Ясинский Анджей: другие произведения.

Ник. Админ

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс "Мир боевых искусств. Wuxia" Переводы на Amazon!
Конкурсы романов на Author.Today
Конкурс Наследница на ПродаМан

Устали от серых будней?
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Диктор озвучит книги за 42 рубля
Peклaмa
  • Аннотация:
    Четвертая книга. Релиз.


Анджей Ясинский

НИК

Админ

Книга 4

  
  
   Глава 1
  
   Эльф vs демон. Воины-немаги
  
   Эльф посылал стрелы в напавших демонов одну за другой с максимально возможной для его лука скоростью. Однако маги противника успели прикрыть своих воинов, и большая часть стрел ушла в сторону, отбитая защитой. Наконец начали действовать эльфийские маги, и эльф, опытный рейнджер, стараясь быть незаметным, быстро отошел от основной массы воинов. А так как маги сейчас основательно занялись друг другом и не всегда успевают реагировать на действия обычных воинов противной стороны, то имеет смысл сместиться от основного вектора атак противника и оттуда щипать врага. Тем более что на одиночку маги не будут отвлекаться, занятые противником, равным себе по рангу.
   У рейнджера осталась всего пара стрел, и он, осторожно выглянув из-за каменного выступа стены сбоку от основной группы нападающих, оценил положение противников. Демон-воин, находящийся с краю основной группы нападающих, отбил направленную в него эльфийскую стрелу клинком, значит, у него нет магической защиты. Рейнджер глубоко вздохнул, провел пальцами по оперению оставшихся стрел, прищурился и, шагнув из-за своего укрытия, быстро отправил обе стрелы в цель. От первой стрелы демон смог уклониться, резко развернувшись и уходя с линии обстрела, видимо, заметив движение или почуяв приближение смерти. Но вторая стрела пробила доспех и застряла в его боку. Отскочив назад, демон уперся в стену дома и... пропал. Приглядевшись, эльф с неудовольствием обнаружил скрытый в густой тени узкий переулок, где демон и исчез.
   Внимательно оценив расклад боя, эльф решил, что его отсутствие никак не скажется на результате, поскольку эльфы имели стратегическое преимущество -- перевес в количестве магов и живой силе в целом. На земле лежали несколько убитых и раненых демонов вперемешку с эльфами. Бросив взгляд на щель, в которой скрылся демон, рейнджер повел плечами, сбрасывая усталость. Проверив пружинное лезвие в рукаве -- изделие гномов длиной в три ладони, не раз спасавшее ему жизнь, -- эльф крадучись, чтобы не привлечь к себе внимание, направился за скрывшимся демоном. Притаившись около прохода в переулок, он прикрыл глаза, напрягая чувства, отточенные в стычках на границе с дроу, позволявшие ему определять положение противника на коротких дистанциях. Определив, что за входом в переулок никого нет, рейнджер резко вбежал туда, страхуя себя от попадания из метательного оружия хаотичными бросками из стороны в сторону. Не обнаружив противника, эльф вскоре остановился и, прислушавшись, осторожно двинулся дальше. Длинный переулок внезапно сменил направление, и выскочивший из-за угла рейнджер увидел тупик, в конце которого, опершись о стену, стоял демон, занимающийся своей раной.
   Демон оценивающе оглядел появившегося эльфа, медленно выпрямился, прихватив прислоненный к стене меч, и сделал несколько шагов навстречу противнику для обеспечения свободы маневра. Рана уже не кровоточила и не причиняла ему больших неудобств. Противники сошлись и настороженно замерли в двух шагах друг от друга. В разговорах не было нужды, и они не пытались разговаривать. О чем? И так все ясно. Обычные воины, они не знали, из-за чего произошла кровавая стычка между группами демонов и эльфов, а если даже знали, то приказы никто не отменял и они их просто выполняли. Возможно, обернись все иначе, они могли бы стать союзниками или оказаться за одним столом в таверне, но сейчас они противники, а значит, из переулка выйдет только один. Второй останется здесь, убитый или раненый, но это судьба воина.
   Демон, держа меч двумя руками, поднял его над головой и замер. Эльф раньше не сталкивался с подобным методом ведения боя на мечах, да и вообще с демонами, но это ничего не меняло. Мгновенно сблизившись с противником, он провел атаку на открывшегося таким странным образом демона и чуть не лишился головы -- демон исключительно быстро увернулся от его клинка, а эльф только благодаря усиленной амулетами реакции смог уйти от пронесшегося впритирку лезвия меча. Противники снова замерли друг против друга, поменявшись местами. Следующую, довольно успешную атаку начал демон. Рейнджеру удалось отразить ее ценой длинного разреза в прочнейшей кольчуге, принявшей на себя удар меча демона. Эльф мысленно поежился: будь кольчуга менее прочной, то наружу бы торчали ребра вскрытой грудины в обрамлении разорванного металла. Несколько следующих атак принесли легкие царапины обоим противникам, а демону к тому же серьезный порез на ноге. Оба чувствовали приближение финала схватки, когда внезапно над головами бойцов хлопнула оконная створка и раздался визгливый голос:
   -- А ну, прекратите шуметь, хулиганы! Вот уж я пожалуюсь смотрящему Приклу! Ишь ты! Вздумали тут бренчать своими железяками!
   Демон и эльф не обратили внимания на шумное вторжение в их "диалог", состоящий из ударов мечами и оценивающих взглядов противника. Видя бесполезность своего вмешательства, разъяренная фурия в окне вылила на дуэлянтов содержимое ночного горшка, которое частью попало на демона. Тот резко махнул рукой, и голос противной тетки был прерван лезвием метательного ножа, рукоятка которого как по волшебству словно прилипла к горлу пожилой гномки. Когда демон отвлекся на это действо, эльф, не упустив случая, бросился в атаку. Но демон был мастером, и бросок ножа ни на секунду не отвлек его от противостояния с эльфом. Кроме того, он входил в сотню лучших "железных кулаков" Лиги -- воинов, натренированных с помощью внутренней энергии, не имеющей никакого отношения к магии, пробивать голыми руками защитные купола вражеских магов. Вытянутой ладонью левой руки, словно копьем, усилив удар поворотом всего тела и выплеском внутренней энергии, демон ударил точно в приоткрывшийся разрез на кольчуге. Разрушив печень, рука демона вышла из спины, разорвав внутренности рейнджера и натянув заднюю поверхность кольчуги. Эльф умер мгновенно от болевого шока, завалившись с перекошенным от боли лицом на демона, при этом левой рукой как бы отталкивая грудь принесшего ему смерть противника.
   -- Все, все, -- как будто успокаивая неразумное дитя, прошептал демон, мягко опуская эльфа на землю. Он неловко дернулся, когда боль от забытой стрелы в боку напомнила о себе, и услышал звонкий щелчок там, куда упиралась рука эльфа. Демон хотел посмотреть вниз, но почему-то голова его не послушалась, да и ног с руками он не чувствовал. "Что за..." -- удивился демон и начал заваливаться вперед, медленно опускаясь на колени, с невольно притянутым к себе эльфом из тела которого он так и не успел вытащить руку. А из шеи демона выглядывало, как любопытный зверек из норы, узкое лезвие, пробившее горло и разделившее шейные позвонки.
   Звуки сражения затихли, уступив место тишине. Из открытого окна свисало тело мертвой гномки, пальцы которой постепенно расслабились и выпустили ручку ночного горшка, с грохотом, нарушившим тишину, разбившегося о мостовую. А посреди переулка, лицом друг к другу, стояли на коленях эльф и демон. Появившиеся в этом тупичке спустя некоторое время стражи долго нерешительно ходили вокруг, пытаясь понять, как разъединить двух воинов, и после смерти не желающих отпустить своего врага.
  
   Ник
  
   Что может быть прекраснее чувства полета? Вернее его вариации -- свободного падения, когда внутренности сворачиваются в тугой комок, перехватывает дыхание, а внутри мышц образуется щекотка? Говорят, к этому в конце концов привыкают. Только не я. Каждый раз -- как первый. Все-таки в виртуальных компьютерных полетах и падениях, в том числе и в местном аналоге (слияние сознанием с элементалем воздуха), чего-то не хватает. Ощущения не те. И ко всему этому примешивается чистый восторг! И некоторая доля сюрреализма, когда супротив всех ощущений падения земля не приближается, а удаляется. Вот как сейчас.
   На высоте сотни метров земной элементаль остановил подъем, как ему и было указанно. Не знаю, как он организовывал антигравитацию или что там у него, но ощущение падения или невесомости осталось, хоть и несколько уменьшилось. Я, наверное, минут десять висел вот так, пытаясь свыкнуться с ощущениями и, чего уж греха таить, наслаждаясь ими. И не заметил, как мысли потихоньку свернули в менее приятное русло. А все дело в том, что я несколько разочаровался в системе управления элементалем. В смысле из инфосети. Оказалось, что оттуда напрямую управлять им, как вне ее, не получается. Можно только задавать последовательность действий, которые он и выполняет. Что-то вроде программирования. При этом теряется гибкость управления. Да и скорость. В таком режиме он больше напоминает банальный автомат, тупо исполняющий команды. Я, конечно, не претендую на то, чтобы считать, что со всем там разобрался. Нет, напротив, ясно как божий день, что я только прикоснулся к самому вкусному. Вот разве что справочник по программированию элементалей не прилагается, и немудреные действия духа земли -- поднять, опустить, остановить, изменить скорость, -- можно сказать, были найдены мною методом научного тыка. А уж сколько нервов я потратил, когда привязывал его к Крисе, и не спрашивайте. Желание копать в этом направлении почти полностью пропало. В голову приходит только одно предположение -- так было сделано специально. Типа можно запрограммировать элементаля на любые действия, но в то же время при необходимости можно управлять им напрямую или запустить уже написанную программу, не выходя в инфосеть. И еще самое поганое -- если элементаль выполняет какую-то программу, а в это время его вызывает маг, элементаль может приостановить ее выполнение. Скорее всего, есть возможность отключить данную функцию, но я пока не нашел как -- проверил на Крисе. А ведь по логике у них еще должны быть встроенные мощные программы для выполнения каких-то сложных функций. К ним я тоже не подобрался. Не нашел. Вот такие вот пироги.
   От подобных мыслей градус настроения сильно упал, но не настолько, чтобы все бросить. Немного пообвыкнув в новом для меня состоянии и проверив состояние защитного шара, внутри которого находился, я запустил следующую программу полета. Их я "написал" несколько для определения степени управляемости элементаля и ее пределов. Сегодня я еще не буду подниматься в точку фокуса, хоть такая мысль и мелькнула. Лучше все хорошенько проверить. Хрен знает, как я себя буду чувствовать в точке фокуса -- я еще не забыл, как настраивался на меня Умник и какие я при этом испытывал ощущения. В общем, немного не в своем стиле спараноидалил.
   Следующие полчаса элементаль двигал меня в горизонтальной плоскости по кругу, просто вперед-назад, с разной скоростью. В принципе неплохо, вот только свое действие начинал оказывать ветер, на высоте в полкилометра начавший дуть достаточно сильно и сдувавший мой пузырь с заданного направления. Видимо, когда я запускал зверька в небо, было затишье, иначе хрен бы он вернулся почти в ту же точку, откуда и стартовал. Правильно запрограммировать элементаля, чтобы он реагировал на внешние воздействия, мне не удалось. Я просто банально не знал, как это сделать. При прямом управлении вроде получалось, но я хотел добиться, чтобы это происходило без моего участия, а элементаль земли, в отличие от воздушного, почему-то с большим трудом поддавался внешнему обучению на основе примеров. В результате я плюнул на это дело и минут пять просто висел в воздухе, болтаемый воздушными потоками и глядя вниз. Красиво. Столица даже с такой высоты была видна не полностью. В виде немного неправильного овала она тянулась с юга на север на несколько километров. Да и то этот овал был весьма условным -- по его краям присутствовала как бы бахрома построек, деревьев, каких-то высоких сооружений. Ну и, конечно, мощная стена, окружающая центральную часть города. Мой взгляд что-то зацепил, но тут мне пришла одна идея, которую я тут же попытался проверить. Если элементаль земли такой "туповатый", вернее я тупой, что не могу с ним разобраться, то ведь с элементалем воздуха у нас, скажем так, очень доверительные и близкие отношения. Поэтому я быстро вызвал Шишигу и погрузился в мир смешанных эмоций этого существа (у земного я их почти не заметил). Как ни странно, втолковать ему, что надо делать, не составило труда. И вот уже я медленно поднимаюсь на километровую высоту с помощью земного элементаля, а все боковые порывы ветра нейтрализуются Шишигой. За время подъема пузырь, в котором я находился, не сдвинулся от вертикали ни на сантиметр! Ну, так мне показалось, ведь замерить это я мог только примерно.
   Приближаясь к граничной отметке, я отцепил от пояса устройство, точно такое же, как то, что ждет своего часа в амуниции парашюта для отстрела вытяжного парашютика, в данный момент заблокированное. Я решил повторно проверить, как этот техномагический девайс работает. При пересечении заданной границы ничего не произошло. Это меня опечалило, так как мне казалось, что тут все нормально. В этот момент в моей голове раздалось хмыканье Умника.
   "Что?" -- мрачно спросил я, крутя устройство в руках.
   "Да мне вот кажется, что ты переработал. Тормозишь на ровном месте".
   "М-да?"
   "Угу". -- И замолчал. Я же вдруг сообразил, что действительно туплю не по-детски. Я ведь в коконе, а он держит постоянное давление, соответственно и датчик давления считает, что находится на земле. Так... Бросить каку для проверки не получится -- тот же кокон не пропустит, а выключать его пока не хочется: мне тут вполне комфортно и уютно. И даже тепло. "Ладно, потом проверю", -- решил я и снова прицепил прибор к поясу. Огляделся. Эх, красота! Красота? Ну да. Красиво, умом я это понимаю, только почему не чувствую обычного состояния, которое испытываешь, любуясь такими видами? Я прислушался к себе. Первоначальный восторг от полета куда-то подевался, и в голове снова пустили ростки усталость и равнодушие. Вот блин! Ну точно, переработал -- знакомые ощущения. Даже стимуляция симбионтов и Умника не помогает. Хорошо, вернусь вниз, возьму денек передохнуть, потом слетаю в точку фокуса, а затем устрою себе отпуск. Возьму Крису и рванем куда-нибудь, она как местный житель должна знать, где можно отдохнуть и как. А то в последнее время слишком часто я косячу, иногда просто-таки заставляю себя работать. Потом, конечно, втягиваюсь в работу и фиг меня оторвешь, но неправильно это. Правда, тут еще соревнования среди музыкантов приближаются, да и бал у архимага... Может, ну его на фиг?
   Я некоторое время оглядывал окрестности, болтаясь на высоте уже около полутора километров, куда элементаль земли медленно, но верно меня поднимал. Скорость я специально установил небольшую, торопиться особо было некуда. И снова меня посетила мысль сгонять в точку фокуса, раз уж забрался сюда и вроде как все идет нормально. И снова я отмахнулся от нее -- что-то меня останавливало. Но с каждым разом все труднее отказываться от этой идеи. Чтобы перебить подобные мысли, я стал более внимательно разглядывать расстилающиеся подо мной природные пейзажи. Недалеко от столицы гномов начинались невысокие горы, постепенно доходящие примерно до трех тысяч метров, однако даже с этой высоты за ними вдали очень смутно проглядывали верхушки гор, некоторые из которых возвышались на десятки тысяч метров. По-моему, это уже где-то на территориях людей. А может, мне все это кажется, мираж... Вроде там должны быть степи, примыкающие как к гномьим, так и к человеческим землям. Ну и ладно, сейчас совсем не хочется об этом думать и сбивать умиротворенный настрой, наконец вернувшийся ко мне.
   Внезапно над городом что-то сверкнуло на небольшой высоте. Я заметил это краем глаза и повернулся в ту сторону.
   "Фейерверки, что ли? Тренируются перед балом?" -- была первая мысль.
   "Не знаю, не знаю, -- влез в мои мысли Умник. -- Я уже некоторое время наблюдаю слабые возмущения магического фона. Что еще более интересно, вижу выбросы эльфийской и демонической магии".
   "А почему молчал?"
   "Сам же сказал не беспокоить тебя", -- обиженно буркнул Умник.
   В голове у меня замелькали последние события, предупреждения Умника, и некоторые моменты прямо-таки выперли наружу из общего количества данных. Прокрутил запись с "жучка" Крисы. Ничего не понятно. Явно что-то происходит, слышится тяжелое дыхание, но ни одного слова! Партизанка, блин... Демоны, что ли, мутят? Из Лиги которые. У них там и эльфы, и люди есть. По крайней мере, отсвечивали во время показательных выступлений Лиги. С другой стороны, с "жучка" одного из эльфов (просто увидел его на улице и повесил свое подслушивающее устройство, сделать это оказалось легко -- он не был магом), бадди-комп записал разговоры, общий смысл которых был достаточно понятен -- выдвигаться за город. Хм... А почему тогда фигня какая-то творится в городе? С другой стороны, магические всплески происходят не в центральной части, а где-то на окраине. Может "за город" означает "за стены внутреннего города"?
   "Криса!" -- что-то кольнуло внутри. Куда же ты вляпалась? И вляпалась ли? Странно. Вроде бы я должен чувствовать ярость, сильное беспокойство, что на мою подругу подняли руку, но апатия все никак не хотела отступать.
   "Умник! -- Я дал себе несколько пощечин, чтобы очнуться. -- Помнится, ты смог соотнести положение на карте города и отражение объектов в инфосети, так?"
   "Было дело, -- согласился Умник. -- Только весьма приблизительно".
   "И тем не менее. Давай определи по "жучку" Крисы, где она находится, да и остальные "жучки" тоже отследи, а я пока двину в сторону города. Что-то не нравится мне происходящее". Не выходя в инфосеть, я подключился к элементалю земли и потихоньку двинул его в сторону столицы. Шишига все так же продолжал нейтрализовывать действие воздушных потоков вокруг моего кокона.
   В процессе движения я, выкрутив на максимум увеличение картинки в бадди-компе, с полуторакилометровой высоты пытался рассмотреть, что происходит в городе. Примерное место вспышки я запомнил. Но все было бесполезно: слишком далеко, чтобы нормально разобрать подробности. Город медленно приближался, и вот наконец на его окраине появилась жирная точка с фоткой Крисы поверх нее. К сожалению, от этой точки расходились концентрические окружности, обозначающие ошибку определения, то есть Криса могла находиться в любом указанном месте, и разброс этот составлял несколько кварталов. Печально, но не страшно. Главное, понятно, куда двигать. Тут появилось еще несколько точек, обозначающих положение Васы, некоторых гномов, не имеющих отношения к делу, и того левого эльфа. Васа, судя по всему, находился во дворце архимага, остальные -- где-то в городе. Подчиняясь мысленной команде, комп оставил маяки Крисы и того эльфа -- он находился недалеко от девушки. Все-таки эльфы? И чем же Криса насолила им, что они на нее накинулись? Спокойная, тихая девочка, политикой не интересуется. И при чем тут демоны? Та вспышка была организована с использованием демонической магии. Что за дела творятся? И наконец-таки Криса подала голос (я уже не выключал прослушку ее "жучка").
   "Да что же вы ко мне пристали?" -- усталым и немного охрипшим голосом тихо пробормотала моя подруга. И вот тут мне поплохело. Я успел спуститься примерно на полукилометровую высоту над местом нахождения Крисы и потому очень хорошо разглядел, как несколько домов в предполагаемой зоне ее расположения просто сложились внутрь, как карточные, подняв кучу пыли. Я был почти уверен, что она использовала земного элементаля, потому что такое может произойти только под воздействием гравитационного всплеска, а эльфы вряд ли смогут подобное сотворить. Правда, насчет демонов я не был уверен, но тут, похоже, именно эльфы тусуются. Это до чего же ее надо было довести, чтобы она решилась на такой шаг?
   "Вот вам, гады", -- тяжело дыша, снова подала голос Криса. На некоторое время наступило затишье, в течение которого вроде бы ничего не происходило. Удерживая себя с помощью элементаля земли на одном месте, я пытался поточнее определить, где она находится и куда мне лучше приземлиться, когда внизу произошли некие события -- Умник прорисовал в компе что-то типа вспышки, невидимой в обычном зрении. Внутри у меня екнуло, к горлу подступила тошнота, впрочем тут же пропавшая, а земля с неожиданно увеличивающейся скоростью стала наплывать на меня.
   Как я потом узнал, среди нападавших эльфов был маг, специализирующийся в действиях против стихийников. Он не понял, что Криса вызвала элементаля земли, но почувствовал знакомые вибрации магического фона и, наполовину придавленный упавшей балкой разрушенного дома, недолго разбираясь что к чему, шарахнул плетением, нарушающим связь мага-стихийника с элементалем. Судя по мощности выброса, выложился он полностью, возможно, еще и накопитель использовал -- даже до меня достало, и эта завеса из помех еще минут пять держалась, не давая призвать элементалей. Кстати сказать, крутые маги-стихийники тоже могут как-то сопротивляться таким воздействиям извне -- идет обычное противостояние щита и меча, но в данном случае ни Криса, ни я не были готовы к подобному, да и не знали всех тонкостей, за что и поплатились. Так как мой земной элементаль в тот момент управлялся напрямую, то в отличие от Шишиги, продолжавшего выполнять программу по нейтрализации воздушных потоков вокруг меня, он просто посчитал, что его "отпустили", и свалил. Ну а я растерялся от этих непоняток и почему-то решил, что лучше падать не в защитном коконе, а спуститься на парашюте. Эти мысли у меня в голове промелькнули буквально в течение доли секунды, после чего я, не задумываясь, деактивировал защитный кокон и резко дернул кольцо, раскрывшее ранец. По ушам хлопнуло, в глазах потемнело, но, слава богу, я падал пузом вниз, так что парашют раскрылся штатно. Через пару секунд меня легонько потянуло, усадив в подвесной системе, и я закачался под куполом. С трудом глянул вверх. Зрение восстановилось. Небо надо мной закрывал черный купол. Вроде нормально открылся. Никаких перекосов, парашют не порван и не висят оборванные стропы. На всякий случай я был готов отцепится и снова включить защитный кокон, если все пойдет криво, но вроде как обошлось. Глянул на индикатор высотника. До земли еще пара сотен метров, надо определиться, куда приземляться. Желательно в район нахождения моей боевой (или боевитой?) подруги. И тут бадди-комп снова на пару секунд закрасил местность радиусом примерно в квартал красным цветом.
   "Что за фигня?" -- пробормотал я.
   "Это я показал, -- проявился Умник. -- Судя по характеристикам сработавшего плетения, в этом районе активировался "сонный" кристалл нашей разработки".
   "Ага, значит, и Криса где-то рядом", -- пробормотал я. Хорошо хоть меня излучение не достало. Вот только она его врубила рядом с собой или умудрилась сделать это издалека? Да нет, рогатки у нее нет, далеко отбросить не получится. Да и в "жучке" тишина... "Ладно, садимся рядышком с этим пятном", -- решил я и скорректировал направление своего приземления. И плевать, если заметят. Но, думаю, после таких магических выступлений вряд ли кто-то смотрит в небо, если вообще есть кому.
  
   Махас
  
   Маханийа Махас медитировал в небольшом дворике, в беседке, укрытой со всех сторон столь любимой гномами зеленью. Мысли медленно текли, цепляясь одна за другую и образуя причудливый водоворот образов, в которые демон лениво вглядывался. Это было любимое состояние маханийи. Именно таким образом у него лучше всего получалось собирать и накапливать магию огня. Магия -- она ведь есть повсюду. Правда, не везде ее плотность, как говорил учитель Махаса, одинакова. Конечно, у источников подпитываться лучше всего, да и процесс быстрее идет, но опытный маг, а тем более маханийа, не испытывает особых затруднений и вдали от них. В Дорзене, однако, из-за очень сильного источника земной магии, мешающего спокойно накапливать свою, отличную от гномьей, это делать сложнее. Но ничего непоправимого нет, внутренние запасы имеются, драк не предвидится, накопители забиты магией огня под завязку. И лишь любовь к самой медитации, очищающей разум от шлаков событий, была причиной того, что сейчас демон отдался этому занятию.
   Перед глазами мелькнули образы столицы двухсотлетней давности. Именно тогда Махас посещал ее в последний раз. И, надо признать, за минувшее время многое изменилось к лучшему. Город разросся, стал зеленым -- видимо, Руархиду нравятся эльфийские сады, коли он ввел здесь такую моду. Тогда Махас еще не был ни маханийей, ни гроссмейстером, а всего лишь достаточно сильным боевым магом, путешествующим по миру, чтобы и себя показать, и на других посмотреть. В особенности на других боевых магов, а может, чему и научиться у них. Был он тогда не настолько спокойным и уравновешенным, как сейчас, на вершине боевого магического искусства. И куролесил со всем пылом юности. Пришлось даже прятаться от местной стражи, а потом и покинуть город -- его объявили в розыск. Но, по сути, ничего страшного он тогда не совершил, а так, подшутил над гномьими боевыми магами. Он и до сих пор считал, что те его не правильно поняли и шутка вовсе не была злой. Впрочем, все зависит от точки зрения. С того времени прошло много лет, искать его перестали быстро, да и, как потом узнал Махас, архимаг гномов Руархид сам тогда всыпал провинившимся, по его мнению, магам и розыскные листы были отозваны. Еще не раз Махас бывал у гномов, но в столицу как-то не доводилось попадать. И лишь сейчас, не устояв перед просьбой своего друга Читаатмы Балаватха, решил посмотреть, как тут обстоят дела. Да... Балаватх... Пожалуй, самый лучший друг, которого только можно пожелать для себя. Исключительно умный, разносторонне развитый демон. В свое время они подружились, и никто из них не прогадал. Вряд ли бы Махас смог достичь вершин без помощи своего друга, да и сам он со временем стал поддержкой Балаватху, что позволило тому не бояться за свою спину при столь бурном образе жизни. Частенько даже информации о том, что за спиной Балаватха стоит Махас, бывало достаточно, чтобы недруги главного аналитика Лиги, коих у того было великое множество, отступились. Не всегда этот умнейший демон понимал, когда нужно остановиться, и приходилось вытаскивать его из всяких передряг.
   Махас наконец соизволил открыть глаза и перевести взгляд на слугу, в течение нескольких минут топтавшегося рядом. Заметив, что на него обратили внимание, тот поклонился и, не разгибаясь, проговорил:
   -- Сваами Читаатме Балаватху требуется ваша помощь. -- И замолчал, ожидая разрешения говорить дальше.
   -- Продолжай.
   Спустя минуту четкого пересказа сообщения слуга замолчал.
   -- Посыльного и командиров боевых отрядов ко мне, -- произнес демон и задумался.
  
   Ник
  
   Приземлился я успешно -- внутри крошечного дворика не разрушенного дома. В ноги сильно ткнулась земля, и я едва сохранил равновесие. Купол по причине отсутствия ветра спокойно сложился рядом. Быстро отстегнув его, я огляделся. Загаженный маленький дворик, метров двадцать на двадцать, когда-то претендовавший на гордое звание "благоустроенный". Судя по покосившейся открытой двери и отсутствию окон, тут давно никто не живет. Быстрый скан Умником подтвердил мое предположение. Я наконец сделал то, что давно должен был сделать -- проверил, какое оружие у меня есть с собой. Кроме пары метательных ножичков в рукавах куртки да рогатки, ничего. Включил радар. Вот теперь полная ясность. Куда делись жители из близлежащих домов, я не знаю, но количество их было крайне невелико. Вернее в паре домов в этом квартале отсвечивались отметки, но под землей. Видимо, в подвалы залезли. Остальные вовремя свалили или просто тут не живут. Так, поблизости до фига эльфов, держащих в кольце домик с отметкой Крисы, вдали еще какие-то отметки, похожие на демонские, и они удаляются. Интересно, меня заметили или нет? Судя по отсутствию движения в мою сторону -- нет. Или все спят, или я так удачно попал в разрыв событий.
   Я забежал в дом, прошел его насквозь, поднимая пыль своими шагами, и остановился около двери. Выход вел на улицу, перпендикулярную той, где находился дом, в котором пряталась Криса. Думаю, эльфы его не заняли по причине неудачного расположения, так что в этом деле мне повезло. Я остановился в прихожей перед дверью и дал возможность поработать Умнику и бадди-компу. Через пару минут передо мной в воздухе развернулась карта местности, снятая компом при приземлении (не зря я вертел головой в разные стороны), и расположение всех живых организмов на ней, то бишь противников.
   "Ну, Умник, -- ознакомившись с картой, я, наплевав на грязь, для удобства сел на пол и прислонился к стенке, -- твой выход".
   На пару секунд картинка в глазах задергалась, краткое мгновение неудобства, связанное со сменой картинки, и... я выплыл наружу сквозь дверь. Вернее видеокамеры, сформированные Умником. Передо мной развернулось изображение, захватывающее весь периметр вокруг точки "глаза". К такому я уже более-менее привык.
   "Давай к ближайшему эльфу", -- скомандовал я.
   Картинка быстро мелькнула, и вот уже я вижу лежащего эльфа, мирно посапывающего недалеко от выхода из моего дома. Пометавшись между оставшимися эльфами, я удостоверился, что все они спят. Правда, расслабиться не позволило движение, засеченное компом в паре кварталов отсюда, да и рефлекторные подергивания некоторых эльфов. То ли собирались вот-вот проснуться, то ли как-то сумели защититься от усыпляющего излучения. В разрушенные дома залетать не стал, хоть там и отсвечивали метки нескольких эльфов. В общем, сейчас самый удобный момент и терять его не стоит.
   Отключив "глаза" Умника, я проморгался, вскочил и резво рванул в сторону дома, где находилась Криса, по пути вынеся старую дверь приютившего меня жилища. Пробегая мимо лежащих эльфов троим в ауры на ходу посадил "жучки" -- почему не воспользоваться ситуацией? Приблизившись к дому, с неудовольствием заметил, что он нехило оплетен каким-то эльфийским плетением, но маг, делавший его, явно не успел довести свою работу до конца -- оно уже начало расползаться. Или же повредилось от действий Крисы. В любом случае вряд ли оно может сейчас навредить кому-либо, и я, задержав дыхание, рванул в дом. При прохождении обрывков плетения, как всегда, почувствовал легкую щекотку, после чего оно окончательно развеялось.
   Ориентируясь на данные радара, быстро определил комнату, где находится Криса, но, подчиняясь окрику Умника, остановился еще в самом начале лестницы на второй этаж.
   "Стой! Смотри под ноги!"
   И точно, знакомый стиль некоторых узлов-датчиков Крисиного плетения, спрятавшегося внутри камня лестницы. Минимум энергии, почти незаметно (спасибо Умнику, что остановил) и весьма изощренно. Пришлось потратить некоторое время, чтобы разобраться, что она тут наваяла и как с этим бороться. Как действует плетение, я не стал разбираться, искал только, как не дать ему сработать. В принципе нашел быстро, так как уже знал, что предпочитает Криса и как реализует логику работы своих плетений. Так сказать, у нее свой почерк. Бадди-компу с моим вмешательством в процесс разбора хватило пары минут, чтобы разложить плетение на составляющие, выделить "датчики" для определения нарушения сигнальной сети и отделить их от части плетения, отвечающего за нанесение вреда нарушителю. Кстати, лестница огибала центральную часть комнаты по кругу и ее левый пролет был разрушен. Мое внимание что-то привлекло в той стороне, и я все-таки быстро сбегал туда, благо всего с десяток шагов. Там я заметил тусклые отпечатки аур в районе камнепада и остатки сети точно такой, что и в целой части. Я примерно представил, что тут могло произойти. Видимо, эльфы рванули по левой лестнице, тут же сработала засада, устроенная Крисой, и лестница развалилась, да и стена упала поверх остатков лестницы. Интересно, кого-нибудь придавило? И почему по правой стороне не пошли? Может, не успели? Я пожал плечами, вернулся к своей лестнице и быстро взлетел на второй этаж.
  
   Комната оказалась абсолютно пуста. Пол был покрыт толстым слоем пыли, изрядно вытоптанным в центре и около окна. Никакой мебели. Еще один заброшенный дом? Но посторонние мысли быстро вымело из моей головы, когда я увидел Крису, лежащую у стенки слева от окна, неудобно подвернув под себя левую руку. Я осторожно перевернул ее на спину и сильно сжал челюсти, чтобы сдержать эмоции. Грязная, вымазанная в земле, брюки и рубашка порваны. Губы искусаны в кровь, а на грязном, но даже в таком виде привлекательном личике -- уже подсохшие следы от слез. Надеюсь, это были слезы злости, а не отчаяния. Я сел рядом с ней, положил ее голову к себе на колени и уставился в противоположную стену комнаты, пытаясь успокоиться.
   "Я просканировал ее. Она просто спит. Сил у нее почти не осталось. Вряд ли бы она долго продержалась. Особых ран я не заметил, в основном царапины и синяки", -- проявился Умник.
   "Спасибо", -- кивнул я и тут заметил под стеной, на которую смотрел, стрелу с отломанным от удара о каменную преграду наконечником. Невольно мои руки сжались в кулаки. Не знаю, что собирались эльфы сделать с Крисой, вряд ли убить -- не имеет смысла устраивать такое толпой, для этого достаточно одного убийцы, пославшего стрелу издалека. Скорее всего, хотели просто схватить (из-за меня? Узнали, что она моя подруга? На почему толпой? Такой толпы вполне хватило бы на меня одного!), но, видимо, она настолько достала их, что кто-то не выдержал -- пустил стрелу. Вообще, Криса вряд ли подошла бы к окну, наверное, эльфы увидели, как она что-то из него бросает ("сонный" кристалл), и попытались пресечь ее действия. Однако это их не оправдывает. Мой счет к эльфам значительно вырос. Вернее появился: если раньше я просто избегал их, то теперь активно невзлюбил.
   Я погладил Крису и всмотрелся в радар. Судя по шевелениям некоторых из эльфов, они очнулись. Скорее всего, маги. Видать, какая-нибудь магическая заначка сработала. Да и свежие силы подтянулись. Времени почти не оставалось, а в голову ничего не лезло, кроме мата. Чтобы выиграть несколько минут для раздумий, я позвал Шишигу.
   Нет, я определенно люблю этого элементаля! Возможно, с другими элементалями такого понимания и не достичь -- нет экспериментальных данных для статистики. Но именно с Шишигой у меня установилось просто замечательное взаимопонимание. Причем из инфосети в данный момент я бы просто не смог запрограммировать его действия нужным образом. Такое возможно только путем прямого слияния.
   В окно заглянул любопытный нос ветерка и, будто испугавшись поднявшейся пыли, тут же вылетел наружу. Я чихнул и попросил Умника выглянуть. Его "глазами" я и наблюдал происходящее. Легкий порыв ветра заставил эльфийских магов настороженно оглядеться и просканировать окружающее пространство. Они приостановили движение воинов, приказав им спрятаться. Ветер все крепчал и крепчал. Вот уже поднялась пыль, замутнив чистоту воздуха, с деревьев стали облетать еще вполне зеленые листья. Буквально за несколько минут ветер превратился в мощный смерч, центром которого был дом, в котором находились мы с Крисой. К счастью, Шишига понял меня правильно и здесь сохранялась относительная тишина (и не спрашивайте, как это у него получалось), в то время как вокруг дома летал всякий мусор, ветки и даже камни, все сильнее и сильнее закручиваясь и ускоряясь, делая невозможным проникновение сквозь эту воздушную стену. Пару раз я почувствовал магические антистихийные всплески магии, подобные тем, что я засек перед разрывом связи с земным элементалем и падением, но сейчас это им не помогло -- Шишига действовал самостоятельно. А своих стихийников у эльфов, видимо, не оказалось. Вот уже на улице потемнело -- стена из пыли, мусора и того, что попало под руки Шишиги, образовала мутную пелену высотой в несколько сотен метров (а Шишига не мелочится!), сквозь которую практически ничего не было видно. Только безумец сунется в это буйство стихии, так что время я выиграл. Но эта стена не была препятствием для "глаз" Умника, и я отправился проведать, как поживают противники. Ха! И еще три раза ха! Уж на что эльфы внешне не особо эмоциональны, но меня очень порадовал вид одного из магов, что-то кричащего и размахивающего кулаками в мою сторону. "А, ну понятно", -- злорадно хмыкнул я. Судя по показаниям радара, внутри этой стены ветра болтается один из эльфов. Уж и не знаю даже, живой или нет.
   "Ну, гады! -- радостно подумал я, сообразив, как наказать эльфов. -- Держитесь!" Можно, конечно, и обзерошить их (никаких отрицательных чувств эта мысль почему-то у меня не вызвала), но они не поймут урока.
   "Для вас у меня есть более интересная игра", -- подумал я и залез в инфосеть. Периодически выскакивая оттуда, чтобы кое-что скорректировать, я снова лез обратно. На все про все у меня ушло минут семь. Затем проверил результат "глазами" Умника и улыбнулся, не в силах скрыть злорадный оскал.
   "Умник, буди Крису!"
   Через некоторое время дыхание девушки изменилось. Она резко всхлипнула-вздохнула, открыла глаза и дернулась, увидев меня. Сообразив, кто смотрит на нее, она резко подалась вперед и обняла меня.
   -- Ты?!
   -- Угу, -- с хрипом выдохнул я. -- Задушишь! Ну и силенки у тебя! А все говорят -- женщины, женщины! Слабые существа! -- Я поцеловал ее куда-то в область уха. -- Вот что ты сделала с бедными эльфами? Нет, пожалуй, надо тебя держать подальше от них. -- Забалтывая Крису, я старался поскорее привести ее в чувство. Время шло.
   Наконец Криса отодвинулась от меня и что-то хотела сказать, но я приложил палец к ее губам:
   -- Потом! Нам надо двигать отсюда. -- И, не удержавшись, поцеловал ее. -- Побежали!
   Криса с трудом встала и немного неуверенно пошла за мной, пытаясь на ходу разработать затекшую руку. М-да...
   -- Куда мы? -- удивленно спросила девушка, когда я полез по маленькой лестнице, ведущей на крышу.
   -- На крышу, так надо. -- Я с трудом выбил закрытую дверь и помог Крисе залезть.
   -- Ух, ты! -- Девушка пораженно замерла, оглядываясь по сторонам. Да уж, зрелище впечатляет. Все в серых тонах, вокруг домика крутится стена непонятно чего, в ее толще иногда мелькают какие-то предметы и мусор. И все это сопровождается гулом, свистом и дрожью. А мы стоим в центре, и до нас добираются только легкие порывы воздуха. Я обнял Крису сзади и сказал:
   -- А сейчас мы немножко полетаем. Не боишься высоты?
   Она немного сжалась, но отважно качнула головой, мол, нет.
   -- Если будет страшно, просто закрой глаза. И не пугайся, если почувствуешь, будто падаешь. Так и должно быть. Нам ничего не грозит.
   Развернув девушку к себе, я заставил ее крепко меня обнять и создал защитный купол -- точно такой, как тот, в котором я летал до этого.
   Через пару секунд земной элементаль, уже вызванный мною, начал поднимать нас по центру своеобразной воздушной трубы.
   И вот тут мне пришлось попотеть. Все-таки в центре было не совсем спокойно, Шишига был занят другим делом, и наш шар стало кидать из стороны в сторону, хорошо хоть я успел снова подцепиться к земному элементалю и вручную гасил рывки. Это было, скажем так, непросто. И как только мы не врезались в стену воющего воздуха? До сих пор с трудом вспоминаю этот момент. И совсем неспокойно было в самом верху -- там нас резко бросило к стене, я еле успел среагировать, а потом второй рывок воздуха просто вытолкнул нас наружу и в сторону. Я только позже сообразил, что сглупил. Надо было заставить элементаля поднимать нас на большой скорости -- и не понадобилось бы прикладывать такие усилия. Но что сделано, то сделано. Нас отбросило метров на двести вбок, но с нашей высоты прекрасно было видно происходящее внизу.
   -- Глянь, Криса, какая красота! -- срывающимся голосом проговорил я. Криса приоткрыла глаза, посмотрела вниз, тут же снова зажмурилась и сжала меня в объятиях так, что я с трудом стал дышать.
   -- Не... не... надо, -- выдохнула она. -- С... с... страшно.
   Я погладил ее по голове. А посмотреть было на что.
   Вокруг кольца воздуха, организованного Шишигой, крутилось второе кольцо, но в противоположном направлении. Между ними было свободное пространство как раз около квартала, в котором находились эльфы. И это кольцо медленно, но неуклонно сжималось. Были бы у них стихийники, справиться с моей задумкой не составило бы для них проблем... Но, как говорится, хороша ложка к обеду. Эльфы метались внутри еще спокойного пространства. Надеюсь, сообразят спрятаться в домах -- здания все-таки каменные, могут и устоять... Но даже отсюда было видно, что в том месте, где было внешнее кольцо, после сжатия многие дома не выглядят целыми. Я пожал плечами -- в конце концов там есть и подвалы. Думаю, страх и ужас, пережитый лопоухими, будет достаточным наказанием. А если кто-то не выживет... Что ж, значит такая судьба. А вот не надо было обижать Крису!
   Я до самого конца смотрел представление, записывая его на комп. Буйство стихии, причем управляемое, во всей красе! Меня вдруг сильно заинтересовало, что будет, когда два кольца сойдутся. Непонятно, как будут действовать два элементаля, да и сам процесс соприкосновения двух воздушных масс, двигающихся в противоположных направлениях, интересен. Нейтрализуют друг друга? Или процесс пойдет вразнос?
   Да уж... А со вторым воздушным элементалем справиться оказалось сложнее. Пришлось частично программировать его из инфосети, а частично объяснять, что мне надо, слившись с ним сознанием. Наконец я убедился, что у нас с Шишигой просто идеальное взаимопонимание. Сравнение было явно в его пользу. С другой стороны, это не есть гуд. Если эти существа созданы искусственно, то делались они под одну копирку, а значит, такие флюктуации поведения могут говорить о наличии неких проблем, либо прошло слишком много времени с момента создания элементалей, и под действием внешних сил интеллект каждого мог измениться по-своему.
   Однако ждать я долго не стал и, как только оба кольца почти совместились, отпустил обоих элементалей и выбросил из головы произошедшее. Надо заняться Крисой в спокойной обстановке. На полигон лететь не решился -- желательно быть поближе к властям, я ведь не знаю, что происходит, а своего мага гномы в обиду не дадут. Поэтому, по здравому размышлению, я направился к дому Васы.
  
   Старый Борх
  
   Дальний поход к таверне, где можно было бы довести себя до такого состояния, когда мир становится похож на произведение самого доброго, умного и всепрощающего бога, где все гномы -- славные и щедрые друзья, а все женщины -- красивые и понимающие... не оправдал себя. Вернее пока не оправдал. Поначалу все вроде шло хорошо. Своим не совсем прямым шагом старый Борх преодолел почти половину пути, когда ему снова почудилась знакомая неправильность в пространстве, куда был устремлен его плавающий взгляд. Уже понимая, что винные призраки не оставили его в покое, как он было понадеялся, старик с каким-то болезненным интересом выполнил действие, проясняющее окружающую действительность и, возможно, открывающее сокрытое в тонком мире -- нажал на свой левый глаз.
   Прохожих, если те вдруг решили бы присмотреться к остановившемуся у стеночки старому неопрятному гному, весьма позабавил бы его вид -- выпученные глаза, точнее один глаз (в левый он зачем-то воткнул свой палец), судорожно раскрывающийся и закрывающийся рот и выражение полного обалдения на лице. А старому Борху действительно было от чего обалдеть. Ну кто, скажите, может похвастаться знанием о том, что, оказывается, в тонком мире, окружающем нас, к тому же в гномьей столице, живут личности, которые передвигаются не как положено нормальным гномам -- своими ножками, а на заднице? Был бы Борх философом -- при этой мысли он удрученно покачал головой, -- обязательно написал бы трактат о бытии сущего и несуществующего, о сложности строения мира, о его обитателях и, вероятно, о множественности тонких миров. Жаль, что он не философ. Но зато он может философски отнестись ко всему творящемуся и продолжить свой путь. Вдруг просветление его не покинет, и сегодня, прежде чем отключиться от бренного мира после приема очередного кувшинчика браги (а отказываться от нее, несмотря на происходящие с ним события, он не собирался), Борх увидит еще много удивительных вещей?
   Стоящий у стеночки старый гном кивнул своим мыслям и продолжил путь. Вот только теперь он внимательно оглядывал дорогу, по которой шел, а также дома и их крыши. И при этом постоянно давил на левый глаз своим грязным пальцем.
  
   Теронвиль
  
   Переведя взгляд в сторону, куда указывал дозорный, Теронвиль сразу почувствовал, как непроизвольно затряслись поджилки и екнуло сердце. И не потому, что он увидел большой отряд противника, наоборот, в их сторону скакал только один, всего один всадник, но зато какой! Теронвиль даже проморгался, а не напутал ли он чего.
   Но нет! Этого наездника было сложно с кем-то спутать: на огромном черном чудовище, названном конем лишь по недоразумению, восседал никто иной, как Махас, глава делегации Лиги, полный гроссмейстер боевой магии##1, один из двадцати сильнейших боевых магов известного мира.
  
  
   ## 1 "Полный" означает гроссмейстер и в атаке, и в защите (примеч. автора)
  
   С трудом подавив пиетет перед куда более сильным, чем он, магом, Теронвиль вспомнил, что стоит тут не один, а командует целым отрядом боевых магов. С таким силами, он, пожалуй, и двух гроссмейстеров завалить сможет! Эльф приказал половине воинов оставаться на местах, любыми силами сдерживая зажатого в угол предыдущего противника, а остальным выйти демону на встречу, создавая общую защиту. Был, конечно, соблазн бросить все силы на то, чтобы додавить старого врага -- слишком он силен, чтобы оставлять такого опасного противника за спиной, и затем сразу переориентироваться на Махаса. Однако Теронвиль решил не рисковать, гроссмейстерский удар по неприкрытому тылу, несмотря на численное преимущество, может означать конец для их могучего отряда.
   Вдруг всадник резко ускорился. Огромной молнией летел он в их сторону. Казалось, ничто не сможет его остановить. Когда до быстро выстраиваемой эльфами преграды оставалось с десяток метров, конь прыгнул.
   Расширенными от удивления глазами Теронвиль наблюдал, как конь Махаса в просто невозможном прыжке преодолевает оставшиеся метры, взвившись высоко в воздух (от всадника и его скакуна полыхнуло магией), как чудовищным по силе ударом разносит вдребезги еще не соединенную общую защиту мастеров, как мириады маленьких, как мотыльки, огненно-лесных плетений обращают осколки разбитой защиты против самих же ее создателей.
   Алый плащ демона величественно развевался на ветру, аура слепила горящим в ней огнем магии, а на лице играла улыбка хищного зверя, увидевшего беспомощную жертву.
   Быстро придя в себя после удара, опрокинувшего его и сильно приложившего о землю, Теронвиль с трудом повернул голову в ту сторону, куда прорывался демон, и еще успел заметить, как за поворотом скрывается конь, на спине которого сидят оба демона, а за ними распространяется стена жара, раскалившая камни мостовой и препятствующая преследованию. Вдоль дороги догорали деревья и лежали еще не пришедшие в себя воины. Эльф с трудом поднялся на ноги и мрачно огляделся, про себя подумав, что они еще легко отделались.
  
   Ник
  
   Приземлиться прямо во дворе дома Васы я не решился. Неизвестно, как отреагирует на такую наглость защита дома. Поэтому я выбрал пустынную в данный момент улицу и, аккуратно придерживая Крису, опустился на землю. Интересно, если кто-то видел меня, несмотря на включенный полог невидимости, что он подумает? Или если кто-то видел меня спускающимся на парашюте? С удовольствием послушал бы его мысли.
   Слава богу, доступ в особняк Васы для меня не перекрывали, поэтому мы с Крисой спокойно прошли в дом и молча рухнули на диван в гостиной. Девушка вся сжалась, вцепилась в мою руку и, уткнувшись мне в грудь, затихла. Я гладил ее по голове и не торопился с расспросами. Похоже, она еще не пришла в себя. И я ее понимаю. Все-таки Криса не боевой маг и вообще не "боевик", что бы она там ни говорила про свою подготовку в рукопашке и интеграционной магии. Но сдается мне, именно то, что Криса -- хороший интегратор, ей очень помогло. Это ведь раздел магии, так сказать, на стыке всех ее разделов, и поневоле Криса должна знать многое из магической науки.
   Не прошло и пары минут, как в комнату вошла Мора, вытирая руки о полотенце, наверное, что-то готовила на кухне. Увидев нас с Крисой, домохозяйка всплеснула руками.
   -- Да что же это делается-то? -- воскликнула она, имея в виду потрепанный вид моей подруги. -- Во что ты опять ее втравил? -- Мора укоризненно посмотрела на меня.
   -- Я тут ни при чем, -- покачал я головой. -- Хотя... -- Я подергал себя за мочку уха. -- Ладно, разберемся. Мора, можно по-быстрому приготовить купальню, найти Крисе какую-нибудь сменку одежды и перекусить?
   Было видно, что та еще многое хочет сказать о ситуации, но сдержала себя и только кивнула:
   -- Сейчас будет готово, вы пока поднимайтесь. -- И быстро вышла из комнаты.
   Пока мы встали и медленно поднялись в купальню, все уже было готово. Вода оказалась нагрета, рядом лежало полотенце и простое платье как раз по фигуре девушки. Сама Криса находилась в каком-то ступоре. По крайней мере, не очень реагировала на окружающую действительность. В теплой воде она сначала оживилась и рассказала мне, что с нею произошло, а потом наконец расслабилась и почти уснула, пока я ей делал легкий массаж. После купальни она с трудом поела, и я отнес задремавшую девушку на кровать в моей комнате. Видимо, сказалось нервное напряжение. Ей надо просто хорошо выспаться. Хотя лечебные симбионты активировались и ползали в ауре, ничего страшного ни я, ни Умник в ее организме не обнаружили. Просто психическое и магическое истощение.
   -- Давно хотела спросить тебя... -- пробормотала Криса, не открывая глаз. -- Кто та девушка, что подарила тебе повязку, которую ты носишь не снимая?
   Я удивленно посмотрел на нее:
   -- Почему именно девушка?
   -- Это старый обычай... -- Криса слегка приоткрыла глаза и глянула на меня сквозь ресницы. -- В больших городах его, наверное, и не помнят. Только я ведь родилась не здесь... Такой повязкой или ремнем, разукрашенным девушкой лично, она обычно выражает свое расположение к парню. Ни к чему этот подарок не обязывает, но окружающие видят, что между ними есть связь, иногда вырастающая в семейные отношения...
   М-да... Видимо, Тишь в свое время хотела меня подколоть, да вот как вышло...
   -- Спи. -- Я поцеловал Крису в лоб. -- Это просто повязка.
   Девушка послушно закрыла глаза, свернулась калачиком под одеялом и затихла.
  
   -- Что произошло? -- спросила Мора, когда я спустился вниз.
   Я устало сел на стул, положил руки на стол, на них голову и ответил:
   -- Непонятно. Почему-то эльфы напали на Крису. Да и вообще происходит что-то странное. Там, в нижнем городе, идут какие-то магические боевые столкновения. Эльфы с кем-то воюют.
   -- Совсем обнаглели ушастики, -- раздраженно стукнула ложкой по плите Мора. -- Надеюсь, их приструнит стража.
   -- Кстати, -- встрепенулся я, -- не знаю, как насчет стражи, а вот Васу надо поставить в известность, если он еще не в курсе. У тебя есть с ним связь?
   -- Есть, сейчас принесу амулет связи, -- кивнула Мора.
   Я с интересом смотрел на небольшой, размером с кулак, шарик из хрусталя, выполняющий функцию мобильной связи. Забавно, я только сейчас понял, что не знаю, по каким принципам работает местная магическая связь. Все времени не было разобраться. В памяти Лотколба, конечно, есть принципы изготовления таких амулетов и методы работы с ними. Эта информация при взгляде на амулет всплыла в моем сознании, вот только и сейчас разбираться времени особо нет. А самое интересное, что если при связи амулет--амулет применяется обычная магия, то при передаче информации от амулета человеку используется что-то из ментальной магии, к которой относится "скрыт". По крайней мере, эта информация слышна и вообще доступна только тому, кто держит в руке амулет или как-то соприкасается с ним. Через ауру, что ли? Кстати, пользоваться амулетами могут и простые люди, не обладающие магией. Разумеется, только в том случае, если амулет не настроен на определенного человека. Ладно, потом займусь этим.
   Я послал нужный сигнал в шар и стал ждать. Он засветился красным светом. Типа активировался. В течение минут десяти связь не устанавливалась. Я попросил Мору попробовать, но и у нее ничего не получилось.
   -- Такое случается?
   -- Иногда, -- подтвердила Мора. -- Бывают дни, когда связь барахлит, а еще так бывает, когда Васа находится во дворце у архимага. Когда у них серьезные совещания идут, то связь блокируют.
   -- Зачем?
   -- Не знаю, -- пожала она плечами.
   Взяв кувшинчик с чифой, я вышел в гостиную, сел у погасшего камина и, прихлебывая напиток, принялся анализировать ситуацию, периодически пытаясь активировать связь с Васой -- до автодозвона тут еще не додумались, к сожалению.
   Ни до чего путного я так и не успел додуматься, когда меня вывел из размышлений голос, по ощущениям, раздавшийся в голове:
   -- Мора! Что случилось?
   -- Хм... Васа, это Ник. Я не отвлекаю тебя от важных дел?
   -- Ник? -- Пара секунд удивленного молчания. -- Не думаю, что причина, по которой ты меня вызвал, недостаточно важна. Говори.
   За пару минут я рассказал гному все, что знал о происходящем, подретушировав свои действия и не упоминая ни о каких элементалях. Впрочем, имеющейся у меня информации об общей ситуации было явно недостаточно, чтобы делать какие-то однозначные выводы, но вполне достаточно, чтобы действовать.
   -- Спасибо, Ник, -- после моего монолога сказал Васа. -- Ты прояснил кое-какие моменты. Я донесу твою информацию кому надо. А пока на всякий случай сиди дома. -- И он отключился.
   Сидеть дома? Кстати! А чего это я расселся? Задницей чувствую, что вся эта бодяга так или иначе касается меня или коснется в будущем. Это не учитывая Крису -- за одно то, что подняли на нее руку, этим засранцам надо поотрывать ненужные им части тела. Я имею в виду головы, если кто не понял. Другое дело, что сейчас я уже немного поумнел и решать проблемы таким образом -- прыгать с шашкой наголо на танк -- не собираюсь. Пусть эти придурки сами разбираются, с кем они там схватились, да и с гномами не стоит шутить. Тем более, в столице. Честно говоря, не завидую я эльфам и тем, с кем они схлестнулись. А это, по ходу, демоны. Ну так вот, вмешиваться я не собираюсь, а вот посмотреть своими глазами на происходящее, думаю, стоит.
   Я провел ревизию оружия, оставшегося в доме Васы после моего переезда на полигон. Ну, в общем, ничего я тут не оставлял, на память вроде не жалуюсь. Проведенный на всякий случай быстрый осмотр комнаты подтвердил это. Жаль. Хоть я и не собираюсь ни во что вмешиваться, но без оружия как-то не совсем уютно.
   -- Мора! -- спустился я вниз. -- А у Васы нет никакого оружия в доме? Мне надо ненадолго отлучиться, а свое я оставил на полигоне.
   -- Как не быть, -- с сомнением посмотрела она на меня. -- С Васой говорил?
   -- Ага, -- кивнул я. -- Сказал дома сидеть. Но мне надо сходить.
   Мора сцепила спереди руки и на некоторое время задумалась. Я ей не мешал. Все равно мне она ничего запретить не может, а обманывать ее не хотелось.
   -- Ладно, -- пришла к какому-то выводу женщина, -- пойдем провожу. Только с защитой оружейной комнаты сам разбирайся. И с Васой потом.
   -- Мора, ты чудо! -- улыбнулся я. А в подвал-то я и не лазил и не знал, что у старика есть оружейка. Хитрый гном и запасливый. А может, в молодости любил размяться?
   -- Все бы вам железками бренчать, вместо того чтобы за девушками ухаживать. Как там Криса-то? -- Она направилась куда-то в подвальную часть дома.
   -- Нормально. -- Я последовал за ней. -- Выспится, и все будет в порядке.
   -- Будь я парнем и если бы мою девушку обидели, я бы ноги-то повыдергивала обижателям, -- бормотала Мора. М-да... Воинственная женщина.
   Спускались мы минут пять по узкой петляющей лестнице. По дороге попадались какие-то двери, видимо, хозяйственного назначения. Теперь я понял, почему при сканировании дома ничего не заметил. Оружейка располагалась на глубине около двадцати метров и, как ни странно, чуток в стороне. По вертикали вверх находится самый дальний край сада, окружающего дом. Не удивлюсь, если тут и запасной, типа тайного, выход есть.
   -- Пришли. -- Мора показала на мощную цельнометаллическую дверь в каменной стене и скромно встала в стороне, сложив руки на животе, с интересом ожидая моих дальнейших действий. Угу, что ей тут, театр, что ли? Ну да ладно. Я подошел к двери и осмотрел ее. Мощная дверца. Так, что у нас в магическом плане? Ага, защита есть -- и дверь и стена вокруг нее оплетены мелкоячеистой энергетической сетью, являющейся основой для системы, в ее узлах -- плетения датчиков... Ну-ка...
   "Умник, что скажешь?"
   В ответ раздался зевок: "Разбирайся сам, тут все просто. Ничего опасного нет. Относительно опасного. А я читаю, не отвлекай".
   Гад! Ну ладно. Я "сфоткал" структуру датчиков, благо бадди-комп через мой мозг видит то же, что и я. Загрузка структуры в модель магии, анализ, разложение на составляющие узлы, нахождение соответствия в базе данных, формирование схемы устройства датчика и его действия. Все. Итого -- одна минута. Нормально для бадди-компа, субноут отработал бы быстрее, но сейчас не к спеху. Плетения сделаны немножко грубовато, похоже, очень давно все делалось, сейчас датчики движения и нарушения сети выполняются более элегантно. Так, тут понятно -- если супостат будет ломать стену или дверь, сигнал пойдет сюда... А здесь что? Теперь уже две минуты работы компа. Ага. Все-таки не просто сигнализация. Совсем неплохо, у Васы в молодости было какое-то странное чувство юмора, так защищать оружейную комнату. Это же не сокровищница? В общем, при грубом нарушении системы сверху просто и незатейливо падает каменная плита, с боков активируются плетения, прожаривающие все, что находится на площадке. Последнее сделано грубо, жрет кучу энергии, но работать будет, а проверять не хочется. В столице с ее повышенным магофоном такая трата магии для непрофильных плетений вполне оправдана. Видимо, все это делалось, когда Васа был еще совсем молодой и игрался с боевыми плетениями. Сейчас они у него получаются более изящными. Ладно, нам не ломать надо. Вот чем мне понравилась дверь -- красивая она. По ее краю идут всякие узоры (на фига?), а в центре отпечаток ладони. Нет, ну чем не биометрическая система доступа? Пижон Васа, однако! Дальнейший анализ показал -- вся система завязана на обычное распознавание по ауре. Определить по датчику ауры ее параметры не представлялось возможным -- пока моя модель магии на это не способна, но тут ведь просто, правда? Чья аура должна быть? Васы! А ее параметры у нас с Умником есть. А вот чтобы не подсунули, скажем, вещичку хозяина с остаточными следами ауры, датчик срабатывает только при определенном уровне мощности сигнала. Как известно, остаточные следы ауры на порядок слабее и усилить их без искажения практически невозможно. А сам датчик, да и вся система защищены -- при попытке в них поковыряться срабатывает та же система защиты. Да и вообще, все тут накручено так, что надо очень постараться, чтобы безболезненно изменить какие-то параметры системы и не получить плитой по кумполу. Все, тут я со всем разобрался.
   "А вот сейчас, Умник, без твоей помощи не обойтись. Ты понял, о чем я?"
   "Ага. Аура Васы".
   Я оглянулся на Мору. В принципе она не магичка, не должна догадаться. А Васа потом пусть думает, если у него будет время, как я залез сюда.
   -- Что? -- улыбнулась она. -- Пойдем обратно?
   Я в ответ тоже ухмыльнулся, отрицательно покачал головой и приложил свою руку к отпечатку на двери. Через секунду раздался щелчок, и дверь под действием скрытой системы противовесов открылась без всякого использования магии.
   -- Молодец, -- отреагировала Мора, -- можно считать, экзамен ты сдал.
   Я удивленно посмотрел на нее, и она тут же пояснила свои слова:
   -- В молодости Васа тут проводил выпускной экзамен для своих учеников. Смогут открыть дверь -- получат замагиченную Васой боевую секирку с клеймом друга Васы, знатного кузнеца. Нет -- еще год учатся. Надо сказать, ты справился быстрее всех, не ожидала. Ладно, сам смотри там, что тебе пригодится. Все равно Васе тут уже ничего не нужно. Наверное, лет шестьдесят сюда не заглядывал. Закроешь потом тут.
   -- Шестьдесят? -- Я задумчиво посмотрел на нее. Это что же получается? Она при Васе больше шестидесяти лет? И не магичка ведь сама...
   Мора улыбнулась и отправилась наверх. Постояв еще немного, я вошел в комнату, в которой начали загораться светильники. Комнату!? Да настоящий музейный зал! Эпическая сила! Не знаю, чем увлекался и занимался в молодости Васа, но просто так такую коллекцию не собирают! Чего тут только не было! Всякого рода броня, тяжелая и легкая, различные виды холодного оружия -- секиры, мечи, ножи, какие-то неизвестные мне виды оружия. Многие экземпляры были явно замагичены. Некоторые были магически укреплены, по типу того, что сделал Умник с моей одеждой, но с помощью магии земли и все-таки погрубее. В некоторых экземплярах сидели довольно сложные плетения, определить действие которых навскидку не представлялось возможным. По сути, все это замагиченное оружие было амулетами: либо со статическим действием -- усиление свойств материала, либо с активным -- расширение его боевых свойств. Да уж... И везде толстый слой пыли... Интересно, если я что-то отсюда возьму, Васа не обидится? С другой стороны, Мора привела меня сюда, к тому же что-то типа экзамена сдал.
   Я долго бродил по залу, завороженный выставленными экспонатами. Затем заметил небольшую дверь в дальней стене. Открылась она также от прикосновения моей ладони, я даже разбираться с защитой не стал, хотя она на первый взгляд была совсем другая и более сложная.
   Комнатка по сравнению с предыдущим залом оказалась не очень большой. Но зато тут стояли стеллажи, полки на стенах, и все это было уставлено какими-то непонятными предметами. Быстрый анализ показал -- амулетами. А вид эти амулеты имели совершенно разный -- это были и коробочки, и пластинки из кости, металлические поделки, кристаллы, украшения, простые браслеты и прочее. В принципе интересно, но не настолько, чтобы сейчас броситься разбираться с каждым амулетом. Поэтому я просто прикрыл дверь, может, потом загляну сюда.
   Глянул на время, оказалось, что нахожусь тут всего пятнадцать минут. А показалось, что несколько часов -- настолько увлекся. Обычно-то наоборот происходит -- вроде только увидел что-то интересное, а прошло пару часов... Ладно, надо поторапливаться, пока все веселье снаружи не закончилось. Постояв еще минуту в центре зала, как Буриданов осел, пытаясь направить мысли в нужном направлении, подошел к стеллажу с мечами. Забавно, откуда тут взяться двухметровому мечу? Рыцари как класс на Лунгрии отсутствуют, с таким дрыном ходить неудобно. На какого противника рассчитано? Пожав плечами, я стал подбирать себе что-то по руке. Вообще, тут все оружие хорошего качества. Есть и эльфийские клинки, и гномьи. А вот эти, видимо, люди делали -- неплохой металл, но все-таки до гномьего не дотягивают. А это что у нас? Мой взгляд зацепился за короткие парные мечи. Длина лезвия сантиметров тридцать-сорок, рукояти -- чуть меньше двадцати. Большие ножики, а не мечи. Лезвие узкое, слегка изогнутое. Чем-то напоминают японские мечи, но размеры другие. Хоть и не тяжелые, но массы хватает, чтобы наносить сильные удары. Металл, может, и не пробьет, но кожаный доспех, а то и кольчугу, возьмет. Прихватить, что ли? Тем более, давно пора тренировать работу двумя руками -- от Леона это умение у меня есть, только оно не проработано. Металл хороший, пусть это и не главное (Умник поправит), баланс неплохой, немного непривычный после эльфийского меча, зато носить можно почти постоянно -- не тяжело и из-за небольших размеров оружие не мешается. Забавно, но эти мечи без магической обработки. Решено.
   Я с тоской обвел взглядом выставку достижений народного боевого хозяйства, вздохнул и направился к выходу. По пути прихватил ножик, рука сама к нему потянулась -- форма кинжала, но заточка с одной стороны, в простых ножнах. Хороший баланс. И метать можно, и в руке хорошо крутится. В рукояти накопитель и какое-то плетение, но с этим потом разберусь, а сейчас пора.
   Закрыв помещение, я выбрался наружу.
   -- Мора! Я пойду прогуляюсь. Ничего, что взял эти мечи?
   Гномка, замешивавшая в это время тесто, лишь отмахнулась. Но у двери меня догнал ее голос:
   -- Ты там поосторожней с супостатами.
   -- Все будет хорошо. Я только посмотрю.
  
   Баловаться с элементалями я не стал -- чутье мне подсказывало, что могут заметить. Может, ничего и не сделают, но есть шанс привлечь к себе внимание, если уже не привлек, добираясь сюда. Да и стража сейчас на стреме. Поэтому, как обычно, окутавшись пологом невидимости, я побежал к выходу из внутреннего города, только с противоположной стороны. Мечи, повешенные на ремень, неудобно болтались. Надо будет прикрутить их за спину. Эльфийский меч я уже привык так таскать, а эти еще удобнее будет выхватывать -- по длине они меньше. Жаль, еще не приноровился к ним -- если будет столкновение, то можно сильно пролететь. Но все равно меча точно такого, как тот, что у меня на полигоне, у Васы не было, поэтому разницы особой нет...
   Выход из города оказался перекрыт. По крайней мере, за ворота выпускали не всех. Стража в количестве пары десятков воинов и трех магов проверяла всех входящих и выходящих, что-то у них спрашивала. И не все удостаивались чести быть пропущенными через ворота. Задерживать, правда, никого не задерживали, но что-то мне не захотелось светиться. Ведь обязательно будут разбираться в происходящем, и я пока вроде бы ни при чем тут, но... Да и черт со всем этим. Не хочется и не хочется.
   На стены тоже не пускали. Я пробежался в сторону вдоль стены с километр до следующего каменного восхода. Слава богу, тут народу не оказалось. Только охранники лестницы. Выбрав место, где меня никто не увидит (полог пологом, но издалека влегкую могут заметить), я оценил высоту стены. Высоковато, но, по ощущениям, должно получиться.
   Дождавшись момента, когда никого поблизости не оказалось, я выбросил вверх две силовые петли. Одна зацепилась, вторую пришлось забрасывать снова. Руки ниже локтя до ладоней мягко сжимало поле, к которому и крепились силовые линии. То же самое поле, что и в защитном куполе (сколько вариантов использования!), только в своем энергетическом варианте без материализации прочной пленки. Минута -- и я на стене. Никого. Хм... Раньше не обращал особого внимания -- вся стена пронизана плетениями, правда, не активными. Вот и ответ на вопрос, как можно защищать такую большую стену при наличии у противника магов... Еще минута -- и я оказался с той стороны. Удобно. Прямо спайдермен. Десять минут бега -- и я в трущобах. Дома стоят плотно друг к другу, поэтому, чтобы оглядеться, иногда взлетаю на крыши, а иногда по ним же продолжаю путь. Я теперь понял, почему спайдермен делал добро: зло делать не умел, зато любил прыгать по крышам домов, но делать это просто так глупо -- вот и ловил всяких злодеев. Пару раз я срывался, вернее силовые петли выламывали слабо держащиеся конструкции. Но было невысоко, все обходилось.
   Интересно, заваруха еще не закончилось? С момента моего выдергивания Крисы из непонятного месилова прошло чуть меньше часа. Я остановился на крыше самого высокого здания, в очередной раз поправил мечи и огляделся. Следов пыли в воздухе от моих элементалей уже не осталось, но по улице было разбросано много камней, деревяшек и прочего мусора. Нехило порезвились представители стихии, а ведь до точки, где все произошло, пара-тройка кварталов. Слева послышался какой-то шум. Я по крышам переместился в ту сторону, глянул вниз на улицу, и мне открылось забавное зрелище. С десяток помятых гномов-стражей в доспехах ковыляли с предполагаемого места событий и громко матерились. Прикольно, но доспехи у них явно замагичены. Некоторые хромали, одного почти несли двое, поддерживая с двух сторон.
   -- Гады... -- не сдерживаясь, говорил один. -- Ну ничего-ничего, сейчас маги из гильдии покажут им, на кого ногу поднимать!
   Тот, к кому обращался говоривший, устало кивнул, баюкая вывихнутую руку.
   -- А справятся?
   -- Тьфу на тебя! Мы на источнике. Пяток мастеров-магов, прямая подпитка от гильдии -- накинут на всех обычный купол и чистой силой задавят. Или так и будут держать, пока те сами изнутри не постучатся. Просто, но со вкусом. Убивать-то никого не будут, только остановят да повяжут. Вспомни, что мы отрабатывали на полигоне.
   Хм... забавно, однако надо поторопиться, пока все веселье не закончилось. Просто шикарные кадры будут для моего фильма. И я рванул по крышам примерно в ту сторону, откуда шли гномы. Перелетев через очередную улочку, я резко затормозил на той стороне и медленно вернулся к краю крыши. Внизу обнаружилась небольшая группа эльфов, их было примерно с десяток. Четверо явно трупы: один -- переломанный от удара об стену с левой стороны, другие три как сгоревшие головешки кучкой лежат, остальные валяются и почти не шевелятся. Только один сознательный, в смысле в сознании, стоит на коленях у полуобгоревшего трупа и воет, потрясая кулаками. М-да... Неприятное зрелище. И четко ощущается запах гари и сгоревшей плоти. Кто же такое устроил? Кроме демонов, вроде некому. И что делать? Я достал амулет связи с Васой, немного посомневался, но все-таки попытался вызвать учителя. Хрен с этими эльфами -- да, не люблю я их, и это еще мягко сказано, но уж больно резанул по нервам этот горестный вой.
   Что за?.. Нет связи! Что за паршивая система? Толку от нее, если в сложной ситуации не работает?! И что делать? Оставить все как есть? Пусть сами разбираются? Или бежать искать представителей властей с целителями?
   Ничего не придумав, я медленно опустился за спиной эльфа на землю. Спайдермен идет на помощь, тудыть их всех... Ну на фига? Что я могу сделать?
   -- Нужна помощь? -- тихо спросил я, готовясь на всякий случай отпрыгнуть в сторону, если эльф поведет себя неадекватно. Только он повел себя совершенно адекватно ситуации -- не обратил на меня внимания, а все так же продолжал выть.
   -- Эй! -- уже громче сказал я. Снова никакой реакции. Вроде как надо насовать пощечин? Только он ко мне спиной находится. А его вой мне действует на нервы. Неожиданно для себя я с разворота пнул эльфа по заднице. Он легкий оказался или я сильный, но мужик почти перелетел через труп и стукнулся головой о стену. Вой прекратился. Эльф зашевелился, перевернулся, сел на пятую точку, уперся спиной в стену и тупо стал смотреть куда-то вдаль.
   -- Эй! -- Я помахал рукой перед его лицом. -- Что случилось? Помощь нужна?
   Ноль реакции. Ну, тогда... Я с удовольствием стал шлепать эльфа по щекам, пока его взгляд не приобрел некоторую осмысленность.
   -- Достал ты меня, -- пробормотал я. И по-эльфийски продолжил: -- Очнулся? Говорю, помощь нужна?
   Эльф медленно и равнодушно отрицательно покачал головой.
   -- Кто это вас так? Демоны?
   Эльф не отреагировал. Тьфу на тебя! Ведь уйду сейчас!
   -- Кто он тебе был? -- Я кивнул на обожженный труп. -- Брат? Родственник?
   Эльф перевел взгляд на труп, тут же его лицо задергалось, кулаки сжались, глаза зажглись ненавистью, и он прыгнул на меня. Ну, попытался прыгнуть. Хорошо, я был готов к подобному. Понимаю, ему надо выплеснуть свой гнев на кого-нибудь, кого-нибудь убить, например. Сам в таком состоянии был, когда осознал грозившую Крисе опасность при виде той стрелы в комнате. А тут не намек на опасность, а вонючее, в смысле пахнущее горелым мясом, обстоятельство. Поэтому я просто стукнул эльфа кулаком по лбу. Сознание он не потерял, напротив, кажется, обрел способность мыслить.
   -- Так кто это? -- опрометчиво повторил я свой вопрос. Надо было отвлечь ушастого, а я снова ткнул его носом в то самое обстоятельство. Но эльф только устало откинулся на стену и бесцветным голосом ответил:
   -- Ее высочество Эль Трин'х Васар, дочь короля светлых эльфов Лаурина Трин'х Васара.
   Я замер. Вот попал! Не стоило мне сюда спускаться. Ведь знал же, что ничем не помогу, а теперь что? Спокойно запишут меня в виновники ее смерти, и никто, даже архимаг не поможет. Никакие экономические совместные интересы двух государств тут не будут иметь веса. Убили дочь короля эльфов в столице гномов! Да тут по-любому войной пахнет. Блин, что же делать? Я медленно огляделся. Так... как следует меня рассмотрел только этот эльф, остальные уже шевелятся, но на меня еще не реагируют. Я медленно передвинул мечи в удобное для выхвата положение. Если сейчас шлепнуть этого эльфа и дать деру, то проблему можно решить. Ну не верю я, что меня не запишут в виновники трагедии. А если еще раскроется, что именно меня они ловили в своем лесу -- никакие оправдания не помогут. Я уже начал медленно вытаскивать меч, очень сильно сомневаясь, что смогу просто так прирезать беззащитного эльфа, когда в мои мрачные мысли влез Умник: "Ник! А ведь девчонка еще жива!"
   Я замер.
   "Ты уверен?"
   "Да. Я вижу у нее какой-то амулет. Он не дает ей умереть. Очень сложный амулет. Но если не помочь ей в ближайшее время, даже он не удержит ее".
   Эх, Умник! И зачем ты влез? Я ведь теперь не смогу бросить все как есть. А если все-таки чикну этого эльфа, а на меня все равно выйдут, то за такой поступок -- даже не за то, что эльфа шлепнул, а за то, что не помог принцессе, бросил ее -- меня не только эльфы прикончат, но и гномы подвергнут обструкции. Это так очевидно, что и к бабушке не ходи!
   -- Очнись, олух царя небесного! -- Я похлопал эльфа по плечу. -- Девчонка еще жива!
   Не успел я это произнести, как эльф взвился в воздух, кинулся к полутрупу и остановился. Потом дернулся по улице туда-сюда, снова остановился.
   -- Не дергайся, -- проворчал я. -- Сейчас посмотрим, что с ней, и решим, как быть.
   Парень явно разрывался между желанием бежать за помощью и не бросать высокопоставленное тело.
   -- Ты целитель? -- быстро спросил он с безумной надеждой в глазах.
   Я сплюнул на землю.
   -- В какой-то мере. Помереть не дам, но и вылечить полностью не смогу, так что на многое не рассчитывай.
   "Умник, что скажешь? Чем мы можем помочь и можем ли?"
   "Я уже заканчиваю анализ. А ты пока подсади к ней лечебных симбионтов, такие повреждения они вряд ли вылечат, но хуже не будет, а может, и общее состояние улучшат. А заодно повесь на нее наш эксклюзив для прослушки. Что с ней происходит, мы должны знать наверняка, да и соседних эльфов в этом плане не обижай, всех надо вниманием одарить".
   "Делаю".
   Мать моя женщина! Я только сейчас визуально осознал, насколько тяжелое состояние девушки. На сам полутруп я не смотрел -- неприятное зрелище, но вот количество размножившихся симбионтов показало ситуацию со всей очевидностью. Ведь их количество зависит от сложности повреждения, а тут я их даже сосчитать не мог -- бадди-комп изобразил девушку полностью покрытой золотой пыльцой. А в магическом зрении ее аура, можно сказать, стала бурлить. Радует, что маги не увидят симбионтов, а только процессы восстановления в ауре, а то еще не разберутся и назовут меня врагом народа.
   А ведь аура-то у девочки тусклая, хватит ли энергии симбионтам? Хорошо хоть мы с Умником предусмотрели альтернативный источник питания, когда переделывали их, -- магическую энергию. Они ведь не магические создания. А принцесса -- или слабенький маг, или начинающий -- магии в ауре мало. Я передал часть магической энергии в ее ауру, по ходу дела преобразовав ее в эльфийский формат, чтобы она не вытекла и усвоилась, заодно наградив всех эльфов односторонней системой связи.
   -- Ну что? -- нетерпеливо спросил эльф.
   -- Что-что... -- буркнул я. -- Жить вроде будет, а вот как и сколько... вопрос не ко мне.
   -- Надо позвать целителей и предупредить власти.
   -- Надо, -- согласился я. -- Сейчас займусь этим, а ты пока остальным помоги... -- Я огляделся. -- Кому еще можно...
   Эльф кивнул и с рвением бросился выполнять поручение. Хм... Не такие уж они и злобные... когда их прижмет. Я пожал плечами. Так, что делать? Бежать к властям? Я не знаю, сколько времени это займет, а девушка может скопытиться. Если верить словам виденных мною гномов, в этом районе уже должны работать маги из гильдии. Только вот где? Побегать по району и поискать? Вдруг мне в голову пришла одна мыслишка. Если я не могу найти магов, то в состоянии сделать так, чтобы они пришли сами. Сейчас этот район, по логике вещей, должен быть под наблюдением, и то, что я задумал, с высокой степенью вероятности может привлечь их внимание.
   -- Эй, ушастик! -- позвал я эльфа. Не смог удержаться от высказывания своего отношения. Примечательно, что тот не отреагировал на мое обращение, только вопросительно посмотрел. -- Я сейчас отлучусь, чтобы позвать подмогу, а ты, когда кто-нибудь из твоих людей... тьфу, эльфов, очнется и будет в состоянии ходить, на всякий случай отправь его тоже за помощью.
   Тот подозрительно посмотрел на меня, но согласился. А я, не тратя времени попусту, попытался закинуть петлю на крышу и со второй попытки уцепился. А затем под удивленным взглядом эльфа "вознесся в небеса". Ага, типа того.
   "Умник, ты понял мою задумку?" -- Я уселся на плоской крыше, за день нагретой солнцем.
   "Да. Что мне делать?"
   "Готовься помогать".
   Удобно усевшись на выступ в крыше дома, я сначала запустил графический редактор на бадди-компе и сделал красивую надпись на гномьем. Подумав, продублировал на эльфийском. Еще немного подумав, решительно убрал эльфийские каракули и подкорректировал основную надпись. Затем выглянул с крыши посмотреть, чем занимаются эльфы. Пока очнулись всего двое ушастых, так что время у меня еще есть. Ну, раз такое дело, грех не потренироваться в создании иллюзии, а Умник потом поможет мне ее поднять на нужную высоту (аурой я не дотянусь, а просто отправить плетение в свободный вертикальный полет -- ненадежно, необходимо закрепить).
  
   -- Ну что, состояние принцессы стабилизировалось, а у вас как дела?
   Эльф дернулся на мой голос. Ага, не нравится, когда кто-то сзади незаметно подходит! Вокруг уже шевелились почти все эльфы -- кто сидел у стеночки, кто-то пытался ходить. От принцессы все держались в сторонке. И правильно. Сделать ничего не нельзя, а если с ней что случится (пока ведь живая), то недолго и виноватым оказаться. Хотя, может, я наговариваю на них. Все мрачные, но с любопытством поглядывают на меня.
   -- Я уже послал двоих за помощью, а как у тебя? Удалось связаться?
   Ага, он думает, что я по амулетной связи пытался вызвать помощь. Я, конечно, попытался, но почему-то ничего не вышло.
   -- Амулеты связи не работают... -- продолжил я. Эльф тут же помрачнел. -- ...но если мой зов никто не услышит -- готов пройти голым по центральной части города.
   Я показал пальцем наверх, и пока слегка обалдевшие эльфы, разинув рты и задрав головы, не обращали на меня внимания, я бочком-бочком отодвинулся в сторону, а затем уже привычно взлетел на ближайшую крышу и побежал домой. Ну их на хрен, такие приключения. Да и вообще, в гробу я всех видел. Достали. "И похоже, -- неожиданно вильнула в сторону мысль, -- надо переключиться на создание амулетов. Вон как девчонке помог -- не дал умереть. Да и сложное плетение с бухты-барахты не создашь или не успеешь создать, а заряженный амулет можно активировать одним движением пальца или магическим сигналом. Если бы раньше что-нибудь подобное набодяжил -- может, и Крисе легче пришлось бы, а то вон как вымоталась". Я невольно улыбнулся, вспомнив о девушке, и уже не отвлекаясь ни на что, продолжил свой путь...
  
   ***
  
   -- Ну, что скажешь? -- спросил пожилой гномий маг у молодого, глядя на почти непрозрачную магическую стену, перекрывшую два квартала. В магическом зрении видно, как от нее отходит толстый жгут энергии, оканчивающий свой путь на огромном кристалле, расположенном на стене внутреннего города. Хотя нет, не оканчивающий. Дальше, преломляясь под углом, он уже действительно заканчивает свой путь на похожем кристалле на крыше магической гильдии. Сформировать такую территориальную блокировку весьма непросто. Обычный купол не подходит, так как кому-то из магов необходимо оставаться внутри и оттуда формировать его, а амулет не годится -- следует учесть множество параметров. Поэтому используется сложный в создании, но простой в управлении трюк. По периметру территории, которую необходимо закрыть, встают маги, и каждый из них плетет крупноячеистую сеть-основу. Сети замыкают в замкнутую фигуру, которую разорвать по-быстрому весьма проблематично. Это делается за очень малый промежуток времени, ведь тренировки подобных навыков постоянно проводятся на полигонах для магов-стражей, а также в некоторых войсковых частях. А дальше уже спокойно наращивают сеть до состояния непробиваемой стены. Теоретически стена ставится быстрее, чем гипотетический враг-маг сможет придумать и сформировать контрплетение, ее разрушающее. Если есть подпитка от накопителей гильдии, можно при необходимости прикрыть не только какой-то квартал, но и весь город. Но в последнем случае лучше использовать обычный защитный купол. Правда, для защиты города припасено и много других хитрых штуковин, но об этом знают немногие.
   Молодой маг, не стесняясь старшего, сплюнул тягучую слюну на землю.
   -- Можно уменьшить диаметр купола и подождать еще пяток минут. Если это их не образумит, еще уменьшим.
   -- Согласен, -- кивнул головой старший. -- О домах можно не заботиться -- трущобы. А потом вытрясти за них, как за дворцы. -- Маги понимающе переглянулись, усмехнувшись.
   -- Сколько осталось вне купола?
   -- Неизвестно. Но основная масса внутри. В километре отсюда тоже была заварушка, но там мы не успели -- только побитые эльфы и несколько их трупов. Уже всех взяли, но пока молчат. Местные жители говорят, что вначале эльфы дрались с одним демоном, а потом появилась еще группа эльфов, а затем на огромном черном жеребце прибыл еще один демон и всех раскидал. Если верить им, там был чуть ли не гроссмейстер боевой магии. А таких в городе немного, тем более, демонов. -- Маги снова с улыбкой переглянулись.
   -- Да, а что со связью?
   -- Не знаю, -- пожал плечами молодой. -- Похоже на естественные помехи, но уж больно ко времени они случились. Пока не разобрались.
   Оба помолчали.
   -- Это что еще такое? -- задрал голову старший маг. Молодой повернулся и замер, удивленный. А удивляться было чему. Чуть в стороне, примерно в полукилометре от них, в воздухе на полнеба раскинулась громадная, мерцающая красным светом надпись: "Требуется помощь мастера-целителя. Срочно. Дело государственной важности!" -- а под надписью стрелка-указатель, направленная вниз.
  
   Архимаг
  
   В рабочем кабинете архимага находились трое: сам хозяин, Мондрид и Васа. Архимаг расхаживал по кабинету, так ему легче думалось.
   Мондрид, закончив доклад о недавних событиях, собрал разложенные перед ним бумаги.
   -- Значит, они утверждают, что их целью был Ник, -- задумчиво проговорил архимаг. Мондрид кивнул. -- В целом мне все понятно, -- сказал Руархид, отворачиваясь к окну.
   Васа усмехнулся в бороду, но промолчал.
   -- А мне вот непонятно, -- отреагировал Мондрид. -- Как-то все это странно выглядит. Судя по показаниям и начальным действиям арестованных, они имели четкий, хорошо продуманный, хотя и чудной план, но по собственной глупости все обрушили. Получается, тот, кто разработал этот план, либо здорово переоценил возможности исполнителей, либо сознательно планировал подобный провал.
   Васа задумчиво кивнул, и ободренный этим Мондрид продолжил:
   -- А то, что они связались с демонами, выглядит вообще ненатурально, глупо, что ли... Я бы даже сказал, непрофессионально со стороны эльфов. Они действовали как мальчишки. Случайно столкнувшись с демонами, они, вместо того чтобы быстро исчезнуть, ввели в бой все имевшиеся резервы. Привлекли такие серьезные силы. По сути, затеяли войсковую операцию. Притом их руководство должно было понимать, что мы при всем желании не сможем им этого спустить.
   Васа поморщился, а архимаг нахмурился.
   -- Да знаю я, знаю! -- продолжил Мондрид, отметив реакцию слушателей. -- Подобный план эльфы реализовали, когда захватили архимага дроу, о чем упоминается в закрытых исторических хрониках вашей библиотеки, но Ник не архимаг, да и Криса не старший ученик. В общем, причина нападения на нее -- узнать поподробнее о Нике -- мне кажется крайне надуманной. Для захвата Ника эльфам достаточно было послать трех-четырех мастеров боевой магии, и не стоило танцы вокруг наковальни устраивать. А тут накрутили планов, но даже Крису захватить не смогли.
   -- Ну, тот факт, что Криса слабее старшего ученика боевого мага, неочевиден, -- хмыкнул Васа. -- Она многого нахваталась у Ника, и сейчас трудно сказать, каков ее уровень мастерства. Да и уровень силы у нее в последнее время значительно возрос. -- Присутствующие маги заулыбались, вспомнив средство достижения такого прогресса. -- Надо будет как следует ее проверить, может, ей пора и на следующую ступень сдавать?
   -- Не это сейчас главное, -- махнул рукой Мондрид. -- Хотя я рад, что у моей помощницы хорошие перспективы.
   -- Ты во многом прав, -- отошел от окна архимаг, -- но есть обстоятельства, которые могут объяснить некоторые непонятные моменты в действиях эльфов. Пока я не во всем уверен, поэтому не хочу попусту сотрясать воздух, надо сначала пообщаться с Лаурином. -- Архимаг вздохнул. -- Да, с Теронвилем разобрались?
   -- Нет, -- отрицательно покачал головой Мондрид. -- Убийц найти не удалось. Я поскользнулся. Не ожидал, что все может повернуться таким образом. Надо было сразу перевести его в магически защищенную камеру, понадеялись на общую защиту казематов. Тем более что Теронвиль, после того как ему выдали расклад по всем событиям, согласился сотрудничать и даже попросил усилить его охрану, жаль, мы не среагировали на его просьбу.
   -- Отчего он умер?
   -- Яд. Нашли маленькую духовую стрелку. Оружие дроу, однако, думаю, таким образом нас хотят сбить со следа.
   -- Жаль, -- пробормотал Руархид, -- очень жаль. Есть предположения?
   Мондрид пожал плечами.
   -- Самый очевидный вариант -- наемники-мертвители. По моим данным, правда, не очень точным, у них есть такие специалисты. Второй вариант -- сами эльфы, но тут я не полностью в курсе их политических игр, чтобы делать однозначный вывод в их пользу. Ну и напоследок можно предположить, что это действительно были дроу, хотя непонятно, с какого боку они тут замешаны. Одно хорошо: после того как ближайших соратников Теронвиля посвятили в некоторые детали и на его примере объяснили, что их ждет, если они вовремя не побеспокоятся о своей безопасности -- особенно в свете случившегося с принцессой, -- они в один голос запели о неистребимом желании сотрудничать. Все, не сговариваясь, твердят о том, что во всем виноват покойный, а принцесса пыталась его остановить, но не преуспела.
   -- Ладно, временно оставим этот вопрос. Пока все говорит если не о непричастности, то точно о невиновности в случившемся самой принцессы. -- Архимаг наконец сел за стол и, как гостеприимный хозяин, налил всем в чашки горячей чифы. -- Узнали, кто вызвал помощь?
   -- Пока нет. По показаниям эльфов, это был человек. Молодой парень хорошо говорит на эльфийском языке и владеет "скрытом" -- неожиданно появлялся и исчезал. Необычно перемещался вдоль улицы, прыгая в воздухе и при этом вскидывая руки. Таким образом иногда запрыгивал на стены и крыши домов. По-видимому, мастер иллюзий и опытный артефактор. Он необычайно быстро сотворил автономную иллюзию, а привязал ее к черепку крыши дома. Сейчас мои специалисты изучают этот черепок, но плетение полностью распалось и перспектив, по-моему, никаких. Кроме того, возможно, он одновременно является и целителем. То есть мы имеем дело с магом, причем на редкость универсальным. Подмеченные эльфами приметы соответствуют внешности Ника.
   -- Почему ты решил, что он еще и целитель? -- удивился архимаг.
   -- Дело в том, что целители, занимающиеся принцессой, утверждают, что активные восстановительные процессы, протекающие в ее организме, не могут быть вызваны "амулетом жизни" королевского дома. Тем более, эта штука довольно быстро выработала ресурс и "уснула". Кстати, под шумок мы изъяли амулет, наши маги сейчас пытаются разобраться в принципе его действия, но результатов пока нет.
   -- Похоже, принцесса -- это работа твоего ученика? -- полувопросительно сказал архимаг, повернувшись к Васе.
   -- Может быть. Аналогичное состояние наблюдалось у него, когда он лежал раненый. И если помнишь, он дочке Бринхорта палец вырастил. Но я с ним на эту тему не разговаривал. Времени, как ты понимаешь, не было.
   -- Ага... -- Архимаг покивал своим мыслям. -- А приведи-ка ты его ко мне. Пора уж нам лично познакомиться. Да и самому интересно на него посмотреть.
   -- Хорошо, -- кивнул Васа.
   -- Относительно Ника есть еще один момент... -- Мондрид замялся. -- Имеются свидетельские показания, согласно которым во время боестолкновения эльфов и Крисы кто-то спустился с неба в этот район, после чего произошел вызов воздушных элементалей, результатом которого стали десять мертвецов у эльфов. Возможно, cтихийник или же очень сильный маг-воздушник. Но мы склоняемся к первому варианту, так как воздушников такого уровня мало и все они имеют алиби. Тем более что по описанию этот маг похож на Ника. А то, что Ник может управлять воздушными элементалями, нам известно.
   -- Что значит "спустился"? -- Архимаг заинтересованно посмотрел на него.
   -- Ну вроде как на черных крыльях. Дадите мне Ника для разговора? Уж очень хочется задать ему несколько вопросов. -- Мондрид вопросительно посмотрел на Васу и архимага. Те переглянулись и одновременно отрицательно покачали головами. -- Почему-то я так и подумал, -- пробормотал Мондрид. -- Ну а в целом есть еще несколько непонятных моментов, например, способ разрушения домов, но мы над этим работаем.
   Сделав глоток чифы, Мондрид продолжил свой доклад:
   -- Мы пока еще не восстановили всю картину поминутно -- кто где был и что делал. Из демонов к нам попало только двое раненных, но они ничего не знают. Говорят, им приказали идти на помощь Балаватху, на которого напали эльфы. Ну и много трупов как с одной стороны, так и с другой. Как будет результат, я сообщу.
   -- Возвращаясь к Эль... -- Руархид пожевал губами, о чем-то задумавшись. -- Что именно говорят целители?
   Мондрид отложил листки, с которыми сверялся во время доклада.
   -- Плохо дело. Здоровье-то ей восстановят, но вот насчет внешности не уверены. Тут нужен гроссмейстер целительской магии, а у нас сейчас такого под рукой нет. Простые мастера не гарантируют полного восстановления, да и времени это много займет, а гроссмейстер справился бы максимум за неделю. Перевозить ее в таком состоянии нельзя. Может, вызвать сюда кого-то из эльфов? Уж у них-то должен найтись такой маг.
   -- Вызвать-то можно. Только сколько времени пройдет, пока он прибудет? Ладно, -- архимаг хлопнул ладонью по столу, -- вы идите, а мне надо подготовиться к разговору с нашими драчунами-гостями. Они уже давно ждут в приемной.
   Васа с Мондридом поднялись и вышли из кабинета, оставив архимага готовиться к разговору.
  
   Торвин
  
   Торвин слушал архимага внешне внимательно, но мыслями был далеко. Рядом со своей сестрой. Уже с десяток минут архимаг гномов разорялся в своем кабинете перед присутствующими. То он говорил спокойно, то сквозь его маску спокойствия выплескивалась ярость и он даже стучал кулаком по столу. В другое время Торвин, возможно, и проникся бы зажигательно-разгромной речью архимага, но не сейчас. Эльф мельком глянул на остальных присутствующих. Справа от него сидит посол Элларен. Несмотря на его безмятежный вид, чувствуется, что он на грани -- так его еще никто не оскорблял. Так виртуозно, не используя ни единого ругательного слова, как это сейчас делает главный гном. Слева сидит Читаатма Балаватх с очень умиротворенным выражением лица и перебирает в руках нанизанные на нитку деревянные шарики. Похоже, его вообще ничего не беспокоит. Подумать только, вот этот демон положил треть эльфийского отряда! Дальше за Балаватхом сидит демонский посол и, судя по выражению его лица, пребывает в полнейшем недоумении. Ну конечно -- все, в чем обвиняют демонов, натворили представители Лиги, не имеющие никакого отношения к официальным демонским властям и которых прикрепили к делегации лишь по высочайшему указу владыки, а выслушивать все это приходится ему. Эльф знал это потому, что именно данным фактом посол пытался оправдаться перед архимагом. Торвин про себя пожал плечами -- посол демонов явно не на своем месте. Всем ведь понятно, что сейчас разыгрывается предпоследний акт пьесы, в котором не предусмотрены ответные реплики провинившихся участников. И надо просто молча отсидеть положенное, а решаться все будет в финальном акте. Торвин чувствовал некую искусственность происходящего, все это отдаленно напоминало выступления эльфов, где они воспроизводили сценки из истории Леса. В свое время Торвин любил посещать подобные мероприятия, потому и уловил эту наигранность. Если, конечно, все это не бред его воспаленного воображения.
   -- Но что произошло, то произошло, -- сказал архимаг неожиданно ровным голосом, не соответствующим только что высказанным им претензиям. -- Торвин встрепенулся и, судя по изменившимся позам остальных присутствующих, они тоже поняли, что словоблудие закончилось и наступило время конкретного разговора. -- Надо решить, как будут выстраивать наши отношения дальше. Мое предложение таково. Владыка демонов и король эльфов возмещают ущерб, нанесенный жителям города. Пропорции уточним позднее. Судьбу всех задержанных эльфов и демонов определит специально созданный мною суд.
   -- Но... -- снова подал голос посол демонов, однако замолчал, остановленный Балаватхом, положившим свою руку поверх его.
   Торвин про себя усмехнулся. Судя по всему, Лига находится не настолько далеко от трона владыки, как это считалось, если ее представитель может заткнуть рот официальному послу того же владыки.
   -- Да, я понимаю, что действия демонов во многом спровоцированы, -- негромко произнес архимаг, буравя взглядом стушевавшегося посла. -- Но в тоже время имеются случаи неоправданного нападения демонов на местное население, так что вопрос ответственности не обсуждается.
   -- Мы согласны, -- подал голос Балаватх, продолжая перебирать деревянные шарики. -- Возможно ли компенсировать часть ущерба услугами Лиги и частью наших магических разработок? -- Опытный демон сразу понял, о чем идет речь.
   -- Да, мы готовы рассмотреть такую возможность. -- Тяжелый взгляд Руархида медленно переполз на главного аналитика Лиги. -- Более того, мы согласны, что с вашей стороны именно оказание услуг должно стать большей частью компенсации. Мы понимаем, что не вы начали расшатывать скрепы. -- Архимаг сделал паузу. -- Но есть еще одно неприятное обстоятельство. Установлено, что причиной текущего состояния здоровья принцессы Эль Трин'х Вассар стали действия гроссмейстера боевой магии Махаса. Так как на наших землях за принцессу отвечаю я, то считаю, что мне нанесено личное оскорбление.
   -- Позвольте, но охранники принцессы первыми атаковали уважаемого маханийю Махаса, -- спокойно глядя архимагу в глаза, произнес Балаватх. -- Так что наша ответственность весьма условна. Но мы готовы не только предоставить своих целителей, но и полностью оплатить услуги любых других специалистов.
   -- Охрана атаковала, поскольку уважаемый Махас летел на них с активированными щитами и заготовками боевых плетений в ауре. -- Торвин был возмущен, однако на его лице не дрогнул ни один мускул. -- Неужели уважаемый Балаватх Читаатма хочет убедить нас, что именно так принято совершать прогулки?
   -- Ладно, об этом поговорим, когда состояние Эль станет более определенным. -- Суровый, не предвещающий ничего хорошего взгляд архимага перешел на Торвина. -- Насчет эльфов. Являясь причиной беспорядков, они должны, помимо общего возмещения убытков, оплатить лечение всем жертвам погрома и выплатить компенсацию родственникам погибших. И учтите, -- архимаг обвел взглядом присутствующих, -- я не потерплю стычек между вашими магами и воинами. Мною будут даны указания жестко пресекать подобные ситуации. Вплоть до смертной казни нарушителей.
   Торвин посмотрел на Балаватха. Тот, почувствовав его взгляд, оглянулся. И совсем неожиданно для эльфа улыбнулся. Причем вполне дружелюбно.
   -- Думаю, мы не доставим вам таких проблем, -- сказал Балаватх, обращаясь к архимагу.
   -- Я бы хотел встретиться с магом, который оказал помощь моей сестре, -- сказал Торвин. -- Благодаря его своевременному вмешательству не случилось самого страшного. Это возможно? -- Он вопросительно посмотрел на архимага.
   -- Я подумаю, -- уклончиво ответил Руархид. -- Остальное обговорите с моими помощниками. Я вас больше не держу.
   Уже у двери эльфа остановил голос архимага:
   -- Торвин, задержись, нам надо обсудить еще пару вопросов.
   Эльф повернулся и заинтересованно посмотрел на архимага. Руархид некоторое время молчал, уставившись на поверхность стола.
   -- Я хотел бы обсудить ситуацию с Эль... -- начал он, но вдруг на краю столешницы, там, где было свободное от бумаг место, появился небольшой росток, с каждой секундой увеличивающийся в размерах. И вот уже на столе архимага зацвело красивое карликовое дерево, покрытое ярко-красными цветами, а в воздухе раздался мелодичный перезвон колокольчиков.
   -- Пижон, -- буркнул архимаг, кивнул Торвину на кресло, а сам положил свою ладонь рядом с деревом.
   Торвин порадовался тому, что остался в кабинете. Была вероятность услышать разговор архимага с Лаурином. Обычно его отец именно так оформлял свои вызовы по амулетам связи, передаваемые важным персонам, -- иллюзией родового дерева. Пусть он и не услышит слов отца, но по репликам архимага, если тот не вздумает общаться мысленно, кое-что узнать можно.
   Руархид решил вести разговор вслух.
   -- Привет, Лаур! Какого хрена твои эльфы устроили в моем городе? -- на повышенных тонах начал беседу архимаг.
   Торвин про себя удивился: не всякий осмелится разговаривать с его отцом таким тоном. Все страньше и страньше...
   -- Да мне наплевать на твои проблемы, -- продолжал архимаг. -- В конце концов ты всегда сам прекрасно с ними справлялся! Неужели ты потерял хватку и уже не в состоянии предвидеть все последствия развития собственных интриг?.. Что? Приносишь извинения?.. Ну ладно, -- сбавил тон Руархид. -- Однако мне нужна кровь, я не могу оставить все как есть, меня просто не поймут в гильдии... Что-о-о? -- Архимаг снова повысил голос. -- У тебя уже и список готов? Ну ты и зараза ушастая! Да ты ведь подставил под удар моих подданных, и не простых, а тех, на которых я возлагаю большие надежды!
   Некоторое время возмущенный архимаг молчал, слушая, что ему говорят.
   Состояние Торвина можно было охарактеризовать одним словом -- ступор. Такое ощущение, что архимаг говорит не с королем эльфов, а со своим подчиненным. Это было выше понимания Торвина.
   -- Ладно, -- буркнул архимаг, -- договоримся. Ты там побыстрее разбирайся со своими врагами и приезжай в гости. Сто лет тебя не видел. Жаль, конечно, что на бал не попадешь... Что? Эль? Ну, насчет ее состояния ты, наверное, в курсе, твои уже должны были донести... Выслал гроссмейстера? Вот это замечательно, -- обрадовался архимаг. -- Одно плохо -- он доберется минимум за неделю. За девочкой сейчас присматривают мои лучшие целители, но почти не вмешиваются. Да там непонятная какая-то штука творится -- они говорят, такое ощущение, будто с ее аурой работает довольно сильный целитель, но дело в том, что рядом-то никого нет. Такое возможно, если рядом с больным находится очень "умный" амулет. Но его тоже нет, мы проверили... Да нет, вряд ли это восстановит ее, но, по крайней мере, то, что происходит, должно стабилизировать состояние, все одно гроссмейстеру будет полегче. Тут в другом проблема. Все-таки времени много пройдет, а ты сам знаешь: чем больше его прошло с момента ранения, тем сложнее потом лечить. Уж очень сильно девочка пострадала... Да нету, нету у меня сейчас в столице гроссмейстеров-целителей!.. Что? -- Архимаг озадаченно потер лоб. -- Что-то я упустил этот момент. Да, я найду того мага, вдруг он действительно что-то может на уровне гроссмейстера, если сумел удержать ее и даже непонятно как лечит...
   Руархид откинулся на спинку кресла и немного помолчал.
   -- Нет, Лаур, -- покачал он головой, -- ты сам виноват. Не ищи проблем на свою ушастую задницу -- связываться с гроссмейстером боевой магии демонов не стоит. Радуйся, что дочь жива осталась, не лезь к Махасу. Знаешь его? Ну, тем более.
  
   Лаурин Трин'х Вассар
  
   Тихо в кабинете. И даже шелест бумаг, вплетаясь в вязкую тишину комнаты, лишь подчеркивает ее. Вечер. Светильники создают уютный полумрак, в котором так хорошо думается. Однако мысли короля далеки от спокойствия, резко дисгармонируя с обстановкой. Устав бороться с собой, Лаурин отбросил в сторону подготовленные подданными отчеты, вскочил и принялся вышагивать по комнате, в очередной раз уточняя количество шагов, требуемое, чтобы пройти от окна к двери и обратно.
   Король был зол. Зол прежде всего на себя. Даже несмотря на то что операция, просчитанная им до мелочей, дала результат гораздо лучше планируемого. Неопытная молодежь нашумела намного сильнее ожидаемого, в итоге гномы арестовали многих перспективных магов оппозиционных кланов. Арестовали в момент мятежа, что снимает с короля всякую ответственность за их будущее и позволяет диктовать главам этих кланов свои условия. Часть уже обратились с предложением участвовать в погашении убытков короны в обмен на содействие в освобождении их детей. Но король был зол. В какой-то момент он выпустил из рук нить событий. Не предусмотрел, казалось бы, мелочь -- вмешательство собственной дочери. И теперь беспокойные мысли не покидали его. Он думал об Эль, столь похожей на свою мать, что порой ему казалось, будто при смерти находится не дочь, а жена, память о которой не смогло стереть время, прошедшее со дня ее смерти. В тот раз тоже была попытка переворота, только он был к нему не готов. Тогда его спасло лишь стечение обстоятельств: у него гостил хороший приятель, гном Руархид, с которым он, будучи молодым, исходил земли гномов, эльфов и людей, ища приключений и знаний. В момент переворота Руархид, уже облаченный немалой властью, со своими верными магами и телохранителями перекрыл доступ во дворец и удерживал его, пока Лаурин разбирался с успевшими проникнуть внутрь убийцами. А потом, выстояв до подхода основных сил законного короля, помогал навести порядок в королевстве. Именно тогда чуть не погибла от случайной раны жена Лаурина. От этой раны она так до конца и не оправилась, а много лет спустя рождение дочери еще сильнее подорвало ее здоровье, и, несмотря на усилия лучших целителей, прожила она недолго.
   Отправляя своих детей к Руархиду, король пытался оградить их от опасности, понимая, что давно назревавшая почка измены вот-вот раскроется и самые опасные события произойдут здесь, в лесу. Просто то, что он все еще воспринимает Эль девочкой, бегающей с детским луком, помешало ему как следует продумать ее место в плане. Времени на более тщательную подготовку не было, в любой момент события могли выйти из-под контроля, и тогда бы все произошло под руководством уже другого кукловода.
   Король подошел к окну и прислонился лбом к прохладному стеклу. Через некоторое время сзади скрипнула дверь.
   -- Ваше величество, -- раздался тихий голос.
   Король резко обернулся.
   -- Ирентиль! -- воскликнул он. -- С каких пор я стал для тебя величеством?! -- Он быстро подошел к бледному и явно не совсем здоровому эльфу и обнял его. -- Как ты себя чувствуешь? Надеюсь, наши мозгоправы восстановили тебя? Присядь, а то ты на ногах не стоишь. Ты все помнишь?
   -- Да, Лаур, я в порядке, -- бледно улыбнулся бывший глава безопасности, усаживаясь в кресло. -- А вот как у тебя дела? Надеюсь, все прошло по плану?
   Лаурин помрачнел и отвернулся к окну.
   -- Все по плану. За исключением того, что моя дочь находится при смерти. Я уже отправил к ней Морила, но пока он доберется, всякое может случиться. Поехал бы сам, но, как ты понимаешь, Рориэль загнан в угол.
   -- Сочувствую. -- Ирентиль тяжело откинулся в кресле. -- Надеюсь, с Эль все будет нормально.
   На несколько минут в комнате установилась тишина. Каждый думал о своем.
   -- Ладно, -- повернулся король, -- давай о более веселом. Рориэль, сам того не подозревая, практически заставил своих союзников влезть в нашу ловушку... -- начал он, но тут же замер, настороженно прислушиваясь. Затем резко подал магический сигнал и над столом засветился рисунок, схематически изображающий левое крыло замка, в котором и находился рабочий кабинет короля. На схеме двигались зеленые и красные точки.
   -- Нападение?
   -- Да, финальный акт пьесы. Гнилой бутон пытается раскрыться. Смотри... -- Король показал рукой на рисунок. -- Видишь, основная масса нападающих схлестнулась со стражей?
   Действительно, зеленые точки перекрывали западный и восточный входы, а красные пытались проникнуть внутрь. Кроме того, было видно, как зеленые точки, постоянно прибывающие из-за края видимой зоны, накапливаются на некотором расстоянии, постепенно охватывая красные.
   -- Раньше тут не было столько стражей, -- пробормотал Ирентиль. -- А это что? -- ткнул он пальцем в несколько красных отметок прямо в глубине стены.
   -- Да, -- кивнул король, -- я ждал чего-то подобного. И не удивлюсь, если среди них идет сам Рориэль Мен'т Авир. Вернее, я надеюсь на это. Торвину очень удачно удалось организовать утечку информации об этом проходе. И поскольку Рориэль метит на мое место, то вряд ли рискнет открыть кому-либо секрет его нахождения.
   Еще немного посмотрев на рисунок, Лаурин быстро подошел к стене, где на специальной подставке лежал меч, и медленно вынул его из ножен. Полюбовавшись на клинок, он приложил ладонь к стене и резко толкнул ее. Потайная дверь открылась темным провалом.
   -- Ваше величество! -- Ирентиль встал. -- Вы не должны рисковать собой!
   -- Да? -- Лаурин полуобернулся. -- А я и не собираюсь. -- И, резко повернувшись, пошел к входной двери. -- Совершенно не собираюсь, -- повторил он негромко, будто убеждая себя, и, открыв дверь, крикнул: -- Охрана! Пятеро мечников ко мне!
   Лаурин молча указал вбежавшим эльфам на открытый проход.
   -- Я с вами! -- встал Ирентиль.
   -- Не стоит. А впрочем... Только не мешай, -- сказал он и проследовал за скрывшимися в проходе мечниками. Ирентиль покачал головой, быстро оглядел стены, но ничего, кроме пары кинжалов, не нашел. Прихватив их, он последовал за своим королем.
  
   Рориэль нервничал. Ему хотелось двигаться быстрее, но не отмеченные на плане ловушки, в которых уже погибло трое мечников и двое магов, не давали такой возможности.
   Вскрикнул и упал последний мечник, идущий вторым. Оставшиеся без силовой поддержки маги напряглись, пытаясь разглядеть ловушку. И в очередной раз она оказалась почти чисто механической. Отравленный шип, выскакивающий из, казалось бы, монолитного камня пола. Капля магии земли использовалась только для перезарядки ловушки и защиты ее механизма от воздействия времени. Среди надежных сторонников Рориэля не было интеграторов, а заметить столь малое количество чужеродной магии обычные боевые маги были не в состоянии.
   Рориэль злился, в его распоряжении остались всего четыре мага. Не произойди те события в столице гномов, он бы бросил все, пожертвовав теми, кто наверху отвлекает охрану короля. Положение третьего наследника по побочной ветви королевского древа позволяло выкрутиться, но подлый Лаурин ловко подставил молодую поросль кланов, финансировавших Рориэля. Теперь главам этих кланов придется идти на поклон к королю, так что в ближайшие лет сто о деньгах можно забыть, а значит, забыть о влиянии и сторонниках.
   Так, стоп. Рориэль подал команду остановиться. Обычный поворот, каких прошли уже много, но в свитке, выкраденном из закрытой части библиотеки, напротив него должен быть прямой проход. Вполне ожидая подвоха, Рориэль осмотрел стену, однако не увидел ничего необычного. Маги, тщательно обследовавшие стену, тоже ничего не заметили. Древняя кладка, за ней земля и никакой скрытой двери. Возможно, проход заделали в давние времена, уже после появления свитка. Осторожность подсказывала Рориэлю бросить все и уйти, но второго такого случая в ближайшие сто-двести лет точно не будет, и он отдал команду двигаться дальше, к следующему проходу.
   Буквально через десять шагов коридор вывел в круглую комнату со смутно знакомым рисунком на полу, и Рориэль тут же понял, куда он попал. Эта необычная комната была помечена на плане окружностью, перечеркнутой косой линией. И главное, на плане был указан второй проход к покоям короля. Повеселев, он дал команду двигаться дальше. Но как только в комнату вошел последний эльф, за ним, отсекая возможность бегства, опустилась плита и начался быстрый отток магической энергии. С ужасом Рориэль вспомнил место, где ранее видел на полу подобный рисунок, -- древняя камера для содержания особо опасных магов.
   Через секунду из прохода спереди выскочили воины и принялись, буквально как зайцев, резать обессиливших магов. Промедли воины еще пару секунд -- и дальнейшего не произошло бы. Один из магов активировал не до конца разряженное кольцо с купленным у демонов плетение "дыхание дракона", поврежденный амулет выбросил все остатки энергии разом и грохнул взрыв. Короля, входившего в комнату, откинуло обратно в коридор на Ирентиля. Рориэля, который в момент нападения отскочил к плите, закрывавшей выход, сильно об нее приложило. Кровавые ошметки солдат и магов раскидало по всей комнате.
   -- Ваше величество, вы живы? -- Рориэль мгновенно сориентировался в ситуации. -- Какая досадная ошибка! Я, как только узнал о нападении, сразу же бросился к вам на помощь! -- Он взглянул в глаза Лаурина, и дальнейшие слова застряли у него в горле. В глазах короля он увидел свой приговор. Чистая и холодная ненависть была во взгляде мужчины, в любимую женщину которого когда-то попала отравленная стрела, выпущенная сторонником Рориэля, пытавшегося и в прошлый раз свергнуть Лаурина.
   -- Гнилой корень, -- прошипел Рориэль, отбросив маску преданности, и, выхватив меч, бросился на Лаурина.
   У поединка первого официального меча королевства и первого неофициального меча был лишь один зритель -- сжимавший кинжалы и готовый при первой же возможности метнуть их в Рориэля Ирентиль. Но его помощь не понадобилась. Он просто не успевал взглядом за движениями противников. Будь на его месте менестрель, он бы тоже не смог описать этот бой в своих песнях, потому что просто ничего не понял бы. Да и сам бой продлился всего несколько секунд. Несколько раз прозвенели столкнувшиеся мечи, и тут же все закончилось. Лаурин спокойно стоял в центре комнаты, опустив меч, а рядом лежало обезглавленное тело его давнего противника.
   Король сделал движение кистью руки, с лезвия сорвались капли крови, и сталь снова засверкала в лучах светильников, как будто не этот меч только что лишил жизни эльфа.
   -- Надо же... -- удивленно произнес Лаурин. -- А он был силен. -- И вытер рукой кровь, сочившуюся из пореза на щеке, оставленного мечом Рориэля. Затем оглянулся на Ирентиля и улыбнулся: -- Ну что, мой верный друг, все закончилось. -- Затем он с сожалением оглядел останки своих мечников и вздохнул: -- Глупо погибли. Пойдем, Ирен. Надо закончить дело -- очистить дворец от гнилой поросли.
   -- Сил охраны хватит? -- пряча кинжалы, спросил Ирентиль.
   -- С лихвой.
   Лаурин напоследок огляделся и скрылся в проходе.
  
   Историческое отступление. Молодой Лаурин
  
   На земле возле норы сидел гном и разбирал добычу. Между тем, из отверстия в земле вылез эльф и свалил рядом с первой партией еще кучу каких-то, по виду очень древних, предметов непонятной формы и назначения. Прорытый в земле ход являлся результатом поисков одного древнеэльфийского города, на упоминание о котором друзья наткнулись, исследуя древние фолианты. Молодой гном, довольно споро сортировавший добычу по нескольким кучкам, внезапно остановился, разглядывая некий длинный предмет. Достав небольшой молоток, он начал аккуратно отбивать с него наплывы мусора. Пара ударов -- и из-под слоя окаменевшей глины появилась рукоятка, потянув за которую, гном вытянул из гнилых ножен отличный длинный меч. Пораженные друзья уставились на находку.
   -- Вот это да! -- Гном обалдело пялился на древний меч, выглядевший так, словно кузнец только что закончил работу над ним. -- Неужели укрепленный магией и самоподзаряжающийся?
   -- Похоже, ты прав. -- Эльф подсел поближе и внимательно уставился на меч. -- А знаешь, Руархид, -- неожиданно хлопнул он гнома по плечу, -- кажется, мы нашли старшего брата легендарного Шипа Тьмы.
  
   Если бы кто-то посторонний заглянул сюда "на огонек", а вернее на восторженные крики на гномьем языке, сопровождаемые эльфийской речью, правда, более спокойной, то от открывшейся картины он мог бы посчитать, что сошел с ума. И правда, что еще можно подумать, увидев гнома, отплясывающего замысловатый танец, и эльфа, вторящего ему с чисто эльфийской грацией, размахивающего ярко сверкающим мечом? Пожалуй, прохожий просто потряс бы головой и отправился дальше по своим делам, посчитав, что эта картина ему померещилась.
  
   Вечером перед костром, когда улеглись эмоции, связанные с находкой, разговор продолжился в более конструктивном русле.
   -- Жаль, но продать этот меч не получится. -- Эльф откусил кусок мяса и, тщательно прожевав, продолжил: -- Цена этого артефакта такая, что разом заплатить не сможет никто.
   -- Ерунда. -- Гном отхлебнул из кружки. -- Доберемся до столицы и в банке договоримся о кредите под залог меча. И деньги будут, и об охране думать не надо. -- Деловая хватка гнома давала себя знать. -- Кредит в половину его цены банкиры дадут без проблем. Объявим о продаже и года за два-три найдем желающего.
   -- Руар, ты не понимаешь! Подобных мечей существует всего три! -- Эльф возмущенно покрутил обглоданной косточкой перед носом гнома. Тот, расслабленный элем, вяло отмахнулся. -- Вернее, известно о трех. Один у короля людей, второй у короля дроу, третий мелькал где-то в халифатах. В банке даже его цену определить не смогут. -- Лаурин Трин'х Васар, четвертый сын короля эльфов, мог по достоинству оценить находку. -- А этот, судя по его виду, еще и древнее будет.
   -- Тогда сами носить будем. -- Руархид усмехнулся и набулькал себе новую порцию эля. -- Ножны в ближайшем селе сделаем, и будет у нас меч, как у короля дроу.
   -- Ты как всегда несерьезен. -- Лаурин тоже усмехнулся. -- Тогда нам придется охрану нанимать. Ладно, в столице подумаем, что делать с мечом, сейчас-то у нас с финансами как?
   -- Да монет на двести всякой мелочевки набрали, -- ответил Руархид, являвшийся неформальным казначеем их маленького отряда. -- Если меч продавать не будем, то лучше еще поискать, а то твой родитель опять содержание урежет и пролетим, как в прошлом году. А тогда совсем хреново получится, мне ведь из "топоров" по-любому уходить надо. Если в человеческую академию не поступлю, придется у нас в ученики к кому-то идти. Сам понимаешь, я уже не мальчик, да и наши маги переростков в ученики берут ой как неохотно!
   -- Думать надо было, когда за сотника впрягался! -- сказал эльф нравоучительно. -- Ясно же было, такой молодой, и уже сотник -- съедят вместе с сапогами!
   -- Да некогда там было думать, -- досадливо махнул рукой гном. -- Начни я сопли по наковальне размазывать, все бы мы там и остались. -- И тяжело вздохнул.
   Внезапно эльф почувствовал срабатывание сигнальной сети, раскинутой по окрестностям. Знаком показав своему товарищу "опасность", он бросился маскировать лаз заранее приготовленной крышкой с росшим на ней кустом. Через несколько минут друзья покинули поляну, где на месте лаза красовалось огромное растение, а жизненная активность травы была усиленна с таким расчетом, чтобы быстренько скрыть все следы. Друзья совершенно не хотели терять монополию на разработку этого "месторождения" древних артефактов. Костер же быстро залили водой, на его место вернули срезанный ранее дерн, а небольшая магическая стимуляция растений в течение полуминуты "прирастила" слой почвы к своему старому месту. Теперь даже самый опытный следопыт вряд ли сможет определить, что на поляне совсем недавно кто-то находился, если не считать запаха костра. Но с этим ничего нельзя было поделать.
  
   Убивающий Быстро, так звали командира отряда орков, был доволен. Набег, несмотря на гибель половины отряда, вышел удачным. Захваченные женщины вполне достойны стать подарками великому вождю. Степь давно не нападала на эльфов, и на грядущем празднике вряд ли кто сможет подарить великому вождю более отменных красавиц. Три прекрасные девушки разных рас должны, по замыслу старейшин, символизировать будущие победы вождя над тремя соседними народами -- гномами, эльфами и дроу. И Убивающий не подвел старейшин, хотя для того чтобы захватить дроу, пришлось терпеть шамана. Орк поморщился. Терпеть шамана было нелегко, но результат того стоил. Призванный шаманом дух схватил женщину-дроу прямо с лошади и бросил ее специально ожидавшим воинам так быстро, что та не успела себя убить. Орка раздражал обычай женщин дроу убивать себя, когда пленение было неизбежным. Из-за этого нехорошего, по мнению орка, обычая, пропадала половина удовольствия во время набегов на дроу. Однако мысли Убивающего вернулись к приятным вещам. Военный вождь их клана стар и на празднике должен будет назвать своего преемника, а удачный поход делал Убивающего одним из главных претендентов. Кроме того, он сразу переодел пленниц, сохранив их одежду в целости, и племени не придется тратиться на одежду, достойную подарков великому вождю. Одно только беспокоило без пяти минут военного вождя -- несколько орков, отправленные запутать следы, до сих пор не вернулись. Значит, погоня достаточно серьезная, раз они вынуждены ее отвлекать, уходя в степь другим путем.
  
   Лаониэль злилась. Она злилась на отца, за то что тот отправил ее в ссылку (подумаешь, отказалась выйти замуж за этого павлина ощипанного, Зоталиэля!). Она злилась на Зоталиэля, надумавшего свататься. Но больше всего она злилась на себя. Сдавливающий горло ошейник был артефактом, контролирующим магическую активность и вызывающим сильнейшую боль при любой попытке магичить. При этом использовать его для самоубийства не получалось. По-видимому, он как-то контролировал ее физическое состояние и создавал болевые ощущения ровно такой силы, которой достаточно, чтобы сбить концентрацию, необходимую для магичинья, но недостаточно, чтобы убить. Это она выяснила сразу, когда попыталась с помощью магии остановить свое сердце. Так что больше всего Лаониэль злилась на себя -- за то, что больше внимания уделяла работе с железом, чем магии.
   "Теперь сдохну опозоренная, -- думала она, одновременно пытаясь растянуть и ослабить веревки на своих руках. -- Хорошо хоть эта светлая кукла заткнулась". -- Лаониэль улыбнулась про себя, вспоминая, каким образом оркам удалось достичь такого фантастического результата.
   Орки не издевались над пленницами специально, но их образ жизни, когда сантиметр -- еще не грязь, а больше -- само отвалится, выглядел для пленниц как особо изощренное издевательство. Когда же светлая эльфийка попыталась возмущенными воплями и непрерывными стонами объяснить им всю степень их заблуждения, один из орков стянул сапог и засунул ей в рот портянку. После того как эльфийка избавилась от содержимого своего желудка, ей было сказано, что если она не заткнется, эта портянка будет у нее во рту постоянно.
   Немного передохнув, Лаониэль продолжила работу над веревками.
  
   Сидя на дереве, Лаурин внимательно разглядывал десяток орков, расположившихся на поляне. Эльф и его приятель были не из тех, кто считал, что хороший орк -- мертвый орк, и будь те одни, друзья бы просто подождали, когда они уйдут, и продолжили свои археологические изыскания. Тем более что поляна с лазом находилась довольно далеко от стоянки орков. Но у тех были три пленника или пленницы, о чем из-за обилия грязи и мешковатой одежды невозможно было судить точно. Это для приятелей и стало основанием считать, что в мертвом виде конкретно эти орки будут выглядеть гораздо лучше. Нападение в лоб, естественно, исключалось, но эльф и гном знают каждую колдобину в этом лесу, к тому же у них уйма времени на подготовку...
  
   Быстрый Как Ветер -- так звали орка, дежурившего под утро. Вернее, так назвал его отец. Все остальные в клане называли его Пустоголовый, причем совершенно справедливо. По сравнению с ним остальные орки, тоже, в общем-то, не обремененные интеллектом, выглядели великими мыслителями. Единственная причина, почему он дожил до своих лет и почему участвовал в этом набеге, -- невероятно развитые чувства. Как дикий зверь, он чувствовал малейшие изменения в окружающей природе. Разумеется, ему выпало не просто самое неприятное время -- перед подъемом, но и самое неудачное место -- в стороне от костра (чтобы не слепило глаза), из-за чего было довольно холодно. Отойдя подальше от костра, орк уселся прямо на землю и, слегка подрагивая от холода, стал внимательно прислушиваться. Он мог бы легко услышать крадущегося мимо лагеря человека, почувствовать воина-орка, но не эльфа-рейнджера. И как только орк, следивший за костром, задремал, полностью полагаясь на своего пустоголового, но чуткого товарища, в голове у того появилось дополнительное отверстие, пробитое эльфийской стрелой.
   Через несколько минут к мертвому орку скользнули две тени, одна из которых ловко и абсолютно бесшумно подняла и унесла труп, а вторая быстро удалила все следы. Будь Лаурин поопытнее, он бы непременно рискнул, согласно традициям рейнджеров, вырезать спящих, но, к сожалению, обязательная для членов королевской семьи базовая подготовка рейнджера не предполагала получение такого опыта. Так что действовать решили несколько иначе.
   После того как гном отнес орка на достаточное расстояние, эльф стащил с тела сапоги и с помощью ножа превратил их в некую разновидность шлепанцев. Потом стянул куртку, понюхал, поморщился от неповторимого амбре, и, сделав надрезы в области подмышек, напялил поверх своей.
  
   Под утро молодой шаман был вырван из приятного сна диким воплем. Выскочив из походного шатра, он увидел мертвого вождя со стрелой в глазу и остальных воинов, стрелявших в сторону леса. В этот миг связка сухого хвороста, брошенная орком в почти потухший костер, наконец-то разгорелась, и в отблеске пламени шаман сумел узнать спину Пустоголового, убегающего в лес. Остановив воинов, собравшихся было броситься в погоню за сумасшедшим сородичем, шаман попытался выяснить, что случилось.
   -- Совсем сдурел Пустоголовый! -- Орк, дежуривший у костра, энергично размахивал руками. -- Как закричит! А вождь как вскочит, а он как начал стрелять!
   Остальные зашумели, подтверждая слова кострового. Правда, им так и не удавалось сойтись во мнении относительно количества стрел, выпущенных Пустоголовым. Получалось, что тот стрелял в каждого. Шаман задумался. Ситуации, когда конфликт между рядовым воином и вождем отряда решался подобным ударом в спину, хоть и редко, но случались. Шаману было плевать и на вождя и на Пустоголового, но желания объяснять родственникам вождя, почему тот остался неотомщенным, он не испытывал. Разумнее всего было бы выбрать временного вождя и спихнуть все на него, но тогда придется распрощаться со случайно доставшейся ему властью. Не имея никакого веса в племени, будучи лишь учеником своего отца, шаман считал произошедшее просто подарком великих духов, давших ему возможность проявить себя. К тому же, как он полагал, дело не представляло особой сложности. Подождать несколько минут, пока станет достаточно светло, и по следам догнать и прикончить Пустоголового.
   В том, что не все в жизни так легко, как кажется, новоявленный вождь убедился, когда через пару часов следы привели его к реке. Они обрывались у кромки воды, и куда отправился Пустоголовый, было совершенно непонятно. След ауры, и так видимый еле-еле, над водой исчез полностью. Придется вызывать духа ветра и уже с его помощью осматривать окрестности. Тут шаман сообразил, что оставил в лагере бубен и настойки специальных трав, облегчающие вызов. Благодаря обучению у людей он знал, как вызвать духа и без этого, но тогда пришлось бы потратить все силы, чего ему крайне не хотелось. Правда, гораздо больше истощения его пугал риск неудачи. Осечка, да еще на глазах у воинов -- такого молодой шаман не мог себе позволить. Так что через полчаса, которые были затрачены воинами на осмотр берега выше и ниже по течению, он направился назад.
   Опасность шаман почувствовал на подходе к лагерю. Вроде все в порядке -- возле костра дремлет один из оставленных орков, второй спит рядом, но внутри что-то кольнуло. Он остановил отряд. Солнышко грело, насекомые жужжали, костерок перед спящим слабо теплился. Шаман только через пару минут понял, что не так. Совершенно неестественная неподвижность. Орк сидел у огня, абсолютно не двигаясь, хотя должен был давно услышать отряд и разбудить второго, спавшего напротив. Кроме того, костер основательно прогорел и уже еле теплился. Шаман сосредоточился, и через пару минут смог увидеть на поляне слабые отблески магии. Нужно было уходить: человеческий учитель, обучавший детей шаманов, предупреждал о таких ловушках. По его словам, так очень любят действовать гномы. Кажется, какие-то "топоры" или "секиры"... Большего шаман не помнил. Но откуда здесь взяться гномам? У всех окрестных народов эти места пользовались плохой репутацией, зверья здесь было мало, росло все плохо и медленно, даже непонятно, кому принадлежат эти земли. Жадность по поводу оставленных в лагере вещей боролась в шамане с осторожностью. В конце концов они пришли к консенсусу -- шаман решил рискнуть одним из воинов.
  
   "Вот дура! -- думала Лаониэль, наблюдая за тем, как бедный Лаурин отбивается от светлой. -- Неужели до нее до сих пор не дошло, что мы не на прогулке!? А может, посоветовать ему рецепт орков по затыканию этого словесного источника?.."
   Вообще-то Лаониэль даже немного завидовала светлой. Воспитанная как дочь воина, будущая жена воина, а позднее и мать воинов, Лаониэль привыкла оценивать мужчин через призму их умения владеть оружием. И выстрел светлого, убившего одной стрелой сразу обоих орков, оставленных в качестве охраны, как и его манера двигаться, говорил ей о многом. Также многое ей сказали оставленные на месте стоянки орков ловушки. Амулет-ловушка военного образца говорил либо о достаточно важном задании группы, либо о связях гнома. Такое в лавке не купишь, даже если денег хватит. Потом быстрота, с какой эльф превратил в яд содержимое бутылочек в мешке шамана. Плетения, разлагающие лекарства на яды, требуют, во-первых, больших знаний в магии, а во-вторых, для каждого состава они свои. А светлый наложил минимум три, что красноречиво свидетельствует о специфике его знаний. На многое указала и слаженность действий друзей. Они практически не разговаривали, общаясь между собой знаками. Лаониэль была крайне заинтригована. Кроме всего прочего, у приятелей не было с собой существенных запасов еды. Выходит, они или возвращаются откуда-то, или у них где-то рядом база. Или, совсем уж невероятное предположение, они живут охотой. Хотя вряд ли -- слишком хороши для охотников.
   "Ладно! Любопытно, но не актуально. -- Лаониэль заставила мысли вернуться к своим проблемам. -- Пока из-за грязи светлый меня не признал, но это до первого ручья. Так что на ближайшей стоянке отойду "в кустики" и сбегу. Хорошо еще светлая дура не догадалась меня сдать, или она не поняла, кто я? Неважно. Интересно, если я внезапно рвану в сторону, как отреагирует эта парочка?" Но хорошенько обдумав идею, Лаониэль решила пока не рисковать.
  
   Случайности могут разрушить даже самый гениальный замысел. В целом неплохой замысел Руархида был разрушен одной из таких случайностей. Руархид и Лаурин, устанавливая магическую бомбу и изменяя состав зелий, рассчитывали, что даже если шаман орков заметит и сможет обезвредить ловушку, то будучи уверен в своем превосходстве, попадется на яд. Все карты смешала жестокость и жадность шамана. Он не стал рисковать, разряжая ловушку, к тому же, не полностью пройдя курс обучения, все равно не знал, как это сделать. Послав всего одного воина, он попал в "дыру" логики ловушки. Созданная для поражения большого количества противников, но переделанная Руархидом на скорую руку для срабатывания при приближении кого-то, примерно равного по силе оркскому шаману, ловушка сработала, когда орк с мешком уже покидал зону активизации. Раскручивающаяся спираль плетения сорвала и перекорежила ауры всего живого в радиусе поражения. Обезумевший от боли орк дернулся, мешок вылетел у него из рук. Осмотрев осколки, шаман только зло выругался -- придется использовать нетвердо усвоенные знания, полученные от человеческого учителя.
   Выложившись и потратив вначале полчаса на призыв элементаля, а потом еще почти час на поиск, орк наконец-то увидел своих врагов и сбежавших пленниц глазами призванного духа.
   О! Врагов всего двое! Он убьет их медленно, чтобы они полностью прочувствовали степень гнева истинного повелителя стихий! Шаман любил мысленно называть себя так, копируя своего человеческого наставника. Он хотел схватить и плавно поднять эльфа, разводящего посредине поляны костер. Поднять и разорвать. Так, чтобы кровь брызнула в разные стороны. Так наставник в самом начале их обучения продемонстрировал силу духов на каком-то пленнике. Но мастер стихий и шаман-недоучка -- явления разные, и эльф был не схвачен, а просто отброшен сильным ударом к краю поляны. Едва шаман начал прикидывать, как правильнее схватить свою жертву, как заметил, что гном, вместо того чтобы в страхе бежать или трепетать, бросился к вещам и стал что-то доставать из заплечного мешка. Шамана кольнул страх перед амулетами разрыва, вбитый учителем, а потому удар корягой, лежавшей на краю поляны, отбросил гнома от его мешка.
   "Теперь поиграем с эльфом..." -- Это было последнее, о чем успел подумать шаман перед смертью. Через полсекунды его сознание потухло под напором дикой, всепоглощающей боли.
  
   Лаониэль уже почти покинула поляну, когда внезапно почувствовала присутствие элементаля. Закусив губу, она наблюдала, как внезапно отлетел в сторону эльф, а потом здоровая коряга сбила с ног и протащила гнома. Вот тут она и увидела выпавший из рук гнома диск военного амулета подавления стихийников. Как дикая кошка, она прыгнула на амулет и ударом кулака проломила печать активации. Мгновенный укол боли (кстати, на занятиях такого не было) -- и ощущение присутствия элементаля исчезло.
  
   Отброшенный внезапным ударом, Лаурин на несколько минут потерял ориентацию. Когда, придя в себя, он вскочил, Руархид лежал рядом с корягой и возле него суетились темная и гномка. Лаурин бросился к другу. От сильного удара тот потерял сознание, а обломки сучьев распороли ему живот. Темная не сбежала, как он рассчитывал, делая вид, что не узнал врага, а ловко срезала одежду на раненом Руархиде. Гномка вполне профессионально обрабатывала раны. Подойдя, Лаурин заметил, что темная, работая с аурой гнома на уровне высококлассного целителя, полностью истощила свой запас силы и уже рас ходует жизненный резерв. Не задумываясь Лаурин положил руку на шею темной и начал сбрасывать ей свою энергию. Лаурин не был опытным магом-целителем и для передачи силы ему требовался физический контакт с телом получателя. Темная вздрогнула, но продолжала построение своих плетений, параллельно воздействуя на ауру гнома. Когда сеанс лечения уже подходил к концу, раздался вопль светлой:
   -- Лаурин! Она же темная! Как ты можешь! -- И подбежавшая эльфийка попыталась оторвать руку Лаурина от темной. Мгновенно среагировав, тот ткнул пальцами свободной руки в шею светлой, отправив ее в беспамятство.
  
   На краю плота, плывущего по неширокой реке, сидели Лаурин и Лаониэль, отдыхая после очередной процедуры лечения Руархида. На другом конце плота сидела разобидевшаяся на всех светлая. В шалаше гномка пыталась накормить Руархида бульоном, сваренным на костерке, разведенном на специальной глиняной подушке.
   -- ...вот так я и оказалась у орков, -- закончила свой неторопливый рассказ Лаониэль.
   Лаурин молча положил ладонь поверх руки Лаониэль, и когда та ее не отдернула, наклонился к девушке и что-то прошептал.
  
   -- Ваше величество, наши агенты нашли Лаониэль, -- негромким голосом доложил советник.
   -- Агенты?! -- Король дроу был в бешенстве. -- Нашли? После того как она сама прислала письмо нашему послу?! Что кроме этого вы можете сообщить?
   -- Прошу прощения, ваше величество... Нашли дом, где она скрывается с любовником -- младшим сыном короля светлых. -- Старый советник хорошо знал короля и хладнокровно проигнорировал его эмоциональный всплеск.
   -- Что-о-о?! -- Король был шокирован известием. -- Светлые?! Кто из наших агентов находится в тех краях? Или может быстро туда добраться? -- Внезапно король совершенно успокоился и перешел на деловой тон, чего и добивался советник, соответственным образом выстраивая свой доклад.
   -- Ваше величество, ее никто не удерживает... Судя по всему, она находится там совершенно добровольно... -- Советник вздохнул -- далее должна была последовать самая неприятная часть доклада. -- Похоже, она готовится выйти за него замуж.
   Король открыл рот, чтобы что-то сказать, да так и замер.
   -- К-к-как? -- несколько раз открыв и закрыв рот, выдавил он из себя. -- За светлого?
   На правителя дроу было жалко смотреть.
   -- Это позор! Какой позор! -- Король начал отходить от шока. -- Что же делать? Может, послать убийц?
   -- Послать, конечно, можно, но репутация принцессы, и так подпорченная похищением, будет испорчена окончательно. -- Старый советник, длительное время учивший Лаониэль искусству "кривых путей" и любивший ее как внучку, начал готовить короля к правильному решению. -- Лаурин вытащил ее из лап орков -- и тут вдруг его убийство... Как мы будем выглядеть в глазах нынешних и потенциальных союзников? А умолчать о факте спасения не получится, не только у нас есть хорошие астральщики. Хуже того, я думаю, нескольким старшим Домам уже все известно.
   Правитель погрустнел.
   -- Что ты предлагаешь? -- Король успел изучить своего советника не хуже, чем тот -- его.
   -- Надо заключить мир со светлыми, а свадьбу представить для окружающих как гарантию мира. Война начинает истощать старшие Дома, поэтому они, поворчав для формы, поддержат такое решение... -- Советник чуть задумался. -- Хотя нет, лучше пустить слух о том, что данное предложение идет со стороны светлых, и вы, ваше величество, колеблетесь. Тогда гарантирую -- все старшие Дома будут уговаривать вас принести эту жертву и принять предложение светлых.
   -- Ладно, -- махнул рукой король, -- через кого из наших послов можно передать предложение светлым? -- И он с жаром, пытаясь загнать неприятные мысли поглубже (выгоду в предложении советника он увидел сразу), принялся обсуждать с советником технические детали интриги.
  
   -- Итак, он просит нашего формального, -- светлый король интонацией выделил слово, -- одобрения своей женитьбы?
   Начальник службы безопасности кивнул:
   -- Именно. Он так и написал: "Прошу формального одобрения моего брака..."
   -- Каков наглец! -- Король недовольно поморщился. -- Откуда только такие берутся...
   Начальник службы безопасности мог бы посоветовать королю посмотреть в зеркало, если тот хотел получить ответ на последний вопрос, но он был опытным чиновником и поэтому промолчал.
   Король не любил младшего сына. На его матери, забитой девочке, единственным достоинством которой была ее принадлежность к нужному королю Дому, он женился только из политических соображений, и ничуть не горевал, когда та умерла при первых же родах. Самого Лаурина он практически не видел, поначалу отправляя жить при других дворах в качестве высокородного заложника, а позднее просто выплачивая ему небольшие суммы, чтобы он держался подальше от Леса и не лез в политику.
   -- Впрочем, в связи с этим от темных поступило предложение закончить войну. Видать, им тоже несладко. Да и меня изрядно достали стоны наших старших Домов о нехватке средств. Кроме того, необходимо покончить с разговорами младших Домов об их громадном вкладе в военную кампанию и необходимости восстановления совета кланов.
   Начальнику службы безопасности было страшно интересно, через какие каналы связи король получил информацию от темных, но поскольку возможности удовлетворить свое любопытство сейчас не было, он промолчал.
   -- Отправь Лаурину письмо с распоряжением -- пусть ждет. В предложении темных нас все устраивает, но надо еще решить, где состоится свадьба. Да! Как только начнутся официальные переговоры, аккуратно пустишь слух, что Лаурин по нашему приказу влюбил в себя эту дурочку, и для достоверности прямо сейчас передай послу приказ выдать Лаурину денег. Нужную ему сумму, а не как обычно. И еще... -- Король некоторое время помолчал. -- Младшие Дома будут возражать. Возможно, очень рьяно... так что обеспечь тайную охрану обоим. И снабди принца лучшими защитными артефактами. Случай весьма подходящий, наши планы не должны сорваться лишь потому, что кого-то из этих двоих прирежут или отравят.
   Начальник службы безопасности склонил голову в знак того, что все будет исполнено надлежащим образом.
  
   Глава 2
  
   Ник
  
   Я вернулся домой в несколько расстроенных чувствах. Во-первых, встреча с эльфийской принцессой, или с тем, что от нее осталось, произвела на меня гнетущее впечатление. Молодая девушка, и такая трабла. Интересно, она выживет? Симбионты, конечно, хорошо, однако это не панацея, я прекрасно все понимаю. Они ведь просто роботы, а лечение -- сложный процесс, и вовсе не факт, что воздействие через ауру гарантирует излечение. Насколько я понимаю, в первую очередь симбионты воздействуют на энергетические потоки в организме, а потом -- на остальное. Да и вообще, я слишком мало обо всем этом знаю. Надо бы хорошенько исследовать данный момент.
   Второй неприятностью было то, что мне не удалось вернуть свой парашют. Возвращаясь домой, я сделал небольшой крюк к месту известных событий, но близко подходить не стал -- слишком много магов на квадратный метр там оказалось. Чувствую, они приберут непонятный предмет к рукам. А может, кто-нибудь из местных успеет стырить, что для меня предпочтительнее.
   Я разделся и прилег рядом со спящей Крисой. Мой уход и возвращение ее не разбудили. Полежав немного, запустил комп на создание информационной подборки с подсаженных "жучков" и неожиданно для себя провалился в сон. За пару часов я нормально отдохнул, мозги заработали лучше. На улице смеркалось. Криса все еще спала. Повернувшись на другой бок, я ознакомился со всем, что поступило ко мне через прослушку и было связано с недавними событиями. В принципе за пару часов ничего особенного не произошло, кроме того, что были допрошены пойманные эльфы. Ну, те, на ком висели мои "жучки". Забавно: гномовские методы допросов без использования специальных средств не особо отличались от подобной процедуры в моем мире. С кем-то разговаривали вежливо, на кого-то кричали, играли в доброго--плохого полицейского. Кто-то из эльфов спокойно отвечал на все вопросы, кто-то ерепенился и возмущался, и, как мне показалось, одному из таких дали по почкам, судя по стону и более покладистым дальнейшим ответам. Видимо, это был совсем молодой ушастик. Вообще странно -- воины и маги, а позволяют над собой издеваться. Но, поразмыслив, понял, что до них, то есть до арестованных эльфов, дошло, что они крупно попали, особенно после того, как им сообщили о состоянии принцессы и смерти некоего эльфа, видимо их командира. После таких новостей почти все становились шелковыми и смиренными. Но вот с другой группой эльфов, сопровождавших принцессу, разговор был иной. Всем им вежливо предложили пройти сканирование магом-менталистом, и никто из них не отказался. Правда, маг все-таки был из эльфов -- доверенный подчиненный Торвина (так звали брата принцессы). Менталист любезно делился информацией, считанной с арестованных. Вторую группу быстро отпустили, чему поспособствовали факты, добытые магом-мозголомом. Оказалось, что группа под предводительством принцессы долгое время просто наблюдала за событиями (и почему девчонка не остановила своих?), а когда ситуация стала так лихо закручиваться, сопроводители убедили девушку покинуть опасное место. Ну и по дороге они наткнулись на демона. Маги среагировали на то, что демон-маг явно был готов к бою и не скрывал этого. То есть маги и воины, сопровождающие принцессу, вполне адекватно отреагировали на приблизившееся к ним чудо-юдо, под завязку напичканное магией. Самое забавное то, что тот тип даже не остановился, походя разбив защиту эльфов и поджарив некоторых из них.
   Больше пока ничего интересного не было, поэтому я оставил комп накапливать информацию и отключился. Под боком уютно сопела Криса, а у меня сна не было ни в одном глазу. Чем бы заняться? Меня заинтересовал амулет принцессы, благодаря которому она выжила. Мне бы такая штукенция тоже пригодилась, впрочем, лучше бы необходимость в подобном амулете никогда не возникла. Тут я вспомнил про оружие из подвала Васы. Аккуратно, чтобы не разбудить Крису, выбрался из постели, оделся, подобрал брошенное на стол оружие, уселся в кресло у окна и более внимательно стал рассматривать свое приобретение. Самое замечательное -- нож с магической начинкой -- я оставил напоследок и занялся мечами. Эх! Хорошие игрушки, правда, вряд ли они так хороши против длинных эльфийских мечей. Однако при прочих равных условиях длина оружия имеет большое значение, даже лишний сантиметр клинка может спасти жизнь... И кто мешает сделать эти условия неравными? Причем в свою пользу? Тогда и длина клинков не будет иметь решающего значения. Дайте обычную палку в руки мастеру и меч -- в руки неумехи. На кого поставите? То-то же! А у меня сейчас скорость работы клинками примерно как у Леона, скорость передвижений может даже и повыше будет, мастерство... Некрасиво, конечно, самого себя хвалить -- можно и переоценить и пострадать от этого, но, тем не менее, уровень моего мастерства чуть ниже, чем у Леона. Плюс к этому не разработана обоерукость. Хотя иногда получается действовать обеими руками, но левая не может работать как следует вместе с правой, только в качестве помощницы. С этим, конечно, косяк. Чтобы одинаково работать двумя руками, надо иметь природную предрасположенность, я же всегда был правшой. Однако с помощью тренировок есть шанс хотя бы немного выправить ситуацию (дайте помечтать!), к тому же не зря ведь я закачал себе в память навыки Леона.
   Сначала займемся практикой укрепления материала по отработанной технологии, пора бы самому освоить этот навык.
   "Умник! А расскажи-ка, как ты укрепляешь материал?"
   "Ага, ага. Понял, не дурак. Давно пора научиться делать это самому, а то все Умник да Умник! Я ведь не компьютер тебе какой-то, а самодостаточная личность! Вот. И мне совсем неинтересно заниматься такой нудной работой!"
   "Не ворчи", -- улыбнулся я. Личность он, ишь ты!
   "Есть два способа укрепления материала. Один простой, похожий на тот, что используют местные маги. И посложнее, который использую я. Тебе какой?"
   "Хм... -- Я задумался. -- Ну, не будем отступать от канонов обучения. Начнем с легкого".
   "Ага, только учти, что даже простой метод требует высокой концентрации и упорства, я бы даже сказал упертости. Ну что, приступим? Так вот. Вариант один: представь, что весь материал прошит эдакой энергетической сетью, которая, по сути, и держит фактуру. Представил? Прекрасно! Так вот, эта сеть действительно является сетью, узлы которой крепятся к материалу. В зависимости от состава материала она может быть двухмерной -- "плоской" или трехмерной -- "объемной". Сам понимаешь, чем меньше ее ячейка и больше узлов, тем прочнее получается защита. Это внешняя видимая сторона. Узлы же представляют собой микроплетения, способные приклеиваться или цепляться, как угодно называй, к материальным объектам. Как это происходит на физическом уровне, думаю, смысла рассказывать нет". -- Умник вывел передо мной схему такого плетения. Несмотря на миниатюрность, оно представляло собой достаточно сложное образование.
   Тем временем Умник продолжал:
   "А вот это плетение, -- рядом с первым появилось второе, -- крепеж узлов между собой. Проблема в том, чтобы подобрать, вернее, подогнать первое плетение под материал, который будет укрепляться. То есть такие плетения немного варьируются в зависимости от материала. На многое влияет и размер ячейки. Например, плетения для одежды могут соответствовать ячейкам самой ткани, и она будет достаточно крепкой, чтобы выдержать удар ножа. Насколько я сумел найти информацию, именно таким образом местные маги укрепляют одежду. Вот, смотри... -- Передо мной появилась третья структура, намного грубее первых двух. -- Видишь? Работает, но это плетение не способно масштабироваться в сторону уменьшения. В отличие от моего. Мое плетение можно уменьшить для работы с молекулами и атомами. Но ты вряд ли сможешь сделать такое сам, не хватит разрешающей способности мозга..."
   "А если использовать биокомп?" -- прервал я лекцию Умника, вспомнив про ту полезную штуковину, которую Умник создал в моем мозге.
   "Хм... А знаешь, может получиться. Но я тут вряд ли тебе помогу. Все-таки я не имею прямого информационного доступа к биокомпу. Ну, может, ты что придумаешь".
   "Ладно, давай дальше", -- решил я отодвинуть этот вопрос в сторону.
   "Хорошо, -- задумчиво продолжил Умник, сбитый с толку моим вопросом. -- Так вот. Самая большая проблема состоит в том, что для достижения лучшего качества необходимый предмет нужно укреплять полностью. Не получится, например, укрепить только кончик меча или только рукав одежды, если только он не пришит после укрепления".
   "Почему?" -- закономерно удивился я и, развернувшись вместе с креслом, закинул ноги на подоконник. Свежий воздух с улицы, напоенный запахами цветов, способствовал расслаблению и вместе с тем концентрации мозга на работе.
   "Ну, тут работают два отрицательных момента. Такая сеть образует замкнутую структуру, на границе которой начинают действовать некие физические эффекты микромира. Не буду вдаваться в подробности, оно сейчас неважно. А важно то, что на этой границе происходит ослабление связи между укрепленным материалом и неукрепленным. Неприятно ведь будет, если вдруг у тебя в самый ответственный момент отломится кончик меча?"
   "Ага, -- кивнул я. -- Только, на мой взгляд, ты немного передергиваешь. Достаточно сделать границу не сплошной, а... ну, читал, наверное, книги по материаловедению из моей библиотеки? Что-то вроде диффузии материалов -- просто сделать укрепленный материал на стыке бахромчатым, чтобы его нити вдавались глубоко в неукрепленный материал".
   "В принципе ты прав, однако помимо этого остаются другие эффекты, которые внутри сети нейтрализуются самой сетью, а снаружи -- нет".
   "Почему-то мне кажется, что ты вполне в состоянии справиться с подобной проблемой".
   "Так оно и есть. Для меня не составляет труда избежать таких эффектов путем ввода новых граничных плетений. Однако не на сто процентов. В одних случаях можно предотвратить отрицательное воздействие, в других это не получится или же результат будет слабым. А кое-где проявляются эффекты обычного характера -- не магического. К примеру, если замагичить твердый предмет наполовину без учета твоей поправки, то образуется граница материалов с различной твердостью, и в точках стыка неизбежно возникнут напряжения. Но, повторюсь, все зависит от материала. В каких-то случаях можно вообще не обращать на это внимания. Ладно, продолжим. Под воздействием данных факторов органика разрушается сильнее всего. А одежда по большей части производится из мертвой органики. Местные маги просто не знают про эти эффекты, но видят результат и понимают, что для получения качественно замагиченной вещи надо обработать ее всю. Понятно излагаю?"
   "Ага, -- я зевнул, -- пока ничего сложного для понимания. Но если происходит разрушение органики, не опасно ли для здоровья носить такую одежду?"
   "Ничуть. Слишком большое расстояние между одеждой и телом, даже когда ткань достаточно плотно прилегает. И еще -- таким способом не получится укрепить живую органику. Например, растение или что-то в организме человека. Сам понимаешь, клетки живые, меняют размер, свое положение и так далее. Тут еще один неприятный момент для магов. Дело в том, что вся эта сеть, пока полностью не сделана и не замкнута в цельную структуру, неустойчивая. Чуть отвлечешься -- расползется. Поэтому если, скажем, все-таки нарушить уже готовую сеть (пробить материю), то существует вероятность, что вся защита разрушится, пусть и не сразу. Вот".
   "Угу, -- задумчиво кивнул я. -- А что с металлами? Почему не укрепляют мечи, как это делал ты? Вроде бы проще, чем материю?"
   "А вот не скажи, -- радостно откликнулся Умник. -- С одной стороны, вроде бы да. Но ведь маги не видят структуру металла, а там куча примесей, разная структура слоев. Наложишь на глазок такую сеть, причем крупноячеистую, а она вместо укрепления всего предмета изменит внутреннее распределение прочностных характеристик и все -- крепкий на вид меч при неудачном ударе переломится в совершенно неожиданном месте!"
   "Круто!"
   "Ага, ну со мной-то понятно. Я вижу вглубь, как ваши микроскопы, могу обходить такие моменты".
   "И все-таки, как мне кажется, если размеры узлов-креплений уменьшить до размера кристаллических решеток и атомов, то это уже не будет играть роли".
   "Ну, в целом да", -- согласился Умник.
   "Скинешь мне характеристики узлов для различных материалов?" -- спросил я, разворачивая в компе программу с моделью магии.
   "А зачем?"
   "Хочу попробовать кое-что", -- пробормотал я, погружаясь в работу.
   Умник тяжко вздохнул в эфир и замолчал, выполнив то, что я просил. По опыту он уже знал, что в такие моменты я крайне неконтактный. Но напоследок сказал:
   "Ну, если не хочешь узнать про второй способ..."
   Я поднял голову:
   "Второй? А, точно! Ты же говорил. Так что там?"
   "Мог бы и сам догадаться, -- укоризненно произнес Умник. -- Там идет работа через информструктуру объекта. Прорисовываем все связи на уровне этой структуры, чуток инфомагии -- и вуаля! Готово. Причем тут можно добиться еще большей детализации и прочности. Хочешь посмотреть?"
   "Ага".
   "Ну хорошо, перейди на... какое там у тебя по счету зрение? -- хмыкнул Умник. -- Информструктуры ты уже видишь".
   И действительно, перейдя на третье зрение (второе -- магия, аура и разные виды энергии, третье -- информструктуры) и посмотрев на кроссовок, находящийся прямо напротив моего носа на подоконнике, я увидел густую-прегустую энергетическую светящуюся сеть, но не однородную, а как бы смятую, разной степени плотности. Какое-то мерцание, отчего закружилась голова... И тут произошло нечто. Я не сразу понял, что это не глюк бадди-компа. Прямо поверх информструктуры появилась надпись на языке атлов: "Провести анализ?" Впервые биокомп так явно проявился не только при работе в инфосети, но и в реальности! Естественно, я радостно согласился, но тут меня ждал жестокий облом -- спустя секунду он отрапортовал: "Недостаточно ресурсов. Не инициализированы модули анализа". После чего надпись пропала, и больше никакие сообщения не появлялись.
   Умник только хмыкнул на мою жалобу.
   "А что делать? Прогресс налицо, но подтолкнуть его никак нельзя. Иначе можно запороть мозг".
   Ну и ладно, хоть и обидно. Однако, раз такое дело, имеет смысл попробовать сделать задуманное. И я снова сосредоточил внимание на виртуале бадди-компа.
  
   Спустя пару часов я устало отключил бадди-комп и аккуратно потер глаза, чтобы не сместить линзы. Дабы отвлечься, прогнал комп на предмет наличия новой информаци с "жучков". Ничего интересного, за исключением одного разговора. Быстро глянув на идентификатор "жучка", сообразил, что он принадлежит принцессе. Говорили, похоже, целители, на эльфийском, но у одного речь с сильным акцентом -- видимо, гном.
   -- Не могу нормально работать. Мешают непонятные процессы в ауре принцессы. Если вначале их действие было очень благотворным, то сейчас они только мешают.
   -- Понимаю, -- сказал гном. -- Явно работа сильного мага, но, скорее всего, эти процессы были рассчитаны на общее оздоровление организма. Слишком хаотичные действия. Для нашего случая не подходят. Ни диагностировать толком не получается, ни самому поработать.
   -- Да. Я с трудом смог скорректировать пару неудачных последствий этого безобразия. Но как все это убрать, совершенно не представляю. Надо настоять, чтобы нашли того мага.
   -- Согласен, коллега. Если он сумел поставить такое... я даже слова нужного не подберу, никаких плетений не видно... То и убрать сможет.
  
   М-да... Я почесал затылок. Похоже, скоро кое-кто появится по мою душу. Не верю, что меня не вычислят. Как-то я упустил момент, что магам будут мешать мои симбионты. Вернее, их действия. Ладно, думаю, до завтра время у меня есть. Да и не должно с девушкой случиться ничего серьезного. А пока можно проверить результат моей работы, точнее нашей с Умником. Что бы я без него мог сделать?
   Я поднялся, чуток размялся и, выглянув в окно, сорвал веточку с вьюнка, добравшегося по наружной стене до подоконника.
   "Ну что, попробуем?"
   Умник промолчал. Он уже понял, что я сваял, и особых возражений не имел.
   Положив веточку на стол, я минут десять формировал нужное мне плетение. Работать решил с инфомагией, да и вообще, что-то я увлекся магией земли. Надо основной упор сделать на инфомагию, как наиболее продвинутую. А остальные энергии использовать только для маскировки своих действий от других магов.
   Я оглядел получившееся плетение. Вроде правильно. Перегнал картинку на бадди-комп и сравнил с эталонным плетением в модели магии. Поправил пару моментов. Ну, с богом! Энергия тоненькой струйкой потекла, запитывая плетение. После трех минут работы веточка, с которой плетение было совмещено, шевельнулась и... превратилась в зеленую, остро пахнущую травой кашицу. Еще полчаса работы над корректировками и установками граничных условий и прочей ерунды -- и десятая по счету веточка осталась целой! Я достал нож и попытался ее перерезать. Фигушки! Не берет ножик!
   "В первом приближении работает", -- вытер я пот со лба.
   "Ага, а теперь посмотрим, что произойдет дальше, -- влез Умник. -- Помнишь про живую органику?"
   Конечно, помню. В принципе долго ждать не пришлось. Где-то минут через двадцать веточка почернела, но еще некоторое время продолжала сохранять форму. Затем она расползлась в слизь, дурно пахнущую. Забавный эффект.
  
   Весь прикол заключается в том, что я, как всякий ленивый программист (а они все ленивы -- потому и пишут постоянно всякие программки для облегчения своей жизни), вместо того чтобы учиться укреплять материал как положено, решил сделать так, чтобы это происходило автоматически. А в чем, собственно, трудность? Нет, разумеется, много в чем. Взять хотя бы тот факт, что сам механизм, отвечающий за автоматическое расползание сети по предмету, по сложности на порядок выше сложности самой сети. Из-за своей псевдоинтеллектуальности. Интеллектуальность именно "псевдо", поскольку со стороны это выглядит как работа интеллекта, но в реальности дело обстоит совсем иначе. Это как с иллюзионистами -- показывают волшебство, а на самом деле используют точный расчет, прием обмана зрения и соответствующие устройства. Вот и здесь я применил вариацию генератора плетений Крисы. Хотя, по сути, данная разработка у меня далеко ушла от первоначального варианта. Этот генератор создает два вида плетений -- узлы, заточенные под определенный вариант материи (более широкий диапазон огрубляет их и делает менее стабильными) и плетения связи между узлами. Пришлось доработать и плетение узла -- обосновавшись, как бы прилепившись к своему участку материи, он выбрасывает усики на расстояние длины ячейки. Если они детектируют наличие материала, на который настроены, то передают сигнал генератору. У того запрос ставится в очередь (к сожалению, у него нет многозадачности), и по мере обработки запросов на указанном месте генерируется новое плетение-узел, которое сразу же "вцепляется" в материал. Конечно, есть и ложные срабатывания, неточное определение координат, куда ж без этого. Но семидесятипроцентная точность вполне приемлема. Тем более что если запрос отработан неверно, сигнал от узла никуда не пропадает, и методом подбора (изменяя координаты точки с определенным допуском) генератор доводит процесс до конца. Ну, почти до конца. Я оставил ему десять попыток во избежание зацикливания. Умник проверил -- сеть получается неоднородной, с лакунами, как у пьяного вязальщика, но в целом упрочнение все равно выходит лучше, чем у местных магов. Да и размер ячеек достаточно маленький. Не до атомов, само собой, что-то там перестает работать, но достаточно мелкая. Память Лотколба -- просто золотое дно по практическим реализациям разных техномагических плетений. Теперь после непродолжительной подготовки я могу достаточно быстро укрепить почти любой материал. Любой? Хм...
   Я достал золотую монету и пару раз подбросил ее на ладони. Царапнул ножом -- тонкая стружка упала на пол. Золото тут высокой пробы, достаточно мягкое. Так, ладно, для эксперимента нам ничего не жалко! Я быстро ввел параметры золота в новое, только что созданное плетение генератора "упрочнялки" и внедрил ее в монету. Затем на всякий случай положил золотой на стол и запитал генератор. Так... Тридцать пять минут для такого объекта -- вполне приличная скорость работы. Особенно учитывая, что размер ячейки -- где-то на уровне сотни атомов золота. Круто! А ведь генератор плетений сам по себе работает очень быстро, если для сравнения взять количество сгенерированных узлов. К сожалению, собственная емкость сети оказалась невысокой -- закачанной в нее инфомагии хватит на... Так, что там комп скажет? Ага, триста сорок шесть лет. Это если монета будет просто лежать. А если постоянно пытаться ее деформировать, например, молотком... с частотой раз в минуту.... с усилием... Получится пятьдесят два года. Забавная зависимость. А если взять насос энергии а-ля Умник... Так, внедрим его в центр монеты... Оп-па! Получаем вечную монету!
   Теперь процарапать монету не удалось. Правда, использовать ее по прямому назначению тоже вряд ли получится.
  
   Я поглядел на грязь, которую развел на столе, и мне в голову пришла одна интересная мысль. А если внести кое-какие мелкие изменения в укрепляющее плетение? Например, вместо того чтобы связка, удерживающая соседние узлы, не просто сопротивлялась изменению расстояния между ними, но и сама могла увеличиться в размерах, расталкивая узлы? Благо, для такого действия связку надо поменять совсем чуть-чуть.
   В задумчивости подергав мочку уха, я положил на стол монету и приступил к работе.
   "Готово!" -- Я в очередной раз вытер пот со лба. Почему-то оказалось неожиданно трудно работать над этой задачей.
   "Я бы на твоем месте поостерегся", -- с явным сомнением в голосе произнес Умник.
   "Поосторожней так поосторожней, -- согласился я и выбросил монету в окно, но так, чтобы ее было видно. Приблизив максимально изображение монеты в бадди-компе, стал наблюдать. С минуту ничего не происходило, затем мне показалось, что в тусклом лунном свете монета шевельнулась. А потом она просто стала уменьшаться в размерах. Слышался легкий треск. Или показалось? Но на последнем этапе процесс пошел все-таки по-другому. С легким хлопком монета раскололась на две неровные части, которые, уже явно шевелясь и иногда покручиваясь на месте, в конце концов истаяли, оставив после себя только золотую пыль.
   "Прикольно", -- улыбнулся я. Вот еще один прототип оружия нечаянно изобретен.
  
   Эльфийский лес
  
   -- Ваше величество! У нас проблемы с драконом!
   Лаурин слегка поморщился. Только-только разрешилась ситуация с переворотом, а уже новые проблемы. К сожалению, плотно пообщаться с драконом самому Лаурину, по известным причинам, не удалось. Вернее он с ним разговаривал в самом начале, как только тот появился на эльфийских территориях. Оценить это событие с точки зрения полезности или, наоборот, ущерба тогда не представлялось возможным. Однако, хорошенько поразмыслив, король дал добро на беспрепятственное перемещение дракона по лесу. Ну, почти беспрепятственное. Его везде сопровождали десять магов, так сказать "во избежание", и тактично предлагалось не посещать территории, контролируемые мятежными кланами. Кстати, такая избирательность была замечена заговорщиками, им стало ясно, что король что-то знает. Это не остановило их, лишь заставило действовать быстрее. Еще дракона не пускали в священную рощу, но поначалу он туда и не рвался. Однако буквально на днях Лаурину передали просьбу дракона о посещении этого места, что поставило короля в затруднительное положение. Взвесив все "за" и "против", Лаурин решил, что особого вреда не будет, к тому же его волновали причины интереса дракона к роще. Переформировав команду сопровождающих, он дал свое разрешение. В немалой степени этому поспособствовало согласие дракона сотрудничать с эльфами. Договориться об этом было непросто -- в соответствии с общественным устройством драконов все важные для расы вопросы имеют право решать лишь те, кто входит в состав так называемого гнезда. Этот дракон не является представителем гнезда, но, как он сказал, лишь потому, что он познанник, то есть ученый. И всякие политические вопросы его интересуют в последнюю очередь. Тем не менее, он имеет большой авторитет среди драконов, и его слова будет достаточно, чтобы эльфы, если захотят, смогли беспрепятственно войти на территорию драконов. Их даже выслушают в гнезде. А дальше все зависит только от самих эльфов. Честно говоря, Лаурин пребывал в некотором замешательстве. Он решительно не представлял, какая выгода может быть от дружбы с драконами -- слишком все неожиданно произошло. Никто никогда не рассматривал драконов ни как политическую сторону, ни как партнеров по бизнесу. Впрочем, вреда от этой дружбы точно не будет, к тому же сам факт, что только эльфы могут сотрудничать с драконами, многого стоит. А выгода со временем будет понятна.
   -- Что там?
   -- Он уже больше суток лежит неподвижно в центре священной рощи с закрытыми глазами и ни на что не реагирует. Даже на мясо, что приносят ему для еды.
   -- Хорошо, как только заметите какие-то изменения в его поведении, сразу сообщите, -- задумчиво произнес король.
   Остается надеяться, что это не болезнь, а нечто вроде медитации -- последствия смерти дракона в эльфийском лесу просто невозможно предсказать. Данный вопрос неожиданно сильно обеспокоил короля, и, отдав нужные распоряжения, спустя пару часов он в сопровождении телохранителей сам отправился к дракону.
  
   Оставив сопровождающих невдалеке, Лаурин подошел к лежащему дракону. Тот лежал на животе, вытянув голову, и не шевелился.
   -- Кто бы сомневался, -- пробормотал король, бросив короткий взгляд на Гору Бога. Немного постояв, он скинул плащ на землю и уселся на него рядом с драконом. В тишине прошло около получаса. Дракон по-прежнему не шевелился, а Лаурин размышлял о последних событиях, о жизни, о дальнейших планах...
   -- Я скоро уйду.
   Лаурин встрепенулся от неожиданности. За последнее время дракон стал говорить очень понятно и почти без ошибок. Тем более на эльфийском языке, с которым раньше явно был не в ладах. Он поднялся и сел рядом с королем. Лежа говорить ему было явно неудобно -- вибрирующий мешок на горле при этом прижимался к земле.
   -- Почему, Драххх? -- Лаурин постарался как можно точнее выговорить имя дракона, но сходство было лишь отдаленным. Впрочем, Драххх не возражал против такого произношения.
   -- Мы, драконы, считаем, что нас создал большой Небесный Дракон. Я долго искал... подтверждения? Да. -- Драххх глянул одним глазом на эльфа. -- Пришел сюда, решил, что нашел гнездо Небесного Дракона. -- Он замолчал.
   -- Почему? -- Лаурин о чем-то стал догадываться.
   -- Там, -- дракон вытянул голову в сторону Горы, -- лежит яйцо дракона. Так я подумал. Большое. Я решил, может, это выводок Небесного Дракона? Но я ошибся. Яйцо пустое. И не настоящее.
   -- Не настоящее?
   Драххх наклонил голову, словно пребывал в затруднении, потом ответил:
   -- Не живое. Не для рождения дракона.
   -- Искусственное?
   Помолчав немного, как бы вслушиваясь в это слово, дракон покивал:
   -- Да. И этот Небесный Дракон, если это он, не был драконом.
   -- А кем же тогда? -- Лаурин жадно впитывал информацию. А вдруг Драххх видит саму суть явления?
   -- Человек, эльф, гном, демон... Кто-то. Или все. А эта вода, -- дракон повернул голову в сторону журчащего неподалеку ручейка, -- дает вам жизнь. Для меня -- просто вода.
   -- И все-таки, откуда такие выводы?
   Дракон встал, переступил ногами и снова сел:
   -- Я умею слышать мир. Здесь сильнее. Знание приходит ко мне.
   -- Странно, -- пробормотал Лаурин. -- Я вроде тоже умею пользоваться астралом, но такой информации не нашел.
   -- Нет, -- помотал головой Драххх, -- не астрал. Астрал потом. Помойка. Неправильное использование. Я слышу не астрал. Сложнее. Сложнее понимать, но там все правда. Только надо уметь слушать. Здесь, -- он посмотрел на Гору Бога, -- недавно был шум. Отсюда вышел... я думал, Небесный Дракон, но нет. Тот... Или сын того. Кто-то, как вы.
   -- Хм... -- Лаурин потер лоб. -- Ты уверен, что он вышел из Горы, а не проник сюда из наших земель?
   -- Да. Такое уже бывало, только наоборот. Уходили гномы, эльфы, демоны, даже драконы.
   -- В смысле "уходили"? Пропадали?
   -- Да, пропадали, и тоже похожий шум был, в других местах. Мне рассказывал отец, ему его отец, тоже познанники.
   -- Что-то я не припомню таких пропаж, -- буркнул Лаурин.
   -- Было. Но редко. Сейчас наоборот -- пришел. Кажется, он ушел. Я слышу малый шум там, -- Драххх кивнул куда-то в сторону, -- пойду смотреть. Может, встречу его. Или это его сын... Хочу спросить, был ли Небесный Дракон. А может, он и есть Небесный Дракон? Хочу спросить, зачем он нас создал.
   -- Ну что ж, -- тихо проговорил Лаурин, -- желаю тебе удачи. Если встретишь его, спроси тогда, зачем он и нас, эльфов, создал. И приходи в гости. Я подготовлю для тебя место, где ты сможешь поохотиться на жирных лесных оленей.
   Драххх наклонил голову и долго молчал. Потом наконец ответил:
   -- Я спрошу. -- Затем выковырнул из земли круглый камень размером с ладонь и дыхнул на него. Камень засветился изумрудным светом, периодически тускнеющим и снова разгорающимся. -- Это тебе. С ним можешь ходить к нам, драконам. Не тронут. Не потеряй.
   Лаурин встал и слегка поклонился:
   -- Благодарю, Драххх. Когда собираешься покинуть нас?
   -- Завтра.
   -- Я дам сопровождение.
   -- Зачем?
   -- Насколько я понял, твой путь лежит в земли гномов, а у меня с ними хорошие отношения. Меньше будет проблем в пути, да и гномы выслушают тебя без проволочек.
   Драххх прикрыл глаза, затем кивнул:
   -- Хорошо. Еще одно.
   Лаурин уже собрался уходить, но замер.
   -- Скоро снова придут боги.
   -- Боги? -- удивился Лаурин.
   -- Да. Уже пришли их... помощники. Еще до того, как пришел тот, -- дракон глянул на Гору Бога. -- Только они пока далеко. Готовят приход богов. За морем. Там тоже кто-то живет. Потом будут здесь.
   -- Хм... -- Лаурин снова уселся на землю. -- Прямо скажем, озадачил ты меня. А почему "снова"?
   -- Уже приходили и уходили три раза. Может, больше, но так далеко мы не помним.
   -- И что же делают их... эмиссары? И вообще как поступить?
   Драххх махнул хвостом, что соответствовало пожатию плеч.
   -- Не знаю. К нам они никогда не приходили. Их помощники приходили, но быстро уходили.
   Драххх снова улегся на землю, а Лаурин накинул на себя плащ, в последний раз оглянулся на дракона и, пробормотав: "Мы еще увидимся, Драххх", -- отправился к заждавшейся его свите.
  
   Ник
  
   Под утро я услышал интересный разговор, состоявшийся у архимага. Такое ощущение, что для них ночи не существует. Дай только посовещаться. Как я понял, там собрались все виновники последней бучи в столице. Архимаг весьма элегантно выторговал огромные скидки на сумму вознаграждения, полагающегося демонам и эльфам за участие в грядущей войне с орками. Но это было не очень интересно.
   Самый важный момент -- разговор Васы, архимага и Мондрида -- предшествовал торговле по поводу вознаграждения и касался лично меня. Ну что ж, быстренько все непонятки привели к моей персоне. Я и не сомневался. Заодно стало понятно, почему не дергают Крису. Зачем, если эльфы и так все подробно поведали следакам? Конечно, те ее еще вызовут, но, насколько я понял расклад, чисто для порядка. А вот мне бы стоило продумать линию поведения. Чтобы и не лгать, и не особо выпячивать свои поступки. Кто его знает, припишут мне какие-нибудь пороки, потом сиди, отрабатывай долги. Прикинув примерно, как себя вести, я успокоился и обратил наконец внимание на забытый мною ножик.
   Накопитель в рукоятке оказался почти разряжен. Его зарядка не заняла у меня много времени, в отличие от разбора самого плетения. Как ни странно, оно было выполнено совсем не в гномьем стиле, на что поначалу я не особо обратил внимание. К тому же было рассчитано на водную магию, варианты использования которой я пока слабо представлял. То-то зарядка кристалла шла с трудом. Поняв, в чем дело, я быстро разрядил накопитель и заполнил его нужным форматом магии. Потом долго гонял плетение на компе, моделируя его работу и определяя условия активации и использования. Ну точно, не гномья работа. Да и сам нож при ближайшем рассмотрении мало походил на результат работы в кузне. Больше похоже на то, что он был отлит из какого-то металла, а потом дополнительно доработан шлифовкой. Не скажу, что машинное производство, но делался он явно иными инструментами, нежели молот и наковальня. Ну а если учесть материал... Когда Умник смог вывести на комп его состав, я просто присвистнул от удивления. Короче, нержавейка -- по крайней мере, двадцать процентов хрома в материале есть, -- куча других легирующих добавок. У меня даже мелькнула одна мысль, но проверка по компу на соответствие с нашими металлами дала отрицательный ответ. Что-то где-то совпадает, но в целом соответствия нет. Надо будет поинтересоваться у Васы, откуда у него этот нож.
   Более-менее разобравшись с плетением, я снова немного прифигел. Судя по всему, плетение рассчитывалось на работу в живом организме, во всяком случае, его воздействие было нацелено на жидкость. А зачем эта настройка в ноже? Ну правильно -- нож имеет такую нехорошую привычку -- будучи в плохих руках, погружаться в тело противника, в коем, как ни странно, много жидкости. Не удивлюсь, если Васа не разобрался в его работе -- внешне очень сложное плетение, я бы даже сказал нестандартное, ориентируясь на образцы гномов. Проверить действие ножа просто так, без понимания его предназначения, гномы не могли -- если воткнуть нож в дерево или "вручную" пытаться активировать плетение, ничего не получится. Вокруг клинка обязательно должна быть жидкость. Автоматика, однако. Вот если бы нож бросили в воду, то сразу бы догадались о его действии. Я присмотрелся к ножнам и согласно кивнул найденному подтверждению -- они явно влагонепроницаемые.
   В общем, при попадании в жидкость плетение реализует такое явление, как гидродинамический удар -- насколько мощный, надо будет еще проверить. И чем больше клинок погружается в тело, тем выше результат. М-да... Любопытно было бы взглянуть на реальную работу ножа, чисто для интереса! Я все же мирное создание, не правда ли? А раз так, то надеюсь, что проверить на практике не придется. Но жутко интересно! Ну а кружку с водой не жалко... Подумав так, я тихонько спустился на кухню, выбрал наименее презентабельную глиняную емкость, непонятно как сюда затесавшуюся, наполнил ее водой и, мысленно перекрестившись, резко погрузил в жидкость лезвие ножа...
   "Наверное, эта кружка была с дефектом", -- думал я, ползая по полу и собирая черепки, а потом вытирая пол. Надо же было расколоться! Кстати, после этого неудачного для моей одежды эксперимента нож сработал еще раз, после чего его лезвие стало сухим. Прикольно, а если добавить такое плетение в меч? Тогда и кровь не надо будет очищать. Плюс дополнительное воздействие на противника. Но делать такое со своими мечами пока не стоит. Вернее, встроить подобную штуку можно, но активировать, только когда понадобится именно это действие. Придя к согласию с самим собой, я отправился в комнату реализовывать задуманное.
  
   К утру я уже был готов ко всему. Умник укрепил мечи (своим способом я решил этого не делать -- у него это получается качественнее), внедрил в них плетение из ножа. Все это заняло совсем немного времени.
   Предполагая, что меня вызовут на ковер, я решил подготовиться. Вот закономерный вопрос -- меня приглашает архимаг. С чего должен начать нормальный руководитель? Ну, выразить свое недовольство, пожурить, где-то накричать, чтобы чел осознал и подрастерял критическое восприятие действительности. Потом следует похвалить, показать пряник. После предшествующего разноса чел будет только рад, что разговор заканчивается на положительной ноте и его даже похвалили. И вяжи потом из такого что захочешь. Навидался я... Ну и решил, скажем так, произвести впечатление своим появлением. Как говорится, встречают по одежке. Этим я собью уже, возможно, отрепетированный сюжет в отношении меня, да и собеседнику будет просто непонятно, как себя со мной вести. Ведь у архимага, да и у его подчиненных, уже сложилось мнение обо мне. А я не буду ему соответствовать на сто процентов. Это заставит их нервничать. Правильно? Не знаю. Может, я и навыдумывал все.
   Тем не менее, когда на повозке, вернее самой настоящей карете, приехал Васа, я уже ждал его, благо "жучки" подсказали мне, что едет он по мою душу. Криса спала, и, видимо, после психического напряга ее сон продлится еще чуть ли не сутки. Во всяком случае, будить ее я не дам.
   Васу я встретил в нижнем зале.
   -- Ник? -- раздался удивленный голос Васы за моей спиной.
   Я, до этого делающий вид, что рассматриваю какую-то картину на стене с заложенными за спину руками, повернулся.
   -- Учитель. -- Я склонил голову. Меня искренне порадовал вид Васы. Удивление плавно уступало место пониманию, и наконец на его лицо выползла улыбка.
   -- Как ты догадался? -- Маг прошел в комнату, развернул меня вокруг моей оси и оглядел со всех сторон.
   -- О чем именно? -- улыбнулся я.
   -- О том, что тебе предстоит беседа с архимагом.
   Я укоризненно покачал головой.
   -- Учитель, у меня все-таки в голове присутствует энное количество извилин, которые просто кричат о том, что после нашего разговора по амулету связи вы просто обязаны потащить меня к себе в гильдию. Про архимага не знал, -- слукавил я, -- но ведь я прав?
   -- Прав, -- кивнул Васа.
   Его удивление мне было понятно. Сейчас перед ним стоял не босяк с улицы, пусть и неординарный, с его точки зрения, а... Как он меня воспринимает в моем деловом черном пиджаке, я не знал. Под пиджаком белая рубашка с галстуком. На ногах брюки с острыми стрелками и черные лакированные туфли. Говорят, чтобы пиджак сидел на фигуре, мастерство портного должно быть очень высоким. Умник, похоже, открыл секрет такого мастерства (оставим за скобками компьютерную систему моделирования). В рукавах прятались мои микро-ножики, без которых я уже чувствовал себя как без одежды, новый нож удобно сидел в наплечной кобуре, разработанной специально для данной цели. Все это совершенно не определялось извне. Ни визуально, ни магически. Последнее пришло мне в голову в самом конце. Как всегда, мысль захватила меня. Нормального решения я пока не придумал, однако в качестве временного варианта решил попробовать сделать самое простое -- сокрытие не во тьме, а на виду. Так сказать, пошутить. В магическом зрении на ткани с помощью игры энергий формировалась монохромная картинка скелета, как в старых рентгеновских аппаратах, про которые я читал. Все-таки магическая энергия -- не свет, чтобы сделать многоцветие, но и так получилось неплохо. Этот прикид будет отвлекать внимание любого мага от сканирования меня, да и с толку собьет в немалой степени.
   -- Хорошо, -- удовлетворенно закончил осмотр Васа. -- Рад, что ты наконец понял, как должен выглядеть уважающий себя маг, особенно мой ученик, -- пошутил он. -- А задумка со скелетом просто замечательна.
   -- А почему сам не следуешь своим словам? -- спросил я, подразумевая его обычный затрапезный вид.
   -- Мне можно, -- махнул рукой Васа. -- К тому же меня и так все знают.
   -- Тем не менее, у меня есть для тебя подарок, учитель.
   Глаза у Васы загорелись.
   -- Показывай, -- не стал он кочевряжиться и потер руки в предвкушении. Все-таки иногда он ведет себя как ребенок, ей-богу!
   Для учителя я тоже сделал пиджачный набор, но песочного цвета, с легкой мятостью, один вид которой подразумевает, что добиться ее стоит неслабых денег. Плюс котелок на голову, плюс трость с навершием в виде головы дракона с глазками красного цвета. Умник создал такое плетение иллюзии, что дракон выглядел как живой, добавив в голову из серебра игру линий, придающих ей кажущуюся динамику. В общем, типичный, в моем понимании, профессор-маг. Чтобы не было вопросов, упомянул, что костюмы готовил заранее для бала, но решил оприходовать сегодня, раз уж нужно идти к высокому начальству.
   -- Ах, как хорошо, -- глядясь в зеркало, порадовался Васа.
   И ведь я как угадал! Действительно профессор. Правда, борода немного не профессорская -- лопатник, как у Карла Маркса, да еще и в косичках. Но все это весьма гармонировало с его обликом. Одно дело -- видеть картинку при моделировании на компе и совсем другое -- реально наблюдать результат дизайнерской работы.
   -- Действительно хорошо, -- согласился я. -- А если учесть, что это укрепленный материал... Сотни лет носить можно.
   Старый маг только поцокал языком, любовно оглаживая материю на себе.
   -- Да, Васа, -- вспомнил я, -- я тут у тебя в подвале оружие себе подобрал -- Мора пустила меня. Ничего, что я там похозяйничал?
   -- М-м-м?.. -- невразумительно ответил маг, меняя наклон шляпы и переключаясь на трость. -- И как, долго мучился с проходом?
   -- Да нет... Но я вот что хотел спросить. Я там ножичек интересный нашел... -- Я достал из-под пиджака клинок. -- Откуда он у тебя?
   Васа скосил взгляд на предмет.
   -- Не помню. Но судя по тому, что это не наше изделие, должен быть с каких-то раскопок. Одно время мне ученики привозили то, что находили в старых или неизвестно чьих постройках. Есть такие местности у нас и на территориях людей.
   -- Ладно, -- не стал я заострять внимание на этой теме и спрятал нож обратно, потом расспрошу. -- Так что там? К архимагу?
   -- Я вам дам к архимагу! -- Из двери во внутренние помещения выплыла Мора и, увидев нас, всплеснула руками: -- Какие вы красивые! Наконец хоть кто-то заставил нормально одеться этого старого дуралея!
   Васа на такое высказывание только развел руками:
   -- А никто и не предлагал что-то приличное.
   -- Никуда я вас без завтрака не пущу! -- категорично заявила Мора.
   -- Ну что, подождет архимаг? -- улыбнулся я Васе.
   -- Подождет, -- кивнул Васа. -- Выспаться не удалось, так хоть позавтракаю нормально, -- пробормотал он. -- Мора, ради такого случая неси завтрак в гостиную. Нечего делать на кухне в таких костюмах!
   -- Девочка будет завтракать? -- посмотрела на меня Мора.
   -- Нет. И не надо ее будить. Досталось ей... Пусть отдохнет.
  
   Где-то на просторах астрала...
  
   Где-то на просторах дивного астрала, где иллюзии меняют реальность и под музыку грез звучат отголоски вполне реальных событий, плыл небольшой островок. Нет, не остров в прямом смысле слова, а просто кусок стабильности и организованности, так сильно выделяющийся на фоне бушующих повсюду хаотичных информационных потоков. Хотя и стабильным он был лишь отчасти. Временный продукт симбиоза двух сознаний, отгородившихся от хаоса вокруг, он появился вмиг и тут же грозил исчезнуть. Просто кому-то захотелось с комфортом пообщаться, спрятавшись от кипящей астральной суеты, создав упорядоченность силой своих мыслей. Хотя термин "общение" не совсем подходит для обозначения происходящего. Скорее уж временное слияние давно знакомых родственных душ, протянувших каналы эмоций, мыслей и образов между озерами своих сознаний.
  
   -- Ветра событий уходят из-под нашего повиновения (опасение, тревога). Я не знаю (сомнение)... Не знаю, правильно ли мы поступили, когда организовали войну, спровоцировав набеги на коротышек (ветер, свист, ржание коней, улюлюканье всадников, рассекающий воздух свист арканов) и ту резню (крики ужаса, стоны). События понеслись вскачь, все так зашевелились... Тебя чуть не убили недавно (страх)!
   -- Милая (нежность), все идет как надо и даже лучше, чем мы планировали. Расслабься, это уже позади (умиротворение). Расслабься, я еще слишком слаб после последней перегрузки, будь добра, мимоходом не сожги меня потоком эмоций и образов (нежная улыбка).
   -- Так уж и сожгу (ответная улыбка в мыслях)! Огня мне для этого не хватает! Да и ты не слишком похож на издыхающего. Но канал я сужу во избежание... Слишком много ты пережил за последнее время. Но все-таки, как ты можешь чувствовать себя уверенно, мы ведь вызвали такую бурю, что сами понятия не имеем, что в ней происходит?!
   -- Пока события развиваются к лучшему. Мы просто нарушили сложившееся равновесие, и те силы, интересы и амбиции, что, компенсируясь одно другим, были скрыты от нашего взора, теперь выходят на поверхность, вызывают вулканы конфликтов и страстей, колышут землю под всеми нами. Но извержения и цунами не случаются на пустом месте, веками и тысячелетиями усиливается напряжение, накапливаются противоречия, чтобы потом вырваться единым разрушающим потоком. И чем раньше спровоцировать извержение, тем меньше его разрушающий порыв и тем проще справиться с его последствиями. Не спровоцируй мы те набеги, орда еще росла бы и крепла лет двадцать-сорок. А потом наши дворцовые "друзья" натравили бы ее на людские королевства, предложив свои услуги в "защите" таких ценных мест, как источники, магические библиотеки и академии. А после падения корольков вспомнят и о других, в том числе о нас... Это возможно в случае, если они удержат контроль над ордой, в чем я очень сомневаюсь. Если же не удержат, то орки просто порушат все. Они отбросят уровень развития континентальной магии, да и всей магической науки в целом, на века назад и заставят все государства, зависящие от континентальных заказов, распасться или полностью перестроиться. О каком бессмертии и восстановлении знаний великих магов прошлого тогда пойдет речь? Нам с тобой совсем о другом придется думать (целая буря чувств)! А так... Так у нас есть шансы всего этого избежать. Сначала орда стравливается с гномами, нападение на которых сейчас невыгодно дворцу, затем (поток образов, напоминающий возможные сценарии событий, спор с собеседницей по поводу их развития)... В конце концов, ранее ты сама активно выступала за эту идею!
   -- Ты прав. С одной стороны. С другой же -- мы слишком подставляемся, корректируя ход событий. Я чувствую, в глубине души ты встревожен -- вчера покушение эльфийского отряда, завтра дворцовые покушение организуют, послезавтра кто-то серьезнее по наши жизни пожалует...
   -- Как раз это больше похоже на случайность или импровизацию третьей стороны, чем на покушение... Но оно уже сослужило нам пользу.
   -- ?!
   -- Эльфы теперь по уши в долгах перед гномами, Лаурин будет заключать не договор о военной помощи, как планировал раньше, а полноценный военный союз. И даже взаимная антипатия эльфийской и гномьей элит, ранее так мешающая сближению их народов, несмотря на личную дружбу правителей, не сможет этому впредь помешать. Что касается Лиги, то будет выгодная, не для нее, а лично для нас, компенсация за беспорядки в столице и нападение на принцессу. Создание общего трехрасового магического исследовательского центра с передачей целого ряда разработок только с виду выглядит огромной уступкой. На самом деле это хороший повод найти финансирование под наши незавершенные разработки, возможность готовить и переманивать кадры в будущем и, наконец, повод перевести существенную часть магов-исследователей подальше от островов.
   -- Кандидатуры руководителей уже утверждены?
   -- Гномы, как хозяева и как пострадавшие от беспорядков, поставят в основном своих руководителей. Но среди их "своих" будут и наши. Лотколб и часть его команды. У других просто опыта нет работы в международной магической среде и управления ею.
   -- Тут все ясно как день, есть агенты влияния, есть возможность вербовать сторонников в будущем. Но вот перевод многих исследователей с островов, это одни только проблемы (недоумение, пауза, догадка)... Пещера?
   -- Есть подозрение (легкое беспокойство, тревожность), что будет просыпаться. А значит, владыка потеряет влияние и сыпуны с брахманами потихоньку начнут наводить свои порядки. Нашим лучше держаться подальше.
   -- Да, спокойствие нам только снится (грусть, усталость). И неясно, где его больше, вдали от событий или в буре, в самом ее оке. Нужно скорректировать сценарии и планы действий с учетом последних событий....
   Поток образов и мыслей, планов. Пауза, расслабление, отвлечение. Продолжение, дискуссии, вдруг....
   -- К тебе сигнал извне!
   -- Буду проверять, страхуй!
  
   Дворец архимага
  
   -- А теперь послушай меня, -- внезапно посерьезнел Васа. За окном медленно проплывали дома, мерно звучал цокот копыт, и для меня несколько неожиданным оказался переход учителя от благодушного состояния к серьезному. -- Руархид будет всякое у тебя спрашивать, ты отвечай только правду, он очень хорошо чувствует такие вещи. Даже без магии. Если что-то не захочешь говорить, лучше промолчи или обоснуй свой отказ. Я бы тебе этого не рассказывал -- насколько я тебя узнал, ты и так вполне искренний и умный человек, -- здесь я хмыкнул, -- но предупредить обязан. Чтобы тебе чего не пришло в голову. Хоть я и имею большое влияние, но архимаг всегда принимает решения и делает выводы сам. Понимаешь, о чем я?
   Я задумчиво кивнул головой.
   -- Ну и напоследок о менее серьезном, -- снова повеселел Васа. -- Тебе Криса не рассказывала, что после приема у демонов ее буквально стали преследовать жены присутствовавших там гостей, да и просто находившиеся на приеме женщины?
   -- Нет, а что? -- занятый предстоящей встречей, не понял я.
   -- Да вот всем вдруг захотелось узнать, кто тот портной, что сшил ей платье. Конечно, они не сами занимались преследованием, -- хмыкнул Васа, -- но несколько "посетителей" проникли в дом ее учителя. Пока тот не внял просьбам живущих у него учениц и не поставил постоянную защиту. К нам в дом тоже наведывались, но безрезультатно. Некоторые маги даже в гильдии ко мне подходили -- видимо, верно поняли, что без ее спутника, то есть тебя, дело не решалось. Ну а ты ведь мой ученик. Я тогда их всех... хм, -- закашлялся гном. -- В общем, отшил. Но, боюсь, теперь, -- он любовно погладил голову дракона на трости, стоящей у него между ног, на которую он опирался, -- вопросы снова возникнут. Ты бы уж договорился с каким-нибудь мастером пошива платьев, как ты сделал с мастером по производству инструментов. И от тебя бы отстали, и моду новую ввел бы.
   -- Почему бы и нет, -- согласился я. Если и не по материалу, то по идеям и моделям одежды вполне можно было бы подкинуть информацию. Тем более что в целом местная одежда не особо отличается от той, что я создал для Васы, и вполне приемлема. Да и наряды для приемов у гномов не имеют четкого стандарта -- одеваются кто во что горазд. Повседневная одежда, как правило, состояла из брюк, пиджака, иногда плаща. Единственное, чем сильно отличался мой подарок магу, -- материал, модель, так сказать, плюс наличие нестандартной шляпы и трости. -- Кстати, Васа, я вот тут придумал одно плетение, которое может вам сильно пригодиться. Да и вообще, хотелось бы денег с этого поиметь. Но не сразу и не много, как оно, надеюсь, того заслуживает. А, скажем, процент от его использования, или от выгоды, полученной от его использования, или еще как-то, о чем можно договориться.
   -- А в чем профит? Что-то я не очень... -- хитро прищурился Васа. Понял он, понял, конечно!
   -- Ну, в долгосрочной перспективе это выгоднее, -- улыбнулся я.
   -- В принципе пару подобных случаев могу припомнить, -- не стал скрывать Васа. -- Однако в целом гильдия предпочитает сразу оплатить разработку и владеть ею единолично.
   -- Ага, а еще и цену занизить, имея дело с магом, плохо разбирающимся в финансовых вопросах. Понятно.
   -- Не без этого, -- хмыкнул Васа. -- А что за разработка? Может, и не стоит лезть в шахту ради мелочи?
   -- Ну, если артефактное укрепление предмета без участия мага для вас мелочь, то тогда, конечно...
   -- Так... -- Васа уставился в окно. -- Так... -- через пару минут повторил он. -- Пока архимагу не говори, а то разденет догола, не получишь чего хочешь. А мы потом с тобой все обсудим.
   Забегая вперед, скажу, что все сложилось как нельзя лучше. Правда, мне пришлось как следует потрудиться, чтобы довести плетение до возможности использования в реальной работе, но оно того стоило. А банковская система гномов очень хороша, и филиалы их банков имеются даже на землях людей, так что в финансовом плане я себя, надеюсь, обеспечил на будущее. Также я настоял, чтобы процент капал непосредственно Васе и он считался соавтором. Нужно ему это или нет, я не знал, но идея мне показалась хорошей. По крайней мере, любые попытки что-то переиграть в мое отсутствие грудью встретит этот высокопоставленный гном. Но я почему-то сомневался, что кто-то пойдет против него. Да, кстати, про фичу с разрушением укрепленного материала я ничего говорить не стал, а сами гномы не въехали -- слишком неочевидно эта штука работала, и ее наличие было почти невозможно определить (пришлось постараться). Может, когда-то и разберутся, или случайно наткнутся, но вряд ли. Просто у них все еще слабая научная база для подобного анализа. А мне, если случится столкнуться с предметами моего же производства, вполне поможет.
   Остальной путь мы проделали в молчании, каждый думал о своем.
   Ну вот и берлога архимага -- карета медленно въехала в раскрытые перед нами ворота. Я обратил внимание, что и дворец, и улицы выглядят как-то празднично. Ну точно! Я чуть не хлопнул себя по лбу. Сколько времени осталось до бала? Ага! Кажется, пара дней. Стоп!
   -- Васа, -- наклонился я к гному, -- а что, соревнования музыкантов уже проводятся?
   -- Второй день идут. -- Гном поднял трость и набалдашником поправил чуток съехавшую шляпу. -- А что?
   -- Не знаешь, Тир уже выступал?
   -- Тир? Хм... А должен? Впрочем, я все равно не знаю. Последние дни были весьма напряженными, да еще эти безобразия в нижнем городе. Хорошо хоть, обошлось без больших жертв. Так удачно вышло, что почти все разрушения случились в расселяемой части города. Есть кое-какие планы по ее застройке... Ну, это тебе не интересно. -- Васа открыл дверцу остановившейся кареты и степенно спустился на землю. Я последовал за ним. -- Надеюсь, ты хорошо продумал свою защиту?
   -- Неужто все так страшно? -- Я огляделся. Впереди нас, указывая дорогу, шел какой-то гном, наверное, дворецкий или кто там у них. Мы последовали за ним. -- И ты меня только сейчас предупреждаешь?
   -- Просто я знаю -- что бы архимаг ни говорил, он в тебе заинтересован, помни об этом. А потому ничего страшного тебе не грозит, хотя сам разговор может быть довольно неприятным. Но тут многое зависит от тебя. Думаю, выкрутишься. Все, теперь молчи!
  
   Изнутри дворец выглядел весьма неплохо. Это еще слабо сказано. Я даже остановился на мгновение, увидев такую красоту. В целом гномы не большие любители вычурности и не в их вкусе пускать пыль в глаза, но тут, как говорится, положение обязывает. Куча залов, и все из разного камня. Это и мрамор, и гранит, и что-то еще, в чем я не разбираюсь, но все сделано так, что возникает чувство восторга. Много золотых украшений, органично вписывающихся в обстановку и не вызывающих дискомфорта, все в тему. В барельефах, выполненных прямо на камне, много драгоценных и полудрагоценных камней. Васа, видимо, решил мне устроить экскурсию и повел таким путем, чтобы пройти как можно больше залов.
   -- А вот здесь будут проводиться основные торжества, -- произнес он, останавливаясь на входе в огромный зал. -- Бал будет проходить именно здесь.
   Ну что сказать? Сложно описать такую красоту. Нечто подобное я видел у нас в Кремле, не по исполнению, а по ощущениям, которые вызывает такая обстановка. Единственное отличие -- в головной части залы установлен самый настоящий трон, хоть выполненный из матово-черного камня, но не вызывающий ощущения черного пятна в общем антураже. Окружающее оформление вокруг трона плавно переходит в светлые тона и в целом зал выглядит очень светлым и уютным. Трон своей чернотой лишь акцентирует на себе внимание. Высота зала около двадцати метров, со вторым ярусом, на который ведут несколько боковых лестниц. Кстати, еще снаружи я заметил, что буквально каждый сантиметр дворца опутан различными плетениями, внутри их было ничуть не меньше.
   -- Ладно, пойдем к архимагу, -- сказал Васа после того, как к нему подошел какой-то гном и что-то шепнул.
   Мы еще минут десять шли по разным переходам и небольшим залам, пока не попали в рабочую приемную. Комната -- метров двадцать на пятьдесят, -- много кресел, за столом у дальней двери гном в обычной рабочей одежде. Я про себя вздохнул и попытался найти на двери табличку с надписью: "Архимаг, глава гномьего государства", -- но резная дверь была девственно чиста, если не считать мощных плетений, опутывающих комнату и саму дверь в кабинет Руархида. Кроме нас, в приемной находилось еще несколько гномов, сидящих в креслах и тихо переговаривающихся.
   Секретарь, увидев Васу, только кивнул, и мы без очереди проследовали к заветной двери. На нас все-таки обратили внимание -- разговоры чуть стихли, но особого интереса наше появление вроде не вызвало. Васа легко открыл дверь (а внешне она выглядит тяжеленной!) и молча прошел внутрь, я последовал за ним. Дверь за нами закрылась.
   Оглядевшись, я пришел в легкое недоумение. Уж очень сильно обстановка кабинета отличалась от роскоши, которая нам встретилась по пути сюда. Обычный рабочий кабинет -- много шкафов, большой стол, заваленный бумагами, в углу диван, большие окна, можно сказать, сплошное застекление. Приглядевшись, я понял, что если это и стекла, то по прочности вряд ли уступают камню -- пожалуй, магии в них было больше, чем самого стекла.
   -- О! Наконец-то вы пришли! -- Из-за стола поднялся пожилой гном -- как положено, с бородой в косичках, но одетый в примерно такую же, как у секретаря из приемной, рабочую одежду. На улице встретишь -- и не подумаешь, что это один из небожителей. На мгновение он замер, увидев прикид Васы и мой, чему-то улыбнулся и уставился на меня. Я себя чувствовал довольно неуютно -- есть такой тип личностей, чей взгляд подобен рентгену, так кажется тому, на кого он направлен. И взгляд архимага был именно таким. -- Присаживайтесь где удобно. -- Руархид махнул рукой в сторону кресел и вернулся в свое. Сложив руки домиком, он некоторое время молчал, разглядывая меня.
   -- Я вот почему решил встретиться с тобой, -- наконец произнес он. -- Ты сейчас состоишь в нашей магической гильдии. За свой вклад в развитие магии ты скоро войдешь в совет гильдии. Да, да, не удивляйся. Не в последнюю очередь это сделано для твоей защиты -- никто не рискнет тронуть члена совета. Так скажи мне, какого... демона ты ввязываешься во всякие авантюры? -- с места в карьер начал ругаться архимаг.
   Ну, чего-то подобного я ожидал. Правда ведь? Да и руганью это было сложно назвать. Голос он не повышал, говорил спокойно, как будто отчитывал несмышленыша. Так что я расслабился, расфокусировал взгляд и стал внимать. К чести архимага надо сказать, что разорялся он недолго. Минут десять. В принципе он действительно имел такое право -- отчитывать меня. И мне еще повезло, что я состою в гильдии и тому подобное. Магу со стороны за такие чудачества, наверное, просто надрали бы задницу. Перечислял он долго и со вкусом. Сюда даже вошел тот случай с походом на базу мертвителей.
   -- И зачем, скажи, -- это было уже в конце спича архимага о последних событиях, -- ты, во-первых, полез в самое пекло, а во-вторых, призвал элементалей воздуха? Мало того, что погибли несколько эльфов, а они ой как не любят, когда их убивают! Да еще и половину города разрушил!
   Что-то архимага занесло. Надо бы уже и мне голос подать. Выбрав момент, когда Руархид переводил дыхание, я произнес:
   -- Оправдываться уже можно?
   Архимаг чуть не подавился готовыми словами и удивленно замолчал.
   -- Ну давай, оправдывайся. -- Он откинулся на спинку кресла.
   -- Во многом вы правы, -- начал я. -- Не стану отрицать очевидного, однако хотелось бы заметить, что с первого дня моего появления у вас в городе я был учеником присутствующего здесь Васы, -- я кивнул в сторону учителя, -- и многому у него научился. Да, конечно, у меня есть определенные способности, которые помогли быстро набрать форму и развить ум. Но хотелось бы заметить, что все приключения только способствовали моему развитию, да и практика неплохая получилась. -- При этих словах архимаг хмыкнул. -- Насчет эльфов... Тут даже глупо требовать от меня нормального к ним отношения. Они полезли на Крису, кстати, тоже члена гильдии и, насколько я в курсе, помощницу... как же его... Мондрида? Дальше. Согласитесь, красиво получилось с элементалями, -- перескочил я обратно. -- При отсутствии у противника стихийников и даже при наличии антистихийников, если подгадать момент, они вряд ли что смогут сделать против такого вот воздушного кольца в чистом поле. -- Архимаг задумчиво кивнул. -- Насчет разрушений. Я вынужден просить мне оплатить выполненную работу.
   -- Что? -- удивился архимаг.
   Я пожал плечами.
   -- Я знаю, что в этом районе планируется новая застройка. А значит, нужен снос старых домов. А это нелегкое дело. Требует привлечения больших средств. Ну а раз я там все уже разрушил, то есть выполнил часть планируемых работ, то и оплата должна быть соответствующая. -- Я замолчал и внимательно посмотрел на архимага.
   Он не стал долго думать. Или признать, что я действительно там все разрушил, -- а для воздушных элементалей это непростая задача, так что здесь он слегка преувеличил -- и заплатить, или же дать обратный ход обвинению. Он просто рассмеялся.
   -- Согласен, -- произнес архимаг. -- Мы не будем ставить тебе в вину некоторые разрушения, имевшие место быть в районе беспорядков. Но эльфы! -- Мне показалось, он продолжил из чистого интереса, чтобы посмотреть, как я выкручусь. -- Они ведь требуют выдать виновника!
   -- Мне кажется, они не в том положении, чтобы чего-то требовать. Они ведь напали на мага гильдии -- Крису. Вы же знаете почему?
   Архимаг скорчил рожу.
   -- Знаю. Ты, видимо, тоже. Чем-то ты сильно наследил у них, раз они решились на такое.
   Я молча смотрел на Руархида. Похоже, он просто не хочет рассказывать о шашнях с эльфийским королем. Я многое узнал из допросов эльфов и из его разговоров с Васой. Конечно, не все понял, но в целом картинку составил. По всему выходило, что на данный момент архимаг с королем пришли к соглашению. Тогда на фига этот розыгрыш?
   -- А вы уверены, что именно я был целью? Вы в курсе, что эльфы напали на Крису именно в тот момент, когда она научилась вызывать элементаля земли и, кстати, использовала его против эльфов при нападении?
   Бинго! Вот тебе битой по твоей хитрой башке! Одно удовольствие было видеть, как остекленел взгляд архимага. Нет, челюсть у него осталась на месте, но, тем не менее, мне доставило неописуемое удовольствие выражение его лица. Я мельком глянул на Васу и подумал, что, наверное, они с архимагом братья -- настолько похожи испытываемые ими чувства. Может, я рано выдал эту информацию, ведь и меня теперь станут опекать -- ни у кого не возникнет сомнений, откуда Криса научилась вызову элементаля. Но рано или поздно, а скорее сегодня же, все бы вскрылось. Да увиденная "картина маслом" стоила того, чтобы выдать информацию именно сейчас.
   -- Так... -- совсем как Васа недавно, сказал архимаг и глянул на моего учителя. Тот тут же встал и вышел.
   Архимаг вскочил и стал ходить по комнате.
   -- Ты поспособствовал? -- как бы невзначай спросил он. Я пожал плечами. В общем-то, и так все ясно. Но я только сейчас осознал, что оказал себе медвежью услугу с этими элементалями земли. Эдак меня посадят на цепь, пусть и виртуальную. А я вообще-то настроился прогуляться дальше, разыгрался во мне зуд путешествий. Да вот только как оно теперь выйдет?
   -- Ладно, -- наконец перестал вышагивать архимаг. Видно было, что известие об элементале вытеснило из его головы все остальные мысли. -- Сейчас придут некоторые наши маги, приведут Крису, и вы подробненько нам все расскажете. А дальше будем решать, как нам всем жить.
   Пока архимаг ходил по комнате, я внимательно за ним следил. Весь прикол в том, что я хотел посадить на него "жучка", да вот не решался на это действие. Особой опасности обнаружения "жучка" я не видел, однако особой полезности -- тоже. О чем говорит архимаг, меня не очень интересует, если это только не касается меня лично. Он ведь может обсуждать мою персону не только с Васой, к тому же с совсем других точек зрения. В принципе можно просто писать его разговоры, и они лягут в общую копилку поискового движка компа.
   А вот сложности с подсадкой есть. Мне ведь нужно вытянуть свой аурный щуп к ауре архимага, чтобы пересадить симбионта. Но то ли архимаг всегда ходит с мощной защитой, то ли подстраховался к моему приходу. А почему нет? Он знает, что я владею драконьей магией, о которой гномы знают немного. Я вообще удивляюсь, что меня подпустили к нему. А может, он решил, раз я состою в гильдии, да еще много пользы принес, то ничего против него лично не замышляю? А может, я специально таким долгим обходным маневром втирался в доверие к власть имущим! Н-да... понятно, что ничего не понятно. Тем не менее, я насчитал три уровня личной защиты на архимаге, не считая кучи активных плетений самой комнаты. Один слабоэнергетический шар вокруг него, никак не мешающий движению и соприкосновению с другими предметами -- похоже, некий контур-датчик. Второй контур по своей форме четко следовал изменяющейся форме ауры, не давая рассмотреть, что в ней происходит. Наружу из этого контура выглядывал лишь тонкий бесцветный слой ауры, видимо, для чего-то это нужно было. И имелась еще какая-то интересная штука у архимага на груди. Вообще непонятная мне. Амулет на эльфийской магии. Он как спрут расположился напротив солнечного сплетения, а его ножки-лучи, произвольно изгибающиеся, частью постоянно ощупывали окружающее пространство, частью присосались к имеющимся в комнате растениям. Они были не очень заметны (поначалу, войдя в кабинет, я и не обратил на них внимания) -- что-то вроде пары лиан, органично вписанных в потолок и углы. Мне вдруг сразу расхотелось делать какие-то телодвижения. Примечательно поведение этих щупов при попытке прикоснуться к моей ауре. Их кончики тускнели -- судя по всему, начинался отток энергии в мою ауру (подобного не наблюдалось, когда они касались Васы), а я чувствовал легкую-легкую щекотку внутри своего тела, причем в разных местах. Будто испугавшись этого оттока энергии, щупы резко отдергивались. И еще. Я совершенно не видел энергетику архимага. Обычную энергетику организма.
   Я решил попробовать выполнить пассивное заражение архимага "жучками". Просто настроил их на его ауру, следы которой присутствовали в комнате в достаточном количестве, перегнал несколько симбионтов во внешние слои своей ауры и стал ждать. В один прекрасный момент архимаг, проходя мимо меня, коснулся внешней частью своей ауры моей, я резко снял привязку "жучков" к своей ауре и про себя улыбнулся. Два "жучка" прилипли к ауре Руархида и спустя пару мгновений просочились внутрь защиты. Я так и не понял, живут ли симбионты в разных слоях реальности или препятствием для них служит лишь один вид энергетического воздействия -- тот, с помощью которого их в свое время поймал Умник, но защиту ауры архимага они прошли легко. А вот я бы, наверное, своим аурным щупом либо выдал себя, либо активировал какую-нибудь скрытую защиту гнома. А так все оказалось сработано чисто. Можно было бы, конечно, попробовать подсадить "жучка" к отпечаткам ауры архимага на предметах -- мимо будет проходить, подхватит, но я до этого раньше не додумался, а сейчас проверять уже было поздно.
   Спустя минут пять хождения по комнате архимаг, придя к какому-то заключению, остановился:
   -- Чтобы не терять времени, займемся другим. Следуй за мной.
   Жаль, а я еще не придумал, как буду выкручиваться с элементалем. Я ведь не довел до ума работу системы вызова в целом. Для ее успешного функционирования мне нужен доступ ко всем элементалям, чтобы прописать в них функцию подчинения "авторизированным" пользователям, чего до сих пор сделано не было. И я пока смутно представлял, как это реализовать. Может, ну его на фиг? Просто научить вызывать, а дальше пусть сами разбираются?
   Мы долго шли по коридорам и залам. Встречающиеся вежливо уступали дорогу архимагу. Причем подобострастия в них я не заметил. Это мне понравилось. Честно говоря, у меня до сих пор не сложился цельный образ архимага, однако этот гном вызывал у меня все большую симпатию.
   В какой-то дальней комнате архимаг остановился и, повернувшись ко мне, кивнул головой, мол, заходи. Ага, понятно. Местный лазарет для высоких чинов. Вернее для одного чина. По центру -- одно койко-место, сверху куча ярких магических светильников, направленных вниз, сейчас выключенных. По сути, палата и операционная одновременно. По стенам... хм... я бы назвал это приборами, если бы не их магическая начинка. В общем, куча стационарных амулетов медицинского характера. В углу на диване сидела колоритная парочка, не обратившая на нас никакого внимания, и тихо переговаривалась. Один старый гном и эльф. А главным персонажем, судя по всему, являлась принцесса. Конечно, узнать в лежащем теле принцессу было сложно. Тело частично прикрыто влажной материей, от которой так и несет магией. В организм входит несколько трубок, в том числе в горло, вены и в... хм... зачем туда-то? Ее окутывал легкий прозрачный магический полог, вероятно, играющий роль защиты от микробов и прочей инфекции. Очень мне понравился один аппаратик. Я прямо облизнулся и почувствовал легкую ностальгию. Просто его действие напоминало... компьютер с томографом? Рядом с изголовьем больной находился артефакт, поверх которого в воздухе висела схематичная иллюзия человека с разноцветными точками и пятнами по телу. Приглядевшись в магическом зрении и подключив Умника, я разочарованно вздохнул. Все оказалось просто. Артефакт формировал статичную иллюзию человеческого тела, а за отображение состояния его различных частей отвечали разные магически примочки, видимо, размещенные на пациенте. Но все равно, на первый взгляд это выглядело весьма высокотехнологично. К тому же заниматься наблюдением могут и немаги. Впрочем, я расстроился только оттого, что в агрегате отсутствовал логический модуль, который можно было бы назвать компьютером. Тем не менее, гномы молодцы. Главное ведь -- результат.
   Я был не прав, считая, что нас не заметили. Поставив точку в разговоре, целители поднялись и молча поклонились архимагу.
   -- Есть что нового? -- тихо спросил архимаг.
   Старый гном отрицательно покачал головой. Архимаг повернулся ко мне:
   -- Я знаю, что ты помог принцессе. За это тебе отдельное спасибо. Но сейчас твое средство мешает работе целителей. Сможешь его остановить? -- Он пристально смотрел на меня, как и оба лекаря, которые, как только услышали слова архимага, сразу стали с любопытством меня разглядывать.
   -- Уже, -- буркнул я, подав симбионтам сигнал на самоуничтожение. И тут же заметил изменение картинки на "мониторе". Я не разбираюсь в их маркировке, но цвета на статичной иллюзии поменялись. Целители тут же забыли о нас и бросились к пациентке. А архимаг явно был разочарован. Видимо, хотел посмотреть, как я это буду делать, но ничего не уловил. Еще бы! Я последние модели стал переводить на инфомагическое управление -- тут он пролетел. Я тут же чуть не хлопнул себя при всех по лбу. Идиот! Тупой обормот! Ведь можно было сделать управление через инфосеть! "Жучки" ведь как раз через нее, родимую, передают информацию, а если встроить такую же обратную схему, тогда управлять ими можно было бы, не выходя из дома. Ну да ладно. Что-то я очевидные вещи начинаю пропускать... Глупею? Или переработал?
   -- Думаю, об этом мы тоже поговорим. Хорошо, пойдем, -- засобирался архимаг, -- скоро прибудут нужные гномы и Васа привезет Крису. Подождешь в приемной.
   -- А можно я тут посижу, понаблюдаю? -- Я кивнул на целителей. -- Мне это интересно.
   Руархид задумчиво посмотрел на меня, на магичащих целителей, потом кивнул:
   -- Хорошо, я пришлю за тобой. -- Затем достал амулет связи, что-то пошептал в него. Через минуту в комнату зашел какой-то гном, видимо, из охраны, и уселся у выхода. -- Он проводит тебя, когда понадобишься, -- сказал мне архимаг.
   Конечно, я не стал говорить, что с легкостью найду дорогу назад. Гном на входе, скорее всего, был моим охранником. Наверное, чтобы я не сбежал. Я пожал плечами, устроился в кресле в углу и стал наблюдать.
   Почти час я записывал на комп все, что видел, с помощью Умника и модели магии раскладывал применяемые целителями плетения на составляющие, отслеживал реакцию принцессы, проверял соответствие реальной работы плетений с тем, что моделировалось на компе. Только у меня инструмент был получше, чем у магов, -- Умник, который уже собаку съел на принципах функционирования человеческого организма, его физиологии, подкрепляя все это видением информструктур. Все это было ужасно интересно, но надо мной висела и проблема с элементалями. Ну что ж... попробуем? Не зря ведь я научился раздваивать процесс мышления.
   "А может, не надо?"
   "Надо, Умник, надо. Последний рывок, а потом, обещаю, займусь подготовкой к балу. Крису надо приодеть, на выступления музыкантов сходить... Заодно и отдохну. А ты лучше помоги, чтобы все побыстрее прошло. Хорошо?"
   "Куда я денусь", -- проворчал мой спутник.
   С небольшим усилием -- все-таки в реале у меня это еще не очень получается -- я сумел войти в инфосеть и одновременно остаться в сознании. Глаза мне не особо нужны были, а вот то, что отрабатывал комп и Умник, я мог видеть только через бадди-комп.
  
   Поток сознания -- 2
  
   На начальном этапе, пока Умник собирал информацию, я уделил больше внимания проблеме элементалей, хоть и продолжал первым потоком сознания отслеживать действия Умника. В принципе мне что надо? Чтобы все элементали земли могли подчиняться только тем персонажам, у которых есть такие права. Причем желательно с привязкой к конкретному магу. Зачем мне это надо было?.. Забыл... А, вспомнил! Чтобы, если секрет вызова попадет к чужим, они не смогли бы им воспользоваться, да и не могу я продумать, что за собой повлечет возможность вызова элементалей любыми стихийниками. Если с вызовом других элементалей уже сложился статус-кво, то я его своими действиями могу порушить. А мне не хочется брать на себя такую ответственность. Гномы же, как мне кажется, более-менее разумные существа и на начальном этапе проконтролируют распространение информации и возможностей по использованию элементалей земли. По крайней мере, изменения в обществе, которые обязательно произойдут, будут плавными.
   Жаль, у меня нет доступа к инфокомпу, может быть, мне бы удалось быстро выполнить все, что я задумал? Так... Как там биокомп обзывал их? Модули серии "Е"? Эй! Биокомп, где ты?
   На мой мысленный зов рядом замигал шарик перламутрового цвета. Попробуем-ка вот это.
   "Найти информацию о модулях МЕ".
   "Требуется уточнение", -- знакомые детальки-буковки и слова. Здорово!
   "Найти информацию о модулях МЕ. Их общее количество и местоположение".
   "Выполняется поиск... Найдено 32435 единиц. Из них 21356 находятся в режиме спячки. Местоположение модулей..." И тут пошли длинные строчки цифр.
   "Стоп! Вывести местоположение визуально". Может показаться странным, что я общался со своим биокомпом с помощью слов. В действительности слова приходилось использовать, когда биокомп не понимал моих мысленных посылов. Или понимал неверно. А иногда и менюшки появлялись. Хоть в последнее время это случалось все реже и реже. Видимо, они нужны на начальном этапе освоения биокомпа.
   Забавно наблюдать за своим вторым сознанием. Отсюда, из инфосети, кажется, что сознание, отслеживающее действия в реале, медленное-медленное -- напоминает движение твердых частичек в киселе. Из реала же, наоборот, сознание воспринимается как трасса, где мысли движутся с огромной скоростью, почти неуловимо...
   Отреагировав на мою команду, окружающее пространство слегка изменилось. Просто вокруг меня появилось много новых объектов зеленого и красного цвета.
   "Зеленые -- активные модули, красные находятся в режиме спячки, -- отреагировал на мое недоумение биокомп. И много мне эта информация дает? Да ничего! Пространство инфосети ведь не соответствует реальному. Вздохнув, для пробы попробовал получить информацию об одном зеленом модуле.
   "Индивидуальный номер БАС-234532. Уровень износа энергетических структур -- двенадцать процентов. Находится в режиме ожидания команд".
   "Ну и как далеко он отсюда?" -- буркнул я.
   С заметной задержкой -- видимо, не сразу уловил суть вопроса -- биокомп отреагировал:
   "Время ответной реакции составляет меньше одной миллисекунды".
   Хм, я разве об этом спрашивал? Тьфу ты, кажись, понял. В инфосети расстояние имеет другое значение, я сейчас как бы дотронулся до пресловутого модуля, а значит, вступил с ним в контакт... Так, переформулируем вопрос.
   "На каком расстоянии находится модуль БАС-234532 в своем физическом воплощении от меня?"
   "Две тысячи триста двадцать пять километров, шестьсот метров, шесть сантиметров... пятьсот восемь метров десять сантиметров... пятьсот пять метров четыре сантиметра..."
   "Стоп!" Понятно. Значит, можно их отслеживать и в физической системе координат. "Показать все модули серии МЕ в трехмерной координатной системе. Началом координат считать положение центра планеты. Масштабировать изображение до углового размера... примерно сорок угловых минут". Пусть термины биокомп не знает, но я ведь заодно пытаюсь представить в уме, что хочу увидеть...
   Слава доблестным ученым атлов! Биокомп меня понял! Передо мной развернулась сфера, схематично изображающая планету, внутри которой копошились точки. Вернее большая их часть, красные, кучковалась в центре, а зеленые медленно барражировали под самой поверхностью земли. Но я заметил, что с пару сотен находится и вне Лунгрии. Ага, судя по расстоянию на схеме -- часть где-то внутри Солнечной системы, а часть над полюсами. Хм... И основная масса в режиме спячки. И что они там забыли?
   "Так... Проверить возможность подключения к модулям для проведения их самодиагностики. Вывести их цели и задачи. Показать параметры, которые можно изменять, их диапазоны. Возможность изменения подпрограммы реагирования на внешние команды..."
  
   Поток сознания -- 1
  
   Тем временем Умник переработал первичную информацию и был готов к показу всего, что накопал... Причем, молодчина, соотнес протекающие процессы с текстами из медицинской базы данных. Правда, данные были не полными, а касательно информструктур кое-что вообще отсутствовало.
   "Ты как, хоть чуток понимаешь в биологии?" -- спросил Умник.
   "С чего бы это? Знаешь, информатика и биология мало соотносятся друг с другом".
   "Ну не скажи. Если абстрагироваться от технологий, то, по сути, и там и здесь сложные системы, в которых, кроме всего прочего, происходит информационный обмен. В биологии, правда, это частенько ведет к изменениям самих систем в физическом плане. А уж если учесть, что, так или иначе, физический план бытия завязан на инфосеть, информструктуры, то... Ну ладно, я отвлекся. Я вот почему спрашиваю. У вас на Земле, оказывается, уже есть технологии регенерирования, об этом я уже давно прочитал. Так вот, в принципе я разобрался, что делают маги. И эти процессы -- что у вас, что здесь -- не особо различаются. Только у вас техника и химия, а здесь магия. И сам процесс достаточно длительный. Тот регенерированный пальчик у девочки вырос, можно сказать, за рекордно короткие сроки -- неделю. Вот эти маги, что колдуют над принцессой, точно провозились бы не меньше месяца. Неизвестным фактором являются гроссмейстеры целительской магии, принципы их работы. Известно, что для них нет почти ничего невозможного в плане воздействия на человеческий организм".
   "Угу, наверное, полезнее было бы понаблюдать работу именно гроссмейстера".
   "Ага. Ладно, продолжим. Без объяснения кое-чего из биологии не обойтись. Рассказывать?"
   "Ну давай, -- с сомнением ответил я. -- Если, конечно пойму. В принципе мы с тобой на эту тему уже говорили, когда пытались вырастить девочке пальчик, но только с точки зрения работы медицинских инфоплетений. Пожалуй, давай с самого начала, и ты постарайся попроще объяснять, все-таки не моя область. Хорошо?"
   "Постараюсь. Многие аспекты я опущу, оставлю основное. Итак. Значит, проще... В процессе регенерации ключевыми являются два фактора: дифференциация клеток или дифференцировка и их пролиферация".
   "Так. Пошли страшные термины. Это ты называешь "проще"?"
   "Ну а как это называть? Своими словами? Давай уж потерпи. Кого-то другого и "циклический сдвиг через бит переноса" может вогнать в ступор".
   "Согласен", -- улыбнулся я.
   "На первый взгляд, ничего сложного. Так вот, ты должен знать, что организм состоит из разных клеток. Существует несколько их типов. Вернее специализаций. Дифференцировка клеток -- это когда первоначальная, не дифференцированная клетка начинает делиться и получающиеся клетки, развиваясь, специализируются. В результате получаются разнообразные клетки: эпителиальные, мышечные, нервные и так далее. Тотипотентные -- клетки, способные дифференцироваться в любые клетки организма. Так, из одной оплодотворенной клетки вырастает целый организм. Плюрипотентные -- клетки, способные образовывать множество различных клеток, но не целый организм. Мультипотентные -- клетки, способные образовывать клетки тканей, из которых они были взяты. Унипотентные -- клетки, дающие начало только одному типу клеток. Пока понятно?"
   "Продолжай".
   "Так вот, тотипотентные клетки эмбриона называют эмбриональными стволовыми клетками, а плюри- и мультипотентные клетки организма -- взрослыми стволовыми клетками, их еще называют недифференцированными или неспециализированными клетками. Функция первых в организме очевидна, из одной клетки должен развиться целый организм с огромным числом клеточных типов (около двухсот у человека), каждый из которых выполняет свою функцию. Взрослые стволовые клетки необходимы организму для восполнения клеток, погибших в процессе жизнедеятельности. Они способны заменять практически все ткани в организме: мозг, костный мозг, кровь, почки, эпителий пищеварительной системы, кожу, сетчатку, мышцы, поджелудочную железу, печень и так далее".
   "Круто. Если у человека есть эти стволовые клетки, то они, по сути, должны работать на регенерацию? Почему же регенерация, как таковая, не присуща человеку?"
   "Не все так просто. Их не очень-то легко найти во взрослом организме -- не зря ведь у вас в те времена, когда медицина, связанная с регенерацией, только начинала развиваться, их вылавливали из крови пуповины младенца и хранили в жидком азоте. В основном у взрослого человека стволовые клетки вырабатываются в костном мозге, но работают на производство клеток крови. Еще клетки печени могут регенерировать в обычном состоянии".
   "Так, более-менее понятно. А что такое "пролиферация клеток"?"
   "Просто размножение клеток организма делением".
   "Ага, тогда еще вопрос. Исходя из твоих объяснений, оплодотворенные яйцеклетки тоже относятся к тотипотентным?"
   "Да".
   "Мне непонятно, как у организмов, выращенных из этих яйцеклеток, могут появиться дети, если они сами есть продукт дифференцировки и пролиферации? Если взять целое, разбить на кучу маленьких кусков, как из такого кусочка может вырасти целое, подобное оригиналу?"
   "Хороший вопрос. Углубимся?"
   "Намного?"
   "Намного".
   "Тогда не надо. Вопрос не принципиальный. Продолжай".
  
   Поток сознания -- 2
  
   "Диагностика модулей в спящем режиме недоступна. Активировать их?"
   "Конечно!" -- Забавно проверить, что получится. Постепенно модули стали "зеленеть", то есть просыпаться. Тут же пошел анализ, забив все видимое пространство лишней информацией. "Убрать деталировку процесса, оставить только итоговые данные".
   Спустя некоторое время картина стала проясняться. Практически все модули находились в исправном состоянии с небольшими флюктуациями "уровня износа энергетических структур". Вот это мне было непонятно. Как могут изнашиваться энергетические структуры без материального носителя? Биокомп тут же отреагировал на мое недоумение: "уровень износа" заменился на "уровень дестабилизации энергетических структур относительно эталонных параметров".
   Уже лучше. А откуда взяты эталонные параметры?
   "Эталонные параметры заложены в неизменяемую область памяти модулей, уровни дестабилизации определены в результате самодиагностики модулей". Понятно, и радует, что в чем-то мы, люди, схожи с создателями элементалей.
   У меня уже был отработан механизм привязки элементаля к конкретному человеку, вернее гному -- Крисе. Но осталось решить более важные проблемы.
   "Вывести подробную информацию по внешней настройке модулей, -- часть этих данных я уже использовал, -- найти информацию по... хм... системе команд для перепрограммирования поведения модулей". Поймет ли? В прошлый раз я или формулировал по-другому, или же биокомп тогда еще не совсем меня понимал, но сейчас реакция отличалась:
   "Место поиска?"
   "Все доступные места, -- с замиранием сердца ответил я. Какие поисковые алгоритмы заложены в биокомп? -- Показывать промежуточный статус поиска".
  
   Поток сознания -- 1
  
   "Так вот. В чем отличие человека от, скажем, тритона?"
   "Да, в чем?"
   "А в том, что если у тритона оторвать лапу, на поврежденном участке тела клетки шкуры, костей и крови становятся клетками без отличительных признаков. То есть стволовыми клетками. Вся эта масса вторично рожденных клеток называется бластемой. Вот они и начинают усиленно делиться, в соответствии с текущими нуждами становясь клетками костей, кожи и так далее".
   "Забавно. У человека такого не наблюдается, почему же?"
   "Это связанно с эволюцией. У человека сильная иммунная система, которая, кстати, отсутствует у земноводных. Вполне вероятно, что изначально организмы имели обе системы -- и систему регенерации, и иммунную. Но в ходе эволюции системы стали несовместимы, и природе пришлось выбирать, что оставить".
   "Жаль, что не осталась регенерация, но, вероятно, для этого были причины?"
   "Совершенно верно. Просто иммунная система более важна для выживания организма. Вот простой пример. Какой тебе толк от выращенной руки, если одновременно с ее ростом в организме бурно размножаются раковые клетки?"
   "Ага, получается, что иммунная система и подавляет регенерацию. Так?"
   "Да. Ну и, наверное, в процессе эволюции перестал вырабатываться "ремонтный материал" за отсутствием необходимости, вернее возможности его применить".
   "Кстати, а откуда клетки знают, в какие необходимо превратиться при регенерации?"
   "Вопрос на миллион! -- обрадовался Умник. -- Тут работает двойной механизм. Информация о строении организма записана в ДНК, но она же есть и в его информструктуре. Информация может розниться в каких-то пределах. Например, тебе оторвало руку. Через какое-то время твоя информструктура тоже изменится, отражая текущее состояние, однако в ДНК ничего не поменялось. Через несколько лет запускаем процесс регенерации. И вот что получается. Размножаясь, клетка попадает в узлы информструктуры и получает информацию, в какой вид клеток превратиться. Но! В нарушенных частях информструктуры такая передача информации невозможна. Тогда клетка использует информацию из ДНК".
   "Непонятно тогда, как это работает у ребенка. Он ведь растет, а информструктура, по твоим словам, отстает от изменений!"
   "Совершенно верно. И здесь работает тот же механизм. Вот смотри: должна вырасти новая клетка, поскольку рост организма заложен в нем самом; клетка пытается получить информацию из информструктуры, которой еще нет, тогда она обращается к ДНК".
   "Хм... ясно. Тогда, если я, например, сам вырастил себе шестой палец и мне оторвет руку, то пока информструктура не изменилась, в процессе регенерации у меня вырастет рука с тем же шестым пальцем. А спустя много времени -- с пятью. Так?"
   "Да".
   "Понял". Я задумался.
  
   Поток сознания --2
  
   "Подключение к общему Центральному Информаторию... Неудача".
   "Подключение к Информаторию Центрального института исследований пространства и времени... Неудача".
   "Подключение к личному информаторию семьи Арил Элехнор Тируэль Гонт... Неудача".
   "Попытка подключиться к узлам локального кластера "Планетарный трудяга"... Не проходит аутентификация".
   Ну, это мне и так было понятно. Кажись, все варианты уже закончились... Нет, еще что-то есть:
   "Попытка подключиться напрямую к концентратору "Системный бюрократ"... Неудача, прямые подключения запрещены. Используйте промежуточные узлы локального кластера".
   Ну что? Все?
   "Провести свободный поиск в доступном узле инфосети?"
   Конечно, провести! На этот раз биокомп задумался надолго.
   Итак, что мы имеем? Существует какой-то Центральный Информаторий, причем общий. То есть раса атлов, возможно, развилась до состояния полного объединения. Хотя речь может идти и не обо всей расе. Кто их знает? Есть институт, теперь понятно, где работал Дронт. Хотя "работал" тоже может означать не то, что под этим подразумеваю я. То есть взаимоотношения Дронта и этого института пока непонятны. Но вот семья Арил Элехнор Тируэль Гонт... Скорее всего, в настройки биокомпа заранее были вшиты параметры, предназначенные для членов этой семьи, к которой, судя по всему, принадлежит и Дронт. Ну а Умник имел доступ только к данной модели -- вряд ли Дронт вообще планировал использовать биокомпы, даже при развитии уровня местных рас. Хоть и бесполезная информация, но все равно интересная.
   "Найден слабый эхо-сигнал искусственного происхождения. Кодировка неизвестна. Предположительный уровень сложности -- четыре единицы по универсальной шкале Гронта. Исходя из анализа информационной деформации сегмента инфосети, откуда исходит сигнал, время существования источника -- шестьсот один стандартный год. Для более подробного анализа обратитесь к вычислительным ресурсам на два уровня выше".
   Уф! Ну и дела! Видимо, где-то существует что-то или кто-то, тоже нашедший способ работать с инфосетью. Хоть это и любопытно, но не в данный момент.
   "Поиск завершен. Найдено ноль доступных информаториев".
   Так. Понятно. Но, кажется, биокомп кое-что упустил.
   "Проанализируй наличие информации в каждом модуле серии МЕ, а также выдай результаты своего анализа".
  
   Поток сознания --1
  
   "Что делают эти целители в данный момент? -- наконец спросил я, переварив информацию. -- Кстати, ты не слышишь никакого шума?"
   "Нет, не слышу. А что именно?"
   "Ладно, забей. Рассказывай про целителей". Уже некоторое время я слышал странный "белый" шум. Как будто работало радио.
   "Итак, продолжаю. -- В голосе Умника явно слышались воодушевление и радость. Понравилось преподавать. -- В целом все сводится к простым действиям. Воздействуя на ауру, маги настраивают организм на формирование стволовых клеток. С помощью хитрой техники заставляют их перемещаться в пораженные участки тела -- так быстрее, чем ждать, пока сами доберутся. Затем ставят магические фильтры, очищающие кровь и остальные жидкости. Удаляют поврежденные или отмершие твердые частицы организма. Вот сейчас ты наблюдаешь, как целители катают мягкий пористый шар по телу принцессы -- плетение, работающее в нем, растворяет ненужные частицы и втягивает в себя то, что от них осталось. Видимо, за прошедшее время не все отработали. Ага, еще этот шар впитывает остатки мазей и растворов, которыми обрабатывают тело принцессы. Понятно. У них куча всяких настоек, жидкостей и прочего, с элементами, необходимыми организму, но из них ему не все нужно -- вот шар и забирает лишнее. Организм находится на внутривенном питании. Умно. Кроме того, они как-то умудряются выключать иммунную систему организма, причем без всяких последствий. Вот это плетение... -- Умник вывел на экран сложную структуру. -- Если быть точным, то не отключают, а так обрабатывают магией пораженные участки тела, что система просто игнорирует происходящее в них".
   "А если там будут формироваться неправильные клетки? Ну, вроде раковых?"
   "Хороший вопрос. Чтобы этого избежать, маги периодически останавливают процесс регенерации и включают иммунную систему на полную катушку. Свои клетки уже прописались в организме, и она их не трогает, зато быстро уничтожает ненужные".
   "Это так просто?"
   "Как сказать... Вообще, для образования раковой клетки нужно десять-пятнадцать специального вида поломок в геноме. В процессе деления эти поломки регулярно происходят, поэтому если в организме есть активно делящиеся клетки, рано или поздно раковая болезнь возникнет. Иммунная система постоянно отлавливает потенциально опасные клетки, которые набрали те самые поломки. Так что, если ее адекватно простимулировать, она и сама остановит развитие рака. Кстати, ты видишь, как медленно целители работают? Гном ставит фильтры, очистители, обрабатывает растворами, а эльф сконцентрировался на самой ране, вернее определенной области тела принцессы. У них неплохо получается. Но как медленно! Посмотри, работу ведут на небольшом участке, потом переходят к следующему. И еще -- эльф корректирует энергетические потоки в организме. Управляя ими, можно сильно менять работу организма, в том числе ускорять регенерацию".
   "Дай-ка догадаюсь... Те инфомагические плетения работают примерно так же, только быстрее, за счет того, что ловчее справляются с контролем и удалением ненужных и левых клеток, помогая иммунной системе?"
   "Да, вот взгляни".
   Я прокрутил кусок плетения в модели, кое-что проверил...
   "Слушай, мне кажется, или плетение действительно уничтожает... ну назовем их раковыми клетками, вызывая в них резонанс, отчего они просто разваливаются?"
   "Ага! Молодец, разобрался. Действительно, раковые клетки имеют слегка другие резонансные характеристики. А по информструктуре легко определяются нужные. Соответственно, как только встретится клетка с другой частотой, плетение таким вот образом ее уничтожает. И при данном подходе не надо насиловать иммунную систему".
  
   Поток сознания -- 2
  
   Так, анализ самих модулей почти ничего нового не дал. Эти данные я использовал и раньше, когда привязывал элементаля к Крисе. Вспомнил! Как-то в разговоре Умник упоминал, что информация в распределенном виде хранится в инфосети. Не только в рукотворных инфосерверах, но и в природной, естественной инфосети. По сути, она является хранилищем информации обо всем...
   "Провести сбор данных по управлению модулями в инфосети, хранящихся в оригинальном, необработанном виде. Информацию выдать после стандартной обработки". -- Вроде правильно сформулировал. Сейчас узнаем, насколько.
   "Требуется уточнение. В каком сегменте инфосети?"
   Хм... Ну, а если так?
   "На участке, охватывающем местную звездную систему. Каковы предположительные затраты времени?"
   "Невозможно рассчитать. Зависит от информационной насыщенности сегмента".
   Ну ладно, посмотрим, что получится.
   "Приступай и выводи промежуточные результаты".
   Спустя пару секунд пошла какая-то непонятная информация. Я пытался в ней разобраться, но безуспешно. Вдруг окружающее пространство задергалось, будто смяли бумагу, но быстро вернулось в норму. Что это было?
   "Я хочу поближе посмотреть на принцессу". Что это за мысль? Не моя, точно. А ну, брысь отсюда!
  
   Поток сознания
  
   "Я хочу поближе посмотреть на принцессу", -- сказал я и встал. В глазах роились куски плетений, энергетические линии, окружающее пространство расцветилось разными красками.
   "Вот оно! Новая информация!" -- Уже отфильтрованные данные, пусть редкие и недостаточно полные, стали поступать в мой мозг, и я уже стал догадываться, как обработать элементалей.
   "Ник!!! У нас проблемы! Активность твоего мозга возросла чуть ли не на порядок! Что делать?"
   "Ты не понимаешь, Умник! Используя эти инфоплетения, вернее некоторые их функции, и разумно подойдя к лечению, учитывая все, что ты наговорил, можно добиться если не мгновенной, то очень быстрой регенерации! Это надо проверить!"
   "О чем ты говоришь, Ник? Остановись! Ты что, на принцессе решил тренироваться?"
   "Используя вот эту подборку API-шных команд модулей, можно, например, сделать так, что они будут реагировать только на определенный вызов. Это первый этап. А сюда мы впишем общий код доступа к ним. Этот код будем вписывать в ауру мага с привязкой к самой ауре. Причем мы сделаем его настолько сложным, что ни скопировать, ни создать его с нуля не удастся, а можно будет получить лишь путем слияния двух таких же плетений, то есть при слиянии аур двух магов. Причем привязка к ауре не простая, местная, которую теоретически можно обойти, а моя личная -- шифрация некоторых узлов плетения на основе уникальных параметров ауры. По-другому получить не выйдет! Ха-ха! При создании в ауре нового мага такого кода двумя существующими магами должен присутствовать и модуль земли. Это второй этап. Модуль земли? А! Элементаль! Это третья и последняя часть головоломки -- у нового мага сформируется уникальный код с привязкой к данному элементалю. И все! Кстати, если чуток подработать механизм, то у нас получится... Ага, логично. Маг-инициатор может быть и один, но тогда он просто передаст свой код наследнику, а сам уже не сможет вызывать элементаля. За такую передачу будет отвечать вот эта часть плетения с алгоритмом перепривязки к ауре нового мага. А значит, и элементаля по наследству передаст. Логично? Логично!"
   "Бред какой-то. Приступаю к сглаживанию активности мозга. Что-то непонятное происходит".
   "А если перенаправить внутренние энергетические потоки организма таким вот образом, то мы усилим регенерацию раз в восемьдесят--сто, если не больше. Что это тут мешается? Хм... Интересный рисунок энергетических каналов. Но мешает, не дает пройти. Хм... А нажмем мы сюда и дадим импульс... Да! Больше не мешает. Хорошо. Да... При привязке к элементалю, как я говорил, новый ключ доступа приобретает законченный вид, и привязать к нему большее количество элементалей не удастся. Вот! Теперь лишь осталось внедрить базовый код вызова во всех элементалей. Это займет... Так мало? Всего лишь трое суток? Ладно, пойдет. Ага, а вот и пропущенные раковые клетки. Почему-то они ярко выделяются на фоне остальных. Вернее неярко отличаются... Хм... Как же сказать? Не отличаются яркостью? Ну, пусть будет так. А вот откуда мне известны их резонансные характеристики? Так, чтобы не мучиться, делаем плетение для всего тела, так... пропускаем сквозь него больного... Совсем потухли. Хорошо. А теперь надо... Фу, какая гадость, уберем эти грубые плетения, мешают. Так... Питание, элементы, правим энергетику организма..."
  
   ***
  
   Охранник, в срочном порядке вызванный архимагом для контроля и собственно охраны его гостя (хотя от кого тут, во дворце? Скорее остальных оберегать от охраняемого), напрягся. Одним из указаний было не подпускать человека к принцессе, над которой сейчас работали целители. По скромному мнению охранника, тогда и вовсе не следовало оставлять непонятного субъекта в этой комнате. Мало ли что он выкинет?
   Человек, пошатываясь, встал. Охранник тоже поднялся, внимательно отслеживая движения подопечного. Что-то бормоча себе под нос, гость архимага с закрытыми глазами медленно двинулся к суетящимся у тела больной целителям. Гном-охранник тут же оказался на пути у парня и вежливо сказал:
   -- Пожалуйста, вернись на свое место.
   Человек, не прекращая что-то бормотать на неизвестном гному языке, повернул к нему голову. Охранника мало чем можно было испугать или удивить, таковы все бойцы, приписанные к дворцу. Поэтому действия человека, как и его напряженное лицо с закрытыми глазами, не вывели гнома из равновесия. Но на всякий случай он активировал амулет личной защиты от магии и физического воздействия -- очень дорогая вещица, которую имеет на вооружении, пожалуй, только охрана дворца.
   Впрочем, человек не стал нападать. Он просто протянул к гному руки и пошатнулся. Охранник подхватил парня, а тот дотронулся пальцами до двух мест на его теле -- где-то в районе груди и около шеи. В результате ноги у гнома почти сразу отказали, и он мешком упал на пол, правда, успев смягчить падение руками. Кроме этого, неприятно стянуло низ живота. Всего пара мгновений понадобилась охраннику, чтобы осознать, что ни защита не помогла, ни кольчуга скрытого ношения. Не раздумывая больше ни секунды, он хлопком по поясу активировал амулет срочного вызова подмоги.
  
   Архимаг
  
   В дверь постучали. Архимаг, не отвлекаясь от чтения бумаг, произнес:
   -- Заходи, Васа.
   Дверь открылась, и вошел упомянутый маг, а за ним Криса. Девушка слегка волновалась, что выражалось в некоторой бледности и напряженности в фигуре. После этого в кабинет заглянул секретарь и вопросительно посмотрел на архимага.
   -- Через пять минут пусть заходят, -- ответил Руархид на молчаливый вопрос секретаря. Им уже были вызваны маги, отвечающие за развитие магии в области элементалистики. Сказать по правде, оно уже давно не существовало как самостоятельная ветвь, не связанная с остальными, -- слишком мало рождалось гномов, способных работать с прочими стихиями. Встречались гномы, способные работать с элементалями воздуха и воды, но довольно редко. Много было таких, кто в потенциале мог работать с земным элементалем. Несмотря на бесперспективность подобной затеи, учителя с маниакальным упорством заставляли таких магов развивать свои таланты и искать способ вызвать элементаля земли.
   Руархид откинулся на спинку кресла и, улыбаясь, взглянул на Крису. Девушка от пристального внимания главы государства почувствовала еще большую неловкость.
   -- Да ты не бойся меня, -- усмехнулся архимаг, -- я не страшный. Вон, мэг Васа подтвердит.
   Васа усмехнулся в бороду.
   -- Расскажи своими словами об элементале земли. Как ты его научилась вызывать, твои впечатления, что ты об этом думаешь. А потом мы соберем небольшое совещание, поговорим обо всем подробнее и попытаемся выработать черновой вариант развития магии стихий. Не последняя роль в данном деле будет отведена тебе, Криса. А это для тебя большой шаг вперед, -- поощрительно улыбнулся архимаг.
   Криса никак не отреагировала на слова архимага, хотя сердце слегка запнулось. Она собралась с мыслями и начала рассказ. Вернее начала излагать подредактированную версию событий, которую они с Ником отрепетировали именно на такой случай -- если раньше времени раскроется, что они научились вызывать элементаля земли. Зачем Ник попросил ее поступить таким образом, она не очень понимала. Ну и что, что Ник сам придумал, как производить вызов? Что в этом такого? Это же наоборот возвысит его в глазах окружающих! Тем не менее, девушка уважала просьбу своего друга. Скорее всего, он лучше ее знает, как правильно поступить в данном случае. Криса и сама не заметила, что давно уже ставит мнение Ника выше мнений остальных, даже ее учителя.
   Согласно изложенной девушкой версии Ник обнаружил подобный способ вызова случайно. Вызвать духа земли по старинке у него, как и у гномов, не получилось. В процессе рассказа Криса постоянно ссылалась на слова Ника. Что это Ник сказал. Что это его мнение. Таким образом, она отсылала всех возможных расспрашивателей пообщаться напрямую с ним. Хоть ей и не нравилось такое положение дел, но Ник настаивал на этом. В конце рассказа был момент, самый слабый с точки зрения Крисы. Выходило, что и Криса и Ник по каким-то известным только Нику параметрам подходили для такого способа вызова элементаля. Как и предполагала девушка, на этом моменте архимаг переглянулся с Васой, будто понял, что она говорит не совсем искренне. Скрывать свои чувства она уже хорошо научилась, поэтому не волновалась, что по ее ауре можно что-то прочитать. Ну и особенно неприятный момент для Крисы наступил, когда ей пришлось сказать, что она не представляет, как научить кого-либо вызывать элементаля. Про привязку Ник тоже запретил говорить. При этих словах архимаг нахмурился и о чем-то задумался, переведя взор вдаль.
   -- Хорошо, -- наконец произнес он и снова благожелательно посмотрел на девушку. -- Ты пока подумай о своем рассказе, вспомни, что могла забыть. На совещании будут... -- внезапно архимаг замолчал на полуслове.
   Все в комнате почувствовали резкий всплеск магической активности. Даже не переходя на магическое зрение, можно было увидеть произошедшие изменения. Стекла в окнах сначала потускнели, а затем стали матовыми. Зажглись светильники, и откуда-то из угла зазвучал противный звук, ввинчивающийся в мозг, способный, наверное, поднять и мертвеца. Криса перешла на магическое зрение и сразу отметила огромное количество активных плетений, многие из которых она с ходу определила как защитные. От некоторых плетений во все стороны комнаты расходились тонкие линии-датчики, пересекающие всех присутствующих, девушка даже задержала дыхание -- кто знает, на что они могут среагировать. Она с некоторым испугом посмотрела на старших магов, но мэг Васа был внешне совершенно спокоен, его волнение выдавала лишь зажатая в кулаке борода. Архимаг тем временем что-то нажал в столе, что-то магически активировал, и многие датчики-лучи внутри кабинета исчезли, противный звук пропал, а на стене напротив его кресла разошлись в стороны резные панели, за которыми оказалось очень подробное изображение плана дворца. Криса тоже глянула на него. План был выполнен очень красиво -- выложенный из разных пород камня и украшенный полудрагоценными камнями. Если бы девушка раньше не видела что-то подобное, могла бы и не догадаться, что перед нею именно план.
   -- Это в лазарете, -- вдруг произнес Руархид и, повернувшись к Васе, добавил: -- Там принцесса и Ник. -- Затем сжал правой рукой браслет на левом запястье (Криса решила, что это амулет связи) и произнес: -- Что у вас? -- Выслушав доклад, архимаг помрачнел. -- Остановите его, только аккуратно, -- отдал он команду и упал в кресло.
   -- Что случилось? -- не дождавшись объяснений, спросил Васа.
   -- Похоже, Ник сошел-таки с ума. Он вырубил охрану, прогнал целителей и что-то делает с принцессой. При этом бормочет на непонятном языке. Да и выглядит невменяемым.
   -- Мне кажется, ты ошибаешься. -- Васа вскочил и нервно заходил по комнате.
   -- А мне кажется, ты слишком оптимистичен!
   -- Я не верю, что Ник впал в безумие из-за драконьей магии -- слишком хорошо он в ней разбирается, чтобы позволить себе сойти с ума.
   Криса только переводила встревоженный взгляд с одного мага на другого. О чем они говорят? Какое безумие?
   -- Ладно. -- Архимаг встал. -- Пойдем посмотрим. Но если он навредил принцессе, то прежде чем Лаурин убьет меня, я первым оторву голову этому мальчишке! -- Он резко пошел к двери.
   -- Я с вами! -- решительно встала Криса. Архимаг остановился, о чем-то подумал, выдвинул из стола ящик и бросил ей кругляш на цепочке.
   -- Надень, иначе и шагу не сделаешь за пределами кабинета.
  
   В приемной выходящих встретил десяток готовых ко всему охранников. Архимаг сначала хотел их отпустить, но, что-то прикинув, приказал:
   -- Следуйте за мной.
   Спустя несколько минут быстрой ходьбы группа гномов подошла к лазарету. Их встретил мрачный Мондрид.
   -- Что? -- спросил архимаг.
   -- Мы ничего не можем сделать. Боевые плетения использовать нельзя -- принцесса рядом, точечно воздействовать на Ника не получается. Сначала, когда мы пытались его вывести без использования магии, получили вон что. -- Мондрид показал рукой на суетящихся над неподвижными телами целителей. -- Потом он поставил купол.
   -- Что с ними?
   -- Элониль, -- Мондрид кивнул в сторону эльфа-целителя, -- говорит, что Ник очень ловко и быстро где заблокировал, а где перемкнул линии жизни в организме. Элониль ставит ребят на ноги, благо для него в этом ничего сложного нет. Однако вред нанесен -- пострадавшим придется восстанавливаться пару дней.
   -- Что с принцессой? -- Руархид наконец задал самый важный вопрос.
   -- Непонятно. Вон, Горхидт наблюдает, -- кивнул он на гнома-целителя, через порог анализирующего внутреннюю обстановку. Руархид подошел к целителю, заглянул внутрь комнаты и сказал через плечо:
   -- Рассказывай.
   Гном от неожиданности дернулся, повернулся и слегка поклонился архимагу:
   -- Одно могу сказать, человек действует по совершенно незнакомой мне методике. Даже гроссмейстеры работают по-другому, я знаю, мой учитель был гроссмейстером, а у меня не хватило...
   -- Не отвлекайся.
   Гном запнулся, недовольный тем, что его прервали, но продолжил, как ни в чем не бывало:
   -- Пока все амулеты показывают, что принцесса жива. Но что с ней происходит -- увы, непонятно. Их показания слишком разнятся. При нормальном лечении такого не может быть.
   -- Иначе говоря, есть опасность, что она может не выдержать?
   -- Я не могу этого утверждать, -- уклончиво ответил целитель, не желая брать на себя ответственность в непонятной ситуации, -- однако такой результат вполне возможен.
   Руархид скривился от такого ответа. Целитель вдруг сообразил, что, возможно, сам себе подписал приказ о снятии с должности. Привыкнув к почету во дворце, он совсем забыл, что архимаг очень не любит нерешительность, проявляемую служащими в сложных ситуациях. Однако архимаг больше ничем не показал свое недовольство, и гном про себя облегченно вздохнул.
   Руархид же пытался разобраться в том, что видит. Действительно, как и рассказывали, Ник стоял у ложа принцессы с закрытыми глазами, что-то говорил, неслышимое из-под купола, иногда посмеивался, и больше ничем не показывал, что занят какой-то работой. На магическом уровне его активность тоже не прослеживалась. И лишь бурная реакция медицинских амулетов говорила о происходящих процессах. Саму принцессу тоже было прекрасно видно, и то, что видел архимаг, его не радовало -- девушка была покрыта какой-то липкой с виду массой, за которой терялись очертания ее тела.
   -- Элониль, -- повернулся архимаг, -- что скажешь?
   Эльф медленно подошел и остановился рядом, бросив короткий взгляд на принцессу.
   -- Ничего хорошего. Что с ней, отсюда увидеть не могу. Но в любом случае, непонятно кто делает непонятно что с принцессой. Это надо остановить.
   Архимаг мысленно с ним согласился. Тем более что решение, которое он сейчас примет, станет известно Лаурину. Насчет того, что эльф его убьет, если с дочкой случится плохое, Руархид, конечно, погорячился, но дружеские отношения точно будут поставлены под вопрос. Если он сейчас ничего не предпримет, а девочка умрет, Руархид не простит себе этого до конца жизни. До этого состояние принцессы было стабильным, со дня на день ждали появления эльфийского гроссмейстера... и тут такое. Да еще учитывая, что Ник ведет себя неадекватно. Убить-то его можно, при этом даже не потревожив принцессу, архимагу это под силу. Иммунитет к обычной магии у парня частичный -- на основании полученной от Васы информации спецы архимага рассчитали количество магической энергии, требуемое для атакующего плетения, которое сможет поразить мага с такой повышенной энергоемкостью ауры, как у Ника. Только вот как насчет элементалей земли? Упустить шанс снова научиться ими повелевать? Да архмага за такое с дерьмом съедят в гильдии, если узнают! Тем более, Криса упомянула, что сама в этом деле еще не разбирается. А если получится как в прошлый раз? Да и других впечатляющих разработок у Ника в загашнике немерено. Вот дилемма! В принципе архимаг понимал, как надо действовать, чтобы оторвать Ника от принцессы, при этом ему особо не навредив. Но... можно потерять половину охраны. Руархид окинул взглядом собравшееся в проходе воинство и грустно усмехнулся про себя. Снова надо делать выбор, никуда от этого не деться. Жаль ребят, со многими из них он знаком лично, а у некоторых и родителей знает. Но они понимали, что служба во дворце хоть и спокойнее, но иногда бывает намного опаснее. Был еще один момент, который позволял архимагу оптимистично смотреть на "захват" Ника. Как только появились данные о его способностях, архимаг изучил всю доступную информацию, в том числе и секретную из специального хранилища, касающуюся давних столкновений гномов с драконами. Потом проанализировал все, что сумел узнать Васа. В результате анализа ему удалось создать, вернее, воссоздать пару плетений, предположительно способных выдержать драконий магический удар средней силы. Мало кто помнит, что в те времена, когда маги ходили на драконов, сформировался сейчас уже не существующий орден драконоборцев. То плетение, которое планировал применить Руархид, было создано случайно. Причем случай тот стоял в одном ряду с придуманными смешными историями, но произошел в реальности. При нападении дракона один маг со страху сформировал случайное плетение, сохранившее ему жизнь. И что удивительно -- сумел его запомнить. Правда, это не сильно помогло человеческим магам в борьбе против драконов. Архимаг надеялся, что если Ник при попытке его остановить рефлекторно попытается что-то сотворить, используя драконью магию, то Руархид сумеет выдержать первый удар, а там уже и ребята вступят в схватку. А дальше видно будет, то ли помочь им, то ли по-быстрому ретироваться. А если, что маловероятно, все зайдет слишком далеко и придется вступить в бой, то можно будет задавить строптивца с помощью огромных ресурсов дворца.
   -- Так, десяток, построиться! -- развернулся архимаг. -- Сейчас будете брать этого человека. Действовать осторожно -- он должен остаться в живых, как и принцесса. Это сложно, понимаю, а зная возможности Ника, могу предположить, что некоторые из вас могут сильно пострадать. Отнеситесь к этому серьезно. Я сейчас перенастрою ваши амулеты, усилив защиту, в том числе и ментальную. Как только снимаю купол, врываетесь в лазарет и действуете по обстановке. Я отсюда, если что, помогу вам, да и Васа тоже. Десятник! -- обратился архимаг. Стоящий перед выстроившимися стражами гном выпрямился. -- В срочном порядке разрабатываете план действий внутри помещения, чтобы достичь поставленной цели, и сообщаете мне о своей готовности. А я пока тоже подготовлюсь. -- Архимаг поманил пальцем Васу, и они вдвоем отошли к двери лазарета. К ним подошла бледная Криса.
   -- Что? -- нетерпеливо повернулся к ней архимаг.
   -- Не надо, -- тихо проговорила девушка. -- Ник не сошел с ума, как вы думаете. И я уверена, что с принцессой ничего плохого не произойдет. А если вы туда ворветесь, то можете помешать ему, и вот тогда может произойти все что угодно.
   -- Я уважаю твое мнение, девочка, но я уже принял решение и твои слова его не изменят. А ты держись неподалеку. Потом, когда мы возьмем Ника, я хочу, чтобы ты была рядом с ним. Может, присутствие близкого человека приведет парня в чувство. -- Архимаг отвернулся к Васе.
   -- А она не так уж и не права, -- шепнул тот Руархиду. -- Может, передумаешь?
   -- Нет, и не отвлекайся, время идет.
   Криса, сжав кулаки, отошла в сторону.
   Спустя несколько минут десятник сообщил о готовности, стража расположилась полукругом с центром в месте прохода в комнату, где находилась принцесса. Архимаг согласовал с ними свои действия и повернулся к двери. И тут произошла заминка, разрушившая планы архимага и повернувшая события в сторону... лучшую или худшую, на тот момент еще было непонятно. Вперед протолкалась Криса и закрыла собой проход в комнату. Взгляд ее был опущен к полу, кулаки все так же сжаты, губы тоже, что отражало внутреннюю решимость.
   Архимаг молча смотрел на девушку некоторое время, потом вздохнул:
   -- Пожалуйста, Криса, отойди.
   -- Вы неправы.
   Руархид снова вздохнул:
   -- Извини, некогда тебя переубеждать. -- Он кивнул десятнику и, больше не обращая внимания на Крису, занялся подготовкой: в его ауре стало формироваться какое-то сложное плетение, одновременно с этим он активировал пару амулетов.
   Однако Криса не стала дожидаться развязки. Она подняла взгляд на приближающегося десятника и выдохнула сквозь зубы. Васа закрутил головой, а архимаг отвлекся, к чему-то прислушиваясь. Одновременно с этим все присутствующие гномы, за исключением архимага, Васы и Мондрида, стоявшего в стороне, взлетели в воздух, и их в разных позах прижало кого к стене, а кого к потолку. Посыпалась штукатурка. Стражники уже активировали свои защитные амулеты, поэтому особо не пострадали, если не считать кряхтящего гнома-лекаря и эльфа, потерявшего сознание, -- у них не было защиты.
   Архимаг с полминуты смотрел на происходящее, бросив формировать плетение, -- все равно без стражников план не сработает.
   -- Ай, молодец, девочка, -- улыбнулся он. -- И какое знакомое ощущение присутствия... -- Он бросил взгляд на Васу. Тот тоже улыбался. -- Только не вовремя ты. -- Архимаг что-то сделал, и связь Крисы с элементалем разорвалась. Стражники посыпались на пол. Криса же опустила плечи и со слезами на глазах отвернулась, не желая показывать свою слабость.
   Пока стражники приводили себя в порядок, ситуация снова изменилась. Купол, перекрывающий вход в комнату с нарушителем и принцессой, сам собой пропал. Ник без сознания лежал на полу. Комната быстро заполнилась гномами, архимаг отдавал распоряжения, целителей срочно приводили в порядок их коллеги, Ника куда-то унесли, Крису тоже увели. Скоро помещение почти опустело. Рядом с принцессой стояли архимаг, Васа и уже четверо целителей. И все смотрели на покрытое непонятно чем тело Эль. Оно оказалось наполовину погруженным в странную субстанцию.
   -- Слив сломался, -- пояснил эльф, тряпочкой зажимая нос, из которого все еще сочилась кровь.
   -- Данные амулетов стабилизировались и показывают почти полное выздоровление. Наверное, тоже сломались. -- Гном-целитель бросил взгляд на эльфа. Тот не обратил на это никакого внимания.
   -- Надо все тут почистить и просканировать. Я буду готов через пару минут. -- Эльф отошел в сторонку, присел на диванчик, откинул голову и сложил ладони лодочкой, прикрыв ими свой нос.
   Гном, что-то ворча себе под нос, вместе с целителями из новой смены занялся работой. Архимаг несколько удивленно переводил взгляд с гнома на эльфа. Потом покачал головой и тоже отошел в сторону, ожидая, когда все будет готово.
   Спустя некоторое время, в течение которого каждый думал о произошедшем (даже архимаг и Васа молчали, хотя поговорить им было о чем), всех заставил дернуться возглас одного из целителей.
   Присутствующие в комнате бросились к ложу и молча уставились на почти очищенное от непонятной жидкости и слизи тело принцессы. Если не считать розового цвета ее кожи, как у новорожденной, то, на первый взгляд, девушка полностью восстановилась. Ее грудь размеренно поднималась и опускалась. Лицо тоже стало прежним. Забавно, но никто не воспринимал ее как прекрасную принцессу с идеальным телом. Скорее, для всех она была принцессой, от которой одни неприятности. И лучше бы держаться от нее подальше.
   -- Даже волосы выросли, -- пораженно произнес один из целителей. После ранения принцессу привезли с почти полностью сгоревшими волосами, а затем остатки окончательно удалили целители. Сейчас же из-под тряпочки, прикрывавшей ее голову, выглядывали черные, как смоль, пряди. Правда, они тоже были в этой слизи, но, тем не менее, всем стало понятно, что Ник за короткое время совершил почти невозможное. Архимаг, сам целитель не из последних, хоть и не практикующий, видел перед собой на первый взгляд практически здоровый организм.
   -- А с черными волосами она больше похожа на свою мать, -- задумчиво проговорил он. -- Ладно, нечего пялиться. Элониль и Горхидт, проведите полную диагностику состояния принцессы, остальные вам помогут. Результаты тотчас мне на стол. Итак, все занимаются своими делами. -- Руархид отошел к Мондриду и о чем-то с ним пошептался.
   Стража уже покинула лазарет. Архимаг, взяв под локоть задумчивого Васу, потащил его из комнаты.
  
   -- Что ты собираешься делать с Ником и Крисой? -- Васа взял в руку стакан с набульканной в него огненной и резко выплеснул содержимое в рот.
   Два мага снова расположились в кабинете Руархида, который предложил отметить благополучное разрешение ситуации распитием нового сорта огненной.
   -- Пусть пока Ник побудет в карцере. -- Архимаг последовал примеру Васы и опрокинул стакан. -- Да не хмурься ты! Просто это самое защищенное место. Полагаю, даже с помощью драконьей магии нелегко оттуда выбраться. Если, когда он очнется, с ним все будет в порядке -- выпустим, если нет, -- архимаг пожал плечами, -- тогда и решим. Я послал целителей осмотреть его. Жаль, маг-менталист почти беспомощен, если пациент без сознания. Но кое-что проверить сможет -- искажения ментального образа и еще по мелочи. Да не беспокойся ты так! -- воскликнул Руархид, видя, что Васа продолжает хмуриться. -- Сам знаешь, карцер только называется так, на самом деле это вполне неплохо оформленное помещение. Когда Ник придет в себя, первое впечатление от окружающей обстановки у него не будет отрицательным.
   -- А что с Крисой? -- Васа плеснул себе еще настойки.
   -- А что с ней? -- Архимаг пожал плечами. -- Девчонка молодец. В отношении нее мои планы не изменились. И даже та ее выходка с элементалем лишь показала, что она предана тем, кого относит к своим близким. Надо использовать эту ее черту, пусть считает самыми близкими нас. Конечно, с ней могут возникнуть проблемы, если Ник в самом деле сошел с ума и его придется уничтожить. Но я не тороплюсь. Надо постараться выцарапать у него информацию об элементалях. Ты удовлетворен?
   -- Мне кажется, девушка должна быть рядом с ним, когда он придет в себя.
   -- Согласен, -- кивнул архимаг. -- Но с подстраховкой. Впрочем, об этом ей необязательно знать. Да и вообще можно подселить ее к Нику. Кто знает, какая между ними установилась связь? Вдруг поможет?
  
   Два мага сидели за бутылкой огненной еще около часа, лениво переговариваясь и ожидая результата работы специалистов. Архимаг отменил все встречи, запретил тревожить себя по пустякам. Исключение было сделано для распорядителя бала, периодически заскакивающего, чтобы уточнить кое-какие детали. Но в конце концов архимаг и его послал куда подальше.
   Когда подходила к концу вторая бутылочка огненной, принесли долгожданный доклад о состоянии принцессы.
   -- Так... -- быстро протрезвев, бормотал архимаг, вчитываясь в длинный список, составленный целителями.
   -- Ну что там? -- не выдержал Васа, прихлебывая фирменный напиток архимага, способствующий отрезвлению.
   -- А все в порядке. -- Архимаг облегченно откинулся на спинку кресла, перебросив бумаги Васе. -- С принцессой, в смысле. Полное восстановление. Некоторые процессы еще продолжаются, но в целом подкопаться не к чему. Единственное, с чем не смогли разобраться целители и что выбивается из общей идеальной картины, -- непонятное переплетение жизненных линий в районе солнечного сплетения. Данное явление отражается в ауре. Раньше с этим никто не сталкивался, и что это означает, сдается мне, узнаем не скоро. Или Ник очнется и расскажет, или прибудет гроссмейстер и разберется.
   -- А почему ее волосы изменили цвет?
   Архимаг усмехнулся:
   -- Я помню ее совсем соплюшкой, тогда она выглядела точь-в-точь, как мать. А та была черноволосая, как большинство дроу. Видимо, повзрослев, Эль решила не выделяться среди остальных эльфов и перекрасила волосы или изменила цвет с помощью магии. Да... Ну что я могу сказать? Ник меня впечатлил. -- Архимаг встал и, повинуясь своей привычке, стал ходить по комнате. -- Я уверен, он действовал с помощью драконьей магии, но действовал совершенно не так, как раньше. Я внимательно изучил отчеты -- твои, кстати, тоже. Каждый раз он действовал по-разному. Такое ощущение, что Ник постоянно совершенствовался в целительстве. Но он работает не по стандартам наших целителей. Отсюда следует интересный вопрос... Какой? -- Руархид оглянулся на Васу.
   Тот кивнул:
   -- Где научился? Откуда взял информацию, как лечить, применяя драконью магию? А если информация как таковая отсутствует, то каким образом он так быстро сумел разработать свою методику? Учителя нет, подопечных, на которых можно тренироваться, также не было замечено. Ник бы не стал испытывать на девочке непроверенные методы. Тот случай с Тиром был исключением, но и тогда он действовал очень успешно.
   -- И что ты думаешь на этот счет?
   Васа пожал плечами:
   -- Сам подумай. Вот сидел он, смотрел на целителей, потом "сошел с ума" и вылечил принцессу.
   -- Перенапрягся? -- Архимаг пожевал губами.
   -- Скорее всего. Думается мне, -- Васа потянулся и зевнул, -- что вся ценность не в драконьей магии, а в голове Ника. В его мозгах. В пользу этого говорит и то, что ему единственному удалось разобраться с вызовом элементаля.
   -- Ну что ж, -- задумчиво покивал архимаг, -- может быть. Но почему не предупредил? Не согласовал с целителями?
   -- Можно подумать, ты всегда согласовывал свои действия с начальством. -- Васа озорно подмигнул архимагу и улыбнулся.
  
   Историческое отступление. Один день из жизни Руархида
  
   Кабинет архимага
  
   -- ...таким образом, выявленные факты однозначно указывают на то, что все эти смерти не были случайностью, результатом скрытного подключения к сети накопления энергии или ошибкой при проведении экспериментов, а являются результатом целенаправленного убийства гномов, неугодных определенной группе лиц -- нашим собирателям силы. -- Руархид, начальник службы безопасности магической гильдии, закончил доклад и собрал бумаги.
   -- И что ты собираешься с этим делать? -- спросил его архимаг.
   -- Думаю выступить на ближайшем совете и потребовать ареста Вартарта -- эту гниль необходимо вытравить, пока она не вытравила нас, -- с напускным равнодушием ответил Руархид.
   -- Да-да. Но подожди несколько дней. Собирателей поддерживает половина совета, это может вызвать раскол в гильдии. Ты лучше еще раз все проверь, а я подготовлю нужное решение. -- Архимаг задумчиво стал наматывать бороду на палец. -- Ладно, можешь идти.
   Некоторое время архимаг сидел неподвижно, глядя на закрывшуюся за Руархидом дверь. По его лицу пробегали тени эмоций далеко не благодушного характера. Наконец он очнулся и открыл верхний ящик стола, откуда достал амулет связи и снова на некоторое время замер, задумчиво глядя на предмет в своей руке. Да, Руархид очень полезный гном, он сумел практически полностью пресечь утечку секретных данных из гильдии и раскрыл несколько заговоров и случаев мошенничества. Но он предан гильдии, а не лично архимагу, поэтому для блага гильдии им придется пожертвовать. Вроде бы противоречие -- убрать преданного гильдии гнома ради самой гильдии, однако оглашение обнаруженных им фактов однозначно вызовет раскол, а этого архимаг допустить не мог. Активировав амулет, он произнес:
   -- Привет Вартарт, тут у нас такое дело....
  
   Эльф, стоявший в воротах дома, был стар. Возможно, он был самым старым представителем расы. Он прожил очень бурную жизнь, не только оставившую отметины на теле, но и вынудившую его жить за пределами Леса. Странная штука жизнь. Служивший когда-то "карающей дланью" у деда молодого короля, потом главой безопасности у его отца, теперь нашел приют у гномов. После попытки переворота молодой король, вынужденный договариваться с главами высоких Домов, согласился отправить его в ссылку. И теперь эльф изображает из себя садовника одного высокопоставленного чиновника, давнего приятеля молодого короля. Правда, был и приятный момент, примирявший старика с его положением. Молодой гном любил послушать старого эльфа, проявляя интерес к его рассказам. Сам он рассуждал немного наивно, но в целом со знанием дела. А любимой темой старика, отдавшего большую часть жизни борьбе с врагами короны, были интриги.
   К дому подошла группа гномов в одежде разнорабочих. Они несли какие-то мешки и доски.
   -- Хозяина нет дома, -- окриком остановил эльф группу из двух магов и трех воинов. В том, что эти рабочие переодетые маги и воины, у старика не было никаких сомнений.
   -- Твой хозяин нанял нас для ремонта подвала, -- произнес один из переодетых гномов, которые тем временем грамотно обступили эльфа. -- Он просто не успел тебя предупредить. Вот его записка. -- Главный протянул лист бумаги. Эльф взял протянутый ему листок и, щурясь, стал делать вид, что с трудом может разобрать текст поддельного документа. То, что документ поддельный, он понял, едва взглянув на бумагу.
   "Наивны, как дети орков", -- подумал эльф и, достав из кармана связку ключей, бросил ее главному.
   -- Идите работайте, -- буркнул он и, не сказав больше ни слова, побрел к небольшому домику возле ворот. Работники подняли материалы и направились в глубь сада к особняку. Как только они подошли к дверям, главный кивнул головой в сторону ушедшего эльфа. Тут же один из воинов, осторожно прячась в тени деревьев, быстро скользнул к домику, в котором скрылся эльф.
   Тем временем эльф поставил горшочек с зеленой лианой на полочку над дверным проемом так, чтобы лиана свисала посередине прохода и, развернувшись спиной к двери, стал неторопливо освобождать крышку находившегося в углу люка от стоявших на ней садовых инструментов. Заметив боковым зрением крадущегося воина, он лишь неодобрительно покачал головой, отмечая его предсказуемость. А через секунду молниеносно развернулся, ловко подхватив мертвое тело. Яд душащей лианы, выведенной эльфийскими магами, мгновенно вызывал сильнейший паралич всех мышц, в том числе и сердечной. Мизерное воздействие на магическое плетение, проходящее через лиану, -- и она опала с руки воина, неосторожно решившего отодвинуть мешавшую растительность. Аккуратно уложив труп, старик окончательно расчистил и открыл люк. После чего, вернув горшочек с лианой обратно на окно, ловко вывернул из сведенной смертельной судорогой руки трупа кинжал, осмотрев который очень неодобрительно покачал головой.
  
   Войдя в дом, группа разделилась. Старший из магов отправился на поиски кабинета хозяина особняка, младший с оставшимися воинами спустился в подвал. Подвал представлял собой большое единое помещение, занимающее все пространство под домом. Здесь царило полное запустение. Кучи хлама, сломанной мебели, каких-то досок, а посредине много битого кирпича, оставшегося, по-видимому, от последнего ремонта. Подчиняясь указаниям мага, воины сложили принесенные с собой предметы перед входом и начали сноровисто разгребать центр комнаты, оттаскивая весь хлам в дальний угол.
   В это время старший осматривал дом. Здесь ему не нравилось. Практически все пространство было пронизано какими-то непонятными плетениями. Радовало одно: судя по низкой концентрации магии, боевых среди них не было. Довольно скоро он обнаружил кабинет хозяина. Приоткрыв дверь, осмотрел комнату. Огромное количество плетений превращало все в сплошное марево, различить что-то конкретное было невозможно. Радовало мага только отсутствие серьезных артефактов и боевых плетений. Ломать же сигнальную систему он не посчитал нужным: в это время в охране гильдии, куда уходили сигналы о вторжении, дежурили свои гномы.
   Войдя в кабинет, гном прошел прямо к скрытому за картиной сейфу, замеченному им еще с порога комнаты. Немного повозившись, взламывая стандартное охранное плетение, он его открыл. Привычно не обратив внимания на активацию сигнальных плетений, маг взял пачку документов -- все содержимое сейфа. Глянув на верхнюю страницу, он прочитал одно-единственное слово, написанное поперек страницы: "Прощай". Пожав плечами, полистал записи и засунул бумаги в свою холщовую сумку. Маг отвернулся от пустого сейфа и принялся осматривать стол. Никаких тайников, ничего не заперто, везде пусто. Только на дне самого нижнего ящика лежал листок бумаги с надписью: "Здесь ничего нет". Мысленно выругав шутника, маг осмотрел два пустых книжных шкафа и обнаружил, что они тоже совершенно пусты... Свернул ковер, но и на полу ничего интересного не оказалось. Снова выругался -- хотя задание выполнено и документы найдены, но нет уже ставшей привычной добычи "для себя".
   -- Видать, этого Руархида в детстве головой об наковальню сильно приложили, -- пробормотал маг. -- Вроде и не мелочь какая -- начальник безопасности, а живет беднее, чем шелупонь из трущоб.
   Осматривать другие комнаты бесполезно, по слабости следов аур видно, что они совершенно не жилые. "Похоже, Руархид заходит домой только ночевать", -- решил вор. Встав на средину комнаты, он в последний раз внимательно осмотрел помещение. Сначала обычным зрением -- ничего интересного. Открытый сейф, два пустых книжных шкафа, письменный стол, возле которого нет ни одного стула, -- вот и вся убогая обстановка. Потом с помощью магии -- в густом мареве сигнальных плетений можно было разглядеть разве что сейф в стене.
   -- Ну ничего, есть еще спальня, -- сказал себе маг и двинулся к выходу. До двери он не дошел двух шагов. "Тихая смерть", пылинки которой были спрятаны в стенах и раскрылись под действием эльфийского плетения в момент вскрытия защиты сейфа, получила свою жертву.
  
   Тем временем через отверстие в стене эльф наблюдал, как псевдорабочие расчистили середину помещения и начали под руководством мага собирать какое-то сложное устройство.
  
   Маг чувствовал беспокойство. Его компаньон уже должен был закончить осмотр дома. Хотя вполне возможно, что того задержала какая-нибудь хитрая защита на двери кабинета, но почему он не спустится и не предупредит?
   Наконец все было закончено и проверено. Энергия из проходящей неподалеку жилы исправно текла в накопитель, осталось заменить штатный управляющий амулет на специально подготовленный. Все было спокойно. От находящегося во дворе воина не поступало никаких тревожных сигналов. Маг аккуратно свернул чертежи и убрал их в сумку. Отсутствие напарника начинало всерьез напрягать.
   -- Роркун! Проверь, как там учитель, -- послал маг одного из воинов. Тот резво направился к выходу. Обычно у воинов не было времени осматривать дом и набивать карманы добычей, а маги не торопились делиться, так что подвернувшийся шанс воин решил использовать по полной. Он тщательно осмотрел первый этаж и в шкафу на кухне нашел бутылку дорогого вина. Прихватив с кухни бокал, он зашел в первую понравившуюся ему комнату. Откупорив бутылку, недалекий вояка наполнил бокал и, удобно устроившись в кресле, сделал глоток. "Хорошее вино пьют маги", -- успел он подумать перед тем, как его захлестнула волна райского блаженства. Уже ничего не соображая, жертва автоматически допила остатки вина в бокале, принимая десятикратно смертельную дозу.
  
   Маг нервничал. Он разрывался между желанием послать последнего воина проверить, что случилось, и страхом остаться в одиночестве. Наконец решение было принято. Он сам посмотрит, что происходит, но для собственной безопасности пошлет впереди себя воина.
   Поднимаясь по лестнице, маг не заметил, как за его спиной в одной из стен открылась потайная дверь и оттуда с кошачьей грацией выскользнула тень. Когда в дверном проеме рухнула стальная плита, отсекая воина от мага, последний успел только вскинуть руку, желая то ли на кого-то напасть, то ли защитить себя, а тонкий эльфийский клинок, смазанный ядом, уже прошел между четвертым и пятым позвонком, перерезая позвоночный столб. Яд, разработанный специально для захвата артефактов, завязанных на жизнь владельца, убивал разум, оставляя жить тело.
   Оставшийся воин имел неплохую подготовку, но отсутствие боевого опыта сыграло с ним злую шутку. Эльф, перед тем как активировать дверь-западню, включил все ловушки в доме. Так что поддавшийся панике воин был обречен. Он бросился к выходу из дома и когда пробегал через дверной проем, ударившие "молоты земли" превратили несчастного в брызнувший в разные стороны мясной фарш.
  
   -- Удачно получилось. -- Руархид внимательно разглядывал разложенные прямо на полу инструкции и чертежи по сборке накопителя-распределителя. -- Можно будет здорово продвинуться в понимании работы этой штуки.
   Эльф неодобрительно покачал головой.
   -- Руар, ты неверно оцениваешь ситуацию. -- Эльф вздохнул. Последние семь лет он стремился натаскать мальчишку по части интриг, и был крайне недоволен таким высказыванием подопечного. -- У тебя нет времени на исследования. Они пришли сразу после твоего доклада архимагу. Ты понимаешь, что это значит?
   -- Архимаг на их стороне, но мы это и предполагали. -- Руархид усмехнулся. -- Он труслив и не рискнет что-либо предпринять.
   Эльф наигранно схватился за голову.
   -- Ты совершаешь ошибку, продолжая считать архимага самостоятельной фигурой! Выступи ты со своим докладом на совете мастеров -- и раскол гильдии обеспечен. Архимаг должен был выбрать, кого уничтожить, чтобы избежать раскола! И он сделал свой выбор. Выбор неразумный, но назад у него дороги нет. Теперь, как только выяснится, что ты выжил, объявление тебя предателем вопрос решенный. В твоем распоряжении максимум вечер и ночь. Тебе остается выбрать одно из двух: побег или переворот. Решай!
   Повисла долгая пауза. Гном интенсивно думал, покусывая губы. Его глаза невидяще смотрели то на один предмет, то на другой. Внезапно пустой взгляд, случайно упавший на модифицированный амулет управления, изменился. И в этом взгляде было что-то такое, отчего старый эльф вздрогнул.
   -- Ты как-то говорил, что яма, вырытая твоим врагом, должна упрощать его похороны. Ты совершенно прав. -- Руархид пристально посмотрел на одну из бумаг.
  
   Эльфийское посольство
  
   -- Ваше величество! Участие наших воинов в действиях Руархида -- это скандал! -- От возбуждения посол эльфов вскочил. -- Отношения между нами только-только начали налаживаться!
   -- Да, ваше величество! -- спустя пару минут проговорил он. -- Понял, ваше величество! Будет исполнено, ваше величество! -- Посол тяжело опустился в кресло и дрожащей рукой положил на стол амулет связи. Таким молодого короля он еще не видел, вернее не слышал. Он не понимал, что случилось. Король, действовавший до этого очень осторожно, приказал передать все ресурсы посольства в распоряжение какого-то гнома! Участие эльфов в перевороте! Отец короля был гораздо разумнее. Немного успокоившись, посол вызвал секретаря.
   -- Выдай этому с кольцом то, что он просит.
   -- Но господин посол! -- Секретарь был шокирован. -- Он хочет получить "тихую смерть"!
   -- Выполнять! -- рявкнул посол, и испуганный секретарь буквально растворился в воздухе.
  
   Гильдия. Подвал здания собирателей
  
   Плетение, защищавшее решетку, перекрывающую проход в канализационный тоннель, внезапно стало меркнуть и вскоре исчезло. А через пару минут запиравший ее замок раздулся, захрустел и развалился. Скрипнув, дверь решетки распахнулась. В плохо освещенное помещение проникли два гнома в черной облегающей одежде и с тощими мешками за спиной. Первый сразу расположился возле единственной двери, напряженно прислушиваясь, а второй, присев возле распахнутой решетки, начал тщательно проверять остатки сигнальных плетений. Убедившись в чем-то, видимом только ему одному, он махнул рукой, и из темноты вышел третий в аналогичной одежде, с огромным, но легким мешком за спиной. Это был очень пожилой, но такой же ловкий, как в молодости, эльф.
   -- Все тихо, -- негромко произнес первый. -- Васа, дверь!
   Тот, кого назвали Васой, присел перед дверью и стал неторопливо осматривать ее. Через пару минут контрольные плетения были замкнуты, а энергия защищавшего дверь плетения откачана. Васа достал из мешка сверло и, осмотрев металлический косяк двери, просверлил в нем отверстие, в которое затем вставил металлический штырек.
   -- Механическая пакость, -- пояснил он товарищам. -- Я шток заклинил, теперь не сработает. -- После чего, вытащив из кармана отмычку, ловко открыл встроенный в дверь механический замок. Капнув по паре капель масла в петли двери, он тихонько ее приоткрыл.
   Выйдя в коридор, первый гном достал план, и, сверившись с ним, группа направилась в глубь здания.
   Минут через десять два гнома и эльф остановились в одном из коридоров.
   -- Похоже, вентиляция здесь, -- сверившись с планом, сказал Руархид, задумчиво осматривая стену.
   -- Да, Руар, похоже на то, -- согласился Васа. Осмотрев стену, он достал мел и нарисовал небольшой квадрат, таким образом отметив место, свободное от редких сигнальных плетений. -- Хватит? -- Васа посмотрел на эльфа.
   -- Пройдет, -- прикинув что-то в уме, ответил тот.
   Гномы переглянулись и, поднеся руки вплотную к обозначенному участку, стали формировать плетение. Через пару секунд камень начал крошиться и осыпаться, а минут через пять внутри нарисованного контура возникло отверстие.
   Гномы отошли от стены, отряхивая пыль. Эльф достал из мешка кожаный сверток и, не разворачивая, начал наворачивать на его содержимое какое-то плетение. Закончив, он вопросительно посмотрел на Руархида. Тот глубоко вздохнул и решительно кивнул. Эльф на мгновение задержал одобрительный взгляд на своем ученике и протолкнул сверток в дыру, которую тут же закрыл заранее приготовленным куском кожи, смазанным клейким составом. После того как он тщательно расправил и прижал кожу, закрывающую отверстие, группа двинулась дальше.
  
   Немного поплутав и спустившись еще на один уровень, группа вышла к дверям зала управления. Возле нее за столиком сидел дежурный, успевший только сказать:
   -- А кто... -- Продолжить ему помешал то ли эльфийский кинжал, вошедший в глаз, то ли "молот земли", раздробивший грудную клетку.
   -- Откуда здесь пост? -- Гномы удивленно переглянулись, они не ожидали никаких постов. Эльф равнодушно пожал плечами. Он давно отвык полностью полагаться даже на самые достоверные разведданные.
   -- Руархид, у нас проблема, -- произнес Васа, проскользнув к двери и быстро осмотрев ее. -- Можно или тихо и долго, или быстро и громко...
   Руархид замер, сканируя дверь.
   -- Да, наворочено... -- медленно протянул он. -- С другой стороны, для нас не так важно попасть туда, хотя очень хотелось бы. Главное, чтобы они решили, что мы там побывали... А еще лучше, пусть думают, что мы там засели. -- Он огляделся и посмотрел на своего друга: -- Васа, сделай управляемое плетение, которое дистанционно активизируется и выжжет все плетения в дверях. Управление веди к лестнице.
   Васа пожал плечами и приступил к работе, а Руархид, махнув эльфу, направился обратно. Когда Васа закончил и подошел к лестнице, Руархид уже заканчивал плетение двойного защитного полога, перегораживающего спуск и завязанного на два мощных артефакта-накопителя. Кроме того, пользуясь тем, что каналы силы защищены стандартно, Руархид подключил плетение к идущему в стене потоку силы.
   -- Зря использовал свой доступ, -- глядя на это подключение, произнес Васа. -- Если что-то пойдет не так, то ....
   -- Если что-то пойдет не так, это будет уже неважно, -- перебил его Руархид. -- Цепляй свое плетение на активацию щита.
   Еще несколько минут, и все было закончено. Щит подготовлен и должен активироваться, если кто-то начнет спускаться по лестнице либо просто когда истекут тридцать минут.
   -- Будем надеяться, эти потомки скальных крыс дадут нам полчаса, чтобы закончить наши дела, -- произнес Руархид и, подхватив мешок, направился по коридору. Друзья последовали за ним.
   У дверей малого накопителя, обслуживающего хозяйственные нужды здания, группа задержалась лишь на время, которое понадобилось Васе для вскрытия двери. Зайдя в помещение, они увидели увеличенную копию сооружения из подвала Руархида. Заменить штатный амулет управления на модифицированный после тренировок в подвале было делом нескольких минут. Затем Руархид проверил связь модифицированного амулета со специальным управляющим и в который раз подивился изобретательности неизвестного гения, додумавшегося использовать обычный амулет связи для активации дополнительного вредоносного плетения в модифицированном амулете. После этого, удалив все следы своего присутствия и восстановив защиту на двери, группа направилась к выходу.
  
   Гильдия. Здание собирателей. Кабинет великого мага Вартарта
  
   Великий маг (ничего, что в иерархии гильдии пока еще нет такого звания, Вартарт иначе себя не называл даже мысленно), как обычно, поздно закончил с делами и уже успел сложить в сейф бумаги, с которыми работал, когда в его кабинет влетел перепуганный секретарь.
   -- Там нападение! -- затараторил он. -- Кто напал, неизвестно. Тревога поднялась, когда нападавшие взломали двери зала управления. Сейчас лестница перекрыта каким-то щитом, за ним никого не видно, но щит пробить пока не удается. Попытки связаться с дежурным магом или старшим охранником с помощью амулетов связи безуспешны. Амулеты соединяются, но на вызов никто не отвечает.
   -- Вызови всех из малого круга и самых надежных -- из большого! Пусть срочно подтягиваются со своими учениками. -- Это была не первая попытка силой проникнуть в секретные помещения собирателей, и Вартарт был спокоен. -- И пошли настоятельное приглашение архимагу.
   -- Да, еще одно, -- остановил он секретаря, бросившегося выполнять задание. -- Если заявится кто-нибудь из охраны гильдии -- у нас идет важный эксперимент и мы должны срочно поменять настройки накопителя. Понял?
   Секретарь кивнул и резво выскочил за дверь. Вартарт же задумчиво почесал свою роскошную бороду -- гордость великого мага.
  
   Гильдия. Зал совещаний службы безопасности
  
   -- Итак, наши братья -- собиратели магической энергии -- затеяли грандиозный эксперимент. Эксперимент, похоже, вынужденный. Что-то у них пошло не так, как планировалось, и необходима срочная коррекция управляющих плетений. -- Руархид, сидевший во главе стола, перевел дух. Одет он уже был в стандартную униформу, голос холоден и весом, как и положено начальнику. -- Как я уже говорил, эксперимент вынужденный, а значит, не подготовленный и потому очень опасный. Наша задача -- обеспечить отсутствие случайных жертв, если у экспериментаторов что-то пойдет не так. Кроме того, все происходящее чрезвычайно секретно, а потому никаких официальных заявлений до окончания эксперимента. На территорию пускать, только предварительно согласовав с Вартартом.
   Закончив речь, Руархид оглядел собравшихся подчиненных и, когда не последовало вопросов, быстро раздал конкретные указания, кому обеспечить эвакуацию из зданий, ближайших к дому собирателей, кому охрану и так далее. Распустив всех, он подошел к окну кабинета, выходящему на дом собирателей, и стал наблюдать, как съезжаются его враги. Последним прибыл архимаг. "Пожалуй, пора", -- подумал Руархид и достал из ящика стола амулет связи. Немного постоял, глядя в никуда, затем решительно активировал его.
   Позднее говорили, что всплеск силы маги почувствовали даже на окраине города. А гномы, находившиеся в соседних зданиях, видели, как здание вздрогнуло и, немного постояв, осыпалось пыльной кучей. Руархид был один из немногих, кто мог детально объяснить произошедшее. Расследуя два десятка аналогичных, но гораздо менее масштабных "несчастных случаев", подобный которым его недруги готовили и для него, он знал, что модифицированный амулет запускал плетение -- расширяющуюся полусферу, использующую всю доступную на момент активации энергию для создания на своей границе несколько противоположных силовых полей, действующих одновременно. Сильное сжатие и сильное растяжение. Расширяясь с огромной скоростью, полусфера дробила камень, делая метал хрупким, а мягкие ткани живых существ превращая в фарш. Весьма "гуманное" оружие. Наверное, никто из собирателей никогда не мог подумать, что их любимое средство уничтожения неугодных будет применено против них самих. Единственное, о чем жалел Руархид, это о том, что вряд ли кто из погибших осознал в полной мере произошедшее с ними.
   Прижавшись лбом к стеклу, Руархид наблюдал, как здание, ярко освещенное холодными ночными фонарями, осыпаясь, превращается в пыльную кучу. Как рассыпаются потревоженные плиты дорожного покрытия. Он долго смотрел на резкие тени, отбрасываемые кучами мусора, в который превратилось могущество собирателей, и думал, что уничтожен архимаг, предавший ради власти интересы гильдии, что завтра на совете выберут другого, который, в общем-то, ничем не будет отличаться от предыдущего, и на душе у него было паршиво.
  
   Глава 3
  
   Где-то между Лесом и Дорзеном
  
   По дороге двигалась странная процессия. Странность ее была не в том, что она состояла из отряда эльфов -- не такое уж редкое это зрелище, -- а в том, что впереди отряда двигался самый настоящий дракон. Несколько раз им попадались путники. И, разумеется, в первую очередь они замечали именно дракона, ехали ли они навстречу или, наоборот, обгоняли. Реакция была одна -- оказаться от него как можно дальше: слишком много страшных сказок рассказывали о драконах, нещадно перевирая факты истории. Дракон же не обращал внимания на встречающихся существ. По крайней мере, внешне никто бы не догадался, что глаза рептилии с исследовательским интересом настоящего ученого отмечали любые детали происходящего. Дракон в основном двигался легким бегом, труднопредставимым для такого массивного тела. Иногда он радовал сопровождающих эльфов своими знаменитыми прыжками, в результате чего им приходилось нагонять его галопом. Но дракон оказался понятливым и подстраивался под среднюю скорость передвижения процессии.
   Внезапно он замер, что случалось с ним не так часто. Начальник процессии после пятиминутного топтания на месте уже собрался было поинтересоваться, что произошло, но в этот момент дракон сорвался с места и быстрыми скачками буквально за несколько мгновений оказался далеко впереди. Затем он остановился и так же быстро прискакал обратно.
   -- Надо торопиться, -- сказал дракон, уперев неподвижный взгляд в начальника процессии. Тот уже привык к такому взгляду -- в процессе движения они часто беседовали с драконом на разные темы.
   -- Что случилось? -- спросил он.
   -- Не знаю. Что-то сильное. Это то, что мне интересно. Я хочу быть рядом.
   -- Уважаемый Драххх, -- не слезая с лошади, ответил эльф. Сидя на спине благородного животного, ему почти не надо было задирать голову, чтобы смотреть прямо в глаза дракона, особенно когда тот присаживался на свой хвост. -- Мы, конечно, в состоянии увеличить скорость движения, но, боюсь, лошади этого не выдержат. Мы и без того передвигаемся так быстро, как только можем. Боюсь, вам все-таки придется ориентироваться на нашу скорость передвижения. А если вы отправитесь вперед без нас, то определенно потеряете много времени, пытаясь договориться с гномами. Да и неизвестно, как они примут вас, если нас не будет рядом.
   Драххх, наклонив голову набок, внимательно слушал. Глаза дракона периодически закрывались внутренним веком, придавая ему отрешенный вид. Обдумав высказывание эльфа, дракон печально повел хвостом.
   -- Я понимаю. Согласен. Но, может быть, есть способ как-то ускориться? -- Дракон снова внимательно посмотрел на эльфа, ожидая ответа. Тот задумчиво взялся за подбородок. Проблема заключалась в том, что эльфы обычно берут заводных лошадей только во время войн или при выполнении срочных государственных дел, каковым текущее, как поначалу казалось, не являлось. Уж очень они прикипали душой к своим любимицам, чтобы изменять им даже на время, и предпочитали просто не торопиться.
   -- Скоро по ходу движения будет гномья таверна, -- наконец ответил эльф, -- возможно, удастся договориться о запасных лошадях. Думаю, мы сможем прибыть на место быстрее. -- Эльф про себя вздохнул. Не любил он без особой надобности торопить события. Однако наказ короля был однозначен -- всеми силами помогать дракону и решать возникающие в пути проблемы.
   Дракон повторил подсмотренный у недраконов жест -- кивнул, и помчался своим обычным бегом впереди процессии.
  
   Торвин
  
   В уютно обставленной комнате с окнами, выходящими во внутренний дворцовый сад, над которым явно поработали эльфы и за которым продолжали следить, на кровати, укрытая легким покрывалом, лежала черноволосая эльфийка. Внешне -- чистокровная дроу.
   Много сотен и тысяч лет назад некогда единый народ эльфов по причинам, известным только самим эльфам, разделился. И так получилось, что со временем у дроу стало рождаться все больше детей с черными волосами, в то время как другая часть эльфов была по-прежнему светловолосой. Много копий сломали в научных диспутах эльфийские маги и маги дроу, ибо неоткуда было взяться чужой крови, чтобы повлиять на цвет волос. В итоге было решено считать виной всему смену ареала проживания, пусть и не очень далеко находящегося от изначального. Правда, доказательств этой теории не нашли -- в новом месте и вода была такая же, и деревья, и магический фон не потревожен чужой магией. Со временем все привыкли к такому положению вещей, и чаще всего именно по цвету волос можно было с достаточной долей уверенности сказать, кто перед тобой -- дроу или светлый эльф. Разумеется, современные эльфы отличаются от дроу не только этим -- в течение многих веков каждый народ шел своим путем, однако разговор о другом.
   Рядом с кроватью сидел Торвин, сын эльфийского короля, и внимательно смотрел на свою сестру. Уже двое суток прошло с момента ее излечения, но она пока еще не приходила в себя. Эльф пребывал в смятении. Сначала он чуть не потерял сестру и, как ни старался гнать от себя тревожные мысли, уже приготовился если не к ее смерти, то к долгому выздоровлению. Пусть гроссмейстер, высланный отцом, и привел бы ее в порядок, но неизвестно, насколько быстрым и безболезненным оказался бы этот процесс. В любом случае Эль предстояло тяжелое испытание. Потом вдруг его вызывают и проводят к сестре, внешне практически полностью здоровой. Причем ничего не объясняют. Это-то и бесило больше всего! Если у гномов есть гроссмейстер-целитель, то почему они говорили, что такого нет? Почему не посоветовались с ним перед тем, как приступить к исцелению? Даже Элониль молчит, хоть и эльф. Авторитет принца для него ничего не значит -- его родители в свое время были изгнаны из леса, поэтому он не очень жалует своих. Но, конечно, не настолько, чтобы вредить -- иначе бы его не подпустили к принцессе. Архимаг уклоняется от встреч, отговариваясь занятостью, а его помощники не в курсе дела. В принципе их можно понять -- сегодня начались долгожданные празднества в честь дня рождения архимага, на которых и Торвину необходимо присутствовать, по крайней мере, в первый день, однако эльф считал, что здоровье сестры, принцессы эльфов, намного важнее какого-то бала. Да и могли ведь просто объяснить ему, что произошло? Он бы тогда и не дергался.
   -- Не-е-ет! -- внезапно закричала до сего момента лежавшая неподвижно девушка и выбросила вперед руки, пытаясь закрыться от чего-то, видимого только ей.
   Торвин бросился к постели, мягко схватил за руки бьющуюся в истерике Эль и стал успокаивать:
   -- Тише, тише, сестренка. Все в порядке! Я рядом...
   Ему все-таки удалось успокоить сестру. Ее лицо расслабилось, и она подняла на брата мутные глаза, в которых пока отсутствовало узнавание. В этот момент в комнату вбежали дежурные целители и оттеснили эльфа от ложа. Девушку тут же погрузили в сон и стали проводить диагностику.
   -- Все хорошо, -- произнес Элониль, бессменный наблюдающий за принцессой. -- Это остаточные образы и переживания последних минут перед получением травмы. Пусть поспит.
   -- Когда с ней можно будет поговорить?
   Эльф пожал плечами.
   -- Пока ее лучше не беспокоить. Как только она проснется, я дам вам знать.
   Торвин кивнул, бросил на сестру взгляд, в котором сквозила боль за нее, и отправился на бал, благо идти было недалеко.
  
   Эль
  
   Темнота. Абсолютная. Однако уши улавливают чье-то слабое дыхание и шорох. Внезапно сквозь темноту прямо в лицо летит яркий сгусток огня. Она пытается закрыться руками, но это не помогает. Руки мгновенно обугливаются, жар в лицо, треск сгораемых волос, и кто-то пытается содрать кожу с лица и тела... Эль рефлекторно дергает руками и тут же понимает, что боли нет. От неожиданности она замирает. Да, боли нет. Кто-то, находящийся рядом, замечает ее движение, раздается голос. Незнакомый. На эльфийском.
   -- Как вы себя чувствуете, ваше высочество?
   Ничего не остается, кроме как открыть глаза. Веки с трудом подчиняются. Кажется, что в глаза кто-то тычет своими пальцами. Но нет, это всего лишь свет. Однако по щекам текут слезы.
   -- Не торопитесь. -- Ладонь неизвестного прикрывает веки. От нее идет тепло, резь уменьшается.
   -- Вот теперь можете смотреть.
   Действительно стало лучше. Эль сразу натыкается взглядом на эльфа. И тут же понимает, что он из изгнанного рода. В косичках на голове отсутствуют знаки Леса.
   -- Где я? -- Девушка обводит взглядом обстановку комнаты, замечает, что лежит голая под легкой материей, плотно облегающей ее тело. Она невольно краснеет -- неизвестный эльф ее смущает, но в его глазах отсутствует обычный мужской интерес. Почему-то это ее задевает.
   -- Во дворце архимага, -- спокойно ответил эльф и замолчал, глядя как бы сквозь нее. Эль поняла, что он смотрит на ее ауру.
   И тут в ее памяти возник тот самый момент, когда она, уже понимая, что ничего не может сделать, смотрела на быстро приближающуюся к ней и ее воинам стену огня. Потом разрушение защитных амулетов и ее жалкие попытки закрыться руками от этого ужаса.
   Эль зажмурилась и сжала кулаки.
   -- Кто-то из моих воинов погиб?
   Эльф недовольно посмотрел на нее, но ответил совершенно спокойно:
   -- Да. Кого-то спасли, кто-то избежал ран. Но погибшие есть.
   -- Кто?
   -- Я не в курсе. Потом узнаете, а пока помолчите.
  
   Торвин и Эль
  
   Снова та же комната, но спустя несколько часов.
   Эль голышом крутилась перед зеркалом, пытаясь рассмотреть себя со всех сторон. В противоположном углу комнаты, удобно развалившись в кресле, сидел Торвин и, ухмыляясь, следил за сестрой. Ее нагота его совершенно не возбуждала и не беспокоила. У эльфов остро развито чувство родства, препятствующее не только заключению браков между близкими родственниками, но и просто желанию близости с ними. Поэтому внутрисемейные отношения обычно не отягощались всякими условностями.
   -- Нет, ну что стоило Лорвилю вернуть волосам светлый цвет? -- недовольно бормотала девушка. -- Да и похудела я слишком. Вон как ребра торчат! Кстати, куда он подевался, почему не заходит?
   -- Во-первых, похудела ты не настолько, чтобы выражать недовольство. Во-вторых, скажи спасибо, что вообще тебя восстановили так быстро и качественно -- еще успеешь потанцевать на балу. Ну а в-третьих, -- улыбка сошла с лица Торвина, -- Лорвиль тут ни при чем. Он еще не приехал.
   Девушка замерла и с удивлением посмотрела на отражение брата в зеркале.
   -- Я думала, только Лорвиль способен на такое быстрое излечение. Тогда кто?
   Торвин отвернулся к окну и нахмурился. Молчание затянулось. Эль подошла к брату и уселась на подлокотник кресла, затем рукой растрепала прическу принца. Тот вздохнул и повернулся к сестре:
   -- Я только что имел серьезную беседу с архимагом.
   -- О, да, кстати! Как там дела, он не сильно на нас сердит за произошедшее?
   -- Ну как с тобой разговаривать? То одно спросишь, то другое! Нет, там все нормально. Договор мы заключили, демоны, кстати, тоже, -- добавил Торвин. -- При упоминании демонов девушка нахмурилась. -- В общем, отец доволен. Могло быть и хуже.
   -- Узнали, кто напал на меня с моими воинами?
   -- Тот демон, что атаковал вас -- Махас, гроссмейстер боевой магии. Против него мы пока ничего не можем предпринять. Формально он был в своем праве. А пока мы можем только радоваться, что он торопился или просто не посчитал вас серьезной преградой и не уничтожил всех. А он мог это сделать очень легко.
   На некоторое время оба замолчали. Тягостное молчание прервал Торвин, продолжив вводить сестру в курс дел.
   -- Так вот. Видимо, для того чтобы мы прониклись ситуацией, ее серьезностью, архимаг сообщил мне, что исцелил тебя тот самый человек, за которым Теронвиль организовал охоту. Вернее, за его девушкой. Да-да! Тот самый парень, который раньше предположительно проник в нашу священную рощу и которого ты так желала поймать.
   Эль вскочила и нервно заходила по комнате.
   -- Опять этот чужак! -- недовольно бормотала она. -- Куда ни сунься, везде он! Как он мне надоел! Своими бы руками задушила его!
   -- Несмотря на то, что он спас тебе жизнь и вернул красоту? -- усмехнулся брат.
   Эль затормозила.
   -- Это что, он меня видел в таком виде? -- Девушка провела рукой по себе, намекая на свою обнаженность.
   -- Ну видел, -- Торвин откинул голову назад и с усмешкой наблюдал за терзаниями сестры, -- и что? Лорвиль ведь тоже видел!
   -- Ну ты сравнил! -- Эль недовольно посмотрела на брата. -- Я подозреваю, что тот еще нянчил нашего отца. А тут... -- Она обреченно махнула рукой.
   -- Да чего он там у тебя не видел? -- пробормотал Торвин и тут же получил подушкой по голове.
   -- Дурак! Он же меня видел и страшной, обгорелой!
   -- Ну и что?
   -- Ни-че-го, -- по слогам проговорила девушка и задумалась. -- Как ты думаешь, -- очнулась наконец она и с интересом посмотрела на брата, -- архимаг позволит нам встретиться с ним, так сказать, на нейтральной территории?
   Торвин вздохнул.
   -- Я уже спрашивал его. Хотел выразить свою признательность. Да и посмотреть хотелось бы на парня. Но дело в том, что Ник, так его зовут, после твоего излечения потерял сознание и до сих пор не приходит в себя.
   -- Вот как, -- пробормотала девушка. -- Исцелил чуть ли не лучше Лорвиля, а сам-то что? Гроссмейстер на то и гроссмейстер, чтобы четко рассчитывать свои силы.
   -- Тут вообще темная история. -- Торвин встал и подошел к окну. -- После того разговора я быстро попытался собрать информацию о Нике по другим направлениям, но пока не преуспел. Мало времени было. И, боюсь, это будет уже трудно сделать. Архимаг, как мне кажется, со всех сторон прикроет парня нужной ему информацией для особо любопытных.
   -- Значит, без сознания, -- медленно произнесла Эль.
   Торвин ухмыльнулся:
   -- Да и не такой уж он сильный целитель -- вон, пятно сажи осталось на животе.
   Эль посмотрела вниз.
   -- Только что этого не было. -- Она подошла к зеркалу, чтобы удобнее было смотреть, и от удивления широко раскрыла глаза. -- Что это?
   Улыбка сошла с лица Торвина. Он быстро подошел к сестре и тоже с удивлением уставился на все растущее черное пятно чуть выше живота девушки. Потом метнулся в коридор. Эль поняла, куда он, и быстро накинула на себя тунику, затем подрагивающими руками раздвинула разрез на ней и снова уставилась на пятно.
   В комнату вбежал Элониль, глянул на пятно и не терпящим возражений тоном приказал:
   -- На кровать!
   Эль послушно улеглась, но так, чтобы видеть, что происходит. Целитель, хмуря брови, водил руками над ее животом.
   -- Что это? -- дрожащим голосом спросила девушка.
   -- Не знаю. -- Элониль посмотрел ей в глаза. -- Мы и раньше заметили что-то необычное, но так и не смогли понять, что это.
   Все молча смотрели на пятно, которое прямо на глазах деформировалось. Цвет его стал светлеть, форма приобретала странные очертания.
   -- Сделайте что-нибудь, -- прошептала девушка.
   -- Не могу, -- покачал головой эльф. -- Слишком сильно эта штука завязана на линии жизни. Можно навредить.
   Тем временем изменения закончились, и перед глазами встревоженных эльфов предстал небольшой, размером с большой желудь, дракончик изумрудного цвета, изображение которого слегка подрагивало и размывалось, словно принимая окончательные очертания. Внезапно он открыл глаза, выгнул шею и зашипел на присутствующих. Мужчины от неожиданности отшатнулись от кровати, а Эль завизжала, тут же закрыв себе рот обеими руками.
   -- Что вы чувствуете, ваше высочество? -- нервно спросил Элониль.
   -- Ничего. -- Девушка убрала руки от лица и прислушалась к себе. -- Немножко щекотно.
   Дракончик поводил головой по сторонам, зашевелился, внезапно дернул хвостом и быстро уполз вбок, к спине, пропав из виду.
   -- У кого какие мысли? -- спросил Торвин, по очереди посмотрев на сестру и на целителя. На последнем его требовательный взгляд остановился. Тот нервно пожал плечами.
   -- Ваше высочество, можно взглянуть? -- Он указал пальцем ей на бок, куда уполз дракон. Девушка вздохнула, но подчинилась -- быстро повернулась на живот и спустила накидку до пояса.
   -- Ну, что там? -- пытаясь глянуть себе на спину, выворачивая голову, спросила она.
   Целитель некоторое время смотрел на замершего, словно изящная татуировка, дракона. Силуэт его уже не подрагивал, а застыл в непередаваемой красоте спящего хищника, но стоило эльфу протянуть руку, как дракон снова настороженно зашевелился. Его глазки загорелись недовольным красным цветом, и он зашипел. Впрочем, шипение было чуть слышным. Целитель во всех доступных ему режимах просканировал дракона.
   -- Не понимаю. Явно иллюзия, но сильно завязанная на организм. Никаких плетений я не вижу. -- Он нерешительно поднес палец к дракону. Тот следил за ним глазами и, когда до него осталось совсем чуть-чуть, выплюнул иллюзорное пламя. Целитель вскрикнул и зажал руку. Палец, которым он пытался дотронуться до дракона, торчал неестественно выгнутым в сторону. Эльф быстро вправил его обратно.
   -- Слава Лесу, не сломал.
   -- М-да... -- Торвин почесал подбородок. -- Ну что, сестренка, думаю, теперь архимаг не откажет тебе в просьбе встретиться с Ником?
   -- Я должен сообщить. -- Приведя руку в порядок, целитель отправился в сторону двери.
   -- Что, так и оставишь это? -- Торвин кивнул на сестру, которая, поняв, что в ближайшее время сделать ничего не удастся, быстро оделась.
   -- Сейчас позову коллег, может, что и придумаем. Но, сдается мне, здоровью принцессы ничего не угрожает. А возможно, и наоборот.
   -- Наоборот? -- удивленно поднял брови Торвин. Эль внимательно слушала мужчин.
   -- Я думаю, это что-то вроде амулета. Только живого. А если учесть, как он реагировал на мое прикосновение, в нем есть и кое-какие защитные функции. -- Неожиданно на лицо эльфа наползла мечтательная улыбка, сразу изменившая его внешний вид. Как отметила краем сознания Эль, из мрачного типа он превратился во вполне симпатичного мужчину. -- И если вспомнить про его связь с линиями жизни принцессы, -- он слегка поклонился ей, -- в принципе она может с ним договориться или управлять им. А может... -- Эльф замолчал. В глазах снова появилось осмысленное выражение. Он резко развернулся и вышел.
   -- Ну и дела, -- пробормотал Торвин и посмотрел на сестру. Та поежилась, аккуратно прислонилась спиной к стене, а когда от ползающего по ее телу непонятно чего не последовало никакой реакции, чуть расслабилась, обняла колени руками и положила на них подбородок.
  
   Ник
  
   Очнулся я резко, мгновенно. Вот только что меня не было, и раз -- вот он я! Но очнулось лишь мое сознание, тело продолжало лежать с закрытыми глазами, как и раньше. И показалось, как будто я остановился на мгновение, это мгновение прошло, и я спокойно мыслю дальше. А самое паршивое в моем пробуждении то, что я все прекрасно помню до момента своего отключения. Вот только что перед моими глазами стоял стол с телом принцессы, а вот я в темноте. И понимаю, что тогда действовал не я. Нет, я, конечно, но в голове будто сняли все ограничители, разумные мысли были подавлены процессами совершенно иного толка. Так, ладно. Где я?
   Ага, повязку с головы сняли, бадди-комп транслирует что-то мутное, видимо, камеры направлены вниз.
   "Умник?"
   "Сейчас... Да, пожалуй, все более-менее устаканилось".
   "Ты о чем?"
   "Поздороваться не хочешь?" -- Он подпустил в голос ворчливые интонации.
   "Ну, хорошо, хорошо. Приветствую тебя, о могущественный джин из бутылки! Нет, из кристалла! Доволен?"
   "То-то же, -- кажется, улыбнулся Умник. -- Что, отчитываться?"
   "Сейчас, погоди". Что-то меня беспокоило. Перейдя на магическое зрение, которому закрытые веки не помеха (хм... с каких это пор?) мысленно огляделся. Оба-на! Это что-то новенькое! Я пригляделся... А, нет, просто сейчас я одновременно вижу и магические плетения и информструктуры. Так... немножко сдвинем видение туда-сюда. Вот, так лучше, теперь порядок, снова можно смотреть по выбору -- либо только на плетения, либо на информструктуры. М-да... такое ощущение, что меня засунули в ярко светящийся от избыточной магии мешок. Настолько сложное плетение... нет, целый слой различных плетений, плотно окружали место, где я находился. Ага, вот, что меня беспокоило -- к ауре прилепилась куча магических датчиков, отслеживающих мое состояние. И что-то мне пока не хочется никому давать знать, что я пришел в себя. А посему, раз уж они еще не отреагировали...
   "Это я пока удерживаю твою ауру в стабильном состоянии, чтобы в ней ничего не отражалось".
   "Спасибо. А если сделать проще?" Я быстро проанализировал датчики -- забавная конструкция, но простая. В каждый внес небольшие изменения. Все. Теперь они всегда будут показывать одни и те же данные. Я проследил за ними -- уходят к амулету, который, в свою очередь, связан с чем-то за плотной магической стеной, окутавшей... наверное, комнату, судя по площади. Вообще, магическое оснащение этого места, по-видимому, предназначалось не для слежки, а для удержания кого-то на одном месте. Магов, наверное.
   "Неплохо! -- влез Умник. -- Я заметил, ты даже не воспользовался моделью магии на компе".
   "Да? -- удивился я. -- Да вроде тут все просто".
   "Ну-ну".
   "Ладно, рассказывай. Не события -- их я и сам помню, а твое понимание ситуации. У меня есть свои мысли, сравним".
   "Хорошо. Мне и рассказывать особо не о чем. Ты распараллелил сознание, и в один прекрасный момент оба потока схлопнулись, судя по тарабарщине, которую ты нес. Это привело к резкому возрастанию активности мозга, активизированию неиспользуемых частей мозга (и зачем людям столько неиспользуемых ими мощностей?) и взрывному росту связей у активировавшихся нейронов. Честно говоря, не знаю, к чему бы это привело, в определенный момент мне удалось немного притушить активность, которая потом сама пошла на спад".
   "И что в итоге?"
   "А итог таков: на данный момент у тебя, если не считать областей мозга, занятых биокомпом, активировалось еще около десяти процентов мозга. За что они отвечают, не знаю. О них не упоминается ни в твоих книгах, ни у меня в памяти".
   "Это согласуется с моими мыслями, -- задумчиво проговорил я. -- Одним потоком сознания я сначала был в инфосети, а там процесс мышления идет намного быстрее... В определенный момент я как бы спустился на уровень мозга, скорость мышления была высокая, вот мозг и раскочегарился. М-да... забавно".
   "Может, тебе и забавно, но не мне. Я просто не знаю, что с этим делать. Особенно меня беспокоит, что проросли нестандартные нейронные связи между биокомпом и вот этими активированными участками мозга. Как они повлияют на мозг, неизвестно".
   "Забей! Все в норме, иначе бы я не чувствовал себя так хорошо. А биокомп... -- Я прислушался к себе и понял, что там все в порядке. Странное чувство. Это как рука, которую не видишь, но знаешь, что с ней все нормально. Все равно странно. И словно чтобы развеять мои сомнения, перед глазами повис атловский знак разрешенного доступа. Это биокомп так отреагировал на мое недоумение. -- С ним, кажется, все в порядке".
   "Кстати, объяснишь, что ты сделал с принцессой?" -- не стал углубляться в тему Умник.
   "А ты не понял?" -- удивился я.
   "Занят был твоими мозгами, да и ты действовал слишком быстро".
   "Ну-ну. Подумать только, быстрее компьютера!" -- пробормотал я.
   "И все же? -- не унимался Умник. -- Мне интересно. Нас с тобой быстро унесли, я не смог посмотреть. Кстати, жалуюсь тебе: меня пытались снять".
   "Что?" -- Я чуть не поперхнулся. Почему-то представилось, как Умник прогуливается по улице, к нему подваливает красотка и пытается снять.
   "С тебя снять, говорю! -- Умник не понял моих мыслей. -- Но я сжался до такого состояния, что они не смогли. Ну а руку отпиливать не стали".
   "Отпиливать, -- буркнул я. -- Подумали, что украшение мешает, а потом плюнули".
   "Нет, они подумали, что я -- амулет. Я слышал их разговоры. Они поняли, что я не обычное украшение, но магии во мне не нашли. Вообще они исследовали все, что у тебя было. Даже бадди-комп в пряжке обнаружили, думаю, его излучение как-то влияло на их исследовательские плетения, но открыть не смогли -- пряжка укреплена, а открывается только по отпечатку твоего пальца. Но до этого они не додумались. Повязку с камерами особо не смотрели. Вроде все".
   Я мысленно пожал плечами. Нормальная реакция. Главное, что ничего не испортили.
   "Ладно. Слушай, -- продолжил я, -- если бы я был в себе, то ни за что не стал бы вмешиваться в это дело -- лезть к принцессе. Но, с другой стороны, я бы, наверное, не смог добиться такого результата..." -- Я замолчал.
   "Какого?" -- нетерпеливо переспросил Умник.
   Я вышел из состояния задумчивости.
   "Понимаешь, я "выдрал" из элементаля, вернее, скопировал в некоторых местах с упрощением, а в некоторых с усложнением его логические схемы. Еще там у него есть такая забавная эмоциональная схема. Ее взял за основу. Оставил урезанные возможности управления материей, взял твои лечебные магические плетения, немного их переделал и завязал на этого псевдоэлементаля... Кстати, ты знал, что элементали земли могут разлагать материю на составляющие? То есть забирать из нее только нужные вещества. По запросу от этих лечебных плетений псевдоэлементаль сможет доставать их из окружающей среды. Правда, радиус действия получился небольшой -- метров сто--двести, все-таки сильно упрощенная схема. Да и оперировать можно только небольшой массой материи, практически в микродозах. Но этого хватит. Также осталась слабая возможность управления гравитационными полями... Так, что еще? -- пробормотал я, не обращая внимания на молчание Умника. -- Ага! Эта эмоциональная матрица модуля, тьфу, элементаля, забавная штукенция. По сути, хорошая заготовка для искусственного интеллекта. Самое забавное, что в нее заложены только базовые алгоритмы развития, а развиваться интеллект может в основном через этот эмоциональный модуль. То есть в контакте с человеком... Наконец-то я нашел нормальный магический процессор, то бишь логическое устройство. Причем, заметь, не специализированное, как можно было бы подумать. Видимо, атлы вовсю использовали принцип универсальности. И я даже понимаю, как его программировать. Сам не знаю, откуда это понимание. Что еще? Получившееся устройство подключил к энергетическим потокам организма принцессы, подключил к входу устройства ауру принцессы с распознаванием... Если она постарается, то научится мысленно подключаться к нему сама и тогда сможет развить в устройстве интеллект. А пока в нем только защитные и лечебные функции. И реагируют они на ее эмоции и на пару базовых алгоритмов. Что еще? Ах, да -- повесил динамическую иллюзию дракона. В общем, получился хороший, практически живой амулет, который и защитит по минимуму, и вылечит. Кстати, надо было попробовать, хватит ли его мощности, чтобы зарастить дырку в животе? Или надо было руку ей оторвать и посмотреть, прирастет или нет".
   "Ты серьезно?" -- недоверчиво спросил Умник.
   "Конечно... шучу! -- про себя рассмеялся я. -- Да успокойся! Все нормально у меня с мозгами!"
   "Шутки он шутит, -- буркнул Умник. -- Ну ладно, это понятно. Но я спрашивал про само лечение. Там ведь твой амулет еще не работал!"
   "А, ну да. Сам не понимаю, каким образом, но я точно знал, что надо делать, какие плетения использовать, как их создавать. Вот сейчас я в принципе вижу эти плетения, могу даже воспроизвести, местами понимаю, как они работают, но... как-то неясно. И тем не менее, у меня есть четкое ощущение, что стоит только захотеть или разогнать мозг, как в прошлый раз, то я вспомню, что и как делается. Может, это информация из инфосети фильтруется в мозгу, наверное, не без помощи биокомпа, или виноваты те новые раскочегаренные части мозга, не знаю. Сдается мне, здесь еще придется разбираться".
   "Я смотрю, ты не особо обеспокоен всеми этими изменениями. Я, конечно, не очень хорошо знаю организм человека, но, судя по литературе из твоего субноута, это несколько неестественное состояние".
   "Может быть. Главное, я чувствую себя отлично".
   "Не знаю, в чем дело, но пока ты был в отключке, субноут неожиданно перезагрузился".
   "Что? -- обеспокоился я и быстро подключился к субноуту. Вернее, попытался. Тьфу, ты -- забыл, что датчики съема мозговой активности находятся в повязке, которую с меня сняли. -- Умник, давай сам подключайся и транслируй мне картинку, посмотрим, что там к чему".
   Причина перезагрузки субноута была найдена быстро. С огромным неудовольствием я обнаружил, что батареи не выдержали испытания временем и им было наплевать на гарантии производителя. Вместо нескольких лет обещанной работы они уже почти сели. А ведь прошло-то меньше года! Если аппроксимировать их разряд за прошедшее время, то получается, что заряда осталось примерно на месяц работы. Нет, перезагрузка произошла не из-за низкого заряда батарей, просто в определенный момент они стали работать нестабильно и выдавать плавающее напряжение. То упадет ниже приемлемого электроникой уровня, то повысится. Такого вообще не должно было быть. Все-таки там куча стабилизирующих схем -- с радиоактивными элементами шутки плохи. Но все же произошло что-то нестандартное. Плохо дело. У меня же там куча справочников, а еще видео и информация, добытые в этом мире. К тому же его мощности используются для обсчитывания модели магии. Самое интересное, что бадди-комп пока ничего такого не показывает. И если для него Умник, наверное, сможет создать запасные батареи, то что делать с субноутом? М-да... Ну ладно, пока еще время есть что-нибудь придумать...
   Попереживав немного, я вспомнил о задании, данном биокомпу. Стоило только подумать об этом, как я уже точно знал, что моя отключка никак на него не повлияла -- все это время он спокойно обрабатывал земных элементалей по заряженному алгоритму. И уже практически завершил работу, осталось обработать всего пару сотен. Стоп! Он же обещал за трое суток все сделать!
   "Умник, а скажи-ка мне, сколько времени я отсутствовал?"
   "Трое суток. Я не стал тебя будить. Тут тихо, безопасно, а твоим мозгам нужен был отдых. Да и боялся я, что, очнувшись, ты помешаешь работе мозга по приведению информации и связей в порядок".
   "М-да... И что, торжества уже закончились?"
   "Нет, я подслушивал архимага и остальных, у кого есть наши "жучки", их распланировали на десять дней минимум".
   "Как-то странно. На границе у гномов стычки с орками, полномасштабная война на носу, если я правильно понимаю ситуацию, а они тут пляшут".
   "По сути, бал и празднества -- прикрытие для архимага. Сюда приехала куча народу, с некоторыми он договаривается, некоторым подкидывает разную информацию. Поди разберись, кто сюда приехал ради самого праздника, а кто ради переговоров".
   "Забавно. Но все, должно быть, это понимают. И шпионов, наверное, море".
   "Ну да, -- согласился Умник. -- Судя по некоторым разговорам, такие нашлись, и не один. Им усиленно скармливают дезинформацию".
   "Ага. Кажись, после бала сразу начнутся серьезные действия".
   "Может быть".
   "И что-то мне совершенно не хочется в это дело влезать, но, похоже, припашут".
   "Если не прибьют. Они ведь боятся, что ты сошел с ума. Драконье безумие.
   "Ага, припоминаю такое. Что делать будем?"
   "Не знаю. Тебе решать".
   "Что там с эльфийской принцессой?"
   "Нормально. Еще слаба, но на люди выходила. Вчера даже танцевала с кем-то. У архимага просила встречи с тобой".
   "Зачем?" -- удивился я.
   "Наверное, чтобы расцеловать за спасение", -- съехидничал Умник.
   "Да ну ее. Девка, конечно, симпатичная, но сдается мне, мозги умеет компостировать основательно. К тому же от царственных особ сплошные проблемы. А оно нам надо? Сбросить сексуальное напряжение у меня есть с кем. О! Что-то я совсем... Как Криса?"
   "Обычно она тут, с тобой. Сейчас, правда, на каком-то совещании, Мондрид ее пригласил. Странслировать тебе звук?"
   "Не надо, неинтересно. Обо мне там речь ведут?"
   "Нет. Там кто-то из людей, живущих на границе с орками".
   "Ага, нудота, -- зевнул я. -- Ладно, ты там транслировал информацию с "жучков" на бадди-комп?"
   "Ага, как обычно. Я и не прекращал".
   "Тогда с него и послушаю выжимки".
  
   Я открыл глаза и резко сел. Голова немного закружилась, глаза резануло, но быстро все прошло. Магические датчики отцепились от моей ауры, но продолжали передавать обычную информацию. Так что, если кто и следит, то не поймет, что я встал. А видео и прослушки тут вроде нет.
   Комнатка симпатичная. Я лежал на скромной, но удобной кровати, установленной в центре. У стены -- обычный диван, там, видимо, Криса спала -- на моей кровати вдвоем не разместишься. Стены -- резной камень, выглядит как дерево, настолько профессионально и качественно обработан. Окон нет, но под потолком куча светильников. Странно, мою одежду "на выход" оставили здесь.
   С полчаса я выполнял разминочный комплекс -- надо было разогреть тело, слишком долго оно лежало без движения. Затем я быстро оделся. А зачем, собственно? Погулять? А почему бы и нет?
   "Тут такое дело... -- вклинился в мои размышления Умник. -- Любой находящийся в замке -- гости, слуги, да кто угодно -- имеет свой амулет-пропуск. Без него тут же повяжут. А у каждого он персонализирован -- можно попасться".
   "Умно придумано, -- кивнул я. -- Хотя, думаю, для обслуги они не стали делать привязку. В смысле, к ауре, наверное, привязали, чтобы чужак не воспользовался, а вот кто именно из обслуги идет, амулет вряд ли показывает. Проверим?"
   "Давай".
   Меня несказанно порадовало, что магическую схему, окружающую комнату, я разобрал за полчаса сам, почти не используя бадди-комп (он, кстати, тоже лежал здесь). Разобраться-то я разобрался, только расплести ее стандартными методами вряд ли получится. Слишком наворочено, с дублированием, контролем целостности и прочими забавными фишками. Можно сломать только магически (при этом сработает сигнализация и вероятны еще кое-какие неприятные сюрпризы) или же инфомагически добраться до основного управляющего модуля, так сказать процессора, и кое-что в нем поменять. Стоит ли показывать гномам, насколько я крут, по их меркам, спокойно выйдя отсюда? Подумав, я махнул рукой -- и так с принцессой наворотил черт-те что, навряд ли отбрехаться получится.
   В общем, выход открывался при наличии двух условий -- специальный амулет плюс внесенные в "базу данных" замка параметры ауры. Ломать все это мне показалось муторным. Интереснее было бы попробовать сработать инфомагически. Или через информструктуры, но с ними напрямую пока сложно -- это ведь не плетения, и строение у них другое. Там моя модель магии просто не поймет, что делать. А если просунуть сквозь магическую стену инфомагический щуп и добраться до процессора (обычной магией не получилось бы), подвести его к тому месту, которое активирует снятие защиты с двери... Хм... тяжело идет -- инфомагический щуп пытается развалиться и плохо слушается! Видимо, слишком высокая концентрация магии, даже на инфомагию дает помехи... Стоп! Чуть не попался. Вот тут мы, наоборот, на время перекроем прохождение сигналов -- снятие защиты где-то дальше регистрируется. Все, теперь активируем выключатель. Оп-па! Защита с двери снята!
   "Молодец! -- проявился Умник. -- Хоть я тебя и страховал, но ты сам справился. Как догадался преобразовать инфомагический щуп на конце в обычный магический?"
   "Хм... -- почесал я затылок. -- Да вроде мы этим уже занимались. С преобразованиями".
   "На ходу, без подготовки -- нет", -- отрезал Умник.
   "Не знаю. По-моему, тут все ясно". Мне действительно было очевидно, что надо делать. Да и ничего нового не придумал, все это частично я уже делал раньше, просто информация наконец выстроилась в голове и сознание смогло ею воспользоваться. -- Слушай, а инфосеть доступна? А то инфомагия сквозь защиту что-то фигово проходит".
   "Нет, с инфосетью связь есть. Ее такими примитивными средствами не нарушить. Теоретически, чтобы ты понимал, вашими земными средствами можно выжечь небольшой ее сегмент, если взорвать атомную или водородную бомбу".
   За дверью, как и виделось "глазами" Умника, никого не оказалось. Это была комната, что-то вроде тамбура, за ней уже коридор. Защита, блокирующая выход в коридор, отсутствовала, но датчик открытия был в наличии. Его деактивация не заняла много времени. С защитой в комнате я уже разобрался, а здесь задержался. Выходить поостерегся -- весь коридор перекрывала магическая... нет, не сеть -- что-то вроде лучей сверху вниз, расстояние между которыми вряд ли превышало десяток сантиметров. Понятно, идет чел с амулетом, пересекая лучи, -- все нормально, без амулета -- хреново ему придется. Вон, на потолке какие-то атакующие плетения. Ага, а вон там эльфийские плетения и рядом почему-то лианы. Забавно, еще дальше что-то из демонской магии. Ералаш. Интересно, не портит всю систему такое нагромождение не очень совместимых магий? А, собственно, интеграторы-то на что?
   Я оставил маленькую щелочку в двери, услышав шаги снаружи. Мимо пробежал кто-то из обслуги. Вот, значит, как оно работает. Я внимательно наблюдал за происходящим и видел, что вокруг передвигающегося гнома в магическом зрении слабо мерцала сформированная амулетом пленка, к которой притягивались лучи или, скорее, щупы плетений, и прилипали к ней. Ага, тут, оказывается, парные щупы -- один считывает инфу с пленки, другой щупает ауру. Хм... Видимо, сравнивает показатели, записанные на пленке, с реальной аурой. Так и представил, что где-то в закрытом помещении сидит гном и на изображении, созданном с помощью иллюзии, отслеживает перемещения гостей и остальных...
   Что же делать? Пройтись-то хочется! В общем, кое-какие идеи у меня появились, но с ходу их не реализуешь. Дело в том, что никто не гарантирует, что обнаруженное мною -- единственный вариант отслеживания перемещений обслуги, гостей и остальных присутствующих. Вполне могут быть элементы, отслеживающие реакцию системы в целом, вплоть до простых магов, просто наблюдающих за окружающими и за тем, как работает система с конкретными лицами. Например, сделаю я так, что для детекторов меня не будет, система не среагирует, а кто-то это заметит. В общем, с учетом того, что архимаг запустил кучу народу в святая святых, тут по-любому должны быть системы безопасности с очевидным для присутствующих магов действием и скрытым. В пользу последнего говорит и то, что в мою сторону стал стягиваться народ, пока еще невидимый отсюда. Сдается мне, по мою душу. Видимо, я что-то упустил. Поэтому я быстро прошел обратно в комнату, вернул в работоспособное состояние защиту помещения, разделся, улегся на кровать, прицепил датчики к себе, привел ауру к тому состоянию, которое они показывали, вернул им работоспособность и медленно стал менять потоки в ауре, показывающие, что я стал "просыпаться". Тьфу! Чуть не забыл про датчик во внешней двери. Потянулся к нему инфомагическим щупом и разблокировал его. Теперь, если они и получили сигнал о моих передвижениях каким-то иным способом, то, войдя сюда, увидят, что другая часть системы показывает реальное положение вещей -- я пришел в себя. И на тот мой косяк могут подумать, что просто сглючила система. Сомнение, конечно, останется, но больше я ничего не могу предпринять.
   Наблюдая за передвижением гномов, перекрывающих выходы из этой части здания, начиная с дальних подходов (прямо антитеррористическая операция!), я понял -- минут пять у меня есть. Пока решат, что делать (хотя должны были сразу это запланировать), пока команда сверху придет... В общем, чтобы не терять зря время, я прогнал через фактограф все разговоры обо мне высоких лиц. Правильно я сделал, что подсадил "жучок" архимагу -- все вопросы в отношении меня он решал почти единолично. Как я понял, было разработано два варианта развития ситуации. Первый -- я сошел с ума, что будет определять маг-менталист. Сначала ко мне запустят Крису, и это несмотря на то, что она пока единственная, кто может вызывать элементаля! Ну... не знаю. Я бы ее поберег. Отправить девчонку к аналитикам, магам -- вдруг через пару лет все-таки разберутся, как осуществляется вызов, ан нет! Решили рискнуть. Если есть хоть малейшая возможность, что присутствие Крисы сможет повернуть ситуацию в лучшую сторону, они ею воспользуются. Ну и почти полная уверенность, что они смогут меня уничтожить, это, кстати, вполне осуществимо. Вторая линия поведения, разработанная гномами, частично раскрыла, почему они решили рискнуть Крисой. Элементали, это понятно. А вот недавно вернулся из похода в степь отряд гномьих рейнджеров с магами, оснащенных "по последнему слову техники". Надо ли говорить, что оснащение это было создано большей частью на основе моих разработок? Я, конечно, загнул насчет большей части, у них была куча и своих проверенных временем магических прибамбасов, но какой-то умник из гильдии сумел сварганить из всех моих проектов некий вариант защитно-атакующего комплекса для небольшого отряда (больший масштаб система не тянула). Вот перед этим отрядом и стояла задача проверить комплекс в действии, выработать рекомендации по улучшению, найти слабые места и так далее. Перспективы оказались весьма и весьма вкусными -- никто не погиб, хотя воины участвовали в нескольких схватках с разъездными отрядами орков. Даже сумели освободить пару десятков пленных (случайно наткнулись). И даже с такой обузой смогли отмахаться от нападавших на обратном пути. В общем, добро на доработку комплекса дали, но... некоторые недостатки, которые при массовом его использовании могут свести пользу на нет, и отсутствие времени, ставили будущее проекта под сомнение. И тут вспомнили обо мне. Также архимаг задумал попозже припахать меня вместе с целителями к разработке амулетов для воинов типа "Последнего шанса", какой был у принцессы, да и в целом усилить госпитальное оборудование и за счет этого снизить общий необходимый уровень полевых целителей, чтобы там могли самостоятельно работать и их ученики. С элементалями пока не ясно, планы-то у архимага на них были, как для боевого использования, так и для мирного, но ввиду непонимания текущего положения вещей без моего объяснения никаких конкретных проектов не разрабатывали. Были еще моменты. И если в целом сами задачи были занятны, то мне, как в некотором роде эгоисту и асоциальному типу, предпочитающему заниматься только тем, что интересно, а иногда и в удовольствие полениться, совершенно не нравилась ответственность, строгая направленность исследований, зоркий взгляд за спиной, невозможность заниматься своими делами...
   Кажется, время вышло. В комнату чуть ли не влетела Криса с таким выражением надежды на лице, что у меня внутри что-то екнуло. За ней держался маг, толпившихся в тамбуре и коридоре гномов было не слышно и не видно. Как только Криса с магом зашли, рисунок защитного контура комнаты изменился. Я даже разбираться не стал, и так все ясно. Запустили в клетку с тигром дрессировщика, закрыли ее и смотрят, что произойдет. Можно было бы гордиться таким вниманием или оценкой моих возможностей, но мне как-то погрустнело.
   -- Привет, Крис, -- улыбнулся я девушке, демонстративно игнорируя мага. -- Как дела?
   Криса села на край кровати и улеглась щекой на мою грудь.
   -- Я рада, что с тобой все в порядке, -- пробормотала она. Затем, с тревогой посмотрев мне в глаза, спросила: -- Все в порядке?
   -- Да. -- Я погладил ее по голове.
   Следующий час отнял у меня маг. Мозговед, мозголом или как его там. Если бы не попытки влезть в мою голову, его можно было бы назвать психиатром или психологом. Однако Умник так ловко не пускал мага за внешний круг сознания, оставляя доступным только поверхностный слой мыслей и чувств, что маг должен был считать, что у меня природная высокая сопротивляемость ментальной магии (такое редко, но встречается). По всем же другим показателям я в конце концов был признан здоровым и вменяемым. Заболтать меня ему не удалось, все-таки он больше полагался на свои ментальные силы, чем на игру слов, да и я как-то умудрялся не попадаться в логические ловушки, с удивлением заметив, что легко их вижу. Можно было бы сослаться на слабую подготовленность мага, если бы я точно не знал, что еще год назад я бы уже выложил такому персонажу все о своих плохих поступках, начиная с украденной машинки в детском саду и заканчивая принципами использования инфомагии для завоевания мирового господства. Нервы мы друг другу помотали изрядно, и ушел он выжатый как лимон, да и я устал.
   -- Фу... -- Я вытер со лба совершенно реальный пот и улыбнулся Крисе. -- Надеюсь, больше проверок моего душевного здоровья не будет?
   Криса уселась ко мне на колени и, щекоча шею своим дыханием, пробормотала:
   -- Ты там такого натворил, что на месте архимага я бы тебя посадила в темницу и никогда не выпускала.
   Я покрепче ее обнял, зарылся в ее волосы и глубоко вдохнул знакомый запах своей девушки. Она начала было рассказывать о прошедших событиях, но я не дал, закрыв ей рот поцелуем, и только через полчаса вернулся к этому разговору. Криса, чему-то улыбаясь и торопливо одеваясь, продолжила прерванный в самом начале рассказ.
   -- Ну, ты, подруга, даешь! -- восхитился я. Криса слегка покраснела. Я, конечно, не стал ей показывать, что уже в курсе всего. Незачем. Да и действительно я восхитился ее поступком. -- А что же архимага не приложила элементалем?
   -- Ты думаешь, что говоришь? -- возмущенно уставилась на меня Криса.
   Я поднял руки:
   -- Сдаюсь! Тебе срочно надо устроить курсы по повышению квалификации в области понимания юмора. Ладно, что там с едой? Мне сюда принесут, или можно выходить? Есть хочу ужасно! -- Бормоча всякие глупости, я по-быстрому одевался.
   -- Выходить-то уже можно, -- Криса с интересом рассматривала меня в новой одежде, -- только давай дождемся Васу, мне сказали, он должен подойти.
   -- Слушай, -- я обратил внимание на платье девушки, -- а ты почему в повседневной одежде? Вроде торжества еще не закончились?
   Криса смутилась и, опустив голову, глянула на свою одежду, нервно разглаживая складки простого платья. Простое-то оно простое, но, на мой вкус, очень ей идет. Да и вообще, красоту женщины не испортишь неправильным нарядом, чего они совершенно не хотят понимать. Правда, и не создашь эту самую красоту никакой фирменной тряпкой, чего они тоже не понимают. И думают, что модная в этом сезоне одежда скроет у кого толстую задницу, у кого дефекты фигуры... Что-то меня не туда занесло. Тем не менее, сейчас все-таки праздник и непраздничный наряд Крисы вызывал у меня недоумение.
   -- Ну, -- смущенно протянула девушка, -- я ведь на самом балу и не была. То совещания разные, то еще что-то. А в свободное время тут сидела, с тобой.
   Я хлопнул себя по лбу и прижал ее к себе.
   -- Прости, мы, мужики, иногда бываем слишком толстокожими. Спасибо тебе.
   У двери раздалось покашливание. В комнату важно прошествовал Васа, постукивая тростью по полу. Вот уж не думал, что доставил ему столько радости своим подарком -- до сих пор ходит в новом костюме. У него даже походка изменилась, стала более солидной, да и держаться он стал с большим достоинством. Что поделать, порой в жизни нас меняют обычные мелочи, если они пришлись по душе. Я поклонился учителю.
   -- Значит, так... -- усевшись на диван, произнес он, с любопытством оглядывая меня. -- Криса, ты на сегодня освобождаешься от всех дел. Отдыхай. Ник, с тобой у нас с архимагом будет долгий, серьезный разговор. Но не сегодня. У Руархида есть более важные дела, чем болтать с тобой.
   Угу, более важные. Может, и так, только и я не на последнем месте. Ну, так даже лучше. Я пока не готов к разговору с архимагом.
   -- Так что сходите на танцы, покушайте, на других посмотрите. У вас будет сопровождающий. -- Васа посмотрел на дверь, в которую тут же вошел молодой, щегольски одетый гном и поздоровался. Криса при его появлении нахмурилась. А этот типчик кинул на нее взгляд, за который я, по идее, должен вызвать его на дуэль. Вызвав запись последних секунд на бадди-компе, я снял матрицу его голоса и прогнал "поиском" по всем записям. Потом про себя хмыкнул. Оказалось, этот тип подбивал клинья к Крисе, пока она была во дворце, а она, когда ей это надоело, чуть не сломала ему руку. -- Зовут его Дорг. Он подскажет вам, что тут где находится, куда можно ходить, куда нет. К кому можно подходить, а к кому не стоит. Гостей тут много, есть и не совсем лояльные к нам, гномам. Если кто-то сам к вам подойдет, от разговора не отказывайся, но и не забывай, что ты член нашей гильдии магов, давал присягу и почти входишь в совет. Надеюсь на твою сообразительность и понимание. Вот тебе амулет-пропуск. -- Васа протянул мне круглый амулет, который я сразу засунул в карман. -- Обрати внимание на красную повязку на рукаве Дорга. Такие носят помощники организаторов празднества. Если возникнут проблемы, можно подойти к любому с такой повязкой. И надень вот этот амулет. -- Второй предмет оказался тонким браслетом из кости. На руке почти не заметен, а если и увидишь -- его простота вполне гармонирует с одеждой. -- Это амулет связи. Он будет постоянно включен. Извини, -- хмуро продолжил Васа, -- но тебя постоянно будут слушать. Есть тут у нас непонятные моменты с некоторыми гостями, если они будут с тобой вести разговоры, это позволит нам кое в чем определиться.
   Я пожал плечами, надевая браслет:
   -- Надо так надо. Это все?
   -- Все, -- кивнул Васа. -- Из дворца не уходи. Тебе тут пока подготовят комнату.
   -- Номер на двоих, -- полувопросительно сказал я. Васа бросил взгляд на Крису и, скрывая усмешку в бороде, кивнул. -- Значит, так... -- Я потер руки и обратился уже к Доргу: -- У вас тут есть гардероб? Женский, -- уточнил я.
   Дорг сначала удивленно посмотрел на меня, перевел взгляд на Крису, что-то понял и уже снова глянул на меня. Ему почти удалось скрыть презрение во взгляде. Да знаю я, знаю, что платье для таких торжеств надо шить по фигуре. Ну, думай что хочешь.
   -- Отведешь нас с Крисой, -- сказал я. -- А потом мы пойдем гулять.
   -- А может, не надо? -- умоляюще посмотрела на меня Криса. -- Или я просто подожду тебя в нашей комнате. А может, послать кого за тем платьем?
   -- Нет, -- помотал я головой. Меня вдруг захлестнула жажда действий. Хоть каких-нибудь. Вообще настроение было напиться и набить кому-нибудь морду или просто подраться, или... Я хитро глянул на Крису. -- Веди, Дорг! -- Подхватив девушку под локоть, я быстро пошел из комнаты. Доргу пришлось поторопиться, чтобы не быть сбитым с ног.
   Пропустив вперед Крису, я задержался на минуту и перекинулся парой слов с Васой.
   -- Слушай, Дорг, -- обратился я после этого к спине нашего сопровождающего, -- ты нас проводи сначала в купальню для гостей, если тут есть такая, надо немного привести себя в порядок.
   Гном, не оборачиваясь, кивнул.
   Пока мы шли, я болтал с Крисой и попутно рассматривал обстановку. Все-таки раньше не все видел, интересно. Не знаю, в каком крыле мы находились и вообще в том ли здании, где проводился бал, но здесь все оформлено со вкусом. Криса, как я заметил, не особо обращала внимание на эту красоту, видимо, привыкла, а вот я иногда даже проводил рукой по стенам. Все выполнено из камня (кто бы сомневался!), кое-где были и деревянные панели, тоже прекрасно обработанные и покрытые резными узорами. Раньше я никогда не видел такого гармоничного сочетания разных пород камня. Особенно восхищали изображения сценок из жизни, как бы вырубленные в цельном камне, однако кое-где, мне показалось, различные каменные породы просто сплавили. И это даже в коридорах, явно используемых прислугой! Что ни говори, а гномы -- профессионалы до глубины души. И вообще, для меня непривычно, чтобы все жители страны в той или иной степени были художниками. А ведь здесь и эльфы, и гномы -- по сути, существа, тонко чувствующие прекрасное. И неважно, какая у него специализация -- воин, маг или торговец, -- всегда в результатах его труда видно вот это неуловимое чувство гармонии. А может, именно поэтому здесь многие имеют склонность к магии? Да помню я, помню, кто приложил к этому свои инфомагические ручки... Но все же, вот если вот так подумать, кто сильнее, природа или инфомаг? А может, тут наоборот все происходит вопреки стараниям Дронта? В смысле, его игрушки сломались, стали работать неправильно, а природа пытается с ними бороться? Хм... что-то меня не туда занесло...
   Купальня, совмещенная с баней, оказалась очень даже на уровне. Не знаю местных порядков (не успел поинтересоваться) насчет совместного проведения банных мероприятий с противоположным полом, но в данный момент помещение оказалось свободным и я не стал заморачиваться данным вопросом, затащив Крису внутрь и закрыв дверь перед носом Дорга.
   -- Спасибо, -- мило улыбнувшись ему, сказал я, -- дальше мы сами разберемся.
   Не знаю, что он там себе навыдумывал, но лицо его выражало далеко не восторг. Забавный типчик. Посмотрим по ситуации: если он не перестанет подкатывать к Крисе, придется с ним что-то делать...
   Просидели мы в купальне около часа. И парились, и мокли в прохладной воде бассейна, получая не только физиологический положительный заряд, но и культурный, поскольку купальня была выполнена в таком стиле... Хм, как бы это сказать-то... В общем, будто ты попал в самое сердце Медной горы, в самое ее сокровенное и красивое место... Если эта красота -- для гостей, то интересно было бы посмотреть на место отдыха и расслабона самого архимага.
   "Ник, у меня для тебя есть подарок", -- раздался голос Умника. Мои руки, делающие массаж Крисе, от которого она чуть ли не мурлыкала, на секунду замерли.
   "Дари", -- хмыкнул я.
   "Я тут от нечего делать, когда с тобой все более-менее устаканилось, немножко позанимался с твоими наработками. Ничего?"
   "Давай, не томи. Рассказывай".
   "Хорошо. Если быть точным, у меня два подарка. Один -- я доработал твой механизм укрепления материала. Я знаю, ты хотел сделать это сам, но надеюсь, не сильно расстроился?"
   "С чего бы? -- Я продолжил мять плечи Крисе. -- Я ленивое существо, и если ты довел до ума эту штуку, буду только рад".
   "Да, как оказалось, там еще много чего надо было учесть. Это и различия в материале, отчего зависит "захват" его составляющих в укрепляющей сети, и механизм расползания сети по объекту. Кроме того, я сделал автоматическую настройку на материал. Теперь размер ячейки выбирается автоматически".
   "Здорово! -- обрадовался я. -- Действительно хороший подарок. Надо будет скинуть Васе, как договаривались. Надеюсь, там два варианта?"
   "Ага, инфомагический и настроенный на гномью магию. Насчет второго подарка. Я тут работал с иллюзиями, так как помню, что у тебя с ними туго выходит".
   "Ну да, -- согласился я и перешел от Крисиных плеч ниже. -- Сложно соотнести желаемый результат с тем, как оно должно реализоваться в плетении".
   "Так вот. Я сделал такую штуку... У тебя ведь есть в бадди-компе программы формирования трехмерных изображений любой сложности. Вот я и прикрутил их к модели магии. Ты можешь нарисовать там что угодно или фотографии какие-нибудь взять, а в модели магии получишь плетение, формирующее это изображение".
   "Ну, ты крут! -- восхищенно покачал я головой. -- А ведь у самого что-то подобное в голове имелось! А ну, попробуем!"
   -- Извини, Крис, я чуток покемарю, хорошо? -- Я улегся рядом с подругой на удобную лежанку.
   -- А давай и я тебя помассирую, -- предложила девушка. Я благодарно улыбнулся и закрыл глаза.
   Так, посмотрим, что тут Умник наворотил.
   Несколько минут я разбирался, как оно тут устроено, как им пользоваться. В сам модуль, формирующий плетения, я не полез -- потом как-нибудь разберусь. Меня сейчас больше интересовало практическое применение. Возьмем, например, трехмерную модель той же Крисы. Хм... Ужас, какая симпатичная голенькая! Так, не отвлекаться! Загружаем сюда... Ого! Вот это плетение! Сложновато, однако! Ладно, за сколько я смогу его сформировать? Хм... долговато, однако! Я с интересом рассматривал сформированное мною, но не запитанное плетение, на которое у меня ушло около трех минут. Затем развеял его. Так, по логике, сейчас мне должен помочь биокомп... Формируем второй раз... Отлично! Две минуты двадцать секунд.
   На четвертый раз я смог сформировать плетение за пару секунд. А если чуток изменить исходную картинку? Ага, снова времени больше, но две минуты -- это не три.
   В результате дополнительных экспериментов (Криса закончила меня массировать и просто легла рядом) однотипные плетения, изменяющиеся лишь незначительно, тоже стали у меня получаться быстрее с первого раза. Сто пудов -- биокомп подстраивается и помогает!
   "Спасибо, Умник! Роскошный подарок!"
   "Не за что".
   -- Ну что, не пора ли нам пора? -- Я посмотрел на задремавшую на моем плече подругу. Криса открыла глаза и сладко потянулась, соблазнительно выгнувшись всем телом.
   -- Да, наверное. Только я не знаю расписание праздника, надо будет уточнить, что и где сейчас происходит.
   -- Узнаем! Пойдем наряжаться! -- Я вскочил и потянул Крису с лежанки.
  
   Гардероб располагался совсем рядом, меня и Крису отвел туда недовольный нашим долгим отсутствием Дорг. Можно было даже не одеваться, а так, что-нибудь накинуть. Ну, я-то ладно. Моя немнущаяся одежда и так была почти нулёвой, а вот Криса свое платье надевала с явным неудовольствием. Правда, она что-то такое хитрое предварительно с ним сделала. Я даже не понял и попросил повторить. От наложенного ею плетения платье по платью пробежала быстрая волна и... ничего. Видя мое недоумение, Криса пояснила:
   -- Очищающее плетение. Не люблю я его -- с десяток раз наложишь, и платье можно выбрасывать.
   -- Забавно, -- пробормотал я, заботливо записывая структуру плетения в базу данных бадди-компа. Интересно потом будет посмотреть.
   И снова я притормозил Дорга на пороге гардеробной. Парень явно тяготился своей работой -- быть при нас. Ну а что делать? Пусть работает как может. Правда, от хозяйки-гномихи или, по-нашему, гардеробщицы, отбазариться не удалось, да и не стоило -- в местных залежах сам черт ногу сломит.
   А посмотреть было на что. Неизвестно вообще, для чего этот гардероб был нужен, я тогда просто так о нем спросил, но тут в пятнадцать рядов (метров по сто в длину) висело просто неприлично огромное количество мужской и женской одежды. А по центру этого хранилища, по-другому и не скажешь, площадка метров пятнадцать в диаметре с зеркалами по кругу. Одежда, судя по всему, принадлежала стилям разных эпох и разных рас. Тут были, как по ходу дела объясняла Тина, смотрительница всего этого богатства, результаты кутюрного искусства людей, гномов, демонов и даже эльфов. Почти вся одежда в той или иной степени защищена от действия времени, но не упрочнением, как я было подумал, а чем-то вроде простого магического кокона, препятствующего доступу воздуха и влаги. Представьте плечики или макет фигуры, на который надето платье, внутри которых установлен амулет, генерирующий такое поле. Иногда амулеты выходят из строя, тогда их меняют. В общем, глаза разбегались.
   -- Какое платье изволит желать мэг Криса их'Дрим? -- спросила наша сопровождающая. -- На вашу фигуру подойдут платья из этого сектора. Гномьи. Платья других рас в основном иных размеров, да и смотреться на вас не будут. -- Тина вопросительно взглянула на Крису. Та от такого вежливого обращения (не привыкла еще) слегка покраснела и пошла по рядам рассматривать тряпки.
   -- Сюда бы Дилу, она бы живо нашла то, что надо, -- услышал я ее бормотание.
   -- Вы бы не могли оставить нас одних? Сами видите, это надолго. Я уверен, что у вас много своих дел. И я обещаю, -- я со всем почтением поклонился женщине, -- мы ничего не испортим.
   Тина сначала нахмурилась, но под конец моего спича отмякла.
   -- Хорошо, -- нехотя произнесла она. -- Если понадоблюсь, вызовите меня. -- Она показала на свисающий с потолка шнур.
   Я согласно кивнул.
   -- Ну как, что-нибудь нашла? -- крикнул я Крисе, после того как мы остались одни.
   -- Ну... кое-что вроде бы есть, -- неуверенно произнесла девушка, выходя с парой платьев в руках. -- Надо примерить.
   Платья были не из простых, но Крисе не шли. Одно не совсем подходило по размеру и фасону, другое просто не смотрелось на ней.
   Я вздохнул про себя. Все-таки моя цель -- нарядить девушку так, чтобы возможное внимание собеседников или просто любых встречных съезжало с меня на нее. Да, шкурный интерес. Но, думаю, и Крисе надо привыкать к вниманию. Судя по всему, ей тут долго предстоит работать.
   -- Снимай это барахло.
   Девушка беспрекословно послушалась, с любопытством поглядывая на меня. Чувствует, чертовка, что не просто так я это сказал! Я снова оценивающе глянул на уже обнаженную девушку, все еще слегка смущающуюся моего взгляда. Да и ее отражения в зеркалах настраивали вовсе не на деловой лад. Криса слегка дернулась, когда рядом с ней появилась точная ее копия, потом вторая, третья... Десятая еле поместилась на пятачке, а учитывая зеркала... У меня голова пошла кругом от такого количества голых женщин, пусть и копий одной.
   -- Ух, ты! -- Криса заинтересованно рассматривала свои замершие копии. Все-таки, зеркало -- это одно, а когда можешь обойти вокруг себя и рассмотреть со всех сторон... Изображение слегка искажалось, когда она задевала его, пробираясь в толпе...
   -- Так, -- произнес я, выстраивая нужные плетения, -- а сейчас будем выбирать платье. Так сказать, на заказ...
   Я быстро загружал фотографии из каталога женской одежды, вытянутого из субноута (как он туда попал, даже не представляю!), и с помощью подарка Умника формировал готовые плетения, замещая ими копии Крис. Спустя десяток минут на пятачке было не протолкнуться от толпы Крис в совершенно разных платьях, подогнанных идеально по ее фигуре. Тут были и бальные платья, и вечерние, и свадебные. На последних взор девушки задерживался надолго, и не потому, что они свадебные (здесь нет единого стандарта -- невесты просто надевают лучшее, что у них есть), просто Криса в них смотрелась лучше всего. Особенно учитывая контраст с черным вечерним платьем, в котором она была на приеме у демонов.
   -- Ну, что тебе тут больше всего нравится?
   Девушка в нерешительности и с отрешенным видом остановилась напротив красивого белого свадебного платья с золотым шитьем и открытыми плечами.
   -- Все нравится, -- пытаясь пощупать материю, выдохнула она. -- Отличные иллюзии.
   -- Мне тоже это платье нравится. Берем?
   Криса вопросительно глянула на меня.
   -- В смысле?
   -- Платье, говорю, берем?
   Девушка хмыкнула, уже кое о чем догадываясь.
   -- Берем!
   "Умник, потянем такой эффект?"
   "Запросто!"
   Я взял плечики иллюзорного платья и резким движением потянул на себя. В руках у меня заколыхалось копия этого платья, только реальная. Одновременно с этим у меня в глазах потемнело, голова закружилась, и я чуть не упал, однако с трудом, но удержался на ногах. Криса, слава богу, ничего не заметила, с восторгом разглядывая и щупая платье.
   "Что это было, Умник?" -- Я с трудом сформулировал мысль, удерживаясь на грани потери сознания.
   "Упс! Извини, не рассчитал. Одномоментный прогон инфомагической энергии по твоим каналам несколько превысил рассчитанное значение. Каналы-то вроде у тебя уже расширились, да вот практики не было. Я-то раньше потихоньку ее качал через тебя. Извини".
   Пока Криса радостно крутилась, прикладывая платье к фигуре, я убрал все иллюзии и медленно стал приводить себя в порядок. Забавно (хотя ничего забавного в этом нет), что энергетика организма тоже возросла и энергетические каналы в нем чуть не погорели. За кольцом зеркал оказалось еще немного места, я медленно туда отполз, ввел себя в состояние транса и, выполняя оздоровительные ката, помогающие сконцентрироваться на внутреннем состоянии, стал выправлять энергетические потоки в организме.
  
   ***
  
   Я довольно быстро привел себя в надлежащую форму, но случившееся не прошло бесследно. Еще пару часов я чувствовал некоторый дискомфорт, ощущения были не очень приятными, и настроение, соответственно, резко упало. Все дело в том, что энергетические каналы организма тесно связаны с его физической составляющей, даже теснее, чем аура. А поэтому произошло некоторое разрушение клеток организма. Умник тут же стал мне помогать, так что в конце концов все закончилось благополучно. Однако случившееся заставило меня задуматься. Тем более, вспомнился тот старый случай со сгоревшим убийцей Тиши. Регенерация, конечно, хорошо, и обязательно надо будет себе внедрить свое же изобретение, аналогичное тому, что я сделал для принцессы, во всем полагаться на Умника не есть хорошо. Но лучше предусмотреть еще какой-нибудь вариант отсева лишней энергии... Хм... а ведь интересная мысль. Причем на нескольких уровнях -- на уровне ауры и на уровне внутренней энергетики. Кстати, вспомнив о принцессе, я, конечно же, вспомнил и про свои новые способности к регенерации как целителя, но не стал мешать Умнику. Он и так неплохо справляется.
   Криса уже нарядилась в платье. Выглядело оно как в каталоге, но, в сущности, представляло собой произведение из тех же наноматериалов, пронизанных силовыми нитями, что и предыдущее платье, только с цветом пришлось немного повозиться. В отличие от оригинального платья, с которого делалась копия, это было достаточно легким и удобным для носки. А на выходе из гардеробной нас встретил посыльный от Васы, принесший по моей просьбе колье из дома. С прической Криса сама разобралась, куда-то отлучившись на полчаса, в течение которых я сумел разговорить Дорга, впечатленного внешним видом Крисы и потому легко поддавшегося на мои расспросы. Тина же, гардеробщица, удивленно глянула на платье и бросилась внутрь комнаты, видимо, чтобы оценить ущерб или попытаться определить, откуда сие платье было изъято.
   Из рассказа Дорга я понял, что самое главное событие -- поздравление архимага прибывшими послами и прочими гостями, я благополучно пропустил, находясь в отключке. Однако программа праздника весьма разнообразна и интересна, так что скучать не придется. Это и ежедневно устраиваемые балы, концерты, выступления магов разных направлений, но в основном иллюзионистов, и боевые состязания как обычных воинов, так и боевых магов. Забавно, тут был даже свой театр, ежедневно радующий ценителей каждый раз новыми постановками. Правда, свой театр у гномов был не особо развит -- этот вид искусства они не особо любили. Поэтому выступали приезжие труппы, как правило, из человеческих земель. Гномы ведут торговлю всего с парой людских королевств, непосредственно граничащими с ними, однако человеческие послы из удаленных стран тоже прибыли засвидетельствовать свое почтение и, возможно, договориться о прямом сотрудничестве.
   Кстати, впоследствии Дорг почти не отсвечивал рядом со мной, я почти и забыл о нем -- так, мелькает где-то рядом, и ладно, главное, не мешает и не привлекает внимание.
   Как оказалось, организованное празднество имело большое значение для всех, кто, так или иначе, контактировал с гномами, в моем мире это мероприятие назвали бы событием мирового масштаба. А посему архимаг был жутко занят, и на меня у него просто не оставалось времени, даже если он и хотел со мной пообщаться. Я был только рад, это создавало иллюзию относительного спокойствия и некоторой свободы, несмотря на соглядатаев. Конечно, архимаг вел обо мне разговоры со своими помощниками и начальниками служб. Проанализировав всю информацию, полученную от архимага, Васы и некоторых других важных персон, которым в течение нескольких дней удалось подсадить "жучков", я почувствовал себя немного неуютно. Получалось, что меня все-таки опасаются, но и отказываться от моих услуг не собираются. Составив относительно цельную картину происходящего, я понял, что в лучшем случае буду трудиться на благо гномов, находясь в золотой клетке. Причем вроде как никто не собирается на меня давить, мол, делай то-то и то-то. В конце концов им неплохо удавалось и опосредованно заставлять меня делать полезное для них. Не зная всей подоплеки, я, радостно кидаясь на новые задачи, может быть, даже и не заметил, что меня вовсю используют. Но теперь, когда вокруг расставлены разъясняющие метки, как-то все перестало выглядеть столь заманчиво.
   Такие мысли смазывали ощущение праздника, которым я пытался наслаждаться следующие несколько дней. В первый же день, буквально сразу после нашей с Крисой подготовки, начался очередной бал, то бишь местные танцульки. В общем-то, это было единственное мероприятие среди прочих, на котором собирались почти все важные гости. На остальные, как то: театр, музыка, соревнования и прочие прелести -- ходили только по желанию. Мы с Крисой спокойно, без всяких объявлений, влились в общую тусовку. Зал оказался не тем, который раньше мне показывал архимаг, но находился в том же здании и был намного больше. По крайней мере, ощущения плотной толпы совершенно не возникало. Гости медленно бродили, собирались в кучки, о чем-то разговаривая, выходили в другие залы, перекусывали легкими закусками. В каждом зале играла своя музыка, и при желании можно было танцевать в любом их них. Между ними стояла магическая завеса, слегка приглушающая звуки, чтобы не смешивать музыкальные темы и не мешать музыкантам.
   В толпе приглашенных я почти никого не знал. Иногда мелькали знакомые лица, но в целом ощущение было такое, будто я по ошибке попал не туда. Мое предположение оказалось верным -- на меня внимания практически не обращали, в основном на Крису. Мужчины по вполне понятным причинам, женщины -- часто с легко читаемой в глазах завистью к красоте девушки и к ее наряду. Первые несколько часов мы с Крисой просто бродили, иногда танцевали. Ее частенько приглашали на танец незнакомые мужчины, я не возражал, так как видел, что ей это приятно и вообще царящая атмосфера праздника ей очень нравится. Вряд ли она раньше бывала на подобных мероприятиях, все это доставляло ей истинное наслаждение. Я тоже не бывал, но на меня празднество столь сильного впечатления не произвело. Пару раз замечал эльфийскую принцессу, но старался не попадаться ей на глаза. Надо сказать, я ее не сразу узнал. Она не очень походила на свое изображение на фотке, сделанной мною в лесу. Сами понимаете разницу: одно дело внешний вид женщины в походных условиях, другое дело -- на балу, а картинка ее только что излеченного лица тоже не особо отражала ее красоту. Да уж... Лечение явно прошло удачно, если практически все окружающие мужчины не могли отвести от нее взгляд. Я, кстати, тоже. Ничего не поделаешь, мужчины так устроены, что даже при наличии любимой женщины не могут не обращать внимания на красоту, демонстрируемую посторонними особами. И это вполне естественно и нормально, если не переходит некие границы, выставленные в голове и сердце самого мужчины, не нарушает его принципы. Принцессу постоянно сопровождал один молодой эльф. Хм... во всяком случае, внешне молодой. Однажды я случайно встретился с ним взглядом, и, готов побиться об заклад, у молодого такого взгляда не будет. Иногда к ним присоединялся Торвин. Принц, растудыть его. Я еще не забыл, как он меня почти переиграл при моем посещении эльфийского посольства. Но, в общем-то, места было достаточно много, чтобы не сталкиваться с ними.
   Как-то ко мне подошел Мерк Инвази. Да-да, тот самый. Я вспомнил, Леон говорил, что Мерк хочет попасть на бал, ему, видимо, и приглашение дали. А вот Леону не повезло -- его сюда никто не звал, но он, по словам Мерка, не особо расстраивался и, когда не был занят работой телохранителя, торчал на выступлениях воинов.
   -- Кстати, спасибо за подсказку! -- Инвази был несколько пьян, что сказалось на нем самым приятным образом -- вместо тихого, мрачного и неразговорчивого человека передо мной стоял веселый мужчина, довольный своим положением.
   Я вопросительно посмотрел на него.
   -- Да за то, что подсказал через Леона об отрицательных последствиях ношения защитного амулета. -- Его слегка качнуло, и я придержал его за локоть. -- Спасибо. Дело в том, что я слабо разбираюсь во всех этих магических игрушках, вот кое-кто из моих помощников и решил сыграть на этом. Ну, я ему это еще припомню! -- Он грозно качнул бокалом куда-то в сторону, но тут же сник. -- К сожалению, ничего не докажешь. Скажет, что думал, что это все знают... Ну да ладно.
   Я постарался побыстрее от него отделаться. Правда, получил почти искреннее приглашение в гости. Видимо, увидев меня среди присутствующих, он кое-что решил для себя. Но мне это было неинтересно, я только поблагодарил его и смылся танцевать с какой-то девушкой. Криса в это время танцевала с демоном. О! Да это же Махас... как там его? М-да... сильный мужик. Вернее, маг. И танцует весьма неплохо... Интересно, а как обычный воин он чего-нибудь стоит? Махас был учтив и пытался рассмешить Крису, но у него это плохо получалось -- девушка его побаивалась и не особо это скрывала. Поняв ситуацию, демон учтиво проводил ее ко мне. Мы с ним раскланялись и перекинулись парой фраз. Я поинтересовался, почему на празднике не видно Балаватха.
   -- О! Балаватх Читаатмаа, конечно, иногда здесь появляется, чтобы расслабиться, но в основном занят делами, -- уклончиво ответил Махас и, еще раз поклонившись, удалился.
   -- Что, страшный демон? -- Я наклонился к Крисе.
   -- Угу. -- С уходом Махаса она явно почувствовала облегчение. -- Как только представлю, что он сделал с принцессой эльфов, так все внутри леденеет. -- Она отпила вино из бокала.
   Я пожал плечами. Ну, сделал. Так сложились обстоятельства. Вполне вменяемый человек, тьфу, демон. Просто так ведь ни на кого не бросается.
   -- Ладно, пойдем танцевать. -- Я потащил Крису за собой.
  
   Я заметил, что толпа присутствующих стала потихоньку редеть. Оглядевшись, понял, что они идут в соседнюю залу.
   -- Не подскажете, куда это все собрались? -- вежливо спросил я проходящего мимо человека.
   -- Как, вы не в курсе? -- удивился он, зацепившись взглядом за Крису. -- Там сейчас будет выступать победитель конкурса музыкантов. Не слышали? Многое потеряли! Эти гномы такие выдумщики, не в обиду будет сказано. -- Он поклонился девушке. -- Один из них придумал новые инструменты, к ним новую музыку. Да и известные, даже эльфийские мелодии, исполняет с помощью своих устройств. Очень впечатляет! Советую не пропустить.
   Мы с Крисой переглянулись. Это то, о чем я подумал? Девушка пожала плечами, мол, посмотрим, и потащила меня за собой.
   Ну да, ну да. Тир собственной персоной со своими друзьями. Этот зал по размерам был ничуть не меньше предыдущего, однако народу здесь не протолкнуться. Видимо, и из других залов гости подтянулись. На площадке, выделенной для музыкантов, уже все было установлено, а Тир о чем-то разговаривал со своими товарищами. Похоже, обговаривал репертуар. Перед площадкой на отдельной подставке был установлен мой... вернее, уже Тира динамик, ну или магическая музыкальная акустическая система, называйте как хотите. Вот прозвучало несколько настроечных звуков, проверка аппаратуры, и наконец Тир вышел вперед.
   -- Уважаемые господа! -- ничуть не смущаясь большим количеством высокопоставленных гостей, произнес он. -- Позвольте поблагодарить вас за искренний интерес к нашим выступлениям. Наша цель -- доставить вам истинное наслаждение хорошей музыкой. Надеюсь, вы не будете разочарованы, а мы приложим все усилия ради достижения этой цели.
   Народ сдержанно шевельнулся. Забавно, ведь гости тут собрались практически спонтанно, кресел нет, все стоят, но никто не выражает неудовольствия.
   Концерт продолжался два часа. Уже через полчаса большая часть посетителей сидела на стульях, которые аккуратно притащили гномьи помощники-распорядители. Причем гномы делали это так тихо и незаметно, что никому не мешали. Я заметил, что каждого окутывало личное звукопоглощающее поле, отчего их перемещения и шкрябанье ножками стульев по полу никому не мешало. Круто тут обслуживают гостей! Не знаю, как выступал Тир на отборочных концертах, но сейчас он был явно в ударе. Если и там он выступал так же, то неудивительно, что его группа заняла первое место. Ребята просто молодцы. Понятно, что новый звук -- новые возможности, а значит, и необходимость в аранжировке существующих произведений, ранее заточенных под свой инструмент. И парни справились! Нет, иногда чувствовалось, что некоторые произведения недостаточно проработаны и вылизаны, но в целом, с учетом необычного и громкого звука, все это ложилось на слух просто замечательно. За два часа они сыграли около двадцати мелодий.
   -- А теперь жемчужина нашей коллекции, -- уже под конец объявил Тир. -- Произведение под названием "Движение вперед".
   Интересно, что это за произведение? Мое недоумение быстро разрешилось. Старый знакомый -- Пахельбель. Тир даже название композиции придумал, исходя из собственных ощущений. Наслаждаясь необычным исполнением, я вдруг почувствовал чей-то взгляд. В это время я стоял за спинкой стула, на котором сидела Криса, и был один из немногих, оставшихся на ногах. Видимо, это меня и выдало. Оглядев присутствующих, я наткнулся на пристальный взгляд принцессы Эль и про себя вздохнул -- сколько ни бегай от судьбы, все равно она тебя настигнет. Дело в том, что повязку с камерами я снял -- слишком та не гармонировала с моим костюмом, на который и перенес их, чтобы просто снимать события для хроники. Ну а из-за того, что они не были синхронизированы с поворотами моей головы и из-за другого ракурса, я отключил большинство функций анализа картинки и передачу их мне на линзы. Радар же Умника был не очень полезен -- всех известных ему личностей, присутствующих на празднике, он помечал, но толку от этого среди такой толпы не было никакого. Ну, показывает он присутствие кого-то, смотришь туда, а там куча народу, за которым и не видно интересующую тебя личность. Вот я и перестал реагировать на его картинку. И, видимо, зря. Эль наклонилась к своему спутнику. Ха! И брательник ее тут же! Ага, а рядом тот неизвестный эльф. Сильный маг, что было видно по его ауре, которую он и не пытался скрывать. Ну, это я и раньше заметил. В общем, настроение упало.
   Как только Тир закончил выступление, явно довольные гости начали вставать с мест, а некоторые подошли к музыканту и что-то ему говорили. Я же постарался затеряться в толпе, потащив за собой Крису. Что-то не было у меня желания встречаться с Эль, а особенно с ее братом.
   -- Понравилось?
   Криса радостно кивнула и спросила:
   -- А почему ты не подошел к Тиру?
   -- Потом, -- махнул я рукой, пробираясь сквозь толпу.
   -- Куда мы идем?
   -- Да устал я что-то от такого скопления народа. Прогуляемся в саду?
   Девушка не стала возражать, все еще находясь под впечатлением от концерта.
   Дальше все случилось так, как и полагается согласно закону подлости. Не надо было уходить от эльфов. Подумаешь, подошли бы, поговорили. А тут я сам дал возможность загнать себя в угол. Завернув за очередной поворот пустого в этот момент коридора (Дорг тащился где-то сзади), я чуть ли не носом уперся в троицу эльфов.
   Торвин улыбался, Эль таращилась на меня с непонятным выражением, неизвестный эльф-маг без всяких эмоций на лице, где-то сзади. Вот только сканировал он меня беспардонно. В принципе ничего страшного или неприятного в этом нет, только как-то не очень вежливо это делать в гостях.
   -- Я ведь не ошибаюсь -- Ник Админ Рутович? -- все так же улыбаясь, причем вполне дружелюбно, спросил Торвин.
   Я кивнул. Криса слегка отодвинулась за меня. Дорг, судя по радару, на который я взглянул, остановился метрах в десяти за нами.
   -- Какой удачный случай! -- продолжил Торвин, не обращая внимания на сопровождающих меня гномов. -- Нам все никак не удавалось получить разрешение на разговор с вами. И вдруг такая неожиданная встреча! Мы, эльфы, не любим оставаться в долгу. И очень благодарны вам за своевременную помощь, оказанную Эль, а также за быстро и качественно проведенное исцеление. И всегда будем рады вам, если вы решите посетить наши земли. Вы ведь у нас не бывали? -- Он с интересом уставился на меня.
   -- Я много где бывал, -- неопределенно ответил я, выдавив из себя улыбку, -- но в гостях у вас, определенно, нет. Спасибо за приглашение, обязательно им воспользуюсь. За исцеление можете не благодарить, если есть возможность помочь, я стараюсь не оставаться в стороне. К тому же, -- посчитал я нужным уточнить, -- я состою в магической гильдии гномов, и помогать пострадавшим гостям -- мой долг.
   -- Однако насколько я знаю, вас не уполномочивали заниматься исцелением конкретно принцессы?
   -- У меня свои понятия о долге перед пострадавшими. -- Что-то мне перестало нравиться направление разговора.
   -- Но вы ведь не целитель? Несмотря на отлично выполненную работу, у вас нет даже звания мастера-целителя?
   -- Это временное упущение.
   -- Ну что ж... в таком случае вас не затруднит убрать из организма принцессы ваш... непонятный амулет? Кстати, что это такое?
   В течение всего разговора я незаметно приглядывался к третьему эльфу. Или я ничего не понимаю, или он самый натуральный гроссмейстер целительства. По крайней мере, его аура представляла собой месиво из различных работающих плетений. Многие из них мне были даже знакомы -- встречал что-то подобное в целительских амулетах. По сути, этот гроссмейстер -- своего рода ходячий амулет по обеспечению жизнедеятельности организма.
   -- Это защитный и одновременно целительский амулет, -- ответил я. -- Кстати, намного сильнее вашего... как вы его называете... "Последний шанс"? Или "Последний рубеж", который был на принцессе до нанесения ей раны. Если с ним "договориться", то пределов его развитию почти не будет. Это мой подарок. Если, не дай Лес, вдруг еще случится подобная ситуация, принцесса сможет восстановиться и без помощи целителя, ну или даже сумеет избежать подобной ситуации.
   Эльфы внимательно меня слушали. Торвин больше не улыбался.
  
   Лорвиль внимательно приглядывался к стоящему напротив парню и все больше приходил в недоумение. Да, весьма силен магически, его аура однозначно говорит об этом, видно, что придерживает ее -- трудно определять, искренен или нет. Есть признаки, отражающие модификацию тела в сторону значительного улучшения его характеристик, а вот обычной для целителей уровня мастера и выше деформации ауры, а также активных плетений для поддержания собственного здоровья совершенно не наблюдается. Поэтому модификацию тела, наверное, ставили сторонние маги. Отсюда напрашивается интересный вывод: этот парень тут вообще ни при чем, он подсадной. Скорее всего, сильный маг-универсал. Возможно, в целительстве разбирается, но до гроссмейстерского уровня ему ой как далеко! Правда, зачем показывать человека, которого легко можно разоблачить? Для Лорвиля сладостно запахло какой-то интригой в той области, где равных ему нет, в целительстве.
   А вот с ситуация с амулетом Лорвилю совершенно не нравилась. Да, может, парень и отлично справляется с заявленными возможностями, если бы не одно "но". Совершенно ясно, что это сложный комплексный амулет, сложнее всех, что он ранее встречал, хотя бы потому, что практически невидим. Для него! Гроссмейстера целительства! Однако проявлял себя этот амулет вполне однозначно -- внешне, воздействием на ауру, влиянием на жизненные линии организма, появлением новых линий непонятно для каких целей и... еле-еле различимыми плетениями неизвестного назначения. Он бы даже сказал, что это отражения реальных кусков самого лечебного плетения, спрятанного за невидимостью, ведь идеальной невидимости очень трудно добиться. Да и не очень понятно, как можно сделать невидимым плетение в магическом зрении. Все это выбивало старого эльфа из равновесия. Но... и было интересно! Давно он уже не испытывал это почти позабытое чувство любопытства... Тем не менее, невозможность контролировать работу амулета сводила на нет любые его положительные качества, потому что он может, например, содержать в себе возможность дистанционно воздействовать на принцессу как в плане здоровья, так и в ментальном плане. Если амулет постоянно взаимодействует с принцессой, то он может хранить в себе эмоциональную матрицу. Например, на какие-то слова или образы принцесса будет, сама того не осознавая, реагировать положительно, на какие-то отрицательно, и таким образом можно будет управлять ее поведением. Что для нее как для возможной будущей королевы совершенно недопустимо. Лорвиль даже попытался прогнать реакцию принцессы по придуманным им ассоциативным рядам, включающим в себя информацию как эльфов, так и гномов и людей, чтобы отследить изменения, но в итоге отказался от этой идеи. Сложно, муторно, долго. К тому же амулет может задействовать такие функции через десятки лет, когда власть принцессы действительно будет велика.
  
   Эльф-целитель наклонился к Торвину и что-то ему прошептал.
   -- Все это, конечно, хорошо. И звучит заманчиво. Однако мы вынуждены отказаться от вашего подарка. Лорвиль, -- принц кивнул в сторону третьего эльфа, -- считает, с ним что-то не так.
   -- Конечно, -- подал голос молчавший до этого эльф, -- там так накручено с линиями жизни, а исходя из моего опыта, делать это было совершенно незачем. И невольно возникает вопрос о специальном сокрытии основного действия амулета.
   -- Поэтому я настаиваю на том, чтобы вы его убрали, -- продолжил Торвин.
   -- Это невозможно, -- покачал я головой. Я уже пригляделся к принцессе и заметил, что мой дракончик практически сросся с организмом Эль, с ее энергетическими каналами, протянул свои дополнительные каналы... В общем, хреново. И на фига я его ставил?
   Я поделился своими наблюдениями с принцем.
   -- Тем не менее, я вынужден настаивать.-- Торвин уже совсем не улыбался. В его глазах читалось напряжение и некоторая угроза.
   -- Почему вы считаете, что это не целительский амулет? -- Я повернулся к гроссмейстеру. Мне почему-то показалось, что он даже мысленно потер руки, предвкушая спор. Я не стал его расстраивать, прикинул линию разговора и, как сказали бы у нас, начал препирательства на тему "О невозможности устранить амулет "Дракон персональный, зело полезный" и "Назначение амулета "Дракон персональный, зело полезный". Похоже, мое заявление о том, что амулет сильнее знаменитого эльфийского барьера, очень не понравилось гроссмейстеру, который вполне мог участвовать в его создании, вот он и начал давить про нецелительские свойства моего амулета, чтобы я в качестве контраргументов показал, какие его части отвечают за регенерацию.
  
   А вот тут случилось такое, что мгновенно и надолго выбило меня из колеи. Дело в том, что со всех моих "жучков" информация в фоновом режиме проходила через фактограф, и я время от времени прогонял эту инфу через "поиск" всего, что может быть связано со мной. Однако я решил, что может возникнуть ситуация или информация, с которой необходимо срочно ознакомиться. И настроил своего рода аларм-будильник, если что-то такое попадется. Кроме того, узнав про возможности менталистов, я также зарядил туда отслеживание порядка тысячи слов, известных мне и слабо известных или вообще неизвестных местным. В основном реалии моего мира, чтобы если вдруг такая информация возникнет рядом с упоминанием обо мне, разобраться, не от меня ли пошла утечка, и принять соответствующие меры. И каково же было мое удивление, я бы даже сказал, ступор, когда во время разговора с эльфами перед моими глазами развернулось окно этого "стража" с информацией с "жучка" архимага. И ключевые слова, отловленные движком, были: Ник, Умник, субноут! Именно их произнес архимаг, "Умника" на гномьем, а вот "субноут" на жутком русском, только комп с его аналитическим модулем смог вывести это соответствие! Ничего удивительного, что от неожиданности я сначала замер, а потом, подхлестнутый адреналином, рывком вогнал себя в состояние ускоренного мышления, пусть и без выхода в инфосеть, и отвлекся от эльфов, чтобы проанализировать ситуацию и понять, что происходит.
  
   Архимаг
  
   Руархид открыл глаза и некоторое время не двигался, приходя в себя после выхода из астрала. Как всегда, разболелась голова. Он даже вздохнул про себя, позавидовав тем, кто выходит в астрал вдали от источников, а значит, без таких вот отрицательных последствий. Тем не менее, посетить это странное и интересное место требовала не насущная необходимость, а встреча с теми, кто, как и он, входит в астральную гильдию. Астральная гильдия, пожалуй, единственное структурное образование, построенное по принципам свободного и независимого ни от каких государств сообщества. Там можно быть кем угодно, скрываться под любым именем и кличкой. Чаще всего никому неизвестно, кто есть кто на самом деле. Вступить в гильдию одновременно просто и сложно. Если ты можешь выходить в астрал, смог найти других астральщиков и заинтересовал их, а потом приобрел кое-какую репутацию -- ты в гильдии. Если же ты никому не интересен, не готов делиться информацией, то через некоторое время ты просто обнаружишь, что тебе не с кем общаться в астрале из этой гильдии. На первый взгляд, членство в гильдии особой пользы не несет, но это только так кажется. Иногда кто-то может поделиться с тобой жизненно важной для тебя информацией, не нужной самому владельцу, а то и помочь в каком-нибудь деле. Но и ты должен подкидывать кое-что, дабы не быть простым потребителем. Конечно, выдаваемая информация или твои вопросы могут в какой-то мере выдать принадлежность владельца или спрашивающего к определенной расе или политическому кругу, но астральщики стараются этим не злоупотреблять. С таким подходом лишь единицы могут себе позволить быть известными как вполне реальные личности. Таким был и Руархид. Все знали, что этот астральщик -- архимаг гномов, в чем-то это было и полезно. Однако не всегда, поэтому у него было еще две маски -- две личности, никак не связанные с гномами. Но сегодня он был в астрале именно как архимаг и принимал поздравления от коллег по гильдии. Поздравления с юбилеем. Помимо этого, поболтали еще о разном на посторонние темы, как вдруг среди общего обмена разной информацией промелькнул вопрос о некоем Нике, сильном астральщике, сотрудничающим с двумя неизвестными астральщиками уровня гроссмейстера по имени Умник и Субнут. Сделав стойку на имя Ник, архимаг осторожно попытался получить дополнительную информацию, не выдавая своей заинтересованности, так как не хотел, чтобы его текущее имя связывали с проявляемым им интересом, но ничего путного не выявил. Задавший вопрос отключился, остальные были не в курсе.
   Придя в себя, Руархид вызвал Мондрида.
   -- Кто-то в астрале начал активно собирать информацию о таких магах, как Субнут и Умник, -- массируя себе виски, с некоторым напряжением произнес непривычные имена Руархид. -- Причем ищет он их как то ли учителей, то ли коллег Ника. Поищи информацию со своей стороны. О результатах сразу докладывай.
   Мондрид кивнул и быстро вышел.
   А Рурхид задумался. О том, что Ник умеет выходить в астрал, он не знал, но догадывался. Необычно высокая производительность Ника, темпы изучения им новых разделов магии и изобретение новых заклинаний явно указывали на то, что не один он тут задействован. Наличие учителей и коллег, которые ему помогали и, возможно, передавали через астрал кое-какие знания, отлично все это объясняло. Да и место на самом далеком полигоне Ник выпросил не просто так, а чтобы связываться с ними с помощью астрала. Это была интересная информация. Однако пока ничего страшного Руархид в данной ситуации не видел -- выход в астрал в городе затруднен, Ник здесь, и легче всего это делать из дворца. Но использование этой возможности не пройдет незамеченным мимо архимага. И пока вроде бы таких попыток не было.
  
   ***
  
   Неожиданно стоящий напротив них парень замер и погрузился в себя. Лорвиль по изменившемуся состоянию ауры Ника отметил, что тот зачем-то разогнал свои мыслительные процессы. Интересно... Обдумывает ответ, чтобы соврать? Нет, вряд ли. Если он подставной, то ложь была бы заготовлена заранее. Чтобы атаковать? Мастера боевой магии, к коим относится и Ник, используют подобное ускорение мыслей перед боем. Но здесь слишком много мыслей и обдумывания в ментальном плане, да и не видно в ауре подготовки плетений. А вот если он не в себе и его задели за живое, то вполне возможен такой всплеск мозговой активности.
   Бросив взгляд на Торвина, эльф с удовлетворением заметил, что тот тоже что-то понял, по крайней мере, подобрался, как перед боевой схваткой. Удивительно, что Эль никак не проявляла себя в разговоре, а только пристально глядела на парня. Целитель с удовлетворением отметил, что за прошедшее время девочка сильно изменилась в лучшую сторону. В прежние времена она бы уже влезла в разговор, стала отстаивать свою точку зрения, отметая возражения оппонентов. Сейчас же только аура, отражения эмоций в которой она еще не научилась скрывать, выдавала ее интерес к происходящему.
   Тем временем взгляд Ника приобрел осмысленное выражение, и читалось в нем явное удивление. Однако, хоть это и любопытно, но разговор нужно продолжить. Лорвилю жутко интересно было узнать о принципах работы внедренного в тело принцессы амулета, но самому ему разобраться так и не удалось. Поэтому, кроме совершенно реальных претензий по поводу скрытых возможностей амулета, он хотел узнать что-то новое из области целительства, казалось бы, давно и полностью им освоенного. И оставалось только давить на нецелительские свойства амулета, чтобы парень начал оправдываться и доказывать свою правоту. Желательно с примерами. Разумеется, о его личном интересе Торвину совершенно незачем было знать. С него достаточно факта о возможных скрытых характеристиках амулета.
   -- Я настаиваю, чтобы вы доказали положительные целительские способности вашего амулета, -- произнес Лорвиль, аккуратно сместив акцент в интересующую его область, считая, что сейчас самый удобный момент, ведь парня могут спрятать и отказать им в разговоре с ним.
   Ник поморщился и огляделся, бросив на эльфов взгляд, как на докучливых жужжащих насекомых. Целителю это совсем не понравилось.
   -- Итак?
   -- Значит, проверка амулета... -- сказал Ник и что-то тихо произнес на неизвестном языке. -- Достали уже. -- Затем вдруг внимательно вгляделся в Эль и протянул ей руку: -- Вы позволите, принцесса?
   Эль удивилась, но протянула в ответ свою руку, которую Ник крепко сжал. В его правой руке внезапно возник небольшой нож, которым он очень быстро, так, что никто не успел среагировать, сделал глубокий разрез на внешней стороне ее руки от локтя до ладони. Брызнула кровь, девушка вскрикнула, а Лорвиль мгновенно оттолкнул ее от сумасшедшего и тут же стал формировать нужные плетения, чтобы остановить кровь. Одновременно со вскриком девушки Торвин выхватил нож и, не раздумывая, полоснул по горлу Ника.
   Несмотря на вспыхнувший гнев на действия человека, Торвин сумел мгновенно оценить результат своей атаки и остановиться. Нож не достал до горла буквально сантиметр -- на его пути возникло защитное поле, отразившее нападение, и тут же пропало. Оценка ситуации была совсем неутешительной. Принц внимательно наблюдал за аурой Ника и не заметил там готовых или готовящихся плетений защиты, однако результат налицо -- защита появилась именно тогда, когда потребовалась и на необходимое время. А значит, и атаку Ник вполне может провести вот так же мгновенно. Принц отскочил назад и в сторону сестры, прикрывая собой своих спутников, и быстро начал формировать боевые плетения. К сожалению, атакующих амулетов у него с собой не было, только защитные, поэтому, чтобы выиграть время на подготовку, он спросил:
   -- Зачем?
   -- Чтобы доказать. И я утверждаю, что принцесса сама сможет убрать амулет, когда научится им управлять, -- совершенно спокойно ответил Ник, будто не заметив нападения и последующей подготовки принца, затем кивнул ему за спину.
   -- Что там? -- чуть повернув голову и не выпуская человека из виду, обратился тот к Лорвилю.
   -- Э-э-э... -- издал невразумительный звук целитель.
   -- Эль?
   Девушка приблизилась к Торвину, и из-за его спины вытянула вперед руку. Принц скосил глаза, и пружина в его груди медленно стала ослабляться. Несколько пятен крови да чуть ли не на глазах исчезающая полоска раны на коже.
   -- Чешется и совсем не было больно, -- тихо произнесла принцесса.
   -- Достаточное доказательство? -- все так же думая о чем-то другом, спросил Ник.
   Торвин не успел ответить. Неожиданно с обеих сторон коридора появилось около десятка гномов-стражников, которые буквально ввинтились между Ником и его оппонентами. Невольно эльфы сделали шаг назад, потом еще один... В такой толпе даже если бы кто и захотел что-то предпринять, то жертвами оказались бы только гномы. Торвин пожал плечами и спрятал нож, который до сих пор продолжал держать в руке. Главный же из прибежавших стражников говорил что-то успокаивающее.
   -- Господа, прошу вас не портить праздник. Все спорные вопросы можно разрешить к обоюдному согласию... -- И что-то еще там.
   Спустя некоторое время появились другие гномы, более высокопоставленные. О чем-то поговорили с эльфами, и те удалились, перестав обращать внимание на Ника. Только Эль напоследок оглянулась и еще раз окинула взглядом парня, прислонившегося к стенке со скучающим видом, будто все, что здесь произошло, его не касалось. Внезапно он поймал ее взгляд и подмигнул. Принцесса резко отвернулась и, потирая раненую и тут же вылеченную руку, с гордо поднятой головой отправилась за братом.
  
   Ник
  
   -- Вот скажи мне, почему тебе спокойно не живется? Почему постоянно влипаешь в какие-то неприятности? -- Васа раздраженно ходил по комнате и размахивал руками. Видимо, я действительно вывел его из себя своим поведением, в таком состоянии я видел учителя впервые.
   После конфликта с эльфами меня отвели в ранее предоставленную комнату. Гномы, кстати, не поскупились на апартаменты для меня. Большая комната размером метров тридцать на пятьдесят -- в футбол играть можно. Огромная кровать, соответствующий ей стол персон на десять, еще необходимая мебель по мелочи. В дальней стене две двери -- в купальню и санузел.
   Буквально через несколько минут пришел Васа.
   -- Да я-то тут при чем? -- поморщился я. -- Я, что ли, приставать к ним начал?
   Васа остановился и недоуменно посмотрел на меня.
   -- При чем тут это? Ты зачем порезал руку принцессе? Ты вообще представляешь, что наделал? И понимаешь, кто она? Она -- дочь короля эльфов! Возможно, будущая королева! И за меньшее наказывали. Причем неотвратимо!
   -- А почему "возможно"?
   Васа запнулся.
   -- Что "возможно"?
   -- Почему "возможно будущая королева"?
   Васа махнул на меня рукой и снова начал накручивать круги по комнате, но уже молча. Криса, кстати, за прошедшее время не произнесла ни слова.
   -- Потому что решать будет король, -- неожиданно ответил Васа. -- Конечно, скорее всего, трон займет Торвин, но если с ним что-нибудь случится, то однозначно она. Да и при Торвине, пока он не женится, она тоже будет считаться королевой. Такие у них традиции. Ну а если замуж выйдет, например, за принца дроу, то и полноценной королевой.
   -- За дроу?
   -- Ну, это я к слову, -- снова махнул рукой Васа. -- Всякое может случиться. Тем более, есть пример ее отца. Ладно, сиди здесь, раз уж постоянно создаешь проблемы. К сожалению, архимаг запретил тебе появляться на празднике. Можешь посещать празднества только за пределами дворца. Да и то в сопровождении. А то снова с кем-нибудь схлестнешься.
   -- И что, ничего нельзя сделать?
   Васа покачал головой.
   -- Уж очень сильно ты рассердил Руархида. Лучше бы ты морду набил Торвину, чем на принцессу поднял руку.
   Не сказав больше ни слова, учитель вышел.
   -- А ты почему молчишь?
   Криса вздохнула и отвернулась. Я провел тыльной стороной ладони по ее волосам. Она отстранилась.
   -- Да в чем дело?
   -- Ты очень некрасиво поступил. Васа прав.
   -- Да ничего ей не грозило! -- Я резко встал и подошел к окну. -- Что, я ничего не понимаю?
   -- Видимо, нет. -- Криса покачала головой. -- Ты обнажил оружие против женщины. К тому же принцессы эльфов. И я боюсь за тебя. Эльфы такого оскорбления никому не спустят.
   Я беспечно отмахнулся.
   -- Пробьемся! Ты преувеличиваешь. Вон, демон тоже обнажил оружие, магическое, правда, и с крайне отрицательными для нее последствиями. И ничего.
   Криса вздохнула, резко встала и пошла к двери.
   -- Ты куда?
   Девушка остановилась и обернулась.
   -- Танцевать. Мне-то не запрещали ходить на праздник.
   Хлопнула дверь, и я остался один. В этот день Криса не вернулась.
  
   "Ну и ладно! Подумаешь, какие мы все тонкие натуры! А не фиг доставать меня глупыми вопросами!" -- бормоча про себя, ходил я по комнате. На душе было хреново, но я никак не мог понять, что я сделал не так. Немного успокоившись, вспомнил о том, что меня подвигло на такие подвиги. Еще в тот момент, когда я услышал эти магические слова "Умник" и "субноут", я тут же пустил поиск по всей базе записей, чтобы понять, звучали ли эти слова в каких-либо разговорах, моих в том числе. Поиск не занял много времени в проиндексированной базе и показал отсутствие результатов. Ну а так как этот поиск ничего не дал, пришлось запустить эвристический анализатор данных. Его роль заключается в том, чтобы, проанализировав все разговоры, найти такие из них, которые теоретически могут вестись об упомянутых мною вещах. Возможно даже иносказательно. Особых надежд я на него не возлагал, так как у меня анализатор стандартный, то есть несложный. Но все же хоть что-то. Я запустил его на субноуте, чтобы дело шло быстрее. Да и старые, архивные записи хранятся именно там, а в бадди-компе только за последние пару дней.
   Я смотрел на прогресс-бар, отсчитывающий последние проценты, а мысли все время возвращались к Крисе. И чем она недовольна? Объяснить по нормальному, что ли, нельзя? Нет, вот просто встала и ушла! Типа сам разбирайся!
   Дзынь! Анализ завершился. В общем-то, смотреть нечего. Среди мусора, ошибочно принятого за подходящие данные, ничего реально нужного не оказалось.
   "Умник! А у тебя какие мысли на этот счет?"
   "Да вот тоже думаю, и что-то ничего путного в голову не приходит".
   "Давай порассуждаем... -- Я завалился на кровать, поудобнее устроил подушку под головой и продолжил: -- Есть упоминания имен. Мое, твое и "субноут". Причем, считается, что вы -- сильные маги. Мои учителя. Допустим, где-то услышали эти имена. Но почему вы -- мои учителя? Тем более, субноут? А? Мы с тобой общаемся мысленно, канал связи прямой, действует посредством электромагнитного излучения на коротком расстоянии..."
   "Еще на ментальном, -- уточнил Умник, -- и еще есть контур удаленной связи, встроенный в тебя, но им мы не пользовались с того времени, когда Тишь была жива".
   Я нахмурился, вспомнив о тех событиях.
   "Ты прав. Но по-любому эта ментальная связь действует только на коротком расстоянии. С субноутом мы связаны через инфосеть. Сомневаюсь, что кто-то из местных мог перехватить этот трафик. Тем более что он шифрованный. Остается что?"
   "Что?"
   Я немного помолчал.
   "Скажи, Умник, а как... хм... что происходит или происходило, когда я одним потоком сознания был в инфосети, а вторым в реале?"
   "Так-так... кажется, понимаю. Стоп! Ага! Слушай, Ник, а ведь тут сильные астральные маги, да и архимаг получил запрос через астрал, который, по сути, является еще одним слоем инфосети. Кстати, там до фига промежуточных слоев".
   "Да, Умник. Представь такую ситуацию. Один поток сознания работает в инфосети в ускоренном режиме, второй в реале, медленнее. Между ними есть какая-то связь, так как я спокойно переключался между потоками, а значит, есть и передача данных. Почему бы не предположить, что мои мысли и разговоры с тобой каким-то образом отражались в астрале?"
   "Кстати, да. Вполне возможно. Дело в том, что биокомп при необходимости может шифровать потоки данных, если связь с инфосетью устанавливаешь через него. Если напрямую, то данные не шифруются. В таком случае вполне возможно, что какие-то срезы данных могли... хм... кэшироваться в астрал из-за того, что скорость обработки у тебя была высокая, а данные надо было переносить на более низкий уровень сознания. Ну, не низкий, а медленный".
   "Ага, а если вспомнить, что мой субноут был принят за учителя, то его сочли за живое существо. То есть в астрале записалась не чистая информация, а отражения слов, чувств, образов, может, еще как-то. Причем тот, кто подслушал эту информацию, должен был понимать, что ее еще надо правильно интерпретировать, а потому есть вероятность ошибки".
   Мы помолчали. Я прокручивал и так и эдак сделанные выводы и вроде бы не находил в них изъяна. За одним исключением. Это исключение -- слабое знание астрала и протекающих в нем процессов.
  
   Эль
  
   -- Ну, что скажешь? -- раздраженно спросил Торвин у вроде бы заснувшего Лорвиля.
   Тот открыл глаза и покачал головой:
   -- Ничего. Никаких следов ранения. Как работает амулет, не имею ни малейшего представления. Но мысли кое-какие появились. -- И быстро уточнил, заметив вопросительный взгляд принца: -- Насчет целительства. И мое предыдущее мнение не изменилось. Лучше бы убрать эту штуку. Сдается мне, тут применялась необычная магия или неизвестные мне методики. Хотел бы я пообщаться с этим парнем в приватной обстановке. Несмотря на все неясности, он определенно очень многое умеет и знает. И если доклады местных целителей, наблюдавших за исцелением Эль, еще как-то можно подвергнуть сомнению, то его действия по оказанию первой помощи принцессе, по сути, такого же высочайшего уровня, подтверждены показаниями свидетелей, допрошенных менталистом. Обеспечишь мне встречу с ним?
   -- Попробую, -- Торвин пожал плечами. -- Возможно, его выходка поможет этому. Ситуация ведь так и осталась напряженной, не решенной.
   -- Ник сказал, что я сама смогу убрать амулет, -- после непродолжительного молчания сказала Эль, рассматривая свою руку, на которой не осталось ни малейших следов ранения.
   Лорвиль покачал головой, а Торвин бросил на нее укоризненный взгляд. Повисшую тишину прервал вызов по амулету прямой связи с королем. Принц тут же его активировал. Минут десять он посвящал отца в происходящие на балу события, ситуацию с Эль, вернее с ее амулетом. О ее выздоровлении сообщалось раньше. Рассказал еще кое-что, относящееся к внутренним делам эльфов. Затем долго слушал ответ.
   -- Вот это новость! -- Торвин медленно спрятал амулет связи.
   Эль и целитель вопросительно посмотрели на него. Торвин некоторое время стоял у окна, сцепив руки за спиной и глядя вдаль.
   -- Весьма удивительно. Никак не привыкну к резким поворотам событий в политике.
   -- Да что там такое? -- с нескрываемым любопытством спросила Эль.
   -- И почему отец не сообщил раньше? -- не слыша вопроса, пробормотал Торвин. Затем развернулся и обвел взглядом присутствующих. -- Отец установил связь с драконами.
   -- С драконами? Зачем? -- Удивлению принцессы не было границ. Она о драконах почти ничего не знала, так, общие сведения, главным из которых было то, что с драконами никто не контактирует. Тогда зачем забивать себе голову лишней информацией?
   -- Ну, их представитель сам пришел к нам. Предложил сотрудничество и чем-то сильно заинтересовал отца. В общем, дракону понадобилось добраться сюда. Отец дал ему сопровождение и обещал поспособствовать в его делах у гномов. Он уже скоро прибудет.
   -- А что ему тут понадобилось?
   Торвин пожал плечами и продолжил, лукаво глянув на сестру:
   -- А самое главное знаешь, что?
   -- Что? -- подозрительно переспросила Эль. Ей совсем не понравился взгляд брата. Не иначе, какую-то гадость сообщить хочет.
   -- А то, что отец попросил нас приглядеть за Ником. У него появился к нему какой-то интерес. И, кстати, этот интерес связан с драконом, которому отец попросил помочь здесь освоиться. И попросил свернуть наши попытки навредить Нику. А еще лучше -- постараться установить с ним дружеские отношения. Вот такие дела.
   -- Искали-искали чужака, чтобы наказать, и вдруг "подружитесь с ним"! -- буркнула Эль.
   -- Ну, стопроцентной гарантии, что Ник -- тот самый чужак, у нас нет, -- вздохнул принц.
   -- Ай, брось! -- Эль вскочила и подошла к брату. -- Многое на него указывает. Ты же почти уверен, что это он?
   Торвин улыбнулся и приобнял сестру.
   -- Это уже неважно. Давай лучше думать, как нам установить с ним дружеские отношения.
   -- А что? Позволь это сделать мне, -- улыбнулась девушка. -- Думаю, у меня лучше получится.
   Торвин хмыкнул, отодвинул ее на расстояние вытянутой руки и оглядел с головы до ног. Эль слегка покраснела.
   -- В чем-то я тебя понимаю. Нормальный мужчина перед тобой, конечно, не устоит. Только ведь Ник не совсем нормальный, судя по его поведению.
   -- Ну а если судить по тому, что у него есть девушка, то вполне нормальный, -- возразила Эль.
   Торвин поднял вверх палец, как в далеком детстве делал их первый учитель.
   -- То-то и оно! Будешь отбивать? Криса их'Дрим, хоть и не сравнится с тобой в красоте, но вполне симпатичная. Да и у мужчин бывают разные предпочтения. Так что ты не очень-то рассчитывай на свою красоту.
   -- Да ну! -- Эль надула губки. -- Нужен он мне! И не собираюсь я его отбивать, просто, что бы ты там ни говорил, вы, мужчины, все одинаковы -- в той или иной степени поддаетесь женским чарам. И для этого совсем не обязательно делать то, о чем ты подумал. Я просто поговорю с ним, и его девушка тут не помеха. Заодно поподробнее узнаю про амулет.
   -- Хорошо, попробуй, -- разрешил Торвин, -- если его архимаг не спрятал.
   -- Не думаю, -- покачала головой Эль. -- К тому же Крису всегда можно найти, а через нее и Ника.
   -- Да она с тобой и разговаривать не станет после всего, что мы ей сделали!
   Эль пожала плечами:
   -- Вот и повод извиниться за произошедшее. В конце концов, это не помешает.
   -- Ладно, -- проворчал принц, -- я тоже поговорю с архимагом. Скажу, что у нас нет претензий к Нику, -- пояснил он на вопросительный взгляд сестры. -- А насчет дракона он в курсе, отец ему уже сообщил.
   -- Хорошо, -- задумчиво протянула девушка, уйдя мыслями в себя. -- Тогда мне надо подготовиться.
   Когда за принцессой захлопнулась дверь, Лорвиль подал голос:
   -- Ты уверен, что это хорошая мысль?
   Торвин пожал плечами.
   -- Я уже ни в чем не уверен. Но пусть попробует.
   Старый эльф укоризненно покачал головой.
  
   Ник
  
   Когда Криса не вернулась, у меня совсем испортилось настроение. Хорошо хоть она не пустилась во все тяжкие, судя по информации с "жучка", а просто осталась ночевать во дворце, благо гостевых комнат было достаточно. Если она хотела своим "фи" меня проучить, то своего не добилась. Я по-прежнему не понимал причины ее недовольства. Побродив по комнате, махнул рукой и уселся в кресло, закинув ноги на стол. Попробовал выйти в инфосеть, чего не делал с того момента, как пришел в сознание. Получилось сразу, хоть у меня и было опасение, что что-то могло сломаться. Побродив без всякой цели в инфосети, не ища ничего особенного, задал команду биокомпу найти источники, работающие с инфосетью. Я ведь даже не интересовался, вдруг с нею что-то или кто-то еще контактирует? Окружающее меня пространство мгновенно исчезло, остался только белый слепящий свет. Не понял! Но тут же выскочило поясняющее сообщение от биокомпа: "Невозможно подсчитать все возможные связи как материальных, так и энергетических объектов с инфосетью. Недостаточно ресурсов".
   Так... Вот я дурак! Надо было уточнить запрос. Умник ведь говорил, что инфосеть -- информационное отражение мира, и любой объект, по сути, тесно с нею связан, но активно работать здесь могут только инфомаги. Поэтому я уточнил запрос -- поиск активных источников. Теперь биокомп задумался. Да уж, поискового сервера нет, вот и приходится ему самому шариться в сети. Интересно, инфосервер имеет такой аналог поискового движка?
   Прождав некоторое время, оставил биокомп продолжать работать, а сам выскочил в реал. Снова попробовал выйти в инфосеть, но не разрывая связь с реальностью. С первого раза почему-то не получилось, но тут мелькнул какой-то значок, показанный биокомпом, и на реальную картину наложилась огрубленная картинка того, что я видел в инфосети. Хм... Забавно. Небольшие эксперименты показали, что так работать неудобно, но при необходимости эту визуализацию вполне можно использовать в данном виде.
   Пока биокомп не выдал результат, я решил подготовить материалы для Васы и Крисы. Ну, для первого -- касательно укрепления материала, а для Крисы -- руководство по вызову элементалей. Я подключился к биокомпу с вопросом, и он тут же ответил, что все элементали земли перепрограммированы для моего варианта вызова. Забавно, вот будет прикол, если земного элементаля все-таки мог вызывать кто-то из людей, ведь теперь у них ничего не получится. Я даже посмеялся, представив, как крутой маг-стихийник из людей враз потерял свой основной механизм управления стихией. Хм... Хотя, может, ничего смешного в этом и нет. Вдруг элементаля где-то использовали в мирных целях? Кстати, это ведь можно узнать, если у них ведется хоть примитивный лог-журнал. Я снова вызвал биокомп и дал задание проверить эту информацию. Через десять минут появился ответ. Я оказался прав. В восьми элементалях оказалась информация, что для управления ими использовали внешний канал связи несколько дней назад. Еще в паре тысяч -- от пятисот до тысячи лет назад. Хм... интересная информация для размышления.
   Так, ладно. Пора приступать к документированию разработок. Я вздохнул -- для программиста нет ничего более неприятного, чем составлять документацию к своим программам. Недаром для этого обычно берут отдельного человека... Но делать нечего. Как бы так извернуться, чтобы и работу выполнить, и чтобы интересно было? Ну, с иллюзорными книгами я уже работал. Может, другой какой механизм проверить? Вообще-то с иллюзиями я благодаря Умнику хорошо продвинулся вперед -- снова сделать книгу не представляет никаких проблем, и даже лишенную глюков первой версии. Но... Ага, там-то у меня были двухмерные иллюзии, а сейчас я могу поработать с трехмерными. Так-так...
   Спустя три часа усиленной совместной работы обоих компьютеров и меня (Умника я попросил не вмешиваться) в программе моделирования магии перед моими глазами в линзах крутилось сложное многомерное виртуальное плетение. Красивое... Выглядит как графическое представление какой-то математической функции. Куда бы его запихать-то? Ага, моя зарядная коробочка всегда со мной, ножики есть, пара золотых... Что бы приспособить под амулет?
   Я открыл шкатулку. Внутри лежали четыре кристалла-накопителя. Два "сонных", два "гравитационных". А, ладно! Потрачу пару штук на нужное дело. Еще около часа у меня ушло на формирование этого плетения в реале, потом его упаковка и интеграция в кристалл. Последние действия мне помогал выполнять Умник, сам я еще не умел, вот сейчас и потренировался. Благо по ходу дела всплывали знания Лотколба, так что получилось с первого раза. Затем привязка на активацию от ауры Васы и моей, плюс стандартный сигнал, используемый гномами для активации обычных хозяйственных амулетов. Все, готово! Как должно выглядеть активированное плетение, я знаю -- и в модели прокручивал, и в трехмерном графическом дизайнере провозился, теперь посмотрим, что получилось в реале.
   Я со скрипом разогнулся, походил по комнате. Выглянул в окно -- уже стемнело. Немного размялся. Издалека доносилась музыка. Непосредственно над дворцом вспыхивали иллюзии, развлекающие гостей. "Завтра, наверное, прогуляюсь в город", -- подумал я, провожая взглядом россыпь синих искорок, просыпающихся дождем на сад и дворцовые постройки.
   Вздохнув, я вышел на середину комнаты, вытянул руку ладонью вверх с лежащим на ней кристаллом и, выдохнув, как перед прыжком в воду, активировал его.
   Кристалл на ладони окутался голубой дымкой, из которой через секунду в воздух вылетела яркая искра, неподвижно повисшая передо мной. Затем она трансформировалась в большую, сантиметров тридцать в диаметре, голову дракона, вдруг посмотревшего на меня. Хоть я планировал такой результат и даже долго рисовал в дизайнере эту голову, впечатление было потрясающее. Я решил отличиться, и дракон выглядел так, как изображают один из его видов у нас на Земле -- с гребнем по затылку и длинными усами, свисающими до земли. Глаза дракона полыхнули красным и вдруг сменили свой цвет на зеленый -- прошла авторизация по ауре (если бы не прошла -- резкий силовой удар мгновенно сформировавшимся пологом по нарушителю). Голова пропала, а в воздухе образовался трехмерный, слабо светящийся голубым, чтобы обозначить пределы действия иллюзии, шар около полутора метров в диаметре. В нем проявилась яркая надпись по-гномьи: "Приветствую, Ник!" Для Васы там подставится его имя. "Выберите пункты: 1) Информация по укреплению произвольных материалов (ограничения см. в подпункте "Ограничения"); 2) Дополнительное укрепление одежды силовыми линиями для формирования жесткого каркаса в случае боевого столкновения; 3) Сменить сигнал активации амулета".
   Да, я решил организовать не только укрепление материалов, но и дать возможность создавать типа магической защитной амуниции с помощью силовых линий. И военного и гражданского ношения. Почему нет? Тем более, все это отработано на платье Крисы. Дальше я пробежался по всем пунктам, касаясь их пальцем, проверяя работу плетений и вывода информации -- все в трехмерном виде. Классная штука получилась. Чуть сложнее было реализовать параллельное с иллюзией разворачивание датчиков в нужных местах, то есть если дотронуться пальцем до нужного места иллюзии, разворачивается следующий слой информации. В книге это было сделать немного проще -- там, по сути, была только двухмерная плоскость с заранее заданными активными местами для реагирования на "нажатие". Единственное неудобство -- картинка подрагивала и смещалась в воздухе синхронно колебаниям руки, держащей кристалл. Но это мелочи -- положить на стол и стоять рядом, чтобы кристалл был внутри ауры.
   "Слушай, Умник, а нельзя ли сделать амулет, чтобы автоматом записывать в мозг информацию? Как это делаешь ты".
   "Ты думай, о чем спрашиваешь! -- возмутился искин. -- У каждого свои мозги, надо сначала их проанализировать, куда что записать, какие нейронные связи обойти, чтобы не повредить, какие нарастить, на какие полочки все положить. Ты представляешь объем расчетов?!"
   "То есть, ты хочешь сказать, что без вычислительных возможностей вроде твоих ничего не получится?" Я снова подошел к окну. У меня была мысль попробовать сварганить такой амулет. Где-то в фантастике я читал о подобной передаче знаний. По сути, Умник примерно так и засовывал мне в голову информацию, но вот как сделать самодостаточный амулет без вычислительных наворотов? Инфу по вызову элементалей и инициацию новых магов чисто в картинках не передать (это не только плетения), тут еще нужны специфические ощущения, которые возникают при определенном слиянии с тем, кого ты хочешь научить. То есть, работая с Крисой напрямую, я знаю, как ее научить, а вот через амулет...
   "Мне кажется, ты немного утрируешь ситуацию, -- откликнулся я, -- или не видишь другой возможности".
   "Да?" -- скептически произнес Умник.
   "Ага. Вот смотри. Допустим, когда человеку промывает мозги менталист, в смысле всовывает ему в голову какую-то информацию, он что, тоже анализирует все эти нейронные связи? Или как-то по-другому действует?"
   Умник надолго замолчал.
   "Ну, что-то в этом есть, -- наконец ответил он, -- но ничего конкретно сказать не могу, надо исследовать этот вопрос. Одно дело ставить помехи воздействию на мозг, другое -- действовать именно так, как ты говоришь".
   "Подумай", -- пожал я плечами и с сожалением спрятал не понадобившийся второй кристалл.
   Тут я обратил внимание на сигнал бадди-компа о новой информации, снятой с "жучков", где упоминалось мое имя. Судя по всему, я благополучно игнорировал его в последние часы, занятый работой. Никак не могу избавиться от этого своего полного погружения в решаемую проблему. Хм... принцесса решила на меня поохотиться? Ну-ну. Если бы не Криса, я бы не стал отказываться. Но...
   Да, кстати, завтра с утра прибудет дракоша. Интересно было бы на него посмотреть. Архимаг не растерялся (уважаю мужика) и решил приобрести политические бонусы в глазах окружающих -- он устраивает пышную встречу дракону. Ну как же, на юбилей к архимагу пожаловал представитель драконов, чтобы засвидетельствовать свое почтение! По крайней мере, у простых обывателей должна возникнуть именно такая мысль. А может, просто решил присыпать внешней мишурой сам факт появления дракона, который никак не утаишь. В общем, на завтра план такой -- ищу Крису, мы миримся, идем смотреть на дракона, а затем в город погулять.
   На этой оптимистичной ноте я завалился спать.
  

Глава 4

  
   Ник
  
   Проснувшись в самую рань, я "постучался" ухом в каналы моих прослушек и загрустил. Все еще спали. Признаться, меня уже порядком раздражало, что моему организму требуется так мало сна. Однако через десять минут, в течение которых я бесцельно шатался по комнате, в дверь постучали.
   -- Войдите!
   Дверь открылась, и в комнату заглянул какой-то гном-гвардеец.
   -- Дежурный офицер Гердт интересуется, не нужно ли вам чего?
   Я задумчиво посмотрел на него. Угу, отследил мое пробуждение и решили узнать, чего это я тут хожу как неприкаянный. Специально я не искал, но, видимо, где-то здесь заныкана магическая следящая гадость. Ну и фиг с ними.
   -- Да, пожалуй... -- Я задумчиво потер подбородок. Если я правильно понял, теперь я живу во дворце, а значит, неплохо было бы перевезти сюда свои вещи. Можно было бы просто попросить привезти их, только как в такую рань визитеров встретит Мора? Васа, правда, здесь, во дворце, если судить по моей системе навигации зажучкованных персон. Но тоже спит. В общем, сообщив о своем желании прогуляться, я добился того, что ко мне пришел сам офицер -- мощный такой гном, чем-то смахивающий на дядьку Тиши. Перетерев с ним проблему, я получил разрешение выйти, но, естественно, с сопровождением. А судя по тому, что дядька, то бишь Гердт тоже присоединился к группе сопровождения, состоящей из трех обычных гвардейцев, то никакой он не дежурный офицер. Вернее, дежурный по курированию меня. Блин, как это все достало! Самое печальное, что просто свалить уже не получится. По крайней мере, без особых проблем.
   Молча передвигаясь на предоставленной мне лошадке с гномами за спиной, я про себя вздохнул и поинтересовался результатами работы сканирования инфосети. Тут же в моей голове возникло знание. Нет, не так -- знание результатов работы биокомпа. Забавное ощущение. Вот только что не знал, а через секунду знаю, что активно работающих или просто подключенных к инфосети объектов насчитывается несколько сотен тысяч. Хмыкнув про себя, я убрал из выборки элементалей. Вот что значит правильно поставленные условия запроса! Итак, осталось шесть тысяч сорок восемь. Хм... Я почесал затылок.
   "Пометить живые организмы зеленым цветом, неживые -- красным", -- отдал я команду. Ага! Живых -- шесть тысяч двадцать штук и пятнадцать, видимо, артефактов -- остатки деятельности Дронта. Или природное явление. А почему нет? В сложных системах вполне могут наводиться "паразитные" связи, не предусмотренные разработчиком, если о них не знать и не принять мер. И кто же это лазит в моей сетке? Перед глазами развернулась условная схема земного шара, отметки поменяли свое пространственное положение с виртуального на географическое, и на этой виртуальной карте большинство зеленых отметок скучковались в одном месте. И еще буквально несколько точек -- вне пределов основной популяции. Хм...
   "Возможности живых существ по оперированию инфомагией?"
   С небольшой заминкой биокомп ответил:
   "Тридцать две целых сорок пять сотых процента от максимальных возможностей биологического организма вида хомо сапиенс. Разброс -- плюс-минус десять процентов".
   Ого! Тридцать процентов тоже многовато, на мой взгляд. А почему разброс большой?
   "Данные указаны по зафиксированной максимальной сложности воздействия на сеть оператором. Разброс указан в связи с нестандартностью оперирования сетью и отличием от известных параметров".
   М-да... Судя по всему, это драконы. Больше некому. Слишком много, чтобы быть неизвестными прочим магам, а известны только дракоши, да и ареал обитания соответствует местным картам. Кстати!
   "Показать мою отметку". -- Надеюсь, комп поймет. Отлично! Понял. Только что это такое? В отличие от остальных меток, моя оказалась двойной. У меня что, два сознания?
   "Почему метка двойная?"
   "Совмещение пространственных координат оператора и УАМУ".
   Ага, УАМУ -- это Умник.
   "Почему УАМУ зеленый? Разве он живой?"
   "Неизвестная модификация УАМУ, параметры управления сходны с параметрами управления сетью живым существом. Многомерные флюктуации волнового сигнала отличаются от постоянных матричных воздействий неживых организмов. Возможные причины: брак изготовления, оригинальная разработка или развитие встроенных логических связей за пределы базового функционирования".
   Понятненько... Все-таки Умник -- что-то с чем-то. И, видимо, действительно очень сильно развился. Мой респект разработчикам искина -- если даже по каким-то волновым параметрам он близок к живому существу...
   "Каковы мои текущие возможности по оперированию инфомагией?" -- с небольшим замиранием сердца спросил я.
   "Сорок один процент от максимальных возможностей".
   Хм... Круто, но я-то себя таким не чувствую. А, кажись, понял! Биокомп исходит из сложности воздействия на сеть. Я, конечно, кое-что могу, но больше из-за того, что многое рассчитываю на компе. То есть тут вряд ли учитывается, как быстро я могу сформировать плетение, скорее оценивается его сложность, то есть его воздействие на инфосеть. Или даже не воздействие и не сами плетения, а мои прямые способности к взаимодействию с инфосетью. Что-то я запутался.
   "Каков прогресс роста моих возможностей? Выдать отчет в виде графика за последние полгода".
   А вот и он. Почти прямая линия на уровне пяти процентов, только в последние месяцы ставшая забирать вверх, -- и буквально несколько дней назад произошел резкий скачок где-то на пятнадцать процентов. Понятно, это тот мой инсайт.
   "Каковы возможности УАМУ?"
   "Восемьдесят девять процентов от максимума для биологического организма вида хомо сапиенс".
   Угу, понятно. Все привязки сделаны к человеку, а как на самом деле могут развиться, например, дракоши и Умник, хрен знает. Но Умник крут, однако!
   Ой, а это что тут рядом? Кажись, тот дракончик, что прибывает... Он уже находится на окраине города. Так... А это что за серые точки? Я же просил только зеленым и красным расцветить!
   "Неизвестные энергетические структуры, опосредованно взаимодействующие с основным слоем инфосети, но сами располагаются на уровне 2-А, 3-М и 1-И".
   "Умник, ты видишь их? Это не твои боги?" -- обеспокоился я.
   "Вижу, но на богов не похоже. Слишком узкий диапазон воздействия. Боги обычно забивают все уровни инфосети, кроме базовой. И, кстати, никакие они не мои!"
   "Я так понимаю, остальные уровни, отличающиеся от базового, -- это астрал и другие подобные?" -- не обращая внимание на его возмущение, спросил я.
   "Ага", -- подтвердил Умник.
   "А где они тусуются, так сказать, географически?" -- Я снова вывел перед глазами схему лунгрийского шара. М-да... Некоторые неподвижно висят, причем над источниками магии, слава богу, над гномьим никого нет, что наталкивает на мысль о необходимости срочно посетить инфокомп, а то мало ли, припрется такая хрень к источнику и случайно заблокирует инфокомп или не даст к нему подойти. Другие дрейфуют на обратной стороне шара. Хотя несколько и здесь имеется, но далеко от земель гномов. Ладно, за этими "серыми" надо будет последить, непонятные существа мне тут не нужны. А что с неживыми, то есть, предположительно, с амулетами? Тоже непонятно -- раскиданы по всему шарику. Кстати, а вот и корабль Дронта. По крайней мере, именно на землях эльфов горит красная точка. Скорее всего, это не сам корабль, а вторая половинка периферии Умника, которая через инфосеть поддерживает связь с моим бадди-компом. Но больше меня заинтересовало скопление из девяти точек на другом полушарии. В особенности тем, что если эти точки из инфосетевых координат перевести на карту, то получается правильный восьмиугольник с девятой точкой по центру. А длина ребра фигуры -- около сотни километров.
   "Умник, есть мысли на этот счет?"
   "Без понятия. Может, это остатки какого-то проекта Дронта?"
   "Насколько я понимаю, других вариантов просто нет. Так ведь?"
   "Угу".
  
   Я очнулся от легкого покашливания. Оглядевшись, понял, что уже некоторое время мы стоим перед воротами дома Васы. Спрыгнув с коняшки, я быстро прошел во двор. Сзади раздалось невнятное восклицание. Оглянувшись, я увидел презабавную картину -- с земли медленно поднимался один из сопровождающих. Васа выкрутил защиту на уровень выше, и чужих она теперь просто отбрасывает. Ну и правильно, понаехало тут всяких разных...
   -- Я скоро! -- успокоил я сопровождающих. Гердту это явно не понравилось, но поделать он ничего не мог.
   Я вошел в дом и просканировал его: Мора уже встала, садовник еще почивал, судя по сигналу.
   -- Ник! -- воскликнула Мора, увидев меня в дверях кухни. -- А я уж думаю, кто это там пожаловал? Как дела? Почему домой не приходишь?
   -- Да вот... -- Я присел за стол, на котором, как по волшебству, появился кувшинчик горячей чифы и пышущие ароматом булочки. -- Кстати, давно хотел спросить -- вы столько готовите каждый день, а кто съедает все эти шедевры вашей кухни? -- Последние слова я уже невнятно протолкнул сквозь жующие челюсти. Польщенная Мора села напротив и подперла голову рукой, совсем как моя бабка, пусть земля ей будет пухом, когда я у нее гостил.
   -- Что-то сами съедаем, что-то соседям отношу. А большую часть -- в булочный магазин через квартал отсюда. Покупателям нравится, и я без дела не сижу.
   Прожевав очередной кусок вкуснейшей печености, я ответил на первый вопрос Моры:
   -- А меня переселили во дворец. Боюсь, я теперь редко буду тут появляться. Я за своими вещами заехал. Кстати, как там Принцесса?
   -- Да что ей сделается? Выгуливаем иногда, но соскучилась лошадка, конечно, без дела.
   Мне оставалось только виновато пожать плечами.
   -- Я пойду? -- спросил я, насытившись.
   Мора вздохнула и встала:
   -- Удачи тебе там. И заскакивай к нам иногда. Хоть на булочки с чифой, хоть просто так. Мы всегда тебе рады.
   -- Да куда я денусь? -- Я оглянулся на пороге. -- Как-никак не в тюрьму сажают! Разумеется, я буду заходить. И спасибо вам за все!
  
   В принципе мне и собирать-то особо было нечего. Сумка, перевязь ножей-малышей, один эльфийский нож, один из сокровищницы Васы да пара мечей-коротышей. Ну и старая одежда, в которую я тут же переоделся, а праздничную сложил в сумку. Еще разные мелочи -- кристаллы, записи, несколько заготовок под амулеты, небольшой мешочек с парой десятков золотых, приготовленных на всякий случай. Эльфийский меч я уже презентовал Крисе, так что больше моего тут ничего вроде не осталось. Я в последний раз оглядел комнату и наконец отправился в конюшню.
   Принцесса явно обрадовалась моему появлению и ткнулась мордой мне в плечо. Я скормил лошадке сочное яблоко, прихваченное на кухне, и немного постоял, обняв ее за шею.
   "Умник, а что там с загрузкой информации в голову через амулеты? Ты хоть чуток разобрался?"
   "Нет. Мало данных. Тут надо ловить мага-менталиста и делать ему глубокое сканирование по моей методике, чтобы узнать, как они воздействуют на пациентов, да еще проанализировать, что происходит, так сказать, в лабораторных условиях. И то нет гарантии, что я что-то пойму. Менталист может работать на уровне инстинктов, без глубокого понимания происходящего".
   "Жаль. Думаешь, твои принципы воздействия отличаются от методов менталистов?"
   "Результаты в некоторых случаях, может, не очень различаются, но методика определенно. Ты ведь помнишь, сколько времени я расколупывал полог невидимости Крисы?"
   "Да, долговатенько возился", -- согласился я.
   "Это ведь тоже из области ментальной магии. Так вот, я смог его сгенерировать, что оказалось непростой задачей, поскольку он не статичный, а динамически меняющий свои параметры, соответственно, меняется и электромагнитное излучение, воздействующее на мозг окружающих. По сути, я нашел защиту от таких воздействий, которую встроил в твою ауру, научился генерировать: твой полог невидимости -- его аналог. Однако, несмотря на то что мне удалось его даже улучшить, на основе этого эксперимента я никак не могу сделать выводы о других вариантах подобного удаленного воздействия на мозг".
   "Ладно, -- вздохнул я. -- Хотелось бы, конечно, разобраться и в этой области... -- Я повел Принцессу наружу. -- Но ты хотя бы одной своей незанятой извилиной продолжай работать в этом направлении. А я потом как-нибудь к тебе присоединюсь, может, что и придумаем вместе".
   Оседлав Принцессу и выведя ее на улицу, заметил, что гномов стало меньше. Кинул взгляд на радар -- остальные перекрыли заднюю часть дома. Я мысленно пожал плечами. Гердт подошел к моей лошадке, погладил ее, наклонился и зачем-то глянул ей на живот. Затем подошел ко мне.
   -- Откуда у тебя эта лошадь? -- Лицо его ничего не выражало, но по ауре было видно, что ответ на этот вопрос для него почему-то важен.
   -- Подарок, -- кратко ответил я, не отвлекаясь от прокручивания и анализа найденной в инфосети информации, и взобрался на Принцессу.
   Гердт, однако, продолжал стоять перед лошадью, не двигаясь.
   -- Кто подарил? -- все так же спокойно продолжил он вопрошать. Или допрашивать, если учесть его поведение.
   Я внимательно посмотрел на него. А ведь, похоже, Принцесса ему знакома. В таком случае не стоит заводить себе врагов уклончивыми ответами. Да и скрывать мне нечего.
   -- Мне ее подарил Дрихтмун. Знаешь его?
   -- С какой стати он подарил тебе лошадь своей племянницы?
   Остальные гномы придвинулись поближе. Не угрожающе, а скорее с интересом. Некоторые из них бросали любопытствующие взгляды на своего командира.
   -- Тишь умерла, -- опять же кратко ответил я.
   -- Вот как? -- Гердт постоял пару секунд, затем вскочил на свою лошадь и пристроился рядом со мной. -- Расскажи, что ты знаешь.
   Я про себя вздохнул. Не хотелось теребить память в этом направлении, это вызывало во мне лишь чувство потери и тоски. И ведь, если логически подумать, ну кто была мне Тишь? Кратковременно мелькнувший образ, что-то зацепивший в моей душе. Но, видимо, само обстоятельство встречи с ней и ее смерть оставили во мне такой глубокий эмоциональный отпечаток, что я до сих пор остро воспринимаю воспоминания о ней.
   По пути во дворец я рассказал все, что знал о том деле, за исключением некоторых подробностей. Как оказалось, Гердт был хорошо знаком с Дрихтмуном. Мало того что тот оказался его бывшим начальником (правда, не уточнил, в каком деле), так они еще и дружили. Связь специально не поддерживали, однако иногда, раз в год, а когда позволяли дела, то чаще, Гердт ездил к Дрихтмуну, возил подарки для Тиши. И Принцессу еще жеребенком тоже подарил ей он.
   -- Значит, говоришь, напавших ты убил?
   Я кивнул. Вроде все рассказал. Гердт задавал еще много вопросов, выпытывая у меня детали, но наконец отстал и неожиданно отъехал в сторону, задумавшись о своем. Его отношение ко мне я так и не понял. Он вел со мной беседу абсолютно ровным голосом и ничем не показал своих чувств. Вот только в ауре отражалась эмоция боли, перекрывая прочие. Оставшийся путь мы проделали молча. Да и я быстро отвлекся на весьма любопытный разговор, пришедший по прослушке.
   В течение десяти минут я с интересом слушал, как эльфийская принцесса приперлась к Крисе (и откуда только узнала, где та ночует?) и стала забалтывать ее. С удовольствием отметил немногословность и холодную невозмутимость Крисы. Еще через пятнадцать минут, находясь уже в своей комнате и снова подключившись к каналу (не думаете же вы, что я способен выдержать столько времени женскую болтовню?), с удивлением отметил возросшую активность Крисы в плане общения. А через час с неудовольствием констатировал наличие у себя под боком (в другом конце здания) уже двух лучших подружек -- эльфийки и гномки. С неудовольствием, потому что совершенно не представлял, что мне с этим делать. "Ну а раз так, -- прикинул я, -- то надо брать инициативу в свои руки и вести события по своему, относительно нейтральному сценарию, пока мне не пришлось играть по чужому. Тем более что и повод есть..." Я просканировал остальные разговоры и резко поднялся.
  
   Эль
  
   С самого раннего утра принцесса разослала своих шпионов по дворцу. Разумеется, это были не настоящие шпионы, просто ее личные слуги, а также вытребованные у брата помощники. К готовящейся встрече с неуловимым Админом девушка подошла со всей серьезностью. В конце концов, ей надоело гоняться за этим парнем, пора уже встретиться лицом к лицу. Она резонно полагала, что пообщаться с ним официально ей не дадут, а если и разрешат, то очень не скоро. Пока согласуют, просчитают все моменты. А принцесса с ее импульсивным характером просто не хотела ждать. Поэтому она решила действовать через Крису их'Дрим -- девушку Ника. Благо и повод есть хороший -- извиниться за действия отступников Леса, за нападение на нее. Ну а там до цели останется один шаг, причем в обход официоза. Немного расстроила информация, принесенная ее шпионами, что сегодня Криса ночевала отдельно от Ника -- не поссорились ли? Если ссора серьезная, то второй пункт плана может не реализоваться. Однако это и упростило начало -- сразу на две стороны она бы не смогла пускать стрелы. Ник же, судя по информации, полученной от наблюдателей снаружи дворца, куда-то отправился, когда лучи солнца только-только начинали осветлять ночное небо. Почему подступы к Крисе оказались свободными, Эль не знала, да и не особо интересовалась. Главное, ничто не мешает реализации ее плана.
   Наконец нужные данные собраны, план разработан, осталось выполнить его с блеском, присущим действиям отпрысков королевского Дома. Эль в последний раз глянула в зеркало, нахмурилась, заметив в полуоткрытом вырезе спереди выглянувшую мордашку дракончика. Закрыв глаза, она глубоко вздохнула, загнала эмоции внутрь и попыталась объяснить ему, что недопустимо показываться на открытых частях ее тела. Иногда ей казалось, что она слышит какой-то эмоциональный отклик от этого существа и порой даже получалось попросить его переместиться в другое место. Но так ли это на самом деле или просто совпадение, Эль не знала. Вот и сейчас, открыв глаза, увидела, что дракончик пропал, но понял ли он ее? А в целом ей понравился подарок. Да, объяснения своего целителя разумом она понимала, но в глубине души никак не могла принять, что вот эта забавная рожица, со своенравностью ребенка исследующая ее тело, может причинить ей вред. Собравшись с мыслями, принцесса резко развернулась и отправилась на запланированную ею встречу.
  
   Еще никогда в своей жизни Эль не была такой красноречивой и убедительной! Наконец она поняла, осознала, пусть и в малой степени, насколько тяжел труд правителя. А ведь отцу постоянно приходится общаться с представителями других Домов, лавировать, чтобы никого не обидеть, убеждать, доказывать, приказывать. А ведь там не простая гномка, не знавшая в своей жизни никаких интриг, а умудренные опытом и возрастом интриганы! Тем не менее, несмотря на кажущуюся простоту, Криса была крепким орешком, расколоть который Эль удалось далеко не сразу. Но все-таки удалось! Спустя час общения принцессе удалось завоевать если не доверие, то, по крайней мере, положительное отношение со стороны Крисы. Та была потрясена, что извиняться к ней пришла сама принцесса эльфов, и этот факт сыграл в деле не последнюю роль.
   -- Слушай, -- Эль слегка наклонилось вперед, -- а откуда у тебя такое платье?
   Девушки сидели за небольшим столиком у окна, и попивали свежезаваренную чифу, принесенную расторопным слугой. Криса была в том же платье, что и на балу, хоть и без примеченного тогда принцессой ожерелья. Гномке очень шел наряд, Эль даже подумала, что ей и самой неплохо было бы пообщаться с портным, создавшим такое чудо. Разговор о Нике -- цели ее визита к Крисе -- принцесса пока не заводила. Она чувствовала, что благоприятный момент почти наступил, но сначала решила поинтересоваться насчет портного. Однако Крису этот вопрос почему-то смутил. Эль сделала маленький глоток чифы, из-под ресниц заинтересованно наблюдая за гномкой.
   -- Это подарок, -- нехотя ответила Криса.
   -- А можно поговорить с портным, создавшим его?
   Гномка хмыкнула.
   -- Попытаться-то можно. Мне его подарил Ник. Это с ним надо говорить, -- несколько уклончиво ответила гномка. Однако, услышав имя интересующего ее объекта, принцесса навострила ушки. И тут же воспользовалась представившейся возможностью. -- Прости, что задаю личные вопросы, но... вы с ним поссорились?
   Криса бросила на принцессу мимолетный взгляд и отвернулась к окну.
   -- Ну, вроде как...
   -- Это из-за вчерашнего случая? -- догадалась принцесса. Провести параллель между двумя событиями оказалось несложно.
   Гномка кивнула.
   -- Чепуха, -- улыбнулась принцесса. -- Я на него не в обиде. Это было весьма... познавательно и волнующе.
   Криса не успела ничего ответить -- раздался легкий стук в дверь, которая тут же отворилась, и на пороге появился тот, о ком только что велась речь.
   -- Кто упоминает мое имя всуе? -- весело произнес Ник, быстро вошел внутрь и слегка поклонился присутствующим. -- Ваше высочество. Криса. Разрешите украсть у вас немного времени и предложить прогуляться в это прекрасное утро, воздух коего напоен свежестью и умопомрачительными запахами цветов.
   Эль рассматривала стоящего парня. Теперь она уверилась в том, что он -- тот нарушитель из священной рощи. Раньше она еще сомневалась, но сейчас, увидев его в той же одежде, что и тогда, в Лесу, отбросила все сомнения. Тем не менее, в данный момент это ничего не меняло. Прикинув возможные варианты действий, Эль поняла, что лучше отложить это дело на потом. А сейчас стоило воспользоваться тем, что зверь сам прибежал в ловушку.
   -- Я не против. -- Эль бросила взгляд на Крису. Та почему-то удивленно смотрела на Ника. -- С удовольствием пройдусь. Пойдем, Крис?
   Гномка согласно кивнула.
   -- В таком случае прошу следовать за мной. -- Ник подал девушкам руки. Эль нервно дернула уголком рта, но ничего не сказала. Ну откуда человеку знать, что эльфийки позволяют себе ходить под ручку только с возлюбленными или мужьями? Однако сейчас она решила проигнорировать двусмысленность ситуации и, взявшись за локоть парня, посмотрела на гномку. Та последовала ее примеру.
   -- И куда ты нас поведешь? -- Видя молчаливость Крисы, принцесса решила взять разговор в свои руки.
   -- Вам ведь еще не доводилось бывать в цветочном саду архимага? -- Они вышли из комнаты. -- О! Его стоит посетить! Гостям туда вход закрыт, но я договорился с кем надо и мне выдали амулет-пропуск. Думаю, вы не будете разочарованы, ведь садовник -- эльф. Правда, кажется, отлученный от Леса и довольно старый. Вас ведь это не смутит? -- весело тараторил парень.
   -- Нет, -- улыбнулась принцесса. -- Да и на садовника интересно взглянуть, вдруг кто-то знакомый?
   -- Вообще-то есть еще личный сад архимага, но туда, кроме него, вообще никому нет доступа. -- Парень с притворной печалью покачал головой. -- Впрочем, нам и тут будет интересно.
   -- А кто это за нами плетется? -- Эль кивнула за спину, где в некотором отдалении от них следовал какой-то гном в гвардейской форме.
   -- Да так, -- пожал плечами Ник. -- Моя охрана, -- с иронией произнес он. Во время разговора он поглядывал на Крису, но та продолжала молчать.
   -- Кстати, -- вдруг сказал он, -- приношу свои извинения за вчерашний инцидент. Уверяю, вам абсолютно ничего не грозило.
   -- Пустяки, -- улыбнулась Эль. -- Извинения приняты.
   -- Ну, раз это пустяки, то, может, просветите, почему Криса дуется на меня из-за этого случая?
   Эль наклонилась и посмотрела на слегка зардевшуюся гномку, идущую с сердитым видом. Затем бросила любопытствующий взгляд на Ника.
   -- Твой вопрос выдает в тебе чужестранца. Причем из очень далекого далека.
   -- Объясни. -- Ник пропустил девушек к двери, выходящей во двор, и повел их по тропинке куда-то за корпус дворца. Мельком оглянувшись, Эль успокоилась -- недалеко от гнома-гвардейца за ними следовала ее охрана.
   -- Это знают даже дети, -- пожала она плечами. -- Из-за низкой рождаемости по сравнению с людьми ценность женщины у нас особенно высока. У гномов, кстати, схожая ситуация. Соответственно, поднявший руку на женщину ставит себя в крайне невыгодное положение.
   -- Что, -- удивился парень, проигнорировав намек на его родину, -- и жену уже нельзя поколотить?
   Принцесса звонко рассмеялась. Даже Криса улыбнулась.
   -- Ну, это уже в компетенции стражей порядка. Если есть жалобы -- будут разбираться. Но если до членовредительства не дошло и если родственники жены не вступятся, то на это смотрят сквозь пальцы.
   -- Тогда объясни мне, почему не было большого шума, когда демон напал на тебя? Мало того что женщину, но еще и принцессу?
   -- Ну, -- криво улыбнулась Эль, -- ситуация произошла как бы в бою, а это уже другое дело. К тому же, кто сказал, что его выходка сойдет ему с рук?
   -- Ладно, я понял. -- Ник кивнул. -- В таком случае повторно приношу свои извинения. Осознал. Каюсь. Готов искупить вину. -- Он шутливо, как бы в раскаянии склонил голову.
   -- Ловлю на слове, -- тут же откликнулась принцесса. -- Ты ведь понял, о чем пойдет речь?
   Ник кивнул.
   -- Давайте все-таки войдем в сад. -- И действительно, тропинка уперлась в сплошную растительную стену, сквозь которую не было видно ни малейшего просвета.
   Эль про себя покивала головой. В самом деле, это создал настоящий эльф, маг. Насколько она знала, если попытаешься пройти сквозь эту стену без пропуска, в лучшем случае тебя просто спеленают лианы, усиленные магией. А ведь защита может оказаться намного серьезней. Однако вопреки опасениям переплетенные ветви с гибкими лианами при их приближении расступились, образуя арку, в которую они и прошли. Эль только сейчас сообразила, что охрана осталась снаружи, но ничем не выдала своих мыслей -- дергаться уже было поздно, да и слова Ника полностью подтвердились. Открывшийся вид ее поразил. Не тем, что сад был создан на высшем уровне, а тем, что он оказался ничуть не хуже сада в их дворце. Сначала она восприняла слова Ника несколько скептически, ведь даже среди садоводов-эльфов существуют градации мастерства. И если проводить параллели с магией, то тут постарался настоящий гроссмейстер.
   Некоторое время они молча прогуливались по дорожкам, посыпанным разноцветным песком, будто сделанным из растолченных драгоценных камней, любуясь цветочными композициями, пока не наткнулись на беседку, увитую со вкусом подобранными растениями и цветами, образующими своими лепестками интересные, ни на что не похожие картины. Внутри располагались удобные плетеные креслица, усевшись в которые можно было почувствовать себя как на представлении -- дальняя стена отсутствовала, открывая уже по-другому, но тоже красиво оформленную часть сада с небольшими фонтанами с причудливо перетекающей из чаши в чашу водой, которая кое-где даже двигалась вверх.
   -- Итак... -- Ник вдруг достал из скрытой ниши бутылку вина.
   Эль пригляделась -- это оказалось элитное демонское вино, конкурирующее с лучшими эльфийскими сортами, и удивилась -- откуда он смог достать эту дорогую редкость? Тем временем парень поставил на стол три бокала и корзинку с фруктами. Принцесса покачала головой -- очевидно, Ник подготовился к встрече. Только как он узнал? Криса же с легкой улыбкой наблюдала за движениями рук парня, разливающего вино.
   -- Итак... -- повторил Ник и откинулся в кресле, грея в руках бокал. -- Спрашивай.
   -- Хорошо. -- Принцесса попробовала вино и зажмурилась, оценивая букет. Да, настоящее! -- Что насчет дракона-амулета?
   -- Ты ведь уже заметила, что он тебя слушается?
   -- Совсем чуть-чуть, -- недовольно нахмурила брови Эль.
   Ник рассмеялся:
   -- Ну а как ты хотела? Это ведь, по сути, ребенок. И как все дети, иногда непослушен. Но все-таки чаще он должен слушаться своего... хм... носителя. Убрать его я действительно не могу. Но при желании, думаю, уже через неделю, ты сможешь попросить его уйти.
   -- Да? -- скептически выгнула бровь принцесса. -- Это всего лишь слова.
   -- Слова, -- кивнул Ник. -- Но ведь неделя -- не такой большой срок? Только учти -- если он покинет тебя, то умрет. Так что решать тебе. А чтобы легче было осваиваться, я тут приготовил... хм... инструкцию пользователя, -- не совсем внятно пробормотал он и откуда-то достал несколько листков бумаги. -- Здесь описана техника входа в транс и действия, которые помогут быстрее наладить контакт с амулетом. Криса, возьми копию.
   -- Зачем? -- впервые после появления Ника подала голос гномка.
   -- Ну, я не хочу, чтобы с тобой случилось что-то плохое вроде того нападения эльфов-отступников. Согласись, тебе просто повезло. Будь они менее самоуверенными, ты бы вряд ли выкарабкалась. Примешь от меня этот подарок?
   Эль с интересом посмотрела на гномку. Еще в комнате, когда они разговаривали, ее дракончик иногда высовывал свою голову, чтобы оглядеться (и зачем ему это, если он магический и преград в виде одежды для него не должно быть?), и тогда Криса с интересом к нему присматривалась.
   -- Ну, что? -- Ник тоже смотрел на мнущуюся девушку.
   -- А можно, чтобы он был красным, а не зеленым, как у Эль?
   Ник улыбнулся.
   -- Можно, все можно, -- затем положил руку поверх ладони Крисы и закрыл глаза. -- Все, -- спустя некоторое время устало выдохнул он и жадно отпил из бокала.
   Эль попыталась что-то рассмотреть с помощью своих куцых магических способностей, но не преуспела. Единственное, что поняла: Ник подготовился заранее -- слишком быстро прошло формирование и внедрение амулета. Тем более такого сложного.
   Криса рассматривала свою ладонь. Рука чуток покраснела, но ничего особенного не просматривалось. Заметив ее недоумение, Ник пояснил:
   -- Через пару дней проявится.
   -- А почему себе не поставишь? -- поинтересовалась принцесса, с интересом наблюдавшая за происходящим.
   -- Поставил, -- кивнул Ник. -- Только он еще не "родился".
   -- А какого он у тебя будет цвета? -- с чисто женским любопытством поинтересовалась Криса.
   -- Мне черный нравится, -- пожал плечами парень. Некоторое время сидели молча, переваривая произошедшее и любуясь открывающимся видом. Принцесса перевела взгляд на инструкцию. Сверху большими буквами в эльфийском стиле с кучерявыми завитками официального слога шел заголовок: "Амулет персонального защитника и целителя. Название -- "Дракоша". Номер модели -- 1". Мельком глянув на инструкцию Крисы, лежащую на столе, увидела то же самое, но написанное чеканным экономным шрифтом по-гномьи, и единственное отличие было в номере "Дракоши". У Крисы он был вторым. Эль довольно про себя улыбнулась и принялась читать.
   -- Ваше высочество, могу ли я надеяться, что все претензии эльфов ко мне сняты? -- Ник вопросительно посмотрел на принцессу.
   Эль отвлеклась от бумаг и в задумчивости прикусила нижнюю губу. Вот что ему ответить? И ведь как вопрос повернул! "Эльфы"! А Эль -- принцесса, и то, что она сейчас ответит, можно считать официальным решением правящего Дома. С одной стороны, дело о проникновении чужака в священную рощу еще не закрыто, поведение Ника по отношению к ней вызывает вопросы. С другой стороны, просьба отца приглядеть за ним. Но кто знает, как изменится мнение короля в будущем?
   -- На текущий момент лично у меня к тебе претензий нет, -- выкрутилась Эль. -- Более того, я искренне благодарна тебе за то, что ты помог мне и моим воинам в том переулке. Я этого не забуду. -- Девушка слегка улыбнулась.
   -- Ну, -- вздохнул Ник, -- хоть что-то. Можно забрать Крису на пару минут для приватного разговора?
   Эль разрешающе покрутила ладонью, мол, пожалуйста, и уткнулась в заинтересовавшую ее инструкцию. "Мириться, наверное, потащил", -- подумала она. Однако нет-нет да поглядывала на беседующих Ника и гномку. Они отошли к фонтану, чтобы их не было слышно. Ник о чем-то говорил, брал Крису за руки, потом обнял ее сзади. Эль с легким раздражением смотрела на эту парочку. Проанализировав свои чувства, констатировала, что, оказывается, с удовольствием завела бы интрижку с Ником. Так, ни к чему не обязывающую. Эль прищурилась, по-новому рассматривая парня. А ведь он вполне в ее вкусе! Высокий, сильный, симпатичный, веселый, за словом на дерево не лезет, маг. Все это вызвало в принцессе искренний интерес.
   Из задумчивости ее вывел слабый шелест свисающих с двери растений. Девушка резко повернула голову, одновременно подтянув под себя согнутую правую ногу, где под платьем был скрыт прикрепленный к лодыжке нож. У входа стоял очень старый эльф. Пожалуй, редко можно встретить эльфа, в котором по первому взгляду можно опознать глубокого старика. Годы не согнули его, но начисто выбеленные временем волосы, морщинки у глаз и распространяемая аура абсолютного спокойствия, скорее даже равнодушия, однозначно говорили о многовековой старости.
   -- Маленькая дочка малыша Лаурина решила полюбоваться искусством старого Эллейнитиэля? -- произнес старик скрипучим голосом. И куда подевалась эльфийская мелодичность в его голосе? Эль никогда еще не видела настолько беспощадного действия времени. C удивлением она узнала в волосах старика знаки второго по знатности, после королевского, рода.
   -- Вас, кажется, не представляли мне? -- холодно произнесла Эль, слегка касаясь рукоятки ножа пальцами опущенной руки.
   -- А у малышки есть зубки, -- усмехнулся старик. От этой улыбки все лицо пошло трещинами-морщинами, вмиг изменив его и почему-то сделав не таким пугающим. -- И не трогай свою зубочистку. Тому, кто посвятил свои лучшие годы службе твоим предкам, не пристало на старости лет менять свои принципы и вредить их потомкам.
   -- Моим предкам?
   Эльф не ответил и погрузился в свои мысли. Однако через мгновение он очнулся, повернулся и молча вышел из беседки. Эль подхватилась и выскочила вслед за ним.
   -- А чего вы хотели?
   Старый эльф повернулся и некоторое время разглядывал лицо удивленной его поведением Эль.
   -- Я уже давно ничего не хочу, -- наконец произнес он, явно удовлетворенный результатами осмотра. -- Но раз уж так вышло... можешь приходить в этот сад в любое время. Растения тебя пропустят.
   -- А как получилось, что вы разрешили Нику сюда входить? Я ведь правильно понимаю, что не всякий сюда может войти?
   Эльф по-стариковски пожевал губами.
   -- Он сам сюда вошел. Почему-то растения его пропустили, хотя не должны были. Мне потом пришлось еще восстанавливать их. Я его попросил больше не причинять вреда защите. Пусть уж заходит как гость.
   -- И что? Вас не удивляет случившееся?
   Эльф долго смотрел куда-то вдаль, вроде бы не услышав вопроса. Эль нетерпеливо шевельнулась, что привлекло внимание старика. Принцесса вдруг отчетливо поняла, что старый эльф немного не в своем уме.
   -- Я слишком много в жизни встречал непонятного, чтобы удивляться. Для меня достаточно того, что к нему благоволит архимаг. -- Старик развернулся и пошел прочь. Однако через несколько шагов остановился и бросил через плечо: -- Передай отцу привет от Эллейнитиэля. Он поймет, от кого.
   Принцесса стояла некоторое время, пораженная случившимся. Потом пожала плечами и вернулась в беседку, чтобы наконец ознакомиться с подаренным ей Ником документом.
  
   Прочитав инструкцию, Эль довольно улыбнулась. В принципе ничего особо сложного там не описывалось. Техники чем-то напоминали психологическую подготовку рейнджеров, с которой она была знакома не понаслышке. Она собралась было кое-что попробовать, как обратила внимание на появление нового лица.
  
   Ник
  
   Я уже все объяснил Крисе, провел тесты на усвоение ею информации и просто стоял, обняв ее сзади. Что бы там дальше ни произошло, моя работа по управлению элементалями земли не пропадет даром. Это ведь очень обидно, когда сделаешь для кого-то сложную работу, вкладывая в нее свою душу, а она остается невостребованной. Как все неудачно складывается! И откуда только приперся этот дракон? И главное, откуда он взял информацию о моем появлении в этом мире? Поначалу вроде бы ничего не предвещало проблем. Прослушав разговор архимага с эльфийским королем, а чуть позже с подданными касательно организации пышной встречи дракона, я только радовался, что увижу интересное зрелище. Однако архимаг, видимо, хорошенько все обдумав, почему-то изменил решение и отдал новые распоряжения. Вместо пышной, показушной встречи на глазах у жителей города дракона тайно проводят во дворец, затем будут выполнены упомянутые распоряжения, а дальше -- по результату. Или дракона официально представят и объявят подданным о новом достижении архимага -- налаживании дружеских отношений с драконами, или же... В общем, я не все понял, тем более что "жучок" архимага вдруг перестал передавать информацию. Проведенный анализ и испытания с помощью Умника показали, что симбионты могут дохнуть или уходить в глубокую спячку при использовании высоких магических энергий магом, на котором живут. Не с первого раза, к счастью, и не всегда, но если не делать перерывов, давая симбионту "очухаться"... Чем занимался архимаг, я не знал, но в результате его действий симбионт вырубился. Тем не менее, один из вероятных вариантов развития событий подразумевал неприятные для меня последствия. Все-таки я надеялся, что этого не произойдет. В принципе мне тут нравится, хоть и многое напрягает. Поэтому я надеялся отбрехаться, благо примерно представлял, о чем пойдет речь, но на всякий случай серьезно отнесся к возможной необходимости уйти.
   От невеселых мыслей меня отвлекло появление Васы. Хорошо хоть на нем "жучок" исправно работал, что позволяло опосредованно быть в курсе задумок архимага, пусть и не всех. И нет чтобы просто послать Васу ко мне для откровенного разговора! Нет же, обязательно надо устроить очную ставку, чтобы самому отслеживать все нюансы будущего разговора и задавать правильные вопросы! Я с неохотой оторвался от Крисы. Она будто что-то почувствовала и с тревогой смотрела на приближающегося Васу.
   -- Вот ты куда забрался! -- Учитель с любопытством оглядывался. Однако вид у него неважный. Слегка осунулся, вроде как думу тяжкую думает.
   -- А то вы не в курсе всех моих перемещений, -- буркнул я.
   -- Тут такое дело... -- Мэг проигнорировал мое замечание и с сомнением посмотрел на Крису, но, видимо, решил, что ничего секретного, что надо от нее скрывать, в его словах нет. -- Нас посетил представитель драконов. Впервые может получиться установить с ними какие-то отношения. У эльфов он уже побывал, теперь решил к нам заскочить. Руархид хотел бы, чтобы ты присутствовал при встрече.
   -- Зачем?
   -- Кто знает этих драконов, -- пожал плечами Васа. -- Все-таки ты владеешь инфомагией, хотелось бы, чтобы ты проконтролировал дракона, чтобы он чего не учудил своей магией.
   -- А чего его бояться? -- попытался отмазаться я. -- Вряд ли драконы ни с того, ни с сего послали убийцу к архимагу.
   Васа печально вздохнул. Сразу видно, он тяготится разговором, но долг перед гномами превыше всего!
   -- Есть еще пара вопросов... В общем, пойдем. -- Он развернулся и, сгорбившись, медленно пошел к выходу.
   -- Что это с ним? -- недоуменно спросила Криса.
   -- Не знаю. -- Я развернул девушку к себе, полюбовался ее личиком, погрузился в озера ее глаз и, когда в них начало проступать беспокойство, крепко поцеловал в губы. Затем резко развернулся и пошел за учителем.
   Васа ждал у выхода. Махнув мне рукой, повернулся и побрел куда-то в заднюю часть дворцовых построек. Я мельком огляделся. Гвардейцев стало намного больше, правда, рассредоточились они так, что не привлекать внимание -- типа прогуляться вышли. Они ходили туда-сюда, но рядом со мной постоянно находились несколько сопровождающих. Причем все с включенными навороченными амулетами, даже мимолетный взгляд на которые заставлял проникнуться уважением к их создателям, изобретшим такую защиту. Краем глаза зацепил промелькнувшее удивление на лице одного из эльфов-охранников принцессы, оставшегося у входа в сад ожидать свою подопечную. Васа всю дорогу молчал. Не было обычных предупреждений о моем поведении при встрече. Я про себя пожал плечами и перед тем, как повернуть за угол здания, оглянулся, активировав пару плетений.
   -- У меня в комнате лежит кристалл, -- тихо в спину учителю сказал я, -- там мои последние разработки, о которых мы с тобой говорили. Настроен на твою ауру и активируется от стандартного ключа активации. Потом посмотришь.
   Васа, не оглядываясь, кивнул. А мы все шли и шли. Здания одно за другим оставались за спиной, о редкой посещаемости этой части дворцового комплекса говорили детали окружающего вида. В глаза не бросалось, но мелкие штришки, как то: слишком ровные и неутоптанные дорожки, растения, выпустившие ветки за установленные им границы, лежащий кусок плиты, который явно не успели убрать после какого-то ремонта, -- царапали глаз, хотя в целом все оставалось на уровне.
   Наконец мы остановились перед зданием, которое несколько не вписывалось в общий дворцовый ансамбль. Во-первых, в нем не было окон, во-вторых, сама архитектура сильно разнилась в сторону функционального стиля. Бросающееся в глаза отсутствие всяких украшательств наводило на подобные мысли. Что можно подумать о сером огромном параллелепипеде шириной и длиной в полсотни метров? Ангар -- не ангар, полигон -- не полигон... Впрочем, здание особо не привлекало внимания, ибо было окружено большими раскидистыми деревьями, а также дворцовыми постройками.
   Мой провожатый остановился у небольшой каменной двери строения и повернулся.
   -- В общем, так... -- Васа сцепил руки в замок, на меня он не смотрел. -- Там, внутри, архимаг и прибывший дракон. У вас сейчас будет долгий и, возможно, опасный для тебя разговор. -- Он замолчал.
   -- Зачем ты меня предупреждаешь? Вдруг я решу, что мне там, -- я кивнул на дверь, -- делать нечего?
   -- Твой амулет-пропуск в данный момент обнулен, -- покачал головой Васа. -- Даже с твоими текущими и предполагаемыми способностями в этом месте, я имею в виду во дворце, а особенно там, -- кивок на здание, -- ты вряд ли что-то сможешь сделать. Да и дракон, если что-то пойдет не так, не сможет проявить свою магию во вред кому-либо. Я просто хотел сказать, что был против того, что тебе предстоит. И еще... -- Учитель помолчал. -- Я искренне рад, что у меня был такой ученик, как ты. Чем бы дело ни кончилось, член совета уже не может быть чьим-то официальным учеником.
   -- А в другом случае?
   -- В другом случае тем более ученика у меня не будет. Все, хватит вопросов. Иди! -- Васа приложил ладонь к выступающему прямоугольнику на стене. Внутри что-то рокотнуло, прошипело, в гладкой стене появилось очертание двери, затем толстенный кусок камня, который являлся дверью (ни фига себе! Толщина около двух метров!) мягко сдвинулся внутрь и вправо, открыв проход. М-да... Прямо бункер на случай ядерной войны!
   Васа не заметил, как рядом с моей ногой на гравий упал небольшой мутный кристалл, тут же затерявшийся среди камешков, ну а я, вздохнув, сделал шаг внутрь.
   "Я повторно предлагаю тебе не ходить туда и просто убежать".
   "Надо, Умник, надо. Не люблю неопределенности и недосказанности".
   За спиной дверь вернулась на место. Пол под ногами дернулся и с минуту подрагивал. Такое ощущение, что внутреннее пространство помещения прокрутилось вокруг своей оси. Обернувшись, понял, что примерно так оно и есть. Силовая нить, протянутая мною от входа в здание, пока я шел внутрь, разорвалась примерно посередине. Механизм перестал работать, и тут же внутри стен образовался мощный энергетический слой, наверное, силовое поле, неслабо изолирующее внутреннее пространство от внешнего мира. По крайней мере, инфощуп, тут же сформированный мною, не смог пробиться сквозь него, изменяя свои волновые характеристики, а дальше рассеиваясь. Все-таки прав я был насчет влияния сильных магических энергий на инфомагию. На каком-то уровне они начинают воздействовать друг на друга. Я про себя покачал головой, тут же проверил доступность инфосети и с облегчением вздохнул -- здесь все в порядке. На это я и рассчитывал. Странно как-то. Инфосеть построена по принципам инфомагии, однако вот оно, различие! Инфоплетения рушатся, а инфосеть, тем не менее, доступна! В чем дело? С другой стороны, инфосеть -- это ведь не переплетение инфомагических нитей, а что-то вроде поля... Или нет? Может, в этом все дело? Ладно, не время для отвлеченных рассуждений!
   Вообще, происходящее сильно мне не нравилось, но я решил относиться к нему, как к финальной сцене какой-нибудь игрушки-бродилки, где на последнем уровне без бонусов делать нечего, поэтому-то, поняв, что мне предстоит нечто подобное, носился с утра по дворцу, как ужаленный, подготавливая себе эти "бонусы". Ну, это только мне кажется, что носился, ибо постоянно сверялся с планом, разработанным для действий в установленном временном диапазоне, внешне же бесцельно бродил и старательно производил на окружающих наблюдателей впечатление этой "бесцельности". А некоторые закладки, на всякий случай начал делать, как только попал во дворец.
   Все эти мысли у меня заняли буквально пару секунд на втором потоке сознания, в то время как первый анализировал открывшееся перед моими глазами внутреннее пространство большого зала. Правда, в отличие от предыдущих распараллеливаний, сегодня мне не приходилось переключаться между потоками, мое сознание одновременно контролировало оба и было в курсе, что происходит в каждом. Интересное ощущение. Какое все-таки сложное устройство этот мозг! Все время подкидывает сюрпризы! В принципе это все последствия того моего инсайта да дополнительно активировавшихся нейронов в мозгу. Но если это поможет мне выжить или просто продвинет на новый уровень, я только "за".
   Зал представлял собой круглую комнату из ослепительно белого мрамора, абсолютно без всяких украшательств на стенах. А вот на полу был изображен интересный рисунок с хорошо защищенным встроенным плетением непонятного назначения. То есть обычный маг просто так в нем фигушки что с ходу исправит -- дублирование функций и контроль целостности на высшем уровне. Причем даже определить его предназначение навскидку не получилось -- несколько слоев плетения просто не давали такой возможности. Чуть сбоку от центра стоял стул и небольшой столик с разнообразными напитками. В остальном комната была пустой. Я побродил внутри, пытаясь рассмотреть, что за стенами, но ничего интересного не обнаружил. А вот в куполообразном потолке, расположенном на достаточной высоте, прослеживались магические навороты. Странно, но комната была в несколько раз меньше внешнего периметра здания.
   Неожиданно сзади раздалось покашливание. Я резко обернулся и увидел в центре зала архимага, сидящего на стуле, и дракона. Мой взгляд прикипел к зверушке. Вот это класс! Одно дело читать про умных рептилий, и совершенно другое -- видеть их воочию! Здоровенная такая зверюга, стоящая на мощных задних ногах, опирающаяся на хвост, видимо, сидит так, а вот передние ручки (я хмыкнул), достаточно длинные, чтобы сцепить их в чисто человеческом жесте в замок и расположить на груди, до живота явно не дотягивались. Зверь не сводил с меня взгляда, глаза у него так интересно моргали, периодически затягиваясь пленкой, увлажняющей поверхность глаз... В общем, чудо, а не зверь! Кстати, совсем не похож на дракончиков, используемых мною в качестве собственного штампа, больше похож на динозаврика. А как они так незаметно вошли в комнату?
   "Очень качественная динамическая иллюзия", -- ответил Умник.
   Я присмотрелся. Действительно так. Причем, судя по движениям, иллюзия полностью повторяет настоящих дракона и архимага. Будь здесь развиты технологии, я бы решил, что это 3D-сцена, на которую транслируют изображение реальных объектов, снятых с помощью трехмерной голографической камеры. А вон, кстати, и "проектор" в потолке, генерирующий иллюзии.
   -- Ну что ж, все в сборе, -- раздался голос архимага, который с каким-то новым интересом на лице присматривался ко мне. -- Прошу знакомиться. Представитель драконов -- Драххх. -- Он кивнул на моргнувшего в этот момент дракончика. -- Ник Админ Рутович. Человек.
   -- Очень приятно, -- вежливо кивнул я дракону и, пройдя сквозь иллюзию архимага, сел на стул.
   -- Приветствую, -- донесся до меня странный гортанный голос дракоши. На гномьем. Круто! Он еще и говорить членораздельно может! А я даже не задумывался, каким способом они общаются. И так забавно -- на его горле вибрировал какой-то мешок, а рот оставался раскрытым, но неподвижным.
   -- Сразу предупрежу насчет этого места, -- начал свою речь архимаг. -- Здание, в котором мы находимся, сделано специально для сложных переговоров, в том числе с участием магов. Участники переговоров не могут применять магию без вреда для себя, они изолированы в отдельных ячейках здания, видят друг друга только посредством магии иллюзий. Здание хорошо защищено как магически, так и чисто механически. Построено в незапамятные времена, и с тех пор его защита постоянно улучшалась, в том числе и мною. Мои аналитики утверждают, что даже с помощью драконьей магии, -- архимаг чуть поклонился дракону, -- или инфомагии, -- он посмотрел на меня, -- вряд ли удастся что-то сделать. Кстати, пробовать не советую, здесь магические потоки огромной мощности, готовые в любой момент выплеснуться вовнутрь в виде мощных боевых плетений, так что не надо проверять. Призвать отсюда элементалей тоже не получится. И пока все здесь присутствующие не придут к удовлетворяющим меня результатам переговоров, отсюда никто не выйдет. Итак... -- Архимаг сложил руки на животе и откинулся на спинку кресла. -- Уважаемый Драххх проделал длинный путь через земли людей и эльфийский Лес, теперь вот добрался до нашего Дорзена, по его словам, лишь с одной целью -- исследовать тонкие возмущения пространства. Они возникли в Лесу эльфов около года назад. Лаурин, король эльфов, не стал препятствовать его исследованиям, результатом которых стало получение информации, что на территории Леса произошел переход некоего существа в наш мир. Предположительно, посланца демиурга. Что скажешь? -- Архимаг посмотрел на меня.
   Я пожал плечами.
   -- Очень интересно. Хотелось бы послушать до конца.
   -- Дело в том, что практически со стопроцентной достоверностью установлено, что этот посланец -- ты. Возражения?
   -- Забавное предположение, -- ответил я, наливая себе в бокал сок.
   -- Предположение? Попробуй обосновать, что это не так.
   -- Почему я должен это делать?
   -- Я потом скажу, -- кивнул архимаг, -- мы до этого еще не дошли.
   -- Мое прошлое -- это мое личное дело, и оно никак не связано с предметом разговора. И до сего момента я ни разу не слышал ни о каких демиургах и их посланцах.
   Архимаг некоторое время молчал.
   -- Ты не подумай, я не считаю дракона правым априори, если вдруг у тебя возникло такое чувство. Я пытаюсь сам разобраться в ситуации. Твои слова в целом имеют смысл. Есть только одно "но". За всю историю мира драконам было абсолютно наплевать на появление у людей магов, владеющих драконьей магией. Такие вот исследователи вроде Драххха -- большая редкость, и если не лезть на их территорию, то кем бы ты ни был, им до тебя нет никакого дела.
   -- Ему-то есть дело, -- буркнул я. -- А может, я просто намного сильнее предыдущих магов, вот они и переменили свое мнение? И вообще, пусть ему интересно, но зачем было все это устраивать? -- Я обвел рукой окружающее пространство.
   -- Тут мы подходим к продолжению истории. Давай пока исходить из слов дракона. По его мнению, твое владение инфомагией намного превышает возможности даже самих драконов. Он это определил по твоим инфомагическим действиям. Кроме того, у тебя есть практически постоянная связь с... Драххх называет это место душой мира. Насколько я понял, это некий слой реальности, в который входят астрал, ментал и прочие слои реальности.
   -- Звон, когда ты делаешь магию, -- неожиданно вклинился в разговор дракон, -- он другой, не такой, как у всех. Сложно описать, нет слов в гномьем языке, так звучат только артефакты демиурга. Артефакты звучат только, когда работают, ты звучишь очень тихо, но всегда.
   -- Ну вот вам и ответ -- они обеспокоились всем этим, -- перебил я. -- Не скажу, что это правда, главное, что они так считают.
   -- Однако это же и подтверждает их слова о том, что ты -- посланник демиурга. Ибо, по утверждению Драххха, на таком уровне может работать только демиург или его помощники. И это логично.
   -- Чушь. Но допустим, это правда. Чем же вам не угодил демиург? -- Я подпустил в голос толику удивления.
   -- Да ничем, -- досадливо поморщился архимаг. -- Появись ты в другое время, я бы принял тебя с распростертыми объятиями. -- Все-таки он построил фразу так, будто уверен, что я посланец демиурга! Я про себя скривился. -- Но тут есть еще кое-что. Причем достоверно подтвержденное мною через астрал, а также, -- архимаг бросил на меня быстрый взгляд, -- еще кое-кем. К нам собираются вернуться боги. И наличие их эмиссаров легко отследить в астрале. Они и не особо скрываются. То есть частично информация дракона подтверждается, что повышает доверие к остальной ее части. Так вот, в целом многие знают, что давным-давно на нашей земле произошла битва демиурга и богов. В результате разразилась страшная катастрофа, почти уничтожившая существовавшую тогда цивилизацию. Что уж они там не поделили, я не знаю, но догадываюсь. Это просто. Двух хозяев в одном доме быть не может. Ты прослеживаешь мою мысль? -- Архимаг вдруг внимательно посмотрел на меня. -- Прошло очень много времени, и вдруг на месте старой битвы появляются два давних противника. Если логически помыслить, как ты думаешь, что произойдет?
   -- Ответ очевиден, -- пожал я плечами. -- Вполне вероятна новая битва.
   -- Вот! -- поднял палец Руархид. -- А пострадавшими окажемся все мы, живущие на этой земле!
   -- В целом я вас понимаю, но какой выход из этой ситуации видите вы? -- поинтересовался я. Ну архимаг и закрутил! Меня аж самого продрало до пяток, только вот я -- не демиург и не его посланец, что бы там не думал архимаг.
   -- С богами нам не тягаться, -- мрачно буркнул архимаг, -- как и с демиургом. Однако богам, так или иначе, нужны мы, живые существа. Мы знаем, что они живы нашей верой в них. В отличие от демиурга, действовать напрямую боги почти не способны, а делают это через своих аватаров -- просто вселяются в некоторых существ, или это делают их эмиссары, а иногда с помощью ментальной магии оставляют в них свои матрицы сознания. Это дает такому аватару возможность заниматься магией, но только с помощью божественных сил. На самом деле аватар просит бога сделать то-то и то-то, а он сам или через своих эмиссаров выполняет. Тут надо уточнить, что для гроссмейстеров любых магий боги -- просто что-то вроде очень сильных магов, только в энергетических формах существования. К сожалению, простые люди, гномы и прочие, имеющие мало общего с магией, так не считают. Однако для нас тут остается возможность выбора -- сотрудничать с богами или нет. Мы можем им противостоять или, наоборот, сотрудничать с ними. Демиург же -- существо другого порядка. Он несколько чужд нашему сознанию, ибо непонятно, какие цели преследует. Вот, например, решит демиург, что ему не нравится этот мир -- и уничтожит его или перекроит по-своему, не считаясь с нашим мнением. Ладно, -- архимаг остановился на секунду и перевел дыхание, -- застращал я вас. Пусть я утрирую и в действительности насчет демиурга все совсем не так, но вот что будет, если они одновременно тут появятся, могу спрогнозировать с высокой вероятностью. Войны не избежать, а я не хочу, чтобы мой мир разрушился. Поэтому вижу единственный выход: не дать появиться в моем мире демиургу, пока здесь не обоснуются боги. В таком случае баланс будет сдвинут в сторону богов, а демиург, как существо, несомненно, умное, возможно, решит пока не возвращаться. Хотя, кто их знает, этих демиургов? Ты понимаешь, к чему я веду?
   -- Чего уж не понять. Шлепнете меня -- и всех делов, -- буркнул я. -- А как быть с той несомненной пользой, которую я принес гномам? Все эти наработки, подвижки в исследовании магии?
   -- О! -- протянул архимаг. -- Я давно уже сужу окружающих не только по делам, но и по возможным последствиям их действий. Любое действие, хоть тщательно просчитанное, хоть совершенное под воздействием эмоций, ведет к определенным результатам. И не всегда то, что мы видим, является правдой. Почти всегда за поступками прячутся скрытые, неявные цели, задачи. Вполне возможно, помогая нам, ты, как посланец демиурга, пытаешься нарушить сложившийся статус-кво. Ну вот смотри, утрированный пример: с твоей помощью гномы становятся сильнее, равновесие сместилось, мир стал выглядеть по-другому, кому-то это не понравилось, на нас пошли войной. Ты, посланник демиурга, снабжаешь нас знаниями и создаешь оружие. С тобой советуются, ты необходим. Наступает момент, когда без тебя не принимается ни одно важное решение, ты по уши влезаешь в управление государством, и вот, маленькое недоразумение -- и гибнут все те, кто мешает, а к моменту прихода демиурга власть над усилившимся государством переходит к его посланнику. -- Архимаг вздохнул. -- Как гипотетический пример пойдет?
   -- Пойдет, -- кивнул я. -- Вот только я не посланник. Я человек, попавший сюда случайно, и власть мне на фиг не нужна.
   -- Кроме слов уважаемого Драххха, есть еще один момент. Все общавшиеся с тобой, когда ты только вышел из Леса, утверждают, что у тебя был архаичный акцент. И когда ты говорил на гномьем, и когда на эльфийском. Это укладывается в приведенную схему. Допустим, демиург периодически посылал сюда своих посланников, но делал это раз в несколько тысяч лет. Каждый следующий посланник в начале своего пребывания здесь вынужден использовать только знания о нашем мире, полученные предыдущим.
   Тут мне просто нечего было ответить. Некоторое время мы молчали.
   -- А как относится Драххх к уничтожению возможного посланника демиурга? -- обратился я к дракону. Архимаг тоже с интересом на него посмотрел.
   Дракоша некоторое время молчал, потом раскрыл свою пасть и завибрировал горловым мешком.
   -- Я печален. Я думал, найду того, спрошу много, много узнаю. Руархид умный. Я так, как он, не думал. Но может быть правдой. Боги нам не страшны, демиург тоже. Страшно, если мир рухнет. Я не знаю, как правильно поступить. -- Дракон лег на живот и замер.
   -- Ну вот, -- пробормотал архимаг, -- решение за нами.
   -- А чего, собственно, вы ждете от меня?
   Руархид задумчиво потер пальцем переносицу.
   -- Трудно сказать. Если мы найдем способ убедиться, что ты не посланник демиурга, все останется на своих местах. Я крайне заинтересован в тебе, но сам понимаешь, опасность разрушения мира... -- Руархид развел руками.
   -- Какие будут варианты?
   -- Согласишься на сканирование памяти менталистом?
   -- Смысла нет, -- отрицательно покачал я головой. -- Да вы и сами понимаете. Если я от демиурга, то в моей памяти вы можете увидеть все, что угодно -- вряд ли ему не под силу защитить своего посланника. А если я не от него, то мне совершенно не хочется превратиться в овощ. Сканирование ведь нужно глубокое?
   -- Совсем не такое глубокое, чтобы ты стал овощем. -- Архимаг ободряюще улыбнулся. -- Фактически, сканирование поверхностное. Сравнение воспоминаний о времени до твоего появления у нас и последних. Ложная память будет идеальной, в то время как на истинную твоя личность наложит свой отпечаток. Какие-то мелкие детали будут запоминаться четче, какие-то слабее. Даже если это имитировать, распознать подделку можно всегда. -- Архимаг снова ободряюще улыбнулся.
   -- В любом случае я на это не пойду, -- покачал я головой. -- Я воспринимаю эту процедуру как глубочайшее унижение разумного существа.
   "Ну ты загнул", -- зашевелился Умник в моей голове.
   -- М-да... В таком случае мне остается покинуть вас, думайте, что сказать. -- Архимаг встал. -- Пока мы не найдем решение, вы отсюда не выйдете.
   -- Драххха тоже запираете?
   Архимаг посмотрел на дракона.
   -- Он хотел с тобой встретиться? Встретился. Поговорите, может, придумаете что-нибудь.
   Я тоже посмотрел на зверушку. Подумал. Что бы я ни сказал, это ничего не решит. С дракошей хотелось бы, конечно, поговорить, но не под прицелом камер. Надеюсь, случай еще представится. В общем, архимаг загнал в ловушку и себя и меня. Доказать, что я не от демиурга, просто невозможно. В таком случае чего ждать?
   -- Хорошо. -- Я встал. Архимаг, еще не успевший уйти, повернулся ко мне. Дракон тоже открыл глаза. -- Расскажу вам кое-что. Хотите верьте, хотите нет. Что бы вы там ни думали, но я ничего не знаю об этом вашем демиурге. Я даже не знаю, существует ли он. Знаю только, что в древности, когда еще не было имеющихся на данный момент рас, произошла битва между человеком-инфомагом и богами. Да-да, -- я искоса посмотрел на хмыкнувшего архимага, -- именно человека. Правда, он обладал такими возможностями, что его действительно можно было бы принять за демиурга. Каким-то образом он оказался заперт в вашем мире. Дорогу домой ему найти не удалось. Тогда он решил создать себе подобных. Зачем? Не знаю. Может, было скучно. Видимо, он еще занимался терраформированием. На присутствующих богов он не обратил внимания -- в его мире они давно не представляют ни угрозы, ни особого интереса, и их держат под контролем. Только вот местные боги этого не знали и, понаблюдав за ним, решили, что от конкурента нужно избавиться. И избавились -- маг не ожидал нападения. Однако к тому времени он запустил сложный магический процесс, изменяющий существовавших тогда примитивных людей... Да-да, людей. Что бы вы там не думали -- вы и эльфы произошли от людей или общих с ними предков. После смерти инфомага этот процесс уже никем не контролировался, но активно шел... Так появились гномы, эльфы и демоны, владеющие только одной стихией из четырех. Возможно, не сразу, может быть, кто-то был еще до вас. Я не знаю. И, кстати, этот процесс изменений хоть и сильно замедлился с тех времен, но все еще продолжается. Драххх, -- я повернулся к дракону, -- вы тоже результат этого эксперимента. Правда, случайный. И, честно говоря, самый удачный. Там, откуда я родом, есть много легенд о разумных драконах. Только вы выглядите по-другому.
   -- М-да... -- протянул архимаг. -- Интересная сказочка. Если это правда, вероятно, ты действительно хороший шанс для нас. Однако мы вернулись к началу. Как это доказать?
   Я махнул рукой.
   -- Как хотите доказывайте. Мне все равно. Я ухожу. На прощание хотелось бы сказать, что к гномам у меня претензий нет. И действовать им во вред никогда не буду. Все-таки я давал клятву и к этому отношусь серьезно. Вот, пожалуй, и все.
   -- Интересно, как ты собираешься уйти? -- Архимаг не сводил с меня заинтересованного взгляда.
   Я же вдруг почувствовал, как активировалось какое-то мощное плетение под полом, которое стало вытягивать из моей ауры магию, а вместе с ней и обычные силы. Полная блокировка ауры и моя заготовка немного помогли. Я укоризненно посмотрел на Руархида:
   -- Кстати, как вы думаете, каким образом демиург управлял тысячами элементалей одновременно?
   Судя по замершему виду архимага, от такого вопроса он "завис". В этот миг раздался громкий треск, сверху посыпалась пыль, и потолок здания резко взлетел вверх на большую высоту. Тут же в стенах что-то попыталось сформироваться, но у плетений, закороченных моими хитрыми "жучками", не получилось это сделать. Энергия из некоторых стала быстро утекать, не давая им выйти на рабочий режим, некоторые просто не получили сигнала активации или сбилась логика их работы из-за нарушенной целостности. Через пару секунд здание развалилось на блоки, из которых в свое время создавалось. Стены, еще какие-то плиты, как в замедленной съемке, разомкнулись, взлетели вверх и, присоединившись к уже зависшему потолку, медленно закрутились вокруг центра бывшего здания. На том месте, где я стоял, полыхнуло пламя (что-то все-таки сработало!), из скрытых щелей в оставшемся целым полу выплеснулись дымки спор какой-то эльфийской заразы, мгновенно появились гибкие лианы и заключили место моего расположения в ядовитый кокон из растений. Пол попытался провалиться в глубокие подвалы, но, как ни странно, тщательно смазанный механизм не захотел работать -- его мощные шестеренки почему-то сплавились друг с другом. Вот только вместо меня продолжала стоять моя иллюзия, сам я уже находился вне здания, не потеряв ни секунды из того времени, что выиграл красивым разрушением постройки. В момент взлета потолка я уцепился за него силовыми нитями и оказался вне действия механизма защиты здания, резонно посчитав, что часть системы иллюзор-наблюдения находится именно в потолке и либо разрушится, либо перестанет правильно функционировать, но на всякий случай иллюзию себя оставил. Заранее протянутые инфоплетения, запитанные от раскиданных там и сям кристаллов, сформировали снаружи изгибающуюся трубу из защитного полога, протянувшуюся до самого сада, где я провел последнюю встречу с девчонками. Вот по ней я и улепетывал. Дело в том, что, по моим расчетам, с ходу расколоть защиту дворца у меня не получилось бы, поэтому я и выбрал одно место -- сад, в котором заранее все подготовил.
   За очередным поворотом трубы вдруг возник гвардеец. Видимо, он просто стоял на том месте, где сформировалась труба, поэтому оказался внутри. Я резко затормозил. Вот и сбылись мои страхи схлестнуться один на один с настоящим гвардейцем вроде Гердта. Да, это был именно он. Руки толщиной почти в мою ляжку, сам неимоверной физической мощи, с крутым амулетом. М-да... А ведь я сейчас смогу только обзерошить его, да и то не факт -- защитный амулет каким-то образом воздействовал на инфомагический щуп, тут же для пробы протянутый мною. То есть сформировать тромб в нужном месте не получится. Воевать с гномом -- потеря времени и темпа. Остается только тяжелая артиллерия, которую представляют собой элементали, но как-то не хочется их применять в замкнутом пространстве трубы, последствия слишком непредсказуемы. Однако Гердт повел себя необычно. Усмехнувшись, он посторонился и кивнул себе за спину:
   -- Иди.
   Разумеется, я не стал долго думать, только на всякий случай активировал личный защитный полог и проскользнул мимо гвардейца. Однако любопытство все-таки взяло верх. Я на мгновение остановился:
   -- Почему?
   Гердт уселся на землю, покрывающую нижнюю часть трубы, которая сформировалась уже заглубленной в почву, и медленно повернул ко мне голову.
   -- Это за Тишь. После нашего разговора я кое-кого поспрашивал. Твои слова подтвердились.
   -- И?
   Гердт тяжело вздохнул.
   -- Я хорошо ее знал. Когда командир еще служил, она была совсем девчонкой и какое-то время жила поблизости, проводила много времени с нами. Для нас, служивых, она стала почти дочерью. Вот так вот...
   "Что ж, спасибо тебе, гном, -- про себя подумал я. -- И прощай".
   Я припустил дальше. К счастью, мне больше не встретилось шальных гномов внутри трубы, да и шла она в основном параллельно дорожкам. Вот и моя цель -- труба разрезала стену сада (под ногами изгибались гибнущие ветви лиан) и заканчивалась маленьким куполом недалеко от места, где я попрощался с Крисой. Труба уже гудела от мощных ударов, да и магические плетения пытались пробить ее -- скорее всего, это начала работать защита самого дворца. Большинство плетений, опасно приближавшихся ко мне, Умник развеивал, хотя пара штук все-таки достигла цели. Благо, ослабленные и не успевшие активироваться. Моя аура быстро поглотила магию из них. А некоторые активировались на небольшом расстоянии от трубы, реализуя заложенные в них функции, -- по трубе хлестал то огонь, то мощные удары, будто пьяный гном с молотом шалит... Но мой полог хорошо защищает почти от любого физического воздействия, так что я не обращал особого внимания на шум и грохот. И даже представлять не хотел, что было бы, если бы они сработали внутри трубы или купола, а не снаружи. Потому Умник и работал с максимальной скоростью, на лету разрывая летящие в меня плетения.
   Выдернув из-под земли припрятанный парашют, я быстро нацепил его на себя. Тяжелый рюкзак, из которого торчали рукояти мечей, прикрепил к поясу спереди. Неудобно, но мне не бегать. На пару секунд я замер, прикрыв глаза и выравнивая дыхание. Сверху элементали земли уже доламывали на куски физический полог, мгновенно появившийся, как только поднялся шум (с расчетом времени я немного ошибся, и активировались они не сразу). Наконец дело было сделано: я активировал еще один спрятанный кристалл, и вверх протянулась невидимая магическая труба, созданная из плетений, высасывающих из окружающего пространства магию, тем самым не давая срабатывать защитным плетениям, с которыми они соприкасаются. Это обесточило часть защиты и убрало энергетический магический купол. Все. Проход свободен. Еще один быстрый выход в инфосеть, запуск программы, купол, в котором я нахожусь, отрывается от земли и, сбивая меня с ног и прижимая к "полу", резко взмывает ввысь, протискиваясь в сделанную в защите дворца дыру.
  
   Я с трудом прихожу в себя. Сердце бьется как сумасшедшее. Сзади остались вспышки боевой магии, защитные всплески против элементалей, вернее, против связи с ними, что мне не помеха -- они у меня действовали по программе, запускаемые из инфосети. А на высоте в пару километров ускорение пропало, и я повис в центре купола. Вытерев дрожащими руками пот со лба, все-таки адреналиновый откат -- дело неизбежное, я глянул вниз, на столицу. Дорзен. Вряд ли мне еще придется сюда попасть, но помнить об этом времени я буду всю жизнь...
  
   Балаватх
  
   "В астрале -- отраженья наших душ". Фраза, когда-то случайно выдуманная неизвестным поэтом, прочно вросла в лексикон и со временем стала чуть ли не девизом астральной гильдии. Но лишь достигшие вершин мастерства понимали, что это выражение -- не красивое преувеличение, а самая настоящая реальность. При интенсивной работе в астрале и смежных планах бытия иногда происходят какие-то рывки во времени, когда обнаруживаешь, что произошло гораздо больше событий, чем ты успел осознать. Большинство списывают это или на перенапряжение, или на резкие флуктуации астрала, но большинство -- это не все!
   Те маги, которые достаточно искусны, наблюдательны и часто работают в связке с другими астральщиками, порой докапываются до истоков явления. Когда работаешь в тандеме с не менее искусными в тонких материях партнерами, работаешь на пределе возможностей, открываются факты, которые нельзя назвать иначе, чем чудо. Глава исследователей Лиги боевых магов оказался одним из тех, кому хватило умения, наблюдательности, терпения и просто везения, чтобы вникнуть в суть этого явления. И выпадения из реальности оказались не более чем откатами сознания назад, то есть обнаружился смежный с астралом и менталом пласт бытия, куда записываются все мысли и состояние сознания. Явление отката сознания назад оказалось сродни защитному механизму, не дающему астральщику, работающему на пределе сил, лишиться рассудка, точнее возвращающему сознание на пару минут назад, в то состояние, когда наступившее безумство и сбой в сознании еще не наступил.
   Дальнейшие работы, а также консультации с коллегами, независимо открывшими это явление (причем открывшими совершенно другим образом -- через совершенствование техник астрального шпионажа), позволили главному аналитику Лиги сильно продвинуться в искусстве подглядывания и астрального управления сознанием. От простого проживания событий последних минут из чужой памяти до всяких фокусов со сливанием частей памяти и сознания разных посетителей астрала, создания слепков. Опыт расшифровки чужого мышления накопился приличный -- и это без особых достижений в менталистике, которая давалась демону куда тяжелее, чем астральная и целительская магия.
   Сейчас Балаватх который день подряд анализировал и расшифровывал результаты последнего астрального шпионского рейда. Несмотря на солидный багаж исследований и практики в этом направления, он никак не мог себя убедить, что действительно анализировал то, что надо, а не стал объектом чьей-то изощренной шутки. Наличию сомнений способствовали подколки любимой жены, с которой он постоянно поддерживал связь через астрал, и парочки близких друзей, работающих над расшифровкой вместе с ним.
   Возможность прочувствовать чужое мышление, эмоции и поток образов позволяла понимать многое, к примеру, мыслефразы на незнакомом языке, если речь шла о понятных вам обоим вещах. Однако фразу: "Чужая душа -- потемки" искусные астральщики могли прочувствовать не меньше, чем фразу про отраженья душ. Даже получив наиболее точный слепок мышления, один в один с теми образами и категориями, которыми оперировал объект слепка, многое, если не все, останется за кадром. Цепочки ассоциаций у каждого демона/гнома/человека разные и, не имея его головы на своих плечах, порою сложно понять, что он имел в виду, вызывая ту или иную цепочку мыслеобразов, особенно если это представитель другой культуры и профессии и думает он о незнакомых тебе вещах. Именно поэтому расшифровку даже очень ценных сведений Балаватх редко проводил один. Обычно он собирал для этого дела команду доверенных лиц, не очень-то надеясь, что поймет все быстро и сразу.
   Особенно тяжело пришлось в этот раз. Понятия, которыми мыслил объект, оказались настолько странными и чуждыми, что казалось, это бредни какого-то сумасшедшего, попутно обкурившегося травкой после принятия особо секретного вида грибочков. Бредни, подсунутые с целью изощренно пошутить. Хотя, похоже, одними грибочками и травкой тут не обошлось и сумасшедших должно было быть много, причем плотно работающих в команде. Несмотря на все свои познания, демон даже смутно не мог себе представить, какими средствами и методиками можно было бы добиться такой дикой мешанины самых разнообразных образов и понятий: магических плетений, цифр, надписей, схем, образов каких-то нелепых и чужеродных устройств.
   Единственное что удерживало демона от мысли забросить это дело, был тот факт, что кое-где проскакивали надписи на языке древних. Собирать различные артефакты древних и богов начал еще его учитель, удалось даже составить небольшой словарь из чуть более пары сотен слов, поэтому в подлинности надписей сомнений не возникало. Похоже, сумбур в сознании объекта являлся побочным эффектом чрезмерной разгонки его мышления: когда тобой овладевают сильные эмоции и ты перегружен идеями, многое из твоей головы, порою весьма далекое от обдумываемых мыслей, тонкой струйкой просачивается в астрал.
   Собственно, именно чрезмерный разгон мышления у Ника (уж что-то, а идентифицировать личность объекта удалось легко) и позволил демону получить слепок, начать его расшифровывать и... заработать адскую головную боль. Рефлекторно потерев лоб над третьим глазом, Балаватх в который раз стал прокручивать фрагменты воспоминаний того дня, в очередной раз убеждая себя, что сделал все правильно и не стал жертвой розыгрыша или хитро заготовленного потока дезинформации.
   Несмотря на то что прошло уже несколько дней, воспоминания были настолько яркие, как будто все случилось минуту-другую назад...
   Вот ищейка выдергивает его из астрального разговора с женой, сообщая о резкой стабилизации гномьего источника и непонятных над ним манипуляций... А вот уже он, точнее его астральная проекция, летит через узкий кратковременный туннель стабильности по нити, ведущей к астральной ищейке и точке предполагаемого воздействия. Его астральная проекция подлетает поближе, играючи обходя реденько расставленные астральные ловушки от вторжения извне, таких ловушек почему-то на порядок меньше, чем тех, что мешают выходить в астрал из дворца. "Эх, Руархид-затворник, не ждал, что к тебе домой через астрал нагрянут? Сразу видно, что не ждал, понадеялся на природную защиту источника, только центральную часть дворца как следует защитить не поленился, а вот отдаленные крылья...." Вот он замедляется, осторожно подбираясь к астральной проекции воздействующего на источник мага, вздрагивая при малейших колебаниях астрала и готовясь дать деру при малейшем намеке на то, что его обнаружили.
   Хм... а ведь, похоже, ему вручили карт-бланш: видимо, стабилизация источника -- явление столь кратковременное, что неизвестный маг не стал тратить ни секунды на создание хоть какой-то астральной защиты и тут же начал осуществлять воздействие через очень далекие и неизведанные планы бытия. Грех не подобраться поближе! Ба, так это же наш старый знакомый! Причем работает сейчас на пике своих возможностей, аж искры мыслей летят и ощущаются даже в астрале: так разогнать и распараллелить свое сознание мало какой целитель и менталист способен! А ведь рисковый парень: малейшее воздействие со стороны, потеря концентрации -- и можно просто раствориться в стихии. Наверное, то, ради чего он идет на риск, действительно того стоит!
   Не без помощи жены, нагнавшей астральных духов-помощников через туннель, Балаватх подцепил их к ничего не подозревающему Нику так, чтобы они транслировали слепок мышления человека вовне до тех пор, пока тот будет в трансе, а сам со всей мочи рванул обратно. Если Ник настолько спешит, это неспроста, значит, астрал может схлопнуться над источником в любую минуту. Уйдя из зоны возможной опасности, демон тут же взял под контроль ручеек поступающих от духов данных. Чтобы убедиться, что поступают нужные данные, демон аккуратно подключился к ним и тут же почувствовал, как голову просто взрывает волной информации: слишком уж он тогда недооценил плотность и насыщенность передаваемого духами потока. Отойдя от информационной перегрузки, Балаватх еще некоторое время удерживал канал, пока по нему не пошли помехи, указывающие на то, что объект наблюдения на грани потери рассудка, а следовательно, может принять экстренные меры по выходу из глубокого транса, а там и до обнаружения активно работающих астральных духов недалеко. Решив так, демон почел за должное ретироваться. И, как показали первые результаты расшифровки, очень своевременно.
   Пока что удалось расшифровать только несколько процентов полученной информации, но их хватило, чтобы демон понял, насколько он рисковал. Стало ясно, что Ник постоянно дистанционно консультируется с каким-то Умником, которого в мыслях представляет то кристаллом, то браслетом. Кое-где шли упоминания о каком-то Субнуте, ассоциирующемся у Ника с приплюснутой коробкой, больше похожей на пластинку. Это навело демона на мысли не самого приятного характера. Похоже, Ник не только не видел никого из них вживую, что случается довольно часто при сотрудничестве через астрал, но воспринимал их настолько чуждыми человеческой природе, что предпочел просто ассоциировать с амулетами, через которые осуществлялась связь, вместо того чтобы представлять какие-то человеко- или демоноподобные образы. Это подтверждало лишь одно: эти маги давно перешли от человеческой или демонской сущности к энергетической форме существования, откинув тела за ненадобностью. Хоть Балаватх и считал себя очень сильным астральщиком, по уровню, пожалуй, повыше какого-нибудь Руархида, но шансов справиться с магом вроде Умника, давно перешедшего в астрально-энергетическую форму существования, у него попросту не было. Будь Умник где-то рядом, обнаружь он слежку за своим подопечным, хватило бы одной внезапной атаки -- и одному не в меру любопытному демону можно было бы смело собирать веточки для похоронного костра. Да, в тот день ему изрядно повезло!
   От размышлений демона отвлекло нарастающее подергивание астральной ищейки. Опять начинается! В этот раз Балаватх не полетел к месту сигнала сломя голову, а призвал заранее заготовленного полуавтономного астрального духа. Работать через него гораздо тяжелее, но зато не придется рисковать жизнью в случае обнаружения.
   Странно, что Ник действует с таким коротким перерывом, он ведь после прошлого раза еще не восстановился. Видимо, его прижали обстоятельства, и какие именно, нетрудно догадаться. Судя по астральной реакции Руархида, тот ни о каком Умнике и Субнуте не знал и даже подозревать не мог, что Ник что-то крутит за его спиной. И, похоже, астральные расспросы Балаватха сработали вполне предсказуемо, вынудив все стороны перейти к активным действиям. Насколько разумно было собирать информацию таким способом, неизвестно, но сделанного не вернешь, теперь задача держать ухо востро и быть готовым реагировать на самые непредсказуемые сценарии развития событий. С этой мыслью демон вошел в астрал и связался с друзьями, которых он еще вчера попросил находиться в состоянии повышенной готовности, если понадобится принять активную позицию, выбрав какую-либо из сторон. Как надеялся Балаватх, против скоординированного удара четверки мастеров и двух гроссмейстеров астрала даже маг уровня Умника не выдержит...
   Балаватх был резко выдернут из транса амулетом экстренной связи. Уже второй раз за последние пару недель тот передавал сигнал всеобщей тревоги и перехода на боевое положение. Почти сразу зазвонил обруч связи с Махасом.
   -- Где тебя носит, огонь тебя сожри! Тут у гномов такие разборки -- целое крыло дворца на воздух подняли! Наши только что элементаля воздуха вызвали посмотреть над дворцом, так там такое...
  
   Архимаг
  
   Дверь открылась, и в кабинет быстро вошел Васа. Судя по его всклокоченной бороде, опять будет ругаться и пытаться показать, как был не прав он, архимаг. "Эдакая совесть Руархида, только на двух ногах", -- про себя усмехнулся правитель. Молча показав вошедшему на кресло, он открыл потайную дверцу с большим количеством бутылок элитного и не очень спиртного. Васа, не говоря ни слова, упал в предложенное кресло и вздернул бороду кверху. "Ага, значит, точно будет требовать объяснений", -- подумал архимаг.
   -- Тебе покрепче или как?
   -- Покрепче, -- буркнул Васа.
   Выпили, посидели молча, ощущая, как спадает напряжение последних событий. Огромный жизненный опыт обоих собеседников говорил им, что будет только хуже, если начать сейчас сокрушаться об утерянных перспективах и возможностях, обвинять друг друга в допущенных оплошностях, поэтому лучше посидеть и только после этого начать разбираться в том, что произошло, и как жить дальше.
   -- Ну, давай. -- Архимаг посмотрел на своего друга.
   Тот поморщился:
   -- Да ты сам знаешь, что мне надо. Ты ведь не все мне рассказал. Вот и хочу послушать твое объяснение случившегося.
   Архимаг покивал, затем сильно потер ладонями лицо и задумался.
   -- Объясню, куда я денусь... А вообще, что тебя не устраивает? Мою версию ты уже слышал, реакцию Ника, подтвердившую ее, видел. Так в чем дело? -- Руархид откинулся на спинку кресла и посмотрел на своего друга сквозь прозрачные стенки бокала.
   Васа, видимо, успокоившись, вдруг хмыкнул:
   -- Не надо считать меня глупее себя. То, что я не люблю политику и не в курсе всех раскладов, не означает, что я не могу мыслить логически. Да и тебя достаточно хорошо знаю, чтобы понимать, что при наличии у тебя информации о возможных помощниках или друзьях Ника, некоем Умнике и Субнуте, о которых ты мне рассказал, ты посчитаешь неправильным уничтожить парня. Ведь в этом случае его уничтожение просто не имеет смысла. Основная озвученная тобою идея -- не дать демиургу узнать о происходящем тут, все равно не будет выполнена.
   Руархид в ответ горько ухмыльнулся:
   -- Ты прав, друг. Причины засунуть его в защищенную допросную для магов были совершенно иные. -- Архимаг поднялся, сцепил руки за спиной и задумчиво стал расхаживать по комнате. Васа поерзал на своем месте, устраиваясь поудобнее и ожидая объяснений Руархида.
   -- Как ты правильно заметил, причины, заставившие меня засунуть Ника в допросную, были другие. Я, в отличие от некоторых, -- архимаг бросил мимолетный взгляд на развалившегося в кресле мага, -- слишком долго кручусь среди интриганов, политиков. В каждом поступке любого действующего лица ищу скрытые мотивы, постоянно просчитываю разные варианты развития событий. Как ты помнишь, Ник сразу же меня заинтересовал, но я достаточно долго присматривался к нему, его действиям. Что-то меня все время смущало в его поведении.
   -- Что же? -- не удержавшись, подтолкну замолчавшего архимага Васа.
   -- Мне все никак не удавалось составить о нем цельную картину. То он чрезвычайно импульсивен и справедлив -- пошел разбираться с гильдией убийц из-за неизвестной ему девочки. То исключительно расчетлив и хладнокровен -- вспомни его действия на приеме у демонов. Затем его "благородство" -- неожиданно удачное попадание в нужное время в нужное место, вспомним принцессу во внешнем городе, помощь семье главы торговой гильдии, исключительно быстрое повышение уровня знаний в магии чуть ли не с нуля, по твоим утверждениям, до уровня мастера, и неожиданные решения в области магии и элементалистики. Да... И все его действия хоть на чуть-чуть, но двигали его вверх в пирамиде нашего социального устройства и власти. А потом еще эта его безропотность и безотказность в некоторых моментах -- совершенно не реагирует на плотный контроль, что для любого мага является чуть ли не оскорблением, равнодушие к постоянной прослушке его разговоров здесь, во дворце... Понимаешь, высшее мастерство для человека или иного существа, добивающегося какой-то цели, -- не добиваться ее прямыми действиями, а сделать так, чтобы к нему сами обращались в сложных ситуациях, чтобы в нем чувствовали необходимость, чтобы его упрашивали и тянули наверх. При этом он может выказывать внешнее равнодушие, отнекиваться, показывать, что ему это не надо. Вот что-то подобное я и почувствовал в Нике. Ведь все его действия напрямую или опосредованно открывали перед нами большие возможности и намекали на то, что он полезен, нужен нам и так далее. -- Архимаг замолчал, задумчиво глядя в окно.
   -- По-моему, несколько натянуто, -- с сомнением произнес Васа, задумчиво подергивая бороду.
   -- Возможно, спорить не буду, -- кивнул Руархид. -- Есть еще один вариант объяснения событий, в последнее время происходящих у нас. И, вероятно, более реальный. Многие события выглядят как действия третьей стороны, которая хочет усилить нас, гномов, против орков. Дали нам человека с некоторыми знаниями, возможно даже не его собственными, использовали его как живца, чтобы расшевелить противоборствующие стороны. Затем подстроили конфликт между эльфами и демонами, ловко воспользовавшись комбинацией, проводимой Лаурином для избавления от своих политических противников. А ведь расследование показало, что все так сильно закрутилось, что достаточно было только пальцем ткнуть в неустойчивую конструкцию, чтобы все покатилось по нарастающей -- в нашем случае для этого можно было всего лишь спровоцировать на неправильные действия ловчего сокола эльфов при поимке "скрытника". В результате обе стороны, как демоны, так и эльфы, фактически обязаны нам, будут держаться нас и даже войдут в союз против орков. Ну и под конец -- выдача нам земного элементаля. Как-будто кто-то делает все возможное, чтобы сколотить из нас и теперь уже наших союзников силу, способную остановить орду.
   -- Ну и дела! -- пораженно протянул Васа и задумчиво почесал бороду.
   -- Вот поэтому я и решил поставить Ника в неопределенное положение, которое могло раскрыть причины или мотивы его действий. Очень удачно тут подвернулся Драххх с его теорией о демиурге. Конечно, я знаю эту сказочку о конфликте между демиургом и богами, но сам понимаешь, произошло это в незапамятные времена, если вообще было, и ни подтвердить, ее ни опровергнуть, пожалуй, никто не сможет... Так я тогда думал.
   -- А ты сомневаешься? -- заинтересовался Васа.
   -- Сомневался, -- кивнул Руархид и вернулся в кресло. -- Наличие подобных сказок не только у нас еще ни о чем не говорит. Даже факт повторного прихода богов не является доказательством. Несмотря на сказанные мною слова Нику о том, что в астрале есть тому подтверждения.
   -- А что там?
   Архимаг поморщился и повторно налил обоим из бутылки.
   -- Там сложно найти что-то на эту тему. Да, есть что-то непонятное, какие-то возмущения. Но пока все смутно и неопределенно. Да и времени много требуется, чтобы провести тщательный анализ. Не думаешь же ты, что в астрале так и написано по-гномьи: "Зафиксирован приход эмиссаров богов"? Тут все сложнее. Любому событию можно... А, ладно! Не об этом речь. Тебе, как неспециалисту, я как-нибудь прочту отдельную лекцию про астрал. Так вот... -- Руархид отпил из бокала и продолжил: -- Очень удачно подвернулся дракон, и я на ходу придумал историю про демиурга. Драххх же оказался кем-то вроде тебя, -- усмехнулся архимаг. -- Хорошие мозги, но совершенно далек от политики -- представить ему информацию в таком ключе оказалось легко, он согласился с моими выводами и даже, по-моему, несколько испугался. А может, мне это показалось. Может, ему просто не понравилась ситуация с конфликтом боги -- демиург. -- Руархид снова резко поднялся и стал ходить. -- Представляешь, что я чувствовал, когда эта сказка вдруг стала приобретать основу и даже некоторые доказательства?
   -- А как же все-таки дошло до побега? -- Васа внимательно посмотрел на архимага. -- Тебе с твоим опытом такие обвалы не к лицу.
   -- А вот это самое интересное. -- Архимаг остановился. -- Ты, наверное, заметил, что я в последнее время постепенно ограничивал свободу Ника. Я ведь делал это не просто так. Реакция Ника постоянно отслеживалась знающими гномами. Соотнеся момент, когда парень проявит неудовольствие, с ситуацией в городе, можно было понять, к какой части социума он относится. По отчетам выходило, что он из военной аристократии.
   -- Есть возражения, но это потом. -- Васа выглядел крайне заинтересованным. -- Продолжай.
   -- Теперь у меня тоже есть, -- усмехнулся Руархид -- Но в тот момент все казалось очевидным. Сын высокопоставленного военного, привык терпеть различные ограничения и неудобства, отлично владеет оружием, наверняка либо подвергался поверхностному сканированию, либо неоднократно слышал об этой процедуре, но в тоже время сохраняет определенную независимость, в отличие от простых военнослужащих, привыкших к беспрекословному исполнению приказов. И неважно, из какого он мира, военные везде одинаковые. -- Архимаг тихо рассмеялся.
   -- Да, военные любого народа похожи, как два куска одной породы. -- Васа тоже улыбнулся своим воспоминаниям.
   -- Вот! -- Архимаг взмахнул рукой. -- В этом и была моя ошибка! Я решил, что достаточно обосновать причину сканирования, и он согласится.
   -- А что бы это дало? Зачем копать шахту в пустой породе? Ведь при поверхностном сканировании можно узнать только то, что он захочет показать? -- Васа выглядел слегка удивленным.
   -- Очень просто. -- Руархид улыбнулся. -- Магические секреты таким способом не узнаешь, но ради его магических секретов шахту копать не стоило. Для этого есть более эффективные методы. -- Оба гнома понимающе усмехнулись. -- Есть известный, но редко применяемый эффект: если сканируемому задать вопрос, к которому он не готов, часть его знаний как бы всплывает и становится доступна проводящему сканирование. Притом самая главная часть. И эта часть тем больше, чем неожиданнее вопрос и чем сильнее шокирован сканируемый. Более того, при сильной эмоциональной реакции часть этих мыслей оставит сильный отпечаток в астрале, который тоже можно потом прочитать и расшифровать, что я и попытаюсь сделать в ближайшее время. А вот если он спокоен и готов к любым вопросам, ожидает их, то ничего не получится, поэтому эта методика применяется нечасто. -- Архимаг вздохнул. -- Меня интересовали учителя или друзья Ника, Умник и этот Субнут -- вот имечко, язык киркой выгнется, пока выговоришь. -- Архимаг снова вздохнул. -- Это действительно неизвестные величины в нашем раскладе. Вот только ошибся я, и даже впервые за много лет растерялся. -- Руархид грустно покачал головой. -- Судя по реакции Ника, сканирование у них считается серьезным оскорблением. И применяется только против воли, например, по отношению к преступникам... Я же сразу не понял, и вместо того чтобы ослабить давление и сместить акценты, все испортил. -- На этот раз вздох был особенно тяжелый.
   -- Да уж... -- пробормотал Васа. -- А зачем тогда включил внутреннюю защиту допросной против Ника?
   -- Это не я. Да и, в общем-то, там включилась небольшая часть системы защиты -- вытягивание магии и сил у мага, чтобы не дать ему действовать активно. Остальная защита включилась сама, после того как здание стало рушиться. -- Архимаг расстроенно махнул рукой. -- У Ника просто резко изменилось состояние ауры, на что и среагировала защита.
   -- Понятно. -- Васа усмехнулся. -- Летающие стены здания до сих пор радуют гостей.
   Руархид снова поморщился.
   -- Придется во всеуслышание объявить о том, что мы снова контролируем элементалей земли. Хотел я придержать эту информацию, но не получится. Надо будет выжать из этой ситуации максимум. Я уже поговорил с Крисой. Несмотря на то что Ник явно подозревал о грядущей проверке и подготовился -- с ходу такой сложный уход из-под защиты дворца не выполнишь, он оставил ей напоследок инструкции по работе с элементалями. Сегодня я собираю сначала малый совет, а затем всеобщий. На малом мы подробно рассмотрим те возможности, которые открыл перед нами Ник, -- архимаг печально усмехнулся, -- а на большом -- политические аспекты.
   -- Так ты все-таки сейчас считаешь, что Ник -- посланец демиурга? -- уточнил Васа.
   Архимаг покачал головой:
   -- Я пока поостерегусь делать выводы. В этой версии тоже есть нестыковки. А если предположить, что Ник в допросной был искренен -- ты заметил его оговорки "ваш демиург"? Так что надо будет с некоторыми доверенными аналитиками исследовать все, что он говорил, все нюансы.
   -- Хм... а как ты это сделаешь? -- удивился Васа. -- Они-то не наблюдали ваш разговор.
   Руархид хитро усмехнулся
   -- Ты видел летающие развалины допросной?
   Васа осторожно кивнул.
   -- Тебе ничего не показалось странным?
   Васа прикрыл глаза и на пару минут выпал из реальности, пытаясь восстановить в памяти поразившую его картину летающих деталей бывшего здания.
   -- А ведь и правда, -- он открыл глаза, -- на некоторых плоскостях были странные конструкции. Что это?
   -- Ты еще внутри не был, -- довольно проговорил архимаг. -- Внутренняя камера намного меньше самого здания. Остальной объем, кроме системы уничтожения находящегося внутри мага, занимает хитрый механизм, придуманный всего лет сто назад одним человеческим талантливым магом. Ты его не знаешь, -- отрицательно покачал головой Руархид, -- да и умер он в результате своего неудачного эксперимента. Трудился в одной из человеческих академий, но до конца работу совсем чуть-чуть не довел. Однако, как ты, наверное, знаешь, Мондрид держит на контроле происходящее во многих человеческих магических академиях, и его сотрудники купили труд того человека, который к тому моменту испытывал денежные трудности. Ну а мы тут довели его до ума. В общем, это сложное устройство из линз, трубок, сложных плетений из области иллюзионистики, способное записывать на специальные кристаллы то, что происходит в камере. И потом эту иллюзию можно повторно смотреть. Дороговатая в производстве получилась конструкция и большой практической пользы нет, но иногда вполне может сгодиться в таких ситуациях, как в допросной.
   Васа изумленно покачал головой.
   -- А ведь идея простая. Если мы можем создавать сложные иллюзии, почему нельзя... Ах, да.
   -- Угу, -- кивнул архимаг. -- Одно дело создать иллюзию самому, и совсем другое сделать так, чтобы она образовывалась самостоятельно и показывала то, что запомнило устройство... Там много тонкостей, я для интереса пытался посмотреть. Тут вскрылись какие-то закономерности распространения света, еще много чего. Кстати, ты знал, что обычный луч света можно превратить в радугу, если его пропустить через простенький прозрачный кристалл определенной формы? И ведь никакой магии! Ювелиры об этом знают, и данный принцип используется в какой-то части устройства. М-да...
   -- Если здание разрушено, как можно будет посмотреть, что там происходило?
   -- Посмотреть проще, -- усмехнулся Руархид. -- Там формируются обычные плетения иллюзии и записываются в кристаллы. А активировать их можно и так, без того устройства.
   -- Да-а, -- спустя некоторое время, проведенное в молчании, произнес Васа. -- Жаль, что все так закончилось. Контакт с Ником утерян. А ведь сколько еще интересного и полезного он мог придумать!
   -- Не факт, что утерян, -- покачал головой архима. -- У него остался счет в нашем банке. Как только он обратится в любой филиал, мы об этом узнаем. Кроме того, не забывай, тут осталась его девушка -- слишком много времени они провели вместе, чтобы он решил ее бросить. Но кто знает? В общем, поживем -- увидим. Мне кажется, он не сможет оставаться в тени. Так или иначе, где-то вылезет. Надеюсь, никто не воспользуется его способностями во вред нам, -- хмурясь, задумчиво постучал пальцами по столу архимаг. -- Но, к сожалению, история нас учит, что почти к любому существу можно подобрать свой ключик...
   -- И все-таки, -- не удержался Васа, -- к какой версии теперь ты более склонен?
   Архимаг пожал плечами, но потом все-таки ответил:
   -- Я больше боюсь, что верными могут оказаться сразу несколько вариантов. В таком случае предсказать, а вернее, просчитать будущее совершенно невозможно...
  
   Ник
  
   Я еще около часа висел над городом, аки орел, обозревающий свои владения. Только вот владения-то не мои. Я пытался успокоиться и привести мысли в порядок. Слишком быстро все произошло, хоть и не неожиданно. Прокручивая в голове предшествующие моему текущему состоянию события, я то морщился, вспомнив неприятное или свои не совсем верные действия, то виртуально гладил себя по голове, соглашаясь с тем, что поступил правильно. В принципе события пришли к своему логическому финалу. Еще с самого начала, когда я стал учеником Васы, и потом, когда за мной стали присматривать и подвели ко мне Крису (огромное им за это спасибо!), у меня было только два варианта. Первый -- быстро линять из города, и тогда пружина событий просто не успела бы сжаться. То есть был бы я фанерным пролетарием в Париже -- никакой учебы, никакого развития, никакой поддержки и смутное будущее. Второй вариант -- интеграция в местное общество со всем комплексом преимуществ и недостатков, пряников и плетей, пусть и с учетом моего особого положения как носителя драконьей магии и неординарным для местных умом (ха! У себя на Земле я обычный программист, пусть и не из худших, а здесь -- неординарный ум!). Выбрав второй путь, я морально был готов к любому развитию ситуации. И даже постепенно закручивающиеся гайки не стали для меня чем-то неожиданным. Я подобного ждал и старался просто не обращать на это внимания, больше времени уделяя своему развитию. Старался не влезать в политику, так как считаю это дело совершенно неинтересным для себя и грязным. Пытался показать гномам, какой я свойский парень и полезный ученый (ха! ну и самомнение!). Но, видимо, имело смысл показать, что мне не все нравится в происходящем. Может, все и повернулось бы по-другому. Возможно, тогда бы у меня не стала все чаще возникать мысль, что пора отсюда двигать.
   Я снова вернулся к событиям последних дней. После своего инсайта, конфликта с эльфами и привязки меня посредством браслета, как какого-то преступника, к дворцу, я смутно стал ощущать, что ситуация вот-вот взорвется. Тем более сам приложил к этому руку. Ну что же делать, если большинство поступков я совершаю импульсивно? В общем, на всякий случай я стал потихоньку готовиться в фоновом режиме. Как мне думалось, даже если подготовленное и не понадобится, то лишним все равно не будет. Первую точку я через инфосеть оборудовал на полигоне. Просто подогнал к дороге, ведущей туда, несколько элементалей земли и воздуха, чтобы при необходимости можно было мгновенно их использовать. Рассчитал и написал несколько программ их поведения для разных ситуаций. Но этот вариант ухода считался у меня самым маловероятным, да и сложно что-то как следует рассчитать без привязки к местности. В качестве второй точки я решил использовать дом Васы. Я ведь его излазил вдоль и поперек, защита известна и при необходимости легко смогу ее снять. При последнем посещении дома я, кроме прочего, чтобы не мучиться с возведением своей защиты (если придется срочно рвать когти и надо будет остановить преследователей), внедрил в управляющий модуль защитного комплекса дома свое плетение, способное полностью передать права доступа мне, отключив текущих пользователей, вернее, отключив Васовский модуль управления. Так я поступил, чтобы не тратить время на его полное исследование. Ведь самый верный способ отключить защиту -- просто лишить ее "мозгов", если, конечно, сможешь. Я смог. Кроме того, вполне возможен вариант наличия универсального ключа доступа у властей ко всем защитам в городе, ну или только к некоторым, например, к системам защит важных государственных деятелей, к которым, кстати, Васа и относится. Я бы так и сделал. Поэтому не стоило отбрасывать такую вероятность. Ну и по дороге к дворцу незаметно раскидал небольшие накопители чисто на инфомагии, чтобы они не фонили и не привлекали внимание магов, если кто-то из них пройдет рядом. А заметить небольшой серый, невзрачный камешек (специально придал им такой вид) в щелях брусчатки или рядом с заборами, увитыми плетущимися растениями, не так просто. В основном это были "сонные" кристаллы, но на всякий случай и "гравий" кое-где оставил, хоть долго сомневался: причинять вред гномам мне категорически не хотелось.
   Даже с такими приготовлениями я оценивал свои шансы силового ухода как крайне низкие. Почему, если у меня есть элементали? Просто элементали -- по сути, средство разрушения, этой функцией можно воспользоваться легко и не тратя много времени. А Дорзен неожиданно для меня самого стал мне родным городом, и я не хотел бы, чтобы меня запомнили в нем как разрушителя. Тонкое же управление элементалями мне пока доступно лишь в виде относительно долгих расчетов и написания программ управления, заточенных под определенные действия. Очень сильно этому, конечно, помогает их примитивный искусственный интеллект и не очень сложное API для простого поведенческого программирования. Тем не менее, всего не учтешь. Вот и пришлось использовать элементалей только в некоторых частях плана ухода, постоянно корректируя программу их возможного поведения в связи с текущей обстановкой.
   Но больше всего я надеялся на самые последние побочные и не особо важные, как мне раньше казалось, хоть и интересные, результаты исследований. В фоновом режиме с самым низким приоритетом у меня на субноуте постоянно крутится несколько расчетных задач, результаты которых могут представлять интерес, возможно, и не всегда в утилитарном смысле, скорее в научном. Но мы же знаем, что почти под любую теорию можно подвести практические аспекты ее применения. Первый результат -- наконец удалось вывести формулу формирования плоскостей произвольной конфигурации и объемных фигур из гномьего защитного полога. То есть нарисовал то, что тебе надо в графическом редакторе, прогнал через нужный алгоритм, задав дополнительные параметры, а на выходе получил почти готовое плетение для создания этого объекта. Конечно, не все можно таким образом сделать, например, для очень сложных фигур точность расчетов пока недостаточна. Но сформировать тарелку или изящный бокал таким образом вполне по силам. Вот так я и рассчитал ту трубу, по которой улепетывал. Причем вовсю использовал демонский логический модуль, по сути, являющийся подобием аналогового компьютера, для того чтобы разбросанные по дороге в допросную кристаллы с этими модулями и отдельным генератором плетений нашли друг друга и правильно состыковали свои куски создаваемой трубы. Та еще расчетная работка была... Хорошо, что я успел создать описательный язык и компилятор к нему, прикрученный к модели виртуального генератора плетений, заточенного на создание таких процессоров. Компилятор по программе, написанной на этом языке, может формировать в модели магии нужную структуру логического модуля -- процессора, который затем будет отрабатывать логику скрипта -- только бери его и создавай в реале! В данном случае получившиеся микро-... нет, нанокомпы (по своим возможностям), всего лишь искали своих соседей, цеплялись друг к другу и создавали общее плетение трубы. Тоже интересное занятие -- вспомнил, так сказать, свою программерскую молодость, когда пару раз пришлось делать несложные специализированные компиляторы. Да и перспективы открываются нехилые. Появились у меня кое-какие задумки в отношении "умной" системы защиты и нападения.
   И второй результат -- модель хитроумных структур, предназначенных для разрушения или нарушения логики работы чужих плетений. Мне как-то пришло в голову одно сравнение -- все эти плетения зачастую представляют собой некие схемы, в некотором роде аналогичные электронным, и часто их внутренности прямо так и торчат наружу и вопиют: "Закороти мне дорожки разводки!" Как будто так и просят провести отверткой по всей этой схеме, разрывая или закорачивая контактные дорожки. Это больше присуще, как ни странно, боевым плетениям, что вполне объяснимо -- их надо создавать как можно быстрее и срок действия у них короток. Там свои технологии противодействия, речь не об этом. А вот в артефакторике или в стационарных магоформах почти всегда используется сложная схема защиты самого плетения, проверка целостности, реакция на изменение его состояния, а также прикручиваются дополнительные плетения, защищающие основное от возможности разрушения, и прочие приблуды, на какие только способно воображение и опыт мага. Вот мне и пришло как-то в голову попробовать реализовать некую полууниверсальную отмычку или "троянца", способного проникнуть через такую защиту и нарушить работу плетения. С одной стороны, у меня есть бонус -- мои инфомагические плетения способны спокойно проходить сквозь плетения обычной магии, не влияя на их работу, то есть их легко можно просунуть внутрь сложной защиты и она ничего не заметит. Но вот просунул я его, а что дальше делать? В общем, субноут и занимался тем, что тупо брутфорсил разные варианты действий, используя модель магии, и записывал в базу данных наилучшие результаты. Посмотрев их несколько дней назад, я заприметил пару вариантов, вполне пригодных к использованию. К сожалению, самому приложить свои извилины к этому делу не было времени, может, я и придумал бы что-то получше. А пока с небольшими моими правками получилось следующее.
   Простая, в общем-то, штука. Шарик, основой которого я сделал подобие Крисиного генератора плетений. Посылается такой шарик внутрь сложного плетения, там он проявляется в обычном магопространстве и выстреливает во все стороны щупальца-нити из трех основных видов магии -- гномьей, эльфиской и демонской, с разной энергетической насыщенностью. Ну а дальше как повезет. Выстрелившие нити могут закоротить информационные дорожки или перемкнуть их на энергоподводы или пережечь, если в сгенерированной нити энергии больше. А может даже разрушить какой-нибудь логический модуль. Назвал я их "спрутиками", просто потому, что после активации они выглядели примерно так -- ядро с кучей извивающихся ложноножек. Теоретически эта разработка должна была получиться очень эффективной. Вот только, как показала практика, все оказалось не так просто. Если защита или плетение выполнено грамотно, то есть с подстраховкой и системой восстановления после сбоев, а многие стационарные плетения таковыми и являются, то мои "спрутики", сколько бы их не было, просто не могут справиться с работой -- плетения успевают восстановиться. "Спрутики"-то глупые и точно не знают, что и где закоротить. Выяснилось это уже в допросной, хотя что-то им вроде бы удалось сделать. По крайней мере, многие плетения здания или не сработали, или сработали с задержкой. В общем, как я вывел для себя, полностью полагаться на них не стоит.
   А тут случился разговор архимага с Васой, когда он попросил отвести меня в магическую допросную, а не в переговорную, как пытался втереть мне. Васе он обещал рассказать все позже, но уверил того, что ничего не предпримет в отношении меня без консультаций с ним. По этой-то причине я относительно безбоязненно отправился за своим учителем, хотя на всякий случай и стал готовиться к уходу. Архимаг -- это такой зверь, верить которому весьма чревато. Да и посмотреть на сооружение местного магического гения очень хотелось -- это ведь такой опыт в стационарной защите и нападении! Там должна быть куча всего магически колящего-рубящего. Так и получилось -- по крайней мере, несколько реализаций атакующих плетений Умник смог скопировать. Да и защитные плетения тоже оказались довольно интересными. Это уже я тут, наверху, одним глазом глянул, но разбираться с ними пока не стал -- не до того. На самом деле, не подготовься я ко всему заранее, никакой "спрутик" мне бы не помог. Архимаг все очень хитро предусмотрел, что-либо сделать в допросной изнутри даже с этой "отмычкой" было практически нереально -- настолько хорошо там все было экранировано и продублировано. Только вот не учел он одну штуку, что ломать я буду не изнутри, а снаружи. Еще в первые дни нахождения во дворце я начал искать способ добраться до его системы подпитки и управления. Не скажу, что добился особых успехов, однако кое-что сделать смог. В частности достучался до части плетений энергетической системы, в том числе и в допросной, которую принял тогда за аналог системы резервного магического питания (слишком уж много к ней было подведено линий), и смог закинуть туда несколько десятков "спрутиков", активируемых как из инфосети, так и по таймерам. Извне она была защищена не в пример хуже основной энергетической системы дворца, которую толком взломать я так и не успел.
   Кстати, испытал я эту разработку со "спрутиками" на эльфийской защите -- в один из дней празднеств мы с Крисой гуляли по дворцовым дорожкам и наткнулись на интересный сад, полностью защищенный эльфийскими растениями и магией. При нашем приближении лианы, плотно свисающие с деревьев, служащих своеобразной опорой для остальных растений, нервно зашевелились, напоминая змей и отбивая у каждого нормального человека желание с ними связываться. Криса ойкнула и остановилась, я же для интереса и проверки своей разработки в реале кинул в магическую защиту растений несколько десятков "спрутиков", которые тут же сгенерировал. Просто посмотреть, как оно подействует. Забавно, но по периметру метра в три лианы бессильно повисли, чем я не преминул воспользоваться, потащив за собой сопротивляющуюся девушку. В этот момент я возгордился и решил, что придумал универсальную отмычку. Хорошо, что эта гордыня в дальнейшем не привела к фатальным для меня последствиям.
   Мы с Крисой не прогадали. В саду никого не было, и мы в свое удовольствие погуляли, не обращая внимания на маячивших вдали наших сопровождающих (видимо, они имели пропуск или воспользовались сотворенным мною проходом). Потом нам встретился весьма неприятный эльф. Неприятный своей необычностью, старостью и ворчливым характером. Что-то он там бухтел-бухтел, пока не надоел нам, и мы ушли. Правда, иногда я чувствовал, будто мне между лопаток впивается кинжал -- так действовал взгляд эльфа. Напоследок он буркнул нормальным голосом, что, мол, чем ломать защиту, так заходите. И это столь рознилось с его предыдущим ворчанием, что я даже остановился и обернулся. Однако эльф уже пропал, будто растворился в воздухе. Только вот радар все равно показывал, где он спрятался -- в кустах, вестимо. Мастерство маскировки было на высшем уровне. Я только покачал головой. Тогда же я и решил, что этот сад -- самый удобный вариант для отхода, так как находится почти по центру всего комплекса. Если придется ломать физическую защиту дворца, то лучше отсюда, чтобы по прямой вырваться наверх, чем откуда-то сбоку, где защиту ломать дольше и требуется сложная программа для элементаля с движением по кривой траектории.
  
   Я сильно потер лицо руками. Так, что мне делать дальше? Жаль, что при подготовке к побегу я не успел хорошо проработать этот момент. Как-то не до того было. Ладно, об этом следует подумать в спокойной обстановке. Собрать информацию, подготовиться. Поэтому, наверное, стоит найти какое-то тихое местечко, чтобы привести мысли в порядок. Имеет смысл для начала сообразить себе берлогу, желательно в безлюдном месте. Например, где-нибудь в горах. Тем более что с помощью магии и элементалей можно будет устроиться вполне удобно. А потом определюсь, что делать в моем положении. Да и с Крисой надо что-то решать. Расставаться с нею как-то не хочется. С другой стороны, если я пойду дальше, согласится ли она присоединиться ко мне? Да и стоит ли срывать ее с места, где у нее очень даже неплохие перспективы? А с учетом того, что она единственный маг, способный единолично решать, к кому привязывать элементаля земли, то вообще... Правда, потом это смогут делать двойки уже "доверенных" стихийников, но все же... Ладно, посмотрим, а пока...
   Тут меня нагнал разговор архимага с Васой. Выслушав откровения Руархида, я только покачал головой. Зазнался я, посчитал себя самым умным, забыв, что способность к интригам бывает не только врожденная, но и приходит со временем, и чем его больше, тем сильнее она оттачивается. А сколько архимаг варится в этом соку? Да, сделали меня, как мальчишку. Развели, а я и поверил. Видимо, не стоило идти на поводу, а надо было сразу показать свой норов. Эх! Что ж, ушедшего не воротишь. Значит, решили: организую берлогу, потом буду думать. Но сначала... Я поднял голову и посмотрел на плывущие надо мной облака. Хм... Еще километр вверх, и я скроюсь в кучевых облаках... Слишком долго я откладывал полет к инфосерверу. Пора уже навестить его.
   "Что скажешь, Умник?"
   "Поддерживаю", -- утвердительно отреагировал мой друг искин.
   Я вывел перед собой примитивную информационную панель, сформированную биокомпом. Я умудряюсь управлять им все лучше и лучше, а его интерфейс с мозгом "подумал -- узнал" -- просто конфетка! Но все-таки пока мне удобнее видеть информацию перед глазами, вот я и попытался научить биокомп выводить инфу, как делает мой бадди-комп. То есть с помощью картинок. Как я понимаю, такая визуализация в конечном итоге, при выходе этой штуки в моем мозгу на расчетную мощность, просто не понадобится. Но пока....
   На панели -- очерченном в воздухе прямоугольнике, слегка выделяющемся на общем фоне полупрозрачным зеленым цветом, -- схематично обозначены пять элементалей. Рядом с каждым -- его условное обозначение и динамически меняющиеся параметры, отражающие некоторую информацию: сколько каменных блоков удерживается каждым элементалем, траектории движения (не пересекающиеся, чтобы камушки не стукались), уровень потребляемой энергии и еще куча всяких данных. Все на атлоском языке, я его уже воспринимаю как родной, да и переучивать биокомп не вижу смысла. М-да... А ведь на это представление с летающим зданием хватило бы всего одного элементаля, причем он бы не особо и напрягся. Это как же мы, я и маги, используем их возможности!? По сути, микроскопом забиваем гвозди... Эх, знания, знания... Надеюсь, они есть в инфосервере!
   Ладно, пора сворачивать демонстрацию. Я аккуратно остановил выполнение программ у каждого элементаля, глянул вниз с максимальным увеличением -- плохо видно, но разобрать можно, как блоки замерли в воздухе. Так... Как же мне теперь их собрать обратно? Можно было бы бросить все как есть, но мне кажется, восстановление здания будет неплохой демонстрацией моих возможностей архимагу. Если уж вылез вперед батьки, надо поддерживать свой статус, а то мало ли что он решит. Ага, я не продумал один момент, но помнится мне, элементали, когда выполняют команды, пишут логи. Так, где это? Точно! Вот они, родные!
   Еще полчаса, чтобы разобраться, что из себя представляют логи и как их можно использовать для нужного мне действа. Потом переписка алгоритма работы элементалей и вот... Отлично! Как я и прописал, элементали начинают раскручивать свои действия в обратном порядке. Так... увеличим-ка эту константу, чтобы повысить скорость... Ой-ой-ой! Я глянул вниз. Каменные блоки закрутились с такой скоростью, что казалось, еще чуть-чуть -- и их силуэты размоются в воздухе. Так, пока они не закончили, быстро вносим поправки... Фух! Успел! Под конец отработки лога в обратном направлении движение каменных блоков замедлилось... еще замедлилось... медленно и аккуратно они снова собрали коробочку здания, хотя и немного кривовато... Все! Отпускаем элементалей... Ха, здание стоит! Упс, накаркал. Похоже, без цемента или магии тут никак не обойтись -- слишком сильно я его разломал, удивительно, что вообще простояло полсекунды. Ну и хрен с ним -- главное, подмел за собой мусор, аккуратно сложил его в одном месте, никто не упрекнет меня в нечистоплотности! Да, повеселился я от души. Я улыбнулся. Ко мне вернулось хорошее настроение.
   "Может напоследок похулиганить?" -- подумал я.
   "А что ты хочешь сделать?" -- вклинился Умник.
   Я пожал плечами. Сейчас подумаем. А пока думалось, я смотрел вниз на город. В архимаговом дворце наблюдалось оживление. В основном вокруг пресловутой допросной. Отсюда не видно было, кто там суетится. То ли гости поглазеть вылезли, то ли архимаговы спецы. Мое внимание привлекло здание комплекса, расположенное ближе к задней части. Кажется, там располагаются разные внутренние службы, а еще покои архимага. От остальных оно отличалось абсолютно плоской крышей.
   "Слушай, Умник, а ты сможешь отсюда дотянуться вон до того здания?"
   "Хм... Смотря для чего. Но если ты думаешь сделать там что-то с моей помощью, не получится. Далековато".
   "Далеко, говоришь..." Я задумался. А затем рывком взвинтил свое восприятие, распараллеливая сознание и входя в состояние, подобное тому, когда словил свой первый инсайт.
   "Эй! Ты чего?" -- где-то вдали прозвучал голос Умника. Но я не обратил на него внимания. Мои мысли заскакали по буеракам знаний, разложенных в моем мозгу, где в полном порядке, а где-то сваленными в кучу. Откуда-то извне кто-то стал мне шептать что-то непонятное. Перед моим внутренним взором замелькали надписи на атлоском языке:
   "Выход на пиковый режим работы. Предупреждение: не хватает ресурсов для параллельного выполнения задач. Предупреждение: максимальной производительности достигнуть невозможно из-за отсутствия полного развертывания системы "Персональный Модуль Управления Реальностью -- ПеМУР". Производится подключение ресурсов мозга-носителя. Информация: система ПеМУР задействована на 55 процентов от всех функциональных возможностей. Десять процентов вычислительных мощностей делегированы блоку АРГУ-34 мозга носителя".
   Я не обращал внимания на то, что бормотал биокомп. Я наслаждался новыми ощущениями кристальной ясности сознания и остроты мыслей. Казалось, стоит махнуть ими, как скальпелем, и они рассекут любую проблему на четкие квадратики, из которых состоит ее решение. Где-то рядом чувствовалась инфосеть. Нет, не рядом -- вокруг. Раскинув мысленные руки во все стороны, я притянул ее поближе и сделал движение, будто натягиваю ее, как шапку, себе на голову. Мир вокруг меня изменился. Или изменился я? Вместо того чтобы полностью погрузиться в инфосеть, я продолжал четко видеть реальную обстановку вокруг, но информация о видимом глазами пространстве дополнялась сокрытой ранее составляющей, хранящейся в инфосети. Я перевел взгляд на ранее запримеченное мною здание. Тут же тонкой струйкой потекла информация: основание, стены и крыша -- гранит. Внутренняя облицовка -- мрамор. Наличие... Так, это неинтересно. Что же я хотел? Мысли, а их несколько десятков, иногда пересекаются, стукаются друг о друга, сбиваясь. Небольшое усилие, и вот они четко плывут параллельно. Ага, вот рядом висит шарик Умника. Я глянул на него. Мне нужны знания принципов работы с информструктурами. Потянулся куда-то вдаль. Информация пошла потоком, но неструктурированная, непонятная. Плохо. Остается Умник. Я беру его руками с боков, откуда-то я знаю, что надо делать, и как при вязании растягиваю на пальцах накрученные на них нити. Только эти нити -- суть Умника. Их много. Но они виртуальные. Я знаю, что с Умником сейчас ничего не происходит и вряд ли он даже чувствует мое вмешательство. Моими руками, подчиняясь моим же желаниям, действует биокомп, сидящий у меня в голове. Между растянутыми нитями Умника плавает много, очень много искорок, сливающихся в белесый, но в то же время сверкающий туман. Странное ощущение. Я формирую свою мысль в образ копья и вонзаю его в эту муть. Копье растворяется, но спустя несколько секунд, как мне кажется, одна из искорок ярко вспыхивает изумрудным светом и устремляется ко мне. Остановившись передо мной, она разбухает. Я проделываю с нею то же самое, что и с Умником. Но так как это не реальный объект, а чистая информация, то она просто растворяется в моих руках. Ко мне приходит понимание, что проделанный трюк возможен только потому, что Умник -- тоже своеобразный МУР и его структура известна моему ПеМУРу. Жаль, перспективы казались более радужными.
   "Информация получена. Производится ее конвертация и оптимизация", -- шепнул биокомп, вернее, ПеМУР.
   Пока происходило описанное действие, другим потоком сознания я продолжал смотреть на здание архимага. Причем, что удивительно, информация очень четко накладывалась не на реальный объект, а на увеличенное изображение, подаваемое на сетчатку глаза бадди-компом. Четкое ощущение, что все мои системы, как собственного организма, так и электронные и инфомагические, потихоньку начинают работать в тандеме. Щелк! Что-то изменилось. Я вдруг понял, что прекрасно представляю, что означает каждый узелочек, каждая линия и каждый высверк искорок, из которых состоит информструктура здания. И тут же приходит понимание другого -- хоть теперь я эти знания и имею, но реально их использовать могу только в минимальном объеме. Практика, тренировки и преобразование знаний через призму личного опыта и тут никто не отменял! Но мне много и не надо, того, что я сейчас узнал, вполне достаточно.
   "Обработка информации закончена и интегрирована", -- снова шепот.
   Я потянулся к зданию мыслью. Это действие снова вызвало появление сотен, нет, тысяч тоненьких нитей, исходящих из меня, которые, однако, на некотором расстоянии бессильно повисли.
   "Ограничение на действие по расстоянию в физическом пространстве".
   В физическом? А если...
   "Воздействие на информструктуры через инфосеть возможно с ограничениями. Рекомендуется одновременное воздействие в физическом пространстве и через инфосеть".
   Ограничено? Но ведь возможно... Так... Мне много не надо, но вот хватит ли чисто инфосетевого воздействия на то, что я задумал?
   "Производится анализ... Ответ положительный, но для улучшения стабильности преобразования предлагается снизить сложность воздействия".
   Ну, тоже сойдет. Итак, приступим... Отделяем кусок схемы, относящейся к крыше, чтобы остальное не мешалось. Часть схемы погасла. Выделяем информацию о материале верхних плит. Отсекаем все, что ниже десяти сантиметров -- нам нужен только внешний слой. Несколько мгновений соображаю, как встроить то, что мне надо. Что-то мысли начинают путаться...
   "Происходит внеплановая перестройка и оптимизация связей в мозге. Наблюдается снижение производительности. Предлагается прервать сеанс воздействия на реальность".
   Сейчас, сейчас... Немножко осталось... Ага, вот это сюда, а здесь убираем информацию и встраиваем свою... Так, связи установлены, вроде ничего нигде не болтается... Теперь надо... Что же там надо? Что-то напоследок... Ах, да! Кратковременно прикрутить к своей схеме подачу энергии из инфосети, совсем чуть-чуть, чтобы немного ускорить процесс преобразования материала под действием измененной информструктуры. Ждем... Ждем... Упс! Перехватываем потекшую инфоэнергию через узел, где я скосячил, быстро находим ошибку -- вот она, если бы не заметил, то вполне могло вместо нужного мне эффекта получиться что-то иное. Все? Все!
   И тут же, почувствовав мое состояние и то, что я перестал работать, биокомп начал медленно выводить меня из пикового состояния: "Отключение задействованных участков мозга от общей вычислительной сети... Сглаживание активности нейронов... Выключение блоков оперирования реальностью... Выход на дежурный режим работы..."
  
   "Что это было?" -- удивленно спросил Умник и, по-моему, уже не в первый раз.
   "Кажись, я немного научился работать с информструктурами", -- лениво буркнул я. Переход в мир с обычным восприятием информации -- только через глаза и уши, оказался, мягко говоря, слегка неприятным. Будто тебя засунули в изолированную комнату. И мысли почему-то стали течь медленно-медленно... Наверное, это что-то вроде специфического отката.
   "Да ну?!"
   "Ага. Неужто ты не почувствовал?"
   "Да почувствовал, конечно. Просто вижу, что ты тормозишь, вот и подкалываю. У тебя неплохо получилось. Мне было очень интересно наблюдать, как ты действовал через инфосеть, я бы не смог повторить -- слишком у меня узкий канал связи с нею".
   "С каких это пор?" -- удивился я.
   "Всегда, -- отрезал Умник. -- Кроме того, большая часть моих ресурсов задействована на постоянное поддерживание связи с субноутом".
   "Ах, да! -- Я немного расшевелился. -- Кстати, надо и с ним что-то делать. Так, ставим это в очередь всех проблем, которые будем решать уже после обустройства нашего убежища".
   "Хорошо. Ну что, летим в точку фокуса инфосервера?" -- переключился Умник.
   "А что это ты так торопишься?" -- подозрительно спросил я.
   "Ну... -- замялся Умник. -- Интересно мне, да и мысли кое-какие появились. Я тебе потом расскажу".
   Я мысленно махнул рукой на тайны Умника. Не до того. Как-то лениво и уютно мне стало -- висишь на огромной высоте, мысли после работы в инфосети еле двигаются, и ничего не хочется делать. Но Умник прав. Сейчас у меня только один путь -- наверх, потом в горы... "Да! -- кивнул я сам себе. -- Для начала в горы, разведать местность. Потом много спокойной работы, решение проблем и разбор инфы, которую, как я надеюсь, удастся выцарапать из инфосервера".
   Ну, что ж... Я вздохнул и вызвал перед собой все свои тулзы для расчетов и программирования элементалей. Пожалуй, приступим. Однако сначала я снова глянул ввысь и в очередной раз залюбовался облаками. Потом перевел взгляд на крышу здания архимага. Максимальное увеличение -- и я хмыкаю. Еле-еле, но уже можно разобрать надпись на крыше: "Архимаг Руархид -- козел. Сим удостоверяю: Ник Админ Рутович". Ну и что, что по-детски? Все равно эту надпись никто не увидит, пока не догадается взлететь повыше. Только на высоте слегка измененный цвет некоторых частей гранитной крыши складывается в надпись. А если стоять непосредственно на самой надписи, то и не увидишь ничего. Может даже и смену цвета не сразу заметишь, а заметив, не обратишь внимания. Интересно, через сколько сотен лет, а дворец точно простоит не меньше, если не случится катаклизм, кто-нибудь заметит эту надпись? А, ладно!
  
   Я поднял все свои черновики, сделанные на случай подъема к инфосерверу, и методично стал их править, согласуясь с текущим положением. Это были программы для элементалей. Итак. Задача для земного элементаля -- поднять меня на нужную высоту, для воздушного -- не давать ветру сносить в сторону мой летательный аппарат. Казалось бы, самая сложная настройка именно для последнего. Ведь я не могу учесть всевозможные порывы ветра, чтобы заложить в алгоритм. Но на самом деле все намного проще. Воздушный элементаль уже умеет гасить любые потоки ветра своим противодействием, что и было проверено мною на своей шкурке, когда я летел в пузыре в город с Крисой подмышкой. А вот для земного элементаля надо оставить возможность корректировать параметры движения вручную, чтобы точно подогнать мое средство передвижения к нужному месту. Эта точка фокуса легко отслеживается через инфосеть (Умник объяснил, куда смотреть и как), но точное автоматическое позиционирование элементаля через инфосеть я пока не смогу сделать, просто времени нет. Надо помнить, что координаты объекта в инфосети и в реале не соответствуют друг другу. Вернее, преобразование довольно сложное и точной формулы я не знаю, а биокомп не может мне ее выдать в понятном виде, так что придется лететь на полуавтоматическом управлении.
   Много времени корректировка программ и загрузка их в элементалей не заняла. И уже через полчаса я радостно потирал руки, глядя на результат своей работы. Передо мной плавала прорисованная бадди-компом большая зеленая кнопка с надписью "пуск". За самой кнопкой никакого функционала не пряталось, это был всего лишь символ, но мне показалось, что так будет правильно.
   -- Это маленькое движение одного пальца руки, но большой шаг для Ника, -- сказал я и, в последний раз глянув на далекий Дорзен, ткнул кнопку.
   Биокомп уловил мой посыл и запустил программы элементалей. В принципе меня и так уже унесло на порядочное расстояние от города в сторону, ведь воздушный элементаль пока не отрабатывал заложенный в него алгоритм, но меня это совершенно не беспокоило. Какая разница -- километр в ту или иную сторону? Все равно нагоним. Я поправил свой все так же болтающийся на поясе рюкзак (очень неудобно!) и спокойно стал смотреть по сторонам, наблюдая, как медленно удаляется земля. Тут моего вмешательства не требовалось -- мы поднимемся ровно на нужную высоту, а вот дальше я буду корректировать направление движения.
   Большая высота уже не действовала на меня так остро, как раньше. Отсутствовал тот подспудный страх, который испытывает любой человек на высоте, и мандраж. Видимо, сказались мои полеты в сцепке с элементалем (я потянулся к нему с эмоцией благодарности и почувствовал ответную реакцию радости), да и последние события повлияли, а также какой-никакой опыт прыжков с парашютом. А в остатке -- чистый восторг, умиротворенность и радость полета. Наверное, именно эти чувства испытывают настоящие летчики, вновь и вновь стремящиеся ввысь. В этот простор, где нет границ. Только ты и небо. Мои же ощущения еще четче -- ведь подо мной и вокруг нет непрозрачной защиты -- самолета, мешающего в полной мере наслаждаться полетом.
   Поднявшись еще на километр, я вошел в плотные слои кучевых облаков. Окружающее пространство залил кисель непроницаемой видимости (оксюморон?). Все пространство, кроме шара вокруг меня в радиусе пары десятков метров. Забавное ощущение. Потом разрыв в облаках, снова непроницаемая пелена, разрыв, пелена, разрыв, пелена... Наконец я вырываюсь из ваты облаков и... Вот он, чистый простор! Красота незабываемая! Внизу -- неоднородный слой белоснежных облаков, здесь, в верхней части, подсвеченных лучами солнца так, что слепит глаза, выше -- чистейшая голубизна, а еще выше, в нескольких километрах -- редкие длинные нити перьевых облаков. Я снова глянул вниз, туда, где громоздились фигуры причудливых форм. Иногда они казались огромными горами, иногда приобретали странные очертания и становились похожи на каких-то животных. Я даже отключил подачу изображения с камер бадди-компа, все это записывающего, чтобы информация не мешала наслаждаться работами истинного мастера, гения и художника -- природы.
   Постепенно слой облаков удалялся, а я все не мог оторваться от этого зрелища. По сути, я впал в состояние транса. В моей душе расслаблялась какая-то пружина. Последние события потихоньку отходили на задний план, эмоции сглаживались... и только покой... Когда я стану крутым волшебником... тьфу, магом, надо будет придумать, как почаще оказываться здесь. В вышине. "Из элементалей, что ли, сделать транспортное средство?" -- лениво шевельнулась мысль... И снова мозг успокоился.
  
   Через некоторое время я почувствовал какой-то дискомфорт. С трудом выдернув себя из полудремотного созерцания красот природы, попытался проанализировать ощущения и спустя пару минут хмыкнул. Снова подключившись к бадди-компу, посмотрел на термометр. Так и есть -- температура опустилась на пару градусов. А что с давлением? На второй шкале все без изменений, значит, купол пока нигде не стравливает воздух и не меняет свои размеры от внутреннего давления. Хотя какое там давление? Одна атмосфера всего. Он и не такое должен выдерживать.
   Замечательно. Я уже медленно взобрался на высоту около семи тысяч, но без внутреннего подогрева все может слишком далеко зайти. Хорошо хоть внешняя сторона моего пузыря не обледеневает, чего вполне можно было ожидать. Кстати, почему? "А, ладно", -- мысленно махнул я рукой, мне же лучше. Так, быстро считаем, каков у нас градиент падения температуры в зависимости от скорости подъема и высоты. Наверху надо будет скорректировать параметры. Теперь считаем, какой должна быть температура внутренней поверхности купола, чтобы температура воздуха внутри держалась на одном уровне вплоть до десятикилометровой высоты... Так, получили число. Теперь самое интересное -- делаем подогревающее плетение по форме купола и привязываем его к накопителю на поясе. Все.
   Я снова огляделся по сторонам. Кучевые облака уже были далеко-далеко внизу. А воздух вокруг стал периодически мутнеть из-за рассеянных туманных образований, которые когда-нибудь сольются в облака или тучи. Ну что ж. По расчетам, где-то минут через пятнадцать я буду на нужной высоте. А пока стоит подготовиться психологически. Я снова расслабился и погрузился в транс. Тишина. Глаза смотрят куда-то вдаль, взгляд ни на чем не акцентируется. Я растворяюсь в окружающем пространстве. Вот я стал большим-большим, мое тело в пузыре находится где-то на уровне моего солнечного сплетения. Я великан, я чувствую энергию мира, протекающую сквозь меня. Краем сознания вдруг отмечаю наличие двух аномалий в непосредственной близи от меня. Выглядят они, как места, в которых слегка нарушено течение энергии, будто это какие-то призмы. Через пару секунд приходит понимание, что каким-то образом я сумел засечь отражения на физический мир тел моих элементалей. Или это мое воображение шалит? Скорее всего, да, так как, мысленно оглядевшись, я догадался, что вокруг присутствует еще несколько аномалий. Можно, конечно, выйти в инфосеть и уточнить, но тогда точно потеряю вот эту сосредоточенность, а не хочется... Мне так хорошо... Из этого внутреннего созерцания меня вырвал голос Умника:
   "Приехали! Конечная остановка -- музей имени Дронта!"
   "Отлично, Умник!" Я быстро пришел в себя и огляделся. Упс! И не заметил, как прошел второй слой облаков на высоте километров в восемь--девять. Или заметил, но уже забыл. Такое тоже часто бывает после транса, как после сна: вроде все видишь и понимаешь, но стоит проснуться, и все... Улетели все ощущения и мысли. Ну, здесь тоже есть варианты, чтобы кристаллизовать сознание и мысли... Ладно, замнем для ясности. Не время.
   Я огляделся. Солнце светит в спину, оно уже заметно ниже зенита. Землю совсем не видно под покровом облаков. Так, температура? Двадцать два градуса. То-то меня разморило. Снижаем ее до восемнадцати градусов, пусть плетение поддерживает ее на таком комфортном уровне. Правда, солнце припекает, ну да ладно. Все равно толком без автоматики "умный дом" не настроишь. Так, здесь вроде все в порядке.
   "Ну что, Умник, угадаешь, в какой стороне находится точка фокуса?" -- спросил я, одновременно выводя перед собой интерфейс биокомпа.
   "Даже не знаю, -- спустя некоторое время ответил искин. -- Вроде бы где-то здесь. К сожалению, мои стандартные алгоритмы экстраполяции инфопространства на обычное в основном предназначены для космических расстояний. В принципе  я сам могу строить зависимости, то есть соотношения объектов в инфосети и в реале, как делал это в городе гномов, но только если есть хоть примерная карта. Здесь же..." -- Я прямо почувствовал, как Умник развел руками, охватывая пустое пространство вокруг нас.
   "Забавно, -- пробормотал я, уже найдя место фокуса в инфосети и переведя его координаты в обычные. -- Ты мне в голову засунул биокомп, который может делать такие вычисления, но сам на это не способен".
   "Да ладно тебе. Все-таки биокомп -- специализированная штука, и пока не активируется, не особо в нем поковыряешься. Ты бы смог узнать, какая информация хранится на подаренном тебе компьютере, который выключен и упакован в несколько коробок?"
   "Так, Умник. Кончаем базар. Судя по всему, нам надо двигать на северо-восток на удаление примерно в километр, доберемся -- еще уточним направление и положение". -- Говоря это, я уже вводил параметры движения в земного элементаля и проверял работу воздушного. Первый послушно и не спеша двинул купол со мной внутри в нужную сторону, ровно, как по линеечке. Шишига четко и корректно создавал вокруг "мертвое" от ветра пространство. Все-таки замечательные у меня помощники! Еще прикольнее мой летательный аппарат. Жаль, рукояток нет, чтобы самому поуправлять, но так пока даже лучше -- не ошибусь.
   "Умник, не скажешь, какого размера сама точка фокуса?" -- спросил я, вполглаза поглядывая на траекторию движения условной точки моего пузыря, генерируемой биокомпом, и с куда большим удовольствием посматривая на окружающее пространство (до сих пор в восхищении!).
   "Не знаю".
   "То есть как?" -- удивился я.
   "То есть так!"
   "Жить становится все веселее и веселее! А если она размером с теннисный мячик и надо будет точно спозиционировать ее в пространстве с моей головой?"
   Умник хмыкнул:
   "Не думаю, что все так сложно. В общем, приедем -- разберемся на месте".
   М-да...
   Много времени передвижение к новой точке не заняло. Я заметил, что Шишига принялся более активно шурудить воздушное пространство вокруг меня -- видимо, сложнее стало контролировать течения воздуха при движении по горизонтали или усилился ветер.
   "Так, стоп!" -- Я остановил свое средство передвижения.
   "Приехали?"
   "Да. Посмотри, Умник, может, почувствуешь что?" Я и сам стал осматриваться, но ничего необычного не видел. То же небо, те же облака внизу и никаких изменений в самочувствии и ощущениях.
   "Ничего не вижу", -- отрапортовал Умник.
   "И что будем делать? Жаль, непонятно, какова погрешность преобразования координат у биокомпа. Может, просто по спирали двигаться, вдруг зацепим нужную зону?" -- предложил я. Возражений, а также предложений не последовало, поэтому я перенастроил элементаля земли кружить по расширяющейся спирали, а сам стал осматривать окружающее в разных доступных мне вариантах зрения и ощущений. Ничего...
   Через полчаса движения по раскручивающейся спирали я заметил какую-то неправильность недалеко от моего шара. Похоже на то, что я видел вместо своих элементалей -- легкое искривление пространства или энергий, непонятно. Засекается только краем сознания или взглядом на периферии области видимости. Я тут же остановил свою "гондолу" и стал приглядываться.
   "Что? Нашел что-то?" -- влез Умник.
   "Кажется да, но не уверен". Я описал Умнику свои ощущения.
   "Вполне может быть, что это оно и есть", -- согласился искин.
   "Угу. Глянь, я вижу какую-то слабо обозначенную информструктуру. Что-то тонкое и невесомое".
   "Кажется, я понял, в чем дело, -- спустя пару секунд отозвался Умник. -- Сам инфосервер полностью находится в инфосети и невидим из обычного пространства, а здесь его датчики. Думаю, стоит соприкоснуться с ними, и из инфосети вылезет что-то более сложное, по сути, и являющееся механизмом точки фокуса".
   "Ага, -- кивнул я, -- логично. Ну что, будем пробовать?"
   "Давай".
   Но прежде я проверил алгоритмы работы элементалей. Шишига должен постоянно противодействовать порывам ветра, земной -- удерживать купол на одной высоте. Вроде все правильно. Проверил заряд накопителей. Судя по всему, энергии для поддержания купола и "отопления" должно хватить на две-три недели. Надо было полностью заполнить накопители, тогда бы и на полгода хватило, причем это только с одного кристалла. Ну да ладно, думаю, много времени перенастройка инфокомпа не займет. Я медленно двинулся навстречу этому неизвестному образованию, но предварительно запрограммировал своего транспортного элементаля, чтобы по команде дергал отсюда. Это я подстраховался на случай непредвиденных обстоятельств.
   И вот я внутри найденной аномалии. Мой купол полностью погрузился в нее. Большая, однако. Непонятно, чем обусловлен такой размер зоны.
   "Что-то чувствуешь?"
   "Нет, Умник, пока ничего, -- ответил я, наблюдая, как объемная информструктура образования, в котором я находился, слегка дернулась, будто проснувшееся животное, и завибрировала. Инфонити были настолько тонкие, что приходилось напрягаться, чтобы видеть ее. -- Но что-то явно происходит".
   "Да, вижу".
   "Ты был прав, -- через некоторое время сказал я Умнику, наблюдая, как ниоткуда образуются дополнительные инфонити, подобно пауку оплетающие попавшую в сети жертву. И добавил после непродолжительного наблюдения за действием: -- Не понимаю я этого".
   "Чего?"
   "Всей этой сложности. Что за фигня формируется, ты можешь сказать? К чему такие навороты? На мой взгляд, просто бы детектировали, что кто-то попал в точку, и постучались через инфосеть".
   "Ты не учитываешь, что сюда может попасть и человек без биокомпа. Однако если он по своим характеристиками подходит, то ему все равно могут дать админскую учетную запись".
   "Тогда получается, что тут должно быть и какое-то обучение, иначе непонятно, зачем давать левому человеку доступ к ресурсам, которыми он не сможет воспользоваться".
   "Вполне возможно, в этом случае производится инициация".
   "Ладно, посмотрим", -- буркнул я, заметив, что процесс разворачивания системы точки фокуса заканчивается.
   Теперь, если смотреть в инфозрении, мой купол, вернее пространство вокруг него, полностью закрыт сложной структурой. Думаю, если сейчас попытаться вырваться отсюда, ничего страшного не произойдет. Не понимая структуры в целом, я видел, что она не предназначена для грубого взаимодействия с реальностью. На это моего опыта уже хватало. Внезапно внутренняя поверхность только что сформированного шара выстрелила внутрь огромным количеством нитей. Почему-то меня уже не удивило, что защитный купол не послужил им достойным препятствием, а точка, в которой сошлись все эти нити, оказалась моей головой.
  
   Умник
  
   Когда тщательно отслеживаемые параметры мозга Ника показали, что под действием механизма точки фокуса произошло отключение внешних рецепторов, Умник не удивился, так как был готов к чему-то подобному. Вернее, отключились не рецепторы, а взятые под управление инфосервера участки мозга, отвечающие за интерпретацию поступающих в мозг внешних сигналов. Так оно и должно было быть. Проконтролировав процесс и убедившись, что сбои и нестандартные действия инфосервера отсутствуют, он переключился на анализ окружающей обстановки. Одним из тщательно скрываемых от нового Хозяина "пунктиков" Умника являлась чрезвычайно развитая у него боязнь, или скорее опасение, действий богов. Что послужило развитию данного комплекса, искин не знал. То ли его все-таки как-то зацепило при нападении богов, уничтоживших предыдущего хозяина, то ли изначально наложенная эмоциональная матрица оказалась с дефектом, выяснить не удалось. Удивительно, но попытка применить к себе как к личности, которой себя с некоторых пор считал Умник, вычитанные в компьютере у Ника методики психоанализа, привела к положительным результатам. Разложив все свои сомнения и переживания по полочкам, он вывел подспудные страхи из области неосознанных интерпретаций событий, чем у людей занимается подсознание, на уровень осознанного восприятия и уже вполне адекватно, со стороны, мог оценивать свои мысли, действия и реакции. Искин вспомнил удивление Ника тому, что такой мощный компьютер как Умник использовался не на полную мощность, не как полнофункциональный искусственный интеллект, а чисто в виде функционального устройства, заточенного на определенные действия. А все дело именно в том, что нелегко воспитать личность в такого рода компьютерах, как Умник. Слишком сложный это процесс, трудно контролируемый. И Ник очень рисковал, запустив его у Умника. "Остается только удивляться, что все получилось как надо", -- с гордостью подумал Умник. А ведь сколько было моментов, когда развитие могло пойти совсем не так, когда формируемая матрица могла пойти вразнос, навредить хозяину или, в самом простом случае, не дойти до уровня осознающей себя личности! У атлов подобные попытки заканчивались удачей, как смутно помнил Умник, но достаточно редко. Возможно, так получилось из-за того, что Ник постоянно попадал в какие-то истории, приходилось все время о нем заботиться, следить за ним, да еще и работать совместно над интересными задачами. Кто знает...
   К сожалению, информация о приходе богов, новых или старых, вновь разбередила вроде бы успокоившуюся паранойю Умника. Единственным выходом из данной ситуации искин посчитал поддаться ей. Такой вариант тоже описывался в книгах Ника. Но не просто поддаться, а уже осознавая наличие этой паранойи, стараясь управлять ею. Это тоже удалось, что привело к стабилизации личностной матрицы, да и вреда никакого -- и паранойя занята делом, и дополнительный контроль окружающих событий. Кроме того, появился результат. Некоторое время назад Умник засек нездоровые энергетические "шевеления" в астрале в непосредственной близости от области распространения информационного взаимодействия Ника со всеми доступными пластами реальности. К сожалению, напрямую работать с астральным планом, а также с остальными слоями реальности, кроме инфосетевого, у Умника никак не получалось, разве только что-то видеть без особого понимания. Возможно, это связано с ограничениями самого Умника, а может, опять же, виноваты предполагаемые повреждения, нанесенные нападением богов. Поэтому точно определить, что именно находится в непосредственной близости от Ника на уровне астрального плана, ментального и других, он не мог. Это могли быть и боги, и их слуги, и просто энергетические жители этих слоев. А может, местные гроссмейстеры астральной магии наблюдают за происходящим. В любом случае лучше считать, что эти непонятки исходят от богов, как наиболее опасных врагов, а значит, и действовать надо соответственно, чтобы не потерять нового хозяина. Умник уже давно себе признался, осознал удивительный факт, что, несмотря на наличие базового инстинкта Хозяина, который вроде бы и так должен заставлять беспрекословно принимать хозяина и подчиняться ему, Ник ему нравится больше Дронта. Что само по себе удивительно, так как из этого чувства следует возможность вариабельности поведения в отношении хозяина, отход от запрограммированного абсолюта. Вплоть до неприятия хозяина. А это уже реально говорит о том, что искин с таким поведением -- личность. Возможно, именно поэтому атлы и не развивали полноценных личностей из искинов. Впрочем, Умника пока все устраивало в его положении, и менять он ничего не собирался.
   Вот уже минут пять, как паранойя искина подняла голову и подозрительным взглядом наблюдала за неизвестным энергетическим образованием, крутящимся вокруг Ника на астральном плане. Вернее двух образований, вроде как независимых друг от друга. Еще до этого пару раз Умник засекал что-то подобное, но именно в те мгновения он был по максимуму загружен или работой или непонятными действиями Ника на пике его мозговой активности, что не позволяло отвлекаться на проведение полноценного анализа. Паранойя шептала, что это боги, а разум -- что слишком мелко для них. Умник еще помнил, как они выглядят в инфосети и в астрале. Здесь что-то помельче на порядок, если не на два порядка. Однако боги хитры и порой ленивы, чтобы самим выходить на информационные уровни планеты. Это могут быть и их слуги или эмиссары. Поэтому, когда внезапно один из энергетических сгустков попытался подключиться к оставленными бесконтрольными открытым чакрам Ника (очень похоже действовала сущность, которая смогла подчинить Ника на начальном этапе их совместного путешествия), Умник не стал долго раздумывать. Уже давно, втайне от Ника, он пытался придумать какое-нибудь оружие против подобных существ (паранойя заставила). Пусть и не идеальное, не орудие возмездия, а что-то попроще, вроде оружия личной защиты. И у него получилось создать его, но проверить, как оно действует, не было возможности. К сожалению, модель магии тут бесполезна, просто потому, что оружие -- всего лишь сложное излучение, проникающее во всевозможные энергетические пласты реальности. Как надеялся Умник, подобранные модуляции совершенно различных типов энергий должны разрушать тонкие связи у наблюдаемых созданий как на физическом уровне, так и на астральном, инфосетевом и других уровнях. Может быть, будь Ник не занят или открыт для общения, Умник попытался сначала с ним поговорить, но в данный момент тот был полностью отключен от внешнего мира и находился в режиме тонкой настройки на работу с инфосервером. А прерывать этот процесс крайне нежелательно.
   С мрачным удовлетворением Умник наблюдал, как корчится враг под действием излучения, генерируемого браслетом -- многофункциональным периферийным устройством, управляемым искином. Второе существо ничуть не устрашилось происходящего, а все так же наблюдало со стороны. После того, как от первого врага не осталось даже остаточного излучения, Умник перевел фокус своего оружия на этого более спокойного наблюдателя. "Лучше перестраховаться", -- решил он. Единственное, что он не учел, -- реакцию механизма точки фокуса. Неизвестно, почему тот позволил Умнику довести дело до конца с первым вторженцем, но покончить со вторым врагом искин не успел. Он просто не понял, что происходит что-то странное, и не смог подготовиться. У него не хватило времени. Внезапно вся информация, поступающая к нему, перестала обрабатываться его центральным мозгом-процессором. За долю секунды до полной потери "сознания", Умник успел позвать своего хозяина Ника, но дошел ли до него сигнал, узнать ему было не суждено. После его последнего "крика" внутренние процессы, протекающие в кристалле, которым и являлся Умник, остановились.
  
   Балаватх
  
   С тяжелым камнем на душе Балаватх принимал доклад Рамы, своего ученика. Так уж вышло, что вариант с полуавтономным духом сразу потерпел фиаско. Слишком сильны были искажения, идущие из соседних с астралом слоев, чтобы даже дистанционно управляемый дух добрался до цели. После небольших колебаний демон задействовал второй, резервный вариант, направив на сбор данных своего заранее проинструктированного ученика. Пускай сработает ученик похуже и жалко будет, если его убьют, но своя жизнь все-таки дороже. Удивительно: Рама не только выжил, но умудрился и информацию интересную собрать. Только вот последним своим поступком он все перечеркнул, все испортил, подставив под удар учителя и многих его друзей.
   И пускай сейчас Балаватх крыл ученика на чем свет стоит, он вполне понимал его испуг и действия. Мало кто смог бы устоять на месте, когда другого астрального наблюдателя, замаскированного значительно лучше тебя, мгновенно, как какую-нибудь букашку, как пучок соломы, выжгли, разорвали и растоптали. А если ты вдобавок осознаешь, что гибель коллеги заметил далеко не сразу и у противника было достаточно времени на подготовку удара не меньшей сокрушительной мощи и для тебя... Тогда с тобой остается лишь ужас, страх, и думаешь ты лишь своей подкоркой. Ни о каком заметании следов в таких случаях не может быть и речи, бежишь-летишь, куда глаза глядят, а глядят они туда, где твое физическое тело, где рядом есть учитель, готовый отразить атаку врага.
   И пускай Ник и те, кто за ним стоит, были слишком заняты и привязаны к месту ритуала, чтобы пустится в погоню за Рамой, они прекрасно видели, куда он убегал. И не остановятся, пока не доберутся до того, кто его заслал. Недаром же они мгновенно испепелили того неизвестного наблюдателя. Похоже, очень боялись, что тот сможет сбежать с наворованными сведениями. Однако, Ник и его компания так просто это дело не оставят. Балаватх чувствовал, что у него появляются новые, могущественные враги. Через год, два, пять они постараются исправить свою ошибку. Надо еще добавить к этому обострение международных отношений и повышенную активность старых врагов. Что ж, неприятно снова уходить в подполье после стольких лет открытой работы, но безопасность превыше всего, да и жаловаться грешно -- слишком много новых знаний он получил играючи, и еще многое откроется в процессе расшифровки, в этом Балаватх был уверен.
  
   Ник
  
   Потеря зрения, слуха и тактильных ощущений -- весьма неприятная штука. Нечто подобное я проходил, когда валялся в отключке после ранения. Так... бадди-комп не отвечает. Умник тоже. Теоретически понятно, почему. Видимо, этот долбаный инфосервер вцепился в мои мозги как ребенок в титьку матери и высасывает, высасывает что-то, ему одному известное. Но делает это не в пример тоньше, чем Умник в свое время -- никаких фантомных шумов, отключений сознания и всяких прочих эффектов. Биокомп? Ага, на связи. И что ты мне скажешь, родной?
   "Производится сканирование нейронных связей узлом N1 кластера "Планетарный трудяга". Запретить сканирование?"
   Ага, понятно. Нет, запрещать не надо, но спасибо за предложение. Радует, что запрет существует и может быть претворен в жизнь моим биокомпом.
   "Сканирование завершено. По стандартному протоколу поступил запрос на подключение. Разрешить?"
   Так, видимо, сканирование однозначно показало наличие моего биокомпа, и скорее всего у сервака на такой случай предусмотрено прямое подключение. Логично. Разрешаю. А еще лучше, если напрямую биокомп станет транслировать мне все происходящее, без запроса.
   "Команда принята к исполнению. Включен режим "прозрачности".
   В результате на меня обрушился огромный объем информации, которую я просто не успевал обрабатывать. Биокомп тут же отреагировал, отфильтровав часть служебной информации, оставив только нужную. Спустя пару секунд поступающая информация преобразовалась в аудио-видео. Похоже, биокомп установил полное взаимопонимание с серваком и стал служить эдаким преобразователем, подгоняя данные под мой формат восприятия окружающего. Я мысленно потер руки. Для человека, подобного мне, немного двинутого на компьютерах, одной из самых интересных вещей в мире является возможность поковыряться в разных информационных системах. И чем сложнее система, тем выше удовольствие от возможности запустить в нее свои шаловливые ручки, подчинить систему себе, почитать, посмотреть информацию, хранящуюся в ней. Важная или не важная информация, в принципе не имеет большого значения. Вернее, имеет, но уже после того, как система становится ласковой и пушистой, что твой домашний любимец.
   "Вы находитесь в резервном пространственно-информационном узле настройки полномочий администратора, -- произнес бесполый, но приятный голос. -- Доступ разрешен в связи с истечением полномочий предыдущего администратора. Если вы оказались здесь случайно, просьба покинуть... покинуть... покинуть данный узел". Я мысленно поежился, заметив легкий сбой в передаче информации. "В противном случае будет произведено дополнительное психофизиологическое сканирование вашего организма и передача управляющего информационного пакета".
   Интересно, передача информационного пакета -- это что? Просто какие-то базовые правила, определяющие протоколы общения с инфосервером? Несмотря на легкое чувство беспокойства, связанного с замеченной запинкой сервера, я без тени сомнений согласился.
   "Подтвердите ваше намерение получить административный доступ к локальным ресурсам данного узла кластера".
   Правда, у меня тут же возник вопрос о локальном характере доступа. Инфосервер отловил мою мысль и пояснил: "При восстановлении связи с остальными узлами кластера и в случае истечения срока действия прав предыдущего администратора на этих узлах ваши полномочия будут автоматически распространены на них".
   Отлично. Тогда чего мы ждем?
   "Запущен процесс психофизиологического сканирования. Определение устойчивости инфоматрицы организма к пропуску минимально необходимого уровня энергии... Семьдесят пять процентов от эталона, допуск -- шестьдесят процентов. Тест успешно пройден. Определение сложности нейросвязей в мозге... Одиннадцать процентов от общего количества естественных нейросвязей активно, что соответствует семидесяти процентам от минимально необходимого количества для получения административных прав. Вместе с искусственными связями ПУАМУ, обнаруженного у носителя, общий процент составляет сто девять процентов. Тест успешно пройден. Производится сохранение параметров соискателя... Сохранено. Привязка административных прав к сохраненным параметрам... Произошел сбой во время привязки. Запуск системы самотестирования..."
   Ну, вот! А так все хорошо шло! Нет счастья в этом мире. Я приуныл. И что там могло произойти? Однако долго мучится в неизвестности мне не пришлось.
   "Во время самотестирования обнаружены некритичные сбои в работе системы настройки. Активированы дублирующие связи. Продолжить настройку?"
   "Давай-давай, пока все работает", -- согласился я.
   "Привязка административных прав к сохраненным параметрам... Успешно. Проверка у администратора наличия базовых программ управления узлом кластера... Отсутствуют. Загрузить управляющий информационный пакет?"
   Вот тут я задумался. Как-то стремно позволять явно сбоящему компу что-то там загружать себе в мозги. Однако какой у меня выбор? Если этого не сделать, то номинально я буду админом, но воспользоваться предоставленными ресурсами явно не смогу. Ладно, рискнем. Понадеемся на русское "авось". Авось пронесет. И я согласился.
   "Начата загрузка управляющего информационного пакета. Согласно определенной реактивности нейронов администратора, загрузка займет примерно две минуты тридцать секунд".
   И вот тут мне поплохело. Не от озвученной цифры, а от самого процесса. Я вспомнил, как производил загрузку информации мне в мозг Умник: тогда хоть и было плохо и голова болела, но, видимо, он действовал в щадящем режиме. Сейчас же такое ощущение, что в голову воткнули раскаленный гвоздь и медленно, с садистским удовольствием, начали его там вращать. Я потерял счет времени. Очнулся оттого, что вращение гвоздя в голове приостановили, но не убрали.
   "Ошибка передачи данных. Контрольная проверка показала некорректное их усваивание. Запуск процесса повторной передачи данных..."
   И снова гвоздь в голове завращался. Кажется, я кричал, не помню. Снова прихожу в себя.
   "Локальные возмущения пространства, вносящие помехи в передачу данных. Предлагается приостановить процесс. Отрицание. Процесс останавливать нельзя. Попытка устранить помехи... Найден источник помех... Изоляция источника помех... Успешно. Проверка переданных данных... Ошибка... Предлагается приостановить процесс. Отрицание. Некорректные данные нельзя оставлять, это отрицательно влияет на работу мозга носителя. Осталась последняя попытка -- в ограниченный промежуток времени процесс передачи больше трех раз запускать нельзя. Запуск процесса повторной передачи данных..."
   Прежде чем окончательно отрубиться, я ощутил, хоть и не чувствовал своего тела (фантомные иллюзии?), что у меня из носа хлещет кровь, а глаза просто лопаются от внутреннего напряжения.
  
   На земле
  
   В задней части дворцового комплекса архимага гномов наблюдалось оживление. Гости празднества, в это время оказавшиеся во дворце (не все из них постоянно проживали в выделенных апартаментах дворца, многие снимали комнаты в близлежащих гостиницах) с интересом рассматривали полуразвалившееся странное здание. И хотя свидетелей бегства Ника было мало, однако летающие каменные блоки видели многие. Да и мудрено было не увидеть, ведь они летали гораздо выше деревьев, привлекая взоры гуляющих гостей. С теми же, кто оказался непосредственным свидетелем побега, уже успели поговорить серьезные гномы. Правду сказать, сложностей это не вызвало, так как единственными свидетелями оказались эльфы, в частности принцесса, Криса да старый садовник-эльф. Дворцовую стражу даже упоминать не стоит -- болтливые сюда не попадают. Поникшую Крису увел с собой Мондрид, Эль проводила ее сочувствующим взглядом. С принцессой же разговаривал сам архимаг. Убеждать ее не распространятся о том, что она видела, долго не пришлось. Аргументы архимага, подкрепленные прямым приказом ее отца, который почему-то оказался в курсе событий и с которым она имела беседу в кабинете Руархида, задавили всякую мысль о возможной болтовне о происходящем на стороне. Да она, в общем-то, и не собиралась, хотя червячок обиды поднял свою голову. Раз уговаривают ее, значит, не принимают всерьез. А ведь она уже поняла, что архимаг и ее отец тесно сотрудничают, если не сказать дружат. Почему она этого не знала, остается загадкой. Скорее всего, дело в пресловутых политических интересах, играх, когда окружающие видят совершенно не то, что есть на самом деле. Эль вздрогнула от неожиданно раздавшегося над ухом голоса брата:
   -- Любуешься?
   Она мельком оглянулась и кивнула. Когда происходили сегодняшние события, Торвин отсутствовал, но, скорее всего, уже в курсе.
   -- И что ты думаешь? -- Видимо брат, не удовлетворился рассказом телохранителей Эль.
   Девушка вздохнула и прислонилась к Торвину. Тот ее приобнял.
   -- Интересно, как отец дальше повернет ситуацию с чужаком.
   -- Думаю, о чужаке еще долго вспоминать не будут, -- усмехнулся Торвин и погладил сестру по руке. -- У нас дома сейчас большие перемены. Да-а... -- протянул он, глядя на развалины. Настаивать на рассказе сестры он не стал, заметив ее грустное настроение. -- Силен Ник оказался. Надо же, прорваться сквозь защиту дворца! Что же они с архимагом не поделили?
   Принц с принцессой некоторое время стояли молча, думая каждый о своем.
   -- Кстати, что ты решила насчет его подарка? -- очнулся Торвин.
   Эль вытянула руку, внутренне напряглась, и вдруг из-под рукава выползла на ладонь мордашка дракончика. Девушка улыбнулась.
   -- Пока оставлю. Мне кажется, что мы с ним, -- она кивнула на забавное существо, -- договоримся. Кроме того, точно такого же дракона Ник оставил Крисе.
   -- Ну, это ни о чем не говорит, -- махнул рукой Торвин и проводил взглядом проходящую мимо парочку расфуфыренных людей, с возбужденным видом обсуждающих развалины.
   -- Жалко девочку, -- тихо произнесла Эль.
   Торвин внимательно посмотрел на сестру.
   -- Вот и успокой ее. Думаю, вы подружитесь.
   Эль вопросительно посмотрела на брата. Тот пожал плечами:
   -- Ей сейчас очень одиноко, а у тебя здесь нет подруг. Да и при дворе отца у тебя хороших друзей не много, -- улыбнулся Торвин. Про себя же подумал, что тесные связи с гномами, стоящими у трона архимага, не помешают. Архимаг, конечно, хорошо, но общаться с ним может только отец, своих же... хм... друзей у детей Лаурина при дворе Руархида нет. А Крису, судя по всему, ждет очень неплохая карьера. Это Торвин понял сразу. -- Кроме того, как маг она сможет поднатаскать тебя в теории: все-таки она очень хороший интегратор.
   Эль медленно кивнула головой, что-то прикидывая в уме. Торвин с улыбкой наблюдал за тенями эмоций, мелькающими на лице сестры, и молчал, давая ей возможность сделать правильные выводы.
   Внезапно толпа собравшихся всколыхнулась. Брат с сестрой оглянулись. По тропинке, ведущей от главного корпуса, шел улыбающийся и излучающий всем своим видом оптимизм архимаг, сопровождаемый большим количеством придворных, среди которых мелькнуло лицо Мондрида. Рядом с ним шла Криса.
   -- Кажется, сейчас мы услышим официальную версию произошедшего, -- улыбнулся Торвин и, взяв под руку сестру, отправился поближе к архимагу, уже окруженному нетерпеливыми гостями.
  
   На небесах
  
   Где-то в слоях реальности, не воспринимаемых обычным мозгом человека, там, где энергии разных видов, еще не открытые в некоторых мирах, сплетаются в узлы, водовороты, порой вызывая штормы, с бешеной скоростью неслись две искры. Две сущности. Если бы человеческий мозг мог интерпретировать исходящее от них слабое излучение, то он, притянув реальность, данную нам в ощущениях, к своему житейскому опыту, с удивлением услышал бы странный разговор примерно следующего содержания.
   -- Ну? Скоро будет твой сюрприз? -- Капризный молодой женский голос сочился наигранной усталостью.
   -- Уже скоро. Потерпи чуток! -- Мужской, вернее, юношеский голос излучал обертоны легкого подобострастия и беспокойства. -- Все. Прибыли, смотри!
   -- Ух, ты! -- буквально в следующее мгновение раздался восхищенный женский голос. -- Ничейный мир! Это правда? Ты проверил?
   -- Ага. -- Самодовольство так и проступало в юношеском голосе.
   -- А каков уровень развития? Какое население? Сколько государств? -- посыпались вопросы, на которые собеседник даже если бы и хотел, не успел бы ответить в том же порядке. -- В общем, так, -- женский голос вдруг растерял всю свою манерность, игривость и стал спокойным и деловым, -- сколько времени ты наблюдал за этим миром?
   -- Примерно местный год. Это около трети нашего цикла.
   -- Всю информацию собрал?
   -- Ну... -- В юношеском голосе вдруг проступила легкая неуверенность. -- Вроде бы да. Не зря же я запустил в местное информационное поле всех своих слуг. Пришлось даже у брата занять пару сотен.
   -- Дурак! -- неожиданно взорвался негодованием женский голос. -- Что ж ты так запросто отдаешь такую информацию?
   -- Ну почему сразу "отдаешь", -- промямлил юношеский голос. -- Я просто их позаимствовал, а память им потом сотру.
   -- Ага, -- ответили ему ядовито, -- твой брат на десять тысяч циклов старше тебя, неужели ты думаешь, что он не сможет сообразить, для чего понадобилась такая огромная куча слуг?
   В ответ не последовало ни слова возражения.
   -- Ладно, -- через некоторое время подобрел женский голос, -- как-нибудь с этим разберемся. Нам уже давно пора заполучить свой мир, хватит довольствоваться крошками со стола Старших. Надоели мне примитивные мелкие племена и теснота. Мы уже готовы перейти на следующий уровень. Ты молодец, -- совсем подобрел голос. -- Скинь мне всю информацию, что накопали слуги.
   -- Сейчас, -- облегченно откликнулся юношеский голос.
  
   -- Ну, что скажешь? -- спустя довольно продолжительное время нетерпеливо спросил юношеский голос.
   -- Странный мир, -- не сразу ответил женский. -- Такое ощущение, что здесь случилась какая-то катастрофа. Энергетика перекручена, информационные поля перемешаны, много разрывов повсюду... Много рас, в большинстве своем, однако, генетически совместимых. А вот здесь, смотри, барьер хаоса, явно последствие той катастрофы. Два больших материка, разделенные барьером, -- хмыкнул голос. -- Не удивлюсь, если их жители и не подозревают о существовании друг друга.
   -- Да нет, -- возразил юношеский голос, -- должны знать. Тут есть маги, умеющие выходить в астрал.
   В ответ тяжелый вздох. И непонятно было, к чему он относился, то ли к самой информации о наличии астральных магов, то ли к сообразительности юноши.
   -- Маги -- еще одна проблема.
   -- Да в чем дело-то? -- почувствовав что-то неладное, принялся защищать свою находку юноша. -- Что, у нас не было магических миров? Только мне известно около сотни, а уж Старшим и поболее!
   -- Эх, ты, -- в женском голосе прорезалась легкая ирония. -- Слабоват ты в добыче и анализе информации. Те миры изначально контролировались нами и наличие богов для них так же естественно, как дуновение ветра. Мы там -- часть природы. Здесь же многие маги уже вышли на уровень "куколок". Они очень хорошо понимают происходящие процессы, просто так голову им не запудришь. Одно радует -- не поставлена у них магия на научные рельсы. Иначе бы прогресс в этом плане двинулся вперед огромными шагами, и даже мы ничего не смогли бы сделать. Вспомни высокоразвитые технологические цивилизации, а в особенности техномагические. Там нам делать уже нечего. А насчет астральных магов -- обрати внимание на характеристики барьера хаоса. Как я говорила -- явно естественного происхождения, но наводит помехи в основном на те уровни астрала, в которых местные маги чувствуют себя как дома. И сдается мне, этот барьер образовался сразу после катастрофы, очень и очень давно.
   -- Как ты определила? -- с любопытством поинтересовался юношеский голос.
   -- Это легко, -- улыбка в ответ. -- Кроме совпадающего типа базовой расы на обоих континентах, что вполне естественно, вторичные расы там сильно различаются. Единственное совпадение -- демоны. Они существуют и там и там. Судя по всему, когда-то давно часть из них переселилась на другой континент. Как это произошло, не совсем понятно, ведь кораблей, рассчитанных на пересечение океана, ни у одной из сторон нет. Возможно, помог случай. Ну и, самое главное, в локальных астральных проекциях знаний обоих континентов отсутствует информация о наличии не только живых существ за океаном, но и вообще о наличии континентов, что подтверждает мою мысль о том, что их население не подозревают друг о друге. Еще насчет катастрофы -- вполне вероятно, именно из-за нее поменялась ось планеты и на ней практически отсутствует смена времен года. Температурная разница составляет всего несколько градусов.
   -- А может, так и было?
   -- Нет, я мельком глянула в самые глубокие слои астрала. Хоть там все перемешано и не очень понятно, но кое-что я ухватила. Были еще цивилизации, отличные от данной, и некоторые представители жили далеко на севере, тогда там температурный режим был более благоприятный. Кстати, возможно, этот мир раньше принадлежал кому-то из Старших. Есть остаточные следы энергии веры. Вот только уже никак не определить, кому она предназначалась.
   -- Нам же лучше! Никто не предъявит претензий.
   -- Не знаю, не знаю, -- задумчиво пробормотал женский голос.
   -- Ого! -- вдруг удивленно воскликнул юношеский голос.
   -- Что?
   -- Кто-то только что уничтожил одного из моих слуг.
   -- Ну-ка, ну-ка! -- заинтересовался женский голос. -- Неужели уровень местных магов выше, чем предполагалось? Это плохо.
   -- Непонятно. Последние данные от слуги говорят о том, что какой-то человек поднялся на высоту в один тик (летать умеют?) и остановился прямо в местной аномалии. Кстати, таких странных аномалий тут много. Так... Слуга заметил, что человек потерял сознание, а точки контроля организма оставил открытыми, вот слуга и попытался подключиться к нему, чтобы достать какую-нибудь информацию. В этот момент его и уничтожили. Мгновенно. Если бы слуга не сообщил, что собирается делать, мы бы и не узнали о причине его гибели. Это странно, подобное возможно только, если разрушать тонкие внутренние связи. Это безвозвратно. Явно уровень на порядок выше, чем у самых сильных магов, информацию о которых удалось добыть.
   -- Да, уж, -- спустя некоторое время отозвался женский голос. -- Все страньше и страньше. Человек все еще на месте?
   -- Нет. К сожалению, других слуг рядом не оказалось. Пока туда добрались остальные, там уже никого не было.
   -- Слуга передал характеристики человека?
   -- Нет.
   В ответ тяжелый вздох.
   -- Что ты молчишь? Как поступим? -- не выдержал молчания юношеский голос.
   -- Странный мир. Странный, непонятный и опасный. Боюсь, самим нам не справиться. Придется обратиться к Старшим.
   -- Что?! Да ведь нас сразу отодвинут в сторону! Самые лакомые куски себе заберут! Ну и по опыту своему просто переиграют нас, -- уже тише произнес голос.
   -- Тогда давай забудем об этом мире! -- В женском голосе проскользнуло раздражение. -- Сами сейчас не справимся, а если ждать, учиться, то к тому моменту, как мы будем готовы, этот мир выйдет на такой уровень, что нам вообще здесь делать будет нечего!
   Некоторое время в пространстве царила тишина.
   -- Что ты предлагаешь? -- наконец произнес юношеский голос, в котором прослеживалась некоторая обреченность.
   -- Предлагаю обратиться к твоему брату, все-таки он более вменяемый Старший, нежели другие. Может, по-родственному тебе чем-нибудь подсобит. Ну и я постараюсь склонить его к сотрудничеству. -- В женском голосе почувствовалась улыбка. -- Мир большой, на многих хватит. Да не расстраивайся так! -- В ответ на хмурое молчание собеседника в голосе изменились интонации. -- Все равно ты молодец! Не часто попадаются бесхозные миры, пригодные нам. Твой сюрприз мне понравился. Кстати, как ты его обнаружил?
   -- Случайно, -- оживился собеседник, польщенный похвалой. -- Я как-то решил обследовать далекую, не посещаемую нами галактику. Вдруг, думаю, там успели появиться подходящие миры? Ничего интересного не нашел, если не считать того, что прямо на моих глазах появилась аномалия -- проход в другой слой реальности, ранее мне неизвестный.
   -- А он не схлопнется? -- обеспокоенно спросил женский голос.
   -- Нет, я укрепил его своей силой, -- успокоил юношеский голос.
   -- Хорошо, -- задумчиво проговорила собеседница. -- Ну что ж, давай распланируем наши действия...
  
   В небе
  
   Если, стоя на земле, посмотреть на небо, что можно увидеть? Ночью -- звезды, луну. Днем -- чистую глубокую синеву или тучи, укутавшие землю темным одеялом, сквозь которое не могут пробиться солнечные лучи. А можно увидеть море, по которому плывут белоснежные корабли или диковинные звери. Вот только разглядеть человека, зависшего на десятикилометровой высоте, не получится. Разве что в телескоп, но до них в Лунгрии еще не додумались. А может, и додумались, но кто в здравом уме будет смотреть на небо сквозь телескоп среди белого дня? Да еще на одну маленькую точку над столицей гномов? Однако если бы некий наблюдатель все-таки сумел добраться взглядом до этой точки, то немало бы подивился увиденному. Конечно удивишься, если в небе висит человек, раскинувшийся, будто во сне. И что его там только держит? Можно еще заметить странное поведение самой верхушки облаков, которые, проплывая под человеком, начинают закручиваться, будто попадая в воронку смерча, окружившего неподвижное тело. Но это все лирика. А факты таковы, что в результате странного стечения обстоятельств, действий Ника и Умника, а также из-за сбоев слегка поврежденного инфосервера процесс настройки пошел не совсем так, как надо. Настройка-то завершилась успешно, и теперь на сервере есть новый администратор. Вот только в результате трехкратной перезаписи информации при дополнительном побочном эффекте -- переходе организма на повышенную скорость протекания всех процессов, включая нервную и сердечнососудистую системы, у этого администратора произошло внутримозговое кровоизлияние. Здесь можно было бы поставить точку на похождениях Ника, если бы не одно "но". Этим "но" оказался буквально на днях встроенный в организм "живой" амулет, дракончик, созданный на основе матриц хорошо известных Нику элементалей -- земного и воздушного. В этот амулет он перетащил не только мозг элементалей, но и урезанные по мощности их способности. По мощности пришлось их урезать просто потому, что в качестве энерговодов частично использовалась энергетическая система организма Ника, которая пока еще не была способна пропускать через себя мощности, используемые настоящими элементалями. Но главное даже не в этом, а в том, что основной и главной задачей, возложенной на амулет, была медицинская.
   Во время инсайта, на пике своих возможностей Нику удалось создать почти идеальное решение для поддержания организма в работоспособном состоянии. Как там говорят про драконов? Если ему отрубить ноги -- отрастут, полтуловища -- вырастет. А вот если отрубить голову... Амулет активировался раньше времени. Еще не все дополнительные энергоканалы были выращены, настройка произведена не полностью, но угроза смерти носителя заставила амулет действовать по базовой программе. Единственной проблемой было то, что тонкая настройка на организм, позволяющая на порядок повысить точность и эффективность исцеления, должна происходить постепенно, в идеале -- под управлением носителя. Именно тогда амулет сможет точно определить, к какому эталону нужно стремиться. Поэтому в данном случае сработали только базовые, примитивные алгоритмы лечения. Работа сердца была снижена до необходимого минимума, разорванные сосуды в головном мозге стали зарастать, а потом начался длительный и неэффективный процесс очищения мозга от "мусора" -- вытекшей из поврежденных ранее сосудов крови. Этот процесс был длительным, занявшим не один день, только вот носитель впал в состояние комы, из которого амулет не смог его вывести. В отсутствие обратной связи от носителя, позволяющей амулету развиваться далее, он тоже перешел в режим спячки, оставив минимум своей активности для поддержания текущего состояния организма. При этом были активированы возможности элементаля земли, позволяющие при необходимости вытягивать из окружающего пространства нужные организму вещества. К сожалению, Ник не дошел до исследования возможностей остальных элементалей, иначе этот процесс проходил бы намного легче, так как общие возможности всех элементалей покрывают практически любые нужды по преобразованию веществ.
   Внезапно в верхнем слое атмосферы пришли в соприкосновение два встречных воздушных фронта. После неизбежного резкого усиления ветра образовалось временное неустойчивое затишье. Это затишье однозначно было воспринято воздушным элементалем, как условие прекращения выполнения команды по устранению движения воздуха вокруг кокона с Ником внутри. Программирование сложных искусственных интеллектов, с одной стороны, легче -- достаточно указать цель, какие-то условия, и он начнет их отрабатывать с определенной гибкостью, учитывая различные параметры и условия, исходя из заложенных в него знаний. С другой стороны, существует сложность, которая выражается в том, что без должной настройки бывает трудно предсказать, как отреагирует искин при определенном совпадении условий его работы. В данном случае так и произошло. Если бы Ник уточнил элементалю задачу, что тот должен работать до получения команды отключения, а не только нейтрализовывать действие ветра, то затишье никак не повлияло бы на действия элементаля. Но случилось то, что случилось. Тем временем затишье быстро прекратилось, и пузырь с Ником внутри был подхвачен ветром. Если бы можно было отследить зигзагообразный путь пузыря, то сложилась бы интересная картина воздушных потоков на данном континенте. Однако на Лунгрии еще не появились ученые, которым это было бы интересно. А земной элементаль, в отличие от воздушного, продолжал упорно и последовательно выполнять свою программу -- поддерживать купол с человеком на десятикилометровой высоте.
   Спустя пару недель под летящим в вышине пузырем уже простиралось огромное, от горизонта до горизонта, пространство воды. С высоты оно казалось спокойным и неподвижным. Но стоило опуститься ниже, как сразу можно было заметить величественное движение, напоминающее размеренное дыхание исполина. Накопители, питающие защитный купол, уже тратили последние крохи энергии, а водному пространству все не было видно конца и края. Однако случай поставил на пути нашего путешественника стену бури. Завихрения воздуха стали бросать его по совершенно непредсказуемым траекториям и направлениям. Даже элементалю земли не удавалось удерживать свой груз на одной высоте, в результате чего его болтало не только по горизонтали, но и по вертикали. Раскрутив попавшую внутрь себя песчинку, буря последним усилием выбросила ее в сторону приближающегося берега. Элементаль земли тут же попытался выправить положение пузыря с Ником, который в это время находился на высоте примерно четырех километров, однако именно в этот момент накопители исчерпали свой ресурс и защитный кокон развалился в воздухе, истаивая кусками ранее бывшей целой и непробиваемой защиты. Точно так же, как и в случае с воздушным элементалем, земной посчитал свою программу выполненной и переключился на стандартный режим работы. Ведь задача для него была поставлена поддерживать купол, которого больше не существовало. Маленькая фигурка человека, все время своего заключения в пузыре провисевшая почти неподвижно, закувыркалась в воздухе и стала падать на землю. К этому времени Ника забросило уже на несколько десятков километров в глубь континента, в результате чего боковой ветер, встретив на своем пути средней высоты горы, снизил неукротимость до просто сильного ветра, который ближе к земле совсем терял силу. Расслабленное тело падающего Ника почти перестало вращаться в воздухе, и по достижении им километровой высоты сработало техномагическое устройство, вытягивающее парашют. Благодаря ли хорошей проработке парашютной системы, ее реализации или же игре случая, парашют раскрылся штатно, ветер утих в достаточной степени, чтобы не мешать нормальному спуску, и через положенное время тело так и не пришедшего в себя Ника, проломив верхние тонкие ветви оказавшихся на пути деревьев леса, повисло на стропах. Полотно парашюта зацепилось за толстые ветви и не дало Нику упасть на землю. А внизу, на расстоянии каких-то трех метров от ног висящего человека, испугавшись шума, разбегалась в стороны мелкая живность.
  

Эпилог

  
   -- Да здравствует архимаг! -- крикнул заплетающимся языком вусмерть пьяный неопрятный гном, пытаясь поднять кружку с вином, в чем, однако, не преуспел. Рука только оторвалась от стола, когда голова вырубившегося крикуна стукнулась о дерево грязной столешницы. Однако выпасть кружке не дали -- рядом сидящий гном, еще не накачавшийся до такого же состояния, успел подхватить ее.
   В захудалой таверне внешнего города Дорзена стоял шум и гам. Праздновали день рождения архимага. Такого даже на памяти старожилов еще не было -- архимаг выставил угощение всему городу за свой счет. Бесплатным вином угощали начиная с самых дорогих ресторанов центрального города, где подавали лучшие эльфийские вина, и заканчивая самыми отдаленными от центра тавернами порой с весьма сомнительной репутацией. В последних подавали вино попроще, из запасов самих таверн, но расходы оплачивала казна. И даже наводнившие улицы стражники, следящие за порядком, не мешали бурному веселью. Подобный шаг архимага был настолько неожиданным для жителей города, что даже воры и убийцы, обычно работающие без выходных и праздников, снизили свою активность, решив поддаться общему веселью. Пожалуй, единственные, чья радость была не полной, -- сами трактирщики. И не по причине всеобщего веселья, ведь они получали неплохой навар. А по причине того, что в каждом подобном заведении находился наблюдатель, который занимался только одним -- примерно подсчитывал расходы таверны на бесплатное угощение. Из-за этого просто нереально было после праздника завысить расходы на торжество для возмещения из казны. Можно, конечно, найти подход к такому наблюдателю, да времени немного -- всего-то светлая часть одного-единственного дня. Кроме того, многие из них являлись магами или их учениками, поди подбери ключик к такому!
   Старый Борх с удовольствием отпил вина из подхваченной у соседа кружки. Оглядев зал таверны и присутствующих гномов, половина из которых уже находилась в тех местах, попасть в которые можно только сильно выпив, он решил, пока еще держится на ногах, отправиться домой. Философы, а именно к ним с недавних пор он стал причислять себя, не должны валяться пьяными под столами подобно простым смертным! Допив вино, Борх махнул рукой. К нему тут же подскочил служка и, косясь на сидящего в углу гнома, единственного не участвующего в веселье, поставил на стол большой кувшин с очередной порцией вина. Борх от удовольствия улыбнулся -- кувшинчик был в два раза больше, чем обычно подают одинокому выпивохе. С трудом поднявшись на ноги и покачиваясь, он вышел из таверны, нежно прижимая к себе бесплатную выпивку. Зажмурившись от яркого света, Борх немного постоял в блаженном покое. Около таверны почти никого не было -- большая часть обычно праздношатающихся бездельников накачивалась вином в близлежащих заведениях, только на углу стоял наряд стражи, следящий за порядком и в данный момент с интересом посматривающий в сторону параллельной улицы, откуда доносились пьяные выкрики. Но, видимо, там присутствовали другие представители сей благородной профессии, так как крики быстро утихли. Борх вежливо кивнул старшему стражнику и ничуть не обиделся, когда тот проигнорировал вежливость Борха. Пожав плечами, старик развернулся и уже собрался потихоньку побрести в свой угол через пару кварталов от таверны, когда его взгляд привлек выехавший из-за угла человек на лошади.
   Удивило Борха не то, что это был именно человек. И даже не то, что тот был единственным в обозримом пространстве (если не считать стражников), кого, похоже, не коснулось всеобщее веселье (читай: бесплатная выпивка), а то, что старик знал его. Именно его он видел некоторое время назад, передвигающегося в параллельном мире по земле на своей заднице. Это что же получается? Можно перемещаться между нашим и тонким миром? Борх озадаченно почесал в затылке, при этом чуть не уронив кувшин. По привычке ткнув себя пальцем в левый глаз, он внимательно уставился на всадника. Ничего не изменилось. Человек же, который в это время проезжал мимо, заметил странное поведение гнома и, вопросительно подняв брови, слегка придержал лошадь.
   -- Приветствую путешественника между мирами в нашем городе! -- заплетающимся языком произнес Борх в ответ на внимание человека и вежливо поклонился, при этом слегка покачнувшись. Человек в ответ весело улыбнулся, взялся за поля своей странной широкополой шляпы, как бы в знак приветствия, и пришпорил лошадь.
   Борх смотрел вслед удаляющемуся всаднику и думал о сложности мира. О том, что если можно путешествовать между мирами, то вполне возможно, что любой встреченный незнакомец может оказаться чужаком. "С другой стороны, -- успокоил себя Борх, -- вполне вероятно, что и наших путешественников много в их мире". А так как их, гномий мир до сих пор не рухнул в результате такого взаимопроникновения, то значит, простоит еще чуть-чуть. Как раз хватит, чтобы дойти до дома. Озадаченный таким простым выводом, сделанным из сложного философского вопроса о сложности существования миров и их влиянии друг на друга, старик снова почесал в затылке, пожал плечами, в очередной раз чуть не уронив кувшин, и медленно поплелся к себе домой.
  
   ***
  
   На высоком холме, километрах в двух от последнего дома, расположенного во внешней части Дорзена, уже не защищенного стенами столицы, стояла лошадь, в седле которой в расслабленной позе сидел Эклектус. Из-под краев своей шляпы он окидывал взглядом далекие стены столицы гномов, как бы впечатывая их образ в память. Последнее впечатление обычно самое сильное, вот он и хотел в качестве него оставить образ красивой гномьей столицы. Несколько недель, проведенные в ней, оказались крайне богатыми на события, и сейчас он раскладывал в голове информацию по полочкам, чтобы подробно обо всем доложить учителю. Поначалу казалось, что война с орками, которая вот-вот начнется, принесет большие беды и в этом регионе установится явный дисбаланс сил. Поэтому, в общем-то, Эклектус и оказался здесь, чтобы на месте оценить, что гномы собираются предпринять в ответ на угрозу. Но события развивались таким необычным и захватывающим образом, что он с огромным интересом наблюдал за происходящим, словно находясь в театре, в первых рядах. Лига, эльфы, демоны, празднества в честь дня рождения архимага, новый член совета гильдии магов, дракон, воссоздание формулы вызова элементалей земли... и любопытный финал -- разрушение части построек этим новым и весьма странным членом совета гильдии магов. Все скрутилось в сложный клубок событий, результатом которого стал крепкий союз гномов, эльфов и демонов. Вернее не демонов, а Лиги. Но это даже лучше. Теперь почти со стопроцентной вероятностью можно предсказать исход противостояния орков и гномов в пользу последних, что не даст оркам набрать силу. Поэтому уровень стабильности в данном регионе останется прежним. А значит, и вмешательства не потребуется.
   Но важнее всего оказалась информация о возможном появлении в ближайшем будущем богов. Почему этого не заметил ни он, ни его учитель, Эклектусу было непонятно. Возможно, только особенности драконьей магии позволили определить их приход. Маг вздохнул и поправил шляпу, так и норовившую слететь из-за поднявшегося ветра. Ближайшее время будет посвящено долгому и нудному процессу перетряхивания астрала. Спросите, откуда какому-то человеческому магу знать о происходящем в столице гномов? Тем более в гильдии магов или во дворце архимага? На этот вопрос сложно ответить. Просто Эклектус -- маг-универсал высочайшего уровня. Лет через сто он надеялся вплотную подойти к уровню гроссмейстера-универсала, которых насчитывается всего-то несколько человек. А том, что такие существуют, знает очень небольшой круг людей. Понять, на что способен такой маг, может, пожалуй, лишь гроссмейстер интеграционной магии, да и то не всякий.
   "Жаль, что этот недоучка Ник, новый член совета гномьей гильдии, так быстро и эффектно сбежал из столицы", -- вдруг подумал Эклектус. Люди со способностью к драконьей магии встречаются крайне редко. О последнем упоминалось три или четыре сотни лет назад. Было бы интересно его исследовать, но чисто теоретически. Даже маг-универсал вроде Эклектуса вряд ли смог бы освоить эту магию.
   Поняв, что уже некоторое время прокручивает информацию по второму кругу, Эклектус бросил последний взгляд на город, развернул лошадь и пустил ее спокойным шагом. Напоследок ему вдруг вспомнился забавный пьянчужка-гном, принявший его за невесть кого. Улыбнувшись про себя, Эклектус пришпорил лошадь и вскоре только примятая трава на холме говорила о том, что совсем недавно здесь кто-то был.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  

82

  
  
  
  
  
  
  
  


Популярное на LitNet.com Eo-one "Зимы"(Постапокалипсис) Т.Рем "Призванная быть любимой – 3. Раскрыть крылья"(Любовное фэнтези) Е.Азарова "Его снежная ведьма"(Любовное фэнтези) Д.Игнис "Безудержный ураган 2"(Уся (Wuxia)) Н.Самсонова "Отбор не приговор"(Любовное фэнтези) Ю.Васильева "По ту сторону Стикса"(Антиутопия) О.Обская "Возмутительно желанна, или Соблазн Его Величества"(Любовное фэнтези) М.Юрий "Небесный Трон 1"(Уся (Wuxia)) М.Ртуть "Попала, или Муж под кроватью"(Любовное фэнтези) Ю.Резник "Семь"(Антиутопия)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"