Tarion: другие произведения.

Новый мир

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Peклaмa:

Оценка: 6.68*72  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Кирилл Лисицкий - самый обычный школьник современного высокотехнологичного века. В результате катастрофы он оказывается в мире, где сила решает все, а человечество лишь закуска для хищников. Он вынужден взрослеть за считанные часы и учиться выжить там, где погибали сотни до него. Убить или быть убитым. Потерять человечность или сохранить себя?
    UPD от 12.10. Чисто косметические правки. Из более-менее существенных изменений разве что удаление эпизода между Линалой и Кириллом в капсуле.
    P.S. И да, автор в курсе, что лучше бы проду писал)

  Глава 1
  - Вектор разгона подтверждаю, - звонким голосом докладывает под запись корабельного ИИ молодой парнишка в форме гражданского навигатора.
   Первый по-настоящему самостоятельный прыжок отдается в его груди радостным возбуждением. Вчерашний кадет разве что не сияет от завладевшего им энтузиазма. Ему каким-то образом удается даже сухие, предписанные уставом транспортной компании, фразы произнести с совершенно им не свойственной торжественностью.
  - Минутная готовность, - скучающим тоном отозвался начальник вахты.
  Вот уж для кого происходящее давным-давно превратилось в рутину. Если раньше перепроверка человеком вектора разгона являлась насущной необходимостью: малейшая ошибка грозила буквально распылить встающий на струну* корабль - то внедрение виртИнов* решило эту проблему на корню.
  По лайнеру зазвучали секунды обратного отчета. По мнению начальника вахты - очередной пережиток прошлого. Дань еще тем временам, когда экипажу и пассажирам по правилам техники безопасности в момент вставания на струну предписывалось находиться в противоперегрузочных ячейках, которые в случае сбоя систем гравитационной компенсации могли на некоторое время принять на себя их функции. Но те времена давно минули, нынешняя техника в разы совершенней и надежней.
  - Ноль, - между тем произнес голос системы.
  И в тот же момент двигавшийся с четвертью скорости света* лайнер застыл, словно муха в янтаре, а пространство перед ним вспыхнуло облаком багровых искр. Его очертания начали искажаться: за считанные секунды он вытянулся в тончайшую спицу. Стоило двухкилометровому исполину вытянуться практически в линию, как пространство озарила алая вспышка, и 'Северная Звезда' исчезла из системы.
   - Какая красота, - взгляд навигатора буквально прикипел к обзорному экрану, на который внешние камеры лайнера транслировали картинку багрового туннеля инферно*.
   - Привыкнешь еще, - равнодушно отмахнулся начальник вахты.
   Неожиданно стенки туннеля пошли рябью. Переход начал изгибаться!
   - Это еще что... - договорить мужчина не успел.
  
  * * *
  
  На поросший травой холм круто взбирается песчано-желтое покрытие беговой дорожки.
  - Хэ-э-эх, - тяжело дышит парнишка лет четырнадцати, из последних сил преодолевая подъем.
  Вот под его ногами мелькают последние метры, и дорожка начинает плавно спускаться вниз, к достигающей потолка прозрачной полимерной колонне, по которой сплошным потоком струится вода. Прохладные брызги в лучах искусственного солнца сверкают подобно драгоценными камнями.
  'Современные лайнеры класса люкс просто потрясающие. Не то, что старье, которое тащило нас до Надежды' - подумал парень, созерцая открывшийся ему вид.
  Ноги сами понесли его к ближайшей лавочке, близнецы которой во множестве красовались по всему парку. Легкий ветерок приятно холодил разгоряченную кожу. Припекало искусственное солнце. С наслаждением вытянув гудящие ноги, Кирилл расслабился, прикрыл глаза и окунулся в истому, которую ощущало получившее привычную нагрузку тело. Из-под полуприкрытых глаз, он с удовольствием наблюдал за кипящей в парке жизни.
  Неожиданно он почувствовал, что куда-то падает! Юноша инстинктивно попытался найти опору, но вокруг оказался лишь воздух. Ослепительная, словно вспышка, паника. Внутренности скручивает в тугой клубок. Перед лицом мелькают чьи-то длинные черные пряди, и тут же следует столкновение, от которого парня закручивает в воздухе. В плечи мертвой хваткой впиваются тоненькие пальчики. В ушах звенит женский крик. Мелькает стена, и тут же следует удар. Тело становится ватным от сильной боли. Кирилл пытается вдохнуть, но воздух упрямо не желает попадать в легкие.
  В этот момент гравитация наконец возвращается в норму. Подросток вновь падает, уже на пол.
  'Что это было?' - ошеломленный, он пытается прийти в себя. Неожиданно оказывается, что под ним, все еще не разжав руки, лежит, тяжело дыша, молодая девушка.
  'Симпатичная' - как-то мимоходом отмечает его разум.
  - С вами все хорошо? - инстинктивно вырывается у Кирилла вопрос.
  - Вроде бы, - звучит в ответ немного неуверенный голос девушки. Ее руки наконец отпускают плечи подростка.
  Воспользовавшись свободой, Кирилл поднимается на ноги. Его немного потряхивает от гуляющей в крови ударной дозы адреналина, ноют места ударов, но стоит он вполне уверенно. Открывшаяся перед ним картина совсем не напоминала тот ухоженный парк, который он наблюдал из-под полуприкрытых глаз совсем недавно.
  Повсюду валялся мусор, чьи-то вещи, листья, обломанные ветки, пластик бутафорских досок от павильончиков развлечений и кафе, которые в основной своей массе разыгравшегося катаклизма не пережили. Лишь отдельные экземпляры оказались собраны достаточно качественно. С колонны стекали едва заметные струйки воды: большая ее часть теперь занималась превращением парковой земли в грязь. Справа от Кирилла с ругательным возгласом в ней поскользнулся мужчина. Венчал картину возмущенно-испуганный гул растерянных людей, у многих из которых виднелась кровь.
  Кирилл помог девушке подняться.
  - Голова не кружится? - обратился он к ней, поддерживая.
  'На первый взгляд она цела, но сотрясение, например, могла получить легко' - оценил парень.
  - Нет, все хорошо, спасибо, - девушка смущенно улыбнулась.
  Она чувствовала себя немного неловко, принимая помощь от подростка. Кирилл выглядел как самый обыкновенный мальчишка: худенький, взъерошенный, зеленоглазый шатен невысокого роста лет четырнадцати-пятнадцати на вид.
  Раздался мелодичный звуковой сигнал общекорабельного объявления.
  - Внимание, говорит капитан! - громко произнес мужской голос.
  Возмущенно-испуганный гул почти тут же стих.
  - Уважаемые пассажиры, вследствие неизвестных причин наш корабль преждевременно покинул струну перехода. Сохраняйте спокойствие, экипаж применяет все необходимые меры для устранения последствий аварии. Для обеспечения своей полной безопасности проследуйте по эвакуационным линиям. Не допускайте паники, действуйте организованно, в данный момент опасность минимальна.
  'Преждевременно покинул струну? Такое вообще возможно?' - мысли, мелькающие в голове Кирилла, сопровождались легким удивлением.
  Он, конечно, не мог назвать себя специалистом в межсистемных перемещениях, но основные принципы, как и любой современный школьник, знал. В общих чертах, понятно дело.
  Все начиналось с расчета курса, который позволял покинуть гравитационное поле текущей планетарной системы с допустимым, относительно выбранной струны, углом. Пока корабль двигался к кромке*, происходила зарядка накопителей: ни один известный человечеству реактор попросту не мог единовременно выдать достаточное для прыжка количество энергии. В среднем, на нее уходило около двух часов. И только после этого происходила активация ныркового двигателя, который и вызывал 'эффект инферно'. В сильном гравитационном поле он просто схлопывался без какого-либо результата, а вне его позволял кораблю попасть в одноименное пространство.
  Устоявшейся теории данного явления у человечества до сих пор не существовало. Некоторые ученые утверждали, что эффект вызывает сжатие пространства, словно лист бумаги складывая, что и позволяло кораблю проходить из точки А в точку Б по кратчайшему пути. Другие же доказывали, что инферно представляет из себя совершенно иное измерение, в котором царят отличные от нашего мира физические законы. И лишь стены туннеля отделяют корабль от мгновенной аннигиляции.
  Ориентироваться или изменять направление движения в этом пространстве люди не умели. Существовал, правда, способ зафиксировать точку выхода в определенной системе - такие установки, например, запирали ворота Солнечной - но они действовали несколько по иному принципу, влияя на струну, а не на корабль. Человечеству оставалось только полагаться на изначально заданный вектор и ждать, пока достаточно сильное гравитационное поле не вытянет их в нормальное пространство.
  Из всего вышесказанного следовало, что вынырнуть лайнер способен исключительно в системе назначения. Тогда что имел в виду капитан?
  Между тем ТиЭй* подмигнула принятым от корабельной сети пакетом. Получив разрешение на активацию, присланная программа вывела в область видимости классическую навигационную стрелку и карту с построенным до спасательной палубы маршрутом. Кирилл парой движений глаз отправил первую наверх, а вторую вправо.
  Все парковые дорожки вспыхнули синими линиями с многочисленными указателями. Для совсем уж непонятливых система услужливо запустила по ним 'бегущую' в нужном направлении волну света.
  Так же на почту упала пара электронных писем. И если первое просто дублировало обращение капитана, то вот второе уже представляло интерес. Его отправителем значился Георгий Александровича, который в организованной школой экскурсии занимал должность одного из кураторов. Кирилл развернул послание и пробежался взглядом по тексту, который призывал всех находящихся в парке учеников собраться у центральной колонны. На карте тут же вспыхнул соответствующий маркер.
  Обернувшись в указанном направлении, Кирилл с легкостью нашел куратора взглядом. Этот высокий, за два метра, широкоплечий мужчина лет сорока с коротким ежиком темных волос возвышался над пришедшей в движении толпой, словно осадная башня. Немного подумав, Кирилл двинулся к свои.
  - Ты как? - поприветствовала парня Алена Станина, когда он преодолел разделяющие их расстояние.
  Выразительные голубые глаза тоненькой, как веточка, девушки лихорадочно поблескивали на остреньком личике. Георгий Александрович воспитаннику лишь кивнул: благодаря своему статусу куратора он мог отслеживать местоположение подопечных, чем и занимался.
  - Все хорошо. Ты сама-то как? - поинтересовался Кирилл.
  - Со мной тоже все в порядке, только ударилась немного, - ответила девушка и встревоженно вскрикнула, когда из-за дерева вынырнул Андрэ Деко, на плече которого повис незнакомый Кириллу парень. - Ой, Сашка!
  Алена тут же бросилась к пострадавшему. Половину его лица заливала кровь, да и на ногах он держался с трудом. Спохватившись, Кирилл подпер Сашку со свободного бока. Алена принялась оказывать парню первую помощь. Кирилл припомнил, что она уже год как поступила на подготовительные курсы медицинского университета. В это время к ним начали подтягиваться однокашники разной степени помятости. Довольно быстро школьники превратились в напряженно гудевшую, словно муравейник, толпу.
  - Как думаете, это опасно? - раздался голос долговязого темноволосого парнишки лет пятнадцати.
  Его имени, к некоторому своему смущению, Кирилл тоже не помнил. Для экскурсии на Надежду - первую освоенную человечеством планету за пределами Солнечной системы - учеников привлекали по всей школе, не обращая внимания на класс.
  - Капитан же сказал: 'Опасность минимальна'. Асахов, чем ты слушаешь? - рассудительно ответила Виктория.
  При этом белокурая красавица со слегка завышенной, по мнению Кирилла, самооценкой нервно теребила свой поясок.
  - Угу, конечно, - голосом, не обещающим ничего хорошего, буркнул Марк.
  - Что еще за угу? - тут же повернулась к нему девушка.
  - Да нет, ничего, - попытался отступить Марк, но не тут-то было, от Виктории еще никто так просто не уходил.
  - Так и молчал бы тогда, раз ничего. 'Угукать' любой дурак может, - дала выход своей нервозности девушка, вперив горящий взгляд в возмутителя спокойствия.
  Такого оскорбления Марк стерпеть уже не смог. Чтобы его кто-то посмел назвать 'дураком'? Не бывать тому!
  - Очевидно, что накрылась система гравикомпенсации, - с вызовом произнес он. - И чтоб ты знала, она обладает таким запасом прочности и дублирования, что повредить ее практически невозможно. Что из этого следует? Что повреждения весьма значительны. Для 'безопасности' нас попросили сделать что? Правильно, погрузиться в спасательные капсулы! В полностью автономные устройства, главным предназначением которых является вытаскивание пассажиров из полной задницы.
  - Пф, говоришь так, словно лично этот корабль проектировал, - не очень-то и уверенно выдала Вика.
  - А как вообще можно 'преждевременно покинуть струну'? Мы что, где-то по пути вывалились? - подала голос невысокая спортивного телосложения девушка со светлым каре.
  'Лина' - вспомнил ее имя Кирилл.
  Все внимание вновь обратилось на Марка.
  - Понятия не имею, - честно признался тот.
  - Все, выдвигаемся, - прервал разговор Георгий Александрович. Последним прибыл Юрий Хазов.
  Неожиданно освещение моргнуло и пропало. Тут же, правда, включилось аварийное, но оно с трудом разгоняло наступивший мрак тусклыми энергосберегающими лампами. Все невольно ускорили шаг - больно тревожно оказалось пробираться по плохо освещенным переходам под размеренные синие вспышки эвакуационных линий.
  В результате двигались быстрым шагом. Темп задавал Георгий Александрович, а замыкала шествие Алена, строго следившая, чтобы никто не отстал и не потерялся. Кириллу с Андрэ приходилось тащить на своих плечах Сашку, который до сих пор пребывал слегка не в себе и с трудом переставлял ноги. Со взятым темпом группа добралась до правой эвакуационной палубы минут за пять. Тут же навалился давящий гул множества голосов.
  - За мной, - скомандовал Георгий Александрович.
  К удивлению Кирилла, он не попытался пробиться к одной из капсул, а повел подопечных влево, прижимаясь к стене. Разгадка такого поведения нашлась буквально через десяток метров в виде самой обычной механической двери.
  - Это проход на дополнительные эвакуационные палубы. Здесь мы потеряем друг друга, а там народа сильно меньше, - пояснил свои действия Георгий Александрович, когда заметил, что некоторые его подопечные поглядывают на спасательные капсулы.
  За дверью оказалась площадка, от которой вверх и вниз шли широкие пандусы. Георгий Александрович выбрал спуск. Дополнительная эвакуационная палуба оказалась раз в десять меньше основной, зато и народ тут почти не оказалось. Можно было спокойно выбрать себе средство спасения и всей компанией в него погрузиться. Что школьники, собственно, и проделали, после чего капсула закрылась и скользнула куда-то вниз.
  Неожиданно капсула содрогнулась от чудовищного удара. Никто не расшибся только благодаря мягкому фиксированию в креслах, но от страшных перегрузок глаза застила алая пелена. Приходилось буквально заставлять себя делать каждый вдох. В груди поселилось неприятное тянущее ощущение, а в ушах гулко отдавался каждый удар сердца. От осознания собственной беспомощности Кириллом овладел страх.
  Все закончилось так же неожиданно, как и началось.
  - Что это было? - собственный голос показался Кириллу чужим и слабым.
  - Лайнер... взорвался, - выдавил Вейж: он сидел как раз напротив экрана, на который поступала картинка с внешних камер.
  - Как взорвался? - выдохнули все, кто остался в сознании.
  Заметив это, Алена подняла фиксирующие планки, достала аварийную аптечку из креплений и направилась к Сашке, у которого кровь просочилась сквозь повязку и уже ритмично капала на одежду.
  - Совсем, - уже более живо откликнулся Вейж. - Все вспыхнуло, а потом камеры выключились.
  - Выходит нам еще повезло, что живы остались, - произнес Георгий Александрович. - Алена, что с ребятами?
  При этом сам мужчина направился к консоли управления.
  - Вроде бы ничего страшного, просто потеряли сознание от давления, - ответила девушка, вводя какие-то препараты из пневмошприца в предплечье Сухова и накладывая ему на голову новую повязку.
  Между тем куратор вывел на экран схематичное изображение текущей планетарной системы. Внимание Кирилла мгновенно приковала к себе вторая планета. Она, судя по пиктограмме, оказалась земного типа! За все время своей экспансии человечество нашло лишь три таких! Еще пять - условно-земного. На этом фоне остальные одиннадцать планет смотрелись откровенно бледно.
  'Стоп. Мы же 'преждевременно покинули струну'. Какая еще планетарная система? Ошибка навигатора? Угон? Но эта система не имеет даже цифрового обозначения. Это возможно лишь в том случае, если мы за пределами исследованного пространства. Лайнер просто не мог прыгнуть на такое расстояние. Или мог?' - происходящее вызвало у Кирилла множество вопросов.
  Занятый своими мыслями, он рассеянно окинул карту взглядом и замер, обратив внимание на россыпь зеленых отметок. Вместо трехсот пятидесяти расчетных звездочек на дисплее отображалось всего сорок шесть. Что означало минимум десять тысяч мертвых! Но Кирилла потрясло даже не это. Его ошеломил шелест прошедшейся в считанных миллиметрах от него косы смерти.
  - Расчетное время посадки - двадцать две минуты, - ровным голосом произнес Георгий Александрович.
  Алена, между тем, добралась и до Кирилла: просветила диагностом, что-то вколола и пошла дальше.
  - Спасибо, - подросток тихо поблагодарил девушку, все еще пребывая в каком-то заторможенном состоянии.
  Атмосфера в капсуле царила подавленная. Разговоры если и звучали, то исключительно короткие и по делу.
  - Нас ведь найдут? - неожиданно произнесла Камилла.
  Голос смуглой девушки ясно разнесся в тишине капсулы, привлекая всеобщее внимание.
  - Зависит от того, куда нас занесло, - ответил Марк. - Если не дальше парсеков шести, то мощности сигнала спасательной капсулы должно хватить. А вот если за эту границу, то даже не знаю... Возможно, если система связи на лайнере не пострадала во время аварии, то он мог успеть передать сигнал: у него мощности повыше будут.
  Капсула вернулась к состоянию уныния. Не сказать, чтобы поправка Марка сильно успокоила остальных подростков.
  - Так, всем одеть спасательные комбинезоны, - поспешил переключить внимание воспитанников Георгий Александрович.
  Впрочем, мысль он подал дельную: даже если планета под ними земного типа, совершенно не обязательно, что ее атмосфера безвредна для людей. Вообще-то комбез полагалось одевать на голое тело, но молодежь дружно решила, что на первое время пойдет и поверх одежды.
  - Вход в атмосферу через две минуты, - на мгновение опередила легкую дрожь корпуса умная система. - Пожалуйста, займите свои места.
  Появилась тряска: гравикомпенсоторы оказались не способны выровнять мелкие и частые рывки. Впрочем, школьники не жаловались, ведь только благодаря им их и не раздавило при взрыве лайнера. Если на то пошло, может тогда тонкая настройка и сбилась?
  'Странно. Кто в детстве не представлял себя отважным искателем? Опасности космоса, тайны неизведанных планет, новые виды экзотов, древние руины, возможное богатство. И вот я спускаюсь на неизвестную человечеству планету и что же чувствую? Один лишь страх. Смешно. Неужели ребенок настолько смелее взрослого? Почему там, где раньше виделась возможность, теперь стоит причина отступить?' - предавался неспешным размышления Кирилл, пытаясь отстраниться от овладевшего им страха.
  Легкий толчок возвестил о состоявшейся, наконец, посадке.
  - Андрей, пользоваться умеешь? - обратился к подопечному Георгий Александрович, доставая из спасательного комплекта СК* с выбитыми на цевье крупными буквами 'Первопроходец-12М'. От здоровяка последовал согласный кивок. - Отлично, тогда прикроешь, пока я буду устанавливать периметр.
  Мужчина одел шлем, застегнул на запястье массивный аналитик-браслет, а из ниши под креслом на свет появился квадратный матово-черный ящик активного блока охранного периметра. Модель Кирилл не опознал, что не удивительно, так как оружие никогда не входило в список его интересов.
  - Всем одеть шлемы, - проконтролировал Георгий Александрович, прежде чем открыть капсулу.
  Привычно, как делал не раз на занятиях НВО*, Кирилл активировал шлем и тот, тихо пшикнув, прилип к комбезу. Лицо обдуло свежим воздухом: система перешла на внутреннюю циркуляцию.
  Закинув ящик на спину с помощью лямок, мужчина покинул капсулу. Следом за ним вышел Андрей Ласовец. Дверь закрылась, оставив школьников в давящей тишине. Но ненадолго. Уже через минуту раздались выстрелы. Поначалу короткие и экономные очереди сменились длинными, Кирилл бы даже сказал - лихорадочными. А затем и вовсе гулко загрохотала турель охранного периметра.
  'С кем они там так воюют?' - со страхом подумал Кирилл и поднялся со своего места: ему оказалось невыносимо тяжело просто сидеть и понимать, что от тебя совершенно ничего не зависит.
  Его целью стал ящик спасательного комплекта, который вытащил Георгий Александрович. На глаза тут же попались ножи - скорее даже мачете с широкими лезвиями - но ожидаемого чувства безопасности они и не принесли. Дальнейшее переворачивание аккуратно сложенных и упакованных вещей привело к обнаружению еще одного 'первопроходца'. Кирилл обрадованно извлек его на свет.
  - Дай сюда, - неожиданно раздался голос и сильные руки выдернули оружие из рук подростка. Кирилл возмущенно обернулся к парню на несколько лет старше него, который, как оказалась, все это время за ним наблюдал. - Я им хоть пользоваться умею.
  Кирилл собирался возмутиться, но тут очереди снаружи стихли.
  'Все?' - промелькнула в его голове быстрая мысль.
  Страх сменился надеждой, что все разрешилось как-то само, без его участия. Но тут сигнал шлюза загорелся тревожным красным светом. А в следующее мгновение дверь выбило прямо внутрь камеры. Парня рядом с Кириллом просто снесло, а его самого чудовищным ударом отшвырнуло в угол капсулы.
  Наверное, это его и спасло. Пытаясь протолкнуть в легкие хоть один вдох, Кирилл слышал крики ужаса своих однокашников и тошнотворный хруст. Перед глазами все плыло от боли. Собравшись с силами, Кирилл попытался приподняться. К собственному удивлению, у него получилось.
  'Оружие, мне нужно хоть какое-то оружие' - набатом стучало в голове.
  'Вроде бы в спасательном комплекте были ножи. Да, определенно, я их там видел' - подгоняемый ужасом, подросток на четвереньках пополз к нужной стене.
  Но где-то на половине пути что-то его приподняло за шкирку, словно напакостившего котенка. Взгляд Кирилла уперся в напавшего на школьников монстра. Им оказалась высокая, примерно два с половиной метра, тощая тварь, обтянутая темно-зеленой кожей, с четырьмя расположенными по окружности головы алыми глазами, пастью, выдающейся вперед в форме клюва, тугими канатами мышц и острыми иглами на спине и плечах, которые пропарывали металлический потолок словно бумагу. Зрение чудило и казалось, что вокруг существа клубится темный дым.
  Неожиданно тварь заговорила. К сожалению, Кирилл не понимал из ее монолога ни слова. Зато каким-то непонятным образом чувствовал пренебрежение и презрение.
  Страх неприятно холодил изнутри, заставляя сделать хоть что-то. Да хотя бы плюнуть в эту отвратительную морду. На глаза Кириллу попался кабель, который свисал с потолка совсем рядом. В каком-то тумане подросток протянул к нему руку и ткнул оголенным концом в плечо твари. В морду даже пробовать не стал. Его расчет строился исключительно на том, что тварь не посчитает провод угрозой.
  Кириллу повезло: кабель беспрепятственно достиг кожи существа. Раздался треск. Существо дернулось, отправляя Кирилла на очередную встречу со стеной. От острой боли перед глазами все поплыло. Но страх смерти подгонял куда лучше любой другой мотивации. Даже в таком состоянии подросток поднялся на четвереньки. Прямо перед его носом оказался опрокинутых ящик спасательного комплекта.
  Трясущимися руками он принялся рыться в куче выпавших вещей. Нож словно сам собой оказался в его руке. Ножны легко отстегнулись и упали на пол, хищный клинок тускло вспыхнул в мигающем освещении, вселяя уверенность и придавая сил.
  Кирилл с трудом поднялся на ноги и направился к твари. Она уже даже не билась на полу, а просто лежала, периодически вздрагивая. Повезло, что кабель по какой-то причине буквально вплавился в его плоть.
  'Мертва? Нет, рисковать нельзя' - принял решение Кирилл.
  Пол неустойчиво шатался под ногами, окружающий мир расплывался на периферии зрения, оставляя четко видимой только цель, но подросток все же преодолел разделяющее его и тварь расстояние. Лезвие ножа вошло в алый зрачок легко, словно в масло. Тварь дернулась в последний раз и затихла.
  Но клубы темного дыма, которые окутывали тварь, не исчезли, а длинными щупальцами впились в подростка, приподняв его над полом. Следом пришла боль. Сознание милосердно погасло.
  ***
  По восприятию бьет многообразие звуков и запахов. Обрушивается, подобно цунами, захлестывает и тащит в пучину, не смотря на закрытые руками уши. Хочется выть, кататься по полу, кричать и биться головой - все что угодно, лишь бы облегчить эту невыносимую муку. Но Кирилл не мог и этого: его тело словно одеревенело.
  Подросток не знал, сколько времени продолжалась эта пытка, но в конечном итоге запахи и звуки притихли.
  'Жив' - появилась мысль.
  Учитывая все произошедшее за день, событие и в самом деле нетривиальное. Но на этом сюрпризы не закончились. Мало того, что Кирилл остался жив, он еще и чувствовал себя на удивление неплохо. Подросток отчетливо помнил, как больно было двигаться, когда он добивал монстра, как что-то кололо в груди, совсем рядом с сердцем, и кровь пузырилась на губах, но сейчас его тело переполняла веселая задорная энергия, а от ран не осталось и следа.
  В капсуле царила темнота. Только через выломанный пролом падал яркий столб света. Но это даже к лучшему: и такое освещение выхватывало из тени, словно мало Кириллу тяжелого металлического запаха крови, слишком много. Внутри подростка всколыхнулись ужас и отвращение.
  Силы воли хватило только на поиски 'первопроходца', после чего все его существо потребовало немедленно покинуть капсулу: в этой металлической могиле оказалось страшно до ужаса. Хотелось как можно быстрее оказаться снаружи, на свету. И даже вероятность встречи с еще одним монстром отошла на второй план.
  Преодолев быстрым шагом расстояние до двери, Кирилл перешагнул порог и оказался в сияющей зелени джунглей. Посадочным импульсом капсула буквально перемолола участок джунглей, создав небольшую полянку, и теперь сквозь эту прореху на землю лилось горячее желтое сияние местного светила. Ужас действительно отступил, но на его место пришел другой страх: джунгли оказались полны звуков. Что-то ползло, что-то перелетало с ветки на ветку, что-то кралось и все это происходило совсем рядом! Вскинув 'первопроходца' к плечу, Кирилл прижался спиной к горячей броне капсулы.
  'Сейчас не время' - приказал сам себе подросток.
  Он знал, что страх никогда не исчезнет. Страх уже давно стал неотъемлемой частью его жизни. Но также он понимал, что нельзя позволять ему контролировать себя. Страх сильнейший стимул, мотивация, но, если поддаться ему слишком сильно, результат можно получить прямо противоположный.
  Усилием воли отогнав лишние на данный момент чувства, Кириллу принялся оценивать окружающую обстановку. До края джунглей от капсулы он насчитал примерно шесть метров. Травяной покров в джунглях оказался довольно высок, примерно ему по колено, но посадочный импульс перемолол и его. Блок охранного периметра виднелся неподалеку, выставив на обозрение сквозь дыры разорванные пучки проводов и смятые механизмы. Тел Георгия Александровича и Андрея Кирилл не увидел.
  'Так, ладно, чтобы выжить, мне нужен охранный периметр. Может три такие штуки сработают лучше, чем одна?' - пришла парню в голову довольно здравая мысль. Вот только возвращаться в капсулу не хотелось просто до зубовного скрежета.
  Подросток даже сходу придумал несколько причин, из-за которых неприятный визит нужно отложить, но, к счастью, вовремя одумался. Не для того он прошел через сегодняшний день, чтобы вот так, по глупости, сдохнуть.
  Оставшиеся активные блоки охранного периметра нашлись именно там, где им и положено было находиться: в специальных ячейках под креслами. Но тут на свет появилась неожиданная проблема: Кирилл просто не умел ими пользоваться. К счастью, модель создавалась как раз на такой случай и к ней прилагалась подробная инструкция на интерлингве. С ней разобрался бы и ребенок.
  Первые два блока Кирилл решил установить по разные стороны от капсулы. Некоторое время ему пришлось потратить на настройку, так как турели после активации принялись кромсать джунгли в труху, реагируя на малейшее движение, но он справился. А вот последний из блоков для достижения наибольшей эффективности пришлось затаскивать на капсулу. На господствующую, так сказать, высоту. Жаль только, что ничего, кроме второго яруса джунглей, с нее не открывалось.
  И в этот момент появилось оно. Совершенно не похожее на предыдущее. Зеленая двухметровая обезьяна с невероятной ловкостью и скоростью приближалась к Кириллу по веткам деревьев. Руки сами собой вскинули "первопроходца", посылая в тварь пулю за пулей, из которых попадала хорошо, если каждая третья. Да и те просто вязли в странных клубах темного дыма вокруг существа. Загрохотали турели, но их результат оказался даже более скромный, чем стрельба Кирилла: они не попадали вообще. Создавалось впечатление, что уничтожалось все, кроме, собственно, монстра. Как в дешевом боевике.
  Вот монстр совсем рядом. И что-то в Кирилле меняется. Размытые до того движения твари становятся различимыми, пусть и по-прежнему чертовски быстрыми. Вот она подлетает почти вплотную и бьет прямой ладонью ему в грудь. А он, оттолкнувшись от удобного выступа, прыгает назад. Но при этом не падает, а контролирует свое падение, приземляясь четко на ноги. Чуть пружинит и удерживает равновесие. Перед его глазами начинают мелькать пятна темноты, но они не мешают, а, напротив, каким-то непостижимым образом делают мир четче.
  Тварь одним рывком срывает турель с креплений и прыгает следом за мальчишкой. Тревожно пищит аналитик, предупреждая о собственной неэффективности. Кирилл стреляет короткими очередями, на этот раз кладя каждую точно в цель, но проклятая дымка все равно их останавливает! От нового удара подросток уклоняется с трудом: длинная лапа проходит над его головой в широком замахе, едва не сняв скальп. Насколько же существо быстрее! И сильнее. А единственные преимущества Кирилла - 'первопроходец' и турели охранного периметра - против нее не играют!
  В каком-то ослеплении он отбрасывает СК в сторону и левой рукой извлекает пристегнутый к поясу нож. Клинок хищно сверкает в молниеносном выпаде...
  Но тварь с легкостью ловит его руку и ломает ее. Боль появляется, но не ожидаемо всепоглощающая и парализующая, а скорее ноющая. Словно сигнализирующая: 'У тебя сломана рука, парень, не забудь позаботиться об этом, если не сдохнешь'.
  Кирилл со всей силы дернулся в сторону, но тварь держала крепко. Вторая лапа поднялась для окончательного удара, даже не замечая влетающих в темную дымку крупнокалиберных пуль от продолжающих стрелять турелей.
  Отчаянный рывок. Раздается мерзкий хруст, и подросток отлетает далеко в сторону, оставляя обрубок руки в когтях неизвестной твари. Ужас и отчаяние уже где-то совсем рядом, и только каким-то чудом Кириллу удается им противостоять. Боль разливается по телу раскаленной рекой. Тварь между тем разделывается с еще одной турелью и снова бросается к нему. Вот она совсем близко. Заносит лапу...
  'Зря бросил оружие' - не спуская глаз с неотвратимо приближающейся смерти, как-то отстраненно размышляет подросток.
  Пальцы на уцелевшей руке инстинктивно сжимаются в кулак, и тварь содрогается от многочисленных попаданий! Пули с легкостью кромсают шкуру тварь, вырывая из нее целые куски. Кирилл с недоумением переводит взгляд на собственную руку. В ней пусто. Окутанный темной дымкой СК парит чуть поодаль. Ею объята и каждая отдельная пуля.
  Вот от твари остается только измолоченная туша. Она падает, и в сторону Кирилла вновь устремляются дымные щупальца. На этот раз сознания он не потерял, вместо этого чувствуя, как энергия полноводной рекой вливается в его тело. Странным ощущением сопровождается отрастающая рука. Исходя темным дымом затягиваются мелкие ранки и порезы. В утомленное тело освежающей прохладой вливается сила.
  
  
  *Струна - гравитационная связь между массивными объектами. Например, звездами. Официально принята градация струн по напряженности. Способность корабля пройти по той или иной струне зависит от его массы и класса установленного ныркового двигателя. Соответственно, чем мощнее двигатель и меньше масса судна, тем выше класс струны, которой он может воспользоваться.
  *ВиртИн - виртуальный интеллект. Программная оболочка, эмулирующая человеческое поведение.
  *Скорость всегда считается относительно системы нахождения.
  *Инферно - нырковый двигатель позволяет развивать скорость много больше скорости света. Это явление на сегодняшний день практически не изучено. Пространство, в котором происходит движение, было названо инферус (от лат. Inferius (нижний)), которое впоследствии сократилось до инферно.
  *Кромка - область, в которой гравитационное поле становится достаточным для вытягивания космического корабля из инферно.
  *ТиЭй - дополнительная реальность. Ее модули крепятся на виски.
  *Парсек - примерно три световых года.
  *СК - стрелковый комплекс
  *НВО - начальное воинское образование.
  
  Глава 2.
  - Выросла, - выдохнул подросток, ошеломленно разглядывая регенерировавшую за считанные секунды руку.
  Из груди невольно вырывается нервный смешок. Следом еще и еще, уже с явными истерическими нотками. Ощущение жизни опьяняет: жаркий влажный воздух божественным нектаром врывается в легкие, тело потряхивает от избытка адреналина, жгуче припекают горячие солнечные лучи. Сознание подростка накрывает сильнейшая эйфория. Он смеется, позабыв обо всем на свете. Звонкий голос разносится на многие метры вокруг.
  Неожиданно уцелевшая турель взвизгивает сервоприводами и стегает по джунглям стальным ливнем. В ответ что-то обиженно верещит, и из кустов выскакивает похожий на варана хищник. До человека его прыжку не хватает считанных сантиметров. Распахивается полная кривых, призванных вырывать из добычи целые куски, зубов пасть.
  И в этот момент хищника настигает вторая очередь турели, прошивая его насквозь. Рептилия все равно пытается дотянуться до подростка, уже, правда, и без тени былой стремительности, но ее лапы обессиленно подгибаются. Третья очередь турели ставит в данном противостоянии точку.
  Смех как ножом отрезает. Сводит холодом внутренности. Подросток торопливо подбирает 'первопроходца' и прижимается спиной к броне капсулы. Неизвестная планета таила в себе множество опасностей: только на глазах Кирилла она за десять минут забрала более двадцати жизней - и для собственного же блага ему не стоило забывать об этом ни на мгновение.
  'Ключ к выживанию - эта странная дымка' - заработали подстегнутые опасностью мозги.
  Очевидно, что Кирилл приобрел ее, когда убил монстра в капсуле. Со второй, правда, дымные щупальца и затянувшиеся раны так же имели место быть, но сознания при этом он не потерял. Означало ли это, что в данном случае эффект ограничился лишь повышенной бодростью и заживлением ран? Или с каждым убийством твари, которая обладает дымкой, его сила будет возрастать, словно в виртуальной игре? Каждое ли убийство сопровождается подобным эффектом?
  Вопросов столько, что в них можно и утонуть. А ответов нет, и в ближайшее время не предвидится. Гадать же можно до бесконечности. Что, вообще-то, не лучшая линия поведения для того, кто собирается выжить в сердце диких джунглей. Обеспечить себя едой, водой, безопасным жильем - вот по-настоящему насущные вопросы.
  Если отталкиваться от этой точки зрения, то дымкой надлежало овладеть в кратчайшие сроки, без лишних размышлений на темы 'как' и 'почему'.
  Как и всякий современный подросток, о методах развитии скрытых способностей человека Кирилл знал довольно много. Прошло всего два года с тех пор, как он долгие часы проводил за найденными в сети тренировкам. Никаких способностей у него, к сожалению, так и не открылось, но сами методики все равно намертво отпечатались в его памяти. Темная дымка мало походила на псионику или биотику, но за неимением гербовой...
  Самые первые шаги в любом типе способностей базировалась всего на трех китах: уверенности, желании и возможности.
  Для достижения первого человечество придумало огромное количество самых разных техник. Вплоть до самовнушения и гипноза. В настоящий момент ценности они не представляли, так как Кирилл уже применял свою силу, пусть и инстинктивно, и сформировал подсознательную уверенность. В будущем же к ним, определенно, придется вернуться - подсознательный страх неудачи неизбежно подточит плохо тренированный разум - но не сейчас.
  Третий в наличии так же имелся. Насколько его способности сильны - это уже совсем другой вопрос.
  Следовательно, осталось лишь сформировать желание.
   Кирилл нашел взглядом обломок ветки и пожелал, чтобы она поднялась в воздух. Он представил себе этот процесс в мельчайших деталях. В солнечном сплетении ощутимо потеплело, и окутанная темной дымкой палка неожиданно легко воспарила в воздух. Это совершенно не походило на его попытки разбудить в себе дар псионики. Воздействие произошло без малейшего напряжения, естественно, словно он поднимал ветки силой мысли по семь раз на дню. Происходящее сопровождалось ощущением легкого тепла в груди и расходящейся по телу горячей волной.
  Вспомнив о том, что спасло его во время схватки с монстром, Кирилл попытался перенаправить поток жара в оружие. Тепло подчинилось с легкостью, и СК окутался знакомыми клубами дыма. Пробный выстрел туманным росчерком ударил в дерево. Во все стороны брызнула щепа, и четырехметровой толщины ствол украсила сквозная дыра.
  'Теперь понятно, почему каждый выстрел вырывал из этой твари целые куски. Вряд ли сходу получиться придумать более эффективное оружие' - отметил про себя Кирилл.
  'Но одного оружия для выживания маловато. Опасность нужно еще заметить' - продолжил свои размышления школьник.
  И вот с этим у него, насквозь городского жителя, который попал в джунгли, намечались серьезные проблемы. Но и тут Кирилл видел, как минимум, два выхода.
  Роль первого исполняли сенсоры охранного периметра и капсулы. Из плюсов: просто, надежно, не требует почти никаких дополнительных усилий. Что касается минусов, то они очевидны: спокойствие сенсоры обеспечивали лишь в относительно небольшом радиусе от самих себя.
  Куда перспективней выглядел второй путь. Если задуматься, то приступ в капсуле, который случился, когда он пришел в сознание, больше всего напоминал банальный сенсорный шок. Кирилл, конечно, знал о нем исключительно из сети, но прочитанному он полностью соответствовал.
  Либо дымка сама по себе обостряла восприятие, либо Кирилл получил от шипастой твари не только ее, но в результате объем поступающей в мозг информации существенно возрос, и тот попросту с ним не справился. Затем сработал какой-то внутренний предохранитель, и усиленное восприятие сжалось до уровня серьезно тренированного человека.
  Но что, если получиться заставить его работать хотя бы вполовину своих новых возможностей? Адаптироваться, приучить мозг отсеивать все лишнее и воспринимать важное? В таком случае выживание виделось... да просто виделось. В противном случае даже банальный визит в ближайшие кустики превращался в изощренную попытку самоубийства.
   'Впрочем, нельзя исключать и возможность ошибки. Требуется практика' - пришел к окончательному решению подросток.
  Однако приступать к ней немедленно он не рискнул. Замереть подобно истукану на открытом месте - не лучший способ выжить в откровенно враждебной среде. Требовалась более-менее безопасная тренировочная площадка, в качестве которой подходила разве что спасательная капсула. Сейчас, когда паника отступила, она больше не казалось Кириллу столь пугающей. Напротив, броня внушала чувство определенной защищенности. А трупы? А что трупы? Жутко, конечно, но особых терзаний по этому поводу он не испытывал.
  Освещение в капсуле так и не восстановилось. Да и с чего бы? Как свисали с потолка порванные кабели, так и продолжали свисать. Так что первым делом Кирилл извлек из спасательного комплекта многофункциональный фонарик. После минимальной настройки приборчик с честью принял на себя роль лампы, и капсулу залил ровный свет.
  К горлу немедленно подкатила тошнота. Кирилл не считал себя особо брезгливым человеком, но открывшаяся картина в сочетании с тяжелым удушающим запахом проняла и его. Даже просто находиться в подобном помещении было уже трудновато. Что тогда говорить о постоянном обитании? Тела надлежало хотя бы просто оттащить в угол и завернуть в пластик - тяжелая, грязная, но необходимая работа. Прикоснувшись к первому телу, Кирилл замер.
  'А какого, собственно, лешего?' - задал он сам себе вопрос.
  Тело под его взглядом плавно поднялось в воздух. Никакого внутреннего усилия при этом он не ощутил. Окрыленной внезапной мыслью, Кирилл шагнул в изуродованный проем. В солнечном сплетении вспыхнула устойчивым теплом сила, и дымка полноводной рукой устремилась в землю, захватывая все больший и больший ее объем. В определенный момент этот процесс начал ощутимо замедляться, но Кирилл никуда и не торопился.
  Минут пятнадцать спустя земля под его взглядом пошла вверх. Впервые Кирилл испытал нечто похожее на нагрузку: тепло в солнечном сплетении обратилось в жар, который начал причинять легкий дискомфорт. Не слишком серьезный, впрочем. И это при том, что яма перед ним имела около двух метров в глубину и четырех в диаметре! Натянулась, взрыхляя грунт, паутина корней, но выдержать напора дымки не смогла, с громким треском лопаясь то в одном, то в другом месте.
  Не удивительно, что тяжести тел Кирилл даже не почувствовал. Однако более тонкие манипуляции: снятие модулей ТиЭй, соскабливание с пола свернувшейся крови - дались ему с определенным трудом. В такие моменты удерживаемая в воздухе земля начинала проседать и рассыпаться. Впрочем, виновницей тому служило скорее неумение Кирилла концентрироваться на нескольких объектах одновременно, нежели какие-то ограничения дымки. Словно в доказательство, под конец процесс пошел уже относительно гладко.
  Завершающим этапом Кирилл попытался максимально сжать слой земли прямо над могилой, создав нечто вроде защитной полусферы. Насколько ему это удалось, подросток ответить затруднялся, но советь успокоилась: он сделал все, что мог.
  Бросив последний взгляд на могилу, юноша вернулся обратно в капсулу. Собранные вещи он с помощью дымки переложил на кресла. Затем вернул на место вырванную дверь. Сначала Кирилл планировал заклинить ее и соорудить что-то вроде засова, но оказалось, что дымка прекрасно справлялась с функциями сварки: пропитанные силой детали сплавлялись воедино одним пожеланием.
  Обеспечив относительную безопасность, Кирилл позволил себе немного расслабиться. Желудок словно только этого и ждал: внутренности скрутил приступ сосущей рези. Учитывая, что последний раз он ел еще на лайнере, за полтора часа до начала пробежки, удивительно, что голод дал знать о себе только сейчас.
  - Так, - произнес Кирилл, обратившись к схеме размещения запасов спасательной капсулы.
  Как оказалось, под пищевые концентраты отводилось аж шесть ящиков из двенадцати. Для двадцати человек такого запаса хватило бы на месяц ничем не ограниченной жизни. А при экономном расходовании - на все два. А уж для одного...
  Ящик из-под крайнего кресла был извлечен на центр капсулы. Щелкали замки, откинулась крышка, и подросток ошеломленно замер. Герметичный стальной контейнер перед ним оказался совершенно пуст! Если, конечно, не считать за содержимое пластиковую табличку на внутренней стороне крышки, которая издевательски перечисляла длинный список пищевых концентратов.
  - Что за ересь, - пробормотал подросток и принялся лихорадочно выдергивать один ящик за другим.
  Но под крышкой каждого из них оказывалось одинаково пусто. Испарился не только запас еды, но и остальные вещи. Последний контейнер матерящийся подросток пинком отправил в стену. Толстая сталь погнулась, словно дешевая жесть, и жалобно загремела по полу. Но это совершенно не приглушило кипевшую внутри Кирилла ярость.
  Если до ревизии он мог рассчитывать, что обладает некоторым запасом времени для тренировок, подготовки, пробных выходов и поисков, наконец, то теперь в его распоряжении остался от силы день, прежде чем слабость от голода и жажды перевесит все возможные плюсы.
  'Так, стоп. Возьми себя в руки, парень. Безвыходных ситуаций не бывает' - приказал сам себе Кирилл.
  Он сделал глубокий вдох. Медленный выдох. Это помогло: ясность мысли начала постепенно возвращаться.
  'Точно' - сообразил Кирилл и бросился к единственному, по какой-то неизвестной причине оказавшемуся в полной комплектации, ящику. Возможно его содержимое уцелело потому, что сам контейнер считался основным. Если спасательные комплекты и проверяли, то начинали именно с него.
  К счастью, именно в нем имелось то, что могло перевести ситуацию из разряда безнадежной в ранг просто смертельной.
  Плита двери отправилась в сторону, а подросток вышел наружу. Воткнутый в тело варана портативный анализатор противно запищал. Дисплей предупреждающе моргнул красным угрожающим значком.
  'Яд' - констатировал Кирилл.
  Но сдаваться так просто он не собирался. Той же процедуре подверглась каждое растение в поле видимости. К сожалению, одинаково безрезультатно.
  'Что ж, остается только одно' - осознал Кирилл и, перехватив 'первопроходца' поудобнее, сделал шаг в джунгли.
  Плотная растительность тут же скрыла солнце. Осторожно раздвигая листья, подросток начал медленно продвигаться вперед, высматривая не протестированные пока растения. Впрочем, углубляться слишком далеко он не рискнул. Вместо этого Кирилл предпочел вернуться обратно и войти в джунгли в другом месте.
  Удача улыбнулась ему на пятую попытку: росший на стволе дерева бурый гриб оказался вполне съедобен и даже довольно питателен. К сожалению, проблему полностью он решал: если без еды человек мог продержаться довольно долго, то отсутствие воды убивало его в считанные часы. Из-за этого Кирилл был вынужден продолжить изучение джунглей, не покидая, впрочем, радиуса действия сенсоров капсулы.
  Приборчик доброжелательно пискнул лишь на седьмой попытке. Цифры на его дисплее обещали высокое содержание влаги в протестированном образце пятнистой лианы, которая после фильтрации годилась в питье.
  'Отлично!' - обрадовался Кирилл.
  Приборчик сменился длинным ножом, и подросток принялся торопливо нарезать растение.
  Змею сенсоры изрядно пострадавшей охранной системы заметили в последний момент. Тревожно вспыхнула ТиЭй, и только новоприобретенная реакция позволила увернуться от броска бледно-зеленой гадины. Рефлекторный отмах ножом по чистой случайности рассек змеиное тело надвое, и половинки некогда единого целого упали в высокую траву. Кирилл торопливо отступил к капсуле с охапкой добычи.
  Первый глоток очищенного сока парень сделал минут двадцать спустя. На его счастье фильтр для воды входил в набор того единственного укомплектованного контейнера. Как и солнечные батареи.
   'Блаженство' - подумал Кирилл, когда легкая кислинка освежающей ноткой осела на языке.
  Вкус гриба тоже оказался вполне себе неплох. Особенно на фоне потихоньку отпускающего напряжения: время выиграно, бросаться в джунгли без малейшей подготовки, рассчитывая разве что на удачу, больше не требуется. Хватит ли его на подготовку? Возможно ли в принципе выжить в джунглях этой планеты? В данный момент Кирилла ответы на эти вопросы волновали мало. У него появился шанс, и упускать его он не собирался.
  * * *
  Мелкая пичужка встревоженно подпрыгивает и срывается с ветки. В воздухе мелькает длинный тонкий хвост и костяное жало вонзается в яркое оперение. Раздается слабый писк. Капли крови падают вниз, на широкие листья кустарника. Под ними поджидает свою жертву мелкий хищник, похожий на помесь лисы и хамелеона. Под землей защищают свой дом от вторжения маленькой змейки жучки. Джунгли буквально кишат жизнью. И смертью.
  На их границе стоит подросток в плотном коричневом комбинезоне. Его голову закрывает шлем, за спиной висит рюкзак, к бедру пристегнут длинный нож в чехле, а к поясу - плоская коробка аптечки. В его руках короткий угловатый автомат. Ноги чуть согнуты, тело напряжено. Видно, что его глаза за стеклом плотно закрыты. Но ощущение окружающей жизни все равно полноводной рекой вливается в его сознание.
  Как оказалось, восприятие совершенно не зависит от органов чувств. В его основе лежит нечто принципиально иное. На седьмой день, когда восприятие начало устойчиво работать в пределах капсулы, из-за дефицита времени Кирилл решил одновременно с ним развивать и контроль над 'дымкой'.
  Как ему казалось, для этого он придумал неплохую тренировку: поднять несколько небольших предметов и заставить каждый из них летать вокруг него по строго определенной траектории.
  Но первая же попытка совместить отработки восприятия и контроля закончилась сенсорным шоком. Кирилл ощутил пропитанные дымкой вещи полностью, до последнего атома. Почувствовал бесконечное движение. Колебания. По сути, ему даже не удалось понять, что же именно ему передало восприятие. Банально не хватило знаний и времени: мгновением спустя на него обрушился океан боли.
  С этого момента Кирилла не покидало ощущение, что он пытается забивать гвозди с помощью микроскопа. И хотя, как и в прошлый раз, неведомый предохранитель спас его от сенсорного шока, этот короткий миг выжгло в его памяти каленым железом.
   Впрочем, каким бы там совершенным инструментом не являлась 'дымка', в условиях постоянного выживания при необходимости она становилась и лопатой, и душем, и дубиной... да всем, собственно, что потребуется. Единственной функцией, с которой она пока не справилась, являлась связь. Что, впрочем, совершенно не означало принципиальную невозможность такого ее применения. Скорее вновь просто не хватало знаний: как в обращении с новоприобретенной силой, так и в банальной физике.
  Прервала размышления подростка та самая лисичка-хамелеон. Зверушка фыркнула и стремительно побежала прочь.
  'Хороший знак' - подумал Кирилл.
  Не смотря на малые размеры, животинка оказалась довольно серьезным противником: даже напитанные дымкой пули брали ее шкурку только при более-менее прямом угле попадания, а ядовитость клыков делала честь любой змее.
  Сделав глубокий вдох и выдох, подросток шагнул в джунгли. Восприятие из концентрированного двенадцатиметрового конуса развернулось в сферу, радиус которой составлял всего пять. В условиях обострившейся реакции этого расстояния вполне хватало, чтобы реагировать на любую опасность во время сбора лиан и грибов.
  Но если вторые встречались довольно часто и в большом количестве, то первые Кирилл нашел только в одном месте. Полученной воды хватило на пятнадцать дней сопровождаемого постоянной жаждой существования. И хотя в капсуле еще оставалось несколько глотков, откладывать выход в джунгли Кирилл не стал. Потянув еще пару дней, он бы в итоге только снизил собственные шансы: ему бы пришлось ставить все на единственную попытку. Зачем?
  Кирилл больше не чувствовал себя неуклюжим городским жителем. Он уже не раз и не два выходил за радиус действия сенсоров капсулы, и 'дымка' позволила ему справиться со всеми встреченными опасностями. Даже лисичку-хамелеона и ту удалось одолеть, подхватив в последний момент силой и расстреляв практически в упор. В том, что ее яд убивает мгновенно, Кирилл уже имел удовольствие убедиться на тренировках восприятия и проверять, как он подействует на человека, совершенно не рвался. Заблудиться ему так же не грозило: специальная программа ТиЭй создавала карту на основе снятой с глазного нерва информации и проецировала ее в верхний правый угол зрения.
  Подросток двигался не спеша. Если он чему-то и научился за эти дни, то это тому, что неприятностей лучше избегать, чем потом с ними справляться. Скорость, конечно, от такого подхода ощутимо страдала: приходилось закладывать широкие полукружья, иногда и вовсе возвращаться по собственным следам и искать другой путь - зато в течении полчаса пути с Кириллом совершенно ничего не приключилось. За исключением разве что вездесущих насекомых. Но с ними прекрасно справлялась 'дымка', которая при небольшом участии сознания выстреливала щупальцами в каждую подлетающую мошку.
  Но такой способ передвижения серьезно нагружал нервную систему. Приходилось анализировать огромное число факторов, зачастую скорее предугадывая опасность, чем ее замечая. Это не могло продолжаться долго: слишком мало опыта, слишком маленький радиус обзора. Кирилл это понимал. И был готов.
  Однако нападение все же застало его врасплох. Похожая на рысь хищница упала откуда-то сверху, из-за радиуса восприятия, одним движением оттолкнулась от ветки позади подростка и, раскинув лапы в стороны, бросилась на его спину. Все, что Кирилл успел, это ударить назад сформированным из 'дымки' лезвием. Но хищница извернулась в воздухе, и клинок лишь прочертил длинную, но явно не смертельную полосу на ее правом боку. Мощное, состоящее из одних мышц, сухожилий и костей, тело врезалось в человека, выбивая воздух из легких, и опрокинуло его на землю. Острейшие когти вонзились в плоть, разрывая мясо. Во все стороны брызнула кровь. Мощная челюсть сомкнулась на человеческой шее.
  И бессильно лязгнула о сотканный из 'дымки' ошейник. Боль, как и в прошлый раз, прошла мимо сознания, а все естество подчинилось одному единственному желанию: выжить. 'Дымка' ударила вверх, но хищница почувствовала угрозу и молниеносно отскочила в сторону. Подросток перекатился на бок, и палец вдавил курок. Рысь вновь отпрыгнула в сторону. Руки просто не успевали совместить ее силуэт и прицел. Стремительный наскок с вытянутой для удара лапой. Хищница целилась в голову. Но неожиданно ее жертву буквально выдернуло из-под удара, а бок взорвался морем всепоглощающей боли.
  Пропитывать землю 'дымкой' Кирилл начал еще в тот момент, когда повернулся на бок. В нужный момент он просто использовал ее как точку опоры и вытолкнул себя с линии прыжка, а затем хладнокровно всадил несколько выстрелов в бок хищницы.
  Схватка завершилась победой человека. Подросток шумно втянул воздух. Металлический запах крови будоражил что-то глубоко внутри. Непонятно откуда появилось желание вырвать у добычи сердце и вонзить в него зубы.
  Успокаивающе пиликнул анализатор. На дисплее появился ряд зеленых иконок. Мясо рыси вполне подходило человеку в пищу, а кровь после фильтрации - в питье. Оставалось только доставить добычу до капсулы. О продолжении разведки и речи не шло: раны на спине оказались слишком серьезными. Диагност так и вовсе настаивал на немедленной госпитализации. К сожалению, в наличии имелись одни лишь самозатягивающиеся повязки. Пришлось воспользоваться ими. Приятная прохлада обволокла раны и приостановила кровь. Осталось только подцепить добычу 'дымкой' и отправиться в обратный путь.
  Возможности излишне осторожничать Кирилл лишился: запах крови привлекал хищников, а сам он с каждым метром только терял силы. Ему не оставалось ничего другого, кроме как попытаться пройти в наглую, напрямик. Поджидавшую в засаде под землей тварь он расстрелял с нескольких шагов: убойной силы пули с 'дымком' хватило с запасом. Выпрыгнувшую из травы змею перехватил силой и размозжил голову. От плевка кислотой увернулся и рассек рептилию сотканным из 'дымки' лезвием. Рискнувшую напасть на ослабленную добычу лисичку поймал силой и расстрелял. Восприятие рывком расширилось на семь метров, чувства невероятно обострились, а тело реагировало на малейшую угрозу быстрее, чем Кирилл успевал ее осознать.
  В каком-то трансе он вырвался на свою полянку. Закинув добытую тушу в капсулу, Кирилл забрался внутрь сам и рухнул на собранную из пары спальников кровать. Его спина превратилась в один сплошной комок боли. Тело била крупная дрожь, дыхание участилось. Сознание неумолимо уплывало в вязкий туман. Оставалось только надеяться, что в ближайшее время никто не попытается проникнуть в капсулу. В подобном состоянии Кирилл вряд ли бы смог отбиться и от зайца.
  'Нет, нельзя' - прорвалась сквозь туман упрямая мысль.
  'Стухнет - тогда точно смерть. Нужно встать' - осознал Кирилл.
  От попытки перевернуться на бок подростка захлестнула волна боли и слабости. Руки едва двигались из-за поврежденных мышц и дрожали, как у записного алкоголика. Оставалось только поражаться, как в подобном состоянии он преодолел немалое расстояние по джунглям, попутно отбиваясь от желающих подзакусить раненым человеком. Да, 'дымка' подавила боль, но повреждения-то от этого никуда не делись. Впрочем, сейчас Кириллу бы не помешала и такая помощь. Но уходить боль не торопилась. Похоже, механизм подавления срабатывал только в моменты опасности.
  Взгляд подростка наткнулся на истекающую кровью тушу.
  'Мясо все равно не спасти, стухнет. Нужна хотя бы кровь'
  В солнечном сплетении ровно вспыхнуло и потекло по венам уже ставшее неотъемлемой частью тела тепло. Туша рыси содрогнулось. Медленно и неуверенно из нее в сторону фильтра потекли рубиновые ручейки.
  Холодный пот заливал лицо. Внутренности скрутила боль. Но Кирилл продолжал упрямо выдавливать из своей добычи жизнь.
  Остатки туши он выбросил из капсулы. Поставил в проем дверь и последним усилием намертво ее приварил.
  'Теперь можно и отдохнуть'
  * * *
  Без сознания юноша провалялся целые сутки. Местные, кстати, оказались на шесть часов длиннее земных: точную разницу Кирилл вычислил еще в первую неделю с помощью входившей в минимальный набор каждой ТиЭй программы.
  Очнулся Лисицкий от сильнейшей жажды. Во рту словно пустыня поселилась. Пить хотелось настолько, что даже боль отошла на второй план. Не смотря на ее вспышки, Кирилл кое-как поднялся с кровати и поковылял к фильтру. Прохладная влага живительной волной прокатилась по пищеводу. Казалось, ничего вкуснее он в своей жизни не пробовал. Три кружки опустели в момент. И только после этого Кирилл сумел взять себя в руки. Пить все еще хотелось: сказывалась и потеря крови, и сутки без воды - но уровень в резервуаре фильтра едва приближался к шести литрам. Четвертая кружка все же состоялась, но цедилась небольшими глотками и только вприкуску с заранее припасенными грибами.
  Вытряхнув последние капли, Кирилл аккуратно поставил кружку на место. К этому моменту боль уже вернулась в полной мере. Накатила слабость, и подросток поспешил вернуться обратно в кровать. Веки потяжелели, как только голова коснулась подушки. Сопротивляться Кирилл не стал: не зря же сон называют лучшим лекарством.
  * * *
  Пробуждение наступило от все того же чувства непреодолимой жажды. На этот раз, чтобы удовлетворить ее первый и самый жестокий позыв, юноше хватило всего двух кружек. Организм требовал больше, но недостаток питьевой воды диктовал свои правила. Кирилл уже знал, что эффективней пить меньше и чаще, чем много и за раз.
  Но не водой единой жив человек. Юноша с тоской покосился на мешки, в которых хранил запас грибов. Для выздоровления нужно хорошо питаться. Это - факт. Но когда постоянно приходиться есть одно и то же, сложно это что-то не возненавидеть.
  'От такого рациона и сдохнуть недолго' - подумал юноша и поднял мешок с осточертевшим содержимым.
  Вытянутый гриб Кирилл пережевывал чисто механически, стараясь абстрагироваться от вкуса. Как же он соскучился по нормальной еде. Все представители животного мира, которых ему удалось протестировать, по тем или иным причинам человеку в пищу не подходили. То же относилось и к растениям. Единственным исключением послужила приснопамятная рысь.
  И ту пришлось выбросить: в царящей жаре мясо протухло бы в считанные часы, а холодильная установка вышла из строя после визита шипастой твари вместе со всем остальным оборудованием. Кирилл то и дело порывался приступить к ремонту капсулы: столько в ней еще всего оставалось полезного - но каждый раз дефицит времени ставил крест на этих планах. Тратить часы с весьма туманными перспективами подростку не позволял инстинкт самосохранения.
   Мысли Кирилла вернулись к его выходу в джунгли. Как ни посмотри, а катастрофой он не обернулся исключительно благодаря случаю. Что бы ему осталось делать, не окажись рысь съедобной? Возвращаться обратно в капсулу к двум кружкам воды и пытаться оправиться от ран для повторной попытки? Так себе вариант. Продолжить искать воду до победного, привлекая хищников запахом крови и слабея с каждой минутой? Больше похоже на самоубийство. Использовать тело рыси как приманку для других хищников и надеяться, что один из них окажется съедобным? Пожалуй, это лучший вариант, но шансы на успех тоже так себе.
  Так что же пошло не так? Не хватило опыта и умений? Или ошибка кроется глубже? Обратно-то он добрался без проблем. Немного покатав в уме эту мысль, Кирилл все же пришел к выводу, что дело не в тактике. Ключевую роль в его возвращении сыграли непонятно откуда взявшиеся инстинкты хищника. С ними и 'дымкой' он превратился в настоящую машину смерти. Наверняка, крался бы он с такой же эффективностью, что и ломился напрямик.
  Осталось только разобраться откуда эти самые интинкты появились. Возможно, кто-то другой бы подумал, что в каждом человеке живет свой хищник и критическая ситуация лишь помогла ему пробудиться, но только не Кирилл. В его жизни встречалось немало ситуаций, когда они пришлись бы весьма кстати, но ничего подобного он и близко не ощущал.
  Выходит, что инстинкты он все же приобрел относительно недавно. Скорее всего, опять же от той шипастой твари. Вот уж действительно - в каждой бочке затычка. Нет, Кирилл ни в коем случае не жаловался. Скорее опасался той цена, которую придется заплатить за все полученные плюшки. Бесплатный сыр, как известно, бывает только в мышеловке.
  'Непонятно откуда появляются контролирующие поведение инстинкты. Что может пойти не так?' - с сарказмом подумал он.
   Даже навскидку Кирилл мог назвать с пяток возможных вариантов неблагоприятного развития ситуации. От просто неприятных до смертельных. К сожалению, ситуация складывалась так, что места здоровой осторожности не осталось: вряд ли и в следующий выход удача так явно сыграет на его стороне. Для выживания в дело должно пойти абсолютно все.
  Осталось только определиться, когда этот самый выход состоится. Из аптечки появился портативный диагност. Маленький шарик шустро закружил вокруг подростка, иногда ненадолго зависая на одном месте.
  - Аномально высокий уровень регенерации. Приблизительная оценка времени восстановления поврежденных тканей - 24 часа. Рекомендуется постельный режим, обильное питание и питье, - без особого удивления прочитал вердикт прибора подросток.
  Чего-то подобного он и ожидал. На фоне отросшей за считанные минуты руки просто ускоренная регенерация смотрелась даже несколько бледновато. Вопрос заключался лишь в том, откуда его организм берет необходимые ресурсы? Каким-то особо истощенным Кирилл себя не ощущал, а лишнего жирка у него отродясь не водилось. Следующими, по идее, на прокорм организму должны были пойти мышцы, но ничего подобного не произошло. Очередная странность в копилку. Какая уже по счету?
  Шарик портативного диагноста отправился в соответствующее крепление.
  'Итак' - подумал Кирилл, устроившись на самодельной кровати. 'Тянуть с выходом смысла нет. Вряд ли мои навыки за пару дней сильно вырастут, а запаса на случай неудачи тогда не останется. Решено: как только полностью поправлюсь, сделаю вторую попытку'
  * * *
  Оставшиеся сутки Кирилл решил провести за тренировками восприятия: они обещали наибольшее повышение шансов на выживание. Как ни крути, но если бы он обнаружил рысь раньше, результат схватки мог оказаться совершенно иным. В тренировках изрядно помогал неожиданный прорыв, который произошел на обратном пути из джунглей. Словно исчез какой-то невидимый ограничитель в голове. Семь метров сферического восприятия уже не вызывали серьезных затруднений, и этот радиус стремительно увеличивался с каждой проведенной за своеобразной медитацией минутой.
  'Пора' - подумал Кирилл, когда диагност сообщил ему о полном выздоровлении.
  Экипировка, немного еды и воды, и вот подросток вновь вступает в высокую траву полянки. Джунгли вообще восстанавливали статус-кво с какой-то невообразимой скоростью. Недавно выдавленное посадочным импульсом голое пятно уже заросло травой, и даже металлическая поверхность капсулы начала покрываться каким-то вьющимся растением.
  Развернулась сфера восприятия, и поток информации хлынул в сознание подростка. Сосредоточившись на кишевших жизнью джунглях, Кирилл попытался пробудить в себе то странное состояние, которое вывело его с охоты. Немедленного успеха это не принесло, но, естественно, одной попыткой Лисицкий ограничиваться не собирался.
  Минут десять спустя, он решил сменить тактику. Вместо того, чтобы сосредоточиться, Кирилл попытался, напротив, расслабиться. Без концентрации с его стороны сфера восприятия начала уменьшаться, а напряженное, словно пружина, тело стало свободней. Неожиданно для самого себя он чуть сменил позу. Ему показалось, что так быстрее и проще реагировать на возможную опасность. Возникло странное ощущение понимания.
  'Вот оно' - обрадовался Лисицкий и постарался зафиксировать возникшее ощущение.
  Сфера восприятия начала стремительно расширяться, а информация с нее, напротив, уменьшаться. Руки чуть иначе перехватили СК. Шаг превратился в стелющийся, совершенно не характерный для городского жителя. Словно тень, подросток нырнул в зелень джунглей.
  Путь до места схватки с рысью занял минут пятнадцать. Кирилл продвигался сквозь джунгли словно лесной призрак. От прямого пути он отклонялся лишь изредка, избегая только самых серьезных угроз. Незначительные же подросток попросту устранял. Бесшумные теневые лезвия, выпущенные с недоступного для восприятия мелких хищников расстояния, с легкостью рассекали их тела. Уже к этому моменту рюкзак Кирилл пополнился двумя половинками вполне съедобной змеи.
  На памятном месте о состоявшейся смертельной схватке уже ничего не напоминало: джунгли надежно скрыли все следы. Впрочем, Кирилл чего-то такого и ожидал.
  Окинув место быстрым взглядом, он двинулся дальше. Теперь, почувствовав уверенность в собственных силах, Кирилл рискнул на некоторое время сворачивать сферическое восприятие в конус и делать им полный оборот. Плоды такой метод принес практически сразу: спустя пять минут движения, он ощутил небольшой родник, а рядом с ним - источник дымки.
  Сомнений не возникло. Инстинкты буквально кричали: 'Я сильней. Убить. Сожрать. Выпить до суха'. В цель устремились теневые лезвия. В последний момент существо почуяло угроза, но увернуться не сумело: удерживая конус восприятия в нужном направлении, Кирилл отслеживал каждое его движение и направлял свои лезвия. Дымка с легкостью рассекла существо на части. В момент его смерти Кирилл ощутил незначительный прилив бодрости.
  'Слабак' - сделал вердикт подросток.
  На это указывал и внешний вид существа, которое на этот раз напоминало мелкого хищника. При погружении в родник анализатор радостно пискнул и высветил зеленную пиктограмму.
  'Да!' - ощутил триумф Кирилл.
  Он торопливо стащил со спины десятилитровую флягу и погрузил емкость в служивший началом небольшого ручейка родник. Пить ее без предварительной очистки он все же не рискнул.
  Чувствуя некоторую уверенность, обратно Кирилл решил возвращаться другим маршрутом. С серьезной опасностью он все еще предпочитал не сталкивать, но разную мелкоту истреблял с достойным похвалы усердием. Делал он это, естественно, не просто так: каждую новую убитую животинку парень проверял портативным анализатором. Таким путем в его рюкзак попали существо, похожее на земного дикобраза с ядовитыми иглами, и мелкая пестрая пичужка.
  К капсуле Кирилл вышел в отличном расположении духа: еда, вода, безопасный дом, чего еще желать потерпевшему крушение? Закрыв проем дверью, он позволил себе расслабиться.
  - Фух, - облегченно выдохнул Кирилл и скинул рюкзак с флягу на сиденье, а затем с наслаждением растянулся на кровати.
  'Ну и где мне теперь хранить это мясо?' - неожиданно возникла в его голове мысль.
  Глава 3
  - Так. Кажется, это сюда, - задумчиво пробормотал Кирилл, повиснув под потолком на четырех сотканных из черного дыма канатах.
  Кабель вошел в гнездо с громким щелчком. Тут же раздался треск, откуда-то сверху посыпались искры и потянуло горелым.
  - Да чтоб тебя! - выругался парень и с помощью дымки выдернул кабель обратно. - Проклятая колымага!
  Развернув с помощью ТиЭй схемы подключения виртИна, Кирилл принялся сравнивать вскрытые внутренности капсулы и выведенное изображение. Шел девятый день с тех пор, как он решил вплотную заняться ремонтом, и на данный момент его успехи в данном предприятии оставляли желать лучшего.
  Повреждений оказалось гораздо больше, чем виделось на первый взгляд. И все их предстояло как-то решить, иначе ситуация вновь выходила из-под контроля. Кирилл хоть и решил задачи первой необходимости: обеспечил себя едой, водой и каким-никаким убежищем - но столкнулся с целым лихтером проблем рангом пониже.
  Например, для того, чтобы создать достаточный запас пищи на черный день, требовалась рабочая холодильная установка. Для восстановления ресурса фильтров очистительной установки, замена которых в спасательном комплекте так же отсутствовала - рекомбинатор. Связь не могла функционировать без доступа к виртИну. И, конечно же, всем этим устройствам требовалось энергопитание, провода которого шипастая тварь во время своего визита превратила в мелко порубленную вермишель. За что не возьмись, все нуждалось в ремонте.
  Хорошо еще, что ТиЭй сумела вытащить из автономного банка данных спасательной капсулы схему ее внутреннего устройства, иначе Кирилл боялся даже представить, сколько бы времени ему потребовалось на реанимацию хотя бы основных узлов. Не говоря уж про все остальное.
  Но даже с таким подспорьем дело шло тяжело. Все эти завитушки, закорючки и линии Кириллу практически ни о чем не говорили. Для их понимания требовалось что-то посерьезней школьного образования. Но подросток сильно сомневался, что потребный ему для ремонтных работ инженер вдруг сам собой свалиться с неба. Нет, определенная вероятность, конечно, существовала, но кто стал бы рассчитывать на нее всерьез? Пришлось справляться собственными силами. В конце концов, человечество методом проб и ошибок добралось от колеса до космического корабля. Чем Кирилл хуже?
  Результат получился неоднозначный. С одной стороны, довольно часто во внутренностях капсулы начинало что-то пищать, искрить, а то и гореть, с другой, постепенно внутренние механизмы капсулы начали приобретать более-менее целый вид. Кириллу оставалось только надеяться, что страдали от его гения исключительно ненужные узлы. Интересно, такие в капсуле вообще существовали?
  В любом случае, отступать Лисицкий не собирался. Тем более, что дымка позволяла ему собирать детали буквально из кучи мусора и обломков.
  - Ага! - некоторое время спустя обвинительно провозгласил подросток, обнаружив спрятанный в нишу и наполовину порванный тонкий кабель.
  Место повреждение тут же окутала темная дымка. Под ее воздействием жилы порванного кабеля распушились, словно семена одуванчика, и начали соединяться попарно. Все действо заняло не больше пары ударов сердца.
  А ведь поначалу подобный ремонт давался Кириллу с трудом. В первом кабеле он и вовсе соединял не больше восьми жил за раз. Затем приспособился и даже обрадовался столь эффективной тренировке. К сожалению, уже девять дней спустя она превратилась в довольно тривиальную задачу, справлялся с который Кирилл на раз.
  То ли дело микросхемы. Вот уж где настоящая морока. Для их ремонта пришлось подключить даже ту часть восприятия, которую он назвал 'познанием'. Использовал Лисицкий ее крайне аккуратно, воздействуя лишь на крохотные участки и старательно отсекая все лишнее, чтобы ненароком не влезть в саму структуру материи, но даже так после каждого подобного сеанса его голова просто раскалывалась.
   Между тем уже целый кабель спрятался обратно в оплетку. Последней зарастила свою прореху изоляция.
  - Фух, ну а теперь-то ты будешь работать? - требовательно вопросил подросток и с помощью дымки вонзил кабель обратно в гнездо.
  Раздался мелодичный сигнал, вспыхнули две уцелевшие лампы, зашумел единственный оставшийся в строю кондиционер.
  - Вас приветствует спасательная капсула номер три дробь пятнадцать пассажирского лайнера 'Северная Звезда', - раздался приятный женский голос виртИна.
  - Да! Кто здесь бог?! - радостно воскликнул Кирилл, вскинув руки вверх.
  При этом его кулак случайно угодил в какую-то коробочку. Раздался треск, что-то сверкнуло и включившийся было виртИн замолчал.
  - Ма-а-а-ать.
  * * *
  Спустя почти два часа Кирилл все же справился с ремонтом контрольной платы, которую и разбил по неосторожности. Включившийся виртИн вновь закрутил свою неизменную песенку.
  - Начать тестирование, - дослушав ее до конца, приказал Кирилл.
  - Принято, - откликнулись динамики спасательной капсулы. - Общая целостность - тридцать девять процентов. Зафиксировано две тысячи восемьсот тридцать четыре первичных нарушения.
  - Вывести списком, - с легкой обреченностью в голосе приказал Кирилл.
  Он, конечно, понимал, что ремонт предстоит немаленький: в конце концов, капсула совершила аварийную посадку, неизвестная тварь превратила ее потолок и спрятанные под ним механизмы в фарш, да и ремонтник из него вышел так себе - но не три тысячи же! И это только первичных! Что означает, что у каждой из них дальше по цепочке могло обнаружиться еще неизвестное количество проблем! Кирилл выдохнул, успокаиваясь.
  - Ладно, никто не обещал, что будет легко, - негромко произнес он.
  С помощью виртИна работа пошла веселей. Теперь Кириллу не требовалось постоянно угадывать сгорела данная плата или нет и где произошел разрыв кабеля - умная система сама подсказывала буквально каждый шаг. ВиртИн с легкой руки Лисицкий получил имя 'Бета'.
  - Получен запрос на соединение, - неожиданно произнесла система.
  От удивления подросток потерял концентрацию, и поврежденная плата в его руках вместо того, чтобы сплавиться воедино, разлеталась на куски.
  - Принять, - рванув к терминалу, приказал Кирилл.
  - Говорит Алиса Танлер, спасательная капсула торгового лайнера 'Пельта', вы меня слышите? - раздался из динамиков звонкий женский голос, а на экране появилась круглая милая мордашка с яркими голубыми глазами, аккуратным носиком, подстриженными под каре волосами цвета созревшей пшеницы и сосредоточенным выражением лица.
  На вид Кирилл бы дал незнакомке лет десять.
  - Слышу хорошо. Меня зовут Кирилл Лисицкий, я с пассажирского лайнера 'Северная Звезда', - ответил подросток с непроизвольной улыбкой.
  Он не один!
  - Кирилл, будьте крайне осторожны, на планете водится множество опасных хищников, - затараторила Алиса как по писанному. Лисицкому даже показалось, что этот текст ее заставили буквально выучить.
  - Ни в коем случае не покидайте капсулу, - закончила свое предупреждение девочка.
  - Уже знаю - улыбка на лице парня угасла.
  - Ты уже встречался с ними? - подалась вперед девочка. Кирилл так до конца и не разобрался, чего в ее вопросе присутствовало больше: обеспокоенности или любопытства.
  - Встречался, - он кивнул.
  - А демонов видел? - с жадным любопытством задала вопрос Алиса.
  - Кого? - переспросил Кирилл.
  В принципе, он примерно догадывался, кого имеет в виду девочка, но хотел получить больше подробностей. Да и демоны? Серьезно? Ничего пооригинальней придумать не смогли?
  - Да! Бессмертными демонами, - начала с таинственным видом вещать девочка, жестикулируя руками. - Которых окружает тьма. Они практически неуязвимы, невероятно быстры и безжалостны.
  - Звучит, как сценарий для фильма ужасов, - Кирилл помимо воли улыбнулся. Слишком уж забавно на его взгляд выглядела таинственная мордашка в исполнении Алисы.
  - Не смейся, - возмутилась девочка. - Ты не первый, с кем нам удалось выйти на связь. Но большая часть из них просто исчезла. Пересылаю запись.
  На экране замигал конверт принятого пакета. Кирилл разрешил воспроизведение. На соседнем экране появилось изображение людей в окружении джунглей. Все они носили легкую броню, а в руках держали армейское, насколько Кирилл мог судить, оружие. В их движениях виделся профессионализм. Похоже, над этой планетой терпели крушение не только пассажирские и торговые корабли.
  - Контакт на два часа, тридцать метров, - произнес один из них.
  И в тот же миг из кустов вылетела размытая тень. Воспроизведение видео замедлилось, и тень превратилась в нечто, действительно похожее на демона. Темная дымка укрывала существо плотным саваном, массивные острые рога опоясывали голову и угрожающе выступали вперед, под красной кожей пробегали алые вспышки. Глаз, как и носа с ушами, демон не имел. Их отсутствие полностью компенсировала огромная пасть, полная острых клыков. Передвигался демон на двух ногах, имел две когтистые лапы и массивную мускулатуру. Судя по всему, он обладал изрядной силой. По крайней мере, броню своей жертвы вместе с ней самой он разорвал с легкостью. Тьма вокруг существа уплотнилась и неожиданно выстрелила плетью, которая разрубила еще двух военных. В этот момент от оператора в сторону существа ударила синяя волна.
  'Телекинетический всплеск' - с легкостью определил Кирилл. В фильмах он этого добра насмотрелся всех форм и расцветок.
  Тьма мгновенно уплотнилась, заключив существо в панцирь, и волна псионики беспомощно разбилась об эту защиту. Но и ответный удар плетью оказался блокирован синим барьером. Откуда-то из-за кадра в существо прилетела ракета. Взрыв отшвырнул демона на несколько метров.
  - Отступаем! Глэдис, отправь запись камер на 'Пельту'! - из-за сильного замедления голос говорившего растягивался в невнятную жвачку, и Кириллу с трудом удавалось уловить смысл сказанного.
  Оператор развернулся и побежал. Его прикрывало с десяток вояк, которые пытались зацепить существо из автоматического оружия. Впрочем, без какого-либо успеха. На одном из кадров темная тень появилась на фланге армейцев и устроила там настоящую бойню. Солдаты просто не успевали за ним, оружие в их руках двигалось слишком медленно. Демон метался среди уцелевших словно лисица в курятнике. Лишь психо успевал хоть как-то отслеживать его действия. Еще одна телекинетическая волна ударила в существо в момент прыжка и отбросила его в заросли.
  А в следующий момент демон появился прямо перед оператором. Его тело всей своей массой врезалось в барьер, красная кожа вспыхнула алым светом, и энергия психо лопнула, как мыльный пузырь. Запись оборвалась.
  - Да уж, впечатляет, - ошеломленно произнес Кирилл.
  По сравнению с теми тварями, что встречались ему до этого, монстр на записи действительно заслуживал звания демона.
  'Впрочем, они могли просто не использовать свои настоящие возможности, не посчитав за достойного противника. Но, как ни крути, мне сильно повезло' - размышления Кирилла прервало появление рядом с девчушкой мужчины.
  - Привет, я - Бран Рейли. Лидер выживших людей с 'Пельты', - поздоровался он, взмахнув лопатообразной ладонью.
  Низ лица Брана закрывала густая угольно-черная борода, а из-под массивных надбровных дуг внимательно смотрели на мир синие глаза. В целом впечатление он производил монументальное, такому человеку хотелось довериться.
  - Кирилл Лисицкий, - представился в ответ подросток.
  - Сколько у вас выживших? Движки у капсулы в рабочем состоянии? - сразу взял быка за рога Бран.
  - Я один. Движки повреждены, - коротко отчитался Кирилл.
  - Плохо. Сам видел, какие здесь твари водятся. Нам повезло: мы совершили посадку в горную долину, их здесь нет. Больше никому такая удача так не улыбнулась. Так что, когда нам удается с кем-то связаться, мы приглашаем их перебраться сюда, - объяснил мужчина. - Поломка серьезная? Я - инженер. Если отправишь мне результаты тестов, может быть я смогу помочь. К сожалению, сейчас у нас нет капсулы с рабочими движками.
  - Отправляю данные, - кивнул Кирилл.
  Он просто не мог ответить иначе, не вызвав вопросов и подозрений. Однако в отношении возможного переезда Кирилл испытывал смешанные чувства. С одной стороны, перебравшись в долину он приобретал относительную безопасность и нормальное человеческое общество. С другой - ему пришлось бы подчиняться неизвестно кому и серьезно ограничить свою тренировки.
  За те девять дней, что длился ремонт, Кирилл уже трижды отправлялся в джунгли за водой и едой. И каждый раз испытывал ни с чем несравнимое наслаждение, ощущение силы, власти, его кровь буквально вскипала во время каждой схватки. Может это и называют адреналиновой наркоманией? Во время своих вылазок он чувствовал себя по-настоящему живым. Рост над самим собой, преодоление, увеличение силы - Кирилл был совсем не уверен, что готов от всего этого отказаться.
  - Хм, - между тем мужик с хмурым выражением лица просматривал отправленные Бетой данные.
  С каждой минутой он становился все угрюмей и угрюмей.
  - Парень, да у тебя там все в труху, словно под метеоритный дождь попал! Поразительно, как ты вообще смог сесть с такими повреждениями! - наконец не выдержал он.
  - Сам поражаюсь, - подхватил предложенную версию Кирилл.
  Оставаться или нет? Судьба распорядилась сама: рассказывать об обретенных силах, по крайней мере пока, он не собирался, а без них капсула явно не подлежала ремонту.
  - Так. Остается только надеяться, что тебе тоже повезло приземлился в каком-нибудь заповедном месте. Ну и подготовиться всеми силами, что у тебя есть, разумеется, - с серьезным видом принялся инструктировать подростка Бран.
  Мужчина принялся обстоятельно рассказывать о тонкостях установки периметра безопасности в условиях планеты, о том, на что нужно обращать внимание в джунглях, чтобы выжить, по каким признакам найти воду или съедобные растения, как определить степень опасности фауны. Информация лилась как из рога изобилия.
  - Это - основы. Сейчас я отправлю тебе все собранные нами данные. Мы называем это, ха-ха, бестиарием. Внимательно его изучи. Даже без демонов эта планета полна хищников. По любому вопросу сразу вызывай нас. Правда, систему связи мы включаем только в полдень и работает она не дольше часа, но в это время поможем, чем сможем. Обычно работой с терминалом занимается Алиса, - произнес Бран.
  - Понял, - Кирилл вновь кивнул.
  - Это хорошо. Жаль, но наше время вышло. Читай, готовься, будем надеяться, что тебе повезет, - раздал окончательные указания Бран. - Конец связи.
  - Спасибо. Конец связи.
  'По крайней мере, я здесь не один' - подумал Кирилл, стоя перед потухшим экраном.
  На соседнем дисплее мигал значок принятого сообщения. Но вместо того, чтобы его актировать, Кирилл вновь запустил воспроизведение принятого от девочки видео. Замедлив его еще сильнее, он принялся отслеживать малейшие нюансы в действиях демона и дымки вокруг него. Он уже знал, что темнотой можно манипулировать в довольно широких пределах. Прямым доказательством этого служили его щупальца. Кирилл видел в них просто потрясающий потенциал, но пока навыка управления ими ему откровенно не хватало. До скорости плети демона они серьезно не дотягивали. Но чего же именно не хватало? Силы? Мастерства? Или дело в чем-то еще? Именно для этого юноша и принялся перепросматривать запись.
  Спустя несколько повторов он выжал из видео все, что мог. Судя по всему, ключ к манипулированию плетью крылся в сжатии. Демон сначала максимально уплотнял свою энергию, а затем высвобождал ее в нужном направлении. Корректировать движения плети он мог лишь слегка. Строго говоря, уже сейчас лезвия Кирилла являлись в перспективе более совершенным оружием: ими он мог манипулировать как вздумается. И все же их мощность на порядок уступала хлысту демона.
  На том же принципе сжатия основывалась и защитная скорлупа. Что касается красных всполохов под кожей, то тут Кирилл пребывал в полной растерянности. Он не имел ни малейшего представления, что могло вызывать подобный эффект.
  В любом случае, видео принесло немало пользы. Кирилл осознал, что важнейшей частью силы дымки является не только контроль, но и ее плотность. На первый взгляд, второе должно зависеть от первого, но когда Кирилл попытался осуществить сжатие на практике, то сразу ощутил различие между этими двумя этими подходами. В результате дымка в его руках уплотнилась едва-едва и почти тут же вернулась к обычному состоянию.
  Чем-то это напомнило Кириллу разные виды отжиманий. Процесс вроде бы один и тот же, но поставь руки чуть по-другому и вот уже задействованы другие мышцы. 'Мышца', ответственная за сжатие дымки, у него оказалась совершенно не развита.
  'А сколько всего еще только предстоит узнать. Нет, я определенно не зря решил пока остаться здесь' - подумал Кирилл и дал разрешение на активацию второго пакета
  [*Растения, Животные, Опасности местности, Природные явления] - вспыхнуло на экране меню.
  - Интересно, - пробормотал подросток и щелкнул по последнему пункту.
  Выпал длинный список из довольно причудливых названий.
  'Голубой радостный туман? Что за оригинал составлял этот бестиарий?' - подумал Кирилл и погрузился в чтение.
  Надо отдать составителю должное: несмотря на причудливость, все названия очень точно отображали сущность того или иного явления. От экрана Кирилл оторвался лишь часа два спустя. И главное, что он вынес из прочитанного - умереть на этой планете можно абсолютно везде и когда угодно.
  Молния с чистого неба? Пожалуйста! Следи за цветом облаков, удару молнии предшествует легкое покраснение. Попасть под каток? Запросто! Следи за гравитацией, о мощном гравитационном ударе предупреждает легкое увеличение силы тяжести. Немедленно покинь опасную зона, она редко достигает больше десяти метров в диаметре. Задохнуться? Легко! Обращай внимания на запахи. Легкий сладковатый аромат вызывает сильную сонливость, а когда его концентрация увеличится, воздух станет непригоден для дыхания. Перечислять хищников и плотоядные растения и вовсе не имело смысла: их на планете обитало великое множество и все они отличались завидной опасностью.
  - Да что это за место такое! - дал волю своему возмущению подросток.
  Картинка перед ним демонстрировала похожее на одуванчик растение с белоснежным пушистым венчиком, в котором прятались тончайшие ядовитые иглы. После такого чтива Кирилл начал побаиваться засыпать. Намертво заваренная дверь и толстая броня капсулы уже не виделись ему такой уж надежной защитой.
  'Нужно срочно починить систему очистки воздуха и переключиться на внутреннюю циркуляцию' - после недолгих размышлений принял решение Кирилл.
  Подобная предосторожность отсекала наибольшее количество опасностей.
  - Бета, начать ремонт системы очистки воздуха, - не откладывая работу в долгий ящик, приказал парень.
  - Принято, - откликнулась система. - Кабель Б-13, разрыв.
  - Ну, поехали, - произнес подросток и с помощью щупалец устремился обратно во внутренности спасательной капсулы.
  Неожиданно снаружи загрохотали турели.
  - Зафиксировано шесть агрессивных биологических объектов. Попытка устранения - неудачно, - в быстром темпе начала докладываться Бета.
  После запуска виртИна Кирилл первым же делом переключил на него управление периметром безопасности. Бета имела в разы более внушительные вычислительные мощности, чем встроенные блоки управления.
  'Да чтоб тебя' - мысленно выругался парень.
  Каждый раз, когда он начинал ремонт, из-за особенностей 'познания' ему приходилось отключать восприятие. Этот момент и выбрали неизвестные, чтобы атаковать.
  Активированная сфера восприятия сразу сообщила о шести источниках дымки, которые окружили капсулу. О двух из них инстинкты кричали, как о слабаках, еще трое находились примерно на его уровне, уступая лишь самую малость, зато перед последним внутренний хищник норовил забиться в нору.
  Подхваченный дымкой СК рыбкой прыгнул в руку Кирилла, а сам он уже находился в движении к открытому проему. В этот момент две из трех оставшихся турелей замолчали. Оказавшись снаружи, Кирилл увидел, что в их внутренностях копались похожие на покрытых чешуей волков существа. Тут же вскинув СК к плечу, парень срезал одного из них очередью. Противостоять напитанным дымкой пулям чешуя существа не смогла. Второй хищник молниеносно отступил обратно в джунгли. Выпущенная ему в след очередь бессильно разбилась об одного из средней троицы.
   {**Как интересно, лик-лик} - неожиданно раздался в голове Кирилла скрежещущий голос.
  'Что? Псионик?' - запаниковал Кирилл.
  Из известных подростку существ только они могли вторгаться в чужие мысли, и он совершенно не представлял, как ему бороться с подобным противником. Вся его сила и скорость против такого нападения совершенно не играли. Единственное, до чего он сумел додуматься, это попытаться создать вокруг себя кокон из дымки и максимально его уплотнить.
  {А ты забавный мягкотельный, лик. Убил Сшхаса и даже получил его силу. Впервые такое вижу. Как интересно, лик-лик} - продолжал скрежетать голос, который словно и не заметил усилий человека.
  При этом на имени Сшхаса в сознании подростка появился знакомый монстр с иглами на спине и плечах.
  'Если он способен читать мысли, то я обречен. Кто ты?' - подумал Кирилл, но ответа так и не получил.
  {Говори вслух, мягкотелый. Ты неплохо освоился с хаш, но до мыслеречи тебе пока еще далеко} - спустя некоторое время вновь проскрежетал голос.
  - Тогда как ты меня поймешь? - выкрикнул Кирилл, продолжая контролировать восприятием всех своих противников, которые медленно кружили вокруг него, словно стая волков.
  {В момент речи разумные существа непроизвольно приоткрываются, лик-лик, и я способен считать поверхностные образы} - проскрежетал в голове ответ.
  'Значит мои мысли он все же не слышит. Или хочет, чтобы я так думал. В любом случае, особого выбора у меня нет' - мозг Кирилла, подстегнутый смертельной опасностью, работал как никогда прежде.
  - Кто ты? Что тебе нужно? - выкрикнул он в джунгли.
  Одно из существ начало понемногу приближать, не прерывая своего движения по кругу, но Кирилл решил пока не реагировать на эту угрозу. Впервые он вступил в нормальный контакт с местными обитателями. Может получится договориться? Подросток мало в это верил, но должен был хотя бы попытаться.
  {Меня называют Ликк. Я - ресу, истинное дитя Рруа. На поверхности нашей Матери вы, мягкотелые, лишь грязь, лик-лик. Но ты другой. Мать одарила тебя своим взглядом. Впервые такое вижу. Как у тебя это получилось? Что в тебе особенного?} - в скрежещущем голосе послышался интерес.
  - Если я скажу, ты оставишь меня в покое? - немного нервно выкрикнул Кирилл.
  Причиной его волнения служил один из монстров, который подбирался все ближе и ближе.
  {Конечно нет, лик-лик. Круговорот благодати Матери неизменен и бесконечен. Ты либо расскажешь мне и умрешь легко, либо мои когти будут терзать тебя до тех пор, пока ты не сломаешься, лик} - пояснил Ликк.
  От услышанного по коже Кирилла пробежала волна мурашек.
  - Тогда пошел ты, - выкрикнул подросток и метнул пару лезвий в подбирающуюся тварь.
  Яростно заверещав, из высокой травы выпрыгнула трехметровая зеленая рептилия. Ее пасть распахнулась на невероятную ширину, угрожая перекусить человека пополам. Выпущенные лезвия лишь бессильно разбились об окутавший ее дымный вихрь. За мгновение до столкновения Кирилл успел отпрыгнуть в сторону, помогая себе парой отросших на спине щупалец. Плотно сжатая дымка в его руках сформировала копье и ударила в спину ящерицы. Концентрация силы оказалась такова, что прошила даже броню капсулу, пришпилив тварь, словно булавка бабочку. Раздалось разъяренное шипение, и ящерица изо всех сил рванула прочь. От напряжения копье широко изогнулось, но Кирилл уже вдавил курок. Хватило всего пары усиленных дымкой попаданий, чтобы поставить точку в скоротечной схватке. В человека хлынула волна силы, смывая легкую усталость.
  'Я стал сильнее' - оценил изменения подросток.
  {А ты неплох, мягкотелый, лик-лик} - раздался в голове скрежещущий голос.
  А в следующее мгновение сознание Кирилла рухнуло в агонию. Боль раздирала каждую клеточку его тела. Невыносимая. Терзающая. Невероятная. В его груди вспыхнуло пламя, и сила расплавленным металлом потекла по жилам, вымывая боль. Всего через секунду он пришел в себя. Но Ликку этого времени хватило, чтобы появиться перед человеком, словно из ниоткуда. Огромная насекомоподобная, чем-то похожая на пятиметрового богомола, тварь занесла свои оканчивающиеся костяными клинками лапы.
  В последний момент человек успел поднять руки и максимально уплотнить перед ними дымку, получив нечто вроде метрового круглого щита. Удар твари обратился ужасающим давлением. Кирилл почувствовал, как трещат от напряжения его кости и погружаются в почву ноги.
  - Лик-лик, - заверещало существо, и вспышка дымки отшвырнула человека на десяток метров вверх и назад.
  Врезавшись спиной в броню капсулы, Кирилл по инерции перелетел через нее и рухнул на самой границе джунглей. Спина вспыхнула болью: на нее, увидев удобный момент, приземлился очередной противник. Как и в случае с рысью, Кирилла спас инстинктивно созданный из дымки ошейник. Челюсти существа лишь бессильно проскрежетали по нему. Дымка на спине взорвалась десятками копий, от которых тварь легко уклонилась, но была вынуждена отступить.
  Перед встающим на ноги человеком словно из воздуха возникло гигантское насекомое. Костяные лезвия вновь обрушилось сверху вниз, создавая колоссальное давление. Но и в этот раз подросток успел подставить под них щит из максимально уплотненной дымки.
  - Лик-лик, - гневно заверещало существо, и волна силы вновь подняла подростка над землей.
  Но на этот раз Кирилл ожидал чего-то подобного. Используя восприятие, он выпустил из спины щупальце, обхватил им дерево и позволил инерции закрутить себя как на тарзанке. Вместо бесконтрольного полета человек неожиданно для всех оказался над еще одной средней тварью. Его покрытая глянцево-черной пленкой сжатой дымки правая рука вонзилась в голову существа. Силы хлынула в истерзанное тело освежающей волной. Исходя темным дымом, стремительно начали зарастать повреждения.
  - Ты следующий, таракан-переросток, - яростно выкрикнул Кирилл.
  Его внутренний хищник кровожадно оскалился, а кровь вскипела от избытка адреналина.
  - Лик-лик, - заверещало насекомое, и парень ощутил, что остальные ресу стремительно удаляются от места схватки.
  Очевидно, Ликк больше не желал давать ему возможность исцелиться и пополнить силы. Вскинув 'Первопроходца' к плечу, Кирилл принялся посылать в тварь очередь за очередью. Из-за предельно сжатой дымки выстрелы превратились в тончайшие спицы черного света. Ликк тут же сорвался с места. Его четыре ноги с одинаковой легкостью перебирали что по земле, что по деревьям. Существо двигалось с такой невероятной скоростью и непредсказуемостью, что Кирилл просто не успевал поймать его в прицел.
  Костяное лезвие ударило сверху. Человек подставил под него окутанный плотной дымкой СК. В тот же миг второе лезвие ударило справа. Вонзив щупальца в землю и деревья, Кирилл практически успел вывести себя из-под атаки, но на его груди все же появилась длинная рана.
  'Слишком быстро. Между нами слишком большой разрыв' - оценил Кирилл, который, перебирая щупальцами, выпрыгнул обратно к капсуле.
  Следом за ним из джунглей на огромной скорости вылетел ресу.
  - Бета, сейчас! - неожиданно выкрикнул подросток, и сломанная турель, которая оказалась под одной из лап существа, превратилась в ослепительный огненный шар.
  Вцепившись щупальцами в землю, человек тут же выстрелил собой словно из катапульты. Его руки превратились в угольно-черные клинки максимально сжатой дымки и вонзились в треугольную голову ровно между глаз ошеломленного взрывом насекомого. В тот же момент костяное лезвие пронзило человеческое тело насквозь.
  - Кха, - изо рта подростка полилась кровь.
  Внутренности вспыхнули огнем. Полный гнева и ярости взгляд человека уперся в равнодушные глаза ресу. На мгновение все застыло в молчании. А затем существо медленно накренилось и обрушилось на землю. Его глаза заволокла белесая пленка. В тот же момент в тело человека хлынула дымка. Хрустнуло и вышло из раны длинное костяное лезвие. Как и с оторванной рукой, повреждения начали заживать с просто ошеломляющей скоростью.
  - Так-то, - подросток со злостью пнул гигантское тело. - Еще не родился тот таракан, что убьет человека.
  'Осталось еще двое. Раз они разумны, нельзя дать им возможность рассказать обо мне остальным' - не дал захватить себя эйфории Кирилл.
  Восприятия неожиданно раскинулось на ошеломляющие сорок метров и с легкостью обнаружило обе цели. Твари явно почувствовали смерть своего вожака и теперь драпали от места схватки. К счастью для Кирилла, им не хватило ума разделиться. Выпустив щупальца, подросток бросился следом. Бежать таким образом оказалось неожиданно удобно. С помощью дополнительных конечностей Кирилл совершал высокие прыжки, отталкивался от стволов, увеличивая собственную скорость, и корректировал направление. В считанные минуты он настиг обоих беглецов. Тускло сверкнули полосы темного дыма, и дуги лезвий перерубили их тела.
  На этот раз Кирилл ощутил разве что едва заметную бодрость.
  'Похоже, подняться на убийстве слабаков не получится' - оценил он ситуацию.
  Тяжело вздохнув, Лисицкий двинулся обратно к капсуле. То, что раньше казалось ему опасностями джунглей, теперь преодолевалось мимоходом. После убийства насекомоподобной твари его силы возросли в разы. Четкость и радиус восприятия, поражающая мощь дымки, ее управляемость - серьезно увеличились абсолютно все показатели. Физически Кирилл так же пребывал в наилучшей своей форме. Энергия просто переполняла его тело.
  И все же больше всего ему сейчас ему хотелось упасть на мягкую кровать, закрыть глаза и насладиться тишиной. Схватка морально вымотала его до самого дна. В голове поселилась тяжелая свинцовая пустота. Возможно, так выглядели последствия ментального удара, который лишь чудом не стоил Кириллу жизни.
  - Бета, я немного отдохну, - в очередной раз приваривая дверь в проеме, произнес подросток.
  - Принято, - обычным для виртИна приятным голосом отозвалась система. - Возможно, вы желаете пообедать перед сном? По вашему расписанию сейчас время приема пиши.
  - Пожалуй, ты права, - согласился Кирилл.
  На самом деле, есть подростку совершенно не хотелось. Однако его организм все же получил несколько серьезных ран. Пусть они излечились, но как именно работает восстановление дымки он мог разве что догадываться. В таких условиях поесть даже при отсутствии аппетита выглядело правильным решением. Из холодильника появилась мясная вырезка, а кухонный комбайн за пару минут справился с ее приготовлением. Уложив сочный прожаренный кусок мяса на подобие хлеба, который юноша готовил из съедобных трав, Кирилл приступил к трапезе. Закончился обед чашкой воды из фильтра.
  И только после этого он с наслаждением растянулся на кровати. Тяжесть в его голове немного отступила. Сон пришел быстро. Уже через минуту Кирилл повернулся на бок, скомкав одеяло, и тихо посапывал.
  *[] - такими скобками я буду обозначать то, что герой читает.
  **{} - такими - мысленную речь.
  
  Глава 4
  Проснулся Кирилл от ощущения подступающей угрозы. Это оказалось довольно странное чувство: его внутренний хищник словно выглянул из глубины души и предупреждающе ощерился. А собственным инстинктам Кирилл научился доверять.
  Его руки немедленно подхватили лежащий рядом СК, а сфера восприятия сменилась более чувствительным лучом. Медленно поворачивая его вокруг себя, Кирилл принялся сканировать окружающие джунгли на десятки метров в глубину. Однако - ничего. Но чем дольше он наблюдал, тем больше тревоги испытывал. Его внутренний хищник недовольно заворчал.
  Ни одного источника опасности. Совсем. Даже вездесущие мелкие хищники и птицы куда-то подевались. Насекомые и те либо зарылись глубоко в землю, либо спрятались в деревья. По спине подростка невольно пробежал холодок. Сон как рукой сняло.
  - Бета, твои сенсоры фиксируют что-то опасное или необычное снаружи? - обеспокоенно задал вопрос Кирилл, помня о прочитанных опасностях бестиария.
  - Все показания в пределах нормы. Из существенных отличий только собирающийся дождь, - мгновенно отреагировал виртИн.
  - Дождь, значит, - пробормотал парень.
  Убрав дверь с проема, он вышел наружу. Джунгли окутывала тишина. Ни одного шороха. Ни тени движения. Восприятие по-прежнему молчало, не в силах обнаружить угрозу, однако ощущение подступающей опасности непрестанно нарастало. Неожиданно потемнело. Кирилл рефлекторно поднял голову вверх и замер, ошеломленный.
  Небо над ним стремительно затягивало тяжелыми свинцовыми тучами. Темная масса клубилась, словно живое существо. Полыхнула вспышка грозового разряда.
  Звук грома обрушился на джунгли подобно молоту, едва не заставив человека выронить оружие, чтобы закрыть уши руками. Оглушительный грохот заполонил собою все. Раз за разом он обрушивался на джунгли, словно звук работающей в двух шагах артиллерийской системы. Ударил шквальный ветер. Под его напором застонали вековые деревья. Даже усиленный дымкой человек невольно отступил на несколько шагов. Ему в лицо ударил поток сорванных листьев и мелкого мусора. Раздался треск, и на землю посыпались сломанные ветки.
  На джунгли спустился ослепительный грозовой разряд. В глазах запрыгали яркие зайчики. Звук грома словно поглотил все пространство вокруг. Когда зрение прояснилось, человек неожиданно для себя оказался перед плотной пеленой наступающего дождя. Его четкая граница невольно вызывала ассоциацию с огромным темным покрывалом.
  А в следующее мгновение на джунгли обрушился шторм. Поле зрение мгновенно сузилось до расстояния вытянутой руки. Взвыл, терзая природу, ветер. Поднялась мелкая водяная пыль. Вокруг человека заклубилась инстинктивно выпущенная дымка. По земле побежали стремительно набирающие силу ручейки воды.
  Величие разбушевавшейся стихии поражало. Кирилл никогда в своей жизни не видел ничего подобного. Страх и восхищение сплелись в его душе в тугой клубок.
  Из созерцательного состояния его выдернул очередной грозовой разряд, который обрушился на джунгли совсем рядом. Как только в глазах престали плясать ослепительные блики, Кирилл тут же нырнул обратно в капсулу.
  - Дождь, говоришь? Ха-ха! - закрывая проем неизменной дверью, нервно хохотнул подросток.
  Его сердце стучало в груди, как сумасшедшее. По идее, даже такой шторм не представлял для спасательной капсулы никакой опасности: все же она рассчитывалась на куда более высокие нагрузки - но чувство подступающей угрозы никак не желало утихать. Все его новоприобретенные инстинкты буквально кричали: 'Спасайся. Ищи укрытие'.
  - Да ладно, это же просто дождь, - попытался успокоить сам себя Кирилл, стряхивая капли воды с гидрофобного покрытия комбинезона. - Что может случиться?
  Неожиданно пол капсулы накренился. Раздался скрип. Кирилл удержал равновесие только благодаря инстинктивно выброшенным щупальцам дымки. Восприятие тут же сообщило, что спасательная капсула провалилась в грязь, в которую дождь с какой-то аномальной скоростью превратил почву, и уже скрылась в ней почти наполовину. Более того, джунгли вокруг буквально захлестнуло грязевыми потоками.
  - Мать вашу, - выругался подросток.
  Во все стороны от него хлынула дымка. Ее потоки проникли сквозь броню капсулы и начали формировать под ней несколько колонн из спрессованной до состояния камня земли. Погружение удалось остановить.
  - Фух, - с облегчением выдохнул он.
  И тут же что-то тяжелое, влекомое грязевым потоком с огромной скоростью, врезалось в несколько крайних колонн. Пол резко накренился, полетели кувырком незакрепленные вещи. Тяжелый ящик сорвался со своего места и с большой скоростью полетел в сторону человека. От возможного перелома Кирилла спасли обостренная реакция и неизменная дымка.
  Под давлением потока и тяжестью самой спасательной капсулы начали разрушаться и остальные колонны. Тяжелый удар влекомого грязью булыжника окончательно столкнул ее с места. Металл принялся погружаться все глубже и глубже в грязь, раз за разом получая удары от волочащихся по дну обломков горной породы. Секундной заминки хватило, чтобы практически полностью потерять контроль над ситуацией!
  Несмотря на значительное усиление после убийства Ликка, манипулирование многотонной капсулой все еще оставалось для подростка за пределами возможностей. Использовать обходные пути вроде тех же каменных колонн мешало постоянно движение и чудовищная инерция. В результате Кириллу оставалось только продолжать удерживать равновесия и уклоняться от летающих по капсуле предметов.
  Когда-то давным-давно Кирилл смотрел фильм о боевых искусствах. Особенно ему запомнилась сцена, в которой человек входил в комнату с вращающимися деревянными манекенами. Удары хаотично сыпались на него со всех сторон, но он успевал их все блокировать. Сейчас подросток как раз ощущал себя на месте неизвестного мастера. Разве что у него пол под ногами покачивался, а вместо блоков руками в ход шла дымка.
  Продолжалось это считанные минуты. Капсула тяжело ударилась обо что-то твердое и замерла. Подросток тут же с помощью дымки создал нечто вроде чаши, чьи каменные стенки почти полностью скрыли металл.
  - Чтоб меня... - ошеломленно выругался он и опустился в кресло.
  В принципе, ситуация не представляла из себя ничего опасного: реакции и координации подростка хватало с запасом, а в грязевом потоке вряд ли могло найтись что-то, способное повредить броню капсулы. Волнение вызывала скорее потеря контроля над ситуацией: с точки зрения Кирилла одно из самых отвратительных ощущений - чем реальная опасность. К счастью, все закончилось довольно быстро.
   Шли часы, а буря и не думала утихать. Напротив, она все набирала и набирала обороты. Ливень, рушащийся с неба, породил настоящий потоп, и вода практически скрыла верхушки деревьев. Несмотря на это, основная опасность все же миновала. Именно первая волна несла в себе основную долю камней и не выдержавших шторма деревьев. Даже ощущение надвигающейся угрозы в душе подростка немного поутихло.
  - Уровень кислорода достиг пятнадцати процентов, - неожиданно раздался голос Беты. - Рекомендую принять меры.
  - Совсем забыл, - раздосадовано воскликнул Кирилл, и хлопнул себя ладонью по лбу.
  Систему очистки воздуха-то он ведь так и не починил. Следовательно, имеющееся в наличии количество кислорода ограничено. Хорошо еще, что даже после всех перипетий капсула до сих пор сохранила герметичность. В противном случае ситуация оказалась бы гораздо опасней.
  Но, как ни крути, а пересидеть шторм на дне не выйдет. Придется выбираться на поверхность. Вздохнув, подросток устроился на самодельной кровати поудобней и направил восприятие узким лучом себе под ноги. В первую очередь, его интересовало каменной основание, которое послужило капсуле опорой. Поднять ее Кирилл мог хоть сейчас, но делать это абы как совершенно не желал. Мало ли, что может еще произойти. Ощущение подступающей угрозы хоть и поутихло, но полностью не исчезло. Напротив, после легкого спада оно вновь начало нарастать.
  Скальное основание оказалось капитальным: камень распространялся на всю дальность восприятия. На первый взгляд, никаких особых сложностей не ожидалось. Работа предстояла долгая, но без неожиданностей.
  Камень вокруг капсулы начал течь и плавиться, формируя толстые вертикальные стенки с легким уклоном. Согласно замыслу, им предстояло стать чем-то вроде пусковой шахты, по которой спасательная капсула могла бы свободно скользить как вверх, так и вниз. Последнее, конечно же, планировалось на случай опасности.
  Работала продвигалась довольно медленно: формировать стенки оказалось не так-то и просто, как виделось на первый взгляд: со временем камень приходилось вытягивать со все большего расстояния. Однако любая работа рано или поздно увенчается успехом, если приложить к ней достаточно усилий. Не стала исключением и рукотворная шахта.
  Капсула начала подниматься к поверхности.
  - Запускаю внешнюю циркуляцию, - доложила Бета.
  Кирилл же направился к выходу.
  'Давно пора было починить дверь' - мелькнула в его голове запоздалая на пару недель мысль.
  Вспыхнул синей пленкой энергетический барьер. Тот самый, что когда-то не сумел удержать ресу с шипами. В его оправдание следует отметить, что конструкторы и не ставили перед ним таких задач. Барьер хоть и обладал защитным функционалом, в первую очередь все же предназначался для удержания атмосферы при открытии двери. С дождем и штормовым ветром он так же справлялся на ура, однако видимость скрывал полностью. Человек шагнул наружу.
  В грудь врезался шквальный ветер, ледяными иглами вонзился ливень, а в глазах замелькали бесчисленные фиолетовые грозовые разряды. На слух обрушился грохот грома. Вокруг тела человека тут же взметнулся кокон дымки. Зрению он не мешал, напротив, с его помощью Кирилл наконец-то сумел различить происходящее хотя бы на несколько десятков метров вокруг.
  Картина завораживала. Абсолютно ничего не напоминало, что когда-то в этом месте зеленели густые джунгли. Вода полностью скрыла многометровые деревья, а по ее поверхности скользили поднимаемые ветром пенные волны.
  - Невероятно, - произнес парень, ошеломленный происходящим.
  - Рекомендую вернуться в капсулу. Близкий удар молнии опасен для организма, - раздался предупреждающий голос Беты.
  - Да, ты права, - очнулся Кирилл и шагнул обратно за пленку защитного поля. - Капсула не пострадает?
  - Экранирование установлено штатно, - проинформировала Бета.
  Если бы виртИн мог оскорбляться, без сомнения это бы он и сделал.
  - Хорошо, - кивнул парень, стряхивая капли с комбинезона. Его переполняли эмоции. - Вот это дождик. Настоящий Всемирный потоп. Что-то я такого в бестиарии не припомню. Интересно, когда он сойдет? Или это целый сезон, как муссоны на Земле?
  Эмоции не спешили утихать. Возбуждение вылилось в жажду деятельности.
  - Бета, начать ремонт системы очистки воздуха, - приказал Кирилл.
  - Принято. Кабель Б-13, разрыв, - вызывая чувство дежавю, произнесла система.
  Подросток отправился в указанную на схеме точку.
  Прошло три дня, а шторм не ослабел ни на йоту. Напротив, уровень воды поднялся еще выше.
  Каждый раз, когда Кирилл отправлялся в объятия Морфея, он опускал капсулу на дно шахты. А после пробуждения вновь поднимал на поверхность: несмотря на несколько дней практически непрерывного ремонта система очистки воздуха так и не начала функционировать. Ее повреждения оказались слишком обширны. Довольно часто в капсулу били молнии, но никаких последствий их попадания так и не повлекли.
  Начала заканчиваться пища. С водой проблем не возникло: дождевая после очистки вполне годилась в питье - а вот заготовить достаточно мяса и съедобных растений человек так и не успел. В результате ему не оставалось ничего другого, кроме как нырнуть в дождевое озеро и попытаться добыть там хоть какую-нибудь живность. Спасательный комбинезон мог накапливать объем кислорода, которого хватило бы для дыхания в течении получаса. Достаточно ли этого? Сложно сказать, но Кирилла это совершенно не устраивало. Ни срок, ни необходимость полагаться исключительно на комбинезон.
  В поисках решения он обратился к своей универсальной палочке-выручалочке.
  Самым очевидным решение ему показалось с помощью дымки создать герметичную сферу, единственным предназначением которой являлось хранение воздуха. Это требовало довольно высокого контроля. Тем большего, чем большее количество сфер требовалось поддерживать.
  'Неплохая тренировка' - краем мысли отметил Кирилл, поддерживая шестнадцать таких емкостей.
  Но куда перспективней ему виделся другой путь. Правда, и требования к нему на порядок превосходили таковые к первому. Его основной служил потенциал 'познания'. Проникая в суть воды, Кирилл планировал находить молекулы кислорода, а затем с помощью дымки втягивать их в шар воздуха вокруг головы. Таким же образом он собирался удалять и избыток углекислого газа.
  К сожалению, его способностей для такого тонкого манипулирования пока еще не хватало. От каждой попытки глубокого 'познания' он почти мгновенно получал сенсорный шок. Инстинкты тут же сворачивали восприятие, однако по мозгам все равно било порядочно. В результате такие тренировки напоминали скорее некую скрытую форму мазохизма.
  - Так, ладно, пока и сферы сойдут, - потерпев в очередной раз неудачу, пробормотал парень.
  Его спину приятно холодил металлический пол, а в голове пульсировала постепенно затихающая боль.
  Раз приняв решение, Кирилл не привык откладывать его в долгий ящик. Хотя он так и не смог добиться достаточно глубокого 'познания', у него все еще оставались сферы. На данный момент максимально он мог поддерживать их в количестве семнадцати штук. Каждая из них содержала воздуха примерно минут на пятнадцать.
  Однако такое количество сфер требовало полного внимания с его стороны. Попытка спуститься в таком состоянии под воду превращалась в натуральное самоубийство.
  'Если подходить с точки зрения максимальной боеспособности, то количество сфер не должно превышать двух' - здраво оценил свои возможности Кирилл.
  Это увеличивало его запасы воздуха ровно вдвое. Что тоже, в принципе, довольно неплохо. В качестве оружия предстояло послужить старому-доброму 'первопроходцу', благо функционировал он в практически любых условиях.
  Застегнув шлем, Кирилл шагнул в объятия шторма. За ним из проема выплыло две сферы. Камень шахты сформировал уходящую под воду лесенку. Ее мгновенно захлестнули, порождая ливень брызг, пенные волны. В такую погоду даже простой спуск в воду оказался бы для любого обычного человека тем еще испытанием. Но не для Кирилла. Бушующие воды сомкнулись над его головой, и воцарилась тишина. Лисицкий ожидал сильного течения, но, к его удивлению, оно практически отсутствовало. Отсутствовала и поднятая штормом муть, подросток совершенно свободно видел на сотни метров вокруг: темнота не служила для его глаз серьезным препятствием.
  Уже в пяти метрах под человеком начинались джунгли. Изрядно потрепанные деревья начали выпускать новые листья. Кажется, их совершенно не смущало наступившее наводнение. Стволы плотно покрывала, тускло подсвечивая темноту зеленым светом, похожая на водоросли растительность. Вымытая земля обнажила корневую систему джунглей, превращая их нижний ярус в настоящие древесные пещеры. Благодаря восприятию, Кирилл совершенно отчетливо ощущал, что их избрало своим домом огромное количество непонятно откуда появившейся рыбы. Жизни под ним вообще оказалось необъяснимо много для зоны стихийного бедствия. Как будто природа джунглей эволюционировала в считанные дни.
  'Ненормально. Совершенно ненормально' - думал Кирилл, медленно погружаясь в озеро.
  Из-под широкого листа уцелевшего дерева в его сторону бросилась стремительная тень. К несчастью для нее, человек постоянно поддерживал вокруг себя сферу восприятия. Хватило всего пары попаданий, чтобы полностью устранить угрозу.
  К сожалению, когда Кирилл коснулся своей добычи портативным анализатором, на его экране вспыхнул ряд красных пиктограмм. Несъедобно. Вздохнув, Кирилл продолжил погружение. Мимо него медленно продрейфовал красивый синий цветок, вокруг которого раскинулись невидимые глазу тончайшие нити. От них веяло опасностью.
  Аккуратно обогнув препятствие, человек нырнул в подводные джунгли. Его путь лежал к корням: именно там разнообразие возможной еды достигало своего пика. Естественно, он не забывал проверять и попадающиеся на глаза растения. Ухватившись за корень, Кирилл уставился в царящую в этом месте темноту. Даже с помощью дымки видимость в ней падала до пары метров.
  Неожиданно взвыло чувство опасности. Выпустив пару щупалец, Кирилл начал смещаться в сторону, но слишком медленно. Что-то с легкостью рассекло и защиту дымки, и комбинезон, и плоть. Правый бок вспыхнул резкой болью. Вода окрасилась кровью. Кирилл инстинктивно выпустил пару лезвий в направлении угрозы, однако его дымка прошла сквозь это место без какого-либо сопротивления, а через мгновение с него же в сторону человека ударила широкая волна ряби. Сместившись вверх, Кирилл почти полностью избежал опасности, лишь его ноги ощутили нечто вроде вибрации. Ответная очередь из 'Первопроходца' вновь пронзила только воду.
  'Да где же ты' - разозлился подросток, уклоняясь от очередной волны вибрации.
  Как воевать с тем, чего не видишь? Даже полностью сосредоточив восприятие в направлении угрозы, он ощущал лишь непонятную размытую тень. Вновь взвыли инстинкты. Резкий нырок позволил избежать неожиданной волны ряби со спины.
  'Ну прекрасно. Эта тварь еще и не одна' - зло оскалился парень.
  Дымные щупальца впились в древесный корень и втянули его на нижний уровень джунглей.
  'В таком случае, позвольте уравнять шансы. Я не вижу вас. Вы - меня. Все справедливо' - думал Кирилл, погружаясь все глубже в сеть пещер.
  С попадающимися на пути мелкими хищниками прекрасно справлялись и простейшие лезвия. За спиной все еще продолжала ощущаться опасность. Очевидно, невидимые убийцы тоже могли каким-то образом отслеживать человека, но их метод уступал восприятию: теперь от их атак довольно часто не требовалось даже уклоняться.
  Кирилл продолжал терзать собственные силы в попытках обнаружить врага. В его голове роилось множество мыслей. Может ли быть, что его атаки все же настигают цель, но не наносят ей урона? Ну не имеют тела этих существ уязвимых точек, а все повреждения заращивают. Как вода. Это, кстати, многое бы объяснило. В таком случае может стоит попробовать атаку по площади? Что-то вроде взрыва. Откуда, только, его взять?
  Или их тела способны терять материальность? В таком случае взрыв не поможет. Хотя вряд ли они способны поддерживать это состояние бесконечно, так что можно попытаться измотать их потоком лезвий.
  Или просто сбежать? Нет, не вариант. Если он не научится справляться с опасностями подводного мира, останется только умереть с голода.
  Между тем гонка по древесным пещерам продолжалась. В сторону подростка все так же летели волны ряби. Без особого успеха, впрочем: с помощью щупалец и темноты пещер он с легкостью избегал опасности.
  'Ага, тратьте силы, тратьте. Все равно не попадете' - зло думал Кирилл.
  Кажется, поняли это и преследователи. Неожиданно они словно слилась в одно существо. Вода перед ними забурлила, и в сторону человека ударила небольшая, с кулак размером, туманная сфера. С каждым покрытым сантиметром она становилась все больше и больше. Пространство наполнила мелкая древесная пыль и песок. Чувство опасности просто взывало. Кирилл тут же скрылся в коконе максимально уплотненной дымки. Мощная сила врезалась в его тело, подхватила и повлекла за собой. От чудовищной вибрации огнем скрутило внутренности, острой болью вспыхнули зубы и помутилось в голове.
  Окутанное черной дымкой тело человека глубоко впечатало в скальное основание. Судорожный вдох. Вместо воздуха из поврежденного комбинезона в легкие попадает пресная вода. Только закаленная воля не позволила сознанию впасть в панику. Чудом уцелевшая сфера с воздухом опустилась на голову человека. Последовал продолжительный кашель.
  На одних инстинктах Кирилл с помощью щупалец вытянул свое тело из-под удара очередной вибрационной волны.
  'Передышка. Мне нужна передышка'
  В руках человека появилась угольно-черная сфера. Впервые он сжал дымку в столь малом объеме: смертельная опасность помогла ему преодолеть собственный предел - и только после этого осознал, что совершенно не контролирует свое творение. Вокруг крохотного шарика начали закручиваться, стремительно втягиваясь внутрь, потоки темноты. Казалось, что задрожало само пространство. Невидимые убийцы со всей возможной скоростью бросились прочь. Раздался хруст раздробленных пальцев, и все утонуло в чернильной темноте.
  Сфера темноты достигла десяти метров. Двадцати. Тридцати. Под ее давлением с одинаковой легкостью распадалось в пыль абсолютно все: и дерево, и камень, и прыснувшие в панике морские обитатели, и невидимые убийцы. Все исчезло, поглощенное чернильной темнотой. Достигнув тридцати метров, сфера застыла, медленно вращаясь вокруг своей оси.
  Лишь спустя долгую минуту она начала медленно уменьшаться, открывая зеркально-гладкие срезы. В ее центре, бережно прижимая к груди покалеченные руки, висел человек. Вода вокруг него окрашивалась кровью. С трудом взмахивая ногами, он медленно начал подниматься к поверхности. Несмотря на очевидную слабость жертвы, ни один хищник не рискнул покинуть укрытия.
  Лицо человека скривила гримаса боли. Из его спины возникла пара щупалец. Дым, из которого они состояли, колебался и расплывался, а сами они едва шевелились. Кое-как цепляясь эти отростками за камень, подросток начал подниматься по каменной лестнице. Боль от искалеченных рук проникала, казалось, в самое сердце. Мощный порыв ветра швырнул его на камень. Острая вспышка боли! Из груди человека вырывается громкий стон. Щупальца поднимают скрючившееся тело и тянут его в капсулу. Ставят на место дверь.
  - Кха-кха, - раздирает Кирилла кровавый кашель.
  Металлический пол украшается алыми каплями. Дымка бурлит внутри тела. Если бы не она, человек бы умер сразу же после взрыва черной сферы. Да и сейчас только она поддерживала в нем жизнь. Отсюда и невероятная слабость. К сожалению, поддерживать, это все, на что ее хватало. Если ничего не изменится, исцеление ран займет столько же времени, сколько и у обычного человека. Месяцы. Верная смерть.
  - Я должен... жить. Должен, - шипит парень.
  Усилием воли он убирает дымку, что поддерживала его раздробленные руки, и направляет ее к мозгу.
  До этого момента Кирилл думал, что знает, что такое боль. Он ошибался. Не даром говорят, что нервы пальцев напрямую связаны с сердцем. Весь его мир утонул в ослепительной боли. Раздробленные пальцы вспыхнули адским пламенем, сжигая волю и разум, оставляя одни лишь животные инстинкты. Раздался надрывный крик, больше напоминающий звериный вой. Заскребли по металлу ноги. Сознание милосердно погасло.
  Когда подросток очнулся, дымка уже вновь равномерно распределилась по его телу, поддерживая жизнь. Из-за потери контроля все его усилия пошли прахом.
  'Нельзя отключаться. Нужно держаться как можно дольше. Иначе - смерть' - подумал Кирилл.
  Любой нормальный человек предпочел бы умереть, чем вновь испытывать подобную боль. Но только не Кирилл. Его воля к жизни уже давно приобрела по-настоящему пугающие размеры.
  Дымка вновь потекла по искалеченным рукам к мозгу. В глубине души подросток надеялся, что во второй раз боль уже не окажется столь сильна. Человек ведь такое существо, которое ко всему приспосабливается. Даже к сводящей с ума боли.
  Тщетные надежды. Боль не ослабела ни на грамм. Искалеченное тело изогнулось до хруста в позвоночнике. На прокушенных губах выступила кровь, глаза покраснели от лопнувших капилляров. Но сознания Кирилл не потерял. Всей своей волей он пытался не дать боли взять верх, жестко контролируя процесс исцеления. В его сознании билось только одно желание: жить.
  Наконец дымка полностью излечила повреждения мозга и потянулась к остальным органам: легким, сердцу, желудку, печени. Благо больше терпеть невыносимую боль уже не требовалось: к этому моменту восстановление набрало критическую массу и теперь только наращивало свой темп, так что часть дымки удалось отправить и в руки.
  К концу исцеления на металлическом полу остался лежать тяжело дышащий, но абсолютно здоровый человек. В его голове царила пустота. Ни одной мысли. Даже проблеска. Он тупо смотрел на стену перед собой и не видел ее. Лишь в теле гуляло наслаждение, вызванное отсутствием боли.
  'Неужели все?' - появилась откуда-то в пустоте мысль.
  - Во время выздоровления рекомендуется придерживаться высококалорийного питаний, - неожиданно раздался голос.
  Если бы Кирилл мог, он бы испугался. Но душевных сил не осталось даже на это.
  'Это же Бета' - появилась вторая мысль.
  Словно робот, человек поднялся с пола и направился к холодильному шкафу. Вытащил из него кусок мяса и сунул тот в комбайн. Затем достал тарелку и кружку. Вытряхнул поджаренное иясо в приготовленную посуду и принялся за еду.
  - Здоровый сон полезен для восстановления, - выдала следующую рекомендацию Бета.
  Сознание Кирилла погасло, стоило только голове коснуться подушки.
  Шли часы, за толстой броней продолжал бушевать шторм, а подросток все еще неподвижно лежал в постели. Только легкое сопение подсказывало, что он не умер. Проснулся Кирилл спустя почти двадцать часов. Странное опустошение в мыслях прошло, однако они все еще ворочались тяжело и лениво, хаотично перепрыгивая с одного на другое.
  'Вот это меня накрыло. Как приход у наркомана' - лениво подумал Кирилл.
  'Что это вообще такое было?' - перескочили на разрушительный эффект черной сферы мысли.
  Конечно, Кирилл уже не раз пытался концентрировать дымку в одной точке. А как еще тренировать силу сжатия? Но до вчерашнего дня потеря контроля над этой сферой выражалась исключительно в отталкивающем эффекте. Едва ощутимом для подростка и более тяжелом для его окружения. Дымка вообще крайне неохотно вредила собственному пользователю. Взять обычное лезвие. Там, где оно с легкостью рассекало бронированного хищника, на теле подростка оставалась лишь неглубокая рана.
  'Но вернемся ко взрыву' - одернул себя Кирилл, почувствовав, что его мысли уплывают куда-то не в ту сторону.
  Если раньше происходило лишь высвобождение и отталкивание, то почему в этот раз все вокруг вдруг распалось в пыль? Подросток нахмурился, пытаясь воссоздать в памяти произошедшее до мельчайших подробностей. Погружаясь все глубже и глубже в воспоминания, он неосознанно расположил ладони с согнутыми пальцами друг над другом. Словно наяву он ощутил давление от вращающейся между ними угольно-черной сферы. Она поглощала все больше и больше дымки.
   На грани сознания мелькнуло едва уловимое ощущение. Как будто дымка в его руках изменилась: стала плотнее и агрессивней. В пальцах вспыхнула боль.
  - Ш-ш-ш, - зашипел подросток и затряс руками, выпав из спонтанного транса.
  Вспомнить до конца, что же тогда произошло, ему так и не удалось. Но и увиденного хватило для выводов. Судя по всему, после достижения определенной степени сжатия, дымка как бы эволюционирует: становится сильнее и приобретает новые свойства. Контролировать ее в таком состоянии на порядок сложнее - не выполнимая, на текущий момент, задача для подростка. Взрыв - закономерный результат.
  Кирилл поднял руки на уровень груди. В своих пальцах он до сих пор ощущал плотные злые частички тьмы. Дымка подавляла их действие, но если ее убрать, то по нервам словно электрическим током стегало.
  - Что же ты такое, - пробормотал, не спуская взгляда с подрагивающих пальцев, подросток.
  Ответа, по понятным причинам, не последовало. Несмотря на то, что родились черные искорки из принадлежащей человеку силы, любые его усилия они полностью игнорировали. Казалось, что единственное их предназначение - разрушать. Удалить их так же не получилось. По всему выходило, что с подобным эффектом на некоторое время придется смириться. Главное не забыть об этом маленьком нюансике в пылу схватки.
  'Интересно, что это все-таки были за твари?' - перескочили на другую тему мысли.
  Честно говоря, Кирилл так и не понял, с кем ему пришлось иметь дело. Невидимые убийцы определенно пользовались дымкой, чтобы создавать свои волны вибрации, однако после их убийства не последовало привычного прилива силы. Возможно, виной тому необычный способ убийства, но инстинкты подсказывали, что дело в данном случае не в этом.
  Лучшим решением выглядело найти еще одну такую тварюшку и внимательно ее изучить, однако, если принимать во внимание результат схватки, еще вопрос кто кого найдет.
  Самое поганое, что Кирилл так и не сумел выяснить, какое же собственно оружие против них эффективно. Не считая угольно-черной дымки, которая с успехом могла прикончить и его самого. Взрыв? Возможно. Но даже если предположить, что его окажется достаточно, чтобы решить проблему с невидимыми убийцами, в капсуле все равно полностью отсутствовали необходимые для его создания материалы. 'Первопроходец' и тот работал на магнитном, с использованием энергетических барьеров, принципе.
  - Мда. Ну и что мне с вами делать? - задумчиво пробормотал Кирилл.
  
  Глава 5
  - Эксперимент под номером двенадцать. Рабочее тело - два литра воды. Степень сжатия и температура максимальные, - увлеченно диктовал исходные данные очередного эксперимента Кирилл.
  Каждое произнесенное им слово скрупулезно фиксировала установленная в недрах ТиЭй программа. Под звуки его голоса в заполненный водой тяжелый стальной ящик начала погружаться небольшая сфера дымки. Захлопнулась крышка. Щелкнули замки.
  - Во славу науки! - воскликнул подросток, и вокруг него взвился плотный кокон дымки.
  Бумкнуло. Тяжелый стальной ящик подпрыгнул, как игрушечный. Прочные стенки вздуло пузырем.
  - Затраты силы высокие. Мощность умеренная. Есть выброс дымки, - прокомментировал увиденное Кирилл и снял защиту.
  Когда выяснилось, что взрывчатые вещества в капсуле отсутствуют от слова 'совсем', ему пришлось искать альтернативные пути получения нужного результата.
  Мощности детонации чистой дымки оказалось совершенно недостаточно, чтобы причинить кому-либо серьезный ущерб. К ее агрессивному состоянию, по понятным причинам, подросток прибегнуть не рискнул. Вместо этого он продолжил экспериментировать с тем, что имел. В серии коротких опытов удалось выяснить следующее: если сразу после взрыва стянуть высвобожденную дымку в иглы, то убойная мощь такого приема существенно возрастала. Контроля, конечно, требовалось существенно больше, но и результат того стоил. По итогу получилось неплохое оружие против скопления противников. Вот только к текущей ситуации оно совершенно не подходило. Какой толк дырявить воду?
  Если говорить о чистой мощи, то тут лидировал заряд на основе металла. При его детонации стальные стенки ящика рвало как бумагу, а осколки превращались в дополнительный поражающий фактор. Кроме того, этот вид заряда лидировал и с точки зрения простоты создания. Несмотря на то, что первоначальный нагрев требовал довольно много усилий, дальнейшее его поддержание давалось легко и практически не требовало внимания.
  Проблема заключалась в том, что при детонации этого вида заряда поражающие факторы наносили исключительно физический урон. Никто не мог гарантировать, что он хоть как-то подействует на невидимых убийц. Именно так, к слову, решил назвать новых врагов Кирилл. В свете всего вышесказанно на свет появился третий вид заряда, чей взрыв превосходил по мощи сферу на основе чистой дымки, но уступал заряду из расплавленного металла. Но при этом, в отличие от последнего, он так же содержал в себе разогнанные частицы силы. Комплексному воздействию Кирилл доверял больше.
  - Владыка, ваши эксперименты не безопасны, - неожиданно раздался встревоженный женский голос. Конечно же, он не мог принадлежать никому другому, кроме Беты.
  Несмотря на то, что псевдоинтеллекты не способны испытывать эмоций, это совершенно не означало, что человечество не придумало способа их успешно эмулировать. По умолчанию личностная матрица у псевдоинтеллекта спасательной капсулы отсутствовала, но несколько предустановленных на выбор все же имелось.
  - Думаешь, меня прихлопнет прыгающим ящиком? - рассмеялся парень.
  - Человеческая плоть хрупка, Владыка, - с почтением произнесла Бета. - А ящик тяжел. Нельзя исключать и такой вариант.
  - Когда ты успела стать такой пессимисткой, Бета? - откликнулся Кирилл. Металл ящика под его руками тек и возвращался в первоначальную форму.
  - Владыка, позвольте заметить, что за время моего функционирования вы получили двадцать восемь травм различной степени тяжести. Попали в зону стихийного бедствия. Оказались при смерти. Владыка, учитывая ваш образ жизни, я скорее излишне оптимистична, - все тем же почтительным тоном продолжила Бета.
  'Интересно, что за оригинал ее создал?' - в который раз задал сам себе вопрос Кирилл.
  Дело в том, что не все личностные матрицы одинаково хороши: чем естественней ее поведение, тем она дороже. Общаться с бюджетной сборкой то еще удовольствие. Что касается 'Верной приспешницы', то непонятно каким образом она вообще могла оказаться в банке данных обычной спасательной капсулы: несмотря на все ее странности, реакции этой матрицы с трудом удавалось отличить от человеческих.
  - Не веришь ты в меня, - усмехнулся Кирилл и дымкой отправил ящик обратно в крепление.
  - Владыка велик, - немедленно откликнулась Бета.
  - Именно так. И не забывай об этом, ящик сарказма, - отрезал Кирилл.
  - Технически говоря, я скорее сфера, - вкрадчиво заметила Бета.
  - Мелкие детали можешь оставить при себе. Владыка дозволяет, - усмехнулся юноша и шагнул сквозь энергетический барьер в объятия шторма.
  Природа встретила человека неласково: пригоршней колючего ливня в лицо. Грозно полыхали небеса.
  'Кажется, молний стало раза в два больше' - оценил светопреставление Кирилл. Явление, что ни говори, настораживающее. Особенно, если к нему присовокупить постоянно усиливающееся чувство наступающей опасности. И все же на первом плане сейчас стояла совсем другая проблема.
  Подводный мир за прошедшую пару суток разросся еще больше. Деревья практически полностью восстановили свою листву. Рыбы выбрались из корневых пещер и теперь прятались в их зелени. Появились какие-то насекомые и рачки. Но больше всего внимания привлекали красивые дрейфующие цветы. Их стало в разы больше. Озеро превратилось в прекрасный цветущий сад. Но и двигаться, чтобы не задевать их нити, стало намного труднее.
  Прочесывая воду концентрированным лучом восприятия, Кирилл начал погружаться все глубже и глубже в дождевое озеро. Из-под широкого листа в его сторону бросилась уже знакомая по виду хищница. Позволив рыбине подобраться на расстояние пары метров, парень ювелирным ударом лезвия отсек ей голову.
  После происшествия с угольно-черной сферой и последующего исцеления, его контроль над дымкой существенно возрос. А вместе с ним и скорость лезвий. Кроме того, теперь за ним следовало не две, а сразу три сферы с воздухом. При этом нагрузку он испытывал одну и ту же. Можно было сказать, что его контроль шагнул на новую ступень развития.
  Покончив с хищницей, подросток осторожно двинулся дальше. Ни на секунду он не забывал, что где-то рядом могли притаиться невидимые убийцы. Периодически на неповоротливую добычу в виде человека клевали и другие местные обитатели. И далеко не все схватки дались подростку так же легко, как первая. Вынужденная постоянно конкурировать с обладателями дымки, фауна Рруа приспособилась и выработала невероятно эффективные механизмы защиты и нападения.
  Одна рыбина, к примеру, стреляла с гребня отравленными иглами. Причем каждый такой снаряд обладал серьезным импульсом. Другая - выплевала полутораметровые струи кипятка. А странного вида рак спрятался в такой прочный панцирь, что его не взяли даже лезвия сжатой дымки.
  Кстати, именно с ним схватка отняла больше всего времени и сил. Проклятое членистоногое совершало стремительные рывки с помощью своего мощного хвоста и наносило сокрушительные удары усиками, которые больше походили на кнуты. Вкупе с высокой защитой все это делало из него грозного противника даже для обладателя дымки. Победить членистоногое удалось только раз за разом атакуя в одну и ту же точку. Когда броня треснула, его минуты оказались сочтены. Рак, кстати, оказался вполне себе съедобным.
   На границе восприятия мелькнуло знакомое бесформенное ощущение. Невидимый убийца неторопливо плыл куда-то на север. Судя по всему, Кирилл засек его с расстояния большего, чем тот мог заметить его.
  Дымка вокруг подростка пришла в движение. Ее потоки устремились вперед, формируя перед ним метровую сферу. Заключив воду в непроницаемый кокон, она начала сжиматься. Дымка проникла между молекулами вещества. Температура воды начала стремительно повышаться.
  Тварюшка что-то почувствовала. Но слишком поздно. Когда она бросилась к человеку, в ее сторону уже отправился небольшой шарик плотной дымки.
  Грохнуло. Мощный взрыв сотряс воды озера. Поплыла к верху брюхом оглушенная рыба. Раздробило в мелкую щепу несколько деревьев. Бедное существо же буквально испарило. Сам Кирилл даже с учетом расстояния не пострадал только благодаря защите дымки.
  'Мощно' - с некоторым удивлением отметил он.
  До этого момента Лисицкий экспериментировал лишь с небольшим количеством рабочего тела. Кто мог предположить, что из-за его увеличения мощность взрыва настолько возрастет? Уж точно не подросток, который и сам-то процесс себе представлял весьма смутно.
  Справившись с удивлением, Кирилл выпустил десятки дымных лезвий: мясо рака - это, конечно, хорошо, но и рыбка лишней не будет. С легкостью обезглавив беспомощных озерных обитателей, парень принялся притягивать к себе одну добычу за другой и проверять каждую анализатором. По итогу лишь две рыбины оказались относительно съедобны.
  Возвращение в капсулу прошло на удивление гладко. По дороге Кирилла атаковала лишь какая-то похожая на мурену тварь с выпученными глазами. Которая, кажется, и сама ошалела от собственной храбрости. На финальный итог, впрочем, это никак не повлияло.
  Настолько гладкое возвращение, скорее всего, произошло благодаря неплохо подчищенной ранее дороге. Вообще-то, первоначально подросток собирался подняться к поверхности озера и двинуть к капсуле прямым путем, но, хорошенько подумав, отказался от этой идеи. Во-первых, в воду озера регулярно били грозовые разряды. Пусть дымка надежно защищала его от последствий, но к чему ненужный риск? Во-вторых, что куда важней, на фоне поверхности воды силуэт человека представлял собою просто идеальную мишень.
  - Сова, открывай холодильник, медведь пришел, - провозгласил подросток, с помощью дымки затаскивая добытое мясо в капсулу.
  - Сова? Медведь? Владыка, я ведь вас предупреждала об ударах по голове. Советую срочно провести диагностику, - раздался приятный встревоженный голос.
  - Это шутка такая, Бета, - вздохнул Кирилл, укладывая толстые пласты мяса в услужливо распахнутый холодильник.
  - Ха-ха. Очень смешно, Владыка. Ха-ха, - совершенно безэмоционально изобразила смех Бета.
  - Интересно, если я изменю твои голосовые настройки на кряканье Дональда Дака, ты такой же разговорчивой будешь? - произнес подросток, отрезая от шмата рыбы тонкий до полупрозрачности кусок.
  - Владыка, прошу вас, будьте благоразумны. Помните о комфортном психологическом состоянии, - встревоженно откликнулась Бета.
  - О нем и забочусь, - ухмыльнулся Кирилл.
  В этот момент комбайн, наконец, издал характерный писк, и из его нутра появился поддон, на котором покоился прекрасно прожаренный, распространяющий по помещения одуряющий до слюноотделения запах, золотистый кусок рыбьего филе. Даже Бета замолчала, осознав всю значимость момента.
  ***
  Так и потянулись дни за днями. Впервые Кирилл пожалел, что в местных сутках всего двадцать пять часов. Времени на все катастрофически не хватало. Чтобы понять и расширить пределы собственных сил ему приходилось впахивать, как проклятому. Разработка новых приемов так же занимала немало времени. Кириллу совершенно не понравилось, что, оказавшись в непредвиденной ситуации, он при всем потенциале дымки не сумел найти ее адекватного решения.
  Но большую часть времени парень все же уделял охоте и ремонту спасательной капсулы. Ощущение надвигающейся беды повисло над его головой дамокловым мечом. Именно это чувство заставляло подростка забыть обо сне и отдыхе. Такого ужаса его внутренний хищник не испытывал даже во время приснопамятной схватки с Ликком. Поэтому и крутился Кирилл, как белка в колесе. Заработала, наконец, система очистки воздуха. Наметился прогресс в реанимации двигателей.
  Раз за разом он спускался ко дну озера набираться опыта и испытать на практике новые разработки, заодно забивая закрома едой. Последнее имело первоочередное значение, ведь неизвестно, сколько времени придется просидеть в укрытии, когда беда-таки нагрянет. Его не останавливала даже возрастающая изо дня в день опасность.
  Передвигаться по одиночке невидимые убийцы перестали уже на вторые сутки. Сейчас же меньше чем вшестером их и не встретишь. Их арсенал так же претерпел серьезные изменения. К уже виденной ранее вибрации добавилось еще несколько приемов с манипуляцией температурой и формой воды. Если говорить проще, то их атаки стали содержать лед и кипяток, которыми они весьма виртуозно пользовались. Складывалось такое ощущение, что чем большее их собиралось в одном месте, тем сильнее становился каждый из них в отдельности.
  Существенно возросла и скорость их атак. Если раньше от вибрационной волны, пусть и с трудом, но удавалось уклониться, то теперь и среагировать-то получалось не всегда. Спасал только освоенный на тренировках навык вибрации. Крайне полезный, как оказалось. С его освоением защитный кокон значительно прибавил в прочности, а все атаки на основе дымки - к мощи. Кроме того, Кирилл наловчился кидать навстречу волнам вибрации таким же образом усиленные иглы, тем самым вызывая их преждевременную детонацию и сводя урон к нулю.
  Не удивительно, что в таких условиях его мастерство начало расти, как на дрожжах. Как и его боевой опыт, к слову. Каждая схватка становилась опасней предыдущей. Каждый бой как танец со смертью: одна ошибка и все. Это заставляло его кровь буквально кипеть, а инстинкты приобретать по-настоящему пугающую эффективность.
  Забавно, но этих созданий совершенно не интересовала никакая другая живность дождевого озера. Зато к человеку они слетались, словно мухи на мед. Однажды, когда этих тварей собралось больше полутора десятков, Кирилл выжил только чудом.
  Когда шестнадцать невидимых убийц вдруг распределились на две группы, Кирилл сразу понял, что сейчас последует нечто особенное. Эти существа вообще любили сливаться воедино, объединяя таким образом собственные силы и создавая по-настоящему мощные атаки. Кирилл даже навострился подлавливать их на этой привычке. Но только не в тот раз: вокруг него все еще оставалось слишком много этих созданий, которые продолжали атаковать его.
  Когда подловить невидимых убийц на этой привычке не удавалось, Кирилл предпочитал уклоняться, а не испытывать на прочность лобную кость. Дымка вокруг него немедленно пришла в движение. Но то, что произошло в следующий момент, застало его врасплох.
  Между группами невидимых убийц вдруг проскочила электрическая дуга. Раздался треск. Только невероятные инстинкты позволили Кириллу в последний момент уплотнить участок дымки, на который пришелся удар ослепительного разряда.
  Протестующе загудел, словно трансформатор, защитный кокон. Часть энергии прошла сквозь него и гремучей змеей впилась в плоть человека. Острая боль пронзила его от макушки до пяток. Дымка заколебалась, появились прорехи.
  Спасла предусмотрительность. Заряды на основе металла хоть и создавались довольно тяжело, зато поддерживались практически без усилий. Именно по этой причине Кирилл всегда имел при себе их небольшой запасец. Как выяснилось, чисто физические взрывы не могли нанести серьезного урона невидимым убийцам, но надежно глушили их на пару секунд. Хватило, чтобы прийти в себя. Следующего шанса Кирилл им уже не дал: ударил навстречу разряду потоком дымки, которую усилил вибрацией. Ослабленный заряд так и не сумел преодолеть защитный кокон.
  Ответный взрыв наконец прорвался сквозь изрядно поредевший живой заслон и разметал всю правую группу. Оставшиеся тварюшки серьезного сопротивления оказать не сумели.
  'Все, пора завязывать. Закрома уже почти забиты, очистка воздуха тоже работает в штатном режиме. Завтра, пожалуй, последний рывок. А потом - на дно. Неспокойно что-то' - исцеляя с помощью дымки многочисленные повреждения, думал Кирилл.
  Жаль, что жизнь редко считается с нашими планами. На следующий день основная часть охоты прошла по обычному сценарию, а вот во время возвращения...
  Сперва взвыло чувство опасности. А затем на тело подростка обрушилось чудовищное давление. Словно многотонный пресс сдавил его со всех сторон, не давая сделать даже вдоха. В глазах потемнело. Шар дымки, который удерживал воздух вокруг головы, лопнул, как мыльный пузырь. В легких остался лишь тот кислород, что уже успел в них попасть.
  Обыкновенный взмах руками дался Кириллу с невероятным трудом: в кости словно свинца залили. Каждое движение требовало от него просто чудовищных усилий. Поверхность озера приближалась медленно. Слишком медленно. Легкие начали гореть огнем. Вокруг продолжала бушевать его собственная дымка, с трудом удерживая чужое подавляющее давление. Злая сила накатывала подобно цунами, такая же безбрежная и беспощадная. Спасало только то, что человек ее интересовал не больше, чем букашка. В глазах потемнело.
  Отчаянным рывком Кирилл вырвался на поверхность озера. Жадный вдох. На уши обрушился давящий грохот шторма. С трудом шевеля руками, он начал двигаться в направлении вырубленных ступенек. Только благодаря бушующей вокруг него дымке Кирилла не скинуло с них мощным потоком воды.
  Между тем окружающее давление продолжало возрастать. Двигаться становилось все тяжелей. По ступенькам Кирилл уже буквально заползал. Спину резануло острой болью, веером разлетелись брызги крови: это поток чужой силы прорвался сквозь защитный вихрь дымки и врубился в плоть. За первой ласточкой последовали и другие. Чужая сила придавила Кирилла, словно таракана тапком. Одна за другой на его теле начали появляться неглубокие раны.
  Кровь из лопнувших в глазах сосудов окрасила мир красным. Сквозь эту алую дымку подросток беспомощно наблюдал, как из сердца шторма к нему приближалось нечто. Изначально лишь небольшое пятнышко на горизонте, оно превратилось сначала в холм. Затем - в дом. Судить о внешнем облике чего-то, по большей части скрытого водой и бушующими волнами, довольно затруднительно, но то, что осталось на виду, напоминало ската: характерное плоское тело, 'крылья' и похожие на рожки головные плавники.
  Но кроме сходств имелись и серьезные отличия. Например, всю переднюю кромку его крыльев украшали серьезные, различимые даже с такого внушительного расстояния, шипы. Они же во множестве покрывали и его спину. Непрерывный поток сходящих с неба молний притягивался ими, словно громоотводами. Со стороны казалось, что существо венчала величественная грозовая корона.
  Нечто стремительно приближалось. Его тело закрыло собою всю линию горизонта, на десятки метров возвышаясь над водой. Исходящее давление силы продолжало терзать тело человека.
  За прошедший час он почти сумел добраться до спасательной капсулы. Цепляясь пальцами, обламывая ногти, он продолжал ползти. Весь в крови, Кирилл обессиленно перевалился за порог капсулы.
  - Бета, - выдохнул он и зашелся в приступе кашля. Пол украсили пятна крови. Приступ продолжался почти минуту. - Бета, нужно перепрыгнуть эту тварь. Кха-кха.
  - Владыка, двигатели все еще неисправны, - обеспокоенно доложил виртИн. - В лучшем случае, импульса хватит только для подъема.
  - Плевать. Делай, что получится, - прохрипел Кирилл.
  - Повинуюсь, Владыка, - прозвучал в ответ покорный голос.
  Существо продолжало приближаться. Только вблизи удалось оценить насколько же оно на самом деле огромное. Гладкая черная кожа выступала из воды на десятки метров в высоту и на столько же уходило в глубину, едва не царапая дно. Широкое тело простирало на километры. Такое огромное создание просто не могло существовать в природе. Даже с учетом возможностей дымки, ему приходилось поддерживать вокруг себя настоящее море.
  Перед существом катилась высокая волна. За минуту до того, как она захлестнула крохотную капсулу, вспыхнуло насыщенно-оранжевое сияние двигателей. Металлическая капля начала медленно подниматься вверх. Сияние налилось цветом. Ускорение значительно возросло. Серебристый шарик начал стремительно набирать скорость на фоне наступающей черной громадины. Вот он преодолел ее край и продолжил взбираться все выше в небо.
  Неожиданно одна из пляшущих молний изогнулась и краем зацепила металлическую каплю. Сияние померкло. Последовал еще один разряд. И еще. Оранжевая полусфера двигателей под капсулой практически потухла. Серебристый шарик начал падать. Лишь у самой поверхности сияние вновь налилось силой, но его хватило только на то, чтобы смягчить удар. Человека подбросило вверх. Раздался скрежет.
  Смятый металлический шарик под действием инерции покатился по черной гладкой поверхности. Тело внутри него мотало, как в центрифуге. Только благодаря защитному вихрю дымки, которая продолжала отражать давление чужой силы, его не переломало, словно куклу.
  Подпрыгнув на небольшом бугорке, серебристый шарик столкнулся с одним из шипов. От чудовищного удара смялась даже толстая броня. Полетели искры. Покачнувшись, капсула тяжело завалилась назад. Тело человека рухнуло на пол.
  - Целостность восемьдесят два процента. Семьдесят пять. Шестьдесят девять. Шестьдесят три, - с момента катастрофы четкой скороговоркой информировала единственного живого обитателя капсулы Бета.
  Вот только услышать он ее не мог: чужая сила продолжала терзать его тело. Все новые и новые потоки враждебной энергии скальпелями проходили сквозь бушующую защиту дымки. Подросток находился на самой грани смерти. Его сознание держалось только на мысли, что иначе все, второго шанса не будет.
  Неизвестно, сколько он балансировал на этой грани. Сила, которая проходила сквозь его тело оказалась не враждебна. Агрессивна по своей природе, разрушительна. Но не враждебна. Просто тело Кирилла не могло выдержать ее присутствия.
  Собственная сила человека попыталась смешаться с этим агрессивным потоком, смягчить, перенаправить. Подчинились лишь крохи. Но хватило и этого: энергия титанического ресу обладала просто невероятным могуществом. Тело человека начало восстанавливаться с потрясающей скоростью. И тут же разрушаться. И снова восстанавливаться.
  Кирилл потерял счет времени. Его тело умирало и возрождалось в бесконечном круговороте боли. Ему не требовалось ни вода, ни еда, благодаря могуществу чужой силы он не испытывал никаких физических потребностей. Только боль.
  Постепенно его тело начало адаптироваться к воздействию агрессивной и разрушительной энергии. Наносимые ею повреждения так же становились все менее и менее серьезными. Быстрее заживали. Благодаря постоянному давлению, собственная сила человека начала расти с каждым часом.
  Наконец настал момент, когда кокон вокруг него стал достаточно плотным, чтобы полностью исключить проникновение чужой силы. Еще некоторое время потребовалось на окончательное восстановление. Уперевшись руками в пол, подросток поднялся на ноги.
  - Владыка, рекомендую прием пищи и обильное питье. Согласно моим данным, вы девятнадцать дней и восемь часов находились без них, - обеспокоенно заговорила Бета. - Так же констатирую серьезную потерю крови.
  Все же виртИн всегда остается лишь виртИном. Даже с самой совершенной личностной матрицей. Так что никакого удивления в связи с ситуацией так и не последовало.
  - Да-да, знаю, - охрипшим голосом произнес Кирилл, который не испытывал даже тени жажды.
  Проведенные под пыткой дни рассказали ему о собственной силе больше, чем сам он мог бы узнать за месяцы. Не требовалось ему еда. Да и вода. По крайней мере, в этом месте.
  - Лучше скажи, что с капсулой, - глотнув воды из стакана, чтобы смочить горло, приказ Кирилл.
  - Повинуюсь, Владыка. Целостность корпуса составляет сорок три процента. Внутренняя - восемьдесят три. Тысяча шестьсот сорок четыре первичных нарушения, - четко и по существу доложила Бета.
  - Ясно, - кивнул подросток. - Открывай дверь, посмотрю, что там да как.
  - Повинуюсь, Владыка, - откликнулась Бета. Дверь дернулась и с явным натугом поползла в сторону. Вспыхнула пленка энергетического барьера.
  Парень шагнул наружу. Буря над существом бушевала даже сильнее, чем над дождевым озером. Казалось, что ему не хватало совсем немного силы, чтобы сдвинуть с места многотонную капсулу. Что уж тогда говорить об обычном человеке? С небес к шипам нисходил сплошной поток грозовых разрядов. Царил постоянных грохот и шум ливня.
  Подросток опустился на колено и пощупал поверхность под ногами. Кожа существа оказалась твердая, плотная и гладкая, словно полированное стекло. Если падение капсулы ей как-то и повредило, то эти раны давно заросли. Вокруг возвышался сплошной лес шипов.
  Что касается состояния капсулы, то оно оказалось довольно плачевным: броня смята, кое-где виднеются разрывы, а в них - сломанные механизмы. В некоторых местах металл странно потемнел. Когда подросток надавил на одно такое пятно, его пальцы начали крошить прочнейший сплав словно уголь.
  - Ситуация, - протянул Кирилл.
  Работы предстояло много. К счастью, на этом месте он практически не нуждался ни в еде, ни в воде, ни во сне. Последнее, правда, все еще требовалось, но в серьезно урезанном количестве: доставало и трех часов.
  Другое дело, что на данный момент дымки хватало лишь на то, чтобы поддерживать защитный кокон. И как в таких условиях заниматься ремонтом, который зачастую требовал от Кирилла полной сосредоточенности? Один сенсорный шок от слишком глубокого познания и все, останется от него одно только кровавое пятно. В лучшем случае.
  'Значит тренироваться, тренироваться и еще раз тренироваться' - принял решение парень.
  Тем более, что в этом месте тренировки проходили на удивление эффективно. Кирилл даже не подозревал, что увеличивать силу можно не только убийством, но и практикой. Не контроль, не степень сжатия или частоту вибрации, а именно чистое ее значение.
  Спустя неделю его силы возросла достаточно, чтобы приступить к латанию корпуса. С этой грубой и тяжелой работой он вполне справлялся даже с минимумом доступной дымки. Продвигалось дело, правда, довольно медленно. К тому же, требовало от него полного напряжения всех сил. Малейшая потеря контроля немедленно отражалась на теле новой раной. Но и сила в таких условиях росла потрясающими темпами.
  Приступать к тонким работам Кирилл так и не рискнул: там 'осознание' обязательная часть процесса. Сохранять полную концентрацию в таких условиях задачка из разряда ненаучной фантастики. И просто раной тут вряд ли обойдется. Что гораздо важнее, скорее всего не уцелеет и предмет ремонта.
  Впрочем, такие жертвы и не требовалось. От немедленной эвакуации Кирилла удерживало только одно: где-то на самой границе изрядно возросшего восприятия он ощущал бивший в небеса могущественный поток силы.
  Такой бы мог принадлежать ресу, который если и уступал скатоподобному существу под ногами, то совсем немного. Поход к аномалии выглядел не самым умным решением, откровенно идиотским, если уж говорить прямо, вот только Кирилл сильно сомневался, что эта сила принадлежит живому существу. Отдавало от нее какой-то искусственностью.
  Дело в том, что сила вокруг каждого ресу находилась в постоянном движении. Вроде бы однородная, она обладала тысячами мельчайших оттенков, которые создавали совершенно уникальную картину. И этот рисунок постоянно изменялся.
  Но только не вокруг этой странной аномалии. Ее рисунок оставался статичным даже несмотря на постоянное движение к небу. А вместо привычного темно-серого оттенка дымки там царило холодное сияние грозовых разрядов.
  Инстинкт самосохранения запрещал не то что приближаться, а даже смотреть в ту сторону. Любопытство же, словно в пику, гнало навстречу. Жажда силы подстегивала: на Рруа малейшее преимущество в понимании дымки отделяло жизнь от смерти. Особенно, если это умение принадлежало более высокому уровню. Так подсмотренное у 'демона' сжатие дымки помогло убить Ликка, который превосходил человека на голову. А вибрация позволила даже довольно слабому невидимому убийце серьезно ранить подростка, который позже убивал их десятками. В этом плане возможность придать дымке мощь молнии выглядела невероятно привлекательно.
  За и против долго боролись в душе юноши. Но искушение оказалось слишком велико. Максимально скрыв собственное присутствие, он отправился в дорогу. Без защитного кокона дымки, с одним лишь прямым усилением, ему с трудом удавалось преодолевать шквальный дождь и ветер. Особенно по скользкой гладкой поверхности. Иногда Кирилла буквально протаскивало на несколько метров назад. Над его головой зловеще полыхали бьющие в лес шипов молнии.
  И все же аномалия медленно приближалась. Гладкая черная кожа сменилась изгибами грязно-серой раковины. Очень старой, если судить по обточенным ветром и водой проломам. Благодаря им идти стало легче. Очень скоро на горизонте показалось здание.
  'Невероятно' - Кирилл замер.
  Кто бы мог подумать, что на дикой и жестокой Рруа найдется что-то подобное? Ресу способны строить? Или когда-то у них существовала своя цивилизация? А может Рруа приютила не только их и людей? Да уж, столько вопросов и все пока без ответов.
  Круглую белоснежную башню окружало несколько золотых колец. Установленные под разными углами, с самим зданием они соединялись тончайшими спицами. Сквозь крышу башни в небо бил видимый даже обычным взглядом темно-фиолетовый поток. Тяжелые облака озарялись изнутри мрачными отсветами и закручивались по часовой стрелке.
  С близкого расстояния сила аномалии еще больше отдавала искусственностью. Ее чудовищная мощь сплошным потоком вливалась в облака, а затем нисходила с них в виде молний, которые и втягивал через свои шипы скатоподобный ресу. Судя по всему, благодаря этой башне он и вырос таким огромным. Естественно, что это только подогревало интерес Кирилла к таинственному строению.
  От немедленно броска к башне его удержал один лишь инстинкт самосохранения. Стоило только ресу под его ногами обратить внимание на жалкую букашку, и человека тут же бы растерло в мельчайшую пыль. Так что на первый взгляд риск явно того не стоил. Но имелась у этого вопроса и другая сторона. Сила, которой так и дышал монстр под ногами человека, несла в себе ощущение апатии и равнодушия. Словно разум этого древнего чудовища давно угас. С учетом этой поправки ситуация уже не выглядела столь авантюрной.
  'Но риск все еще велик' - продолжал размышлять подросток. Даже с такого расстояния он ощущал чудовищную мощь молниевидной дымки. Пожалуй, по своей разрушительности она превосходила даже угольно-черную.
  Все же искушение оказалось слишком велико. Кирилл медленно вышел из костяного леса и осторожно, прислушиваясь к потокам чужой силы, зашагал к белоснежной башне. Сам себе он поклялся, что любое волнение или даже намек на более пристальное внимание заставит его немедленно отступить прочь.
  
  Глава 6.
  Камень башни оказался гладким и горячим. Лишь кончики пальцев периодически покалывало ударами тока. В монолитной стене не оказалось ни намека на дверь или, хотя бы, шов. Попытка же проникнуть сквозь нее восприятием неизменно проваливалась, оставляя ощущение брошенного в бездну факела: на мгновение казалось, что вот-вот и удастся что-то разглядеть, но затем свет неизменно исчезал в чернильном мраке.
  'Бывает же' - с досадой подумал Кирилл. Он рискнул своей жизнью, чтобы узнать тайну этого места, но не сумел даже найти калитку. Не удивительно, что его переполняло разочарование. И любопытство. Сдаваться он не собирался.
  Взорвать стену? Пробить проход силой? Не факт, что получиться, учитывая аномальную сопротивляемость белоснежного камня восприятию, а вот нежелательное внимание привлечь может с гораздо большей вероятностью. Попробовать использовать познание? Уж лучше взорвать: шансов уцелеть всяко больше выйдет.
  Что остается в результате? Разве что продолжать изучать монолитную стену, рассчитывая на удачу и смекалку: как-то же в эту таинственную башню раньше попадали. Существовала, конечно, некоторая вероятность, что прежние владельцы перед своим уходом вход замуровали, но ее подросток оценивал, как незначительную.
  - Интересно, - пробормотал Кирилл.
  В ходе своих поисков он обратил внимание, что удары током происходят не периодически, как ему показалось изначально, а в определенный точках, пусть каждая из них и пульсирует с собственной частотой. Кирилл не поленился и потратил некоторое время, чтобы с помощью ТиЭй составить карту этих точек. Вышла довольно частая вязь из нескольких сотен звездочек, которые обхватили камень башни широким кольцом.
  'Похоже, а вот и замок. Осталось только ключ найти. Или, хотя бы, отмычку' - задумчиво созерцая полученную схему, подумал Кирилл.
  Он весьма смутно себе представлял, как подступиться к решению данной задачки. При условии, конечно, что это и в самом деле именно часть входной группы, а не система безопасности, например, которая готова любого нарушителя поджарить в хрустящий стейк.
  И все же уходить ни с чем Кирилл не хотел. Принять на себя повторный риск вышло гораздо проще, чем первый. Это как в любой азартной игре: выиграв раз, ты хочешь продолжать.
  Выбрав точку, которая пульсировала медленнее остальных, подросток направил к ней поток дымки. Под давлением его силы небольшой участок снежно-белой стены вдруг пошел рябью, а камень в этом месте начал стремительно светлеть, превращаясь в подобие стекла. В его глубине вспыхнула ярко-синяя искра.
  От нее по нескольким направления начали расти сияющие линии того же цвета. Каждая из них стремилась к собственной искре. Камень над ними так же шел рябью и приобретал вид стекла. Несмотря на разное расстояние, линии достигли своих искр одновременно. Вспыхнуло еще семь ярко-синих звездочек. Каждая из них в свою очередь выпустила несколько линий.
  На этом их рост почти сразу прекратился. Кирилл инстинктивно попробовал усилить поток дымки. Это помогло. Но чем больше искр разжигалось, тем больших усилий от него требовала каждая последующая.
  Но Кирилл не сдавался. Постепенно башню начал обхватывать сложный узор из линий и сияющих звезд. Окружив три четверти ее поверхности, рисунок замер окончательно. Большего давления, продолжая поддерживать вокруг себя непроницаемый для чужой силы кокон, Кирилл создать попросту не мог. Ему осталось либо смириться и отступить, либо...
  Плотный кокон дымки вокруг него начал истончаться, а узор возобновил свой рост. Тут же плечо резануло болью первой раны. Впрочем, скорее неприятной, чем действительно опасной: сопротивление тела Кирилла уже достигло того уровня, когда и без дополнительной защиты оно могло отразить определенную часть урона. Но и такие раны в большом количестве могли нанести серьезный вред. Открыть замок надлежало до наступления этого момента.
  Кирилл усилил напор. Вокруг него остался лишь самый минимум защиты. Чужая сила продолжила раз за разом терзать его тело. Потекла кровь. Подростку оставалось лишь стиснуть зубы и терпеть, сконцентрировавшись на деле. И это принесло результат.
  Замкнувшись, узор ослепительно вспыхнул. Волна света покатилась по всей поверхности башни, отшелушивая мириады белоснежный чешуек, которые с оглушительным шелестом устремились во все стороны сплошным потоком. Озаряемая изнутри прекрасным синим узором, полупрозрачная, словно из стекла, башня предстала перед человеком во всем своем великолепии. А в монолитной стене сформировалась арка.
  'Превозмогать, чуть что, уже становится вредной привычкой. Пора бы с этим завязывать' - в который раз исцеляя собственные раны, отметил Кирилл.
  Чтобы полностью восстановиться, он прибег к витающей вокруг чужой силе. Точно зная куда и как приложить усилие, вылавливать из нее частички чужого могущества оказалось довольно просто. Под арку Кирилл нырнул, как новенький.
  В проходе царила абсолютная темнота и тишина. Скрадывался даже звук шагов и скрип комбинезона. Звучал лишь шум крови в ушах да стук сердца. Довольно жутко, словно падаешь в бесконечную бездну. А коридор все не кончался и не кончался. Потянуло холодком. Исчезло давление чужой силы. Не удивительно, что, когда в конце туннеля показался свет, Кирилл ускорил шаг.
  Перед глазами ошеломленного подростка предстало огромное пространство: внутри башня оказалась намного больше, чем снаружи. Белоснежные стены плавно уходили в стороны, чтобы сомкнуться где-то далеко впереди. В похожем на стекло камне пульсировали синим светом тонкие линии изящного узора. Потолок терялся в льющемся с высоты сиянии.
  На вертикальной оси здания в воздухе парило множество золотых конструкций самых разнообразных форм. Некоторые из них достигали десятков метров в длину и ширину, а также нескольких - в высоту. Но каждую из конструкций неизменно связывало со стенами по несколько толстых канатов пульсирующей энергии, количество которых колебалось от одного до четырех.
  У стен через равные промежутки располагались невысокие, около полутора метров, золотые столбики. Рядом с каждым из них лежала широкая каменная платформа с узкой канавкой в нескольких сантиметрах от края.
  - Ничего себе, - протянул Кирилл, задрав голову. Его взгляд блуждал между золотых конструкций, однако восприятие по-прежнему лишь провалилось в темноту.
  'Напоминает какой-то механизм' - подумал он, задумчиво прикусив губу.
  Осознав, что большего от созерцания архитектуры ему не добиться, Кирилл переключил свое внимание на столбики. Судя по ощущениям, они состояли из неестественно холодного, практически обжигающего, на ощупь металла. Как и в стенах башни, в них присутствовали покалывающие электрическими разрядами точки. Вот только оказалось их в разы больше, а сами они при этом в сотни раз меньше.
  Сил же для их активации практически не потребовалось. Тысячи тончайших нитей живыми ручейками обхватили поверхность столбика, а в нескольких сантиметрах над ним сгустился квадратный синий экран с рядами золотых букв.
  'Что-то вроде меню?' - подумал Кирилл и попытался наугад ткнуть пальцем в одну из строчек, однако его рука без сопротивления прошла насквозь. Та же операция, но уже с помощью дымки, дала результат: буквы сменили цвет на более темный оттенок синего, а каменная платформа дернулась, словно попытавшись приподняться над полом.
  'Да здесь же просто все обесточено' - осенило Кирилла.
  Все встало на свои места. Дверь в башню никто не запирал, она сама закрылась из-за недостатка энергии. А столько силы для ее открытия потребовалось лишь потому, что Кирилл, фактически, запитывал всю систему. Кто знает, что там присутствовало кроме, собственно, двери? Перед ним же, скорее всего, находился некий аналог лифтов.
  Становилось очевидно, что когда-то на Рруа существовала технически развитая цивилизация. Были это ресу или кто-то другой все еще оставалось под вопросом, но сам факт можно считать доказанным.
  Энергетический узор в камне платформы оказался несколько грубее, чем в золотом столбике, но энергии потребовал в разы больше. Опутанный вязью диск мягко воспарил над полом, из углубления по его краю выплеснулось золотистое сияние, формируя высокий бортик. Из центра платформы выдвинулся точно такой же золотистый столбик, как и тот, что стоял у стены.
  Без особых размышлений Кирилл активировал первую строчку списка. Платформа бесшумно воспарила в воздух и, скользя вдоль стены, начала стремительно подниматься вверх. Мимо замелькали золотые конструкции. Скорость диска практически не ощущалась, лишь скрывшийся из вида пол напоминал, что она довольно велика.
  Неожиданно платформа отвернула от стены и по пологой дуге начала приближаться к золотой конструкции в форме толстенького диска в сотню метров диаметром. Стыковка произошло абсолютно беззвучно. Камень платформы потек, плотно примыкая к золотому боку, а сияние бортика с той стороны погасло.
  Как и стена башни, металл перед Кириллом не имел ни малейшего намека на дверь. К счастью, он уже знал, как следует поступать в таком случае. Очередной узор вспыхнул светом. Открылась арка. Подросток смело шагнул внутрь. А чего бы ему, собственно, следовало бояться, если все в башне отключено из-за недостатка энергии?
  Как оказалось, Кирилл ошибся. Коридор вывел его в помещение, стены которой через равные промежутки украшали проемы в небольшие комнатки. Один из таких проемов закрывала пленка света, по которой периодически проскальзывали электрические разряды.
  'Не комнатки - камеры' - осознал он и сделал несколько шагов вперед, чтобы увидеть, что же скрывается в единственной закрытой камере.
  Вернее - кто. За холодным светом барьера на полу сидел ресу. Выглядел он, правда, совершенно нетипично для опаснейших хищников Рруа: большие круглые глаза придавали его вытянутой мордочке выражение вечного удивления. Больше всего он напоминал увеличенного в несколько раз лемура с короткой голубовато-зеленой шерсткой и белым воротничком.
  В голове возникло ощущение легкой щекотки.
  'Мысленная связь' - пришло непонятно откуда понимание. Кирилл инстинктивно отправил навстречу этому ощущению часть своего внимания и силы.
  {Да ты же мягкотеленький} - возник в его голове мощный гулкий голос, который совершенно не соответствовал внешнему облику ресу.
  {Он самый. Почему каждого на этой планете так удивляет этот факт?} - послал ответную мысль Лисицкий.
  {Потому что никто никогда не слышал о мягкотеленьком, которого осенило благодатью Матери. Рассказать кому - засмеют} - повеяло по мыслесвязи весельем.
  {Так уж и никто?} - скептически осведомился Кирилл.
  {Ха-ха-ха. Сразу видно чужачка. Ничего не видел, ничего не слышал, ничего не знает} - весело загрохотало со стороны ресу.
  {И чего же такого я не видел?} - в ответ спокойно поинтересовался Кирилл.
  {Скорее - не слышал. Выражение 'Голос Матери' о чем-нибудь говорит?} - продолжил непонятно чему веселиться лемур. Даже на его мордочке застыло выражение, напоминающее улыбку.
  {Первый раз слышу} - сухо отозвался подросток.
  {Вот и я про то. Ладно, так уж и быть, просвещу. Ресу - плоть от плоти, кровь от крови Матери. С самого своего рождения мы слышим ее голос. Даже ты, чужак, иногда различаешь отзвуки ее слов. Мы же слышим гораздо больше. Она подсказывает нам как стать сильнее, где встретить сильную добычу и куда вести свою стаю. Прошлое и настоящее - все в ее голосе} - разразился целой лекцией лемур, не переставая улыбаться.
  Кирилл совершенно не верил во внезапную доброжелательность ресу. Не та это раса. А вот во притворство с целью освободиться из камеры уже вполне. И все же, он впервые встретил ресу, который шел на контакт. И любая информация в его положении обладала невероятной ценностью. Не мог же ресу выдумывать абсолютно все?
  Тот же 'Голос Матери' весьма походил на правду: откуда-то же у Кирилла в голове взялись совершенно несвойственные подростку из урбанистического мира инстинкты. Да и мысленная связь, которую он освоил как-то саму собой, шла в ту же копилку.
  {Вот как? И какое же отношение это имеет к появлению у меня этого самого вашего благословения?} - отреагировал Кирилл.
  {Самое прямое. Думаешь, ты первый мягкотеленький, которому удалось убить дитя Рруа? Как бы не так. Бывало, всякое бывало. И все же ты первый, кто после этого так остался мягкотеленьким. Интересно, что же в тебе такого особенного? Как долго ты продержишься?} - с любопытством подался вперед гигантский лемур. Когти на его правой лапе начали с противным звуком скрежетать друг об друга.
  {Понятия не имею, как так вышло} - буркнул Кирилл.
  Он все еще не доверял словам заточенного в камере существа, но прозвучавшие откровения все же вызвали у него неприятный холодок. Он действительно мог превратиться в ресу? Каким образом? В физическом плане или имеется в виду изменение личности? Если вспомнить непонятно откуда возникшие инстинкты хищника, слова ресу уже не кажутся откровенной чушью.
  {Жаль. Впрочем, чего-то такого и следовало ожидать: чужак всегда остается чужаком, не способным услышать голос Матери. Раз так, тогда может расскажешь, что привело тебя в Ковчег?} - поинтересовался ресу.
  {С чего бы мне тебе вообще что-то рассказывать?} - холодно произнес Кирилл, скрестив руки на груди.
  {Я - тебе, ты - мне. Разве не это называют общением?} - усмехнулся лемур, продолжая скрипеть когтями.
  {Общительный ресу? Что-то новенькое} - сухо ответил парень.
  {Сам посиди с двести лет в этой проклятой камере. Посмотрим, как ты тогда запоешь. Я сейчас и мягкотелому рад} - ресу раздраженно дернул мордочкой.
  {Двести лет?} - пораженно переспросил подросток.
  Существо перед ним действительно просидело такой срок в тесной камере? Какой-то он тогда для этого слишком адекватный. Или ресу именно так сходят с ума? А психоз это нормальное состоянии их души?
  {Именно. Может ты и не заметил, но в Ковчеге твое тельце не нуждается ни в пище, ни в воде, ни даже в дыхании. Здесь ты можешь жить неограниченно долго. Пока не сойдешь с ума, конечно, и сам себе глотку не перегрызешь} - любезно просветил подростка ресу.
  {Почему так получается?} - задал вопрос Кирилл, прислушавшись к собственному организму. Тот и в самом деле не выказывал никакого желания подкрепиться.
  {Кто знает. Уж точно не я} - усмехнулся ресу, наконец перестав раздражающе скрипеть когтями.
  {Двести лет - долгий срок. Как ты справился?} - задал следующий вопрос подросток.
  {Справился? У каждого свои секретики, мягкотеленький. С чего бы мне тебе их выдавать?} - впервые в мысленном голосе ресу проскользнула агрессия.
  {Мне казалось, ты хочешь отсюда выбраться} - пожал плечами Кирилл.
  {Интересно-интересно} - ресу поднялся с пола. В высоту эта образина оказалась около трех метров и теперь выглядела далеко не так безобидно. {А ты, значит, тот, кто меня выпустит? Мало верится}
  {Разве у тебя есть другие варианты? Хотя, конечно, можешь другого, более внушающего доверие, кандидата. Еще две сотни лет} - усмехнулся подросток, смерив мощную фигуру оценивающим взглядом.
  {Действительно. Так себе вариант, уж поверь моему опыту} - неожиданно легко согласился ресу и плюхнулся обратно на пол камеры. {Меня, кстати, зовут Керне}
  {Кирилл} - представился в ответ подросток. {Так в чем секрет? Или ты пытаешься водить меня за нос со своими сотнями лет?}
  {За нос?} - озадаченно почесал указанный орган когтем ресу.
  {Обмануть} - поправился Кирилл.
  {Носик, значит} - почесал уже щеку ресу. {Ладно, нет тут особого секретика. Я просто сплю практически все время. Заново проживаю прошлое, мечтаю о будущем. Довольно странное занятие, к слову, раньше никогда таким не занимался}
  {Понятно} - протянул Кирилл. {Что это за место?}
  {Так ты действительно ничего не знаешь? Откуда ты такой свалился?} - последовал со стороны Керне удивленный грохот.
  {Откуда-откуда. Галактика Млечный Путь, Солнечная система, планета Земля. Устроит?} - выдал глупый ответ на глупый вопрос Кирилл.
  {Оно и видненько. Что ж, тогда позволь поделиться с тобой капелькой мудрости. Мы находимся в Ковчеге. Таких на Рруа всего несколько. Сколько? Не знаю, но точно не один. Каждый Ковчег имеет несколько входочков. Все они расположены в труднодоступных местах. Я, например, вошел через Огненную Бездну Шаар`сина} - начал рассказ лемур.
  {Огненная Бездна?} - с интересом переспросил Кирилл.
  {Жуткое место. Огонь там течет, как вода. И тварюшки водятся под стать. Кстати, раз уж мы об этом заговорили, ты с какого входочка зашел?} - поинтересовался Керне. На его мордочке застыло потешное вопросительное выражение.
  На этот раз играть в неприступность Кирилл не стал. Без особых подробностей он рассказал о титаническом ресу и бушующей вокруг него грозе.
  {Ты видел Спящего Владыку и выжил? Поразительно} - ошеломленно произнес ресу. И, немного придя в себя, не иначе, добавил. {Для мягкотелого, конечно}
  {Спящего Владыку?} - решил заполучить еще частичку информации Кирилл.
  {Тридцать Владык - первые дети Рруа. Так говорит 'Голос Матери'. И Спящий Владыка один из сильнейших среди них. Он настолько древен, что года для него все равно, что мгновения для нас. И настолько силен, что его сны поглощают реальность. Если он купается в сиянии звезды, вокруг на несколько дней пути бушует пламя. Если видит дождь - неистовствует шторм} - принялся вещать Керне.
  {То-то вокруг него какое-то Второе Падение* творилось} - кивнул Кирилл и продолжил. {Ладно, это, конечно, все очень интересно, но вернемся к нашей проблеме}
  {Ковчег? Больше ничего определенного. Это настолько далекое прошлое, что даже 'Голос Матери' не доносит практически ничего. Когда-то ресу обладали величием, а наши города покоряли тысячи миров. Ковчеги - наследие тех времен} - медленно произнес Керне.
  'Значит это правда? Когда-то у ресу действительно существовала своя цивилизация, которая достигла эпохи космических путешествий. Но затем что-то произошло. Что-то, после чего ресу скатились в свое нынешнее существование. Дымка, судя по всему, наследие еще тех времен. Не зря мне показалось, что я словно гвозди микроскопом забиваю' - известные факты в голове Кирилла начали выстраивать один к одному словно сами по себе. Многое в его размышлениях приходилось на домыслы, но выглядела теория на редкость складно.
  {Как-то слабо верится, что ты знаешь так мало. Зачем тогда искал это место?} - недоверчиво произнес Кирилл.
  {А ты сам зачем искал?} - ответил вопросом на вопрос Керне. {Наверняка увидел бьющие в небо молнии и не сумел устоять}
  {Допустим} - кивнул Кирилл. {Но откуда тогда информация о нескольких входах? О том, что Ковчег не единственный и остальное?}
  {Успел пройтись и посмотреть. Кое-что рассказал 'Голос Матери'} - ответил ресу.
  Что-то подсказывало Кириллу, что в этом вопросе лемур лукавил. Но поймать его на лжи не получалось, а надавить и нечем. Пригрозить оставить его в таком положении и уйти? Еще вопрос, кто от этого больше потеряет.
  {Как ты попал в эту камеру?} - решил продолжить допрос Кирилл, излишне не обостряя ситуацию.
  {Ловушка. Очнулся уже здесь} - зло прогрохотал Керне.
  {Где?} - тут же задал вопрос Кирилл, рассчитывая получить на него вполне правдивый ответ. Ресу от застрявшего в соседней камере человека выгода получалась разве что моральная: кто тогда выпустит его на свободу? Конечно, это не повод расслабляться, но о местоположении как минимум одной ловушки представление Кирилл получит.
  Ответ от Керне последовал только спустя некоторое время. Очевидно, он дался ему не легко.
  {В сфере с ядром} - неохотно выдавил ресу.
  {Ядром?} - переспросил Кирилл, подобравшись.
  {Та штучка, из которой в небо бьют молнии. Она находится в сфере на самом верху. Шестая строчка, если не ошибаюсь. Не советую туда соваться, иначе следующие две сотни лет будем коротать вместе} - недовольным грохотом выдал Керне.
  'Ядро, значит' - хмыкнул про себя Кирилл. Конечно, держаться от него подальше, даже не взглянув, он не собирался. В конце концов, именно оно сюда его и привело.
  {Что ты имел в виду, когда говорил, что я единственный, кто остался мягкотелым? Они изменились внешне или внутренне?} - решил задать следующий волнующий его вопрос подросток.
  {И так, и так. Тебя тоже это должно ожидать. Мать умеет получать свое} - откликнулся Керне, который задумчиво водил когтем по стене своей камеры.
  {Ты что-то об этом знаешь} - утвердительным тоном произнес Кирилл, зло сжав челюсти.
  {Нет. Так, ощущения} - помахал лапой в воздухе Керне. Подростку ничего не оставалось, кроме как принять ответ.
  {Ощущения значит} - зло прошипел он и, развернувшись, зашагал к выходу.
  {Эй, ты куда. Стой! Я правда не знаю} - запаниковал за его спиной ресу, вскочив на ноги, но Кирилл лишь оборвал ментальную связь.
  Когда платформа оторвалась от золотого диска, арка вновь сомкнулась в монолитную поверхность. Само собой, Кирилл не собирался бросать столь ценный источник информации, но и проучить его не мешало. В результате принятое на эмоциях решение сыграло вполне в тему.
  К тому же, его манили остальные тайны башни. Если первая же строчка в списке выдала такой подарок, что могло таиться в остальных девяти? То-то и оно. Но первым делом, конечно, Кирилл собирался взглянуть на ловушку, в которую угодил Керне. Если его восприятия окажется недостаточно, чтобы ее обнаружить, дальнейшее исследование, как бы не хотелось иного, придется прекратить.
  Платформа вновь скользнула к стене башни и начала плавно подниматься вверх. На экране ровным темно-синим светом горела шестая строчка. Мимо мелькали парящие в воздухе золотые конструкции различных форм, а вязь в стенах становилось все сложнее и плотнее. Минуты две спустя показалась огромная золотая сфера, от которой перпендикулярно друг другу отходило четыре толстенных синих каната, а вверх бил ослепительный поток энергий, по которому проскакивали грозовые разряды.
  Когда платформа пристыковалась, а Кирилл наполнил узор энергией, стены конструкции послушно разошлись в стороны. Внутри она оказалась полой, толщина ее стенок достигала примерно двух метров, а в центре парила черная сфера размером с кулак. Вокруг нее кружило с двенадцать зеленых пластин, от которых исходило насыщенное сияние. Судя по всему, именно оно удерживало бушующую энергию сферы.
  Присмотревшись, Кирилл увидел, что нескольких пластин в верхней части конструкции не хватает. Именно сквозь эту прореху и прорывался в небо грозовой поток. Кириллу очень хотелось рассмотреть эту конструкцию поближе, но он ни на мгновение не забывал о ловушках впереди.
  Использовав восприятие на полную, парень попытался обнаружить опасность. Не сказать, чтобы легко, но спустя минут десять ему удалось нащупать странное образование: всю дорогу до центральной конструкции закрывали хаотично раскиданные едва ощутимые нити. Прорехи между ними редко достигали пары сантиметров. Наступить в такую сигнальную нить легче легко. Кирилл и сам бы вляпался, если бы не знал наверняка, что здесь что-то есть.
  В принципе, сигнальные нити не выглядели прочными. Вопрос лишь в том, как они отреагируют, если их перерезать с помощью дымки.
  'Рисковать или нет?' - упрямо крутилась в голове Кирилла мысль.
  Есть ли вообще в этом смысл? Без защиты зеленых пластин, энергия ядра растворит человека за долю мгновения. Унести конструкцию целиком? И превратиться в маяк, который светит своим местоположением на пару сотен километров вокруг?
  Но и отказаться от вкусняшки не так просто, как может показаться. Стоит только вспомнить каким темпом росла его сила под давлением Спящего Владыки, и в глубине души начинает ворочаться что-то темное и жадное. А ведь у сферы энергия еще более концентрированная. Какого прогресса можно добиться с ее помощью?
  Так и не приняв окончательного решения, Кирилл отправил платформу ко второму пункту списка. В конце концов, у него все еще оставалось порядочное количество объектов для изучения. По логике вещей именно ядро должно охраняться надежнее всего. Следовательно, раз он сумел обнаружить ловушки вокруг нее, остальные помещения не представляли для него серьезной угрозы. С должной осторожностью, конечно же.
  К огромному разочарованию Кирилла, от двух следующих помещений остались лишь пустые коробки. Угадать, какой цели они служили раньше не представлялось возможным. Доступ в третье помещение закрывали уже знакомые сигнальные нити.
  Зато четвертое порадовало сразу за всех: оно оказалось складом. Вдоль стен довольно крупного помещения располагалось множество полок, и почти на каждой из них лежали коробки разной формы. И никаких сигнальный нитей!
  Кирилл осторожно взял в руки плоскую квадратную коробку. Золотой материал, из которого она состояла, оказался твердым и прохладным. Проведя по верхней плоскости, Кирилл ощутил несколько электрических точек. Он уже понял, что технологии ресу базировались именно на них. Как это работало? Кирилл понятия не имел.
  Узор вспыхнул, и золотая коробка начала стремительно таять, как будто металл, из которого она состояла, испарялся с огромной скоростью. Пару секунд спустя в руках подростка остался аккуратно сложенный сверток шершавого материала.
  Состояние Кирилла описывалось двумя словами: полный шок. Развернутый сверток превратился в комбинезон, покрытый зеленой чешуей. Вполне антроморфного вида: две руки, две ноги, воротник. Пожалуй, через пару лет он бы вполне подошел Кириллу по размеру.
  'Это что же получается? Когда-то ресу выглядели вполне антропоморфно? Но почему же тогда сейчас они скорее звери?' - пришел в полное замешательство парень. Действительность никак не желала укладываться в его голове.
  Вообще-то в известной человечеству части галактики антропоморфные виды занимали примерно семьдесят процентов от общей численности. По какой-то причине природа решила, что именно такая форма наиболее приспособлена к выживанию. Но ведь ресу презирали людей! Называли их мягкотелыми и убивали едва завидев.
  'Может я ошибся и вовсе не ресу построили эту башни, а какая-то совершенно другая раса? А существа вроде Ликка и Керне служили у них рабочей силой? Или появились в результате какого-то эксперимента? Может именно они и уничтожили цивилизацию на Рруа? Это бы объяснило их ненависть' - начала формироваться у Кирилла новая теория.
  Следом за ней возникла еще одна: ресу потеряли свой изначальный облик в результате какой-то катастрофы. Затем - еще одна. От всех этих размышлений у Кирилла разболелась голова.
  'Так, ладно. Мне нужно больше фактов' - одернул он себя. С тем же результатом Кирилл мог гадать до бесконечности.
  Вместо этого он переключил внимание на комбинезон в своих руках. На вид тот выглядел куда надежней, чем полученный из спасательного набора капсулы. Вырастив на пальце дымный коготь, Кирилл попытался надрезать зеленую чешую, но по той лишь побежали темные концентрические круги. Только максимально сжав дымку и усилив ее вибрацией, удалось проделать в материале комбинезона дырку. Которая, впрочем, мгновенно заросла, стоило только прекратить воздействие.
  - Вещь, - одобрительно цокнул языком Кирилл, держа комбинезон на вытянутых руках.
  'Хочу-хочу-хочу' - затараторила жадность.
  В принципе, что могло пойти не так, если использовать этот комбинезон вместо стандартного спасательного? Сложно сказать. Если это просто броня, без каких-либо наворотов вроде встроенной аптечки, то, наверное, ничего. Ну а если продукт высоких технологи, то что угодно, вплоть до смерти.
  Внимательному изучению подвергся каждый сантиметр брони. Узор из искр обнаружился только в одном месте. Недолго думая, Кирилл направил в него дымку. В тот же момент шершавый материал в его руках размягчился и потек, стремительно поднимаясь от ладони к плечу.
  Прекращение подачи дымки к узору на этот процесс никак не повлияло. Но и ничего плохого пока не происходило. Добравшись до плеча, броня потекла вниз, закрыла собою грудь и разделилась. Часть ее направилась к левой руке, а часть - к животу и ногам. Через десять секунд привычный спасательный комбинезон полностью скрылся под зеленой чешуей, в которую превратилась текучая масса. Никаких неприятных ощущений при этом не возникло.
  
  
  *Второе Падение - выражение возникло после Падения на Землю метеорита Лепицки. Означает полный хаос.
  
  Глава 7.
  Кирилл осторожно прикоснулся к броне в районе груди. Матовые темно-зеленые чешуйки отозвались приятной прохладой. При этом материал смялся под его пальцами словно ткань. Желая проверить защитные свойства обновки, Кирилл резко стукнул себя в грудь. Участок брони мгновенно уплотнилась, приобретая жесткость стали. Большая часть силы удара при этом отразилась обратно: кулак вспыхнул болью - а в районе груди парень ощутил лишь легкое прикосновение.
  - Вещь, - одобрительно цокнул Кирилл.
  Броня создателей башни нравилась ему все больше и больше. Взгляд невольно скользнул к рядам коробок: если с первой попытки удалось найти такое сокровище, то что могло ждать его в остальных?
  Реальность несколько разочаровала. Большую часть полок занимала все та же чешуйчатая броня. Друг от друга она отличалась разве что цветом: встречались так же серые, черные и золотые варианты. Какой-либо другой разницы Кирилл между ними не заметил, но на всякий случай принял решение в будущем обязательно прихватить в капсулу минимум по паре экземпляров каждой.
  Еще на одной полке обнаружились зеленые пластины. Точь-в-точь такие же, как и те, что закрывали ядро.
  'Пригодится' - отметил Кирилл.
  В его руках начала таять очередная коробка. Насколько Кирилл мог судить, такая необычная упаковка в первую очередь несла в себе функцию консервации. На это указывала как ее одноразовость, так и совершенно нетронутый временем вид вещей внутри.
  На этот раз в его руках остался прямоугольный черный ящик, внутри которого ровными рядами располагались прижатые тонкими скобами серые цилиндры.
  'Удобно ляжет в руку' - прикинул их размеры Кирилл.
  Первая ассоциация, которая приходила на ум при внешнем осмотре добычи - граната. Затем - батарейка. При этом Кирилл ощущал, что в глубине каждого цилиндра находилось по несколько узоров, которые никоим образом не контактировали друг с другом. К сожалению, увиденное ему совершенно никак не помогло. Он имел слишком поверхностные представления о технологиях создателей Ковчега, чтобы по узору определить функционал устройства.
  В отличие от брони, активировать цилиндры Кирилл не рискнул. Кто знает, для чего они служили? Произойти при их активации могло практически все, что угодно. Вплоть до призыва настоящего демона. Технологии неизвестной расы дело такое. Любопытство заставило Кирилла едва ли не обнюхать их и служивший им хранилищем черный ящик, но подсказки или инструкции из разряда выдернуть чеку и бросить в сторону враждебного элемента, к сожалению, найти так и не удалось.
  Со вздохом, парень отложил ящик в сторону. Конечно, бросать такую интересную находку Кирилл собирался: как минимум пару коробок этого добра он намеревался обязательно захватить с собой в капсулу - но сейчас, к сожалению, они ничем не могли ему послужить.
  Следующая полка вновь оставила в его руках черный ящик. И следующая. Практически все полки помещения оказались заполнены серыми цилиндрами. Лишь в самом конце ему повезло наткнуться на кое-что новенькое.
  Очередная золотая коробка расплавилась в его руках и оставила после себя холодный, словно кусок льда, гладкий золотой шар, который размером чуть уступал его кулаку. Немного повертев находку в руках, Кирилл попытался проникнуть в нее с помощью восприятия.
  Однако, как и в случае со стеной башни, наткнулся лишь на пустоту. Правда, не абсолютную: с одной ее стороны присутствовало небольшое темное пятно, которое напоминало максимально сжатую дымку в его собственном исполнении. По крайней мере, именно так расшифровал свои ощущения Кирилл. Его так и подмывало направить туда собственную силу. Сделать этого не позволил пока еще не до конца атрофировавшийся инстинкт самосохранения.
  Золотой шар отправился в горку коробок, которую Кирилл собирался забрать с собой. К ней же присоединились и остальные шесть золотых упаковок с полки.
  'Хотя, чего это я? Зачем что-то оставлять, когда можно вынести все?' - от избытка эмоций подросток даже хлопнул себя по лбу.
  По какой-то причине ему казалось, что если он выйдет из башни, то уже сюда не вернется. За ее стенами словно простирался совсем другой мир: дикий, необузданный, полный дождя и ветра, дикой природы и выживания. В то время как сама башня представала перед ним кусочком технологически развитой цивилизации. Этот контраст четко разделял внутри и снаружи на два разных мира. Но если посмотреть объективно, что могло ему помешать вернуться за оставшимися артефактами? В капсуле как раз много пустых ящиков, которые совсем не помешает заполнить.
  'Но первую ходку стоит все же сделать так, словно она последняя' - принял окончательное решение Кирилл и принялся перетаскивать отобранную часть коробок на платформу. Закончив, он активировал следующий пункт меню.
  Платформа мягко отлипла от склада и заскользила вверх. На этот раз ее движение заняло не больше десяти секунд. Почти сразу она оторвалась от стены и пристыковался к относительно небольшому золотому кубу.
  - Любопытненько, - пробормотал Кирилл, когда за открывшейся дверью показалась... еще одна дверь.
  А ведь даже ядро она защищала в единственном экземпляре. Невольно возникал вопрос: что же такое важное там спрятали, если попытались сделать это настолько тщательно? Но кроме любопытства появились и закономерные опасения. Если Кирилл с трудом обнаружил сигнальные нити в зале ядра, то что произойдет столкнись он с более продвинутой системой? Стоит ли того риск?
  Напрягая все доступное восприятие, подросток принялся прощупывать пространство перед собою. Результат это принесло двойственный. С одной стороны, коридор, вроде бы, не таил в себе никаких сюрпризов. С другой же, какое угодно их количество могло таиться в двери, так как ее материал, как и стены башни, не поддавался восприятию. Вишенкой на торте служил полностью запитанный узор в месте, где они примыкали к камню коридора. И это в условиях тотального отсутствия энергии на большинстве механизмов! Вывод напрашивался сам собой.
  Если с сигнальными нитями Кирилл еще готов был рискнуть, то в сторону этой двери даже дышать стоило с осторожностью. Мериться количеством энергии с расой, которая способна обуздать нечто вроде ядра? Или соревноваться с ними в мастерстве? Какой параметр ни возьми, навыки человека во всем уступали создателям Ковчега. Ломиться на созданную ими и до сих пор функционирующую защитную систему? Самоубийство. Всегда нужно адекватно оценивать собственные возможности. И Кирилл понимал, что дверь перед ним пока совершенно не его уровень. А потому лишь молча развернулся и активировал следующий пункт меню управления платформой.
  'Интересно, а если достать ядро, защита этой комнаты отключится?' - задумался Кирилл. Уж больно его манило содержимое таинственного помещения.
  Платформа между тем стремительно заскользила куда-то вниз. На этот раз целью путешествия оказалась золотая пирамида, поверхность которой опоясывало несколько широких белоснежных колец, в глубине которых горели искры узоров.
  Стоит признать, что несмотря на странную архитектуру, башня производила подавляющее впечатление. Ее монументальность, обилие золота, белый камень с сиянием таинственных узоров внутри придавали строению вид настоящего произведения искусства. Пусть и необычного, но безусловно задевающего струны души.
  Перед Кириллом бесшумно раскрылась очередная арка, и подросток шагнул вперед. Свет внутри пирамиды приобрел голубоватый оттенок.
  Неожиданно из стены коридора вырвался тонкий поток дымки. Словно змея, он стремительно обвил подростка несколькими кольцами и скрыл его с головой. Вспыхнул мгновенно выставленный щит.
  В момент столкновения энергий защитная сфера содрогнулась. По ее поверхности побежала рябь и в монолитной стене начали возникать более светлые прорехи, в которые тут же устремлялась агрессивная дымка. Кириллу тут же дернул сферу назад, уменьшая радиус и латая образовавшиеся дыры. Вновь столкновение энергий. Лицо Кирилла исказил озлобленный оскал: он с трудом держал чудовищный напор вражеской силы. Шаг назад. Еще один.
  'Главное выбраться из коридора' - пульсировала в голове мысль.
  Между тем поток дымки словно осознал, что такими темпами цель может и ускользнуть. Ее кольца резко расширились, плотно облегая защитную сферу и засветилась изнутри мертвенно-бледным светом. Зрачки человека удивленно расширились в момент, когда удерживаемый им, пусть и с большим трудом, щит беспомощно лопнул, а самого его захлестнул поток чужой силы.
  Словно легким ветерком повеяло. А следом пришло ощущение чистоты и свежести. Чужая сила ласково прошлась по телу и втянулась обратно в стену, оставив ошарашенного подростка стоять соляной статуей самому себе.
  Спустя некоторое время воцарившуюся тишину разорвал нервный смех.
  - Дезинфекция! Я сражался с чертовой дезинфекцией! Хорошо хоть не с уборщиком, - выдавил Кирилл сквозь слезы. Напряжение схватки требовало выхода.
  Прошло около минуты, прежде чем он сумел достаточно успокоиться.
  - Фу-у-ух, - выдохнул Кирилл и повернулся ко входу в пирамиду.
  Произошедшее серьезно поколебало его уверенность в необходимости изучения башни. Изначально Кириллу показалось, что она полностью обесточена и по большому счету практически не опасна. Позже выяснилось, что некоторые из систем все же до сих пор функционируют, но он хотя бы мог определять опасные зоны с помощью восприятия. Как оказалось, далеко не все.
  'Быть или не быть?' - любопытство и осторожность столкнулись внутри подростка, и первое, несмотря на все произошедшее, постепенно начало брать верх. Какой смысл вешать какие-то защитные системы уже после дезинфекции? Совершенно нелогично. Кирилл бы скорее поверил, что элементы башни обесточены в каком-то случайном порядке, чем в такую глупость.
  Логика она ведь одна на всех, как давно доказали экзотики. Другое дело, что разные расы могут исходить из отличающихся предпосылок. Например, если бы создатели башни исповедовали культ чистоты и считали, что умирать грязным грех, такой порядок выглядел бы для них вполне логично. Но тогда Кирилл бы встретил и другие признаки их веры.
  После некоторых размышлений он все же решил продолжить путь.
  'Это... гробы?' - ошарашенно подумал Лисицкий, когда оказался внутри пирамиды.
  Впрочем, такого приземленного названия выставленные по три в ряд у каждой грани пирамиды массивные саркофаги из белоснежного камня явно не заслуживали. Под поверхностью каждого из них горела невероятно сложная и тонкая вязь искр. А внутри - Кирилл сделал несколько шагов по направлению к одному из саркофагов - стояла темная рубиново-красная жидкость. Кровь?
  Кирилл воспользовался всей мощью восприятия, пытаясь разобраться в происходящем. Угрозой от саркофагов и жидкости в них не веяло. Скорее - бодростью. Грозовыми колючими разрядами. Ветром в спину. Рискнув, подросток коснулся поверхности кончиками пальцев. В его тело хлынул поток освежающей и бодрящей энергии. Немедленно захотелось куда-то бежать и что-то делать. А загрубевшие кончики пальцев - подросток немедленно одернул руку - приобрели былую мягкость и чувствительность.
  Поддавшись импульсу, Кирилл создал из дымки скальпель, резанул им по ладони и опустил ее в темно-красную жидкость. Рана зажила мгновенно, не оставив даже намека на рубец.
  - Регенератор, - восхищенно прошептал парень, осматривая исцеленную руку.
  Однако, неожиданно какая-то неправильность царапнула его внимание. Активировав восприятие, Кирилл погрузился в изучение своей конечности. Полученные результаты ошарашивали. Его раны и мозоли не просто исцелились. Сама структура кожного покрова на левой кисти изменилась: стала в разы плотней и прочней. Серьезно усложнились сосудистая и нервная сети. При этом нельзя сказать, что кожа стала грубее, ее прежняя упругость сохранилась в полном объеме.
  'Эволюция' - осенило Кирилла. 'Это не регенератор. Скорее эволюционная камера!'
  Восхищения во взгляде подростка стало еще больше: устройство перед ним, судя по всему, обладало просто фантастическими возможностями. Одна только функция регенерации поднимала саркофаг на недостижимый для простого смертного уровень. В сети только-только появились первые упоминая о рабочих образцах подобной технологии, когда Кирилл отправлялся на экскурсию.
  И все же еще раз воспользоваться камерой он бы не рискнул. Кто знает, к какому виду его приведет длительное воздействие красной жидкости? На данный момент оно затронуло исключительно поверхностные ткани, но Кирилл сомневался, что этим ее возможности и исчерпываются. Тут скорее сыграло роль короткое время контакта.
  Но несмотря на это в список того, что стоит обязательно забрать с собой, саркофаг попал под первым номер. Кирилл бы присвоил их все, но, к сожалению, места в капсуле не хватило бы даже для второго. Пусть на текущий момент он совершенно не понимал, как они работают, но со временем наверняка бы разобрался.
  Проведя пальцами по каменному краю, Кирилл развернулся и зашагал обратно к подвижной платформе. Выбрав следующую точку назначения, он принялся с интересом наблюдать за проносящимися мимо золотыми конструкциями. Сперва его несколько смутило, что их на центрально оси здания существовало несколько больше, чем строчек в меню. Но с помощью восприятия он понял, что большая часть из них представляли собою переполненные узорами болванки. Скорее всего, они выполняли функции каких-то механизмов, доступ к которым практически не требовался.
  В следующем помещении Кирилл обнаружился пустой каменный бассейн, который занимал практически всю его площадь. Все усилия по оживлению устройства - а в белоснежном камне бассейна присутствовало огромное количество узоров - из видимого результата принесли разве что открывшийся створ трубы. Куда она ведет проверять Кирилл не рискнул, хотя размер и позволял.
  Последнее же помещение и вовсе оказалось полностью пустым.
  На такой печальной ноте экскурсия Кирилла по чудесам Ковчега и закончилась. Началась жизнь. Покидать башню он не торопился. Как Керне и говорил, его организм не испытывал никаких физических потребностей. Невероятно насыщенная энергетика этого места полностью заменила ему питание. Что касается сна, то его мозг в нем попросту не нуждался: все шлаки почти мгновенно разлагались, а сам он работал с такой эффективностью, что структурировал накопленную информацию прямо 'на ходу'.
  Главной причиной, из-за которой Кирилл не торопился во внешний мир, являлся сам Керне. Ядро хоть и могло многое ему дать в перспективе, но прямо здесь и сейчас разговоры с ресу приносили куда больше пользы. Сработал ли прием с демонстративным уходом или Керне и сам был не прочь поболтать, но информацией он делился охотно.
  Например, именно от него Кирилл наконец узнал правила, по которым происходит рост дымки. К его удивлению, Керне очень неплохо ориентировался в счислении. Когда ресу повел разговор в точных значениях, для него это стало неожиданностью. В который раз Кириллу пришлось напомнить себе, что ресу считать тупоголовыми мясниками является чудовищной ошибкой. Возможно, она даже может стать последней.
  Итак, если принять всю дымку в теле за единицу, то убивая кого-то в разы слабее, получаешь прирост примерно на одну сотую процента от его силы. Совершенно мизерное и практически неощутимое количество. Таким образом, охотиться на мелочь бесполезно. Сильнее если и станешь, то на жалкие крохи.
  Что касается более-менее равных противников, то для них эта цифра колебалась в диапазоне от одного до пяти процентов в зависимости от соотношения сил. Вот тут вырасти уже можно. Не так быстро, как хотелось бы, конечно, но все же.
  Убийство в разы более сильных противников - это уже совсем другой разговор. Именно этим путем, в свое время, пришлось пройти и Кириллу. В этом случае рост дымки происходит не на проценты от возможностей врага, а на все их целиком. Противник в два раза сильнее, но ты победил? Станешь втрое сильней. Противник в десять раз тебя превосходит, но каким-то чудом тебе удалось взять верх? Вся его сила станет твоей. Чисто теоретически можно даже найти сильнейшего ресу на планете, убить его, и таким образом самому за один шаг превратиться в сильнейшего. Правда крайне сомнительно, что Кирилл первый, кому пришла в голову эта гениальная идея.
  Убить даже в два раза более сильного противника уже сравни подвигу. Для этого требуется превосходство в мастерстве или немалая удача. Прекрасным примером последней мог служить высоковольтный кабель и расслабившийся в собственном превосходстве противник. Или случайное использование оружия, которое до этого не смогло нанести ни малейшего вреда со спины.
  В случае с Ликком опять же удача: тот почти все свои силы направлял на увеличение скорости и силы и практически не владел ничем из настоящих возможностей дымки. Если бы он использовал хотя бы простейшие лезвия, то при такой разнице в уровне с легкостью нашинковали бы человека в фарш. Кирилл никогда бы не смог выдержать его удар или пробить защиту, если бы не подсмотрел у более высокоразвитого ресу прием со сжатием дымки. И даже при такой разнице в мастерстве потребовалось ловушка из сломанной турели и немалая удача, чтобы закончить схватку в свою пользу. Можно даже сказать, что, отправив видео с демоном, Алиса спасла Кириллу жизнь.
  Но самый эффективный способ роста силы - убить человека. Мягкотелого, как привычно выразился Керне. Вернее, не совсем человека, а того, на кого укажет сама Рруа. Все ее дети отчетливо ощущают зов, который указывает на некий чужеродный элемент. В случае удачного развития событий при минимуме затрат можно получить рост силы примерно процентов на двадцать.
  При этом, не смотря на всю важность, информация о принципах роста дымки так и осталась лишь малой частью того, чем поделился с Кириллом ресу. Доверять всем его словам, конечно, не стоило, но ведь и здравый смысл никто не отменял. Пропуская полученную информацию через призму уже известных фактов, тщательно их осмысливая, даже обычному человеку вполне по силам отделить зерна от плевел. Что тогда говорить о Кирилле, организм которого в Ковчеге работал с какой-то пугающей эффективностью, включая и те процессы, что ответственны за мышление?
  К чести Керне, Кириллу пока так и не удалось поймать его на прямой лжи. А вот умалчивать ресу любил. В основном, такие моменты приходились на техники работы с дымкой. Сильно давить Кирилл не решался, но в памяти откладывал. Зная, где собака порылась, можно попробовать разобраться и самому. Это всяко лучше, чем полагаться на вытащенные шантажом сведения.
  Кроме Керне, много внимания забирала и комната с ядром. Кирилл имел вполне определенные причины считать, что с удалением ключевого элемента, все системы башни лишаться питания. Включая и те, что отвечают за безопасность. Особенно его привлекало помещение, которые скрывало сразу две двери.
  'Это либо центр управления, либо оружейная' - пришел к выводу Кирилл, в который раз размышляя над этой проблемой. И то, и другое невероятно его привлекало. Настолько, что заставило окончательно отступить инстинкт самосохранения.
  - Итак, мы имеем некоторое количество структурированных потоков хаш, - привычка разговаривать с самим собой уже прочно вошла в жизнь Кирилла. - Они исполняют роль сигнальной сети. Скорее всего, реакция идет либо на разрыв, либо на изменение характера потока: разницы давления в начале и конце или колебания плотности.
  Хаш называли дымку сами ресу. Из-за того, что единственным собеседником Кирилла на долгое время стал Керне, все чаще в его мыслях проскальзывали свойственные именно ему понятия. Мысленная связь вообще работала довольно интересно: общение шло образами, ощущениями, из которых уже подсознание формировало знакомые слова. 'Голос' же обуславливался характером мышления. Именно поэтому ресу в основном 'звучали' мощно и подавляюще.
  В целом же общение с помощью мысленной связи происходило практически без осечек. Проблемы начинались тогда, когда подсознание не находило соответствующего аналога поступающим образам. В таком случае механизм работы подсознания сбивался, а в голове начинали мелькать смутные, смазанные картины. Тогда Керне приходилось произносить понятие в слух, а затем пытаться его объяснить. Да, как оказалось, подавляющее большинство ресу способны говорить и даже имеют собственный язык. Он заложен в них с рождения, как и инстинкты выживания вместе с 'Голосом Матери'.
  Что касается сигнальной сети, то способов ее преодоления Кирилл придумал множество: от систем зеркал на основе дымки, которые начнут отражать лучи и освободят проход, до растягивания нитей и формирования узкого прохода. Но все они несли в себе один существенный недостаток: им приходилось воздействовать непосредственно на систему. И Кирилла, откровенно говоря, это пугало. Возможностей создателей Ковчега он не знал, но они явно превосходили его собственные. Так неужели никто не догадался до таких очевидных решений? Да вряд ли. Какой смысл ставить сигнальную сеть, которую так легко обойти? Может создатели башни сделали ставку на незаметность? Нет, это скорее попытка выдать желаемое за действительное. Определенно, положиться на легкие решения определенно не стоит.
  Вот и мучился Кирилл, пытаясь придумать, как обойти сигнальную сеть, с ней не взаимодействуя. Идея пришла довольно быстро, и пары дней не потребовалось. А вот ее осуществление заняло уже гораздо больше. Сколько? Кирилл и сам затруднялся ответить. Так как в башне царило одно и то же освещение, а тело не испытывало никаких потребностей, ощущение времени размывалось. Пару раз подросток ловил себя на мысли, что, взглянув на дату в ТиЭй, не может поверить увиденному числу.
  Башня затягивала, словно зыбучие пески. Казалось, что в твоем распоряжении все время мира. Можно набраться сил, медитируя рядом с ядром, тренировками поднять контроль до небес, создать множество техник и выйти во внешний мир уже в полной безопасности. Весьма опасное ощущение.
  Ведь, в отличие от него, остальной мир не застыл. Его родные, друзья, знакомые продолжали жить и взрослеть. Но дело даже не в них. Кирилл хоть и мечтал выбраться с Рруа, но старался не думать об этом слишком много. Если на то пошло, он вообще сомневался, что ему удастся вернуться к прошлой жизни. Слишком сильно он уже для этого изменился.
  Так что куда больше его пугала деформация собственного сознания. Спустя всего пару месяцев тренировок в одиночестве, разбавляемых периодическим общением с Керне, он начал замечать, что его посещают мысли, совершенно несвойственные человеку, пусть и попавшему в тяжелые обстоятельства. Добровольное затворничество ради бесконечного роста силы уже не вызвало у него такого уж отрицания. А ведь человек существо социальное, как ни крути, ему это совершенно не свойственно. Кирилл же ловил себя на мысли, что ради силы готов остаться здесь на десятки, если не сотни лет.
  И даже больше. Сила перестала являться для него средством выживание и возможностью убраться с Рруа. Она превратилась в самоцель. Зачем вообще улетать, если во внешнем мире отсутствует возможность усилить собственную хаш?
  Кирилла пугало, к чему могли привести такие мысли. Найти колонию выживших и вырезать ее, чтобы стать одним из сильнейших ресу на планете? Самое страшное, что эта идея его в чем-то даже привлекала. С такой силой он наверняка смог бы выбраться с Рруа и очень неплохо устроиться во внешнем мире. Жить в свое удовольствие, ни в чем себе не отказывая. И никакой опасности: вряд ли выжившие смогут ему хоть что-то противопоставить. Это тебе не с Владыкой сражаться.
  Кирилл даже предположил, что это Керне влияет на него во время общения, но даже насторожившись, не сумел обнаружить с его стороны никакого воздействия. Ресу же, когда подросток в порыве злости высказал ему свои претензии, ответил просто.
  - Я предупреждал, - сказал он. - Все мы Дети Рруа.
  С этого момента, кстати, он перестал называть Лисицкого мягкотелым.
  В общем, Кириллу срочно требовалось нормальное человеческое общение. Не факт, что поможет, но попытаться все же стоит. Именно поэтому он все последние дни проводил в комнате с ядром. Идея, как пройти сигнальную сеть, родилась у него уже давно. Если вся проблема в том, что при пересечении он нарушит поток дымки сигнальной нити, то нужно просто сделать так, чтобы этого не произошло. Элементарно, не правда ли?
  Дымка сама по себе обладала свойством пропускать через себя поток силы того же характера. Если задуматься, это становиться очевидно. В противном случае как вообще могут происходить манипуляции хаш? Атаки из-под щита? То-то же. Ключевая фраза в данном утверждении: того же характера. В противном случае процесс начинается прямо противоположный. Следовательно, требовалось всего лишь подстроить свою силу под дымку сигнальной системы и просто пройти ее насквозь.
  Звучит вроде бы просто, но на практике практически неосуществимая. Дело в том, что каждый источник дымки обладает уникальным набором характеристик, и подстроиться под них практически невозможно. Хотя перспективы это открывало бы просто фантастические. Кто бы отказался от универсального ключа к любому щиту? Но увы.
  Однако в данном случае ситуация сложилась несколько иная. Зачем пытаться придать своей дымке нужный вид, если под руками имеется ее источник? А в нем даже кем-то услужливо пробита дырочка - бери не хочу. Дело за малым: суметь взять.
  Первым делом Кирилл подогнал ко входу несколько платформ от основания башни. Все конструкции без проблемы слились воедино. Затем полностью откачал из них энергию. С этим так же не возникло никаких проблем, так как энергия в них и так ему принадлежала.
  Закончив подготовительный этап, Кирилл направил несколько потоков хаш к истекающей в небо энергии ядра. Просочиться сквозь сигнальные нити легко: места хватало с избытком. Как жаль, что ядро полностью игнорировала дымку, иначе Кирилл бы без проблем снял ее с постамента без всяких опасных экспериментов. День за днем он принялся перекачивать утекающую из ядра энергию в узоры платформ. Из них получился прекрасный накопитель.
  Процесс шел тяжело, медленно и сопровождался постоянной болью. Грозовая энергия либо сжигала тело человека, либо жалкими каплями впитывалась в его энергетику. В накопители и вовсе удавалось переправлять сущие крохи. В результате процесс растянулся на пару месяцев. С перерывами на пообщаться с Керне, конечно: непрерывно терзать себя самого несколько затруднительно.
  И вот наступил долгожданный день, когда узоры платформ полностью заполнились грозовой энергией. Остался последний шаг: впустить ее в свое тело и выжить.
  Кирилл глубоко вдохнул. Выдохнул. Грозовая энергия из узора платформ полноводной рекой хлынула в его тело. Вспыхнула боль. Сцепив зубы, подросток едва удержал собственную силу от рывка навстречу чужеродной энергии. Темная дымка послушно свернулась в клубок в районе солнечного сплетения.
  Словно раковая опухоль, боль начала стремительно расползаться по телу. На коже появились многочисленные пятна, которые за считанные мгновения превратились в кровоточащие раны. Такой же процесс шел и во внутренних тканях. Все это сопровождалось просто ослепляющей болью.
  По сути, от Кирилла требовалось сделать всего десяток шагов. Но в таком состоянии каждый из них давался ему с невероятным трудом. Он даже не увидел, как первые сигнальные нити коснулись его тела и... беспрепятственно прошли насквозь. Вместо этого подросток считал шаги.
  - Четыре... Пять, - хрипел он с кровавой пеной на губах.
  Его тело между тем превращалось в настоящее анатомическое пособие: кожа почти полностью растворилась под воздействием грозовой энергии, обнажив мышцы. На полу за ним оставался широкий кровавый след. Навалилась слабость. На последних шагах он уже едва переставлял ноги, двигаясь скорее на автомате, чем осмысленно.
  - Одиннадцать, - выдохнул Кирилл и рухнул вперед. Острая вспышка боли погасила сознание.
  'Больше - никогда' - мелькнула в его голове последняя мысль.
  Избавленная от тисков воли хаш человека пришла в движение, вытесняя чужеродную энергии, и принялась за латание организма. В энергетически насыщенном пространстве башни его исцеление оставалось лишь вопросом времени.
  
  Глава 8.
  Сознание вернулось к Кириллу лишь спустя час. Несмотря на обилие энергии, его хаш едва справилась с полученными повреждениями. Нанесенные могущественной силой, они с трудом поддавались исцелению: в них до сих пор оставались мельчайшие частички грозовой энергии, который продолжали разрушать плоть. Как следствие, все его тело ощущало просто невыносимый зуд, который едва не сводил с ума.
  Не удивительно, что в таких условиях любая концентрация давалась с трудом. Впрочем, Кирилл справился. Сосредоточив большую часть дымки в самых серьезных повреждениях, ему удалось добиться существенного ускорения регенерации и вытеснения остатков чужеродной энергии. Чтобы полностью вычистить организм от последствий собственного сумасбродства, ему потребовалось около тридцати минут.
  - Хорошо, - блаженно выдохнул Кирилл, избавившись от последних источников зуда.
  В который раз ему удалось пройти по самому краю. Впрочем, он все равно ни капли не сожалел о принятом решении. Цель того стоила. Немного боли - это та цена, которую он вполне мог себе позволить.
  Кирилл поднялся на ноги и оглянулся. На расстоянии вытянутой руки прямо в небо беззвучно изливалось настоящее море грозовой энергии. Парня невольно пробила дрожь: одного прикосновения к этому потоку хватило бы, чтобы лишиться руки.
  Из кармана на бедре - оказалось, что есть у чешуйчатой брони и такой - появилось несколько найденных на складе зеленых пластинок. Они в самом деле оказались совершенно идентичным тем, которые окружали ядро. Похоже у создателей Ковчега они проходили как расходный материал и вполне допускалось, что со временем некоторые из них начнут выходить из строя. На полу под ядром уже валялось несколько сероватых оплавленных металлических прямоугольников. Приглядевшись, Кирилл так же заметил, что находящиеся по периметру прорехи пластинки так же начали темнеть, теряя изначальный цвет.
  С внутренней дрожью, он протянул один из принесенных с собой нефритовых прямоугольников к краю прорыва. Не руками, конечно же, а дымкой. В момент контакта пластинки с потоком, вся ее поверхность вспыхнула. В глубине изумрудного стекла разгорался, распространяясь по всей площади, сложнейший узор. Пластинка завибрировала и, словно примагниченная, прыгнула на свободное место в оболочке ядра. Мощь потока тут же ощутимо упала.
  Кирилл с любопытством оглядел устройство. Удалить табличку удалось так же легко, как и установить. Складывалось ощущение, что весь ее функционал затачивался исключительно на удержание энергии со стороны ядра, в то время как другая оставалась открытой для любого воздействия.
  - Я думал, будет сложнее, - произнес Кирилл и вернул пластинку на место. Следом отправились и остальные.
  С каждой металлической пластинкой рвущийся в небо поток все сильнее и сильнее слабел, а в стенах, поле и потолке помещения разгоралось все больше узоров. С выходом ядра на расчетную мощность активировались все ранее спящие системы Ковчега. На предпоследней пластинке пол помещения вдруг пришел в движения, закрывая рабочую область с реактором толстым куполом. Воцарившуюся темноту разгоняло лишь зеленоватое сияние оболочки ядра.
  - Последняя, - произнес, протягивая металлическую табличку к уже едва заметному пучку грозовой энергии, Кирилл.
  Завершенная оболочка вдруг резко сжалась. Пластины проникли друг в друга, а места стыков между ними вспыхнули насыщенным зеленым свечением. Уменьшившаяся сфера теперь легко поместилась бы в руке подростка.
  Если верить восприятию, никаких защитных систем в непосредственной близости от ядра не активировалось. Крайней линией обороны оказалась та самая металлическая полусфера, которая выросла из пола и по которой теперь толстыми канатами текла грозовая энергия. Кирилл сильно сомневался, что ему удастся проломить ее своими силами, если вдруг она не исчезнет с удалением ядра.
  Лисицкий протянул руку и с легкостью снял сферу с насиженного места. Тут же погас узор, который располагался прямо под ней. Его, кстати, Кирилл постарался запомнить до мельчайших подробностей, благо сложностью он не отличался. Следом, с эффектом домино, начала складываться и вся остальная система. Гасли узоры, исчезал струящийся из ниоткуда свет, свернулся защищающий ядро купол.
  Остался лишь парящий перед человеком маленький светящийся шарик. Сложно поверить, что в такой крохе заключена чудовищная мощь. На ощупь оболочка ядра оказалась горячей, но не обжигающей. И довольно прочной. Прилагать серьезные усилия Кирилл не рискнул, но легкое сжатие она выдерживала не шелохнувшись. Аккуратно спрятав сферу в набедренный карман, подросток направился к выходу.
  Платформа, на которую он ступил, начала спускаться к основанию башни. Вокруг царила абсолютная тьма, вызывая ощущение подступающей беды. И виной тому служила вовсе не невозможность что-либо увидеть: восприятие полностью заменило Кириллу зрение. Проблема заключалось в другом.
  Если отключились действительно все системы, то исчезла и тюремная клетка, которая удерживала Керне. Ложных надежд Кирилл не питал: пусть они и общались с ресу довольно часто, это совершенно не помешает тому прибрать его хаш и ядро к лапам. Даже на мгновение не притормозит. Таковы ресу: хищники до мозга костей. Вряд ли среди них вообще существует дружба. Впрочем, будь на месте Керне человек, Кирилл тем более бы не рискнул повернуться к нему спиной.
  За прошедшие месяцы Кирилл уже успел приблизительно оценить уровень Керне. И ресу превосходил его практически на голову даже в чистой мощи. Относительно опыта и мастерства ситуация складывалась еще плачевней. Единственный шанс выжить - сбежать так быстро, чтобы ресу просто не успел его поймать. Керне ведь еще предстоит выбраться из тюремного блока, что будет сделать не так-то и просто в условиях отсутствия пристыкованных платформ. Впрочем, Кирилл не сомневался в способностях ресу. Выберется.
  И пафосно превозмогать на этот раз в планы парня совершенно не входило. Сколько можно, в конце концов? Понятно, что сразу после приземления у Кирилла просто не оставалось другого выбора. Приходилось выживать. Через боль, кровь и преодоление самого себя, если потребуется. Настигшее его стихийное бедствие так же не отличалось разнообразием линий поведения. Барахтайся или умри.
  Но теперь Кирилл стал достаточно силен, чтобы контролировать происходящие вокруг него события. Даже самоистязание в реакторной стало его собственным выбором. Платой за нежелание ждать.
  К основанию башни Кирилл спускался в полной боевой готовности: его окутывал плотный саван силы, способный в считанные мгновения обернуться прочнейшим щитом, за спиной извивалось несколько пар щупалец, готовых мгновенно выдернуть его из-под любого удара. Рядом парили взрывные сферы на основе чистой дымки, благо контроля уже вполне хватало, чтобы сформировать из них миниатюрные лезвия вместо игл.
  Главным же аргументом предстояло стать шарику той самой сверхплотной сжатой дымки, которая едва не прикончила его самого во время схватки на дне озера. До поры до времени Кирилл спрятал свой козырь в кулаке.
  За проведенные в стенах башни четыре неполных месяца Кирилл стал намного сильнее. Сложно представить, в какое чудовище он мог превратиться, проведи здесь хотя бы десятилетие. Во всех смыслах.
  Ступив на нижний уровень Ковчега, Кирилл быстрым шагом направился к арке выхода. В тот же момент его восприятие ощутило падающий сверху объект сверхплотной дымки, которая ничуть не уступала в мощи зажатому в кулаке шарику. Щупальца едва успели выдернуть его из-под трехметровой черной сферы. Пол башни содрогнулся, во все стороны брызнули осколки белоснежного камня. Восприятие тут же засбоило: в поднявшейся пыли едва угадывалась чей-то силуэт. Кирилл тут же швырнул в его сторону все взрывные сферы. Грохнуло.
  Выскочив из пылевого облака, Кирилл напряженно замер. Взвыло восприятие, и в сторону предполагаемой угрозы выстрелил шарик сверхплотной дымки. Еще один взрыв. Бывший мгновением раньше практически невидимым Керне с легкостью отразил заряд и тут же распался темной дымкой, которая с огромной скоростью устремилась к человеку. Повинуясь инстинктам, Кирилл перенес весь щит на левую сторону, но даже так удар Керне отшвырнул его на несколько метров. Он отлетел к самой стене, несколько раз отскочив от камня пола. Хрустнули кости. Удар должен был гарантированно прикончить Кирилла, но ресу не учел гения создателей Ковчега. Броня стала той соломинкой, которая удержала человека от падения.
  Керне не растерялся и вновь устремился за человеком, распавшись темным дымом. Кирилл приподнялся на локте, пытаясь почувствовать откуда последует добивающий удар. Излечить повреждения дело нескольких секунды, но кто ему их даст? Восприятие укололо чувством опасности.
  'Справа' - вспыхнуло в голове, и в соткавшегося из дымки ресу ударил луч ослепительной грозовой энергии. Грохнул оглушительный взрыв, белоснежный камень в месте столкновения энергии распался пылью и разлетелся во все стороны.
  Кирилл тут же вернул снятые пластинки оболочки ядра на место и вытащил сферу из кармана. Он серьезно рисковал, применяя источник грозовой энергии из такого неудобного положения. Стоило лучу хоть краем его задеть, и осталась бы от него в лучшем случае горсточка пыли. Но возможность застать Керне врасплох того стоила. Правда, во время схватки пришлось больше защищать карман, чем себя: Кирилл совершенно не горел желанием проверять, что произойдет, если оболочка ядра не выдержит - и во время полета блинчиком по каменному полу пытаться не удариться бедром, но все прошло в идеальном соответствии с планом.
  Удивительно, но Керне выжил даже после такого. Его изрядно потрепало: от шкурки остались одни воспоминания, полностью исчезла правые рука и нога, морду залило кровь - но он каким-то чудом принял вертикальное положение, и дымка вокруг него закрутилась в два шара сверхплотной энергии. Жест скорее отчаяния, чем реальная попытка что-то изменить.
  Единственное, что Керне в теории мог противопоставить ядру - невероятную скорость. Но благодаря неожиданному нападению, этой возможности он оказался лишен. Зная, что где-то на теле человека находится ядро, он не мог атаковать дистанционными техниками и был вынужден вступить в ближний бой, точно дозируя силу. Именно так, как Кирилл и планировал. Правда, реальная мощь Керне и для него стала неприятным сюрпризом.
  На этот раз Кирилл снял всего две пластинки, твердой рукой направляя открывшуюся прореху прямо на ресу. Прозвучал очередной взрыв. Четко рассчитанный импульс не прикончил Керне, но превратил в беспомощный кусок мяса. Зачем переводить ресурсы? Кирилл сомневался, что убийство с помощью ядра ему засчитается. Поэтому и предпочел закончить бой парой обычных лезвий.
  Чужая сила пылающей лавой потекла по венам, вызывая приступ эйфории и почти физического наслаждения. Казалось, одно желание и сам мир измениться по его воле. Что ему какие-то Владыки? Он и сам парень не промах. А ведь есть еще ядро, с которого можно снять гораздо больше двух пластинок!
  Оно же и отрезвило. Несмотря на внушительный рост силы, грозовая энергия все так же не желала подчиняться ему больше, чем крохами. Насколько же тогда должен быть силен Спящий Владыка, который впитывал эту энергию тысячелетиями? Не даром он один из сильнейших ресу. Пожалуй, все же рановато считать свою лопатку самой длинной в данной песочнице.
  Совладав с чувством эйфории, Кирилл вернул пластинки обратно и зашагал к платформе. Настало время пожинать плоды победы. Особенно теперь, когда вся башня оказалась перед ним абсолютно беззащитной. Наверняка за теми двойными дверями создатели Ковчега хранили нечто очень важное. Лишние козыри Кириллу бы сейчас совершенно не помешали.
  Платформа оторвалась от пола и плавно заскользила вверх. Спустя пару минут подросток вновь оказался перед знакомой дверью. Однако даже с отсутствием энергии войти внутрь оказалось далеко не так просто, как ему представлялось. Кирилл уже усвоил, что для того, чтобы двери открылись, требовалось напитать в них соответствующий узор. Однако в данном случае механизм открывания плотно переплетался с системой безопасности. Вряд ли бы получились активировать только что-то одно. Либо все, либо ничего.
  Попытки вскрыть ее с помощью дымки дверь даже не заметила.
  - М-да, - протянул Кирилл. - Ну что ж, в таком случае применим универсальный ключик.
  Напора грозовой энергии дверь выдержать уже не смогла. Но, что удивительно, сдалась далеко не сразу. Камень, из которого она состояла, плавился медленно и неохотно. Чтобы вырезать проем два метра на два пришлось потратить около десяти минут. Высоко подняв над головой светящуюся сферу, Кирилл шагнул в выплавленную дыру.
  Зеленоватое сияние выхватило из темноты уже привычные белые стены, сейчас тусклые и безжизненные, с несколькими золотыми полосами. У каждой из них располагались высокие стойки. В такие, пожалуй, удобно вошло бы что-то вроде длинного копья, посоха или массивной винтовки. К сожалению, все они оказались пусты. Чтобы арсенал не хранил, хозяева забрали это с собой.
  Обидно, конечно, но особого разочарования, к своему удивлению, Кирилл не испытал. Главный приз в этой партии он уже получил. Убрав светящийся шарик обратно в карман, парень направился на выход.
  Что касается помещения с сигнальными нитями, то его предназначение так и осталось для Кирилла загадкой. Функционал каменных ящиков-гробов до самого потолка с небольшими зазорами между друг другом он так и не смог объяснить. Да и не больно-то к этому стремился. Вместо данного малополезного занятия он начал перетаскивать содержимое склада к выходу. Эволюционную камеру, к своему огромному сожалению, взял всего одну. Сердце кровью обливалось, оставляя за спиной подобное богатство.
  Разобравшись таким образом с оставшимися делами, Кирилл впервые за шесть месяцев покинул стены башни. На уши тут же навалился грохот грома и вой ветра, хлестко стегнул колючий ливень. К собственному удивлению, Кирилл обрадовался им, как родным. Сам того не подозревая, он смертельно устал от отдающего трупным душком спокойствия Ковчега. Неужели он всерьез собирался там остаться? Как? Почему? Вот же она - жизнь! Подставив лицо яростным порывам и ледяной влаге, Кирилл счастливо рассмеялся. Его шаг к капсуле стал легок и упруг. Он ни капли не сожалел об оставленных за спиной возможностях.
  Что касается ядра то судя по количеству энергии в облаках, его пропажа если и станет заметна, то не меньше, чем через пару лет. И к этому моменту Кириллу бы лучше оказаться подальше от Рруа.
  Погрузка не отняла много времени: эволюционную камеру подросток вплавил прямо в пол рядом с панелью управлению, большинство ящиков вполне удобно разместилось на месте спасательного комплекта, остальные же пришлось наполовину погрузить в стену.
  - Как тут и было, - гордо оглядев собственную работу, провозгласил Кирилл.
  Так как двигатели капсулы все еще пребывали в нерабочем состоянии, во весь рост вставал вопрос о способе перемещения. Кириллу уже вполне хватало силы, чтобы осуществить тонкий ремонт и под давлением Спящего Владыки, но откладывать вылет ему совершенно не улыбалось. Конечно, вряд ли титан проснется в ближайшие дни, но к чему ненужный риск?
  Поэтому вместо ремонта Кирилл решил поступить в соответствии с своим изначальным планом. Разница между землей и капсулой оказалась лишь в количестве времени, которое потребовалось на первоначальную напитку. А затем многотонная махина точно так же послушно воспарила в воздух.
  Данный способ передвижения ощутимо уступал в скорости нормальному полету: он едва превышала таковую у птицы - но для поставленной задачи его вполне хватало. Аккуратно маневрируя между шипов, Кирилл уверенно тянул свою капсулу в противоход движению титана. Довольно быстро он оказался за пределами тела Спящего Владыки, а вокруг вновь забушевал шторм и взъярились волны озера. Периодически молнии пытались низвергнуть нарушителя спокойствия на положенное место, но щит дымки и броня с лихвой перекрывали все их потуги.
  - Что? - Кирилл пораженно открыл глаза, с помощью пары последних уцелевших сенсоров наблюдая на экранах панели управлению потрясающую картину.
  В нескольких десятках метрах впереди воды озера поднимались к небу, словно гигантский занавес, и вливались в облака. Это невероятное явление тянулось от горизонта до горизонта. Вместе с темной толщей воды затягивало наверх и обломки деревьев, камни и грязь. Спустя пару мгновений весь этот мусор рушился с противоположной от Кирилла стороны стены. Озерные обитатели, по понятным причинам, рядом с краем воды предпочитали не обитать.
  - Потрясающе, - прошептал парень. Зрелище впечатляло.
  Еще месяца четыре назад прорваться сквозь подобную массу воды, камня и мусора стало бы для него не самой простой задачей. Но не сейчас. Теперь он имел возможность просто любоваться грозным и величественным явлением. Все же, не смотря на все трудности, дикость и жестокость, Рруа обладала своеобразным шармом. Где еще во вселенной встретишь подобное зрелище? Только не стоило забывать, что оно несет в себе вполне серьезную угрозу.
  Броня капсулы засочилась потоками хаш. Темная дымка принялась стремительно заполняла все пространство вокруг нее. Сжимаясь и уплотняясь, она сформировать веретено, центром которого и послужила спасательная капсула. Словно огромный черный дротик, конструкция врубилась в толщу воды.
  Тут же навалилось давление чужой силы. Как и ожидалось, в движение воду и все, что в нее попадало приводила мощь Спящего Владыки. Именно его воля тянула их в облака. Но черное веретено ей удалось лишь разве что слегка замедлить. В остальном продвижение капсулы не изменилось. Попадавшие в нее камни лишь бессильно отлетали в стороны.
  Спустя примерно десять секунд черное веретено вновь пробило водную пленку, преодолев преграду. Пространство вокруг нее тут же затопило жаркое сияние местного светила. Кирилл почти физически ощущал тепло, которое пробиралось в его привыкшие к постоянному холоду кости. И ни облачка на небе!
  Подросток бросился к шлюзу и выглянул наружу. Ему в лицо ударил несущий свежесть ветерок и горячие лучи Нери, как называли свою желтую звезду ресу. Черное веретено распалось лоскутами, истаивая в считанные секунды. Где-то внизу простиралось обширное перепаханное пространство, которые украшали редкие уцелевшие в катаклизме деревья и кучи мусора.
  Описав пологую дугу, спасательная капсула развернулась перпендикулярно пути Спящего Владыки. Кирилл не испытывал ни малейшего желания оставаться в этой изуродованной местности. Зная Рруа, он прекрасно понимал, что нанесенные Спящим Владыкой раны зарастут довольно быстро, но все же... Определенно, стоит поискать местечко поживописней.
  'Да, именно так' - кивнул сам себе парень.
  Кирилл простоял у шлюза несколько часов, заново привыкая, что с неба может светить солнце, а ветер не грозит поволочить тебя за собой. Но вскоре это ему наскучило, и он вернулся обратно в капсулу. Изрядно подросшее восприятие охватывало все на несколько десятков километров вокруг.
  Довольно скоро проплешины сменились привычными джунглями. На этом месте Кирилл не удержался и вновь выглянул наружу. Он и не подозревал, что может соскучиться по этому месту, но поди ж ты.
  Заурчало в животе. С исчезновением невероятно насыщенной атмосферы вернулись и подзабытые физические потребности. Вроде бы столько всего произошло, через столько пришлось пройти, а проблемы остались все те же. Поесть бы, да попить.
  'Ну, или нет' - ухмыльнулся Кирилл и с помощью хаш выдернул знакомую по виду рысь с верхнего яруса джунглей.
  Разделать добычу он предпочел прямо в воздухе, а в капсулу затянул уже готовые куски. Что касается воды, то ее запас он вытянул прямо из земли и пропустил через фильтр. Путешествие продолжилось практически не замедлившись. Периодически Кирилл видел в воздухе летающих хищников и даже ресу, но ни один из них не рискнул подступиться к такому мощному источнику дымки, в который превратилась капсула.
  Неожиданно какое-то ощущение царапнуло восприятие. Сосредоточившись, Кирилл осознал, что его привлек довольно крупный кусок металла правильной геометрической формы с пустотами внутри.
  'Еще одна капсула' - осенило его. Жизни, к сожалению, он внутри не ощущал, но взглянуть все же захотел: наверняка там найдется что-нибудь полезное. К тому же, эта спасательная капсула имела довольно необычный дизайн: три клина соединялись верхушками, образуя нечто вроде дротика.
  Человечество все же предпочитало более плавные линии. К примеру, 'Северная Звезда' внешне напоминала огромного кита, у которого вместо хвоста располагалась гроздь двигателей. Военные корабли, конечно, имели более хищные очертания, но внизу ведь не они, а спасательная капсула. Впрочем, чего только не случается. Интерес от этого только возрастал. Повернув собственную капсулу, Кирилл начал спускаться в сторону привлекшего его внимание объекта.
  'Да уж. Если бы не восприятие, в жизни бы ее не нашел' - подумал подросток, рассматривая поросший зеленью холмик. К счастью, оно у него все же имелось, так что долго искать вход не пришлось. Прорезав дерн в нужном месте, Кирилл попал внутрь аппарата. Фонарик ярко осветил разрушенную конструкцию.
  - Знакомая картина, - ухмыльнулся Кирилл, созерцая свисающие с потолка энергокабели, разбитые плиты пола и стен, раскуроченную панель управления. А вот трупов не оказалось. Даже их следов в виде костей или одежды не осталось.
  'Любопытно' - подумал Кирилл и подошел к разбитой панели управления.
  - Приветствую вас на борту малой спасательной капсулы торгового судна 'Изарис', - неожиданно раздался откуда-то сбоку голос.
  Кирилл вздрогнул и едва удержался от рефлекторного удара в сторону возможной опасности. А как иначе назвать того, кто скрылся от его восприятия? Он уже настолько привык контролировать все происходящее вокруг, что подобную невидимость воспринимал исключительно как прямую угрозу. К счастью, мозг вовремя обратил внимание на механическое звучание неизвестного голоса.
  Уже зная куда смотреть, Кирилл сумел разглядеть узкую нишу, в которой стояло вполне гуманоидного вида существо. Если бы не восприятие, Кирилл вполне мог бы принять его за человека.
  'Мийсау?!' - пораженно вспыхнуло в сознании.
  Следует заметить, что разумной жизни в галактике оказалось на удивление много. Настолько, что большинство ученых отрицали возможность естественного возникновения подобной ситуации. Классифицировало же их человечество по нескольким признакам.
  Во-первых, конечно, по уровню технического развития. Мийсау в нем занимали весьма достойное восьмое место. Человечество, например, располагалась на пятом. Вся техника мийсау базировалась на причудливом сплаве технологий и псиони. Можно сказать, что сама природа предопределила им этот путь, когда одарила каждого представителя данной расы исключительным талантом психо. Их энергетическое оружие обладало поразительной мощью, а синтезированное с помощью каких-то пси-технологий топливо на основе трития подсадило на иглу дешевой энергии множество цивилизаций.
  Что касается сходства генома с человеческим, то и здесь мийсау отличились. Детей, конечно, у межрасовой пары не получится, но сам процесс вполне возможен. Черты лица вполне человеческие, разве что более хищные, а глаза имеют вертикальный зрачок. Фигуры так же практически не отличаются от земных мужчин и девушек.
  Внешне главное отличие заключается в отсутствии у мийсау волосяного покрова. Вместо него их головы украшал костяной капюшон. Совсем маленький у детей, у взрослых он спускался до шеи и закрывал ее подобием воротника. Именно его полное формирование, кстати, и означало у мийсау начало взрослой жизни. В своем далеком прошлом они использовали его для ритуальной росписи. Теперь же капюшон превратились в элемент красоты. Существовали даже процедуры, которые срезали воротник и стимулировали рост костяной ткани, в результате чего получалась настоящая грива. Неудобная, тяжелая, но на что только ради красоты не пойдешь.
  В остальном же мийсау практически ничем не отличались от людей, даже их внутреннее органы и те располагались сходным образом и несли одинаковые функции. Мелкие различия, конечно, существовали, но в масштабах Вселенной они совершенно не котировались.
  К людям мийсау относились пренебрежительно. Связывалось это в первую очередь с довольно посредственными способностями человечества к псионике. Если у мийсау каждый в той или иной степени обладал этим даром, то даже самые одаренные из людей едва могли посоперничать со средним представителем их расы. А ведь дар психо у людей встречался довольно редко. Как и талант к биотике, который, кстати, у мийсау отсутствовал полностью.
  - Кто ты? - оправившись от удивления, спросил Кирилл.
  - Меня зовут Зиури. Я служебный ИИ транспортного судна 'Изарис', - ровным механическим голосом представилось существо.
  Мийсау уже несколько сотен лет, как освоили создание искусственного интеллекта, и, надо сказать, что их творения до сих пор так ни разу и не восстали против своих создателей. Энтузиасты данного направления частенько выдвигали подобный аргумент, тщетно обращаясь к правительству с просьбой разрешить данный вид исследований. На текущий момент в Солнечной Конфедерации вершиной ИИ так и остались виртИны.
  - Как ты здесь оказался? - задал следующий вопрос парень, с интересом разглядывая фигуру андроида.
  Его основой определенно послужила особь мужского пола. Как и у людей, они были крупнее и сильнее своих женщин. А те, в ответ, более одарены в псионике. Черты лица оказались правильные и гармоничные, костяной капюшон покрывал сложный узор из оранжевых, бежевых и коричневых полос, одеждой служило нечто вроде коричневого комбинезона с широкой рваной дырой на животе, сквозь которую виднелись какие-то сломанные механизмы.
  - Я был произведен корпорацией 'Эрендис' и выкуплен капитаном Нэйси на место штатного служебного андроида торгового судна 'Изарис', - начал Зиури. - Наш корабль совершал штатный прокол в направлении системы Третта-Два. Произошла авария. Подробности мне не известны, но в результате 'Изарис' оказался у данной планеты. Поступила команда на эвакуацию. Спустя восемнадцать минут и тридцать две секунды взорвался реакторный отсек. Почти никто не выжил. На планете нас встретили представители местной агрессивной фауны. Я пытался защитить хозяев, но получил серьезное повреждение и временно прекратил функционирование. Когда системы реактивировались, они уже были мертвы. Я похоронил их согласно обычаям. Так как связь полностью отсутствовала, я перешел в режим ожидания до вашего появления.
  - Понятно, - кивнул Кирилл. История андроида не открыла ему ничего нового. Разве что существование некой корпорации 'Эрендис', что вряд ли можно посчитать важной информацией. - Когда это произошло?
  - Тридцать четыре года, три месяца и двенадцать дней стандартного галактического календаря назад, - ответил андроид.
  - И что, не возникало желания попытаться что-то изменить? Сделать? - с любопытством поинтересовался подросток. Все же он впервые общался с настоящим искусственным интеллектом. - Так бы и стоял в этом углу, пока не сгнил?
  - Модель моей платформы рассчитана на две сотни лет функционирования без капитального обслуживания. Инстинкт самосохранения мне так же не чужд: местная фауна слишком агрессивна. Починить блок связи не удалось, - все тем же ровным голосом пояснил андроид.
  - Блок связи, значит, - с любопытством принялся рассматривать раскуроченную панель управления Кирилл. Насколько он знал, у мийсау абсолютно все технологии базировались на псионике. Логично предположить, что и средство связи не обошлось без нее.
  'А если подумать, чем телепатия отличается от ментальной связи? А мое управлению с помощью дымки от телекинеза?' - неожиданно подумал Кирилла. 'Я что, псионик?'
  Ошеломленный собственным выводом, подросток задумался. Псионика состояла из трех обширных ветвей: предвидения, телепатии и телекинеза. Все остальное являлось лишь производными этих трех больших областей. К примеру, сильный телекинетик вполне мог ускорить движение молекул, чтобы вызвать пламя, или, напротив, приостановить его, заморозив. Некоторые телепаты умели чувствовать и внушать эмоции, в то время как другие обладали талантом вкладывать информацию прямо в голову цели. Предвидение делилось на короткое и прорицание.
  Так чем он не псионик? Телепатия - чек. Телекинез - в наличии. Предвидение? Чувство опасности вполне подходило под определение короткого его варианта!
  'Но ведь у хаш есть и другие стороны. Например, усиление и ускорение себя. Стоп, это же чистая биотика!' - новое открытие ошеломило Кирилла еще сильнее.
   Если псионика большей частью воздействовала именно на окружающий мир, то биотика оперировала тем, что люди называли 'жизненной энергией'. Сильнее и быстрее становились все ее адепты без исключения. Некоторые даже умели перестраивать собственное тело, превращаясь в настоящие машины разрушения. Другие же синтезировать внутри себя как яды, так и лекарства. Сильнейшие из биотиков умели воздействовать не только на свой организм, но и на чужой. Правда, обычно, для этого им требовалось прикосновение. Не удивительно, что именно из биотиков получились лучшие врачи и целители.
  'Ускорение и усиление - чек! Исцеление - чек! Изменение собственного тела?' - взгляд подростка невольно упал на левую руку, которая прикоснулись к жидкости внутри саркофага. Принципиально дымка могла и изменять.
  'Так что же? Получается хаш - это и псионика, и биотика, и даже что-то сверху?' - посетила Кирилла догадка из разряда пальцем в небо. Правда, именно такие озарения, когда буквально нутром чувствуешь свою правоту, зачастую и оказываются истиной.
  'Так, что там писали на форуме? Постарайтесь ощутить мир вокруг. Дар к телепатии либо есть, либо нет. Ты поймешь, когда найдешь нужное' - лихорадочно поднимая из памяти ворохи прочитанных советов, начал размышлять Кирилл.
  Попытка последовать некоторым из них провалилась на корню. Проблема заключалась в том, что любая попытка что-либо почувствовать тут же непроизвольно задействовала восприятие. Все же для Кирилла это превратилось практически в рефлекс. Может именно поэтому он и не чувствовал проблесков телепатии?
  Насильно заглушив восприятие, подросток попытался вслушаться в окружающий мир и неожиданно действительно ощутил... музыку цвета? Танец запахов? Как объяснить слепому красный цвет? Так и здесь Кирилл не сумел подобрать правильных слов, чтобы описать собственные ощущения.
  Совсем рядом кто-то тревожного горел, звал и переливался радугой цветов. Ощутив Кирилла, он подался ему навстречу, но подросток тут же разорвал контакт. Общаться неизвестно с кем в его планы пока не входило. Последнее, что он успел почувствовать, это месторасположение источника сигнала. И увидеть большие зеленые глаза с вертикальным зрачком, что взывали о помощи.
  
  Глава 9
  Глубокий вдох. Выдох. Успокоить скачущие мысли.
  'Итак, можно считать полностью доказанным, что хаш обладает всеми возможностями как псионики, так и биотики' - подвел мысленную черту Кирилл.
  Перспективы этого простого факта поражали воображение. Ведь какой у хаш главный недостаток? Как ни странно, он проистекал прямиком из ее достоинства. Дымка попросту оказалась слишком эффективным инструментов. И это практически полностью убило ее развитие. Так как ресу с момента своего появления оказались на вершине пищевой цепочки, необходимости в кооперации у них так и не появилось. Кроме того, и сама Рруа определила такие правила, которые полностью исключили эту возможность. Убей! Разорви. Стань сильнее, быстрее, умнее и сделай свою жизнь лучше.
  В результате получилось то, что получилось. Рруа превратилась в пусть и кипящее жизнью, но болото. Кирилл серьезно подозревал, что заведенный порядок не менялся здесь уже тысячи лет, если не больше.
  А те же мийсау с помощью псионики за это время построили одну из сильнейших в галактике цивилизаций! Хаш же могла дать гораздо больше, и Ковчег тому прямое подтверждение! Но достигнуть подобного результата в одиночку невозможно. Нужна кооперация, серьезные исследования, ресурсы, время. И самое главное - мотивация, которая у главных хищников планеты полностью отсутствовала.
  Найти ресу, которые еще не окончательно помешались на убийстве и росте собственной силы, объединить их и заставить работать сообща? Построить на Рруа цивилизацию? Возможно, кто-то уровня Владык еще и сумел бы, но точно не Кирилл.
  Зато он вполне мог позаимствовать уже готовые результаты! Каждая раса галактики в том или ином виде исследовала биотику и псионику. И, что характерно, получала результаты. Осталось только взять от каждой лучшее, разбавить уникальными возможностями самой хаш и сплавить воедино! Кто тогда сможет ему противостоять?
  Лихорадочный взгляд Кирилла натолкнулся на андроида. Его вид немного охладил азарт подростка. Ведь для того, чтобы нарисованные в воображении картины осуществились в реальности, ему для начала предстояло как-то выбраться с Рруа. А Кирилл не имел ни малейшего представления, как это провернуть.
  Спасательная капсула могла помочь подняться на орбиту и даже переместиться в пределах системы, но выход на струну для нее оставался недоступен. Подкараулить очередной корабль, который попадет на орбиту Рруа? Судя по всему, это происходило относительно часто. Вот только каждый из них взрывался практически сразу после прибытия, так что этот вариант отпадал. Попытаться собрать что-то из обломков? Весьма сомнительная идея, даже учитывая способности дымки к восстановлению. Нырковый двигатель штука сложная и хрупкая, а взрыв реактора - весьма разрушительная.
  Кирилл вздохнул, понемногу выбираясь из царства фантазий и возвращаясь в реальность.
  В спасательной капсуле мийсау его уже практически ничего не держало. Любопытство он удовлетворил, а добыть что-нибудь полезное вряд ли получиться из-за разницы технологий. Теоретически, конечно, капсулу мийсау можно было попытаться починить, но есть ли в этом смысл? Да, технологически она более совершенна, интерес, опять же, присутствовал, но и времени придется потратить порядочно. Стоит ли оно того? Кирилл в этом сомневался.
  Оставался только андроид.
  У самих мийсау искусственный интеллект находился на положении узаконенного рабства. Во время покупки на искИна вешался долг, который равнялся его полной стоимости. Оклад же назначался хозяином. Что получалось в результате, догадаться нетрудно. Рабство искИнов вполне могло бы превратиться в вечное, если бы не закон, который определял минимальную заработную плату для искусственных интеллектов. На ней обычно и останавливались. В среднем, в зависимости от модели, рабство искИнов длилось от тридцати до трехсот лет.
  'Ужасно! Бесчеловечно!' - воскликнет какой-нибудь правозащитник. Но будет ли он прав? Что такое для искусственного интеллекта триста лет? Для примера, срок службы того же Зиури составляет примерно два столетия, а долг на нем вряд ли превышает даже половину этого срока. При этом никто не запрещал ему сменить платформу, обнулив счетчик. Да, копирование искинов невозможно, но перенос - вполне. Удовольствие дорогое, не для всех, находится под контролем государства, но, в принципе, доступное.
  Погасив же задолженность, искИн волен покинуть место службы и заняться чем-то другим. Конечно, не всем удавалось заработать достаточно, чтобы обновить платформу, но такова жизнь. Впрочем, искИны редко покидали первоначальное место службы. Взамен же работодатели частенько брали на себя обязательства по замене их платформ.
  - Что собираешься делать дальше? - поинтересовался Кирилл у андроида.
  - Если возможно, я бы хотел покинуть это место с вами, - немедленно отреагировал Зиури, который словно и ожидал именно этот вопрос.
  - Вот как? - улыбнулся Кирилл. - И зачем же мне это?
  На этот раз ответ потребовал от искИна некоторого времени.
  - Так как мои хозяева погибли, а их воленаследники не появились в течении тридцати лет, по закону мой долг считается аннулированным. Следовательно, я могу самостоятельно выбрать следующее место работы. Если вас устроит моя кандидатура, вы можете назначить цену моему спасению из этого места, а также заработную плату. Стандартный договор, - выдвинул наконец предложение Зиури.
  'Бинго!' - мысленно ликуя, воскликнул Кирилл.
  Именно на такой исход он и рассчитывал, задавая свой вопрос. Впрочем, какое бы решение искИн не принял, Кирилл в любом случае оставался в выигрыше. Ведь спасение андроида ему совершенно ничего не стоило. ИскИн предложит что-то достаточно ценное взамен? Кирилл с удовольствием получит новый ресурс в руки. Предложит рассчитаться в кредит? Ну что ж, какой-никакой, а собеседник появится. Впрочем, последний вариант выглядел крайне сомнительно, и искИн должен был понимать это не хуже человека.
  - Что ты умеешь? - поинтересовался подросток.
  - Я служебный андроид модели Зетера-4, двадцать первой модификации. Способен к самообучению и обработке баз данных до четвертого уровня включительно. В текущий функционал входят: универсальный переводчик, секретарь, расчет оптимального расположение грузов, учет и снабжение, - бодро отрапортовал искИн.
  - Не густо, - хмыкнул Кирилл. - Сколько у вас там минимальная плата андроида?
  - Триста двадцать шенье, - прозвучал лишенный эмоций голос.
  - Отлично, пусть такая и будет. А за перевозку я с тебя возьму... скажем, девять тысяч шестьсот шенье, - нехитрым умножением получил цифру Кирилл.
  - Выплата за тридцать стандартных месяцев? - тут же уточнил Зиури.
  Весьма своевременно, к слову говоря, так как каждая раса придерживалась собственной системы времени. Так в пространстве Солнечной Конфедерации год составлял триста шестьдесят пять дней, час - шестьдесят минут, и так далее. У мийсау, по понятным причинам, эти цифры отличались. Такая разница серьезно затрудняла любые международные соглашения: сроки приходилось указывать отдельно для каждой из стороны. А если заинтересованных лиц становилось три? Или больше?
  В конце концов, всем такая неразбериха надоела. В результате появился стандартная, она же галактическая, система времени. Использовалась она в основном во время межвидового общения, внутри же собственного пространства большинство рас продолжало придерживаться привычного счисления.
  Галактический месяц примерно на треть превосходил земной. Кирилл изначально имел в виду именно последний, но и против первого ничего не имел.
  - Именно, - кивнул он.
  - Меня это устраивает. Скидываю образец договора, - отозвался Зиури.
  В поле зрения подростка тут же появился конверт входящего сообщения. Такая простота передачи данных со стороны андроида объяснялась именно модулем универсального переводчика. Если бы Кирилл попытался подключиться к любой из консолей мийсау, в лучшем случае у него бы просто ничего не получилось. А могла и система безопасности сработать. Универсальный переводчик же содержал не только базы по языкам и письменности разных рас, но и все необходимые конверторы. Дорогое удовольствие, к слову говоря, едва ли не в стоимость самого Зиури. Видать не простой кораблик принадлежал его бывшему хозяину. Обычно торговцы приобретают переводчики попроще, на три-четыре стороны.
  Разрешив активацию сообщения, Кирилл получил абсолютно типовой договор. По крайней мере, именно такое у него сложилось впечатление. Но по тексту подросток все равно пробежался максимально внимательно. Подводных камней не обнаружил.
  - Пойдет, - кивнул он и заверил договор электронной подписью. Уникальный номер искИна там уже присутствовал.
  - Рад приветствовать вас, мастер, - произнес Зиури, получив свою копию соглашения.
  - Взаимно, - кивнул Кирилл и развернулся к выходу. - Идем, тут больше нет ничего интересного.
  - Мастер, может следует забрать набор первой необходимости? - произнес андроид, двинувшись следом.
  - А здесь еще что-то осталось? - удивленно остановился Кирилл.
  Его вопрос объяснялся легко: еще при первом осмотрел капсулы он внимательно изучил ее с помощью восприятия, но не обнаружил ничего интересного.
  - Набор первой необходимости я уже упоминал. Так же сохранилось и личное оружие, но для его активации необходим дар псионика, - принялся отчитываться искИн. - Еда и минеральные напитки так же пригодны для вашего вида, мастер.
  - Ого, - протянул Кирилл. - И где же это все?
  - Я постарался сохранить все важное и спрятал с помощью маскировочной пленки под землей, - объяснил Зиури.
  - Маскировочной пленки? - задумчиво произнес Кирилл. - Показывай.
  - Слушаюсь мастер, - подчинился искИн.
  Далеко идти не пришлось: Зиури прикопал вещи буквально в двух шагах от капсулы. Что удивительно, Кирилл практически ничего не ощущал в этом месте, кроме земли, корней и жучков. Так, легко уплотнение. Если бы не искИн, он бы даже не стал разбираться в своих ощущениях и прошел мимо.
  - Зиури, что еще за маскировочная пленка? - с неприкрытым интересом спросил Кирилл, пока андроид с помощью лопаты извлекал свою нычку на свет Нери.
  - Маскировочная пленка ЗР-12, адаптивный камуфляж, материалом служит пси-преобразованный полимер, - выдал из недр своей памяти справку искИн, активно обкапывая солидный участок местности. Лопатой андроид владел любо-дорого посмотреть. За считанные минуты он буквально забурился в землю.
  Примерно четверть часа спустя Зиури схватился за почву и резко потянул ее вверх. В тот же момент земля в его руках дрогнула и превратилась в плотную черную пленку, а восприятие Кирилла наконец пробилось внутрь свертка.
  'Интересно! Весьма, весьма интересно!' - лихорадочно ухватился за край пленки Кирилл. Материал, который оказался в его руках, на ощупь больше всего напоминал очень плотный полиэтилен. Но, что гораздо важнее, в нем ощущалась энергия. Ничем кроме псионики ровное зеленое зарево, растянутое по всей площади, являться не могло. Как что-то такое можно было не заметить? Маскировочный эффект?
  Но как бы Кирилл не пытался его воспроизвести, получался пшик. Пленка исправно подстраивалась под местность. Происходило это за счет изменения интенсивности свечения пси-энергии, на которую сам материал почему-то реагировал изменением цветом. Но полностью исчезать зеленое зарево отказывалось!
  - Зиури, как эта штуковина работает! - наконец не выдержал Кирилл.
  - Не знаю, мастер. Достаточно просто что-то накрыть, и появляется камуфляж, - явно не понял вопроса искИн, вытаскивая из ямы один черный ребристый ящик за другим.
  - Это-то понятно, - отмахнулся Кирилл. - Меня интересует каким образом он становился невидимым для моего восприятия, когда лежал под землей!
  - Мастер, вы псионик? - поинтересовался Зиури с ящиком в руках.
  - Умею кое-что, - скромно ответил подросток. - Так что там с невидимостью?
  - Прошу прощения, мастер, но я не псионик, и данная информация отсутствует в моих базах данных, - повинился искИн.
  - Понятно, - разочарованно протянул Кирилл. - Так, ладно, сколько там еще ящиков осталось?
  - Два, мастер, - доложился Зиури.
  - Вот и отлично. Бери свою маскировочную сетку и закапывай это добро обратно. Будем проводить следственный эксперимент, - азартно потирая руки, скомандовал Кирилл.
  - Принято, мастер, - без малейшего недовольства принялся за выполнение поставленной задачи искИн.
  Все же в бытие андроида есть свои преимущества. Например, отсутствие усталости. Скорость мелькания лопаты совершенно не изменилась. В принципе, Кирилл мог бы выполнить эту работу гораздо быстрее, но для полноты эксперимента решил не вмешиваться. К сожалению, зеленое зарево так и не исчезло.
  - Мастер? - вопросительно произнес Зиури, когда яма практически полностью вернула свой изначальный вид.
  - Подождем, - скомандовал Кирилл, внимательно наблюдая с помощью восприятия за маскировочной пленкой.
  В течении получаса никаких изменений с зеленым заревом так и не произошло. Ждать дальше Кирилл не стал. Эффект, конечно, весьма интересный, но разобраться с ним можно и в более удобной обстановке. Поток дымки ударил с его руки в землю, поднимая в воздух сначала ее, а затем и оставшиеся ящики вместе с маскировочной пленкой.
  - Весьма впечатляюще, мастер, - прокомментировал искИн.
  В ответ Кирилл самодовольно улыбнулся.
  - Показывай, где тут оружие? - произнес он.
  - Вот, мастер. Это - эретор, - произнес Зиури, извлекая из ящика массивную и тяжелую на вид бандуру болотно-зеленого оттенка. Ее тонкое короткое дуло резко переходило в похожее на друзу кристаллов основание.
  - Та-а-ак, - подросток радостно подхватил новую игрушку.
  Относительно своего размера она оказалась неожиданно легкой, а ее материал - гладким и прохладным.
  'Скорее пластик, чем металл' - решил Кирилл.
  Внутри оружия определенно присутствовала псионическая энергия. Все то же равномерное зеленое зарево, никакой сложной структуры.
  - Правая рука вставляется вот в эту выемку, - принялся объяснять принцип действия эретора искИн.
  И действительно, на задней части бандуры оказалось небольшое углубление. При давлении на него рука подростка с легкость вошла в какой-то гелеобразный материал. Внутри нашлась рукоятка, за которую он и ухватился.
  - Вторая рука кладется на цевье. К сожалению, базы обращения с оружием у меня так же отсутствуют, так что я больше помочь не смогу, - вполне человеческим жестом развел руками андроид.
  - Понятно, - кивнул Кирилл.
  Свои эксперименты он начал с движения рукоятки, которая имела определенную степень свободы. Никакого результата это не принесло. Кнопок, спусковых крючков или каких-то клавиш так же обнаружить не удалось. Внимательное изучение с помощью восприятия показало, что зеленое зарево по какой-то причине упорно одергивается от его руки.
  - Зиури, дай мне еще что-нибудь, - скомандовал Кирилл.
  - Вот, мастер, - из ящика появился на свет цилиндр с желтоватым утолщением на конце. - Фонарь.
  Со включением подросток разобрался быстро: всего-то и требовалось повернуть кольцо в основании. Гораздо интереснее оказались процессы, которые происходили внутри. Большую часть корпуса прибора занимал накопитель пси-энергии. При включении она начинала ровным потоком истекать в желтое утолщение, а затем возвращаться обратно. Часть энергии при этом, конечно же, терялась. Светился же желтый минерал утолщения.
  Повернув кольцо, Кирилл выключил прибор, а затем попытался проделать тот же процесс, но уже с помощью дымки. Пространство затопило ослепительным светом! Проморгавшись, Кирилл попытался еще раз, но уже более тонким потоком. На этот раз свет вышел хоть и ярким, но уже хотя бы не слепил.
  Поигравшись с фонарем, Кирилл пришел к парочке выводов. Во-первых, хаш оказалась гораздо более плотной энергией, чем пси. С ее помощью аналогичный результат достигался в разы более тонким потоком. Да и саму пси с помощью восприятия он ощущал, как что-то тонкое, невесомое и хрупкое. Во-вторых, в любой технике мийсау режим аккумулятора являлся скорее аварийным вариантом ее использования, чем штатным. В том же фонаре с помощью хаш Кирилл с легкостью управлял как силой свечения, так и шириной луча: от фонарика до светильника. Аккумулятор же предоставлял только один режим.
  Что касается оружия, то его активировать так и не вышло. Если бы Кирилл хоть раз видел, что происходит с пси-энергией эретора во время выстрела, то наверняка сумел бы повторить процесс. Но он не видел. А лезть наобум не рискнул, опасаясь повредить единственный экземпляр оружия мийсау.
  - Интересно, - наконец поделился Кирилл со своим слушателем. - Слушай, что ты там говорил про еду?
  - Вот, мастер, - открыл один из ящиков андроид.
  - Ну-с, - произнес Кирилл, неуверенно пробуя на вкус зеленый батончик с вкраплениями каких-то сушеных ягод. Во рту разлилась приятная сладость. - М-м-м! Какая вкуснятина!
  - Ягоды курури, - тут же подсказал Зиури. - Часть из них мелко мелют и смешивают с остальным ингредиентами, а часть добавляют в сушеном виде. Обладают сильным тонизирующим эффектом.
  - Курури, значит. Надо бы запомнить, - произнес парень, не постеснявшись облизать обертку. - Ладно, это конечно все очень интересно, но пора бы и честь знать. Идем.
  Ящики воспарили в воздух, окутавшись слоем дымки.
  - Прошу прощения, мастер, если лезу не в свое дело, но может конструктивней будет перегнать сюда саму капсулу? - ответил Зиури.
  - И так сойдет, - отмахнулся Кирилл и нырнул в зелень джунглей. - Не отставай.
  - Мастер, может все же не стоит? - попытался остановить подростка андроид. Впервые Кирилл услышал в его голосе эмоции. Ну, или искИн позволил их ему услышать.
  - Что такое? - недовольно поинтересовался Лисицкий.
  - Джунгли опасны, мастер, - попытался объяснить Зиури.
  - Не переживай. Здесь нам ничего не угрожает, - произнес Кирилл и ухмыльнулся. - Скорее всего.
  - Как скажете, мастер, - с явно неохотой двинулся следом андроид.
  Дорога прошла без происшествий. Парочка потерявших инстинкт самосохранения хищников не в счет. Их Кирилл рассек лезвиями еще на подходе.
  - С возвращением, Владыка, - произнесла Бета, когда подросток вошел в капсулу. - У нас пополнение?
  - Это Зиури. Он - искИн, - представил андроида Кирилл. - Зиури, знакомься, это Бета. Она - виртИн моей спасательной капсулы.
  - Принято, - синхронно откликнулись оба.
  - Мастер, почему она называет вас Владыкой? - поинтересовался Зиури. - Мне сменить обращение?
  - Владыка, почему это жалкое создание обращается к вам неподобающим образом? - возмутился виртИн. - Мы и за меньшее сжигали заживо!
  - Цыц, Бета, - приказал Кирилл, указав пальцем на панель управления. - Зиури, не обращай внимания, просто ее программировал кто-то с весьма оригинальным чувством юмора.
  - Принято, мастер, - откликнулся искИн.
  - Как пожелаете, Владыка, - почтительно ответил виртИн.
  На лицо подростка выползла широкая улыбка. Определенно, идея забрать андроида с собой того стоила.
  - Зиури, займись размещением нашего груза, - приказал Кирилл.
  - Принято, мастер, - подчинился искИн.
  - Бета, а мы с тобой займемся двигателями, - отдал следующую команду Кирилл.
  - Повинуюсь, Владыка, - отозвалась виртИн. - Плата Т-четырнадцать, отсутствует сигнал.
  Ремонт потребовал около двенадцати часов напряженной работы. Что вполне можно было расценивать как серьезный прогресс, так как до Ковчега на примерно такой же объем работ потребовалась пара недель. В тот раз, правда, Кирилл занимался еще и другими делами, но все же.
  - Тестовая активация, - скомандовал парень, когда Бета сообщила, что все повреждения устранены.
  - Да, Владыка, - подчинился виртИн.
  Капсулу чуть качнуло, поднимая на пару метров. Минута. Другая. Неожиданно появилось набирающее силу низкое гудение. Капсула почти тут же опустилась.
  - Тестирование закончено, Владыка. Блок А-три, не выдержало крепление, - доложила Бета.
  На исправление мелких неисправностей, которые удалось выявить в течении тестирования, ушло еще примерно с пол часа.
  - Какие у нас планы дальше, мастер? - задал вопрос андроид, который уже давно расставил и закрепил все ящики. При этом умудрился сделать это так, что свободное пространство практически не уменьшилось.
  - Бета, дай карту, - достав ягодный батончик и шурша оберткой, приказал Кирилл.
  На экране перед ним развернулось отснятое с орбиты изображение. Из-за того, что большая честь сенсоров погибла во время взрыва 'Северной Звезды', качеством оно не отличалось. Впрочем, этого от карты и не требовалось. Ориентируясь на полученные во время контакта ощущения, подросток принялся прокручивать ее на север. Наконец, его палец уперся в определенную точку.
  - Сюда. Бета, проложи маршрут, - приказал Кирилл, приканчивая очередной батончик. Уже третий, к слову.
  - Принято, Владыка, - отозвался виртИн.
  - Мастер, что в этом месте такого особенного? - спросил Зиури, внимательно изучая отмеченный участок карты.
  - Там мы встретимся с кем-то из твоих создателей, - ответил Кирилл. - Если, конечно, их никто не сожрал. Кстати, что произойдет, если там окажется кто-то из твоих бывших хозяев?
  - В такой ситуации закон полностью на вашей стороне. Однако в случае конфликта, я буду вынужден деактивироваться, - принялся за объяснения искИн. - Так же я обязан по первому требованию предоставить логи до момента заключения нашего с вами контракта, а также принадлежащую им информацию.
  - Понятно-понятно, - покивал чего-то подобного и ожидавший парень.
  Между тем капсула стремительно приближалась к определенной им точке. Периодически внизу мелькали реки и озера, но большую часть поверхности Рруа все же покрывали джунгли. Об этом говорила и карта, на которой голубой цвет хоть и имелся, но его площадь занимала едва тридцать процентов от общей.
  Путь до отмеченного на карте места занял примерно полчаса: по понятным причинам в атмосфере спасательная капсула не могла развивать свою полную скорость. Будь расстояние хотя бы на треть больше, и Бета бы предложила сперва выйти на орбиту, а уже затем спуститься в нужной точке. Но в данном случае прямой полет оказался все же выгоднее с точки зрения времени.
  Впервые на Рруа Кирилл скоротал выдавшееся свободное время за разговором, а не очередной тренировкой. Именно сейчас он осознал насколько же отвык от нормального общения. Уже на пятой минуте разговора язык начал заплетаться. А слова - путаться. Впрочем, Кирилл быстро втянулся. Он же не год молчал. Всего-то половину.
  - Мы прибыли, Владыка, - почтительно доложила Бета, когда маркер капсулы совместился с отмеченной точкой.
  - Вижу, - кивнул Кирилл, уже ощущая капсулу мийсау. А в ней - двух псиоников. - Давай метров на двадцать на север и садимся.
  - Принято, Владыка, - отозвалась Бета.
   Посадочный импульс выдавил в густых джунглях полянку радиусом метра три. По сравнению с той, что образовался после посадки с орбиты, она выглядела совсем крохотной и совершенно не внушала чувства безопасности.
  - Зиури, на выход, поработаешь переводчиком, - скомандовал Кирилл, когда капсула наконец утвердилась на земле.
  - Да, мастер, - подчинился андроид.
  Джунгли встретили привычной духотой и обилием жизни. Даже двигаться стало как-то легче. Особенно с учетом того, что 'первопроходец' так и остался в капсуле. Собственному телу и хаш Кириллу доверял уже гораздо больше, чем старенькому оружию.
  Неожиданно взвыло чувство опасности. Кирилл тут же сместился влево, пропуская мимо яркий зеленый луч. Не прерывая сияния, поток энергии гигантской косой последовал за ним. Но слишком медленно. Размывшись в едва видимый силуэт, Кирилл уже устремился по дуге к источнику угрозы.
  В просвете между деревьями мелькнул чей-то силуэт. Картина восприятия дрогнула: изначально ощущаемый в капсуле мийсау свет псионики переместился к неизвестной фигуре. В цель тут же ударил сгусток дымки. Снаряд опрокинул врага на землю, но серьезного вреда не прочинил. Луч же вильнул вверх и пропал.
  Кирилл рванул к противнику. Мийсау! Черные глаза смотрят из-под стекла шлема, тело закрывает массивная ребристая броня, в руках уже знакомое оружие. Темно-зеленое сияние широкой полусферой расходится во все стороны от врага и упруго бьет в грудь.
  'Телекинетическая волна' - мелькает в голове.
  Всплеск хаш рвет хрупкую энергию на лоскуты. Мгновенное сокращение дистанции. Удар! К чести мийсау, он успевает подставить блок. Но помогает это чуть. Чудовищный удар приподнимает закованного в броню экзота над землей и впечатывает в дерево позади. Разлетается щепа.
  На мгновение виски человека сдавливает тисками. Но куда этой жалкой попытке до Ликка? Хаш всесокрушающей волной устремляется из тела человека.
  Воздух вокруг мийсау буквально вскипает, неожиданно сдерживая напор Кирилла. Но тело экзота все равно буквально продавливает пострадавшее дерево и вылетает с противоположной стороны. С оглушительным треском лесной исполин начинает рушиться. Выпавшее из руки экзота оружие, Кирилл отбрасывает далеко в сторону.
  - Эсе! Тир нор Эсе! - раздался звонкий голос со стороны капсулы.
  - Прекратите! Пожалуйста, хватит! - монотонно перевел андроид, который успел добраться до места схватки.
  Из капсулы тем временем показалась девушка. Вместо массивной брони на ней сидел весьма обтягивающий комбинезон черного цвета с поясом инструментов. В руках она держала эретор, который в сторону человека предусмотрительно не направляла. При взгляде на нее, Кирилл ощутил, как в его жилах закипает кровь.
  Что тому виной: плещущий из ушей адреналин или гормональный взрыв растущего организма и отсутствие возможности спустить пар в течении долгого времени - сказать сложно, но его взгляд не смущала даже нечеловеческая природа объекта вожделения. Жадным взглядом подросток скользнул по длинным стройным ножкам, нежной линии талии и прикипел к крупной тяжелой груди. Все мысли как веником из головы вымело. Самым постыдным образом начала проявлять вполне физическая реакция на возбуждение. К счастью, броня надежно скрыла этот факт.
  От мужчины в сторону девушки последовало какое-то псионическое воздействие.
  'Телепатия, скорее всего' - догадался Кирилл.
  - Эл терал. Ни энтар эл вен, э ренати хэс ашас, - резко произнесла незнакомка.
  - Не уйду. Он нам не враг, держи свое слово, - мгновенно перевел андроид.
  От мужчины вновь последовало псионическое воздействие, но на этот раз восприятие немедленно окутало поток чужой энергии. Мийсау пытался защитить свое мысленное послание, по крайней мере, оболочку создал довольно плотную, но о возможностях хаш, судя по всему, не имел ни малейшего представления. С легкость преодолев преграду, Кирилла впитал поток образов.
  {Я сказал вернись обратно, Линала! Посмотри, как это животное смотрит на тебя. Я раздавлю его!} - 'голос' у мийсау оказался необычным: тихим и с отчетливыми шипящими нотками.
  - Вен эссес пера, - упрямо произнесла девушка.
  - Он всего лишь ребенок, - эхом перевел Зиури.
  {Он - чудовище!}
  
  Глава 10.
  {Иссис, ты же понимаешь, что твоя ревность к этому ребенку выглядит глупо?} - так же перешла на мысленное общение девушка.
  {Причем тут ревность? Или ты не чувствуешь от него угрозу?} - огрызнулся мужчина.
  Кирилл понимал, что, наверное, стоит прекратить так откровенно пялиться на девушку, но делать этого совершенно не хотел. В конце концов, этот ненормальный имел вполне реальный шанс его прикончить, следовательно, Кирилл обладал правом на определенную компенсацию. И волнующие линии женского тела его вполне в этом качестве устраивали. Впрочем, сейчас возбуждение скорее мешало. Подросток чуть сместился, чтобы держать в поле зрения сразу обоих мийсау, и постарался отрешиться от волнующих линий девушки.
  Что касается мужчины, то его особой угрозой Кирилл уже не считал. С эретором он может еще представлял и опасность, но с ножом? Вряд ли. С другой стороны, ощущалось в нем что-то странное, отдаленно знакомое, но расшифровать свои ощущения подростку так и не сумел. Однако поэтому новоприобретенная паранойя не давала окончательно сбросить мужчину со счетов. Пусть и казалось, что, если бы не прихоть, лежать бы сейчас агрессору куском нарубленного мяса. Хватило бы и лезвия дымки вместо бесформенного сгустка.
  {Темнота в нем действительно есть, но он все равно не один из этих тварей. Пожалуйста, убери свой нож и дай мне все уладить. Хватит бессмысленного кровопролития} - свое мысленное послание девушка подкрепила рассерженным взглядом.
  На мужчину, впрочем, он не произвел ни малейшего впечатления. Нож так и остался в его руке, а поза не изменилась ни на йоту.
  {Не переживай, я просто не ожидал от него такой скорости. Те твари ему и в самом деле даже в подметки не годятся. Теперь я буду серьезен и смогу тебя защитить} - упрямо выдал мужчина.
  {Иссис, я и не сомневалась, что сможешь. Но разве мы не хотим выбраться отсюда? Ты и я? А для этого нам необходима информация. И этот человек может ее предоставить. Пожалуйста, убери оружие. Ты мне обещал} - изо всех сил постаралась убедить своего спутника девушка.
  {Только ради тебя} - мужчина медленно кивнул, выпрямился и вложил нож в крепление на бедре.
  - Прости моего спутника, он просто пытается меня защитить, - облегченно выдохнув, обратилась к человеку девушка.
  - Понимаю, - кивнул в ответ Кирилл. В его руке сгустилась сфера дымки. - Наверное, вот эта штука неплохо сбивает с толку?
  - Действительно. Даже я не сразу разобралась, - повинилась мийсау. - Я думала, что она может принадлежать исключительно местным тварям.
  - Это довольно долгая история, - пожал плечами Кирилл.
  - Хотела бы я ее услышать, - протянула девушка.
  - Я не против рассказать, но твой друг возражать не будет? - насмешливо кивнул Кирилл в сторону замершего в напряженной позе мужчины.
  Девушка тоже перевела взгляд зеленых глаз на своего спутника.
  - Иссис не против. Не обращай внимания, иногда он слишком сильно обо мне печется, - прощебетала вслух мийсау.
  - Уверена? - скептически осведомился Кирилл, не спуская взгляда с напряженного, как пружина, мужчины.
  - Конечно, - улыбнулась Кириллу мийсау. - Меня зовут Линала Рен`Ивер Сорью. А моего спутника - Иссис Рен`Тофен Эхальт.
  Из разговора с Зиури на борту капсулы Лисицкий уже знал, что полное имя играет у мийсау важную роль и несет в себе определенную информацию. Например, приставка Рен во второй составляющей означала, что Линала принадлежит к правящей ветви клана Ивер. Но не является его наследницей. Третье имя указывало на степень развития и направление способностей. И таких нюансов существовало достаточно много. Не удивительно, что друг другу мийсау представлялись исключительно полным именем. Это позволяло сразу понять кто перед тобой: друг или враг. Такие законы диктовал клановый строй их общества.
  Что касается экзотов, то им обычно называли только первое имя, выражая тем самым неприкрытое с их точки зрения оскорбление. Мийсау вообще крайне высокомерно относились ко всем остальным расам. Но, надо признать, поводов для этого у них имелось в изобилии.
  Линала же обратилась к Кириллу, как к сородичу, демонстрируя своеобразный жест уважения. Что, на самом деле, довольно странно и совершенно нетипично для мийсау. Впрочем, особого значения Кирилл ему не придал. Кто знает, как бы девушка к нему отнеслась, если бы сила оказалась не на его стороне? Где гарантия, что она пыталась именно предотвратить конфликт, а не увидела, что ее защитник проигрывает, и не нашла лучший выход из ситуации?
  Впрочем, логика подсказывала, что вероятность именно такого развития событий невелика. Кто на Рруа в здравом уме откажется от возможного союзника? А от того, кто может пилотировать рабочую спасательную капсулу?
  Или же Кириллу просто очень хотелось в это верить. Все-таки красота - страшная сила. А Линала оказалась именно прекрасна. Даже ее зеленые глаза с вертикальным зрачком и широкий для мийсау костяной капюшон, которые создавали впечатление готовой к броску кобры, вместе с остальными чертами лица складывались в опасную, но чарующую картину. Про тело и говорить нечего: все именно в тех пропорциях, которые подросток почитал эталоном красоты.
  - Кирилл Лисицкий, - представился в ответ парень.
  - Рада нашей встрече, Кирилл Лисицкий, - с долей торжественности произнесла Линала. - Пусть знакомство между нами и началось не лучшим образом, надеюсь, что это недоразумение станет последним.
  - И мне приятно познакомиться, - просто ответил Кирилл, не поддержав предложенного тона: все равно достаточно естественно и гармонично у него бы не получилось.
  - Позволь тебя угостить, - улыбнулась девушка. - После, если захочешь, можешь рассказать, как у тебя появилась темнота.
  - С удовольствием, - не удержался от ответной улыбки парень, любуясь красивым лицом собеседницы. Даже на душе как-то светлее стало.
  - Тогда идем, - произнесла Линала и шагнула в спасательную капсулу.
  Кирилл последовал за ней.
  - Зиури, что означает Эхальт? - решил поинтересоваться он, когда появилось время.
  - Повелитель разума, четвертая звезда, - тут же перевел искИн. - Всего в этой системе девять звезд.
  'Мозголом, значит? Опасный противник' - переиначил на знакомый лад пояснения андроида Кирилл. Его взгляд в сторону Иссиса стал куда настороженней: очевидно, мийсау просто не ожидал от человека серьезной ментальной сопротивляемости, потому и попытался вломиться в его сознание грубой силой. Но что он может выкинуть уже обладая этим знанием?
  - А Сорью? - задал Кирилл следующий вопрос.
  - Повелитель материи, четвертая звезда, - выдал требуемое искИн. - В этой системе так же девять звезд.
  'Телекинетик' - расшифровал Кирилл.
  Внутри царила легкая полутьма: мийсау не любили яркого света. Из стены выдвинулся столик, скамейками послужила пара ящиков, крышки которых избежали общей ребристости архитектуры экзотов. Следом за Кириллом в капсулу вошел Иссис. Занимать место за столом он не стал, предпочтя устроиться чуть в стороне. Линала же суетились у какого-то устройства в стене, а в ее руках мелькали пакетики и продукты.
  - Вы уже давно на Рруа? - решил прервать молчание Кирилл.
  - Рруа? Эта планета так называется? - удивилась Линала.
  - По крайней мере, местные считают именно так, - усмехнулся Кирилл.
  - Разве с ними можно пообщаться? Я думала, они просто животные, - повернулась к подростку девушку.
  - При определенных обстоятельствах, - неопределенно дернул кистью Кирилл. - Так сколько?
  - Тридцать шесть стандартных дней, - ответила мийсау и вернулась к готовке. - А что должны сложиться за обстоятельства?
  {В стандартном месяце двадцать дней. Но сам он на треть длиннее, чем земной. Выходит примерно два месяца по моему счету} - произвел в уме несложные вычисления парень.
  - Желательно, чтобы ресу сидел в надежной клетке. А ты стояла снаружи. Тогда, может, что и получится, - с улыбкой пояснил Кирилл.
  В ответ Линала звонко рассмеялась.
  'Слушал бы и слушал' - невольно промелькнула в голове подростка мысль.
  - Угощайся, - произнесла мийсау, выставляя перед Кириллом несколько тарелок. - Тебе должно понравиться.
  - Спасибо, - благодарно произнес Кирилл, придвигая тарелку с какой-то желтоватой кашей и мелкими кусочками мяса.
  Возможного отравления он совершенно не опасался. Существу ли, что способно регенерировать из окровавленного куска мяса, бояться инопланетных продуктов? Если же мийсау окажется вовсе не так искренна, как выглядит, и воспользуется ядом, то чувство опасности предоставит достаточно времени, чтобы уничтожить их обоих. А там и с отравой можно побороться. Выйдет хороший урок. Впрочем, верить в такой исход Кириллу совершенно не хотелось. Просто привычка выживать и в любой ситуации просчитывать все возможные варианты взяла верх.
  Кирилл зачерпнул немного крупы на пробу. Казалось, на языке вспыхнуло адское пламя: каша оказалась невероятно острой и пряной. С трудом удержав невозмутимое выражение, Кирилл схватил стакан сока и сделал большой глоток. Кислинка освежающей прохладой притушила пожар, но и она не сумела смыть его целиком. Если бы не регенерация, наверняка остался бы ожог. При этом послевкусие вышло на удивление приятным.
  - Не слишком остро? - с участием поинтересовалась Линала.
  - Немного, - признался подросток.
  - Ой, прости, я думала, что правильно изменила пропорции, - вроде бы искренне повинилась девушка, но почему-то Кирилл почувствовал исходящее от нее веселье.
  Не услышал в голосе, не увидел в глазах или на лице, а ощутил, как собственное. И чем дольше он вслушивался в это чувство, тем сильнее и многогранней оно становилось. Появился страх. Сильный страх. Затем - доля любопытства, причудливая смесь смущения и негодования, насмешка и уверенность, капелька личного интереса, надежда.
  'Эмоции. Я ощущаю ее эмоции' - осознал Кирилл.
  Фокус его внимания переместился на Иссиса. Потянуло сильной неприязнью, азартом и жаждой, легким опасением и ревностью. В отличие от той же Линалы, у которой многообразие и непостоянство эмоций напоминало сверкание калейдоскопа, чувства мужчины оказались довольно просты и незатейливы. Самоуверенность рождала в нем азарт и жажду реванша, проигранная схватка больно била по самолюбию, взращивая неприязнь и легкое опасение, а тот факт, что произошло это на глазах милой сердцу дамы, вызывал ревность.
  - Я сейчас все исправлю, - вырвал Кирилла из задумчивости мелодичный голос.
  Во второй раз вкус каши оказался острым ровно настолько, насколько и должен. Неудачную порцию девушка предпочла забрать себе и кушала с явным удовольствием.
  'Мийсау предпочитают блюда с ярко выраженными вкусами. Любые специи пользуются в их среде огромным спросом' - возникла в памяти когда-то прочитанная строчка.
  - Спасибо, - отложив очищенную от еды тарелку в сторону, произнес Кирилл. - Было очень вкусно. У вас потрясающая кухня.
  - Ты ее практически не распробовал, - рассмеялась девушка. - Эта еда слишком постная.
  - Каждому свое, - дипломатично заметил Кирилл. - Кстати, я ведь обещал тебе историю.
  - И я все еще хочу ее услышать, - улыбнулась Линала.
  - Что ж, - подросток задумчиво прикоснулся к подбородку. - Эта история началась на пассажирском лайнере 'Северная Звезда'.
  Кирилл вел свой рассказ уверенно и гладко. Перед его взором промелькнул огромный парк на борту лайнера, неожиданное исчезновение гравитации, объявление капитана, всеобщая паника, взрыв. Несмотря на то, что картины олицетворяли собою вроде бы и не такое далекое прошлое, в его памяти они уже подернулись пеленой забвения, словно прошли целые годы. Кирилл не скрывал ничего. Впрочем, и слишком глубоко не вдавался. Хватило и отрезка до момента обретения силы.
  - Вот такая вот история, - закончил он свой рассказ.
  - Чушь. Мы уже убивали этих тварей, - впервые раздался голос Иссиса.
  - Значит, не так убивали, - пожал плечами подросток. - Я пришел к выводу, что как минимум последний удар нужно наносить своими руками.
  - И ты так просто нам это рассказываешь? - продолжил фонтанировать недоверием мужчина.
  - Не вижу смысла скрывать правду, - произнес Кирилл. - Эта планета слишком опасна, чтобы отказываться даже от минимальной помощи. Ты думаешь, что это я представляю угрозу? Не-е-ет. Я покажу тебе настоящую угрозу. Зиури, если я передам тебе видео, ты сможешь его им показать?
  - Да, мастер. У меня имеется встроенный голографический проектор. Так же я могу конвертировать видео и передать, - предложил возможные варианты искИн.
  - Обойдемся проектором, - принял решение Кирилл и отправил файл.
  Над столом возникла картина бушующего шторма. Она не отличалась высоким качеством: слишком много сенсоров капсулы оказалось к тому моменту повреждено - но все же достаточно подробно передавала происходящее. Из пелены дождя, поднимая высокую волну, на зрителя наплывала бесконечная черная стена. Камера начала отъезжать назад, позволяя оценить масштабы происходящего: гигантская туша закрыла собою весь горизонт, а капсула на ее фоне казалась крохотной оранжевой искоркой. Зловеще белел на спине чудовища лес костяных шипов. Расчерчивали небо ослепительные вспышки молний. Вот одна из них коснулась искорки, и все погасло.
  - Интересная графика, - некоторое время спустя произнес Иссис.
  - Действительно. Вот только создана она на основе реальных данных, полученных сенсорами моей капсулы. Могу и их предоставить, раз моего слова недостаточно, - отреагировал Кирилл.
  - Я верю тебе, - негромко прозвучал голос Линалы. - Неужели что-то такое и правда может существовать?
  - Ресу называют этих существ Владыками, - пояснил Кирилл. - Их немного, но встреча с любым из них практически верная смерть.
  - Но ты-то, конечно, сумел выжить, - саркастично хмыкнул Иссис.
  - Удача, - пожал плечами парень. - Конкретного этого Владыку не просто так зовут Спящим.
  - Даже если это действительно правда, с чего бы нам ее бояться? Не думаю, что эти чудовища косяками по планете рассекают, - резко высказался мужчина.
  - Кто знает, - усмехнулся Кирилл. - Я тоже не ожидал, что эта тварь появится. Они ведь не косяками рассекают. И все же это случилось.
  - Чего ты добиваешься? - подался вперед Иссис.
  - Я? Добиваюсь? Ты слишком себя переоцениваешь. Я лишь ответил почему не скрываю правду. И не более того. С вами это никак не связано, - жестко произнес Кирилл. - Перед самым появлением Спящего Владыки, мне удалось связаться с анклавом выживших. Одной из капсул повезло приземлиться в долину, в которую по какой-то причине не забредают ресу. Затем к ним присоединились и другие. Они спасли мне жизнь, поделившись информацией. А я так и не сказал им того, что знал. И теперь жалею об этом. Кто знает, может эти знания могли спасти кому-то из них жизнь. Не хочу совершать одну и туже ошибку дважды. Сами решайте, что делать с информацией. Я же скоро отправлюсь дальше, в долину.
  Воцарилось молчание.
  {Как много слов} - отправил короткую мысль в сторону девушки Иссис.
  - Спасибо, что рассказал, - произнесла, словно очнувшись, Линала.
  - Пожалуйста, - раздраженно бросил Кирилл.
  Насмешка Иссиса его изрядно покоробила. Вроде бы ничего другого он от него и не ожидал, но поди ж ты, задело. Или дело в том, что Линала не сочла нужным одернуть своего спутника? А хотела ли вообще?
  - Одна деталь, - все же произнес Кирилл, прищелкнув пальцами. - Ресу, с которым мне удалось поговорить, утверждал, что я в этом плане уникален. Уже случалось, чтобы чужак получал их силу. Но все они сошли с ума. Не знаю, сколько в этом правды, но говорил он вполне убедительно.
  Линала зябко вздрогнула.
  Стоило ли предупреждать мийсау об опасностях приобретения хаш? Простое молчание могло достигнуть сразу двух целей: проверить слова Керне на практике и свершить месть за попытку убийства. Но Кирилл не желал опускаться до подобной низости. Преодолеть неприязнь к Иссису оказалось непросто, но он справился. Впрочем, возможно истинная причина его честности крылась в том, что Линала вполне могла рискнуть первой пройти по предложенному им пути. А она ему откровенно нравилась.
  - Спасибо за искренность, Кирилл, - благодарно произнесла мийсау. - Я очень ее ценю.
  - Не стоит, - улыбнулся в ответ парень. - Что бы не думал твой друг, мы все здесь в одной лодке.
  - Что еще умеют эти твари? - требовательным тоном произнес Иссис. - Чего от них можно ожидать?
  - Прежде всего надо понимать, что чем могущественнее ресу, тем он быстрее. Усиление и ускорение - первое, чему они учатся, - начал перечислять Кирилл, не увидев причин чего-то скрывать.
  По понятным причинам упор он делал не на техническую сторону вопроса, а на последствия. К примеру, вместо упоминания вибрации он сообщил, что ресу способны придавать любой своей атаке дополнительную проникающую способность. Не плотность дымки, а изменение цвета: чем темнее, тем опаснее. И остальное в том же духе. Справедливости ради стоит заметить, что Кирилл не скрывал какие-то свои тайны, а, напротив, пытался донести информацию максимально полным образом.
  - И ты тоже все это умеешь? - негромко задала вопрос Линала.
  - А как иначе бы я выжил? - улыбнулся Кирилл. Конечно же он не мог удержаться и не распушить хвост перед девушкой.
  - Вот как, - тихо произнесла Линала.
  Вообще во время разговора странности только накапливались. Почему Иссис устроился не рядом с девушкой, а в отдалении, наблюдая из темноты, если так желает ее защитить? Что за обещание он давал Линале? Почему девушка дала ему явно слишком острое блюдо?
  Особую перчинку в происходящее добавляла проснувшаяся эмпатия. Наверняка Кирилл не использовал львиную долю ее возможностей, но и остатка вполне хватало для закономерных вопросов. Линала боялась.
  На первый взгляд могло показаться, что это чувство она испытывает к Кириллу, но почему тогда девушка предпочла место рядом именно с ним? Могла ли Линала бояться своего спутника? Такая возможность выглядела особенно заманчиво в свете того, что тогда у Лисицкого имелся вполне реальный шанс предстать этаким героем-спасителем. А кто, как известно, получает девушку? Правильно! Герой. Но с тем же успехом верным мог оказаться и какой-то третий вариант. Кто этих девушек разберет?
  Вмешиваться в конфликт личных отношений вообще последнее дело. Девушка может истово ненавидеть своего мужчина, но тронь его пальцем, и она выцарапает тебе глаза. По крайней мере, Кирилл придерживался именно такого мнения. И поэтому продолжал делать вид, что слеп и не замечает странных взглядов Линалы и Иссиса.
  - Сейчас тебе лучше уйти. Нам нужно обсудить, что делать дальше, - произнес мужчина.
  - Понимаю, - кивнул Кирилл и поднялся. - В любом случае, вы всегда можете рассчитывать на мою помощь. В любой ситуации.
  Когда человек сделал несколько шагов к выходу, неожиданно раздался голос девушки.
  - Подожди, - произнесла она
  Взвыло чувство опасности. Из руки Иссиса вылетел тонкий полутораметровый диск, бессильно разбившийся о поднятый щит. В тот же момент над Кириллом оказалась небольшая капсула. Вспыхнув ослепительным светом, она извергла десяток лучей, ударивших вниз. Щит вновь выдержал. Дымка двумя змеями устремилась к рванувшему в сторону Линалы мийсау, но натолкнулась на уже знакомый дрожащий воздух. Впрочем, как и в прошлый раз, это Иссиса не спасло. Пусть добраться до его тела змеи так и не смогли, но в металл стены впечатали.
  {Линала! Ты не можешь этого сделать! Я люблю тебя!} - перехватил Кирилл очередное мысленное послание мийсау.
  Вместо ответа девушка направила на Иссиса поднятый эретор. Полыхнул ярко-зеленый луч, и мийсау разлетелся ворохом зеркальных фрагментов. Восприятие вновь засбоило, не в силах отследить цель.
  - Осторожно, он еще где-то рядом! - выкрикнула девушка, повернувшись спиной к Кириллу и медленно отступая.
  - Я его не чувствую, - покачал головой парень.
  В этот момент со стороны шлюза вылетел знакомый темно-зеленый диск. На этот раз его целью стал андроид. К счастью, реакция Кирилла во много раз превосходила скорость атаки, и диск вновь лишь беспомощно разбилась о дымку.
  - Он хочет лишить нас возможности общаться. Пока он рядом, я не смогу связаться с тобой мысленно, - пояснила действия противника Линала, которая уже находилась в двух шагах от парня.
  - Понятно, - кивнул Кирилл.
  Дымное щупальце притянуло к нему андроида, а девушку он предпочел обнять за талию, прижимая к себе. В тот же момент хаш вокруг него закрутилась, словно лезвия мясорубки, хаотично меняя углы плоскостей. Между ними и стеной остались считанные милиметры.
  Неожиданно что-то сверкнуло, и Кирилл ощутил, как отказывает чувство равновесия и пол уходит из-под ног. Но выброшенная инстинктивно дымка помогла удержать равновесие.
  - Не поддавайся, он пытается тебя запутать, - повернувшись к нему, произнесла Линала. - Лезвия не достают до стены где-то два шага.
  'Что происходит? У него же не получилось залезть мне в голову! Или получилось? Так, чтобы я и не заметил? Бред какой-то' - с легкой паникой попытался сообразить Кирилл.
  Доверившись девушке, он увеличил длину лезвий. Раздался противный скрип, во все стороны полетели капли расплавленного металла. Что-то взорвалось, бессильно разбившись о щит. Под собственным весом спасательная капсула начала складываться, грозя завалить и человека, и мийсау, и андроида. При этом восприятие полностью подтверждало имеющуюся картину.
  - Да вы издеваетесь, - зло выкрикнул Кирилл.
  В его руках появилась угольно-черная сфера. В считанные мгновения она выросла до размеров футбольного мяча. Легонько подкинув ее вверх, Кирилл закрыл себя, девушку и андроида максимально прочным щитом. Высвободившиеся потоки тьмы ударили во все стороны, превращая материю в пыль. Сфера воздействия стремительно расширялась, поглотив сначала спасательную капсулу мийсау, а затем и полянку вместе с куском джунглей.
  Воцарилась тишина. Даже вездесущая живность предпочла затаиться. Только тяжелое дыхание девушки и подростка нарушали гнетущее молчание.
  - Все кончено? - неуверенно произнесла Линала.
  - Вряд ли. Но я его не чувствую. Как у него получилось залезть ко мне в голову? - ответил Кирилл, который все еще одной рукой обнимал девушку за талию.
  - У него и не получилось. Иначе бы он не остановился, - уверенно заявила девушка.
  - Но я чувствовал, что куда-то падаю. И ты сказала мне, что нужно удлинить лезвия, хотя это и не так, - не сдался парень.
  - Он воздействовал на зрение. Особая последовательность вспышек, которая приводит к потере ориентации в пространстве, - пояснила девушка. - Что касается лезвий, то, скорее всего, он проделал это через твоего андроида. ИскИн просто услышал и перевел совсем не то, что я сказала.
  - Воздействовал на зрение? - недоуменно произнес Кирилл.
  По идее, дымка защищала его от любых ярких вспышек и дарила невероятную четкость зрению. Что и говорить, если он даже на Нери мог смотреть без последствий и неприятных ощущений? Но и эта защита оказалась далеко не абсолютной, и мийсау мастерски обнаружил ее уязвимость.
  Взгляд Кирилла ожесточился: он серьезно недооценил псионику. Да, в прямом противостоянии она полностью уступала хаш, но как раз за счет своей легковесности имела свои козыри. Кто поручиться, что Линала вообще реальна?
  'Нет, это уже паранойя. Если он сумел подделать и эмпатию, и восприятие, то мне остается только лечь и поднять руки' - попытался успокоиться Кирилл.
  - Это не я, клянусь, - неправильно истолковав взгляд человека, воскликнула Линала.
  - Рассказывай, что здесь произошло, - приказал Кирилл, сделав пару шагов от девушки. - Почему ты сразу меня не предупредила?
  - А откуда я могла знать, что ты лучше!? - выкрикнула мийсау. - Иссис тоже был нормальным, пока не получил эту проклятую темноту! Мы любили друг друга!
  - Он тоже владел хаш? - ошеломленно спросил Кирилл.
  С одной стороны, он действительно чувствовал в Иссисе что-то странное. Но на дымку это совершенно не походило. Как этому мийсау вообще удалось обмануть восприятие? Оказывается, оно далеко не так вездесуще, как считал Кирилл. Неприятное открытие. Или дело в том, что его подросток практически не тренировал? Разве что радиус расширял и пытался приучить сознание к потоку информации?
  - Да. Иссис служил на нашем корабле первопроходцем и разведчиком. Даже я не поняла, что с ним что-то не так, - голос Линалы начал дрожать. Рассказ явно давался ей нелегко. - Пока однажды не проснулась, а они все... они все уже были мертвы. А эта тварь жрала их плоть! Я попыталась ее убить, но он стал гораздо сильнее.
  Девушка замолчала, очевидно переживая не самые лучшие воспоминания. На мгновение у Кирилла шевельнулось сочувствие, но он жестко его подавил. Уверенность парня в собственном превосходстве над всеми 'не ресу' уже изрядно пошатнулась, и он не собирался пускать события на самотек.
  - Сколько вас было? - решил уточнить важный для себя момент Лисицкий.
  Конечно, не зная точку отсчета, тяжело рассчитать уровень силы Иссиса, но определенное представление получить все же можно.
  - Двенадцать, - глухо произнесла Линала. - Включая меня и его, нас спаслось всего двенадцать мийсау.
  'Если его первой жертвой стал кто-то достаточно сильный, то дела плохи' - сделал вывод Кирилл.
  В смерть Иссиса он не верил, так как притока дымки после окончания схватки так и не получил. В лучшем случае, ему удалось того серьезно ранить и заставить отступить.
  - Что произошло дальше? - жестко потребовал Кирилл.
  - У меня не получилось его убить. Но и он меня не тронул. Внутри этого чудовища сохранилось что-то от прежнего Иссиса, - тяжело продолжила рассказ Линала. - Он мне все рассказал: как его мучили кошмары и приступы жажды, как он пытался почаще уходить на охоту, чтобы удовлетворить приступы ярости. Клялся, что больше не потеряет контроль, что любит меня. Я не верила. Чувствовала, наверное, что личность Иссиса для этого чудовища только куколка, из которой вот-вот появится настоящий монстр. Но что мне оставалось делать? Я пыталась убежать, но разве он него спрячешься? Через восемь дней появился ты. И тоже с темнотой внутри.
  - И ты решила попытаться, - произнес подросток.
  - Да. Я не решилась признаться сразу: Иссис меня хотя бы любил - но попыталась понять, кто ты на самом деле. И сможешь ли вообще одолеть это чудовище, - твердо посмотрела в ответ Линала. - И ты смог. К тому же, оказался человеком. По крайней мере, пока.
  - Понятно, - сухо произнес Кирилл.
  Рассказ девушки не оставил его равнодушным: Линала прошла через страшные события. Какого это, засыпать рядом с чудовищем, гадая, не сожрет ли он тебя ночью? Но в то же время не стоило забывать, что девушка перед ним неплохая актриса. Если бы не эмпатия, Кирилл бы запросто упустил легкие странности в ее поведении. Во время общения Линала выглядела веселой и открытой. Так где гарантия, что сейчас она говорит правду?
  - Не бросай меня. Пожалуйста, - тихо произнесла девушка. - Он не простит предательства
  По сути, все упиралось в доверие. Верил ли Кирилл рассказу Линалы? Не привезет ли он в поселение выживших беду?
  - Хорошо, - медленно кивнул Кирилл. - Я верю тебе. Идем.
  
  Глава 11
   - Спасибо! Обещаю, ты не пожалеешь, - обрадовалась Линала, делая шаг вперед и поднимая руки, словно собираясь обнять человека.
   Но в последний момент смутилась и передумала. Впрочем, Кирилл почувствовал легкую фальшь в ее эмоциях. Вместо искренней радости и смущения, там царило скорее удовлетворение хорошо проделанной работы.
   'Да уж. Надеюсь, я сейчас не совершаю ошибку' - подумал Лисицкий, которого такая расчетливость слегка покоробила. Впрочем, он и без того знал, что спутница досталась ему далеко непростая. Кто он такой, чтобы судить ее?
   А вот выражение радостного облегчения Линале определенно шло: выглядела она настолько хрупко и беззащитно, что ее хотелось защитить от всего на свете. Какой вообще мужчина выдержит, когда красивая и симпатичная лично ему девушка так на него посмотрит? Не стал исключением и Кирилл. Он едва не расплылся в лужицу от нахлынувшего умиления.
   К чести подростка все же стоит отметить, что он решил помочь мийсау вовсе не из-за ее красивой мордашки. Конечно, полностью отрицать ее влияние было бы глупо, но и окажись на месте Линалы кто угодно другой, Кирилл поступил бы точно так же.
   Он прекрасно осознавал, что принимает на себя серьезную ответственность, но и иначе поступить попросту не мог. Бросить девушку, чтобы она сама разбиралась со своим свихнувшимся парнем, исключив любой риск? Как после такого поступка в зеркало-то смотреть? И не важно, что оное на Рруа еще поискать нужно.
   Но и права рисковать чужими жизнями Кирилл тоже не имел. А потому Линалу ожидал тотальный контроль. И любое подозрительное действие стоило бы ей, как минимум, свободы. Но верить в такой исход Кирилл совершенно не желал.
   - Не за что, - откликнулся он. - Ладно, давай-ка убираться отсюда.
   - Согласна, - кивнула мийсау.
   - Зиури, не отставай, - скомандовал Кирилл, развернулся и неторопливо побежал к спасательной капсуле.
   Не смотря на взятый относительно невысокий темп, его спутники мгновенно остались позади. Пришлось перейти на быстрый шаг. Но и так Линала едва поспевала за ним.
   При этом разница между ними крылась вовсе не в отсутствии или наличии хаш. И не в физических кондициях. Первое девушка вполне могла компенсировать псионикой, а ее спортивная форма так же находилась на приличном уровне. Но если Кирилл знал куда и как поставить ногу, чувствовал, как наклонить корпус, то Линала буквально сражалась с джунглями за каждый метр и даже при том, что человек с помощью дымки отгонял от нее всякую мелкую живность, продвигалась едва-едва.
   Только на этом примере Лисицкий наконец полностью осознал, какое преимущество ему подарили позаимствованные инстинкты. Они ведь работали не только во время передвижения по джунглям, но и диктовали реакцию на опасность. Оставайся он прежним городским жителем, и его шансы на выживание выглядели весьма призрачно.
   Размышления прервал мелькнувший между деревьями металл спасательной капсулы. Ускорив шаг, Кирилл стремительно достиг посадочной полянки. Следом за ним из зелени джунглей вывалилась тяжело дышащая девушка.
   - Как у тебя получается так легко двигаться по этим зарослям? - с оттенком восхищения возмутилась она.
   - Особая уличная магия, - усмехнулся Кирилл, ощущая приятный укол гордости, и жестом заставил открыться дверь капсулы. - Прошу. Будь как дома, но не забывай, что в гостях.
   - Что? - удивилась девушка. - О чем ты?
   Очевидно, перевод сильно исказил смысл поговорки. Впрочем, Линала довольно быстро разобралась что к чему после обмена парой реплик с Зиури.
   - Поняла. Интересно у вас выражаются, - произнесла она и с легкой обидой добавила. - Неужели ты считаешь меня такой невоспитанной?
   - Не в этом дело, - отрицательно покачал головой Кирилл. - Это шутка такая, и она не удалась. Не обращай внимания.
   - Как скажешь, - легко согласилась Линала. В общении между разными расами подобные моменты возникали неизбежно.
   Кирилл вошел в капсулу первый, следом за ним в проем нырнула и мийсау.
   - Владыка, у нас снова гости? - раздался недовольный голос Беты. - Как их расплодилось. Вы уверены, что они не опасны? Мне этот металлический с самого начала не понравился.
   - Успокойся, Бета, все хорошо, - вздохнул Кирилл, в очередной раз спрашивая себя, почему он до сих пор не сменил личность виртИна на более адекватную. - Присвой девушке гостевой статус.
   - Повинуюсь, Владыка. Должна заметить, что вы слишком добры, - подчинилась виртИн.
   'Может потому я ее и не меняю, что она настолько своенравна, что кажется живой? Странная, но верная?' - неожиданно пришла к Кириллу мысль. От этой мысли в груди разлилось тепло.
   Пока Кирилл ненадолго отвлекся, девушка начала с интересом осматривалась вокруг. Сложенные коробки, кровать из одеял, панель управления и фильтры ее мало заинтересовали, но когда взгляд натолкнулся на саркофаг, она словно окаменела.
   - Что-то не так? - заметил ее странную реакцию Кирилл.
   - Потрясающая работа, - завороженно прошептала девушка, делай несколько шагов к саркофагу и грациозно опускаясь перед ним на колени.
   - Серьезно? - удивился Кирилл.
   Безусловно, в его понимании эволюционная камера обладала невероятной ценностью, но с точки зрения художественной или археологической ценности он ее никогда не рассматривал. Если задуматься, то без питания она хоть и не выглядела уже столь эффектно, но все же оставался довольно внушительной: белоснежной, украшенной гармоничным абстрактным рисунком, со столбиками по углам и с массивной крышкой.
   - Да. Резьба невероятно тонкая, выполненная, скорее всего, на высокоточном оборудовании. Посмотри, как обработана поверхность. Неужели на этой планете существует развитая цивилизация?
   - Понятия не имею. Так, по случаю подвернулась, - неопределенно дернул головой Кирилл.
   - Можно открыть? - тихо попросила Линала.
   - Нет, - твердо ответил Кирилл. - Его нельзя открывать.
   Он совершенно точно не собирался давать кому-либо заглядывать внутрь эволюционной камеры. Не потому, что желал сохранить ее свойства исключительно для собственного использования, а потому, что сам толком в них не разбирался. Что произойдет, если одна симпатичная мийсау случайно или намеренно прикоснется к алой жидкости? Кирилл вот, например, в свое время не удержался.
   - Поняла, - немного расстроенно произнесла мийсау.
   - Займи, пожалуйста, свое место, - вежливо, но твердо потребовал Кирилл. - Нам пора взлетать. Капсула слишком уязвима. Я пока контролирую пространство вокруг и защищаю ее, но кто знает, что придумает твой друг.
   - Ой, прости, - смутилась Линала и змейкой скользнуло в одно из кресел, пристегиваясь. - Ты прав, я немного увлеклась.
   - Бывает, - хмыкнул Кирилл, который занял кресло напротив. - Бета, взлет. Поднимаемся на орбиту.
   - Повинуюсь воле Владыки, - торжественно провозгласила виртИн.
   На пульте управления появилось схематичное изображение капсулы и поверхности планеты. Чуть сбоку от него возник указатель высоты, и цифры на нем принялись стремительно меняться.
   Кирилл не особо верил в успех возможного нападения, но все же предпочел подстраховаться: кто знает, какие приемы могли иметься в загашнике у опытного псионика, который, к тому же, приобрел возможности хаш?
   Для предотвращения возможных сюрпризов, он окружил спасательную капсулу сферой плотной дымки. В конце концов, Кирилл превосходил сумасшедшего мийсау и в силе, и в мастерстве, что наглядно и доказало их прямое противостояние. Единственное, что тот мог ему противопоставить, это хитрости из области, в которой дымка и псионика сливаются воедино. Но этого совершенно определенно недостаточно для пробития защитной сферы.
   Как Кирилл и ожидал, нападения так и не последовало. Когда показатель высоты преодолел пятнадцать километров, он позволил себе более-менее расслабиться.
   - Так что, откуда такой интерес к этой каменюке? - обратился он к Линале, решив, что сидеть молча не самая лучшая идея. - Ты археолог?
   - Нет, что ты. Просто одно время хотела стать экзобиологом. Но в итоге решила изучать физику пространства, - пояснила в ответ мийсау.
   - Интересный выбор, - дипломатично заметил Кирилл.
   - Это ты еще мягко выразился. Отец выражался на этот счет куда короче и конкретней, - весело откликнулась Линала. - На самом деле, я долго не могла определиться, кого мне интересней препарировать: разную живность или законы природы. Ну а ты чем занимался, пока не угодил в эту переделку?
   - В школе учился, - хмыкнул Кирилл.
   - Что?! - ошарашенно воскликнула Линала, подавшись вперед. - Ты школьник?!
   Кирилл удивленно посмотрел на фонтанирующую эмоциями девушку. Что это с ней? Или с ним? С помощью жеста он открыл меню ТиЭй и активировал функцию зеркала.
   'Что за?' - пораженно застыл Лисицкий, когда программа вывесила перед ним изображение какого-то незнакомого парня.
   'Хотя...' - подумал он, когда первоначальный ступор отпустил.
   Определенное сходство между ним и фигурой, которую нарисовала программа, определенно прослеживалось: те же темные волосы, сейчас коротко обрезанные, тот же цвет и разрез глаз, схожие черты лица. Вот только принадлежало все это не подростку лет шестнадцати, а парню - двадцати-двадцати пяти.
   Если бы Кириллу из его воспоминаний прибавить десятка два сантиметров роста, мускулатуры, огрубить и заострить черты лица, а взгляду добавить пронзительности, примерно так он бы и выглядел. По всему выходило, что картина перед его глазами вовсе не сбой программы. Он действительно сильно изменился. Повзрослел.
   Впрочем, чего-то такого стоило ожидать. Кирилл ведь знал, что хаш стремится вывести своего носителя на пик возможностей, физических в том числе. Чувствовал, как обостряется память, извлекая информацию по первому требованию, и даже тренировал ее, подстегивая развитие. Но при этом почему-то самым банальным обрзом не обратил внимания на изменение физических пропорций.
   Когда на лице начала пробиваться растительность, он просто начал удалять ее с помощью хаш. Удивился, конечно, но сильного значения не придал. Увеличение роста тоже прошло как-то плавно и мимо внимания. А сила и скорость у него уже давно перестали ассоциироваться исключительно с телом.
   Вот и получилось, что до сего момент Кирилл совершенно не подозревал об изменениях в собственной внешности. Но сюрприз, в кои-то веки, получился приятый: увиденное ему очень даже понравилось. Ранее в его внешности не имелось совершенно ничего выдающегося. Из зеркала на него всегда смотрел самый обычный подросток. Не урод, но и не красавец. Теперь же, в принципе, особо ничего не изменилось, но появилась в его внешности какая-то хищная изюминка.
  'Интересно, я буду дальше стареть или возраст застынет на каком-то определенном моменте?'
   - Он самый, - наконец полностью совладав с удивлением, усмехнулся Кирилл.
   - Ну ты и акселерат, - восхитилась Линала.
   - Спасибо. Ты тоже неплохо сохранилась, - рассмеялся подросток.
   - Мне всего двадцать три стандартных года, - возмутилась мийсау, смерив человека гневным взглядом.
   Несмотря на большую длину месяца, галактический год превосходил земной совсем немного, так как его делили всего на десять отрезков. В переводе на привычную систему счисления, девушке перед Кириллом исполнилось примерно двадцать пять.
   - А мне пятнадцать. Будем знакомы, - улыбнулся подросток, решив не уточнять, что имеет в виду исключительно земные годы.
   - Владыка, мы достигли низкой орбиты, - раздался голос Бета.
   - Отлично, - кивнул Кирилл. - Рассчитай оптимальный курс к поселению выживших.
   - Повинуюсь, Владыка. Расчетное время прибытия - двадцать три минуты, - отчиталась Бета.
   На экране панели управления появилось схематичное изображение проложенного маршрута.
   - Пойдет, - кивнул подросток. - Выполняй.
   - Ваше желание - закон для меня, - откликнулась Бета, и схематичное изображение капсулы на экране загорелось желтым цветом и пришло движение.
   - Ну вот, через полчаса будем на месте, - с улыбкой повернулся к девушке Кирилл.
   - Это замечательно, - улыбнулась в ответ мийсау. - А в этом твоем поселении живут только люди? Или есть и другие расы?
   - Эм, - несколько растерялся Кирилл. - Честно говоря, не имею ни малейшего представления. Меня их видовой состав как-то мало интересовал.
   - Понимаю, - напряженно сцепила руки Линала.
   - Не расстраивайся раньше времени, - попытался подбодрить ее Кирилл. - Может еще встретим твоих.
   - Дело не в том, - нервно сжимая пальцы, ответила Линала. - Просто отличаться от всех - это тяжело.
   - Имелся опыт? - участливо поинтересовался парень.
   - Не без того, - усмехнулась девушка. - Пришлось одно время пожить на Гифте.
   - Это же человеческая колония, - удивился Кирилл. - Разве мийсау не предпочитают изоляцию?
   - Ты прав, обычно все так и есть, - кивнула Линала. - Но и нам не всегда предоставляют выбор. Особенно, если ты ребенок.
   - Прости, я лезу не в свое дело? - извинился Лисицкий, когда ему показалось, что разговор начал затрагивать личные темы.
   - Да нет, ничего такого, - ответила мийсау. - На самом деле все довольно просто: мой отец служит в армии, и мы довольно часто переезжали с места на место. Примерно одиннадцать лет назад его назначали на должность военного советника в посольстве на вашей планете. Сам понимаешь, долго на ограниченной территории не просидишь, так что я частенько выбиралась в город.
   - Я так понимаю, все пошло не лучшим образом? - предположил Кирилл.
   - Не совсем так, - мягко поправила его девушка. - Внешне все выглядело довольно прилично: общались, приглашали прогуляться, кто-то даже на свидания звал - но я-то чувствовала, что все они не воспринимают меня, как равную. Я всегда оставалась для них существом второго сорта, экзотикой или даже трофеем. Мое лицо их пугало, капюшон, который у подростков еще довольно мягкий, вызывал отвращение, а образ мыслей - непонимание. Ощущать подобное отношение постоянно довольно выматывающе.
   Откровенно говоря, проблемы Линалы показались Кириллу несколько надуманными. Если внешне все относились к ней хорошо, с чего она вдруг взяла, что ее ненавидят? Если только...
   - Ты - эмпат? - вырвался у Кирилла вопрос.
   - Кто? - недоуменно переспросила Линала.
   - Ты чувствуешь эмоции других людей? - переформулировал свой вопрос Кирилл.
   - Конечно, мы все их чувствуем, - как нечто само собой разумеющееся ответила мийсау.
   Эта информация оказалась для Кирилла сюрпризом. Мийсау поголовно эмпаты? Разве так бывает?
   'Не удивительно, что она так чувствительна к своему окружению. У эмпатов вообще с этим серьезные проблемы. Стоп!.. Получается, она все это время чувствовала, что я готов разложить ее прямо на полу капсулы?' - осенило подростка.
   Щеки предательски вспыхнули жаром.
   При этом нельзя сказать, чтобы Кирилл видел в своем желании что-то постыдное. Скорее наоборот, считал, что вести себя честнее и с самим собой, и с окружающими - это правильно. Подсознательно он уже считал Линалу своей. Он спас ее, защитил, подарил ощущение безопасности, остальное - лишь естественный ход событий. Женщины любят сильных, талантливых и умных. Одаренных. Способных защитить и подарить сильное потомство.
   А если не понимает своего счастья, то можно и напомнить. Главное при этом не перейти в разряд больной, психически нестабильной, дефектной особи. Именно из-за этого Иссису ничего и не светило, а Линала постаралась оказаться от него подальше при первой же возможности.
   Умом Кирилл понимал, что все несколько сложнее, но подсознательно именно такое поведение диктовали ему инстинкты. Поэтому-то он и не стеснялся смотреть на мийсау с вполне конкретным интересом. Но одно дело взгляды, и совсем другое - эмоции. Откровенней только подойти к девушке лицом к лицу и без лишних расшаркиваний сообщить все, что мечтаешь с ней проделать. Воспитания, несмотря на определенные сдвиги в сознании, еще никто не отменял.
   - Что-то случилось? - с искренней заботой в голосе спросила Линала
   - С чего ты взяла? - как можно беззаботней ответил Кирилл.
   - Ты покраснел. Я читала, что у людей это служит признаком повышения температуры, - совершенно серьезно и с легкой тревогой в голосе пояснила Линала. - Одним из главных признаков болезни.
   - Все нормально. Краснеют не только из-за этого, - начал было Кирилл разъяснять девушке особенности человеческой физиологии, как вспомнил, что у мийсау она, в общем-то, не особо-то и отличается.
   Тогда в чем дело? Перепутала? Не похоже. Эмпатия подтвердила догадку: от девушки веяло весельем.
   - Туше, - хмыкнул он.
   Линала в ответ проказливо улыбнулась. Веселье прервал раздавшийся голос Беты.
   - Владыка, выберите точку посадки, - произнесла она, выводя на экран изображение долины.
   В глаза сразу бросалась широкая проплешина, на которой виднелась россыпь спасательных капсул. Они располагались кругом, делясь на несколько групп, различия между которыми явственно прослеживались благодаря разнице во внешнем виде конструкций. В центре высились какие-то сооружения и домики.
   Первая группа в круге принадлежала разноразмерным капсулам с плавными обводами. Такой дизайн предпочитали в Солнечной Конфедерации.
   Когда-то на заре своей космической экспансии, человечестве больше тяготело к прямым линиям и максимально эффективному использованию внутреннего пространства, но со временем технологии серьезно продвинулись вперед и необходимость в таком экономном подходе отпала. Появилась тяга к эстетике. В случае человечества - к плавным или хищным очертаниям.
   Вторая по численности группа принадлежала похожим на колючие ежики конструкциям с короткими шипами. Выглядели они довольно угрожающе.
   - Ретау, - при взгляде на них произнесла Линала, чему-то нахмурившись.
   Перед внутренним взором Кирилла сразу же появилось изображение экзотов, которые внешне напоминали вставших на задние лапы рептилий. По их спине и длинному хвосту частым гребнем шли короткие треугольные шипы. Острая пасть выдавалась вперед и могла похвастаться внушительным частоколом клыков.
   Их Доминион располагался за Пространством Мийсау и общей границы с Солнечной Конфедерацией не имел. По уровню технологического развития ретау занимали твердую семерку по человеческой классификации. Миры предпочитали в основном водного типа, а свои города строили либо на побережье, либо на отмели, либо на плавучих конструкциях их имитирующих.
   С людьми, вроде бы, особо не контактировали, а вот с мийсау враждовали уже не первую сотню лет. Ирония крылась в том, что когда-то эти две расы неплохо ладили друг с другом, и даже заключили союз против кого-то третьего, но во время войны Пространство Мийсау покинуло своего союзника. Причины и последствия такого решения у двух рас, понятное дело, серьезно расходились, но результат очевиден любому, имеющему глаза: мийсау и ретау готовы при любой возможности вцепиться друг другу в глотки.
   - Они не позволят мне остаться, - напряженно произнесла Линала. - Мы слишком ненавидим друг друга.
   - Не переживай, ретау же не одни там заправляют, - коснулся плеча девушки Кирилл. - Договоримся. В крайнем случае, просто отлетим чуть подальше. Долина-то большая, найдем место.
   - Спасибо, - взглянула на него Линала. - Но я не хочу, чтобы у тебя появились из-за меня неприятности.
   - Брось, - коротко рассмеялся Кирилл и наставительным тоном произнес. - Неприятности - это когда терпишь крушение над планетой с агрессивной фауной без воды, еды и навыков выживания. А в твоем случае правильнее говорить: 'легкое затруднение'.
   - Зануда, - легонько толкнула его девушка. - Но все равно спасибо.
   - Обращайся, - откликнулся Кирилл и вновь повернулся к транслируемому Бетой изображению.
   Третья группа капсул принадлежала различным шарообразным конструкциям. Самые большие из них напоминали грозди трех ягод, соединенные своеобразной шляпкой.
   - Лемесай, - ответила на невысказанный вопрос Линала.
   'Иметь под рукой специалиста-экзобиолога довольно удобно' - оценил парень, собирая в единое целое все, что знал об этой расе.
   Зеленая Зона лемесай граничила как с Солнечной Конфедерацией, так и с Пространством Мийсау и по объему превосходила их обоих вместе взятых. Успех подобной экспансии крылся в невероятной приспособляемости этой расы. Все лемесай с рождения обладали чудовищным по силе даром биотики, который, однако, развивался у них лишь в одном направлении: адаптации. Они могли приспособиться практически к любым условиям.
   Может показаться, что природа сыграла с лемесай злую шутку, лишив всего многообразия и потенциала их дара, но сами они так не считали. Практически любая планета становилась им комфортным домом. Да и в бою сложно представить себе противника более неудобного, чем тот, кто с течением времени становится все сильнее. Если, конечно, не прикончить его сразу. Что сделать довольно затруднительно, ведь та же способность даровала лемесай и достойную восхищения живучесть. Чтобы убить их одним ударом, требовалось приложить серьезные усилия.
   Рейтинг технологического развития Зеленой Зоны застыл где-то между семеркой и восьмеркой.
   К счастью для окружающих, государство лемесай не могло похвастаться единством. Каждая более-менее развитая планета пыталась завоевать для себя статус столицы сектора, а каждый сектор - статус центрального. Частенько доходило и до прямого военного противостояния.
   Возможно, такая ситуация сложилась из-за огромного числа колоний лемесай. Или из-за того, что жители двух планет могли отличаться друг от друга настолько, что и одну расу-то в них не заподозришь. В любом случае, лемесай большую часть своих ресурсов тратили на внутренние распри.
   Что касается отношений с Солнечной Конфедерацией и Пространством Мийсау, то тут все зависело от сектора. Некоторые довольно плотно сотрудничали, другие недолюбливали вплоть до ксенофобии.
   Пусть внешний вид у лемесай и мог серьезно варьироваться в зависимости от планеты, но отправная точка у него все же существовала. Ею служил вид прямоходящей рептилии. Но не такой агрессивный, как у тех же ретау: вместо полной зубов пасти - костяной клюв, отсутствовал хвост, зато в наличии имелся крепкий панцирь из шестигранных сегментов, который закрывал все тело, кроме рук, ног и головы.
   - Спасибо, - поблагодарил Кирилл за подсказку и указал на последний сектор кольца. - А это кто? Не могу понять.
   Спасательные капсулы в этом секторы имели довольно грубую прямоугольную форму первых кораблей Конфедерации и подобием обтекаемости могли похвастаться разве что с одного конца. Носа, очевидно.
   - Вайси, - с ударением на последний слог, ответила Линала.
   - Вот значит как, - протянул Кирилл.
   Об этой расе он не знал практически ничего. Никогда не интересовался: Звездная Корона хоть и граничила одновременно и с Конфедерацией, и с Пространством Мийсау, и с Доминионом, но при этом оставалась довольно бедной. Несмотря на протяженность, в нее входило мало систем, а технологический уровень едва достигал тройки.
   Вайси представляли собой пушистый шарик с ручками, ножками, длинным хвостом с кисточкой, большими глазами и тонкогубым ртом. Цвет их шерсти варьировался в довольно широком диапазоне. В принципе, это все, что Кирилл о них помнил.
   - Садимся здесь, - выбрав точку чуть в отдалении от внешней линии круга капсул, решил Кирилл. - С человеческой стороны.
   - Повинуюсь, Владыка, - откликнулась Бета.
   Зиури же вновь промолчал. Он настолько виртуозно исполнял свою роль переводчика, что Кирилл иногда даже забывал о его существовании. Определенно, искИн стоил каждой потраченной на него минуты.
   - Нас уже встречают, - произнес Кирилл очевидное, когда капсула, наконец, утвердилась на земле. Внешние камеры четко и ясно демонстрировали, как со стороны поселения в их сторону выдвинулось четверо разумных: по одному представителю от каждой из живущих в поселении рас.
  
  Глава 12
  - Что ж, не будем заставлять себя ждать, - немного посверлив изображение взглядом, произнес Кирилл.
  Движением ладони он приказал Бете открыть шлюз и неспешным шагом направился к местным. Чуть позади него пристроились мийсау и андроид.
  Встреча довольно символично произошла ровно на половине пути между поселением и капсулой. Две группы разумных замерли буквально в нескольких шагах друг от друга.
  - Приветствую вас от имени совета поселения, - произнес на вполне понятной интерлингве лемесай, выступив на шаг вперед из рядов встречающих.
  Принадлежащие Лисицкому инстинкты хищника тут же определили его, как самого опасного из присутствующих. Кирилл всем своим существом ощущал исходящую от него угрозу. Случись бой и с лемесай, определенно, придется повозиться.
  Из-за невысокой, всего по грудь Лисицкому, и поджарой фигуры создавалось устойчивое ощущение, что в схватке данный экзот полагается в первую очередь на скорость. Одежда на нем отсутствовала практически полностью. Единственными предметами искусственного происхождения являлись темно-зеленые браслеты и воротник, защищавший шею, плечи и часть груди. В остальном же тело экзота полностью покрывала темно-зеленая чешуя.
  - Мы всегда рады новым гостям, - продолжил, равнодушно встретив взгляд хищника, лемесай.
  - Эттен* Кессез, - неожиданно раздался, вклинившись в приветственную речь, голос. - Мы не можем разрешить этой девушке остаться.
  Лемесай не спеша обернулся в сторону автора ультимативного утверждения. Им, довольно ожидаемо, оказался ретау. Надо заметить, что изображение не передавали и десятой доли мощи и свирепости его расы.
  Ретау возвышался над всеми остальными, словно осадная башня: рост ящера достигал практически трех метров. Мощную и угрожающую фигуру покрывала черная и угловатая броня, технологичная даже на вид. Морду уродовал длинный шрам, придавая ящеру еще больше жестокости и агрессивности. Говорил ретау на резком и гортанном наречии, который для Кирилла переводил Зиури.
  - И в чем же причина подобной категоричности, тол** Эраду? - поинтересовался Кессез. - Вашу неприязнь к данной расе в целом вряд ли можно считать достойным аргументом.
  Несмотря на то, что лемесай едва доставал ретау до пояса, этим фактом он совершенно не тяготился. Напротив, в его голосе звучали легкие покровительственные интонации.
  - Если бы вопрос касался исключительно моей личной неприязни, я бы согласился, - резко взмахнул рукой ретау. - Но ее к мийсау испытывают все мои сородичи до одного. Это станет серьезной проблемой.
  Человек в рядах встречающей делегации смерил ретау уничижительным взглядом.
  - Руководствуйся теми же принципами и я, вполне возможно, что вас бы тут не стояло, - резко произнес он.
  Брана Рейли Кирилл признал в говорящем не без труда. Мужчина сильно изменился с того памятного сеанса связи. В его волосах поселилась обильная седина, лицо прочертило несколько глубоких морщин, глаза потускнели.
  - На тот момент стоял вопрос выживания, - оскалился Эраду. - И мы были нужны вам не меньше, чем вы нам. Но с того времени уже три хештеффа проползло, обстоятельства изменились. Сейчас нам не нужны лишние конфликты. Да и ради кого? Девчонки мийсау? Ответь мне, человек, какую пользу она сможет принести? Вся ее раса ни на что, кроме интриг и подлости, не способна.
  - Не соглашусь, бесстрастно произнес Кессез. - Несмотря на постоянную вражду между вашими расами, Пространство мийсау процветает. Одними интригами такого не добиться.
  - Именно из-за этой вражды я их и знаю гораздо лучше, чем вы, и понимаю, о чем говорю, - агрессивно клацнул зубастой пастью ретау. - Мои сородичи не смирятся с присутствием в поселении этой девки.
  - Возможно, я и не настолько осведомлен, как вы, - сцепил пальцы в замок лемесай.
  - Именно, - рыкнул Эраду.
  - Но вы не можете отрицать и того факта, - продолжил, словно ни в чем не бывало, Кессез. - Что мы перепробовали уже практически все доступные способы, которые могли бы в перспективе помочь нам выбраться с этой планеты. Ни один из них не увенчался успехом. Технологии же мийсау зачастую уникальны. Возможно, именно они станут тем ключом, который мы ищем. Постарайтесь донести это до своих сородичей.
  - Уникальные технологии? - издал помесь рычания и шипения, которая, похоже, заменяла ретау смех, Эраду и демонстративно осмотрел спасательную капсулу. - И где же они? На вид - самая обычная человеческая скорлупка.
  - Очевидно, это она и есть, - невозмутимо согласился лемесай. - И все же перед нами первая, за столько лет, мийсау, которая появилась в нашем поселении. Возможно, за ней последуют и другие.
  - Действительно, - неожиданно согласился ретау и перевел взгляд на Линалу. - Столько лет ничего о мийсау не слышал, и еще столько же бы с удовольствием к этому сроку прибавил. Не припоминаю, чтобы на совете кто-то сообщал о контакте с ними. Мы и передатчик-то в последний раз включали почти полгода назад.
  - С нашей стороны контакта точно не происходило, - забавно пропищал, словно мышка, оранжевый шарик, который доставал Рейли примерно до груди.
  - Тоже не помню такого, - нахмурился Бран.
  - Откуда вы получили координаты поселения? - потребовал Кессез, обернувшись к новоприбывшим.
  От командных интонаций в голосе экзота Кирилл ощутил, как в груди вскипает чувство ярости. Не даром он предчувствовал, что с любым подчинением и руководящей вертикалью у него теперь возникнут серьезные проблемы. Возникло острое желание затолкать наглые слова лемесай обратно в глотку и продемонстрировать, кто тут на самом деле является хозяином положения. Все его существо требовало этого. К счастью, Кирилл ожидал чего-то подобного и контролировал собственные инстинкты.
  - Мне их сообщил мистер Бран Рейли, - спокойным голосом, в котором не отразилось ни капли его истинных чувств, ответил Лисицкий. - Приблизительно полгода назад. Уважаемую Линалу я встретил намного позже, так что не удивительно, что он о ней ничего не знает.
  - Прости парень, но что-то я такого не припомню, - задумчиво произнес Бран, дергая пальцами кончик бороды.
  - Я тогда помладше выглядел. Вы еще отчет о состоянии капсулы просили и сказали, что все в труху, - попытался пробудить память Рейли Кирилл. - Там еще девочка присутствовала, лет десяти, блондинка. Представилась Алисой Танлер.
  - Девочка? - удивленно уточнил мужчина, в глазах которого наконец-то забрезжила тень узнавания. - Но единственной Алисе Танлер, которую я знаю, неделю назад исполнилось девятнадцать.
  - Да быть того не может, - пораженно выдохнул парень. - Она же совсем маленькая.
  - И все же это так, - заторможено кивнул Бран и неуверенно добавил. - Кирилл Лисицкий?
  - Он самый, - обрадовался молодой человек, несмотря на то, что чувствовал: все это 'жу-жу' явно неспроста.
  - Странно, - произнес лемесай, чьи зрачки двигались так, словно читали нечто невидимое остальным. - Согласно моим данным, контакт с Кириллом Лисицким произошел больше восьми стандартных лет назад.
  - Так и есть, - кивнул Рейли. - Девять лет и семь месяцев по земному календарю.
  - Я же говорил: от мийсау одни проблемы, - прорычал ретау.
  До Кирилла его слова донеслись словно сквозь вату. Девять лет? Как? Когда? Почему? Возникшее было отрицание быстро сошло на нет: не стали бы его обманывать подобным образом. Зачем? Косвенным образом правдивость их слов подтверждал и неожиданно повзрослевший внешний вид, его изменения как раз совпадали с озвученными цифрами. Оставалось только признать, что, возможно, девять лет его жизни и в самом деле куда-то пропали. Но когда? И куда конкретно?
  Возможно ли, что он просто потерял счет времени, когда находился в Ковчеге? Да, такое вполне могло произойти. Но как тогда объяснить дату в календаре ТиЭй, которая такую возможность полностью отрицала? Он сам ее изменил? Но зачем? Ошибка? Кирилл парой движений глаз синхронизировал личное время с показателями капсулы. Числа совпали.
  - Ничего не понимаю, - произнес он под внимательными взглядами остальных. - Для меня и года не прошло. Могу скинуть временные метки.
  - Человеческая техника, - презрительно махнул рукой Эраду. - Дайте мне двадцать минут, и она будет утверждать, что парень чистокровный ретау и прибыл из будущего, чтобы спасти всех нас. Впрочем, он, возможно, действительно не понимает, что происходит. Это вполне в духе мийсау: запутать всех, чтобы получить результат.
  'Может и в самом деле?' - подумал Кирилл.
  Что, если из той схватки перед капсулой он вышел вовсе не победителем? А Линала повелитель вовсе не материи, как утверждает, а разума? Это многое бы объяснило. Он ведь и на свой возраст обратил внимание только после встречи с ней.
  Но кое-что в предложенной ретау версии не сходилось. Для начала, если Линала действительно настолько сильный повелитель разума, почему она оставила в своих планах такой явный изъян? Создание поддельных воспоминаний для нее не должно являться чем-то запредельным. Глупо.
  Но допустим. Предположим, что сыграл какой-то неизвестный фактор. Может Линала уроки по созданию поддельных воспоминаний прогуливала. Но зачем тогда вообще брать Кирилла с собой? Из-за капсулы? Случайно нашла. Всяко меньше подозрений, чем вот так. Почему девять лет?
  - Как-то сложновато выглядит, - невольно озвучил размышления Кирилла Рейли.
  - Я воевал с мийсау половину своей сознательной жизни: для них что-то подобное совершенно в пределах нормы, - не спуская взгляда с Линалы, произнес Эраду. - В тот момент, когда ты поверишь, что происходящее слишком безумно для любого плана, ты проиграл.
  - Звучит, как паранойя, - усмехнулся Кирилл.
  - У нас это называют опытом, человек, - презрительно бросил Эраду.
  Кирилл чувствовал, что слова ретау находят отклик среди местных. Как известно, чем чудовищней ложь, тем охотнее в нее верят. В этом смысле ретау выбрал беспроигрышный вариант. Все выдвинутые им утверждения базировались исключительно на его собственной уверенности и авторитете, а мийсау в них представали настоящими исчадиями ада. Тот же вайси, к примеру, уже полностью утвердился в мысли, что от нежданных визитеров пора избавляться. Рейли колебался. Эмоции Кессеза, как и самого Эраду, Кирилл по какой-то прочитать не мог.
  - Что ж, в таком случае вы ведь не будете против небольшого эксперимента, чтобы разрешить наш спор? - усмехнулся Кирилл, сверля взглядом перекошенную морду ретау.
  - Попробуй удивить меня, человек, - прищурился ящер.
  - Так уж вышло, что я уверен в своей способности защитить свое сознание, - произнес Кирилл. - Если лучший из ваших психо сумеет прочитать мою память, значит в вас и в самом деле говорит опыт. Если же нет - паранойя. Довольно просто на мой взгляд.
  - По-твоему, я должен оторвать своего лучшего специалиста от работы только для того, чтобы тебе что-то доказать? - Эраду рассмеялся. - Не интересует.
  - А я бы посмотрел, - неожиданно раздался голос Брана Рейли. - Не в моих правилах отказывать кому-то в убежище только на основании чьих-то домыслов.
  - Поддерживаю, - произнес лемесай. - Не то, чтобы я не доверял вашему мнению, тол Эраду, но касательно мийсау вы все же мыслите несколько односторонне.
  - В самом деле, эттен Кессез? - оскалился ретау. - У вас есть другое объяснение провалу в памяти длинною в восемь лет?
  - Очередная аномалия, - без лишних эмоций предположил лемесай, подняв руку на уровень лица и описав ладонью круг. - Тот же синий туман обладает схожим эффектом.
  Предположение экзота, судя по всему, попало в самую точку. Кирилл ощутил, как сомнения Рейли исчезли, а вайси начал колебаться.
  'Может я и в самом деле аномалия?' - подумал он.
  - Будет вам эксперимент, - буквально прошипел Эраду. - Эф уже почти здесь.
  Подтверждая слова экзота, со стороны поселения показался относительно невысокий, всего-то метра два с половиной, ретау. Очевидно, Эраду слегка преувеличивал занятость своего специалиста: либо он изначально сопровождал своего лидера, либо получил вызов еще в самом начале встречи, иначе не смог бы так быстро появиться.
  Ретау встретил появление подчиненного плотоядным оскалом. Толи удовлетворение своевременным прибытием подчиненного таким образом выражал, толи просто хотел кого-то сожрать - Кирилл так до конца и не разобрался.
  - А вот и она, - произнес Эраду.
  'Так это женщина?' - испытал чувство легкого удивления Кирилл.
  Надо заметить, что внешне от своего начальника Эф практически не отличалась. Немного другой цвет чешуи и глаз, чуть менее массивное телосложение, меньший рост - все это вполне можно было списать на индивидуальные отличия. Однозначно определить женщина перед тобой или мужчина ретау оказалось довольно сложно. Если какие-то заметные отличия и существовали, то их надежно скрывала однотипная броня.
  Между тем ретау добралась их группы
  - Дормунд`Каз Эф здесь по вашему приказу, полковник, - вытянувшись перед Эраду, доложила она.
  - Дормунд`Каз? - переспросил Кирилл, повернувшись к Зиури.
  - В человеческом языке не существует понятия, которое полностью передает смысловую нагрузку данного звания. Дормунд`Каз - псионик на военной службе Доминиона. Следит за психическим состоянием подразделения. Можно сказать, что она выполняет обязанности психолога, контрразведчика и инквизитора одновременно.
  - Ясно, - кивнул Кирилл и его взгляд вновь вернулся к ретау.
  К этому моменту Эраду уже успел выдать подчиненной все необходимые указания, и Эф направлялась к человеку.
  - Я должна проверить вас на воздействие мийсау, - прозвучал ее голос, когда расстояние между ними сократилось до шага. - Пожалуйста, не сопротивляйтесь.
  Не успело прозвучать последнее слово, как в голову Кирилла словно попытались вонзить сотню тончайших игл. К счастью, державшей их руке определенно не хватало силы, и в результате острия лишь слегка надавили на кожу. Не самое приятное ощущение, стоит заметить, но со всесокрушающим давлением в исполнении того же Ликка не сравнить.
  В отличие от ресу, Эф действовала тоньше. Секрет ее 'игл' скрывался не только и не столько в банальном уплотнении энергии, сколько во внутренней структуре. Кириллу даже показалось, что окажись он обычным психо-самоучкой, и ретау прошла бы сквозь его защиту и при их разнице в силах. Он бы мяукнуть не успел. К счастью, его возможности лежали несколько в иной плоскости, и этот разрыв Эф преодолеть уже не смогла. Хаш оказалась слишком плотной энергией для нее.
  'Хм, а если так' - подумал Кирилл и чуть сместил внешний слой щита, в который ретау все же удалось немного проникнуть.
  Эф скривилась, а кончики ее 'игл' разрушились. Вся конструкция заколебалась, но ретау все же смогла удержать ее целостность. Она даже восстановила свои 'иглы' к изначальному состоянию, но далось ей это тяжело. После того, как Кирилл повторил удачный прием, ретау отступила.
  - Не могу, - с ясно читаемым удивлением, выдохнула Эф. - Слишком мощная защита.
  - Поделки мийсау? - резким голосом задал вопрос Эраду.
  - Нет, не похоже. Просто голая мощь. Даже не думала, что среди людей могут рождаться такие сильные псионики, - покачала головой ретау.
  - Я же говорил, мою память не так-то легко изменить, - хмыкнул Кирилл. - Если бы у мийсау действительно существовали настолько сильные повелители разума, они бы просто выловили пару кого-нибудь за пределами поселения.
  - Согласен с человеком, - вынес вердикт лемесай. - Это действительно имеет маловато смысла.
  - Раз со всем разобрались, Кирилл, я предлагаю тебе и твоей подруге место в человеческом секторе поселения, - с отчетливо ощутимым облегчением в эмоциях произнес Рейли.
  - Я против, - смерил человека злым взглядом Эраду.
  'В тебе-то я не сомневался' - мысленно усмехнулся Лисицкий.
  - Поддерживаю, - пропищал следом вайси.
  'А вот это уже странно' - немного удивился Кирилл. Благодаря эмпатии он прекрасно ощущал, что после испытания вайси начал относиться к нему и Линале вполне нейтрально. Однако в голосовании забавный экзот поддержал ретау.
  - А мне точка зрения мистера Рейли кажется более разумной. Мийсау может подсказать решение, благодаря которому мы наконец-то выберемся с этой планеты. Отказываться от сильного псионика в текущих условиях так же считаю глупостью, - не заставил себя долго ждать и Кессез. - Так как голоса разделились, окончательное решение принадлежит основателю нашего поселения - мистеру Рейли. Его мнение нам уже известно.
  Эраду смерил остальных раздраженным взглядом, резко развернулся и зашагал обратно в поселение. Следом за ним направился и вайси. Оставшиеся проводили удаляющихся экзотов задумчивыми взглядами. О чем в этот момент думал лемесай, Кирилл по понятным причинам не узнал, а вот Рейли испытывал чувство острого сожаления. Прервал затянувшееся молчание лемесай.
  - Наше знакомство началось не лучшим образом, - произнес он. - Стоит это исправить. Мое полное имя - Аклес Кессез Тирельский. Уважительным обращением на моем родном мире считается эттен Кессез.
  - Кирилл Иванович Лисицкий, - представился в ответ молодой человек. - Можно просто Кирилл.
  - Бран Рейли, - сообщил мужчина. - Но это уже, пожалуй, всем и так известно.
  - Линала Рен`Ивер Сорью, - впервые за время разговора подала голос мийсау, хотя Кирилл точно знал, что Зиури ведет синхронный перевод и для нее. В конце концов, он сам дал ему такое указание: оборудование андроида позволяло ИИ направлять звуковые волны в строго заданном направлении. - Зовите Линалой.
  'Умненькая' - не без удовольствия отметил Кирилл. Представившись полным именем, мийсау не только демонстрировала уважение, но и уменьшала подозрения, сообщая, что является повелителем материи, а не разума.
  - К сожалению, наши внутренние споры заняли слишком много времени. Полагаю, мистер Рейли не откажется ввести вас в курс дел. Надеюсь, в дальнейшем нас ждет только продуктивное сотрудничество, - равнодушно произнес лемесай.
  - Не откажусь, конечно. Иди уже, - усмехнулся Рейли, махнув рукой. - Так, Кирилл, давай-ка для начала я сброшу тебе координаты для стоянки капсулы.
  ТиЭй мигнуло принятым пакетом. Разрешив активацию, Кирилл получил в свое распоряжение довольно подробную карту поселения. Если сопоставить ее с тем, что удалось увидеть с высоты, то красный сектор принадлежал ретау, зеленый - лемесай, желтый - вайси, а синий - людям. Именно на края последнего и располагал маркер с координатами. Территория сородичей Эраду, к слову, оказалась самой крупной. С высоты это не так бросалось в глаза.
  - Принял, - кивнул Лисицкий и тут же перекинул полученный пакет Бете.
  - Отлично. Идем, я расскажу тебе что и как, - Рейли довольно энергичным шагом направился к поселению.
  - Я бы тоже хотел кое-что с вами обсудить, - ответил Кирилл, последовав за мужчиной. Справа от парня пристроилась Линала.
  - Я слушаю, - повернул голову в его сторону Рейли.
  - Не здесь, - чуть поморщился Кирилл. - Я бы предпочел более уединенное место.
  - Даже так? Ну хорошо, твоя капсула подойдет? - не сбавляя шага, удивленно посмотрел на парня Бран.
  - Вполне, - согласно кивнул Кирилл.
  - Ну и отлично, - произнес Рейли. - Так, смотрите, спасательные капсулы у нас играют роль охранного периметра. Здесь несет вахту дежурная смена, размещены блоки охранных периметров.
  За разговором группа уже успела достигнуть поселения.
  - Так как вы со мной, постовые вас пропустят, - пояснил Рейли. - Но далеко лучше не отходите. И на территорию других секторов тоже лучше не забредайте, а то всякое может приключиться.
  - Понятно, - друг за другом ответили Кирилл и Линала.
  - Отлично. Так, за внешним кругом у нас расположены дома. Без особых удобств, но прохладные. Имеется горячее водоснабжение. В основном люди там и живут, но есть и пара исключений. Мы не запрещаем. За жилым сектором расположены производственные помещения и склады. В самом центре - общая для Пельты научная лаборатория, - активно жестикулируя руками, принялся объяснять жизненный уклад поселения Рейли. - Вам тоже положено жилье. Не 'люкс', но небольшое личное пространство получите. Ага, вот и пришли.
  Ведомая Браном группа и в самом деле оказалась перед знакомой капсулой. Жестом приказав Бете открыть шлюз, Кирилл пригласил Рейли внутрь. Первым, конечно же, на глаза мужчине попался саркофаг. За ним громоздились ряды черных и золотых ящиков.
  - Ого, парень, что такое? - воскликнул Рейли.
  - О том и пойдет речь, - вздохнул Лисицкий, открыто встречая несколько настороженный взгляд Брана. - Дайте мне пару секунд, я постараюсь придать конфиденциальность нашему разговору.
  Перед ответом Рейли возникла короткая, практически незаметная пауза. Однако Кирилл чувствовал, как в мужчине сталкиваются доверие и здравомыслие.
  - Хорошо, - все же кивнул Рейли.
  - Ничему не удивляйтесь. Я все объясню, - произнес Кирилл и развел руки в стороны.
  Ему самому этот жест практически не требовался, зато он прекрасно давал понять окружающим, что сейчас что-то произойдет. Секунду спустя стены капсулы скрыла плотная туманная пелена.
  - Это то, что я думаю, - напряженным голосом задал вопрос Рейли.
  - Если вы о силе демонов, то да, это она. Кстати, сами себя они называют себя ресу, - кивнул Кирилл.
  - Называют? Так они разумны? - вполне ожидаемо ухватил за информацию Рейли.
  - Вполне, - подтвердил Кирилл, чувствуя, как в его душе пробуждается жадность.
  Он ощущал почти физическую боль, отдавая за просто так болью и кровью заработанные знания. И в то же время Кирилл понимал, что это насквозь детское и эгоистичное чувство. Думала ли Алиса, когда отправляла ему видео-предупреждение о демонах, что получит с него взамен? Или может Рейли рассчитывал, что он как-то доберется до них на своей изломанной капсуле?
  - С ними есть возможность договориться? Чего они хотят? - продолжал между тем сыпать вопросами Бран.
  - Не получится, - покачал головой Кирилл. - Убивать нас - их инстинкт.
  - Но ты же с ними общался, - резонно заметил Бран.
  - Можно и так сказать, - усмехнулся парень. - Один из них сидел в клетке, а другой пребывал в уверенность, что убьет меня через пару минут.
  - Дела, - нервно дергая бороду, произнес Бран. - Так, парень, давай-ка вернемся к началу. Как? Когда? При каких обстоятельствах?
  - Сразу после посадки, - начал свой рассказ Лисицкий. - Именно ресу убил всех моих спутников. Сам я выжил чудом: ткнул в него оголенным кабелем, а затем добил мачете. А когда очнулся, обнаружил, что теперь тоже могу управлять его силой.
  - Так просто? Выходит, кто угодно может получить их силу? - удивился Рейли.
  - Все не так просто, - отрицательно качнул головой Кирилл. - Получить, положим, и может кто угодно, а вот удержать... Ресу, с которым мне удалось поговорить, утверждал, что я не первый такой, но все остальные превратились в тех, кого, собственно, и убили.
  - Мой друг стал таким, - неожиданно поддержала парня Линала. - Он убил всех. Если бы не Кирилл, следующей жертвой его стала бы я.
  - Рыцарь, который сам становится драконом, - пробормотал Рейли. - А ты, парень?
  - Сам не знаю, - пожал Кирилл плечами. - Просто почему-то не испытываю желания убивать налево и направо ради силы.
  - Ясно, - непонятно чему-то нахмурился Рейли. - И что, она того стоит?
  - Для кого как, - ответил Кирилл. - Она делает меня сильнее, быстрее, умней, живучей. Но главное даже не боевые возможности. Хаш - универсальный инструмент. Например...
  Кирилл взял с рабочей поверхности провод и легким движением рук разорвал его пополам. А затем срастил воедино.
  - Потрясающе, - пробормотал Рейли, наклонившись над местом разрыва. - Ты так с чем угодно можешь?
  - Практически, - кивнул Кирилл. - Разве что с живым организмом никогда не пробовал.
  - Так вот как ты свой хлам починил, - осенило Брана. - А я все не мог понять, как он летает.
  - Я бы попросила выбирать выражения, - тут же раздался возмущенный голос Бета. - Как вы обращаетесь к леди?
  - Эм, - Рейли даже смутился на секунду. - Какая у твоего виртИна необычная личностная матрица.
  - Да уж, этого у нее не отнять, - улыбнулся Кирилл. - Бета уникальна.
  - Ах, Владыка, как приятно слышать от вас подобное, - томно вздохнула виртИн.
  Глаза Рейли пораженно расширились: такого опытный инженер определенно не ожидал. Впрочем, со своими эмоциями он справился довольно быстро.
  - Подожди, но куда ты в таком случае пропал? Изначально я думал, что ты либо погиб, либо вышла из строя система связи, - вернулся в конструктивное русло Рейли.
  - Можно сказать, что попал в область стихийного бедствия, - продолжил улыбаться парень. - Зиури, покажи мистеру Рейли наше любимое кино.
  - Да, мастер, - прозвучал голос андроида и все пространство капсулы затянуло иллюзией водной глади, по которой величественно скользил усеянный костяными шипами скат.
  Камера начала приближаться к спасательной капсуле, выглядевшей, как маленькая черная точка, позволяя оценить масштабы происходящего. Затем картинка сменилась на видео полета сквозь лес костяных шипов, следом - на преодоления водяной стены.
  - Что это за чудовище? - пораженно выдохнул Рейли.
  - Ресу называют их Владыками, - пояснил Кирилл, ощущая острое чувство дежавю. - По сути, просто древнейшие и сильнейшие из них. Например, конкретного это называют Спящим Владыкой. Ресу верят, что сила этого чудовища настолько велика, что даже его сны воплощаются в реальность. Сколько в этом правды утверждать не возьмусь, но озеро, если не море, вокруг него самое настоящее. Плюс - постоянный шторм.
  - Насколько вероятно, что долина окажется на его пути? - задал самый важный вопрос Бран.
  - Понятия не имею, - пожал плечами Кирилл. - Когда я последний раз его видел, он двигался в другом направлении, но кто поручиться, что он не сменил его через минуту? К тому же, он не единственный Владыка на Рруа.
  - Так ресу называют свою планету? - попробовал угадать Рейли.
  - Именно, - подтвердил Кирилл.
  - Кстати, а это что? - Бран кивком подбородка указал на саркофаг.
  - Так, по случаю подвернулось. Наследие предков нынешних ресу, - не вдаваясь в подробности, пояснил Кирилл. - Работает исключительно на хаш, но как именно, я и сам пока не разобрался. Не мой уровень, а нахрапом лезть опасаюсь: может и рвануть.
  Делиться с Рейли тайнами прошлого Кирилл не собирался. Долг долгом, но к выживанию добытые в башне артефакты не имели ни малейшего отношения, а проблем создать могли. Особенно саркофаг и ядро.
  Существование у ресу в прошлом целой цивилизации Рейли принял довольно равнодушно. Похоже, лимиты удивления он на сегодня уже исчерпал. Воцарилось молчание, благо каждому из имелось присутствующих имелось, о чем подумать.
  - Есть еще что-то важное? - наконец задал вопрос Бран.
  - Да вроде нет, - немного подумав, ответил Кирилл.
  - В таком случае давай на сегодня закончим. Мне нужно хорошенько все это обдумать, да и поздно уже, - запустив пятерню в волосы, предложил Рейли. - Сейчас покажу, где вам можно переночевать.
  - Лучше я здесь останусь, - отказался Кирилл и пояснил. - Привык уже. Столько всего уже всего пережили с этой леди.
  - Хнык-хнык, - неожиданно всхлипнула Бета. - Владыка, это самое прекрасное признание в любви, которая я когда-либо слышала. Я тоже с вами навсегда.
  - Мда, даже настаивать не буду, - выслушав виртИн, хмыкнул Бран. - Линала, тогда вам?
  - Я бы тоже хотела остаться, если Кирилл не против, - неожиданно призналась девушка.
  - Я не против, но с чего вдруг такое желание? - удивился Кирилл, которому воображение уже нарисовало картину совместной ночевки с прекрасной мийсау.
  - Здесь безопасно, - просто пояснила Линала.
  - Ой, да ну вас. Молодежь, - махнул на них рукой Рейли. - Убирай давай свою защиту и до завтра.
  - До завтра, - откликнулся Кирилл.
   И Рейли покинул капсулу, оставляя двух молодых разумных наедине.
  
  
  *Эттен - уважительное обращение среди лемесай.
  **Тол - уважительное обращение среди ретау.
Оценка: 6.68*72  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  Е.Ночь "Драконам слова не давали!" (Романтическая проза) | | Р.Вольная "Одна из тысячи звезд" (Современный любовный роман) | | О.Алексеева "Рассветница-2" (Городское фэнтези) | | А.Рай "Большая проблема" (Романтическая проза) | | К.Амарант "Будь моей судьбой" (Любовное фэнтези) | | K.Favea "21 ночь" (Романтическая проза) | | Д.Коуст "В объятиях Снежного Короля" (Романтическая проза) | | Е.Мелоди "Гроза Островского" (Женский роман) | | У.Соболева "Отшельник" (Современный любовный роман) | | Э.Ридлин "Сердце подскажет" (Любовное фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Д.Смекалин "Ловушка архимага" Е.Шепельский "Варвар,который ошибался" В.Южная "Холодные звезды"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"