -- магический аналог колес, с одной стороны связанных с магом, а с другой -- сцепленных с дорогой. Вращать подобные плетения-колеса аурой можно с достаточно большой скоростью, только вот энергии тратится немало. Пожалуй, только для гномьей столицы с ее магическим фоном это заклинание и сгодится, да и то не на длинные дистанции. Немного подумав, Эклектус добавил в конструкцию еще два воздушных плетения, одно из них должно разрежать воздух перед едущим, второе -- защищать от мусора и пыли, летящих в лицо.
   Еще раз проверив надежность накладываемых плетений, Эклектус спустился с часовни и уселся на дорогу. Скорее про себя, чем вслух он пробормотал:
   -- Моя драгоценная задница, я искренне надеюсь, ты меня потом простишь. Когда-нибудь...
   С этими словами Эклектус активировал полог невидимости, которым он владел не так чтобы очень, но достаточно прилично, активировал свои заклинания и тронулся с места со скоростью, которой могла бы позавидовать любая лошадь.
   Если бы немногочисленные прохожие не отводили взгляд под действием полога невидимости и не переносили свое внимание на посторонние вещи, то могли бы лицезреть прелюбопытнейшую картину -- человека, несущегося с огромной скоростью по дороге на пятой точке, будто на невидимой горнопроходческой тележке. Такое зрелище даже для столицы, где количество магов чуть ли не превышает количество жителей без всяких магических способностей, было бы весьма любопытным и могло вызвать долгие пересуды за кружкой эля.
  
   Старый Борх
  
   Спину старого алкаша приятно грела стенка, впитавшая в себя лучи солнца. В руках он баюкал наполовину опорожненный кувшин с брагой из заведения Тирха, пусть и плохого качества, но уверенно вводившей мозг пьянчужки в состояние приятного умиротворения и довольства окружающим миром. До полной нирваны уже было не так далеко, но пока еще пропитый мозг крепко держался за реальность.
   Откуда-то справа послышались шаги. Борх неохотно скосил глаза и увидел какую-то тень. Немного удивившись этому, он нажал на левый глаз и уже уверенно определил, что бежит молодая симпатичная гномка с загнанным выражением лица. Пьянчужке и невдомек было, что его пропитанный не самым качественным спиртным мозг перестал реагировать на многие внешние воздействия и он приобрел способность частично не поддаваться отводящему действию полога невидимости. Укоризненно покачав головой и буркнув что-то нелицеприятное о современной молодежи, он снова приложился к кувшину. Буквально через пару минут его витающие в неизвестных далях мысли выдернул на землю лошадиный топот, замерший неподалеку. Приоткрыв глаза, Борх снова нажал на левый глаз и увидел двух спешившихся эльфов, что-то рассматривающих на дороге. Гном с неудовольствием глянул на зажатый в руке кувшин и покачал головой. Видимо, Тирх совсем уже перестал уважать старого друга Борха, раз подсовывает ему такое паршивое пойло, вызывающее такие стойкие и непонятные галлюцинации. Надо же, эльфы!
   Еще раз покосившись на вызванных спиртным эльфов и подозрительно глянув на кувшин, Борх, резко выдохнув, допил оставшуюся в нем жидкость, затем, кряхтя и бормоча что-то под нос, поднялся и медленно побрел в другую часть города. Там у него была еще одна точка, где ему иногда давали выпить, и, наверное, там-то пойло не будет такого отвратительного качества, чтобы ему мерещились всякие ушастые. Не хватало еще и демонов увидеть. Хотя, еще раз полюбоваться на видение симпатичной гномки он бы не отказался.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  

103

  
  
  
  


Популярное на LitNet.com K.Sveshnikov "Oммо. Начало"(Киберпанк) Ю.Кварц "Пробуждение"(Уся (Wuxia)) Л.Малюдка "Конфигурация некромантки. Адептка"(Боевое фэнтези) К.Федоров "Имперское наследство. Забытый осколок"(Боевая фантастика) В.Соколов "Мажор 3: Милосердие спецназа"(Боевик) О.Обская "Возмутительно желанна, или Соблазн Его Величества"(Любовное фэнтези) А.Ардова "Жена по ошибке"(Любовное фэнтези) Е.Кариди "Черный король"(Любовное фэнтези) А.Дашковская "Пропуск в Эдем. Пробуждение"(Постапокалипсис) А.Ригерман "Когда звезды коснутся Земли"(Научная фантастика)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"