Рал Анна: другие произведения.

Книга 1. Рождение короля

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс "Мир боевых искусств. Wuxia" Переводы на Amazon!
Конкурсы романов на Author.Today
Конкурс Наследница на ПродаМан

Устали от серых будней?
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Диктор озвучит книги за 42 рубля
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    "Сказание о земле латанийской - земле демонов". Что может быть важнее любви? Даже если наши народы враждуют, даже если ты должен жениться на другой, даже если я должна предать тебя. Нет ничего значимее этого огня,сжигающего наши души. И наши сердца бьются, и мы по-настоящему живы только ночью, когда тела сплетаются в неистовом танце любви.

Пролог

  "Осень... Такое странное время года. Ранняя осенняя пора - счастливое время. Солнце уже перестало обжигать лицо и тело, а только нежно касается кожи еще теплыми лучами. Кое-где деревья уже оделись в яркие платья, пусть лето еще и крепко удерживает позиции. Полевые работы во всех Шести Землях сейчас в разгаре, однако с каждым днем становится холоднее и не только за окном..."
  Так думал Даламар - глава королевской охраны Маркуса Благородного, короля всего людского народа - стоя на крыльце королевского дома в столице Велинии - Руане. Настроение было ужасное - Маркус и Эдмонд, король граургов, так не до чего доброго не договорились, и сегодня все посольство граургов в столице снимается и возвращается к себе на родину. А это значит, что вопрос о том, начнется ли война между двумя землями практически решен.
  Даламар тяжело вздохнул. Война - это всегда плохо, он, как старый вояка, эту простую истину прочно помнил. Война никого не жалеет - ни молодого, ни старого. Только король может не бояться войны: ему-то никто ненароком голову не отрубит, не заставит спать на холодной земле и терпеть нужду, его детей никто не лишит отца. Даламар не очень-то любил короля - Маркус труслив и очень жаден: он уже давно приметит плодородные земли на границе Велинии и Латании, богатые рудой и драгоценными камнями горные хребты. Все это ему очень хотелось прибрать к рукам, но он ждал окончания полевых работ, чтобы к началу войны в стране было достаточно хлеба, чтобы прокормить себя и солдат, и можно было бы всех крепких и сильных крестьян отправить на фронт. А до этого момента он терпеливо плел сети своих интриг вокруг Эдмонда Кемплийского, короля граургов.
  Даламару нравились граурги. Внешне они выглядели совсем как люди, но имели более смуглую кожу и черные как ночь волосы и глаза. Легенда гласит, что у граургов больше от демона, одного из создателей шести народов, чем у всех других. Однако демонской магии им практически не досталось. Все граурги по магическим нитям чувствуют глубокую духовную связь со своим королем, и поэтому всегда в случае опасности самоотверженно идут в бой. Кемплийские, насколько слышал и видел Даламар, обладают истинным благородством, силой и властью королей, используя их только во благо своего народа, защищая, оберегая и приумножая славу Латании. Даламар бы очень хотел принадлежать такому народу и служить такому королю, но он, к сожалению, родился человеком.
  И вот сегодня они уезжают. Жаль, ведь дочь Даламара, Майя так хорошо подружилась с Артуром, одним из мальчиков-граургов, приехавшим вместе с посольством. Они вечно бегали вместе, во что-то играли и сводили всех взрослых с ума.
  Сама Майя была очень подвижным и озорным ребенком: белые как снег непослушные волосы-солома, звонкий смех и редкого небесного цвета мамины глаза. Мать девочки умерла еще при родах, из близких родственников у них в Руане никого не было и поэтому Даламар попросил короля о милости, жить девочке рядом с отцом в при дворцовых казармах для солдат. Король не мог отказать ему: Даламар не раз спасал королю жизнь буквально собственной грудью. Король любил Даламара: он милостиво выделил ему и дочке небольшую комнатку недалеко от солдатских казарм, а также наказал одной из кормилиц принца приглядывать за девочкой. Кормилица Агафья стала для Майи второй матерью: Даламар по долгу службы не всегда мог находиться рядом с дочерью, поэтому, когда он был в отъезде Агафья читала девочке сказки, учила ее и следила за тем, чтобы пакости маленькой обезьянки не коснулись короля.
  Все понимали, что Майя станет солдатом королевской армии, когда достигнет совершеннолетия. Сейчас ей пять, но Даламар решил уже понемногу объяснять девочке искусство боя. Ей будет очень нелегко: немногие девушки становятся королевскими гвардейцами, поэтому ей нужно будет стать равной мужчинам, а то и лучше их в искусстве убивать. А это значит, что времени на себя и возможности получить кусочек своего женского счастья у нее не будет. Король милостив, но став однажды должником короля, ты вернешь этот долг с лихвой. Жизнь сложная штука, если бы у Даламара был выбор, он избрал бы лучшую судьбу для своей голубоглазой красавицы, однако выбора ему никто не оставил.
  Он как сейчас помнил, как год назад, только вчера взяв в руки деревянный меч, Майя с воинственным видом закрепила его на поясе, засунула свои маленькие ножки в штанишки, платья она сроду не носила, натянула рубашечку и побежала встречать грауржских гостей. Майя всегда любила быть там, где папа, и этот случай не стал исключением. На тот момент Майи было четыре, но она была на редкость сообразительной девочкой.
  Вместе с королем Эдмондом приехал его сын, будущий король Латании, и несколько его друзей, которые являлись детьми знатных граургов, и в последствие должны были бы стать ближайшими советниками короля. Принца не представили, его особа была скрыта от людей для пущей безопасности. Но все знали, что один из мальчиков - будущий король. На вид им всем было пять-семь лет, и они хорошо подходили на роль Майиных друзей по играм.
  Так и случилось, весь год друзья-граургов буквально не отходили от девочки: она им показывала различные "секретные" места, а они учили ее сражаться на мечах. Один из мальчиков, Артур, был очень увлечен историей, и поэтому девочка часто прибегала к отцу и делилась с ним своими новыми познаниями.
  - Папа, папа! Артур мне рассказал легенду Шести Земель! Хочешь послушать? - Майя влетела в комнату после очередной прогулки с иноземными гостями и плюхнулась отцу на колени. Белокурый ветерок, да и только!
  - Ну давай, - усмехнулся Даламар и покрутил ус. Он любил наблюдать за тем, как девочка познает мир, узнает что-то новое и интересное. Он хотел, чтобы она стала очень умной и получила образование, которого ему самому так не хватало.
  - Вооот, - Майя сидела на коленях и отца и хмурилась, не зная, с чего начать. Вдруг лицо осветила улыбка радости припомненной истории, и она быстро-быстро, как бы стараясь не забыть ничего, затараторила: - давным-давно, когда небо и море сливались в один необъятный океан, по земле бродили звери разные, по небу летали птицы, а в море плавали рыбы, решили ангелы и демоны, живущие по разные стороны от этого мира, создать существ, равных себе и по образу подобных...
  Майя нахмурилась. Все-таки легенда Шести Земель - слишком сложная для ума четырехлетнего ребенка. Поэтому Даламар решил взять роль рассказчика на себя.
  - Детка, давай я продолжу, а ты если что мне помогай.
  - Давай! - Майя была очень рада этому, ей не терпелось прослушать эту сказку еще раз.
   ... спустилась небесная дева Фёрлис на землю, поднялся с недр земных демон Латаниэль. И от союза их появились два народа - эльфы и гномы. Эльфы многое взяли от ангела: белая кожа, мелодичный голос, утонченность, напыщенность и холодность. Эльфы были прекрасными существами, тогда как гномы не удались совсем.
  Девочка засмеялась. Майя, конечно же, еще ни разу не видела гномов, и сейчас воображение рисовало ей очень смешные картинки. Она слушала легенду Шести Земель, но Даламар подозревал, что для нее это не больше чем сказка, такая же, как Агафья рассказывает ей перед сном.
  - Это были маленькие ростом, воинственные, неповоротливые, но очень трудолюбивые существа. В начале оба народа, эльфы и гномы, жили в Северном лесу. Нитки судьбы спутывались, иногда даже самая красивая эльфийка хотела выйти замуж за мужественного гнома, нежели за хрупкого эльфа. Время шло, и из двух народов образовалось еще два. Орки и дриады. Дриады - воинственные девы Южного леса, обладательницы густых каштановых волос и глубоких карих глаз. Их сталь также холодна, как и горячо их сердце. Они подпитываются живой магией леса, могут слушать и говорить с зелеными созданиями. Живут они намного дольше, чем люди, но примерно столько же, сколько другие представители пяти народов. Их мужчины, друиды, слишком слабы и медлительны, они живут обособленно, чтя традиции и лесные законы. Вся власть в Южных землях принадлежит королеве Маргарет и ее воительницам. Бабка королевы Маргарет, Ее Величество королева Аурелия, крепко дружила с эльфийцами, часто ездила к ним в гости и, говорят, была даже очень близка с одним их высокопоставленных чинов. Аурелия прочно заложила в королеву мысль о том, что правящая династия должна поддерживать чистоту крови, поэтому когда-нибудь красавице Маргарет придется выйти замуж за одного из этих чванливых засранцев друидов.
  Даламар вздохнул. Как-то раз, когда он был совсем юным солдатом королевской гвардии, королева Маргарет наносила визит в Руану. Все мужчины в королевстве были готовы продать душу дьяволу, лишь бы она станцевала с ними на балу. Только однажды Даламара пригласили на один из таких балов, но он никогда не забудет образ молодой королевы дриад в платье традиционного белого цвета Южного леса, каштановые локоны королевы, собранные в сложную прическу, лукавый взгляд из-под вуали. Девушка-мечта! Конечно, танцевала она только с главными людьми Велинии, но даже просто наблюдать за тем, как она танцует было величайшим подарком судьбы!
  - Орки - интересный народ. Ни орки, ни дриады внешне не пошли в гномов, в них было очень много эльфийского. В то время, как дриады стали обладательницами веселого боевого характера, орки были более аристократичны и холодны. Волосы у них русые, очень правильные черты лица, светлые глаза. Высокие и статные орки были любимицами ярких и бойких дриад, и лишь древние законы о чистоте крови не давали двум прекрасно подходящих друг другу народам объединиться. Аурелия нашептывала малышке Маргарет еще в колыбели, чтобы она не смела спутаться с орком.
  Орки были соседями дриад на западе. Их страной Сетуей из столицы Дамарх управляла династия Карлов Непобедимых. У этой династии была одна замечательная особенность: один король мог воспроизвести на свет только одного наследного принца. И только если наследный принц умирал, у короля появлялась возможность породить другого отпрыска. Поэтому за безопасностью королевского наследника очень следили. Сетуя была сплошь покрыта горными хребтами, за ними оркам хорошо жилось, войн у них почти не бывало, да и учувствовать в них им совсем не хотелось.
  Так бы и жили четыре народа в мире и согласии, если бы не произошло несколько странных событий и не пришли бы на эти земли люди и граурги. Граурги - это те же эльфы, в которых демонической крови больше, чем ангельской. Этот народ появился одним из последних, хотя его происхождение до сих пор остается загадкой. В один момент у некоторых светловолосых эльфов начали рождаться темненькие дети. Они не обладали утонченностью и изысканностью манер, напротив, вели себя агрессивно и дерзко, легко затевали драки. Такие эльфы не могли стать полноправными членами Северного леса, ради безопасности народа, эльфийскими старейшинами было принято решение оградить опасные настроения "новых эльфов". Для них был построен город недалеко от столицы, названный Рауко Нона, что в переводе с эльфийского означало "демоном рожденный". Истинные эльфы не очень-то любили своих темных собратьев, поэтому все "неправильные эльфы" переехали в новый город, житель которого стал называться раук, а позже под влиянием времени и истории, их стали звать граургами.
  Лет сто прожили граурги в соседстве с эльфами. Многие эльфы, у которых родились граурги переехали вслед за ними и стали осваивать новый дом. Они не готовы были смириться с тем, что им нужно отказаться от своих детей из-за цвета волос. Силменис была эльфийкой с красивыми белокурыми волосами и голубыми глазами, но ее младший брат родился граургом, поэтому они с родителями, довольно важными членами совета старейшин, были вынуждены переехать в Рауко Нона. Силменис любила этих непонятных темноволосых эльфов, живших по соседству, на которых был так похож ее брат. Время шло, девушка росла. Она часто уходила в лес одна, чтобы поохотиться. И однажды она так увлеклась, что совсем позабыла о времени. Стемнело и идти домой было нельзя, поэтому ей пришлось заночевать в одной из лесных пещер, дарившим путникам приют до утра в таких ситуациях. Родители знали о легкомысленности дочери и о том, что лес она изучила вдоль и поперек, поэтому за дочь не волновались. Но в этот раз ее ждал сюрприз: в одной из пещер Силменис встретила того самого демона-первосоздателя Латаниеля. Так, по крайне мере, написано в легенде Латании. Он рассказал девушке о том, что ангельские силы стали слишком сильны среди народов, а это может привести к войне. Мир должен находиться в равновесии, и поэтому было решено создать народ, кровь которых будет на три четверти демонической. Но граурги не могут жить в тени эльфов, которые в ближайшем будущем могут поработить их. Им нужен вождь и она, Силменис даст его народу граургов. Он исчез, испуганная девушка просидела всю ночь, не сомкнув глаз, а утром прибежала домой и рассказала все родителям. Они не знали, как успокоить бедную девочку, встретившую дьявола.
  Через девять месяцев она родила мальчика-граурга, которого назвали Урий Сулисс"урн, что на эльфийском означало "Август Грациозный". Родные звали его просто Урсул. Силменис очень любила его, и часто говорила о том, что Урсулу уготована великая судьба.
  Так и случилось. Повзрослевший Урсул не смог смириться с эльфийским угнетением. Он собрал свой народ и ушел на юго-восток, образовав там Латанию - страну демонов.
  Люди появились на Шести Землях еще более загадочно, чем граурги. Говорят, они пришли из-за моря, но никто уже и не помнит толком, было это или не было. Они не обладали таким долголетием, как другие народы, да и склонности к магии, за исключением некоторых, у них были совсем слабые. Они расположились в свободных землях, соседствующих с Северным лесом и Латанией. С тех тор земли, поделенные между народами, образовали кольцо. В сердце Шести Земель находились Дикие земли - там жили только лютые звери и свирепые разбойники. Жили народы хорошо, только между людьми и граургами постоянно возникали стычки из-за спорных земель на границе. Вот собственно и все, наверно, о легенде Шести Земель.
  Даламар посмотрел на дочку. На милом детском личике собрались морщинки и всеми силами пытались помочь своей хозяйке осмыслить услышанное. Вдруг девочка засмеялась и захлопала в ладоши.
  - Как это здорово папочка. Расскажи еще!
  - Но у Шести Земель только одна легенда, - теперь уже смеялся Даламар, - больше нет. Иди лучше поиграй еще с Артуром.
  Майя весело кивнула и тут же унеслась прочь. Ветерок, да и только!
  Да, было весело, но когда-нибудь все хорошее заканчивается. Даламар вынырнул из воспоминаний годичной давности. И вот, он все еще на крыльце королевского дворца, все еще ждет достопочтенных гостей, чтобы отправить их домой, и Маркус мог начать войну. Но королевские особы не спешили прощаться друг с другом. Отправление задерживалось.
  - Где его Величество? - спросил Даламар и солдата, стоящего рядом.
  - Не могу знать, сэр! Его Превосходительство задерживается! - отчеканил тот.
  Даламар устало потер лоб.
  - Узнай, по какой причине Его Величество задерживается.
  - Есть, сэр! - солдат развернулся на сто восемьдесят градусов и исчез в дверном проеме. Становилось холодно.
  Ждать пришлось недолго. Солдат вернулся, но не один, а с одним из личных телохранителей короля. Пьер, кажется так его зовут. Никак по-другому, кроме как горой мышц, его назвать нельзя было. А если к этому еще прибавить суровый взгляд и целый арсенал оружия на поясе, то каждому, кто видел Пьера становилось ясно - любой, кто позарится на жизнь короля лишится жизни незамедлительно. Таких отчаянных ребят в личной охране короля было как минимум двадцать, и все они по первому зову готовы были отдать за короля жизнь. Бессмысленная растрата.
  - Даламар, Артур - один из граургских сопляков -пропал. Никто не может его найти. Король Эдмонд и Его Величество глубоко обеспокоены. Твоей дочери тоже нет, весь дворец обыскали. Кажется, ты говорил, что Майка с этим демоном подружились? - какими бы суровыми не были эти телохранители короля, они все, как один, обожали Даламарову дочурку. - Его нужно вернуть, и как можно скорее, король сказал, что ты можешь найти их. Ищи.
  Час от часу не легче. Опять Майя что-то натворила! И теперь это затронуло короля, а значит нужно как можно скорей найти этого граурга и девчонку, иначе Даламар может нажить себе очень, очень больших проблем. Но ни вылетать из армии, ни лишаться милости короля, а и то, чего более жизни, в планы мужчины не входило. И кажется он знал, где найти этих двоих.
  Даламар бегом спустился по лестнице и быстрым шагом направился к королевскому розарию.
  
  В королевском парке было тихо. Лишь легкий ветерок покачивал листья деревьев на ветру. Многие цветы уже давно потеряли свою красоту. Их высохшие бутоны, словно непреклонные стражи осени, охраняли королевский сад. Рука садовника еще не успела сюда добраться: бедняга и так работал без устали, но стоящая у порога зима совсем не хотела помогать ему. Повсюду под ногами шелестели листья.
   Где-то вдалеке завел свою тихую песню дрозд. Ничего не могло нарушить неумолимого течения времени. В это мгновение два ребенка разных народов очень хотели бы задержать его.
  Они спрятались у грота "Большой надежды" - символа мира и согласия Шести Земель, который был подарен людям другими народами в день, ознаменовавший создание Велинии - страны людей.
  Майя стояла лицом к прудику и зло бросала камешки в воду. Она не понимала, почему Артур должен уезжать. Почему он не может остаться с ней? Почему король граургов не дружит с королем людей? И даже если они не дружат - причем здесь Артур?! Майя не понимала всего этого, и ее это злило.
  Артур сидел на каменном бортике и задумчиво смотрел в воду. Он-то точно понимал о политике больше, чем Майя, и он знал, почему ему, отцу и всему грауржскому посольству придется уехать. Но ему было нелегко - он привязался к этой веселой человеческой девочке, которую любили и боялись все в замке, за исключением может только королевской семьи. Артуру с детства внушали мысль о том, что люди мерзкие, злые и коварные, и им ни в коем случае нельзя доверять. Майя не была плохой: злой, возможно, но не плохой точно.
  - Майка, присядь, поговорить надо, - Артур хмурился. Он хотел, чтобы она его запомнила серьезным и умным, настоящим принцем Латании, а не плаксой, ведь именно разреветься, как девчонка, ему сейчас хотелось больше всего. Но нет он уже взрослый, и он не будет плакать.
  - Ну почему, почему ты должен уехать? Ведь ты же хочешь остаться! Ты же хочешь? - Майя бросила камешки и плюхнулась рядом с Артуром. Она не могла так красиво справляться с эмоциями, да и не считала нужным.
  Артур кивнул.
  - Ну тогда оставайся! Мы с тобой еще и половину дворца не обходили, ты не доучил меня сражаться на мечах, и мы еще не построили свой домик на дереве, как хотели и...
  - Майка, если бы я мог, я остался бы! - Артур выглядел очень расстроенным. - Мне дома тоже не очень весело. Отец вечно таскает меня с собой, знакомит с какими-то взрослыми, важными дядями и тетями, и это очень скучно, постоянно выслушивать, как они любят и уважают моего отца, хотя любой уже давно бы воткнул в него меч. Мне там заставляют учиться! Но я не могу остаться, вчера папа мне сказал по секрету, что, скорей всего между нашими землями будет война.
  - А что такое война? Почему, из-а нее ты не можешь остаться?
  - Война - это когда народы убивают друг друга, потому что их короли велели им убивать. Через пару дней сын короля Латании будет самым главным врагом здесь. Папа сказал, что за нами шпионят ищейки короля Маркуса. То, что я сын короля еще остается в секрете, но находится для нас здесь уже не безопасно.
  - Если война - это смерть многих людей, то зачем королю это надо? Я совсем не понимаю, - Майя захныкала. Она хотела, чтобы Артур остался. У него-то есть его друзья-мальчишки: Дамир, Мират, Натан. А у Майи нет друзей. Дети, помогающие на кухне, не хотели с ней играть, потому что завидовали ей: она училась вместе с королевскими детьми грамоте и умела сражаться на мечах. С королевскими детьми ей было запрещено играть по статусу, да и не приняли бы они ее в свой круг.
  Майе было очень одиноко в этом огромном замке полном людей, которым до нее нет дела. И поэтому она не хотела отпускать Артура.
  - Майя, послушай меня, уже сейчас мы должны сидеть в карете и ехать домой вместе с посольством. Тебя и меня, наверно, ищут сейчас. Сядь, пожалуйста, мне нужно сказать тебе что-то очень важное.
  Майя была очень зла, но видя, как взволнован Артур, ее любопытство все же взяло верх, и она присела на краешек каменного бортика.
  - Мы с тобой знакомы уже год, - начал мальчик, - и за этот год ты стала мне хорошим другом. Ты веселая и добрая, и я никогда не видел, чтобы девчонка сражалась на мечах, даже так ужасно.
  Майя хотела тыкнуть негодяя палацем под ребра, но он ловко увернулся, улыбнулся и продолжил.
  - Если будет война и мы больше никогда не встретимся, я хочу, чтобы это было у тебя, в память обо мне. - с этими словами он вытащил из кармана своих брюк небольшой кулон- капельку с красным рубином в центре.
  - Он с моей родины. Не далеко от одного из самых больших городов Латании - Рубинового города - добывают эти камни. Их называют рубинами. Носи его не снимая, граурги не торгуют рубинами с другими землями, потому что у нас их добывается не так уж и много. Мы отделываем им свои города и украшения. Если когда-нибудь тебе понадобится помощь, то увидев этот кулон, любой граург поможет тебе. - Артур протянул девочке украшение, и оно скрылось в детской ладошке.
  Мая пристально посмотрела на Артура.
  - Не сниму. Но мне нечего подарить тебе взамен.
  - Ничего страшного, я и так тебя не забуду, - Артур улыбнулся.
  - Ах, ты думаешь, что...
  - Майя, Артур! - к гроту очень быстро шел Майин отец. - Где вас черти носят! Кареты давно поданы, все ждут только вас! Уже весь дворец на ушах, никто не может вас найти! А ну быстро за мной! - Даламар схватил детей за руки и буквально силой потащил ко дворцу. Ни Майя, ни Артур не хотели прощаться.
  - Ну папочка! Я не хочу, чтобы Артур уезжал! - Майя опять захныкала. Своими слезами она хоть как-то хотела помочь делу, но мир взрослых оставался безразличен к слезам пятилетней девочки.
  Они быстро вернулись к дворцовым ступеням, у которых уже стояла кареты. В одна из них была предоставлена для мальчиков, а другая для самого короля. Короли Велинии и Латании уже стояли на ступенях и о чем-то мило беседовали. Через несколько дней эти два добродушных, на первый взгляд, соседа объявят друг другу войну.
  Увидев королей, Даламар отпустил детей. Артур посмотрел на Майю и пошел к отцу. На его лице больше не отражалось никаких эмоцию. Маленький король, не иначе.
  Майя дернула отца за руку. Когда Даламар повернулся узнать, чего хочет дочь, она раскрыла ладошку с кулоном и быстро затараторила.
  - Папа, смотри, что мне Артур подарил. Я тоже хочу ему что-нибудь подарить на память.
  Даламар увидел кулон и обомлел. Грауржский рубин. Такое дарят только в знак огромной признательности. Обладатель такого украшения всегда может рассчитывать на защиту любого граурга, у которого попросит помощь. Артур это понимал, но Майя, похоже нет. Даламар знал, что дочь права - надо подарить мальчику что-то в ответ, но у Даламара ничего не было. Кроме...
  Он снял с безымянного пальца кольцо. Это кольцо подарила ему жена во время венчания. Даламар очень любил ее и это последнее, что у него осталось в память о ней. Но он знал, что поступает правильно. Его время уже уходит, тогда как жизнь Майи только начинается. Это будет хорошо, если у нее будет друг из знатных граургов.
  - Вот, - сказал он и протянул девочке колечко в виде маленькой серебряной змейки. - Отдай это Артуру.
  Девочка улыбнулась отцу и побежала дарить свой подарок.
  А в это время все посольство граургов в Велинии уже разместилось по экипажам, ленивый кучер взбирался на козлы.
  - Артур, Артур! - голова мальчика высунулась из кареты. - Это тебе! Не забывай меня! Никогда!
  Майя всунула в раскрытую ладошку колечко и разревелась.
  - Прочь, малявка! Я трогаю! - кучер дернул за поводья. От неожиданности лошади встали на дыбы и помчали карету с маленьким принцем вслед за каретой его отца. Самый дорогой друг Майи оставил ее.
  - Я не забуду Майя! - доносилось вслед. - Я никогда тебя не забуду!..
  
  
  
  

Глава 1

  Прошло 20 лет...
  
  Майя Горт
  
  Карета стремительно неслась по пыльным дорогам Латании, и я все ближе подбиралась к Золотому городу - столице грауржского государства. За окном в свои права во всю вступало лето: жара была невыносимая, дождя уже не было две недели, и от этого плодородные земли иссыхали и постепенно превращались в густую земляную пыль. Дышать воздухом, наполненном ее было крайне тяжело, и я радовалась, что совсем скоро я доберусь до людей, а точнее до граургов.
  Двадцать лет прошло с того момента, как в королевском парке мы расстались с Артуром и с того момента, как началась война. Двадцать лет, а мне все кажется, что будто бы это случилось вчера. Артур, наверное, и забыл меня уже. Он ведь теперь король Латании, молодой и красивый. Очень многие знатные девицы со всех Шести Земель охотятся за его сердцем, в надежде стать "королевой демонов". Но крепость держит натиск и все еще остается неприступной, хотя, я думаю, уже скоро советники короля намекнут ему, что государству требуется наследник. Может быть, у него уже есть дама сердца... Тем хуже для меня и моей операции.
   Эдмонда Кемплийского убили практически сразу после объявления граургам войны. Граурги довольно гостеприимный народ, и в Латании они чувствуют себя слишком защищенными. Что очень на руку их противникам. Эдмонда убили в его постели, это сделал один из солдат Элитного отряда короля Маркуса. На родине, в Велинии, сейчас он народный герой, но лично меня просто тошнит от этого негодяя. Эдмонд был не только хорошим королем, но и человеком. Я помню один случай: как-то раз, в детстве, когда граурги гостили у людей и я была еще очень маленькой девочкой, я как обычно неслась по своим "исключительным делам государственной важности", сбивая всех дворцовых слуг на своем пути. Мгновение - и вот я уже лежу на полу, а мои локти и колени разбиты в кровь. Только я хотела устроить вой на весь дворец от боли и обиды, это все увидел король Эдмонд, подошел ко мне и спросил, все ли у меня хорошо. Я была так напугана, что совсем забыла про свои разбитые конечности и про то, что умею разговаривать. "Ну какой же хорошо, тебе к лекарю надо, малышка," - и с этими словами, король граургов Эдмонд Кемплийский улыбнулся, подхватил меня на руки и понес к королевскому лекарю.
  Таким я его запомнила. А теперь он мертв. Артуру пришлось стать королем в свои неполные девять лет. Маленький мальчик - ему быстро пришлось повзрослеть. Теперь-то он уже взрослый мужчина, вождь своего народа, истинный король.
  С того момента, как граурги покинули Велинию, я ни разу не видела его. И это естественно - шла война, и появление в Руане означало бы смерть для Артура. И я всегда переживала за него: если с фронта приходили вести о том, что армия людей терпит поражение за поражением, я в голос негодовала вместе со всеми, какие граурги дьяволы, но втайне радовалась за них. Я бы хотела, чтобы Латания победила бы в этой войне: Артур бы никогда не тронул бы мирных жителей Велинии, но зато мы бы живи при лучшем короле.
  В семь лет, когда начинается основной набор мальчиков в королевскую армию, я тоже попала туда. Это было неудивительно, мой отец знал, что так и будет. К семи годам он научил меня практически всему, что сам знал. Я сразу же стала одной из лучших и попала к элитным. Многие мальчики завидовали и часто задирали меня. Благо с мечом обращаться я умела и сразу показала наглецам, где их место. "Уважение в армии надо заслужить," - так мне всегда говорил отец. И лишь одна вещь поможет тебе в этом. Хотя мое владение мечом все-таки не смогли защитить меня от нескольких ночных избиений, когда меня просто стаскивали с кровати, швыряли на пол и били ногами по корпусу так, чтобы командир не смог ничего заподозрить. Боюсь представить, что бы со мной сделали, будь они немного постарше.
  Конечно, их довольно быстро поймали и выгнали. Спать в общей казарме я не могла, и как бы не это не нравилось командиру, мне пришлось выделить отдельную комнату. Я боялась подвести отца, который так много сделал для меня, и поэтому старалась учиться как могла. Я больше всех занималась на занятиях, я оставалась после занятий и до позднего вечера отрабатывала удары на соломенной кукле. Иногда меня находил на тренировочной арене командир, и немного тренировался со мной.
  Единственное, что отвлекало меня от занятий с мечом, тактики и строевой подготовки были классные занятие, которые я слушала с королевскими детьми. На них мы изучали географию и историю, математику и письмо, этикет, бальные танцы, философию и биологию. Особенно мне нравились география и история. Я мечтала больше узнать о той стороне мира, на которой я живу, и том мире, в котором живет Артур. Латанию мы изучали больше всего. Я узнала и про Золотой город, и про рубин, подаренный мне Артуром. Отец сразу же после отъезда Кемплийских посоветовал мне подальше убрать этот подарок, и позже я поняла почему. Любой человек, являющийся обладателем такого подарка, автоматически приравнивался к предателю короны.
   Но я не могла с ним расстаться. Он стал продолжением меня. Возможно это глупо, но я действительно скучала по Артуру. Он был моей сказкой, прекрасным принцем, который обратил на меня, Золушку, внимание. Встреча с ним - самое прекрасное, что было в моей жизни.
  Я видела, чем занимаются дети незнатных семей в моем возрасте - они работали и работали так много, что некоторые из них не выдерживали такой жизни и угасали от каких-нибудь хворей. От этого моя учеба мне нравилась еще больше, и я старалась не упустить возможности жить легкой солдатской жизнью.
  Уважение со стороны мужского пола тоже со временем ко мне пришло. Когда мне исполнилось двенадцать, всем стало ясно, что мои навыки в искусстве владения меча намного выше, чем у других маленьких солдат Элитного отряда. В спаррингах никто не мог победить меня. К этому добавлялись хорошие знания тактики, да и с классными уроками я справлялась на ура.
   Однажды, когда я сидела в комнате и готовила классные уроки на следующий день, в комнату ко мне постучали. Время было позднее, и гостей я не ждала, но некоторые встречи просто не могут проходить при свете дня. На пороге стоял мой командир и фельдмаршал королевской армии граф Портис. Сказать, что я тогда удивилась - это ничего не сказать.
  Графом Портис стал благодаря тому, что рубил граургов направо и налево. Это был очень властный, уже поседевший мужчина, который перережет тебе глотку одним взмахом руки, если ему что-то будет не по нраву. Я не очень-то любила его.
  Пристально посмотрев на меня, он сказал.
  - Ты очень способная девочка, Майя. Твой отец ни раз доказывал свою преданность Велинии и своему королю. Пришел и твой через потрудиться на славу своей страны. Велиния нуждается в тебе. Ты умна, знаешь этикет и прочую ерунду, которую изучают королевские отпрыски. Ты, как никто другой, подходишь на роль тайного шпиона короля Маркуса Благородного.
  От удивления я не смогла вымолвить ни слова. Кем стать?! Кого?! А что вообще сейчас происходит? Я просто солдат, какой из меня шпион?
  - С завтрашнего дня режим твоих занятий немного изменится. Ты и еще несколько ребят будут заниматься теперь отдельно под моим личным руководством. Командор сейчас более детально введет тебя в курс дела, а завтра ты переходишь в мое подчинение. Советую выспаться. Вопросы? - и он так посмотрел на меня, что, наверно, если бы я ему задала хотя бы один вопрос, то он точно перерубил бы мне глотку.
  - Нет, сер. Так точно, сер. - промямлила я.
  - Вот и прекрасно, - с этими словами развернулся и исчез в ночи.
  А я стала шпионом. Еще восемь лет после того разговора продлилось мое обучение во дворце. Это был самый настоящий ад. Я и еще шестеро парней всеми силами пытались не умереть на тренировках под чутким руководством графа. Что только на нас не испытывали: все возможное оружие, яды и даже магию. От всего этого мы должны были уметь защищаться.
  Эти восемь лет были самыми сложными за весь период моего обучения. Если в тактике ведения боя и владении мечом мастерства мне было не занимать, то по части физической силы на фоне ребят я смотрелась откровенно слабо. Портис издевался надо мной, и его издевательства не заканчивались только в два раза большим количеством упражнений, чем для других ребят. Это были и подколки, насмешки, откровенные оскорбления. Остальные ребята очень жалели меня и старались помочь, чем могли. Особенно мы сдружились с одним парнем, его звали Курт. Он был очень веселым и смелым, отчаянный парень. Видя, как граф доводит меня, он нередко вызывал огонь на себя. И ему за это прилично доставалась. На все мои просьбы прекратить это он лишь улыбался и трепал меня по голове. "Если я не буду так делать, он же просто тебя убьет".
  И вот в одно прекрасное утро мы как обычно собрались на утреннюю тренировку. Я хорошо помню этот день. Весна, на улице уже было совсем тепло. Ребята дурачились и как обычно шутили и спорили по поводу того, кем же сегодня я буду для нашего любимого графа. Послышался шум, и на арену вышел король Маркус Благородный со всей своей свитой. Чуть позади короля по правую руку шел на граф.
  Король подошел к нам и остановился. Он смотрел на нас, а мы на него. Возникла неловкая пауза. Я не могла понять, что он от нас хочет, мысли метались в голове как безумные. Хотелось убежать и спрятаться куда-нибудь подальше, чтобы тебя никто не нашел. Не то, чтобы я очень сильно боялась Маркуса, просто, когда что-то начинает выбиваться из привычного хода вещей - это сводит с ума.
  - Преклонить колено! - рявкнул Портис.
  Точно! Отдать честь королю! Мы грохнулись на колени как по команде голосили.
   - Да здравствует король Маркус Благородный!
   - Встаньте, дети мои! - король приглашающим жестом разрешил нам подняться. Снисходительный индюк - вот как его надо было прозвать.
  - Я пришел сегодня к вам, на арену, чтобы выразить свою глубокую признательность истинным патриотам своей страны, отдавших всего себя великому нашему делу - борьбе с демонами с юга, желающих отобрать нашу Велинию, свободную страну людей, для своих дьявольских дел!
  Ах, ну да, ведь это же граурги объявили людям войну много лет назад? Видимо этот маленький момент король запамятовал, решая свои важные государственные дела на пирах и балах. А тем временем Маркус продолжал.
  - ... чтобы занять свое почетное место героя на страницах истории своей страны! Все юноши могут идти и собирать свои вещи, сегодня ваш маршал поручит вам задания государственной важности, о котором должны будут знать всего три человека: я, граф Портис и вы. За разглашение задание любому человеку, будь то ваша мама или сам король Артур, вы будете обвинены в государственной измене и казнены. Это всем ясно?
  Король многозначительно посмотрел на нас. И тут же выражение лица благородной особы сменилось на благодушное. Я сглотнула. Маркус всегда прикидывался добрячком и благодетелем людским. И лишь не многие знали, каким он иногда бывает жестоким и расчетливым. Мой отец еще очень давно посоветовал никогда не доверять королю Маркусу, как бы не были сладки его речи.
  Я было дернулась убежать в свою комнату от этого лицемерного короля, но меня остановили.
  - А вас, Майя, я попросил бы немного задержаться.
  - Да, Ваше Величество, как прикажете, - я склонилась в поклоне. Ну почему я-то?!
  Уходя, Курт с тревогой поглядывал на меня. Я это видела, но подать знак, что все хорошо не могла - передо мной стоял король. Ему лучше не знать нашей с Куртом привязанности друг к другу. Иметь такого друга, как Курт - большой подарок судьбы, но и большая слабость для шпиона. Бедняга Курт. Он так привык всегда защищать меня, но наше время уже уходит.
  Я посмотрела на короля. Он в это время задумчиво меня рассматривал.
  - Вы хорошая дочь своего отца, Майя. Он всегда был отменным воякой и много раз спасал мне жизнь. И вот теперь его прекрасная дочь тоже будет служить своему народу.
  - Спасибо, Ваше Величество.
  - Я хочу отблагодарить вашу семью. Ваш отец стар, Майя, ему нужен покой и отдых. Может быть где-нибудь на берегу моря...
  Я смотрела в пол, пока Маркус говорил. И чем больше я слушала, тем шире раскрывались мои глаза.
  -...поэтому у меня к вам предложение, Майя. Граф сказал мне, что вы лучшая в его группе, он с особым усердием разрабатывал программу для вас, чтобы раскрыть весь ваш боевой потенциал. Это так?
  Ах вот как это назывались все эти придирки! "Особая программа" для раскрытия моего боевого потенциала!
   - Так, Ваше Величество.
  - Вот и славно! Поэтому я уверен, что вам без труда удастся выполнить особо важную миссию для своей земли и переломить ход этой уже порядком затянувшейся войны. Если ты, Майя, выполнишь эту миссию, то я даю свое королевское слово, что дам тебе графский титул и дарую полнородные земли с собственным замком у моря. Идет?
  - Это звучит неплохо, Ваше Величество.
  Графский титул? Земли? Что за немыслимая щедрость? Что же за миссию я такую должна выполнить? Почему за нее такая награда? Король решил отправить меня в дьявольскую бездну к Латаниелю, чтобы я схватила его за рога (или какое-нибудь другое место) и уговорила забрать граургов к себе в ад?
  - В общем, я рад, что ты согласна и надеюсь, что совсем скоро ты вернешь назад домой и мы вместе отпразднуем твой триумф. А я ведь помню тебя совсем крохой! Бегала тут по дворцу, сбивала слуг с ног! Да, как быстро растут наши дети, не так ли, Портис?
  - Так, Ваше Величество.
  - Удачи тебе, девочка! Мы все будем молиться добрым ангелам о твоем успехе, - он похлопал меня по плечу и, вместе со своей свитой, пошел дальше наслаждаться жизнью короля, которому не надо быть на передовой и сражаться вместе со своими солдатами. Не понимаю, откуда солдаты берут силы сражаться за такого короля? Хотя, есть у меня подозрение, что солдаты уже давно сами не понимают за что или кого они сражаются...
  Я осталась наедине с графом. Он молчал, молчала и я. Внутри закипал гнев. Я достаточно хорошо научилась контролировать свои эмоции - жизнь научила меня это делать. От той маленькой девочки Майи, веселой и жизнерадостной, во мне мало что осталось. Но это не значит, что эмоций у меня не было совсем.
  - Давай пройдем с тобой в твою комнату, здесь слишком много людей, - граф потер лоб, он выглядел очень уставшим.
  Но я не собиралась его жалеть. Как он мог так долго издеваться надо мной, мучить меня! Этим он хотел мне помочь? Старый дурак! Когда-нибудь я собственными руками придушу его!
  - Как скажете, сер, - развернувшись спиной к маршалу, я не оборачиваясь пошла к своей комнате.
  Моя миссия заключалась в том, чтобы приехать в Латанию в качестве молодой богатой странствующей оркини-вдовы из Сетуи (благо моя мать на четверть была оркиней, и мне от нее досталась одна из самых характерных черт этого народа - волосы прекрасного льняного цвета), познакомиться на каком-нибудь из приемов с королем граургов, втереться к нему в доверие, да втереться настолько, чтобы выкрасть планы наступательных операций граургов и передать их маршалу Центрального фронта для реализации дальнейших наступательных операций. На всю эту операцию мне давался год. При успешном ее завершении я получала графский титул и свой замок, при провале операции нам с отцом грозило в лучшем случае остаться на улице, в худшем - меня ждала казнь. Король таких ошибок не прощает.
  И вот поэтому я неслась сейчас в карете в логово своих врагов, чтобы втереться в доверие, обмануть и предать человека, которого я больше всего в этой жизни уважаю и ценю. И мне придется это сделать ради своего отца. Он так долго и самоотверженно служил этому напыщенному индюку - он заслужил спокойную и комфортную старость.
  В Латанию я должна была въехать под именем графини фон Авельдери - это фамильное имя старого дворянского орского рода.
  Дезмонд фон Авельдери - один из самых известных советников короля Сетуи - Карла XIV. Их род настолько большой и почитаемый, что притвориться какой-нибудь троеродной теткой советника и с таким именем предстать перед королем не составит труда и не вызовет никаких подозрений. Фамилия будет говорить сама за себя и это обеспечит уважение и необходимое оправдание моей никому незнакомой внешности как для орков, так и для граургов.
  Время моего визита в Латанию было выбрано не случайно. Совсем скоро в Золотом городе пройдет ежегодный праздник - день Мира. Его основала еще жена короля Урсула, королева Летиция, в знак того, что граурги обрели дом за Восточными хребтами и не ищут войны с другими народами, а просто хотят мирно жить на своей земле. Вне зависимости от того, насколько бы тяжелый год не был для граургов, они все равно проводили бал в честь мира в Шести Землях. И это был идеальный повод, чтобы представить меня Артуру. Тем более, что на днях Маркус направил письмо в Сетую, с приглашением Карлу XIV нанести дипломатический визит в Велинию и вся оркская знать уже, скорей всего, на полпути к Руане, а значит риск быть раскрытой у меня практически минимальный.
  Когда началась война между людьми и граургами все остальные земли не стали вмешиваться. Но даже сохраняя нейтралитет, все народы, кроме гномов, которых кроме их золота и руды ничего особо не заботило, тайно поддерживали в этой войне ту или иную сторону. Эльфы всегда были против граургов и даже скрывать это у них получалось плохо.
  Орки тоже затаили на граургов злобу. А все из-за девушки. В молодости и Карл и Эдмонд, отец Артура, очень дружили, и однажды влюбились в одну граурженку Нелерин, род которой был не очень известен. Ее отец держал виноградные поля на юге Латании, но из-за каких-то жизненных трудностей он разорился и еле наскреб на то, чтобы его дочь могла выйти в свет и найти себе достойную партию. Карл любил таких девочек, которые нуждаются в защите и ласке. Но только если Карл хотел просто поразвлечься (у королевской особы Сетуи вообще был особый интерес к женскому полу и ни одной более-менее миловидной мордашки Карл не пропускал), то у Эдмонда настрой был совершенно серьезный. Эдмонд всегда был красавцем мужчиной, настоящим рыцарем и джентльменом, отбоя у девушек у него не было, тогда как Карл был маленьким и полненьким и героем женских сердец его было трудно назвать, хотя многим девушкам было достаточно его королевского благоволения и статуса королевской любовницы. Эдмонд рассказал Нерелин о планах Карла на нее, а сам сделал ей предложение. И девушка сделала выбор в пользу граурга, подарив Эдмонду сына и на долгие годы рассорив двух друзей.
  А вот дриады, наоборот, были на стороне Артура. Дриады и граурги были соседями, оба народа обладали живыми веселыми характерами, так что все солдаты, которые шли охранять земли Латании на границе с Южным лесом должны были в первую очередь уметь пить и горланить песни. Веселые попойки на границе были не редкостью. Два народа не враждовали и всегда старались помогать друг другу. Сложно сказать, почему так произошло, тогда как все остальные народы граургов откровенно недолюбливали, но еще королева Лисиппа, мать королевы Аурелии, заключила с Урсулом Великим Вечный договор о дружбе народов. И вот уже двести лет ни одна сторона его не нарушала.
  Колеса кареты подпрыгивали на дорожных выбоинах. Гонец должен был неделю назад доставить королю письмо, в котором сообщалось, что я, графиня фон Авельдери, совсем недавно стала вдовой и дабы не впасть в смертельную тоску по рано почившему мужу, путешествую со своим слугой по Шести Землям и прошу Его Величество оказать мне великую милость и приютить в прекрасной столице Латании, Золотом городе, взамен на мою глубочайшую признательность. Слугой мне приставили солдата Велинии, тайным агентом короны он не был и деталей операции не знал. Его звали Оливер и единственное, что он должен был делать - это держать рот на замке и подстраховать меня, если что-то пойдет не так. Оливер был труслив и порядком малодушен. Я это сразу заметила, поэтому еще в Велинии у нас состоялся разговор по душам.
  Я получила от Портиса последние указания и стремительно пошла к тому месту, где Оливер чистил лошадей. При первом нашем знакомстве он с очень подлой ухмылкой смотрел на меня. Надо было показать ему, кто здесь главный.
  - Оливер! - он обернулся и, заприметив меня, ухмыльнулся той же самой противной улыбкой, как будто я какая-то девка, с которой он вчера кувыркался на сеновале.
  - Майя. Ты готова? А то время не ждет!
   Я подлетела к нему, схватила наглеца за грудки и приставила к горлу небольшой кривой нож, который всегда был у меня на поясе. Папин подарок на совершеннолетие. От неожиданности парень выронил щетку, да и шутить ему явно уже не хотелось. Скорее забиться в темный угол и плакать.
  - Значит так, герой, - последнее слово я просто выплюнула, - главная здесь я. Это моя операция и если ты думаешь, что я тебе девка кабачная, то ты очень сильно ошибаешься. Я и не такого как ты об колено сломаю. От исхода этой операции зависят наши жизни и если ты мне будешь мешать, то я сама тебе горло перережу. Я ясно выразилась.
  В ответ мне быстро и испуганно закивали. Хороший мальчик.
  - И чтобы больше я не слышала, как ты называешь меня Майя. С этого дня я графиня Корнелия фон Авельдери, а ты конюх Оливер. И никак иначе. Ты меня понял?
  - Да понял я, понял?
  Нет видимо не понял. Я легонько стукнула его по голове.
  - Как надо обращаться к графине?
  - Да, Ваше Высокоблагородие.
  Все, кто находился в тот момент рядом с нами тихо посмеивались. Оливер видя это стал красным, как рак. А мне было все равно. Я хотела вернуться домой и не попасть в ситуацию из-за этого осла.
  - Запрягай быстрее.
  С отцом я не стала прощаться - тяжело это. Мне сердце рвать, да и он уже не мальчик - сердце надо беречь. Но он сам нашел меня. Когда все вещи уже были собраны, и я собиралась запрыгивать в карету навстречу новым приключениям, отец окликнул меня.
  - Майя!
  Он стоял на тех же самых дворцовых ступенях, но уже не такой бравый солдат как прежде. Волосы стали совсем седыми, ходил он, опираясь на трость. Король разрешил моему отцу жить во дворце в небольшой комнатке рядом с кухней. Щедрая награда Его Величества солдату, верой и правдой столько лет служившему ему.
  Я подошла к ступеням и подняла глаза на отца. Как же я его люблю! Только ради него я должна сделать все возможное, чтобы выполнить это задание. Во что бы то ни стало.
  Отец пристально посмотрел на меня и тихо заговорил.
   - Майя, я хотел узнать у них, куда они тебя отправляют, на что Портис мне ответил, что это дело государственной важности и никто кроме него и короля не может знать эту информацию. Дочь, как же я упустил тот момент, когда ты ушла из Элитного легиона?
   Он все понял. Естественно. И сейчас он думал, что провожает меня на смерть.
  - Отец, король пообещал мне дать графский титул и землю, если я выполню это. И ради тебя я должна выполнить задание. Во что бы то ни стало.
  - Дочь, я уже стар, а ты еще так молода... Я бы хотел увидеть своих внуков, пока жив. Хотел бы увидеть тебя замужем счастливой женой и матерью...
  - Ты знаешь, что это невозможно отец. Ты выбрал для меня такую жизнь. Я просто всегда старалась делать все, чтобы ты гордился мной.
  - Я горжусь, дочка. Я очень сильно люблю тебя! Пообещай мне кое-что.
  - Что пообещать мне тебе, отец?
  - Вернись домой, во что бы то ни стало.
  Я стояла и смотрела на него. К горлу подступал ком, а в глазах защипали непрощенные слезы. Я взбежала по ступеням наверх и обняла своего старика.
  - Я обязательно вернусь, папа, обязательно! Вот увидишь! Мы еще на моей свадьбе погуляем! И ты понянчишь своих внуков! Я обязательно вернусь, обещаю!
  И, не оборачиваясь, быстрым шагом пошла к карете. Никто не должен был видеть моих слез.
  Тогда мы оба понимали, что скорей всего я не вернусь. Что не суждено мне иметь семью и детей. И что скорей всего в Латании меня убьют. Но у меня не было другого выхода. К тому же все не так уж и плохо, ведь совсем скоро я увижу моего короля. Это, наверное, единственное ради чего стоит идти на риск, ради чего стоит умереть...
  
  Артур Кемплийский
  
  Я устало потер веки. Работать просто больше нет сил. Нужно немного поспать. Я встал из-за рабочего стола и подошел к огромному сводчатому окну, которое располагалось прямо за моей спиной.
  Люди последнее время ведут себя слишком спокойно: боевых действий на территории Латании совсем нет, только небольшие стычки в Диких землях. Но это ерунда, скорее для отвода глаз. Все это неспроста, видимо Маркус что-то задумал, надо быть начеку. Как же я все-таки устал от этой войны...
  Думая над всем этим, я непроизвольно крутил в руках маленькое кольцо со змейкой, висевшее на серебряной цепочке у меня на груди. Мой маленький талисман. Он и тот год, проведенный в Руане с веселой голубоглазой девочкой - единственное хорошее воспоминание о Велинии и людском народе за всю мою жизнь. И, наверное, самое счастливое воспоминание моего детства. Интересно, как на там сейчас, та девочка? Как сложилась ее судьба? Мы играли с ней во дворце, но, кажется, ее семья не была знатной. Отец говорил мне, что она станет солдатом, и сейчас, наверное, безжалостно рубит мой народ в Диких землях. А что делать - ведь мы уже давно не дети.
  В дверь постучали. Ну кого там еще принесло?
  - Да, войдите.
  Это был Марсел, мой личный помощник. Марсел был хорошим мальчиком - кажется, ему сейчас около шестнадцати, и он был человеком. Я забрал его с маленького городка на границе лет семь назад. Люди знали, что в город придут граурги, поэтому собрали свои вещи и покинули оставили его, дабы избежать встречи с демонами. А маленький Марсел - сирота, он помогал какой-то богатой семье по хозяйству, но при угрозе нападения латанийцев никому оказался не нужен, его хозяева просто вышвырнули мальчика на улицу. Я нашел его трясущимся от страха в каком-то амбаре. Он так боялся граургов, что при виде меня ударился в истерику и умолял не убивать его.
  Сейчас Марсел - это самый преданный и верный слуга во всем замке. Ему я могу доверять как самому себе.
  - Ваше Величество, вам тут письмо из Сетуи.
  - Хорошо, давай посмотрю.
   Писала мне вдовствующая графиня Корнелия фон Авельдери, троеродная тетушка того самого фон Авельдери. Ее муж не так давно отправился на тот свет, и поэтому она решила немного развеяться и попутешествовать. Меня же она любезно просит принять ее во дворце и разрешить погостить немного. Скукота.
  - Марсел, скажи мне, пожалуйста, что тебе известно о Корнелии фон Авельдери?
  С того момента, как Марс стал жить у меня я заставил его, помимо его прямых обязанностей, заниматься еще и различными науками, чтобы в будущем он мог стать моей правой рукой. И мальчику, кажется, нравилось учиться.
  Но сейчас Марс нахмурился.
  - Авельдери? У них очень большой род. Простите, Ваше Величество, я не помню даже всех ближайших родственников советника Его Величества Карла, не говоря уж о дальних.
  - Ладно, ничего. Тут на днях должна приехать графиня, родственница этого самого советника, нужно принять ее должным образом и представить мне.
  - Да, Ваше Величество.
  - Хорошо, и еще - Марс, ты сегодня спал?
  - Я не могу спать в то время как мой король изводит себя работой. Я убедился, что подготовка к празднику идет по плану, выполнил несколько ваших поручений и могу принести вам ужин или уже ранний завтрак, если Ваше Величество желает.
  - Нет, спасибо. Кажется, мне действительно нужно немного поспать. Хотя я так и не придумал, как помочь фермерам на севере. Они постоянно подвергаются набегам со стороны людей и от этого страдает урожай винограда. Если они не смогут вырастить и собрать урожай в этом году, то северян ждет голод, а это уже будет проблема всей страны.
  - Ваше Величество, поспите, вы не сильно поможете северянам и всей Латании, если угробите свое здоровье.
  - Да, наверное, ты прав, мне действительно пора не много поспать.
  Что-то я действительно заработался. Пока Латания ведет войну с Велинией, спокойно поспать мне не удастся, но и немного восстановить силы тоже не помешает.
  
  Майя Горт
  
  - Графиня! - Оливер постучал по карете, - мы въезжаем в Золотой город, через час-полтора будем на месте.
  Напарник был моим кучером в этой поездке, поэтому общались мы с ним по большей части только таким образом. Ночью, когда необходимо было остановиться на ночлег, Оливер покупал мне комнату на постоялом дворе, а сам предпочитал спать на сеновале. Мы ели вместе, но всегда молча, если и разговаривали - то только о деле. Наверное, но злился на меня за то, что я тогда опозорила его на королевском дворе, но мне на это было все равно. Пока его чувства не мешают делу, пусть злится сколько влезет.
  Я выглянула в окно. Пыльная проселочная дорога сменилась на каменную кладку. Лес исчез, на его место пришла равнина. На ней, как грибы после дождя, то тут, то там выростали небольшие деревянные домики. Между домов и по улице туда-сюда сновали граурги, они улыбались. Вот две дамы стоят с детишками и что-то оживленно обсуждают в руках у них сумки, видимо сегодня здесь ярмарка, отсюда такая оживленность. А может быть граурги уже начали готовиться к ежегодному празднику Мира, не знаю. Но они мне сразу понравились. На улицах Руаны не увидишь столько улыбающихся жителей, все какие-то угрюмые и напряженные. Видимо и правду говорят, что граурги - очень открытый и дружелюбный - прекрасный народ. Артуру очень повезло с такими подданными.
   Погода сегодня была бесподобная: солнце светило очень ярко и не было ни одной тучки на горизонте. От этого вид на Золотой замок открывался просто великолепны! Все башни дворца будто бы охвачены огнем, как и весь дворец они просто сияли. Без рези в глазах на такую красоту не взглянешь. Золотой дворец действительно очень красив. Казалось, что само солнце живет в нем.
   "Он воистину прекрасен, Артур", - подумала я, - "точь-в-точь как ты рассказывал! Наконец-то я смогу увидеть тот мир, в котором ты живешь".
  Мы остановились у первой стены города. У огромных кованых ворот стояла стража и проверяла документы людей, желающих въехать на территорию дворца. К нашей карете подошел гвардеец.
  - Здравствуйте, миледи. Простите за дерзость, но могу я посмотреть ваши документы? Приказ короля из-за военного положения?
  Выдавая задание, меня предупредили о том, что мне понадобится бумага, удостоверяющая мою личность, так что я была готова к этому. И если я не видела в этом ничего такого, просто формальность, то вот вдовствующая графиня Корнелия фон Авельдери была до предела возмущена таким отношением, а Майе Липрилер придется отыграть это.
  Я надула губы и с претензией накинулась на бедного мужчину.
  - По какому такому праву вы требуете у меня что-то?! Да вы вообще знаете, кто я такая?! Пропустите меня немедленно!
  - Простите, миледи, не положено, - а он кремень, была бы я на его месте, встретив такую сварливую занозу сразу бы ретировалась куда-нибудь, - приказ короля.
  - Король знает, что я приеду. Доложите ему обо мне!
  - Как скажете, миледи.
  Еще около получаса мы простояли у ворот замка. Делать было совершенно нечего и от этого я просто сходила с ума. Но я все правильно сделала - мне с самого первого дня в Золотом городе надо напоминать Его Величеству о своем существовании, чтобы как можно скорее выполнить задание и вернуться домой. Хотя, может быть играть стерву будет не очень выгодно для моего задания и придется стать послушной простушкой. Посмотрим.
  Вернувшийся со дворца гонец подтвердил, что меня, графиню фон Авельдери с нетерпением ожидают во дворце и мы незамедлительно отправились в путь. Напоследок, я так многозначительно посмотрела на гвардейца, который не хотел меня пускать, что бедняга кажись решил на этой работе он долго не протянет. Да, я очень злая графиня!
  По мере того, как мы продвигались вглубь столицы Латании, дорога становилась все лучше, а дома все выше. Деревянные постройки сменили каменные, да и люди здесь были одеты уже в яркие и элегантные платья.
  Смотреть в окно уже не хотелось - чем ближе мы подъезжали ко дворцу, тем сильней я волновалась. Вряд ли король выйдет встречать меня, но все же совсем скоро я его увижу, а пока мне придется притворяться самовлюбленной графиней перед кучей народа. Получится ли у меня? Ведь это мое первое задание, и оно легко может стать последним.
  Мы проехали вторые ворота - ворота Золотого дворца. Никаких документов здесь уже не спрашивали, видимо этим гвардейцам уже сообщили обо мне. Вот и славненько! Значит меня ждут и готовятся к приему. Значит я смогу как можно раньше спрятаться в своей комнате и немного расслабиться.
  Вблизи золой дворец был еще прекраснее. Его белые мраморные стены излучали покой и спокойствие. Как же здорово, что я смогу пожить в этом сказочном месте немного!
  Меня ожидали. На ступенях дворца стоял посол Сетуи в Золотом городе господин Раскинери с оркиней-женой, немолодой мужчина в традиционном черном костюме граургов, видимо дворецкий, грауржка средних лет, тоже в черном, и пару горничных.
  Оливер остановил коней, спрыгнул со своего места и помог мне выбраться из кареты. С этой минуты мы официально вступали в свои роли, назад пути уже не было. Оттого, насколько хорошо мы сыграем зависела наша жизнь.
  Выбравшись из кареты, я подошла к делегации, ожидавшей меня и присела в реверансе перед послом. Манеры, прежде всего манеры, о них мне никак нельзя забывать.
   Посол поклонился мне в ответ.
  - Графиня Корнелия фон Авельдери, я рад приветствовать вас в этом замке в прекрасной Латании. Я надеюсь, вы не очень утомились в дороге?
  - Ужасно, Ваше Высокоблагородие, ужасно! Вокруг так много пыли и дороги в Латании не сравнить с сетуйскими! - я изобразила такое жалостливое выражение лица, словно вот-тот заплачу.
  - Бедная вы моя, голубушка, - госпожу Раскинери так проняла моя история бедной графини в этой злой стране, что она, наплевав на традиционную оркскую напыщенность и холодность бросилась ко мне и потащила в замок, - вам непременно нужен отдых. Дорогой, я сама все покажу графине и расскажу. Имина, приготовьте, пожалуйста, графине ужин и принесите в комнату.
  Женщина в черном кивнула. Наверное, это экономка Золотого, надо запомнить.
  - Кайрен, ваши услуги сегодня не нужны, я сама познакомлю графиню с замком, можете вернуться к своим делам, - граург поклонился госпоже Раскинери и послу и ушел. Хоть он и был дворецким, но держал себя еще выше, чем эти двое.
  - А вы, девочки, - тут уже напряглись служанки, - возьмите сумки госпожи и несите их в восточное крыло в комнату с садом. Вы знаете, графиня, король выделил вам одну из лучших комнат в восточном крыле с садом, прилегающим...
  Дальше я ее не слушала. В душе было ощущение, что кто-то за мной наблюдает. Я огляделась по сторонам - никого. Посмотрев вверх, я заметила чей-то темный силуэт в окне замка, но видимо заметив, что я смотрю, незнакомец поспешно скрылся из виду.
  
  До моих покоев мы добрались не сразу. Королевский дворец был поистине огромным, со множеством парков и небольших островков отдыха для гостей, где можно было посидеть и поговорить о важных государственных делах. Окна в замке оказались настолько большими, что коридоры были залиты солнечным светом, и от этого приходилось жмуриться. На полу тоже было стекло, но уже разноцветное - мозаика, повествующая о великих подвигах Урсула, его жены и других царственных граургах, а также просто легенды и сказки Шести Земель. Солнечные лучи, отражаясь от пола, создавали неповторимую феерию красок. Цветные огонечки плясали на стенах, потолке, их танец то затихал, то вновь разгорался с еще большей силой. Это было настолько завораживающее зрелище, что хотелось замереть навечно на одном месте или пуститься в пляс с этими чудными солнечными зайчиками.
  Вокруг было много народу из разных земель, и все очень оживленно разговаривали. Видимо празник Мира был действительно очень важным событием в этой стране. Мои предположения подтвердила Раскинери.
  - Это так хорошо, что вы именно сейчас приехали, графиня. Через пару дней здесь будет грандиозный праздник, так что весь дворец готовится. Говорят, на балу в честь праздника король представит свою невесту. Так что вам обязательно нужно успеть приготовить платье к балу. Я могу порекомендовать вам свою модистку - оно поистине умеет творить чудеса.
  Через два дня он представит свою невесту... Что ж, будет интересно на нее посмотреть. Бесстрастнее, Майя, бесстрастнее - он уже совсем не тот мальчик, которым был в детстве, и ты его совсем не знаешь. Это естественно, что у него есть дама сердца.
  - Надеюсь, мен смогут представить королю до бала?
  - Это очень маловероятно, король сейчас так занят, он совсем не выходит из своего кабинета. Если раньше, мы могли его лицезреть на ежедневных утренних прогулках в королевском саду, то сейчас Его Величество совсем не показывается из своего кабинета. Говорят, - Раскинери опасливо за озиралась по сторонам и прошептала мне по-приятельски, - между людьми и граургами сейчас серьезные стычки на границе. Да еще и наш король, Его Светлость, да сохранят небесные ангелы его доброе здоровье, вроде отправился с визитом в Велинию, когда здесь, в Золотом городе такой национальный праздник на носу. Это очень может грозить Сетуи разрывом отношений с Латанией. Но я вам этого если что не говорила, - она развернулась и зашагала быстрее, как будто бы хотела сбежать от того, что только что сказала.
  Мы шли по тому крылу замка, в котором жили все орки, приехавшие в Латанию и принятые королем. Люди в красных одеждах неспешно разговаривали друг с другом и косо поглядывали на меня. За что я не любила орков, так это за их холодность и надменность. Они всегда ставили себя выше других, хоть и до эльфов им было очень далеко. Сетуйцев, встречающихся нам по пути, было действительно достаточно мало. Тем лучше для меня.
  Я так увлеклась рассматриванием дворца, что совсем не заметила, как мы пришли. Госпожа Раскинери остановилась возле огромной деревянной двери, украшенной резными фигурками.
  - Вот мы и пришли графиня. Я уж заходить не буду, вам надо отдыхать, а не гостей принимать. Надеюсь, что вы сегодня отужинаете со мной и мужем в нашем доме. Он совсем рядом со дворцом. Спросите у любого кучера где находится наш дом, и он обязательно отвезет вас к нам.
  Какая милая женщина. Наверное, ей совсем скучно здесь вдали от дома и семьи, коль она так дружелюбна и гостеприимна. Орки так обычно себя не ведут. И мне стоит помнить о том, как необходимо себя держать с другими.
  Я набросила на лицо маску легкого превосходства и снисхождения и вежливо улыбнулась жене посла.
  - Спасибо, госпожа Раскинери, вы так добры. Можете звать меня просто Корнелия, к чему нам эти условности.
  - Да, конечно, Корнелия! А меня просто Виолетта.
  - Сегодня вряд ли я отужинаю с вами - все же я очень устала, дорога была такая утомительное, - я состроила страдающее выражение лица, - быть может завтра или позже.
  - Конечно, графиня! - она запнулась и тут же улыбнулась, и исправилась, - точнее Корнелия, мы будем ждать. Тогда не буду вас больше утомлять, да и мой муж, наверное, заждался уже меня.
  - Не буду вас задерживать. Только Виолетта, - она вопросительно посмотрела на меня, - не могли бы вы узнать, когда король будет готов познакомиться со мной. Говорят, он незаурядная личность, к тому же еще не женат, - теперь уже я улыбалась и довольно многозначительно.
  Виолетта, конечно же, дурой не была и сразу смекнула, о чем я. А почему бы и нет - я знатная молодая девушка, вдова, которая вполне может гоняться за сердцем красивого короля демонов.
  Женщина улыбнулась мне понимающей улыбкой.
  - Постараюсь как можно быстрее узнать и передать вам.
  - Это так мило с вашей стороны, я не забуду этого. До скорого, Виолетта.
  
  Я медленно закрыла дверь, привалилась к ней спиной и мешком осела на пол. Неужели они мне поверили и приняли? Сердце стучало как безумное. В голове был просто хаос, страх, которого совсем не было доселе, нахлынул на меня с удвоенной силой. Хотелось плакать, а еще чтобы как в детстве пришел папа, погладил по голове и решил все мои проблемы.
   Но я уже давно выросла, и теперь не я должна надеяться на папу, а он на меня. Да, это мое первое задание и мне очень страшно, я боюсь, что каждый мой следующий шаг может стать последним, что меня разоблачат, и я уже никогда не смогу вернуться домой.
   Так, Майя, хватит, а ну-ка быстро взяла себя в руки! Такие панические мысли вряд ли уберегут твою шкуру. Ты должна быть сильной, ведь это просто была встреча с какой-то незнатной женой посла. А что ты будешь делать, когда предстанешь перед Артуром, который пусть и двадцать лет назад, но все же видел и знал тебя? Грохнешься в обморок? Ну уж нет!
  Я оглядела комнату. А она действительно была хороша. Милая гостиная с бежевыми обоями в мелкий цветочек, соединенная со спальней. А вон та дверь, наверное, ведет в сад. Сады я люблю, особенно те, в которых могу бывать только я. Но не сейчас. Сейчас надо придумать платье, в котором я предстану перед королем. Чтобы осуществить мой план мы с ним должны стать достаточно близки, а значит он должен заметить меня с самого первого дня нашего знакомства. Сомневаюсь я очень, что нам удастся поговорить до бала, а значит придется переплевывать многих модниц Шести Земель, чтобы заслужить внимание короля Артура. Благо денег на это Маркус мне выделил предостаточно. Главное найти модистку. Кажется, Виолетта что-то говорила об этом. Надо отправить ей записку, с просьбой прислать женщину для создания моего прекрасного платья.
   Я зевнула. Ну уж нет, я слишком устала. На меня словно обрушилась великая тяжесть небо. Глаза слипались, мысли до этого быстрые превратились в какое-то желе. Это все от стресса, сегодня был сложный день, я сильно переволновалась. Поэтому самое главное, что я должна сейчас сделать - это поспать, а с платьем и завтра как-нибудь успеется.
  Кое-как добравшись до кровати (ну не спать же графине фон Авельдери на полу, хотя Майя бы и на нем неплохо бы устроилась), я не раздеваясь плюхнулась на нее и тотчас же уснула.
  
  Мне снился удивительный сон. Я стояла и смотрела на огромный фонтан из белого мрамора, возвышавшийся в центре города на главной площади. Все на ней - дома, лавки, дороги - были выложены из кирпича. И посреди всего этого красного безумства только фонтан сиял, словно белый дух, пришедший с того света. Белый мрамор и красный кирпич давали очень гармоничное сочетание, поэтому монумент был не кричащим пятном, а скорее гармоничным продолжением окружающего пейзажа.
  Этот фонтан был поистине красив. На его отполированном бордюре-скамейке можно было приятно отдохнуть в жаркий полдень, ловя легкий влажный ветерок у себя на коже.
  Над огромным бассейном для воды возвышалось изваяние. На мраморном постаменте, напоминавшем огромную волну, разрезавшую водную гладь своей непомерной силой, стояли четыре фигуры - двое мужчин и двое женщин. Все они были в доспехах и с оружием. Один из парней сидел на самом краю, свесив ноги с мраморной опоры. Его лицо было безмятежно, он улыбался и мечтательно смотрел в даль. Меч лежал рядом, но казалось, что мужчина совсем забыл про него. Двое других, мужчина и женщина, стояли рядом с ним и держались за руки. Мужчина грозно поднял меч, словно желал вот-вот ринуться в бой, а женщина стояла, опираясь на меч, и самоуверенно улыбалась. Все три фигуры смотрели в одну сторону - сторону королевского дворца.
  Последняя женская фигурка стояла чуть подальше от остальных, и словно не замечала остальных, не разделяла их воодушевления. Ее волосы были так длинны, что закрывали рукоять меча, висевшего на поясе. Девушка выглядела сосредоточенной, она протягивала руку вперед, словно даруя этому миру что-то поистине важное. Над ее протянутой висел, никуда не исчезая, маленький голубой сгусток энергии.
  Я знаю это место. Это Красная площадь Руаны. Еще с детства мы с отцом часто бывали там, ведь совсем недалеко от нее можно было купить свежие и дешевые продукты на местном рынке. Ребенком мне очень нравилось бегать по красной брусчатке и считать кирпичи под ногами.
  Но никогда на ней я не видела этого фонтана.
  
  Платье. У меня нет платья к балу.
  Я рывком поднялась с постели. Мысль о наряде на бал настолько страшила мое подсознание, что я проснулась намного раньше, чем обычно. За окном только начинало вставать солнце, и Латания была погружена в таинственные сумерки нового дня.
  Мои служанки скорей всего еще спали, ведь где это видано, чтобы такая госпожа как я вставала с петухами. Что ж ждать их у меня совсем не было времени, но и к Виолетте в гости я сейчас поехать не могла. Нужно было найти того, кто сможет помочь мне в такую раннюю пору найти хорошую модистку. А значит надо выбираться из теплой постели.
  Надев одно из официальных красных платьев в моей небольшой коллекции, слегка поправив прическу и припудрив носик, я выскользнула за дверь своих покоев. В коридорах было пустынно, лишь кое-где сонные слуги заканчивали уборку замка к началу нового дня. Жаль, что Виолетта так и не устроила мне вчера экскурсию по замку, я совсем не знаю, кто мне может помочь сейчас и, самое главное, где его искать. Единственно, что я запомнила, это куда идти, чтобы выйти из замка, стоит попытаться поискать помощь снаружи.
  Я быстро шагала по коридорам, любуясь картинами под ногами. Как же это все-таки красиво! Удивительное место этот Золотой дворец. Я бы осталась тут жить. Еще с самого раннего детства слушая рассказы Артура о его родине, я мечтала побывать в этой загадочной стране демонов, увидеть и прикоснуться к тому, чем он живет, что важно для него. И вот наконец-то я здесь. Я рада, что я здесь.
  Бамс! Черт возьми! Кто-то на всем ходу влетел в меня, и, не удержав равновесие, я упала на свою пятую точку. Потирая ушибленную филейную часть я, в темноте я пыталась разглядеть того, кто же посмел ущемить мое личное пространство графини фон Авельдери.
  Причина моего негодования быстро вскочила на ноги и протянула мне руку.
  - Простите, Ваше Высокоблагородие, я отвлекся и не хотел задеть вас. Давайте я помогу вам встать.
  -Я буду очень вам благодарна.
  Поднявшись, я смогла подобнее его рассмотреть. Это был молодой парень лет шестнадцати. Он был одет в черное, его выправка и манера держать себя говорили, что он не обычный слуга как, те, что я у встречались мне на пути до этого, а кто-то более значимый.
  - Что заставило вас так рано подняться с постели, графиня? Час еще ранний, - парень мне улыбнулся, поднимая книги, которые разлетелись по полу во время нашего столкновения.
  - Вы знаете, кто я? Кто вы такой? - нахмурилась я.
  - Конечно, вы графиня фон Авельдери, приехавшая в Золотой дворец вчера с дружескими визитом. А меня зовут Марсел, я помощник Его Величества короля Артура.
  Марсел... Да, да , что я читала про него, когда знакомилась с заданием. Человеческий мальчик, которого король граургов забрал к себе и приблизил.
  - Рада познакомиться Марсел, - я мягко улыбнулась юноше. Думаю, с ним не стоит играть в холодную оркиню, - Золотой дворец прекрасен, я уже влюбилась в него. Мне сказали, что король редко выходит из своей комнаты в последнее время. Я волнуюсь, не заболел ли Его Величество, ведь я так хотела бы познакомиться с ним лично, - а теперь грудь вперед и невинно хлопаем ресничками, выражая свое искренне участие.
  - Не волнуйтесь, Его Величество совершенно здоров, только немного занят сейчас. Сами понимаете, скоро бал, нужно все подготовить к приезду гостей. Он знает о вашем приезде, и вы обязательно увидитесь с ним, но, к сожалению, только на балу.
  - Ах, да, к слову о бале. У меня, как оказалось, нет подходящего платья, в котором я могла бы предстать перед Его Величеством на балу. И именно эта мысль подняла меня так рано с постели и заставила пойти искать человека, который мне как можно раньше может помочь с этой бедой. Марсел, вы случайно не знаете адреса лучших модисток столицы, которые смогли бы начать работу над моим платьем в столь ранний час.
  Марсел нахмурился и неловко улыбнулся мне.
  - Я очень мало знаю о модистках, миледи. Во дворце живет личная портниха короля, и так как костюм Его Величества уже готов, я думаю, она вполне бы могла поработать над вашим платьем. Вряд ли в Золотом городе найдется кудесница большая чем она, к тому же я пошлю слуг разбудить ее, и она сможет подойти к вам уже в ближайшее время.
  - Это было бы прекрасно! Вы так выручаете меня, Марсел. Спасибо вам огромное!
  - Вы можете идти в ваши покои, а я отнесу книги Его Величеству и распоряжусь о модистке для вас, - юноша поклонился мне, и после моего небольшого реверанса, продолжил свое стремительное движение по замку.
  Что ж, можно и в покои вернуться. Как же хорошо, что я встретила этого мальчика. Я подняла глаза к потолку и улыбнулась. Спасибо светлым ангелам, что помогают мне. В душе понемногу зародилась вера в то, что я все-таки смогу вернуться в Велинию живой отсюда. Лишь бы удача была на моей стороне.
  Солнце уже встало и в радужном коридоре (так я его прозвала для себя) снова творилось волшебство. Мне кажется, я никогда не перестану любоваться этой красотой. Так и хочется на мгновение стать маленькой девочкой и просто кружиться, кружиться, кружиться...
  Но нельзя, ведь я на задании, и к тому же уже давно не маленькая. Да и орки не могут быть настолько открытыми в своих чувствах. Нет, определенно мне нельзя этого делать. С другой стороны, здесь же совсем никого нет, ни единой души. Слуги уже закончили уборку и отправились по другим, а для господ сейчас еще слишком рано, и они видят сны в своих постелях. Майя, ну позволь ты себе такое маленькое удовольствие!
  Я мысленно махнула на все рукой. А, была-небыла, нужно же хоть раз за двадцать лет радовать себя. Еще раз убедившись, что в радужном коридоре пусто, я стала кружиться в этом море красок. Моя душа смеялась, сердце еще немного и выпрыгнуло бы из груди. Ах, как же мне хорошо!
  
  Артур Кемплийский
  
  Я остановился в центре аллеи и набрал побольше воздуха в грудь. Как же я давно не выходил не то, чтобы в свет, а даже просто на прогулку в парк. Этот праздник Мира совсем скоро сведет меня в могилу на радость Маркусу. Ночь уже закончилась, я так и не успел поспать, а с приходом нового дня нужно решать новые, еще более сложные проблемы. В глазах дымка, и голова совсем отказывается думать. Ладно, еще два дня, и точно выходной.
  Мимо прошел садовник, поздоровался со мной и побрел дальше по своим делам. Как бы я тоже хотел быть просто садовником, иметь любящую жену и детей, и каждый день, приходя на работу, просто работать в саду. Увы, мне никогда не познать простых радостей обычного граурга. Мне даже не дали выбрать себе жену по любви, как это сделали другие Кемплийские. У Латании должен появиться наследник престола, и мои советники уже подобрали мне прекрасную невесту, дочь одной из самый известных и богатых родов нашей земли и на празднике я должен представить ее народу. Но я не люблю эту девушку. Кому этот брак по расчету принесет счастье? Стране? Страна не будет процветать, если их король будет несчастен.
  Взгляд зацепился за какое-то мелькающее пятно слева. Я автоматически повернул голову и увидел прекрасную светловолосую девушку в сетуйском крыле замка, которая кружилась в танце и счастливо улыбалась. В тот момент в этой ладной девичьей фигурке было так много счастья и света, что невольно захотелось подбежать к ней, подхватить на руки и кружиться вместе в этом отчаянном танце жизни. Кто она? Почему я ни разу ее не видел здесь до этого момента? Она в красном, неужели это та самая графиня, которая приехала в Золотой город вчера? Если так, то она слишком живая для оркини, но это даже интересно. Надо поскорее познакомиться с ней.
  Я улыбнулся. Ведь это всего лишь счастливая кружащаяся в танце девушка, а мне уже кажется, что жизнь не так плоха. Как же все это удивительно!
  
  Майя Горт
  
  - Стойте смирно, миледи! Что ж вы кружитесь как уж на сковороде! Я не смогу даже через неделю сделать вам то платье, что вы пожелали, не то чтобы через два дня!
  Да как же тут на месте устоишь, если эта портниха в меня иголки насаживает через одну.
  - Я графиня фон Авельдери! Как вы смеете так со мной разговаривать! - наглая портниха.
  - Да хоть Его Величество король Артур! Будете мешать мне работать - на бал вы пойдете в своих старых платьях.
  Ну уж нет! Не буду! Моя первая встреча с Артуром через такой долгих срок, я должна сиять. К тому же платье я придумала просто волшебное. Красный и золотой, немного отличается от официальных сетуйских бальных платьев, но, я думаю, мне как тете одного из самых влиятельных людей Дамарха простят эту маленькую шалость.
  Артур, мой милый Артур, все мысли о нем. Надеюсь ты по достоинству оценишь этот наряд.
  Рядом крутилась Виолетта, и периодически умилялась моей красоте и моего будущего наряда. Узнав, что у меня нет платья на праздник, она прислала целую армию своих личных портних, которые помогали госпоже Дюрей.
  - Вы просто прекрасны, графиня! Красный вам так к лицу, а этот бархат просто бесподобен. Как же хорошо, что у госпожи портнихи нашлась такая прекрасная ткань! Спасибо вам, госпожа Дюрей!
  Лицо госпожи портнихи выражало совершенно противоположные эмоции по поводу растрачивания такой прекрасной ткани на мою особу, но меня это не особо волновало. Эта госпожа Дюрей мне даже нравится - ворчит, но чувствуется, что добрая.
  - Не меня благодарите, а Марсела - это он постарался. Его Величество так мальчика гоняет - то туда, то сюда, по поручениям всяким, а он все равно находит время другим помогать. Золото ребенок, даром что человек. Сердце огромное!
  Виолетта фыркнула и ее лицо исказила маска надменности.
  -Да, этот Марсел... Просто выскочка! Говорят, Его Величество его в каком-то сарае в Велинии нашел и привез сюда, а теперь его нужно чтить чуть ли не наравне с первыми лицами государства! Это просто оскорбление для всех высокородных гостей этого замка. Да и к тому же, разве можно своей правой рукой делать человека, который умрет раньше, чем Его Величеству сто лет исполнится?
  Хотела бы я сказать жене посла, что при нынешней ситуации король Артур вряд ли доживет до своих ста лет, но такие крамольные высказывания точно могут отнести к государственной измене.
  - Неправы вы, госпожа Раскинери, - вступилась за парня портниха, - Марсел хороший мальчик и с обязанностями...
  - А тебя никто и не спрашивал, швея. Занимайся своим делом и знай свое место, - прошипела Виолетта. Ну вот, одно мгновение и от добродушной белокурой тетушки Раскинери ничего не осталось. Только ледяная маска оркини.
  Бедной женщине только и осталось что полепетать "да, Ваше Высокоблагородие" и уткнуться в работу. Мда, орки - они такие, с ними иногда даже тяжелее ладить, чем с эльфами. Упрямый и независимый народ.
  - Виолетта, дорогая, - пропела я. Стоило тоже включиться в игру, - а не могла бы ты послать служанку к этому Марселу с просьбой устроить мне экскурсию по замку, ведь я так до сих пор и не осмотрела этот чудесный замок.
  - Я и сама могу сопроводить вас, графиня. Мы с мужем живем в Латании вот уже десять лет и...
  - И все-таки я настаиваю на своей просьбе, госпожа Раскинери, - я добавила немного холода в голосе и надменный взгляд - пускай не забывает, что я выше ее по статусу.
  - Да, конечно, Ваше Высокоблагородие.
  Эх, вот это жизнь - ни уважение не надо зарабатывать себе, ни звание, ни дружбу коллег -все решает твое имя, и чем благороднее имя, тем больше дорог перед тобой открыты. Хотела бы я иметь такую же свободу как у этих господ. Повезло Артуру, ему-то вообще все в стране подчиняются.
  
  Еще пару часов королевская швея мучила меня, пока в дверь не постучал Марсел узнать, когда я буду готова прогуляться с ним.
  - Госпожа графиня, мерки я сняла, так что до завтрашней утренней примерки можете быть свободны.
  - Это прекрасно, миссис Дюрей, спасибо вам огромное, за то, что согласились помочь мне, - да, я должна вести себя также надменно с ней, как и Виолетта, но я так не могу. Но все таки старалась сделать мое платье красивым, не смотря на то, что я ей совсем не нравлюсь.
  - Не за что, - проворчала женщина, - ступайте к мальчику, а то у него и так дел невпроворот, а после прогулки с вами опять спать не будет, чтобы все успеть.
  - Вы так заботитесь об этом парне, госпожа Дюрей. С чего бы это?
  Женщина отвела взгляд и нахмурилась.
  - Небесные ангелы не дали мне детей, - произнесла она после небольшой паузы, - и поэтому, когда во дворце появился мальчик, Его Величество поручил мне заботиться о нем. Марсел хоть и человек, но он хороший юноша и он любит Его Величество всем сердцем.
  Какая же все-таки хорошая женщина. Я подошла к ней и взяла ее за руки.
  - Спасибо за откровенность, госпожа Дюрей. Я постараюсь как можно меньше времени отнять у вашего сына. Но взамен пообещайте мне, что вы не будете переживать и сошьете самое красивое платье из всех, что вам только доводилось шить в своей жизни.
  Швея подняла на меня глаза полные слез благодарности.
  - Обещаю, графиня! Спасибо вам.
  За спиной неодобрительно усмехнулась Виолетта - не по душе ей такое отношение к слугам. А ну и пусть, я не ее приехала в Латанию ублажать.
  Запрыгнув в свое официальное красное платье и оставив жену посла следить за подготовкой моего наряда к торжеству, я выпорхнула за дверь туда, где меня уже с нетерпением ждал молодой человек.
  Марсел оказался на редкость приятным рассказчиком. Он показал мне каждый уголок, рассказал его историю и поделился смешными историями, которые происходили в замке. Мы шутили, смеялись и много-много говорили. Я сразу попросила его убрать нотки официальности из беседы со мной и наслаждаться прогулкой, что он, кажется, и сделал.
  Когда мы спустя несколько часов добрались до моей комнаты, я кажется уже не помнила даже то, как выйти из замка.
  -Марсел, спасибо тебе за прогулку, я прекрасно провела время и отлично повеселилась. Передай Его Величеству от меня, чтобы он сильно не загружал тебя сегодня делами, ведь я пообещала госпоже Дюрей, что ты сегодня поспишь, - я постаралась ему подарить самую благодарную улыбку из всех, на которые была способна.
  Юноша поклонился мне и улыбнулся в ответ.
  - Не стоит беспокоиться, Ваше Высокоблагородие, я все равно не могу спать, когда Его Величество работает. На нем вся страна, а все что я могу - это лишь немного облегчить ему жизнь.
  - Я вас понимаю, Марсел. Тогда удачи вам и увидимся на празднике.
  До встречи, графиня.
  Марсел откланялся и отправился по своим делам.
  Что ж, мне тоже стоит заняться делом. Только каким? Обычно такие особы как я теперь проводят свое время в неге и покое. Тренироваться я не могу, кататься на лошади тоже по положению вроде как не положено. Что же делать?
  С такими мыслями я зашла к себе в комнату, где вовсю кипела работа над моим платьем. Госпожа Дюрей, завидев меня, окрикнула.
  - Миледи, идите сюда, нам нужно срочно уточнить ваш размер в талии.
  Я тяжело вздохнула. Кажется, жизни графинь не такая уж веселая, как мне показалось на первый взгляд.
  - Конечно, миссис Дюрей, уже иду, - а что еще мне оставалось делать, как ни отдать себя на растерзание этим фуриям.
  
  Вот так, в заботах и хлопотах, незаметно подкрался праздник Мира. Проснувшись утром, я наспех позавтракала, и весь оставшийся день готовилась к вечернему торжеству.
  Сначала были омовения, и мне налили огромную благоухающую лохань с водой, в которой я просидела не меньше двух часов. Мои служанки порывались помочь мне с этим делом, но были бесцеремонно выставлены мной за дверь. Ишь чего придумали, еще я своей наготой при двух особах женского пола не светила. Уж в свои двадцать четыре годика и сама как-нибудь помыться смогу.
  После прекрасной ванны не менее долго пришлось делать прическу. Девушки старались как могли. Уж сколько волос мне выдрали - без счету, щипцами для завивки чуть уши не сожгли. Я кричала, вырывалась, но почему-то в такие моменты скромные и боязливые девочки-служанки превращаются в настоящих гарпий красоты. Или это они только у меня такие. "Потерпите госпожа, совсем немного осталось," - и усаживают на место. Ужас какой-то!
  В еде мне тоже было отказано. Здесь уже подключилась госпожа Дюрей, которая закончила платье и принесла его на последнюю примерку. "В платье не влезете, миледи," - и еще несколько часов у меня вертели словно куклу, чтобы довести образ до совершенства.
  - Последний штрих и... готово! - госпожа швея отошла от меня на шаг, чтобы полюбоваться своей работой. Но даже по ее глазам было заметно, что результат ей очень нравится. - Вы прекрасны, миледи! Это действительно лучшее платье, что я только делала! Вы можете полюбоваться вашим образом.
  Я развернулась и нерешительно сделала шаг к зеркалу. Как же давно я не надевала платье? А делали ли мне хоть когда-нибудь прическу? Наносили ли косметику на лицо? Я слишком долго я была солдатом, что уже и забыла, каково это быть женщиной.
  Подойдя к зеркалу, я сначала не поняла, что за девушка смотрит на меня. Ее локоны были убраны в высокую прическу, на губах алела яркая помада в тон волшебному наряду из красного бархата с золотой полосой на груди. Это платье было так красиво, что просто захватывало дух, подчеркивая красоту моей фигуры. Все мои официальные сетуйские наряды не могли даже немного приблизиться по красоте к этому чуду. Моя душа просто рыдала от того, как я была красива. Но внешне я была также спокойна и собрана, как и всегда.
  Я повернулась к женщинам, которые с нетерпением ждали моей реакции, и ласково улыбнулась им.
  - Спасибо вам огромное за эту красоту, не знаю, чтобы я без всех вас делала. Как жаль, что мой прекрасный супруг умер и нет кавалера, который смог бы сопроводить меня на этот бал.
  - Да что вы, миледи, конечно есть! - всплеснула руками госпожа Дюрей. - Марсел ведь тоже один туда идет, я могу попросить его сопроводить вас! Дора, - женщина обратилась к одной из служанок, - быстро разыщи Марсела и скажи ему, что нужно составить компанию госпоже графине на балу. Только поживее, до бала осталось совсем немного!
  - Спасибо вам, миссис Дюрей. Вы в который раз выручаете меня. Что я могу сделать для вас, чтобы отблагодарить?
  - Да что вы, госпожа графиня, мне не сложно, это ведь такие пустяки, - бедная женщина смутилась, - да и у меня все есть: любимая работа, живу вон во дворце, да еще и с сыном названным. Поверьте, графиня, а такой жизни как у меня мечтают многие слуги в этом замке, поэтому даже не беспокойтесь обо мне. Я и так очень благодарна вам за то, что отнеслись к Марселу хорошо. Многие в этом замке недолюбливают его, считая выскочкой и подхалимом, а про вас он мне уже все уши прожужал о том, какая вы замечательная.
  - Да что вы! Я рада, - как же приятно слышать такое о себе, когда ты играешь роль злой оркини.
  Я улыбнулась. Еще немного и я увижу его, любовь всей моей жизни. От этой мысли во рту пересыхает, начинают руки дрожать и сердце стучит так, как будто выскочит сейчас из груди. Мой Артур. А вдруг он сильно изменился, стал злым, жестоким и расчетливым, как в сказках, что рассказывают человеческим детям, дабы не смели с демонами якшаться.
  Нет, глупости, мой король не мог стать плохим. Да, жизни не сильно жалела его, но все эти трудности скорее сделали бы его более милосердным, чем жестоким. Я должна верить с того мальчика, милый образ которого грел мою душу в самые сложные времена.
  В дверь постучали.
  - Графиня, это Марсел. Нам пора.
  Ой, что сейчас будет? Небесные ангелы, помогите мне!
  
  Мы с Марселом остановились перед огромными деревянными дверями танцевальной залы.
  - Вы ведь ни разу не были у нас во дворце, графиня? Я уверен, что вам понравится, - юноша улыбнулся мне.
  - Марсел, прошу вас, я так устала от этого официального тона. Зовите меня просто Корни. И как скоро меня представят Его Величеству?
  - Тогда меня зовите просто Марс, мне очень не по себе, когда кто-то называет меня полным именем, создается впечатление что я очень важная персона, хотя я всего лишь слуга Его Величества. А бал обычно начинается с того, что Его Величество войдет и поприветствует гостей. Затем нужно будет, чтобы он представил свою невесту гостям, и потом, когда все начнут поздравлять его с этим событием, вы также сможете предстать пере нашим королем.
  Ах, да, его невеста. Я так сильно хотела встретиться с Артуром, что совсем забыла об этом досадном моменте.
  - Если вы готовы графиня, то мы можем войти. Уже совсем скоро и Его Величество подойдет.
  - Да, думаю, я готова, - я ласково улыбнулась парню.
  Бальная зала встретила нас какофонией звуков музыки и всеобщего разговора гостей. Народу набралось прилично - кого тут только не было. Разноцветные наряды официальных цветов представителей Шести Земель мелькали то тут, то там. Больше всего было конечно же грауржской знати, черный цвет их нарядов хоть и немного угнетал своей мрачностью, но смотрелся очень изыскано и величественно. Разбавлял эту черную гамму безупречный белый - представителей Южного леса здесь было довольно много, что не удивительно, ведь два соседних народа очень дружны. Сама королева Маргарет здесь - разговаривает с каким-то важным граургом в окружении своих прекрасных телохранительниц. Вроде с виду хрупкие, южные красавицы, а шею свернуть могут, пикнуть не успеешь. Прекрасная земля все-таки этот Южный лес - где еще в этом мире столько прав и свобод имеет девушка? Нигде.
  Сама королева совсем недавно родила прекрасную дочурку как и положено от друида, но, поговаривают, своему муженьку она открыто изменяет и имеет виды на Артура, вот только старейшины Южного леса не дадут ей пойти на межрасовый брак. Эта дриада такая красивая: тяжелые каштановые волосы, ясные карие глаза, бронзовая кожа дают идеальное сочетание с белым цветом ее платья, что позволяет выглядеть девушке просто по-ангельски. Еще отец в детстве рассказывал мне о красоте этой королевы, но я даже представить не могла, что она настолько прекрасна. Даже жалко, что ей придется взять в мужья какого-то слабака-друида.
  Также в зале мелькали и красные наряды. Все эти гости - очень знатные орки, нужно будет поприветствовать их после того, как предстану перед королем, чтобы не показаться невоспитанной.
  В толпе я заметила госпожу Раскинери с мужем. Они вели беседу с двумя коренастыми мужчинами в коричневых ливреях. Гномы. Кажется, эти двое единственные представители этой земли на празднике. Не удивительно, жители Средиземья всегда сторонились всех остальных народов, жили обособленно и контактировали с другими народами только для поддержания торговых отношений. И только в случае серьезных конфликтов, гномы начинают говорить, но вот уже лет двести, со времен Первой войны, в политические распри гномий народ не вмешивается.
  Эльфы, в традиционном зеленом, тоже здесь присутствовали, хотя их тоже по пальцам пересчитать можно было. Светловолосые, так уж издавна сложилось, недолюбливали своих темных собратьев, но в открытые конфронтации никогда не вступали. В Северном лесу тоже сейчас не все гладко - недавно у них умер правитель, правивший северянами более двухсот лет, и сейчас у них шла активная борьба за престол.
  Не было только синих ливрей. Ни одной.
  - Марс, - обратилась я к парню, - давай подойдем к госпоже Раскинери, я хочу ее поприветствовать.
  - Да, конечно, как пожелаете, - медленно, но неумолимо юноша стал протискиваться сквозь толпу, утягивая меня за собой.
  Осуществить задуманное нам не дали. Послышался шум, слуги открыли на распашку те самые большие двери, и дворецкий громогласно известил всех:
  - Его Величество, король Артур I Кемплийский и леди Жизериль Роверти!
  В залу вошли. Ни короля, ни его леди увидеть мне не удалось, но зато я почувствовала, как гости, стоявшие в центре залы стали пятиться назад, освобождая путь королю и его спутницы до небольшой царской ложи и попутно оттесняя нас назад.
  Его Величество с граурженкой взошли на пьедестал, на котором стояли кресла короля и королевы и повернулись к присутствующим. Я подалась вперед, стараясь как можно лучше разглядеть Артура. Зрение у меня было неплохое, но все же я стояла слишком далеко, чтобы хорошо его разглядеть. Хотя, даже стоя в другом конце залы, я с уверенность могла бы сказать, что он удивительно красив. Черные волосы спадали на плечи. Вся его фигура словно была окружена ореолом властности. Да еще этот костюм делал его поистине дьявольски красивым.
  - Нравится наш король? - спросил у меня Марс с хитрой улыбкой на лице. Ах, да, я была так взволнована тем, что впервые за двадцать лет увидела Артура, что совсем позабыла о нем
  - Ваш король настоящий красавец. Не удивительно, что все незамужние девушки Шести Земель сходят по нему с ума. Я не исключение, - ответила я юноше таким же многозначительным оскалом.
  - Один-один, графиня.
  А между тем король говорил свою приветственную речь: что-то о мире, свободе и других благах, которых у нас никогда не будет. Праздик мира - хороший праздник, но пока существуют такие правители, как Маркус - война будет продолжаться. И Артур, я думаю, тоже это понимает.
  - ...а сейчас, я бы хотел представить вам свою невесту - леди Жизериль, - Его Величество повернулся к своей спутнице, и та присела в небольшом реверансе, ни на минуту не отпуская руку короля, - девушку, которая наполняет мою жизнь светом.
  Все одобрительно захлопали. Многие девушки в зале со злобой смотрели на более удачливую соперницу, некоторые даже не скрывали слез досады. Курицы ощипанные.
  - А сейчас я хочу пригласить всех на вальс во имя мира и процветания Шести Земель!
  По традиции король должен открыть бал. Артур и его леди Жизериль вышли в середину залы и закружились в танце. Минут через пять к ним смогут присоединиться другие пары, а сейчас все с неприкрытым любопытством смотрели, как себя покажет на балу будущая королева.
  Посмотреть было на что. Хоть граурженка и пыталась очаровательно улыбаться, широко глядя на своего короля, но мен то было не провести. Эта девушка не любила Артура. Во всей ее фигуре, в манере держать себя, в улыбке сквозило пренебрежение и превосходство. Кого она пытается превзойти? Артура? Она совершенно точно не любит его, также, как и гости вокруг нее ей отвратительны. Она с трудом сдерживается, чтобы не развернуться и не послать всех в адовую мглу. Ведь весь этот праздник не в ее честь, все эти почести и комплименты не ей, а Его Величеству, потому что он король, а она всего лишь мелкая пешка.
  Да, уж, ну и выбрал же ты себе невесту, Артур. Она явно нечистокровная граурженка. Скорее всего наполовину орк, ведь только в них столько можно встретить столько неприкрытой надменности. Артур тоже смотрел на нее и улыбался, но улыбались только его губы, а глаза оставались такими же холодными. Неужели и он ее не любит. Политический брак? Вполне возможно, но тогда мне его очень жаль. Хотя мне это на руку, ведь король сейчас наверняка нуждается в утешении.
  - Давайте присоединимся к танцующим, Корни, - некоторые пары уже стали медленно присоединяться к танцу благородных особ, - а после вальса вы сможете предстать перед королем, он как раз будет принимать поздравления в это время.
  - Чудно, с удовольствием потанцую с вами, Марс, - я от всего сердца улыбнулась юноше. Должен же хоть кто-то в этом зале быть искренним.
  Мне всегда танцы давались с трудом, больше нравилось мечом махать. Но в руках Марсела я почувствовала себя по-настоящему легко, и стала полностью наслаждаться движениями и музыкой. Хотя все это и было скрыто за маской. Юноша заметил это, но видимо решил не копаться в чужой душе. Золото, а не мальчик!
  Наше вальсирование прервалось недалеко от того места, где Его Величество принимал поздравление с помолвкой. Марсел подождал, пока я немного отдышусь и предложил мне руку, чтобы подойти к Артуру.
  - Марсел, скажи, только честно, - я взволновано посмотрела на парня, - как я выгляжу? Ничего не съехало? Я, наверное, сейчас очень замученной выгляжу? Марсел улыбнулся, уверенно вложил мою ладонь в свою и посмотрел мне в глаза так, что мне на секунду показалось, что он смотрит не в них, а прямо в мою душу.
  - Корни, ты выглядишь настолько хорошо, что красотой затмеваешь всех девушек в этом зале. Неужели ты не замечаешь их взгляды на себе?
  Я огляделась на зал и действительно заметила пару девушек, которые скользили по мне глазами. Но заметив, что я смотрю на них, тут же отводили взгляд. А я-то действительно этого не заметила. Плохо, при виде Артура я совсем теряю голову.
  - Корни, - привлек мое внимание Марс, - ты очень красива сегодня. Не сомневайся. Пошли к королю.
  Я набрала побольше воздуха в легкие. А, была-небыла.
  От Артура и Жизериль только что отошли два эльфа, и теперь они смотрели прямо на нас. Девушка для меня не имела значения. Время, музыка, разговоры людей вокруг - в тот момент для меня все замерло и не существовало. Я смотрела в черные глаза Артура. Они у него такие глубокие, что в них просто можно было утонуть. И я тонула. Я хотела погладить его мягкие волосы, дотронуться до гладко выбритой щеки, провести пальцем по скуле и этим чувственным губам, расстегнуть камзол, поцеловать шею и груди и спускаться все ниже и ниже...
  Марсел ткнул меня локтем в бок. Точно, кажется мне что-то полагается сделать? Представиться наверно.
  Я присела в настолько глубоком реверансе, насколько только смогла, ни на секунду не сводя с короля глаз. Артур сглотнул. Знаю дорогой: моя грудь сейчас предстала перед тобой в очень эффектном ракурсе, а этот томный взгляд, которым я смотрю на тебя сейчас, красиво дополняет картину, рождая в твоей голове самые неприличные желания. Но я не собираюсь облегчать тебе жизнь.
  - Ваше Величество, я - вдовствующая графиня Корнелия фон Авельдери, прибыла на днях в столицу. Жизнь моего прекрасного мужа оборвалась слишком рано, - я закусила нижнюю губу показывая свою глубокую душевную боль, отчего Его Величество закашлял, - и сейчас я путешествую по Шести Землям, чтобы хотя бы немного отвлечь свое сердце от этой огромной утраты. Я благодарна вам, Ваше Величество, за то, что разрешили погостить в вашем прекрасном замке ненадолго.
  - Я рад, графиня, что вам понравилось в моем замке, - произнес король после небольшой заминки, - вы всегда будете желанным гостем в здесь. Марсел всегда к вашим услугам в случае любой, даже самой незначительной проблемы.
  - Спасибо за такие прекрасные слова, Ваше Величество. Также я бы хотела от всего сердца поздравить вас и многоуважаемую принцессу с помолвкой, - я с трудом оторвала глаза от любимого и посмотрела на девушку, на лице которой слишком явно читалось то, чтобы она хотела со мной сделать, - уверена, многие незамужние девушки очень хотели бы оказаться на вашем месте.
  Принцесса показательно прижалась к Артуру и пропела сладким голосом.
  - Спасибо, графиня. Я и сама не верю иногда своему счастью.
  Попытка засчитана, и я даже бы поверила, что вы счастливы и бесконечно любите друг друга, если бы за время нашего разговора король хоть раз бы посмотрел на тебя. Но он пожирал меня глазами, только на меня.
  Я снова заглянула Артуру в глаза. О, бездна, как он красив!
  - Спасибо за то, что уделили мне время, надеюсь, что мы еще увидимся с вами во дворце и поболтать и чем-нибудь, - я улыбнулась королю.
  - Не сомневаюсь, миледи, - задумчиво ответил он.
  
  С бала мы ушли практически сразу после того, как я поговорила с королем. Это было мое желание: танцевать я особо не любила, да и быть в центре внимания тоже не очень хотелось. Единственное, что я сделала - это познакомилась с другими орками, живущими в Золотом городе и приглашенными на бал. Все они оказали довольно приятными: старый генерал в отставке, который рассказал мне пару историй из своей жизни о Первой войне, баронесса с компаньонкой, решившие, как и я развеяться, крупные торговцы и дипломаты.
  Марсел сопровождал меня, и за все время, что я болтала с орками не проронил ни слова. После, когда мы уже шли к моим покоям он тоже молчал и словно находился совсем в другом месте.
  Дойдя до двери, мы как обычно остановились попрощаться.
  - Марсел, - начала я, - спасибо, что сопровождал меня сегодня на балу. Я очень благодарна тебе за это.
  Парень рассеяно улыбнулся и кивнул. Да, что-то я совсем его замучила.
  - До завтра, Корни. Если ты хочешь, мы завтра с утра можем с тобой прокатиться на лошадях, я попрошу приготовить все, не пожалеешь.
  - Да, это отличная идея, Марс! А то я боюсь, что скоро умру со скуки во дворце!
  Юноша наконец сосредоточил на мне взгляд и улыбнулся.
  - До завтра, графиня. Я зайду за вами в одиннадцать.
  - И скажи еще мне, Марсел: король и принцесса спят вместе?
  Марсел, который уже было собирался также задумчиво удалиться к себе, от этого вопроса кажется немного опешил и удивленно повернулся на меня.
  - Согласно древнему обычаю, невесте полагается хранить свое целомудрие до первой брачной ночи.
  Ха, какая прелесть! То-то Артур на меня таким пожирающим взглядом смотрел. Что ж, его целибат может сыграть мне на руку.
  - Ты очень необычная оркиня, Корни, - сказал следящий за моей реакцией на его слова Марс, - многие из твоих эмоций буквально написаны у тебя на лице. Это так странно для представителей вашего народа. Доброй ночи.
  Марс поклонился мне и ушел. Да, стоит быть сдержанней. Ладно Марс, даже если он что-то поймет, моя интуиция мне подсказывает, что он меня не выдаст. Но что могут сделать другие.
 &nbs;Так, глупые мысли прочь. С этого дня, кажется, хватит. Мне нужен отдых. Я прошла сквозь гостиную и открыла дверь, ведущую в сад, который прилегал к моим покоям. В саду было свежо и прохладно - то, что нужно, чтобы расслабиться после тяжелого дня. Как хорошо, что мне выделили эти покои.
  Мысли крутились вокруг одного соблазнительного граурга. Как же и когда так случилось, что давний друг детства стал притягивать меня как мужчина? Этот маленький мальчик из далекой загадочной страны никогда не выходил у меня из головы, и я всегда, сколько себя помню, любила и старалась равняться на него. Он был моим кумиром в детстве: умный, добрый, да еще и принц. Но сейчас он возмужал и стал таким красивым королем, что в моей душе закопошились совсем другие чувства к старому другу.
  Да и не любишь ты свою невесту, Артур. Не смотрят на других девушек так, как ты смотрел на меня, когда рядом любимая невеста. Если это политический брак, то мне жаль тебя, мой король. Но я сделаю все, чтобы ты смог хотя бы ненадолго найти утешение в моих объятиях. Пусть даже после этого мне придется тебя предать...
  
  Артур Кемплийский
  
  В дверь тихо постучали, но, не дождавшись ответа, решили испытать себя на прочность и войти без разрешения. Только одному человеку было позволены такие вольности, и то только в случае крайней необходимости, но он и так знал, что этот случай особенный.
  Марс тихо проскользнул в мой кабинет и остановился у стола. Он всегда понимал меня как никто другой, даже когда был совсем маленьким мальчиком. Именно поэтому он и стал моей правой рукой.
  - Это она? - единственное, что он спросил.
  - Да, - пытаться отвертеться было бессмысленно, - ты и сам все видел.
  - Видел, мне показалось, что еще чуть-чуть и ты прямо в бальной зале возьмешь ее.
  - Спасибо на добром слове, Марс. Мне и так не по себе, а ты еще и добить пытаешься.
  - А я думал, ты будешь радоваться. Ведь ты так этого хотел, - ухмыльнулся юноша.
  Я встал и заходил по комнате, вертя в пальцах кольцо-змейку, которое всегда было со мной.
  - Очень противоречивое чувство: с одной стороны, такое ощущение, словно тебе не оставили право выбора, и кто-то там, на небе или во тьме все уже давно решил за тебя. С другой стороны, я как будто нашел потерянную часть себя. Ничего вроде не изменилось, но я больше не чувствую себе таким одиноким, каким был еще сегодня утром. Но я все еще не могу осознать случившееся: когда я увидел ее, меня как будто обухом по голове ударили, мир замер и осталась только она. Я вдруг понял, что несмотря на то, что я ничего о ней не знаю, я хочу всю жизнь провести с ней.
  - И она, кажется, тоже неравнодушна к вам.
  От неожиданности я споткнулся и чуть не упал на пол.
  - Она неравнодушна ко мне?! С чего ты так решил?
  - Ты бы видел, как она себя ведет, когда я лишь вскользь упоминаю о тебе. Или как она смотрела на тебя в бальной зале, когда ты обращался к гостям с приветствием. А весь этот спектакль при Жизериль. Я чуть со смеху не умер прям там, на месте. 'Надеюсь, что мы еще сможем побеседовать с вами' - ага, что угодно, только не беседовать она с тобой хочет. Да и сейчас, когда я проводил ее до покоев и уже собирался уходить, она спросила меня, спишь ли ты со своей невестой. Каково, а?
  - Это ведь хорошо, да? У нас чувства взаимные, а значит мы будем счастливы друг с другом.
  - Только что в таком случае будет с Жизериль? Ее отец очень влиятельный торговец, дружба с ним - хороший бонус для тебя и для земли.
  - Когда Кемплийские находят своих суженых, никто не может препятствовать этому союзу. Своей нынешней невесте я найду другого мужа, пусть не короля, но она ничуть не пожалеет об этом. А эту графиню я не собираюсь отпускать - она моя, и я никому не позволю заявлять свои права на нее.
  - Я знал, что ты так скажете, поэтому договорился с графиней прокатиться на лошадях завтра. Думаю, ты можешь составить ей компанию вместо меня. А я пока вы будете развлекаться, могу обсудить с министрами ближайшие планы по развитию страны. Все равно я их знаю ничуть не хуже, чем ты, мы же вместе над ними работали.
  - Спасибо, Марс, если я тебя не знал так хорошо, то мне могло бы показаться, что ты пытаешься меня свергнуть, - рассмеялся я.
  - Вы знаете, что я не задумываясь отдам жизнь за вас, Ваше Величество. Я буду рад, если вы обретете настоящую любовь, а наша земля обретет королеву.
  
  Майя Горт
  
  - Ваше Высокоблагородие, вставайте!
  Одна из моих служанок раздвинула тяжелые бардовые шторы, и вся комната такой залилась солнечным светом. Я зарылась в подушки.
  - Мистер Марсел попросил разбудить вас, он сказал, что вы договаривались с ним через час покататься на лошадях. Нам нужно успеть вас собрать.
  - Ничего не хочу, - пробормотала я в подушку, - уходите.
  - Мистер Марсел предупредил нас, что вы вернулись с бала очень поздно и можете быть крайне несговорчивы сегодня утром, поэтому он просил передать вам госпожа, что на этой прогулке вас ждет сюрприз и он вам точно понравится.
  Марс? Решил устроить сюрприз? Что же он придумал? Наверно, это будет что-то веселое. Я перевернулась и села на кровати. Сидя по тому, как расширились глаза моих служанок, моя вчерашняя прическа и макияж сейчас совсем в удручающем состоянии.
  Целый час Дора и Молли пытались вычесать колтуны на моей голове, отмыть меня и привести в подобающий вид. И на удивление руки этих девушек способны творить чудеса: через час перед зеркалом стояла уже не Майя, вылезшая из солдатской казармы после попойки, а графиня фон Авельдери в темно-красной амазонке с милой маленькой шапкой на голове. Образ девушки, смотрящей на меня из зеркала, мне понравился, а значит можно было отправляться на встречу приключениям!
  Марсель не встретил меня возле моих покоев. И на крыльце его тоже не было, но зато там меня встретил Оливер, держа под уздцы прекрасного белого скакуна.
  Я спустилась по ступеням и подошла к нему. Это хорошо, что он здесь - нам стоит поговорить о том, что произошло и как действовать дальше.
  - Оливер, а где Марсел - слуга Его Величества, он должен был сопровождать меня на прогулке?
  - Мистер Марсел, - о, Оливер, кажется, тоже понял, кто в этом замке темная лошадка, которой нужно подчиняться, пусть даже он такой же слуга, как и ты, - попросил сопроводить вас до того места с которого начнется ваша прогулка. Также он попросил извиниться перед вами за то, что он не встретил вас сегодня утром и не проводил. Мистер Марсел сказал, что он бы очень хотел сделать это, но тогда бы был испорчен сюрприз, который он приготовил для вас.
  Я нахмурилась. Что-то эта идея с сюрпризом мне совсем уже не нравилась. В замке меня приняли хорошо, и эти три дня были такими легкими и насыщенными, что я, кажется, совсем забыла причину моего визита в эту страну. Все эти люди, которые сейчас мне улыбаются, не задумываясь воткнут нож в спину, стоит им только узнать, кто я. И Марс будет первым из них.
  - Это может быть опасно? - спросила я чуть тише. - Мне стоит беспокоиться?
  - Я не думаю, Марсел попросил утром снарядить твою лошадь и еще одну - Его Величества, - так же тихо ответил парень, - Тебе просил не говорить, но никаких других действий не принимал. Все солдаты, охрана и даже личная охрана короля на месте.
  - Это хорошо, но мне нужен нож, на всякий случай.
  Оливер кивнул и вынул из-за пояса небольшой охотничий нож. Прятать, кроме как в сапог, было некуда - пусть это и не удобно, держать оружие в обуви, но зато на крайний случай я буду защищена.
  Солдат проводил моего коня до небольшой рощицы, которая прилегала к замку с юго-восточной стороны и плавно переходила в лес.
  - Не сворачивайте тропинки, графиня. Совсем скоро перед вами появится полян, на которой вас и будет ждать ваш сюрприз. Так меня просили передать вам.
  Оливер развернулся и побрел обратно к королевским конюшням. Стоит в ближайшее время поговорить с ним о плане операции.
  Я хлопнула по бокам коня, и он неторопливо побрел по намеченной тропинке, даже не пытаясь сворачивать в заросли кустарников и сорной травы. И все же переживаю я за этот сюрприз, который мне Марс устроил. Чтобы еще хоть раз я согласилась прогуляться с ним куда-нибудь. Противный ребенок.
  В роще было свежо и солнечно. Кроны деревьев не давали проникнуть летней пыли дорог и палящему солнцу в это дивное место, даря путнику покой и прохладу. Артуру повезло, что у него есть такая роща рядом с замком.
  Дорога петляла, уводя меня все дальше вглубь леса. Вдруг слева замелькало какое-то светлое пятно, оно приближалось, становясь все больше и больше, пока не превратилось в зеленое пространство, залитое солнцем. На границе с рощей протекала неглубокая речушка, возле которой стоял красивый белый скакун, а рядом был расстелен ковер, на котором сидел спиной ко мне какой-то граург в официальной черной ливрее.
  Услышав цокот копыт, он встал и повернулся на шум. Когда я подъехала и поняла, кто стоит передо мной, я просто потеряла дар речи.
  - Доброе утро, графиня! Вы сегодня также прекрасны и обворожительны, как и вчера на балу. Перед вашей красотой никто не устоит, - Артур склонился в приветственном поклоне.
  - Даже король? - игриво спросила я.
  - Особенно король, -меня одарили настолько многозначительным взглядом, что я невольно сглотнула.
  Артур подошел ко мне, положил руки на талию и опустил на землю. Чтобы не упасть, я схватила его за плечи, и на мгновение мы оказались в объятиях друг друга. Его руки были такими сильными, а близость обжигала не хуже раскаленного металла, отчего сердце отчаянно трепетало в груди.
  - Не стоит так обниматься с девушками, Ваше Величество, - сказала я, заглянув в этот омут черных глаз, - а то девушки могут ненароком влюбиться в вас.
  - А я не против, чтобы такая девушка, как вы, любила меня, - Артур с вызовом посмотрел на меня.
  Ах вот, каким ты стал, Артур. Отчаянным ловеласом. Любовь и признание женщин всегда сильно меняли мужчин, но почему-то я всегда хотела думать, что ты лучше этого. А ты просто обнимаешься в лесу с девушкой, которую видишь второй раз в жизни. Мне это, конечно, на руку, но...
  - А что на это скажет ваша невеста?
  Мысль о невесте немного охладила пыл коронованного демона. Он отошел от меня на пару шагов, и как не в чем ни бывало завел приветственную светскую беседу.
  - Марс сказал мне, что вы с ним собирались сегодня утром устроить конную прогулку, но из-за дел, про которые он совершенно забыл, ему пришлось остаться во дворце. Чтобы не расстраивать вас, графиня, я любезно согласился на его просьбу составить вам компанию, надеюсь вы не против.
  - А про какие-такие дела Марсел забыл?
  - О, обычные дела земли, уверен, что вам будет не интересно слушать про них, графиня, - лукаво посмотрел на меня Артур, - давайте лучше поедим, я уверен, что вы проголодались, а мне как раз на кухне дали столько всего вкусного с собой.
  Заговор значит. Ну ладно.
  Я подошла и присела на край ковра, на котором уже были разложены разные блюда, фрукты и напитки. Его Величество, полулежа, с гроздью винограда, расположился напротив меня.
  - Это тот самый виноград, которым так гордится латанийская земля?
  - Да графиня, обязательно попробуйте его, он действительно стоит своей славы. Другие народы может и называют нас демонами, но эти ягоды точно ангельское провидение.
  Я потянулась и оторвала от грозди одну ягодку. И действительно, такой сладкий и вкусный, улыбка удовольствия сама скользнула на губы. Солдатская жизнь и жалование не позволяет радовать себя такими прелестями, а еще, учитывая то, что с Латанией, основным поставщиком винограда, у нас уже очень давно идет война, в Велинии такая гроздь будет стоить очень и очень дорого.
  - Вам так идет, когда вы улыбаетесь, графиня. Всегда улыбайтесь.
  Я открыла глаза и увидела, что Артур пристально наблюдает за мной. Н смотрел на меня, а я на него. В горле пересохло, хотелось прервать напряжение, возникшее вежду нами, но я не знала, что сказать. Взгляд сам упал на блестящее украшение у мужчины на шее. Падающее на него солнце слепило меня, поэтому я никак не могла разглядеть, что это.
  - Ваше Величество, что за украшение висит у вас на шее? Оно так сияет на солнце, что больно смотреть.
  Граург словно очнулся ото сна.
  - А, это, - он улыбнулся и, посмотрев на украшение несколько секунд, и засунул его обратно под ливрею. - Это колечко-змейка. Одна маленькая человеческая девочка подарила мне его когда-то давно в знак того, чтобы я не забывал ее. Вот я и ношу его с тех пор.
  Мне кажется, я забыла, как дышать. Он носит мое кольцо. Он носит его у себя на груди столько лет! Сердце быстро-быстро стучало. Главное, чтобы он не заметил, как я взволнована.
   Но Его Величество мыслями был где-то далеко от меня.
  - Вы были близки с этой девочкой?
  - А? Нет-нет, вряд ли так можно сказать. Скорее оно олицетворяет самое беззаботное время в моей жизни. Ни до, ни после я не был так счастлив, как тогда в Велинии. Мы уехали из Руаны накануне войны, и после я эту девочку никогда не видел. А потом моего отца убили люди, и мне самому пришлось рано повзрослеть. А Майя, так кажется ее звали, должна была стать солдатом - еще тогда отец говорил, что у ее отца какой-то договор с Маркусом. Вот такие дела, - Артур вынырнул из воспоминаний и улыбнулся мне, - кажется, я утомил вас, графиня.
  - Да нет, что вы, это так здорово, когда есть такие воспоминания, приносящие радость в душу, - улыбнулась я королю.
  - А вы, графиня, что с вашими сокровенными воспоминаниями?
  - Я? У меня не было такой семейной драмы, Ваше Величество. Спокойное счастливо детство, как и у всех юных девушек. Учеба давалась мне всегда легко. Когда пришло время и нашлась подходящая партия - вышла замуж, но мой муж рано покинул этот мир, поэтому я путешествую сейчас по Шести землям. Это не дает скучать. Даже не знаю, что вам еще рассказать, Ваше Величество. Я подняла глаза на Артура и увидела, как пристально он рассматривает меня, как будто изучает. От этого взгляда мне стало совсем не по себе.
  - Вы обманываете меня, графиня. Вы не так просты, как кажетесь. Я чувствую, что вы что-то скрываете, но я не буду пытаться сейчас у вас это выведать. Вы сами мне это расскажете. А сейчас давайте просто прокатимся на лошадях.
  - Да, - не стала протестовать я, - это отличная идея, Ваше Величество.
  
  Еще около часа мы продолжалась наша прогулка. Беседа была легкой и непринужденной. Артур много шутил, рассказывал веселые истории из жизни дворца, особенно много о Марсе. Артур любил человека, который вечно попадал в передряги.
  Я очень много смеялась. Желания жеманничать или играть такие-то роли не было. Я была рада встречи со старым другом. Лишь одно мне не давало покоя - помолвка короля, но я не решилась спрашивать об этом. Мы мало знакомы, и он все-таки король, это совсем не мое дело.
  У дворца нас встретили конюхи и помогли спешиться. Я была рада тому, что смогла избежать такой же щекотливой ситуации, как в лесу, хотя часть меня все же желала близости с Артуром, пусть и такой.
  Мы поднялись по ступеням и остановились перед входом во дворец.
  - Спасибо за прекрасную прогулку, графиня, - король склонился в небольшом благодарственном поклоне, - надеюсь, я не слишком вас утомил.
  - Нет, что вы, вы прекрасный собеседник, Ваше Величество, - я присела в ответном реверансе, - надеюсь, это не последняя моя возможность украсть немного вашего времени. Артур одарил меня такой многозначительной улыбкой, что я чуть не упала из-за предательской слабости в коленях.
  - Не сомневаюсь, Корнелия. А сейчас вынужден вас оставить - наша земля требует свой жертвы.
   Артур взял мою руку и поцеловал тыльную сторону ладони. В этом жесте было столько интимности и нежности - я стала задыхаться от чувств, захвативших меня. Его Величество поднял глаза, в которых отражалось слишком много эмоций. Но лишь одно читалось четко - желание. Он хочет меня? Или мне это кажется?
  Понять мне не дали - Его Величество еще раз поклонился и скрылся в глубинах замка. А вместо него на дворцовые ступени ко мне вышел Марсел с абсолютно невинным выражением лица. От вида этой ничего не понимающей простоты, я в голос рассмеялась.
  - Подслушивал?
  - О чем вы, Ваше Благородие. Его Величество послал меня составить вам компанию дабы вы не скучали в этом огромном холодном замке.
  - Да? А что же тогда ваша особа не составила мне компанию сегодня утром? - я от души развлекалась.
  - Дела, что поделаешь, графиня, - Марс склонился в поклоне полном скорби и страдания, - надеюсь, вам понравилась прогулка с Его Величеством?
  - Да, было довольно интересно пообщаться с великим и могучим королем Латании. Но сейчас мне совершенно нечего делать, может ты подскажешь мне чем занимают себя такие высокородные леди как я во дворце.
  - Перемывают кости таким же высокородным леди. Но почему-то мне кажется, что тебе это будет не интересно. Поэтому предлагаю прогуляться в королевскую читальню и найти там что-нибудь интересное.
  Книги! Здорово! Это именно то, что мне нужно!
  - Отличная идея, Марс, - я улыбнулась парню, - всегда мечтала почитать легенды Латании.
  - Вот и хорошо, я как раз знаю пару книг, которые тебе обязательно понравятся. Пока мы шли в библиотеку, я все-таки решилась задать Марсу вопрос, который меня так беспокоил.
  - Марс?
  - Да, Корни.
  - Скажи, пожалуйста, что у Его Величества с Жизериль, его невестой?
  - А что с ними не так, - Марс нахмурился, - они помолвлены.
  - Я, конечно, во дворце совсем недавно и многого могу не знать, но, на мой взгляд, они совсем не выглядят как влюбленные. Вчера на балу он на нее смотрел с любовью только когда этого требовали приличия. И ни на секунду большее. А эта граурженка - такое чувство, что ей подарили очень дорогую игрушку, которой она хвастается перед другими. Скажи мне честно, Марс. Это ведь политический брак, не более?
  - Даже если и так, что в этом необычного, - от слов Марса веяло холодом, - сама ведь знаешь, как это бывает. Ему это тоже не нравится, но его мнения не спросили. С людьми война все не заканчивается и никому не известно, что они выкинут завтра. Стране нужен наследник престола, Артур должен подчиниться - это во благо народа.
  - Но почему именно она? Разве нельзя было дождаться пока Его Величество выберет ту, которая ему понравится? Зачем же принуждать?
  - Не все так просто, Корни, - Марс устало потер глаза, - но об этом тебе лучше спросить короля. А пока что единственное, что тебе нужно знать - это то, что девушки, которая лечила бы душу, у Его Величества еще нет.
  Фаворитки, одним словом. Но и мы себя не на помойке нашли.
  - Не уверена, что хочу быть для Артура ночным утешением. Я - графиня фон Авельдери, меня не поймут.
  Марс усмехнулся собственным мыслям, но промолчал.
  Библиотека в Золотом замке была просто великолепной. По обе стороны от дверей шли ряды с тысячами книг на самую разную тематику. Тут была и кулинария, и история, и зельеварение с книгами магических ритуалов. От такого разнообразия я даже немного растерялась. Я была в королевской библиотеке Маркуса, но она была несравнимо меньше. Конечно, как можно беспокоиться о каких-то книгах, когда только и делаешь, что ведешь войну.
  - Конечно, читальня Его Величества несравнимо меньше, чем в Дамархе, но и у нас, поверьте, есть интересные экземпляры, - с гордостью сказал Марс.
  - Не сомневаюсь. Я слышала, что в Золотом замке хранится уникальная рукопись Урсула Первого 'Сказания земли латанийской'. Я бы очень хотела посмотреть на нее своими глазами, - сказала я, очаровательно улыбнувшись парню.
  - А вы неплохо осведомлены о сокровищах, которые хранят эти стены, - помощник Артура, кажется, выглядел немного удивленным, - немногие знают о существовании этой рукописи и лишь единицы видели ее. Даже я только понаслышке знаю о ней, Его Величество ни разу не давал мне прочесть ее.
  - Когда я была маленькой, у меня был один друг-граург, он приезжал в столицу погостить с семьей - это он рассказывал мне об этой книге. Меня просто еще тогда она заинтересовала, - я пристально посмотрела на Марса, - но если Его Величество скрывает эту рукопись, то, пожалуй, мне стоит почитать что-нибудь другое.
  Я как ни в чем не бывало развернулась и пошла к стеллажам. Неужели я выдала себя. Не знала, что легенду так берегут граурги. Артур совершенно свободно рассказывал мне истории оттуда, когда мы были маленькими. Надо срочно реабилитироваться, немного поиграть дурочку-графиню.
  - А есть ли у Его Величества в читальне что-то, что может порадовать женщину? Какая-нибудь легкая история о любви? - я состроила самое невинное и глупое выражение лица, на которое только была способна.
  - Да, конечно, - Марс вышел из задумчивости, - эту библиотеку пару веков назад стала именно королева Литиция собирать, так что книги собраны здесь самые разные, многое Ее Величество добавило из библиотек своего отца, насколько я знаю.
  Королева Литиция - бабка Артура и жена короля Урсула. Я слышала, она была одной из самых красивых эльфиек своего времени, ей прочили успешный брак, но она влюбилась в короля демонов и, против воли отца, убежала с ним создавать свою землю. Об этом Урсул писал в своей книге.
  - Корни, если тебя действительно интересует легенда, то я спрошу у Его Величества, может ли он разрешать тебе взглянуть на нее.
  Идти на попятную не было смысла - это бы вызвало только больше подозрений, поэтому я просто с благодарностью улыбнулась человеку.
  
  Так неторопливо потекли мои дни. Артур был занят делами государственными, и только Марс скрашивал мои одинокие будни. Мы постоянно гуляли вместе, сидели в библиотеке, катались на лошадях и разговаривали практически обо всем на свете. Мальчик был хорошим собеседником, но казался немного одиноким - слуги за своего его уже не принимали из-за близости с королем, а гости замка считали просто грязью под своими ногтями. Я и еще пару людей относились к нему как к обычному мальчику.
  Марс познакомил меня поближе с госпожой Дюрей, мы ходили к ней в мастерскую чай с вареньем есть. Хорошая женщина, недаром она мне сразу понравилась. Ее мужа убили еще в начале войны, она тогда еще совсем молоденькой девочкой была, детей заиметь не успели. А после не захотела за другого выходить, мужа сильно любила. Марсел для нее все. Я была рада за этих двоих - две одинокие души, нашедшие друг друга в этом безумном мире. И все благодаря Артуру.
  Пару раз ездила к графине Раскинери в гости в город. Но мне у нее совсем не понравилось. Все слишком наигранно и чопорно - тяжело для меня все это. Лучше уж из дворца не выходить, чем улыбаться этим снобам. С Марсом и госпожой Дюрей я могу хоть немного, но быть собой. С Марсом мы хоть и обсуждали все и всех во дворце, но спрашивать про войну и тем более планах наступления еще боялась. Надо было подождать, войти к ним в доверие. Это же я и приказала делать Оливеру. Ждать. Было ужасно неприятно обманывать доверие латанийцев, которые так хорошо ко мне отнеслись, но у меня не было выбора. К сожалению. И они, узнав кто я такая, казнят меня, не задумываясь.
  
  Прошло две недели с того момента, как я последний раз видела короля. Каждое утро, в которое я могла встать пораньше, я гуляла по дворцу. Было что-то волшебное в этом месте, освещённом яркими лучами рассветного солнца. Я остановилась в радужном коридоре полюбоваться цветением роз в парке и тут услышала шаги. Видимо их хозяин хотел подкрасться незаметно, и у него это бы, скорей всего получилось, если бы это была не я.
  - Доброе утро, Ваше Величество, - сказала я фигуре за моей спиной.
  От неожиданности фигура чертыхнулась.
  - Вы меня напугали, графиня. Когда я увидел вас, вы казались такой задумчивой, я и не думал, что вы услышите мои шаги.
  - Тогда бы испугалась я, а это вредно для хрупкого женского сердца, - я развернулась к Артуру и подарила ему теплую улыбку радости, - я так давно не видела вас, Ваше Величество. Надеюсь вы находитесь в добром здравии?
  - Не переживайте, графиня, со мной все хорошо. Просто дела были. Уверен, что вы не успели соскучиться в мое отсутствие - Марсел только и делает, что рассказывает о том, какая вы замечательная. Обычно он в своих суждениях о гостях довольно беспристрастен, но вы просто очаровали парня.
  - Рада это слышать. Марсел прекрасный собеседник и отличный человек.
  - Да, и мой помощник рассказал мне о том, что вы интересовались книгой, принадлежащей моей семье. Я был очень удивлен - по пальцам можно пересчитать людей, знающих о ее существовании. Меня это очень удивило и озадачило, но я не вижу причины запрещать вам читать ее. Завтра я сам покажу ее вам, и вы сможете спросить у меня все, что вас интересует по истории моей семьи.
  - Это было бы прекрасно, Ваше Величество, - я посмотрела на Артура и улыбнулась. Его Величество улыбнулся мне в ответ и от этой улыбки очень быстро забилось сердце, - может быть ваш помощник рассказал еще об одном интересном факте, который меня интересовал?
  - Нет, графиня, только это, - король нахмурился, - а что еще вы хотели бы узнать от меня.
  Хм, жалеть его не буду, скажу сразу начистоту.
  - Ваше Величество, почему вы решили взять Жизериль в жены? Ведь любой, кто вас хоть немного знает скажет, что вы абсолютно равнодушны к ней. Я в Золотом замке не так давно, и возможно лезу не в свое дело, но у нас в Сетуи привыкли, что король берет ту девушку, которая ему мила, и никак иначе. Даже если семья этой девушки богата и влиятельна, вы не можете связывать себя отношениями с нелюбимой - вы ведь будете мучить и себя и ее. Еще раз простите, если сказала лишнего, - я присела в реверансе.
  Артур выглядел задумчивым и немного уставшим.
  - Ничего страшного, Корнелия. Спасибо за честность. Марсел прав, вы совсем не походите на холодных оркинь, но мне это даже нравится, - от этой фразы мои щеки стали наливаться предательским румянцем, - давайте немного пройдемся, и я вам кое-что расскажу.
  Мы вышли в парк и побрели мимо розовых кустов. Ветерок легко ласкал мои волосы, даря покой и прохладу. Близость Артура будоражила кровь, и одновременно успокаивала. Вот бы остановить это мгновение и всю оставшуюся жизнь вот так просто брести куда-то с ним без цели.
  - Мой род Кемплийских, как вы, наверное, знаете, берет свое начало от демона, который, по преданию, взошел на землю, чтобы подарить деве Силменис сына - моего деда Урсула Первого. Этот демон, Латаниель, сказал девушке, что она родит сына, который станет королем нового народа. Мальчику было суждено стать великим королем, которого будут с благодарностью вспоминать каждый граург на этой земле. Но за такой щедрый подарок демон потребовал плату - судьба каждого Кемплийского предопределена в трех вещах. Первая из них - мы отчаянно любим свой народ. Я знаю, что вы сейчас скажете, графиня: 'Да он просто смешон - каждый король любит свой народ'. Нет, у нас все немного по-другому. Мы чувствуем всем своим существом, когда нашему народу тяжело. Ты не можешь ни спать, ни есть, потому что в твоей душе смятение и тревога. Пропадает аппетит и сон и остается единственное желание - помочь им. Когда грауграм живется хорошо, я счастлив. И это тоже просто слова. Я много шучу и улыбаюсь, могу почитать интересную книгу или заняться другим любимым делом. Жизнь сразу начинает приобретать краски. Я не чувствовал этой связи, пока не стал королем, но из-за того, что я стал королем очень рано и на моей земле до сих пор идет изнуряющая силы моего народа война, я уже и забыл, если честно, что такое покой и сон.
  Артур виновато улыбнулся и продолжил.
  - Еще одна наша слабость - это любовь. Мы по-настоящему любим только раз. Отец рассказывал мне, что он чувствовал, когда встретил маму. Это непередаваемое ощущение, как будто тебя обухом по голове ударили. Ты практически сразу понимаешь, что она - та самая. Она все время в твоих мыслях, ты постоянно ищешь встречи. Встретив такую девушку, мы должны сразу делать ее своей, потому что в любви соперников ни один Кемплийский не потерпит. А если случится так, что, встретив любимую, мы по воле судьбы ее потеряем, то, скорее всего, через какое-то время мы и сами зачахнем от тоски, - Артур выглядел так, как будто он знал, о чем говорит, - поэтому может быть даже хорошо, что я такую девушку еще не встретил.
  Его Величество вынырнул из своих мыслей, улыбнулся мне и продолжил.
  - Найти любовь своей жизни не так уж и просто, графиня. На это могут уйти годы, к тому же она вполне может оказаться человеком, с которым нам просто не суждено встретиться из-за войны. А Латании нужен наследник - это все понимают, и я должен подчиниться. Жизериль действительно наследница очень влиятельного грауржского рода, поддержка ее отца земле не помешает. К тому же, она милая и прекрасно ведет себя на светских приемах. Немного холодная, но это даже лучше - я ведь, как вы правильно сказали, не люблю ее. Вот такая вот грустная история, простите, если расстроил, графиня.
  Да уж, ну и история. А я-то думала, что у меня все плохо. У меня хотя бы есть право выбирать, кого любить.
  - Ваше Величество, а что если вы женитесь и повстречаете ту самую? Что тогда будете делать?
  - Вариантов несколько, на самом деле. Сделать ее своей фавориткой и жить вместе с ней во дворце как с женой, пока ей не надоест, когда ей надоест такая жизнь - подождать, пока наследник сможет принять власть и выпить яду. Либо отравить жену, когда появится другая.
  Артур это говорил очень спокойно и хладнокровно, а у меня просто кровь стыла в жилах.
  - Ваше Величество, а вы способны на то, чтобы убить беззащитную женщину? - вкрадчиво спросила я.
  - Я король - король демонов, графиня, не забывайте, - он посмотрел на меня и от этого взгляда мне захотелось самой провалиться под землю ко всем демонам, - а вы сами что думаете обо мне?
  - Я думаю, что вы лучше, чем хотите казаться. В вас есть милосердие и благородство, вы бы никогда так не поступили!
  Артур очень долго смотрел на меня, словно хотел увидеть мою душу. А потом взял ладонь и очень медленно поцеловал.
  - Спасибо, Корнелия, эти слова очень много значат для меня. Я рад, что вы считаете меня хорошим.
  Это было сказано так, словно я была единственным человеком в Шести землях, чье мнение его интересовало. Он держал мою ладонь, и я хотела, чтобы это длилось вечность. Никто и никогда не занимал в моем сердце столько места, сколько занимал ты, Артур. Я должна была что-то сказать, что-то важное, чтобы он хоть глубоко в душе, но понял, как же сильно я его люблю, как долго я мечтала о встречи с ним.
  Я подалась вперед и наши лица оказались совсем близко. Моя рука все еще лежала в его ладони. Это было так прекрасно, но мне нужно было больше, чем этот поцелуй.
  - Я надеюсь, - прошептала я с придыханием, - что вы не потеряете свою любовь, встретив ее однажды, Артур. Такой мужчина, как вы должен быть счастлив.
  Внезапно глаза Артура очень сильно расширились, как будто он только что понял какую-то простую истину, которая ускользала от него до сих пор. Но он молчал. Мы стояли и смотрели друг другу в глаза, и каждый боялся шелохнуться, чтобы ненароком не спугнуть это волшебство. Кажется, мы даже не дышали.
  В парке послышались шаги, они вывели нас из ступора. Артур нехотя отпустил мою руку и отошел. На его лице можно было прочесть, с каким трудом ему сейчас дается этот шаг.
  На горизонте показался Марс с какими-то бумагами. Завидев меня, он поклонился и обратился к Артуру.
  - Ваше Величество, послы из Велинии требуют вашей крови.
  - Так рано? Они люди или демоны бездны? Займи их чем-нибудь, сейчас я хочу прогуляться с графиней фон Авельдери по саду, - Артур не сводил с меня глаз, буквально пожирая глазами.
  - Я бы с удовольствием, Ваше Величество, - Марс, видя, что король ведет себя очень странно, тоже стал одним глазом коситься на меня, как будто бы причина должна была у меня на лице быть написана, - но они слишком взволнованы, требуют вас и немедленно и ничего не желают слушать. Вам все-таки лучше пойти со мной, Ваше Величество, да бы скандала не было.
  Артур молчал. Было видно, что все его существо хочет остаться сейчас в этом парке. Но, в итоге, он не выдержал и огорченно вздохнул.
  - Простите, графиня, - Артур сделал поклон, - эти люди такие несносные. Нам придется прервать нашу прогулку. Но я буду вас завтра в полдень в своей читальне. Надеюсь, вы осчастливите меня своим присутствием.
  - конечно, Ваше Величество, - я улыбнулась любимому мужчине, - с нетерпением буду ждать встречи.
  Артур еще раз поклонился мне и вместе с Марселом пошел ко дворцу.
  - Ваше Величество, - окликнула я Артура, - теперь мне известно про две слабости вашей семьи, но вы сказали, что их должно быть три. Какая же третья слабость?
  - Ах да, и правда, - Артур улыбнулся мне через плечо, - так вот, третья слабость или скорее проклятие в том, что Кемплийским суждено умирать молодыми, становясь жертвами случайного несчастия. Так было с Урсулом, Литицией, моим отцом и матерью. И так будет со мной.
  
  Артур Кемплийский
  
  - Марсел, мне нужно кое-что тебе сказать.
  - Я слушаю вас, Ваше Величество.
  Хоть я просил помощника обращаться ко мне на ты, иногда, чтобы показать, насколько он серьезен, Марс переходил на официальное общение. Меня это иногда злило, конечно, но сейчас ситуация действительно была подходящая.
  Мы сидели в моей кабинете, и время давно уже перевалило за полночь. Весь дворец спал, но наши беспокойные души решали государственные дела. Люди опять просили заключить мир на их условиях, отобрав у нас при этом северные земли. И как бы я не хотел покоя для своего народа, я не мог этого допустить.
  Но не только это беспокоило меня сейчас.
  - Скажи еще раз, что ты думаешь по поводу графини Корнелии?
  - Обаятельная, умная, умеет себя достойно держать в обществе, но совсем не походит на обычных оркинь - слишком открытая и доброжелательная. А еще кажется доверчивой, но есть ощущение, что что-то скрывает. Может быть, какую-то душевную травму, тем более она уже была замужем. С моей человеческой точки зрения, явно заинтересована вами, и у вас нет препятствий, чтобы не сделать ее своей. Если это произойдет, уверен, что Корнелия станет прекрасной королевой.
  - Спасибо.
  Да, она действительно хорошая партия для меня. Пусть с Сетуей у нас и не такие гладкие отношения как хотелось бы, но род фон Авельдери вряд ли будет против, если одна маленькая вдова выйдет за меня. Да и советник Карла, нет да поможет своей родственнице.
  Корнелия... Ее образ не выходит у меня из головы. И тот танец в восточном коридоре - в нем было так много жизни и света, которого так не хватает мне. Она могла бы стать моим спасением.
  - Так что вы хотели мне сказать, Ваше Величество? - привлек Марс мое внимание.
  - Ах, да. Я хотел сказать, что мне кажется, что леди Корнелия та самая девушка, которую я искал.
  - Но вы же говорили, что встречали когда-то девушку, которая...
  - Я знаю, но я постоянно думаю о ней, скучаю, когда нет возможности ее увидеть. Мне кажется, что я знаю ее целую вечность, хотя мы виделись только пару раз.
  - Вы сделаете ее королевой? - спросил Марс после небольшой паузы. - А как же Жизериль?
  - Ей придется смириться. Как и ее отцу. Я ему сразу сказал, что не люблю его дочь и если встречу свою любовь, наша договоренность автоматически перестанет существовать. Он не первый год живет под властью Кемплийских, граф был советником моего отца и он знает, что это не пустые слова для меня. Я король, на этом все. Меня больше волнует вопрос, как сообщить об этом Корни, - я знал, что она разрешила себя так называть Марсу, и меня это жутко злило. Слишком уж это интимное прозвище.
  - Главное не руби с плеча. Видя вас, только дурак не поймет, что вы заинтересованы друг в друге, но если ты завтра подойдешь к ней с предложением руки и сердца, это может напугать ее. Узнай ее поближе, время у вас есть, подари букет или поужинайте вместе.
   Я смотрел на этого пожирателя женских сердец, а потом рассмеялся от души.
  - Марс, сколько тебе лет! Почему ты рассуждаешь о чувствах между мужчиной и женщиной так, как будто уже раза три был в браке с эльфийками!
  Парень улыбнулся и весело пожал плечами.
  - Я просто иногда читаю женские романы, которые ваша дорогая бабушка оставила в библиотеке. Очень полезное чтиво, я вам скажу.
  
  Майя Горт
  
  '...Кемплийским суждено умирать молодыми... так будет со мной...'. Нет, не позволю! Только не ты, ты не можешь умереть, хотя бы раньше меня.
  Я шла в библиотеку, где меня должен был ждать Артур с книгой Урсула. Из головы никак не могли выйти слова короля. Как можно жить, зная, что никогда не доживешь до старости? С этой проклятой войной у каждого из нас высокая вероятность умереть уже завтра, все же до самого конца у нас есть надежда, что все будет хорошо. А у него нет. Это просто ужасно.
  В коридорах было много народу. Приходилось останавливаться и здороваться с каждым орком, который встретиться на пути. Ведь я же графиня фон Авельдери, нужно играть свою роль. Обычно это давалось мне легко и весело, но сейчас единственное, что я хотела - это увидеть Артура. Вчера, после того, как мы расстались, я весь день его не видела. И Марса тоже: обычно мы с ним обедаем вместе, но вчера он так и не зашел за мной. Неужели вести, привезенные людьми, настолько плохи? Надо разузнать, случай очень подходящий - ни у кого не вызовет подозрений мой интерес к этому делу, а я заодно смогу расспросить Артура о ситуации на фронте, сославшись на свою глубокую обеспокоенность делами Его Величества и моего драгоценного друга Марса. Это ужасно, что придется обманывать их, но, видит Небо, и больше всего на свете не хотела бы этого делать! Но я должна! Ради отца!
  В библиотеке как всегда было пустынно. Почему-то знатные гости Золотого дворца не очень-то любили захаживать сюда. Не знаю, что хорошего в пустых светских беседах они находили, но я предпочитала общество книг. Они самые интересные собеседники, которые никогда не станут обсуждать тебя за твоей спиной.
  Пройдя мимо стеллажей, я дошла до зоны, где стояли несколько диванов для чтения, на одном из которых вольготно расположился мой король с книгой в руках. При виде любимого глупое сердце, как обычно, пропустило удар и забилось чаще. Эх, Артур, если бы не твоя невеста, ты бы уже давно был моим, но честь не позволяет мне красть тебя у другой женщины. Если ты сам выбрал ее - пусть так, я смирюсь, даже если она не твоя единственная. Она женщина, а значит, сможет утешить тебя в случае беды, эта мысль будет успокаивать меня.
  - Доброе утро. Ваше Величество, - я присела в приветственном реверансе, - Надеюсь, ваши иноземные гости вчера не сильно вас задержали, и вы нашли время на сон?
  - К сожалению, гости оказались сильно упрямыми, и поспать мне так и не удалось. Здравствуйте, Корнелия, присаживайтесь.
  Артур действительно выглядел очень уставшим. Его аристократически бледное лицо приобрело какой-то болезненный цвет, а синяки под глазами буквально кричали о том, что у короля уже давно не было нормального сна. Но, несмотря на все это, он пришел на встречу со мной. Сердце сладко заныло, хотелось подойти к нему, взять за руку и отправить спать. Но мне нужно было больше информации.
  - Что их интересовало? Они просили мира? Насколько я слышала, война уже изжила сама себя и долго продолжаться не может. За двадцать лет, не только люди и граурги - все Шесть земель устали от этой войны. Ее давно пора прекратить.
  Артур потер глаза и слабо улыбнулся мне.
  - Маленькая графиня интересуется политикой? - но видя, что я не собираюсь переводить разговор в шутку и жду от него ответа, продолжил. - Люди требуют от нас северные земли. Там богатые леса и плодородные поля - граурги жили там еще до Первой войны. Это наша земля и мы не будем ее отдавать, а король Маркус не смирится, пока не отнимет ее. Сейчас большинство боев ведется на территории Диких земель, но совсем скоро они вернуться и на нашу землю. Люди хотят разрушить Латанию, хотят, чтобы мой народ страдал. Но я не позволю...
  Артур сидел мрачнее тучи. Его мысли были где-то очень далеко, но от его взгляда, с которым он смотрел перед собой, мне стало совсем не по себе. Дьявол и тот убивать будет с более благодушным выражением лица. Пора перевести тему, пока Его Величество собственноручно не пошел убивать Маркуса.
  Я подсела ближе и взяла короля за руку. От этого жеста Артур вздрогнул и внимательно посмотрел на меня.
  - Ваше Величество, вам нужно поспать, вы выглядите очень плохо.
  -А мне обычно говорят, что я красавец и любимец женщин, - попробовал отшутиться мужчина.
  - Видимо, они не видели вас в таком состоянии. Идемте, - я встала и потащила его в выходу.
  - Куда? А как же книга?
  - Уверена, что за один день с ней ничего не случится. Покажите мне, пожалуйста, путь до ваших покоев.
  И тут Артур расхохотался и смеялся он так долго, что я уже начала переживать, не тронулся ли он рассудком. Но нет, совсем скоро он успокоился, хотя на лице все еще играла легкая улыбка. Артур притянул меня к себе поближе так, что со стороны казалось, что мы обнимаемся.
  - Еще ни одна девушка так нагло не пыталась прорваться в мои покои, - прошептал Артур, вызвав толпы мурашек на моем теле.
  - Не обольщайтесь, Ваше Величество, я просто хочу, чтобы вы отдохнули, - близость с ним пьянила, и я из последних сил старалась сохранить рассудок трезвым.
  - От этого ваше предложение еще более ценно. Спасибо, графиня, идите вперед, я укажу вам дорогу.
  Покои Артура располагались на втором этаже дворца в Западном крыле замка. Как оказалось, балкон в его спальне располагается как раз над тем самым садом, выход в который есть из моих покоев. Совпадение ли это?
  Всю дорогу Его Величество держал меня за руку, ссылаясь на то, что он так устал, что не понимает куда идти. И ни один мой аргумент, что такое его поведение скомпрометирует его в глазах окружающих, не действовал. Этому хитрюге видимо навилось ставить меня в неудобные положения. Когда мы дошли до нужной нам двери, там нас уже ждал Марс. Видимо кто-то уже сообщил ему о странном неподобающем поведении Его Величества и верный помощник примчался, чтобы спасти репутацию королевской особы.
  Марс грозно на меня взглянул, как будто я Артуру меч к горлу приставила, чтобы привести сюда.
  - Ваше Величество, что-то случилось? - вы посмотрите на него сама простота и невинность.
  - Да, случилось. Графиня заметила, что я выгляжу очень уставшим и решила проводить меня до спальни, - парировал мужчина. Теперь понятно, у кого Марс учился невозмутимости.
  - Спасибо графиня, - мальчик поклонился мне, - я должен был лучше следить за состоянием Его Величества, это моя ошибка. Прошу меня простить.
  - Надеюсь, вы проследите, чтобы Его Величество отложил все свои дела на завтра и хорошенько выспался.
  - Не беспокойтесь, графиня, непременно.
  Было забавно, что приходилось разговаривать, словно мы впервые друг друга видим - Марс задавал такой тон разговора. Мне кажется, он был очень зол на что-то и пытался скрыть эмоции за маской официальности. Но Артур ему подыгрывать не собирался.
  - Графиня, - он повернулся ко мне и очаровательно улыбнулся, - уверен, что когда зайду в комнату, рабочий стол заставит меня выбрать его, а не кровать. Иногда мне сложно выбрать сон, когда еще столько дел не решено...
  - Я помогу вам сделать правильный выбор, Ваше Величество. Отпустите девушку, - попробовал вставить человек.
  - Сомневаюсь, - король отмахнулся от него, как от назойливой мухи, - не могли бы вы побыть рядом, пока я не усну? Ваше присутствие действует на меня успокаивающе.
  Такое предложение просто повергло меня в шок. По законам приличия любой земли незамужней девушке нельзя было входить в покои мужчины, тем боле при свете дня, если она не хочет заработать себе дурную репутацию. Что же ты задумал, Артур?
  Марсел тоже это понимал.
  - Ваше Величество, вы не можете...
  - Почему нет? - вступила я в разговор, заставив мужчин замолчать и с удивлением уставиться на меня. - Никто из нас ничего непозволительного делать не собирается, а я просто хочу помочь Его Величеству. Не думаю, что это займет много времени, и я сразу уйду. К тому же, о моем целомудрии можно не беспокоиться, я ведь уже была замужем, так что все нормально, Марсел, не переживайте.
  Не знаю, что за игру ты затеял, любимый, но я принимаю условия.
  - Хорошо, тогда, если вы не против, Ваше Величество, я тоже подожду, пока вы уснете, и провожу госпожу графиню до ее покоев.
  - Не стоит, Марсел. Уверен, что Корнелия и сама найдет дорогу назад. Лучше пойди распорядись, чтобы обед на меня не накрывали.
  - Слушаюсь, Ваше Величество, - Марс поклонился нам и растворился в лабиринте коридоров.
  Как только помощника не стало видно, Артур от душа рассмеялся.
  -Ну и устроит же он мне потом скандал из-за этого! - король расхохотался от души. - Видели его физиономию? Вот уж поборщик нравов! Вроде и молодой человек, а хуже нашего Кайрена дворецкого.
  Не знаю, что меня больше удивляло - то, что сильный и мужественный граург боится, что его помощник отругает его за неподобающее поведение, или то, как по-детски искренно он смеется над такой мелочью. Да я бы каждый день нарушала правила, лишь бы он так смеялся. В этот момент он был тем самым Артуром, которого я помнила с детства, и образ которого был так дорог мне.
   Артур заметил, что я его рассматриваю, но его, кажется, это совсем не беспокоило. Он открыл дверь, пропуская меня внутрь комнаты.
  - После вас, госпожа, - сказал король, поклонившись мне, словно действительно был моим слугой.
  Дабы скрыть свое смущение, я быстро прошла мимо него внутрь комнаты.
  Покои Его Величества были самыми обычными, даже слишком. Не было ни кровати огромных площадей с вычурными покрывалами и драпировками, ни уродливой резной позолоченной мебели, которую ставят некоторые знатные извращенцы для совращения малолетних девиц, считая, что она 'миленькая'. Все было просто и как-то обезличено что ли. Видимо, хозяин комнаты не очень часто любит тут бывать. Простой деревянный стол, хотя и заметно, что сделан из хорошей крепкой древесины, завален какими-то бумагами, камин с одиноким высоким кожаным креслом подле него и самая обычная кровать, заправленная коричневым покрывалом в тон комнаты.
  - Не смотрите на то, что эта комната выглядит совсем не по-королевски, графиня. Я вырос в походах, в которые меня брал отец, поэтому не очень привык к роскоши.
  - Ничего страшного, - я улыбнулась мужчине, - мне так даже больше нравится.
  На стене висели портреты: два женский и мужских. Мужчина был очень похож на Артура и на...
  - Ой, - воскликнула я, - это же Его Величество король Эдмонд! Как живой!
  - Вы знали моего отца?
  - Да... знаете,... он однажды был на балу в Дамархе, на котором я была, еще совсем юной девушкой. У вас был замечательный отец, очень красивый и добрый. Видя его, никогда не было впечатления, что граурги демоны или что-то подобное. А эта красивая леди, - я посмотрела на портрет, который висел рядом, - наверное, ваша мать.
  - Да, это королева Нерелин, моя мать. Отец очень любил ее. Мама умерла при родах, и хоть они недолго прожили вместе, он всегда с теплотой в сердце вспоминал о ней. Я думаю, что он был счастлив, когда умирал, ведь он отправлялся к ней. Увы, такова расплата за любовь.
  На меня смотрела миловидная молодая граурженка. В ее глазах было столько радости и жизненной энергии, что сложно было отвести взгляд.
  - У вас ее глаза, такие же сияющие. А это, - я показала на два оставшихся портрета, - а это, наверное, ваши знаменитые бабушка с дедушкой.
  Первые Кемплийские были, что ни говори, очень колоритной парой. Увидев такого, как Урсул Первый в темном переулке, точно с рассудком попрощаешься. Острые скулы, резкий подбородок, цепкий взгляд - демон, как ни посмотри, всем своим видом показывающий, что его нужно бояться. Именно такой граург должен был стать лидером своего народа. И Литиция. Редкой красоты эльфийка, полные губы, большие глаза, легкая улыбка, придающая еще больше очарования - я могла бы назвать ее хрупкой и ранимой, если бы не знала, кем был ее муж.
  - Они были очень интересной парой. Мне как-то удалось пообщаться с граургом, который служил во дворце при моем деде. Он был очень властным, совсем не терпел неповиновения. Все проблемы в государстве решал жестко и решительно. И единственная слабость, которая была у короля - это его красавица жена. Ей он не мог отказать. Стоило Лици только намекнуть о том, чего она желает, и это уже было у нее. Свою принцессу Урсул носил, буквально, на руках. Королева была не только хранительницей семьи, но и главным помощником в делах государства - ведь только через нее можно было хоть немного повлиять на Его Величество.
  - И что же случилось с ними? Ведь сейчас должна последовать какая-то грустная история, да?
  - К сожалению, да. Они были на отдыхе в горах, Лици случайно оступилась и упала в пропасть. Никто не был в этом виноват. Но дед до последнего винил себя в ее смерти, винил, что не уберег. Он спешно передал все дела моему отцу и исчез. Я думаю, что он тоже отправился вслед за любимой. Именно зная эти истории моей семьи, я хочу найти свою избранницу и не хочу одновременно. Да уж, действительно, истории очень печальные. И все-таки такая любовь стоит того, чтобы за нее умереть. Но я здесь не для того, чтобы семейное древо Артура разглядывать.
   - Ваше Величество, я вас отвлекла, та тем временем вы проговариваете со мной драгоценные минуты, которые могли бы потратить на сон.
  Я резко развернулась к Артуру, но не учла тот факт, что Его Величество стоял прямо за моей спиной. Резко впечатавшись в мужскую грудь, я чуть не потеряла равновесие и не плюхнулась на пол, но была ловко подхвачена сильными руками.
  - И вот я снова в ваших объятьях, Ваше Величество, - близость с ним была сладкой пыткой для меня. - А ведь мы обещали Марсу, что ничего неприличного в этой комнате не произойдет.
  Голос предательски дрожал, и я боялась поднять глаза, чтобы посмотреть на его реакцию. Оставалось пялиться на широкую крепкую грудь любимого граурга.
  - Но разве вам неприятно? - это было сказано таким интимным шепотом, что если бы он меня не держал, я бы точно не смогла устоять.
  Подбородок сам пополз вверх, пока небо в моих глазах не встретилось с бездной в его. Время замерло. Я не хотела думать ни о чем: ни о его невесте, ни об условностях высшего общества. Это был мой Артур. Здесь, рядом, такой теплый и надежный. А я просто хотела быть женщиной. Хотя бы раз.
  - Поцелуй меня, - неужели это мой голос сейчас был. М-да, от Майи я, конечно, всего могла ожидать, но графиня Корнелия точно потеряла стыд.
  - Не прощу себе, если не сделаю этого.
  И он меня поцеловал. Сначала нежно, едва касаясь губами, словно боясь напугать своей напористостью. Но мне этого было мало. Я ведь столько лет ждала, ждала только его. Да и опыт у меня какой-никакой имелся. Чай, не девочка уже. И он, видя мою жажду, кажется, тоже распалился не на шутку.
  Мы целовались как безумные, словно всю жизнь сдерживали себя, а теперь решили рискнуть. Я не заметила, как мы оказались на кровати: сначала он нависал надо мной, а потом сверху уже была я. Его волосы были такими мягкими, в них было так приятно зарываться руками, а губы, словно сладкий яд - лишали рассудка.
  Первым очнулся Артур, когда я потянулась расстегивать его китель. Одними поцелуями меня было сложно насытить, я хотела его, его всего до последней капли. Хотя бы раз в жизни пойти на поводу у чувств. А вдруг такого шанса больше не представиться и я всю жизнь буду кусать себе локти. Свою оставшуюся недолгую жизнь. Мне нужна всего одна ночь, одна ночь любви, а потом хоть на плаху ведите.
  - Корни, нет, - Артур взял меня за плечи и отодвинул от своего лица так, что я не могла ласкать его своими губами, - мы не можем этого делать.
  - Почему? Почему нет? Ведь ты же тоже этого хочешь, ты сам пригласил меня в свою спальню, ты знал, на что ты шел. Ведь это может подорвать как мою, так и твою репутацию. Зачем? Зачем это все, если не для этого?
  Я снова потянулась за новой порцией поцелуев, но Артур не дал мне получить желаемое.
  - Корни, ты мне очень нравишься, правда. Но еще не время. И я позвал тебя сюда, потому что хотел еще немного побыть с тобой, только и всего.
  Ну вот, момент был окончательно испорчен. Спасибо, дорогой!
  Я села на кровати рядом с распростертым королем, пытаясь унять бушующий в душе пожар и немного привести в порядок прическу. В голове бродили самые разные мысли от 'он импотент' до 'сейчас он скажет, что раскрыл меня и посадит в тюрьму'.
  Но Артур взял меня за руку и потянул на себя. Мгновение, и я лежу на нем, глядя в эти бесстыжие черные глаза.
  - Корни, не обижайся на меня. Я хочу, чтобы ты стала моей. Ты понравилась мне с первого взгляда.
  - Ну естественно - я в таком реверансе присела, что мне кажется пол зала мою грудь видели, - хмыкнула я.
  - Это был не первый раз, - улыбнулся мужчина, - на следующее утро после того как ты приехала, я прогуливался по саду после долгой рабочей ночи и случайно увидел девушку, которая, словно небесный дух, танцевала в сетуйском крыле. В ее танце было так много радости и света, что захотелось прижать эту красоту к себе и никогда не отпускать.
  Так он видел?! От смущения мне захотелось провалиться под землю, но Артур видя мой шок, просто рассмеялся и чмокнул меня в нос.
  - Корни, ты удивительная. Я буду всю жизнь жалеть, если потеряю тебя. Но ты заслуживаешь большего, чем быть просто моей фавориткой. Если ты не связана никакими другими клятвами и обещаниями, то позволь мне предложить тебе свое сердце и спросить, согласишься ли ты стать моей навсегда? С Жизериль и ее отцом проблем не будет - это вопрос почти решеный.
  Я не верила в то, что происходило. Глаза наполнились слезами, и я встала и заходила по комнате.
  - Милая, я тебя чем-то обидел? - с тревогой в голосе спросил Артур.
  - А как же твоя суженая? Что если она вдруг появится, а? Что тогда?
  - Не переживай, Корни милая, - Артур тоже встал, подошел ко мне и заставил заглянуть в его глаза, - я не знаю, что я должен чувствовать и как мне понять, что передо моя судьба, но сейчас сердце подсказывает мне, что ты и есть та самая.
  И это стало последней каплей. Я бессильно упала на пол и зарыдала. Неужели это правда и Артур, тот самый мальчик Артур, в которого я была по уши влюблена, король Артур - любимец женщин, по которому каждая сходила с ума, хочет сделать меня своей женой? Это невероятно, просто немыслимо. Я даже мечтать о таком не могла.
  - Артур, - проговорила я сквозь слезы, - я так счастлива, я не связана никакими обязательствами ни с кем, и ты мне тоже очень понравился с самого начала, но зачем тебе это подумай еще раз - я ведь вдова, да еще и оркиня.
  - Это не существенно, Корни. Главное - это мои чувства к тебе. Но ведь ты не знаешь, что я человек, любовь моя. И я умру, когда ты только-только почувствуешь вкус этой жизни. Я должна сказать ему нет. Это все неправильно. Но тогда я точно не смогу выполнить миссию! Мне нужно втереться ему в доверие. О небеса, как же больно!
  - Почему ты плачешь, Корни? Все хорошо?
  - Это от счастья, - я бросилась королю на шею, - спасибо, Артур.
  - Не благодари меня, - Артур улыбнулся мне и в его улыбки было так много теплоты и благодарности, что у меня перехватило дыхание, - это я должен каждый день благодарить небеса за то, что ты появилась в моей жизни. Я хочу, чтобы мы как можно больше времени проводили вместе - хочу узнать о тебе все. Времени свободного, к сожалению, у меня не так много, как хотелось бы, но обещаю сделать все возможное, чтобы и ты смогла меня узнать.
  -Хорошо, Ваше Величество. Я буду рада, если смогу видеться с вами чаще. А сейчас вам все-таки стоит поспать.
  - Да, - Артур выглядел совсем разбитым, - что-то слишком много переживаний для одного утра. Нужно восстановить силы, хоть это того и стоило. Сама графиня фон Авельдери теперь моя невеста. Ради этого стоило нарушить парочку скучных правил приличия.
  Артур лег на кровать, не раздеваясь. Я села рядом. Его Величество никак не хотел отпускать мою руку. Я была так счастлива, что не могла скрыть улыбки.
  - Ты такая красивая, когда улыбаешься. Я хочу, чтобы ты всегда улыбалась. Я сделаю тебя самой счастливой королевой на свете, Корни, вот увидишь.
  - Я верю тебе, - я улыбнулась ему, попытавшись вложить в эту улыбку как можно больше благодарности и любви к нему.
  - Расскажи мне что-нибудь интересное, чтобы я поскорее уснул.
  - А разве что-то интересное способствует засыпанию? Ну хорошо, только сейчас придумаю что-нибудь.
  И что же такого я могу рассказать тебе, любимый. Моя взрослая жизнь такая скучная, про детство ты и сам все знаешь. Историю Сетуи я знаю недостаточно хороша, а нравы ее жителей тем более.
  - Мне не так давно снился удивительный сон. На одной площади, каждый камень я с детства знаю, возник фонтан, просто невероятной красоты. Он был просто огромен и выполнен из белого мрамора. В центре на небольшом возвышении в нем стояли фигуры: два мужчины и две женщины. Этот сон был таким ярким и четким, и таким необычным, что никак не выходит из моей головы. И хоть я хорошо знаю то место, но я ни разу не видела его там. Хотя очень бы хотела посмотреть на такую красоту вживую!
  - Я рад, что тебе снятся такие удивительные сны, - Артур, хоть и был кажется уже совсем сонным, еще пытался мне улыбаться, - сон, который ты смогла запомнить, это подарок небес. Только сны помогают нам бывать там, где мы быть никогда не сможем и видеть тех людей, которых с нами нет.
  - Артур, а ты хотел бы когда-нибудь увидеть мир, каким он станет через сто или тысячу лет после того, как тебя не станет?
  - Не знаю, я не думал об этом.
  - А я бы хотела. Что будет с миром через пятьсот лет? Будут ли люди и граурги по-прежнему враждовать? Будут ли существовать Шесть земель, орки, гномы, эльфы. Иногда мне кажется, что вся наша жизнь - это сон, который кто-то придумал и...
  Я взглянула на Артура и поняла, что он крепко спит. Его дыхание было спокойным и размеренным. Я рада, что ты уснул, мой король. Надеюсь, ты наберешься сил.
  А у меня еще были дела. Я встала и вытащила свою ладонь, стараясь не разбудить Его Величество. Надо посмотреть бумаги, которые лежат на столе. Возможность идеальная, Марс из чувства такта не зайдет сюда, пока мы здесь наедине, а значит я могу что-то узнать, если буду осторожна.
  Я на цыпочках подошла к столу, то и дело поглядывая на короля, и стала осторожно осматриваться. Рядом со столом висела карта, на которой стрелочками были указаны какие-то направления от Латании до Велинии, но вряд ли это пути наступления - такая важная информация не была бы так выставлена на показ.
  Бумаги на столе лежали старые. Явно работает здесь он не часто. Лежали еще карты, государственные указы, какие-то письма. В одном из писем какой-то фермер на севере просил Его Величество помочь с урожаем винограда, который он посадил на последние деньги, но человеческие гвардейцы уничтожили его и теперь ему было не на что выплачивать долги. Внизу листа была подпись, которую явно сделал Артур: 'направить денег из моего жалования столько, сколько необходимо'. А он действительно сильно переживает за свой народ.
  В столе также ничего путного не оказалось. Учетные книги, хозяйственные бумаги и совсем ничего про войну. Ну хорошо, по крайне мере я уже что-то знаю. Стоит деликатно расспросить Марса о том, где и какими делами занимается король в своем замке. Он, конечно, может и не ответить, но он точно должен что-то знать.
  Я уже было собиралась возвращаться к постели короля, но мое внимание привлек блеск метала где-то на самом краю стола. Рядом с подставкой для пера лежал шнурок, который был продет через то самое кольцо, которое я подарила Артуру много лет назад. Как же хочется верить, что он помнит меня и поэтому бережет память о той девочке Майе. Сейчас девочка Майя во мне, человек, очень ревнует графиня Корни к ее любимому королю, ведь она может быть с ним. Это не справедливо, что девочке Майе не суждено предстать перед ее любимым королем и сказать ему: 'Ну, здравствуй! Помнишь ли ты меня?' Кто придумал эту ужасную войну? Кому она принесла радость? Почему война моет только отнимать у таких несчастных девочек как Майка ее любовь?
  
  Как только я вышла из покоев короля я встретила Марса. Он как бы случайно оказался неподалеку и решил меня проводить. Вот неугомонный! Настоящий зверь защитник королевского целомудрия. От этой мысли я невольно рассмеялась, чем вызвала недоуменный и хмурый взгляд человека. Разговор как-то не клеился. Он хотел меня расспросить о том, что происходило в покоях короля, а я жаждала узнать хоть какую-нибудь информацию о людях.
  Первым не выдержал Марс. Все-таки граурги слишком несдержанные, и даже умный и расчетливый Марсел перенял их открытый и прямой характер.
  - Так, Корни, давай начистоту, - мы остановились под главной лестницей, откуда мы были совсем незаметны, но зато могли сразу услышать если на горизонте появятся нежелательные слушатели, - что там у вас происходило? И почему ты решила пойти против правил? Ладно еще Артур, он, когда тебя видит, совсем голову теряет, но я думал ты умнее.
  - Ничего такого не происходило, Марс, он показал мне портреты своей семьи и уснул. Артур очень плохо выглядит: его организм уже не справляется с этим переутомлением. Лучше бы ты за здоровьем короля следил, Марс, чем за нами.
  - Ты же сама уже поняла - он не может спать, слишком сильно беспокоится о Латании. Ни я, ни королевский лекарь ничего не можем сделать. Хотя ты его заставила спать слишком легко, - Марс замолчал и нахмурился. - Возможно, ты именно то лекарство от королевской бессонницы, которое мы искали. Это очень любопытно, но вполне вероятно.
  - Это любопытно? Что вероятно? - Марс говорит какими-то загадками, ничего не понимаю.
  - Да ничего, Корни, не обращай внимание, мысли вслух. Если ты когда-нибудь увидишь короля таким же уставшим, постарайся заставить его поспать. Договорились?
  - Ну хорошо, хотя я думаю, что от меня тут мало что зависит.
  - Кто знает, кто знает, - задумчиво произнёс Марс.
  - Марс, - я окликнула парня, который, видимо, разузнал все, что ему было нужно и уже собирался улизнуть, - а что нужно было тем людям, которые вчера приехали во дворец?
  - Корни, ты действительно хочешь, чтобы я ввел тебя в курс политических интриг между Велинией и Латанией?
  - Я тоже переживаю, Марс, расскажи мне хоть что-то, может быть и я смогу помочь советом.
  - Ну, в общем-то, почему бы и нет? Все-таки ты графиня знатного рода и совсем не глупая девушка - твоя помощь может быть весьма кстати. Только давай пройдемся еще чуть-чуть, я провожу тебя до покоев.
  Мы пошли и Марс стал вкратце описывать мне всю ситуацию.
  - Корни, ты же знаешь, что люди хотят отобрать у нас Северные земли - они всегда считались спорными, хотя граурги вот уже много поколений живут там. Примирение будет возможно, по видению Маркуса, только после того, как мы уйдем оттуда. Но так просто Артур не сдастся. Люди вчера приезжали за ответом короля, но он отказал им. Теперь немного поутихнувшая война должна разгореться с новой силой. Он не хочет давать человеку застать себя врасплох - мы сделаем первый шаг, совсем скоро, и, может быть, от этого будет зависеть дальнейший исход войны.
  Для меня это означало только одно - времени совсем не остается. Планы наступлений у граургов уже есть, мне нужно поскорее выкрасть их. Нужно больше информации.
  - Артур скоро уедет из дворца?
  - К сожалению, миледи. У него есть где-то неделя, чтобы закончить все дела здесь. Может быть, он разрешит вам поехать с нами, если вы попросите, но там может быть опасно, так что не знаю, стоит ли. Артур очень беспокоится за вас.
  - Это значит, что Артур будет работать еще больше теперь и я совсем не буду видеть его даже эту неделю?
  - Я думаю, что Его Величество что-нибудь придумает, ему тоже тоскливо без тебя.
  - Может быть я смогу читать в его кабинете или просто наблюдать, как он работает - я бы не стала никому мешать, - с надеждой в голосе спросила я.
  Я должна найти эти бумаги за неделю. Пути назад у меня нет. Нужно немного рискнуть.
  - Не знаю, Корни, все-таки там обсуждаются государственные дела, а на тебя Артур очень отвлекается. Будет ли это на руку Латании? Поговори с ним об этом.
  - Хорошо, Марс, спасибо.
  - Я рад, что в такое непростое для себя время Артур нашел тебя. Теперь он хоть и нечасто, но все-таки улыбается. Он ведь рассказ тебе про проклятие Кемплийских? Ты не можешь не понимать, кто ты для него. Береги его, Корни, он не переживет предательства от тебя, - Марс взял мою руку и с надеждой посмотрел в мои глаза.
  - Я постараюсь, - ободряюще улыбнулась я.
  Придя к себе, я бессильно упала на кровать. В голове металась только одна мысль: 'Что же мне делать?' Бумаги определенно в кабинете - нужно найти их и в удобный момент выкрасть. А еще стоит разыскать Оливера и предупредить, что совсем скоро нам придется бежать отсюда, чтобы он был готов.
  Я потянулась к тумбочке, стоящей около кровати и достала из небольшого кожаного мешочка маленькую капельку крови в серебре. Сегодня ты сделал мне предложение, но я никогда не смогу стать твоей женой Артур. Хотя желание сделать меня своей - это тоже очень дорогой подарок. На глазах навернулись слезы. О небеса, я не хочу вредить ему, но не могу поступить иначе!
  
  Артур Кемплийский
  
  - Дьявол, да что же ты творишь! Ты же ставишь не только свою, но и ее репутацию под удар. Неужели ты не понимаешь!
  - Я король, мне все равно, кто что будет говорить. Если надо будет я собственноручно буду закрывать особо громкие рты.
  - Ты очень рискуешь, Артур, так нельзя.
  - Я сделал ей предложение. И она согласилась.
  - Что?! Не может быть! Ты с Жизериль помолвку расторг?
  - Нет, я сделаю это завтра.
  - Мы через неделю уедем на фронт. Ты хочешь заставить свою новоиспеченную невесту ждать тебя здесь и переживать. Не слишком ли жестоко?
  - Я не знаю, я люблю ее, Марс, и ничего не могу с собой поделать. Я хочу ее, а государство хочет моего наследника. Мы поженимся с ней в конце недели, а потом я уеду. И все будут довольны.
  - За неделю?! Но мы ничего не сможем подготовить к королевской свадьбе за неделю. Такие свадьбы готовятся несколько месяцев!
  - Вы готовили мою свадьбу с Жизериль, которая должна была состояться через месяц, значит часть торжества уже подготовлена. Доведите все до максимально приемлемого уровня - этого будет достаточно. Гостям, приглашенным на церемонию, отправьте письма с извинениями. Все понятно, Марс?
  - Предельно. Корни спросила, может ли бывать в твоем кабинете, когда ты работаешь. Сказала, что хочет больше проводить времени вместе. Что мне ей сказать?
  - Что я не против. Мне тоже будет спокойнее, если она будет рядом. Но мне кажется, что тебе эта идея не кажется хорошей. Почему?
  - До того, как попроситься бывать в твоем кабинете, она спросила, для чего вчера приезжали люди. За время моего служения во дворце я видел много девушек, но ни одна из них не интересовалась политикой...
  -И что с того? Ты же и сам знаешь, что она не похожа на обычную девушку. Твои тревоги надуманные, Марс.
  - Хорошо, если так.
  
  Майя Горт
  
  С утра пораньше, даже не позавтракав, я пошла к Оливеру. Нужно было предупредить его, не попавшись на глаза при этом большому количеству свидетелей. Хотя за это можно было не переживать - вставала я по-солдатски рано, и весь замок еще спал, когда я выходила на прогулку. Оливер безмятежно спал в конюшне на сеновале. Хотела бы я быть такой же расслабленной. Всю работу ведь выполняю я, а он только должен придерживаться легенды и сбежать со мной, когда придет время. Хотя если нас поймают, его голова окажется на плахе вместе с моей. Тоже не очень приятно.
  Я пнула парня ногой. Послышалось ворчание, но глаза парень не открыл так, что пришлось ударить его еще раз.
  - Вставай, увалень, дело есть.
  - Кого там принесло? Жить что ли надоело? - но открыв глаза и увидев, кто перед ним, Оливер быстро очнулся ото сна и вскочил на ноги. - Миледи? Что привело вас сюда в такой час?
  Я взяла его за руку и потянула за собой вглубь конюшни.
  - Времени осталось немного, - тихо сказала я, когда мы скрылись от посторонних глаз, - все решится в течение недели, будь готов к тому, что придется срочно убегать.
  Оливер сосредоточенно кивнул.
  - Узнай, как нам будет проще всего сбежать. Может где-то есть старый подземный тоннель или какой-то участок стража охраняет меньше. Когда узнаешь это, в той стороне в лесу подготовь лошадей и все необходимое. Через пару дней я снова приду сюда узнать, как ты справился. Будь готов.
  - Хорошо, госпожа. Я постараюсь все устроить.
  - Вот и славно, - я ободряюще сжала плечо парня, - скоро все кончится, и мы окажемся дома. Король щедро наградит нас за службу, надо только еще немного постараться.
  С этими словами я оставила человека. Теперь нужно постараться как можно скорее вернуться в сад у восточного крыла, пока меня не заметили. Конюшни располагались в западной части дворца, и чтобы вернуться назад мне нужно было пройти через открытую площадь перед входом в королевский дворец. Это было самым сложным испытанием на моем пути, потому что все, что происходит перед дворцом как на ладони у тех, кто не спит в этот час.
  Вот королевских дворник одиноко метет брусчатку, где-то на заднем дворе кричит кухарка на своих поварят. И больше кроме шума колышущейся от ветра листвы ничего не слышно. Дворец казался словно заколдованным.
  Я быстрым шагом пересекла площадь и почти спряталась в тени деревьев королевского сада, как вдруг меня окликнули.
  - Корни, доброе утро. Отчего же ты не спишь в такой ранний час?
  Сердце ушло в пятки и затаилось там. Это был Марс. Как он меня заметил? Неужели за мной следят?
  - Доброе утро, Марс, - я постаралась как можно безмятежнее улыбнуться парню, - солнышко уже встало, вот я и решила, что и мне пора. Здорово гулять по саду, пока еще нет сильной жары. А ты почему не спишь? Твой король вроде вчера заснул сном младенца, мог бы, и ты отдохнуть.
  - К сожалению, пока Его Величество отдыхает, его обязанности выполняю я. Без короля государство не может существовать и часа, так что приходится брать на себя часть обязанностей, чтобы Артур успевал отдыхать.
  - Я рада, что у Его Величества есть такой помощник. Ты его очень выручаешь, спасибо тебе, Марс.
  - Я тоже рад, что в его жизни появилась такая девушка, как ты, Корни. Ты будешь хорошей королевой для Латании, лучше, чем Жизериль когда-либо могла бы стать, -мальчик тепло мне улыбнулся.
  Так он сказал ему, Марс все знает. Значит это был не сон, и он действительно сделал мне предложение.
  От счастья, переполнившего меня, я бросилась Марсу на шею.
  - Ты знаешь, Марс! Он рассказал тебе! Я так счастлива, если б ты знал! И я так люблю его! Я не граурженка, но постараюсь сделать все для благополучия и процветания Латаниии, я обещаю. Эта земля будет гордиться мной, вот увидишь!
  - Я уже горжусь тобой, Корни, ведь благодаря тебе Артур стал намного счастливее. Я никогда не видел его таким спокойным и умиротворенным, каким он сейчас выглядит. Он начал спать, он проспал весь вчерашний день и ночь, меня это очень радует. Да и весь дворец, я думаю. Государству нужен здоровый король, а последнее время он себя просто истязал работой. Артур сказал, что хочет, чтобы вы поженились через неделю, до того, как мы уедем на фронт. Я уже отдал поручение матери подобрать платье для твоего свадебного наряда, сегодня тебе нужно будет прийти к ней, чтобы она могла поработать над выкройками.
  Он хочет, чтобы мы поженились через неделю. Глаза наполнились слезами. О небеса, за что вы так жестоки со мной!
  - Марс, а где сейчас Его Величество?
  - Он еще в постели, но попросил, чтобы ты подождала его в библиотеке, он скоро подойдет туда. Ты иди, а мне еще нужно узнать о том, как идут приготовления к походу.
  - Беги, конечно, увидимся еще сегодня, - Марс вежливо улыбнулся, поклонился и оставил меня в парке в гордом одиночестве.
  Что ж, мне не сложно и подождать. Рада, что Артур смог отдохнуть. В голове была только одна мысль, и она не давала мне покоя - как найти бумаги и сбежать до того, как меня поведут под венец? Из-за того, что наша помолвка стала большой неожиданностью для всех, свадьба пройдет достаточно тихо, и своим подданным Артур представит меня уже после. Если я сбегу до свадьбы, я хотя бы смогу уберечь достоинство Артура - уж лучше сбежавшая невеста-шпион, чем королева латанийской земли. Хотя ситуация как ни крути скверная.
  Книга лежала на том же месте, где мы ее вчера оставили. Думаю, Артур не будет против, если я начну без него.
  Я села в кресло и открыла древний фолиант. Со страниц пахнуло пылью и книжной плесенью, но листы выглядели такими свежили, будто рукопись только вчера была закончена. Магия? Очень может быть. На первой странице красовался витиеватый рисунок с мордой какого-то дикого зверя, под которым было начертано: 'Сказание о земле латанийской - земле демонов. Читать потомкам рода Кемплийских, чтобы знать правду о народах Шести земель'. Чтобы знать правду о народах? Какую правду?
  - Не смогла устоять перед соблазном, - томно прошептали мне на ушко.
  От неожиданности я подпрыгнула и ударила головой нависавшего надо мной Артура прямо в челюсть. Его Величество ойкнул от удивления и сделал пару нетвердых шагов в сторону, потирая многострадальное лицо.
  - Ты чего дерешься с утра пораньше, дорогая.
  - А нечего пугать меня было! Так заикой и останусь.
  - Ну вот тебе и доброе утро, - наглец стоял и делал вид, что он глубоко задет, - не успел сделать предложение, а она уже тебе скандалы закатывает, - и тут же как ни в чем не бывало потянул меня на себя, - доброе утро, Корни.
  Какие же сладкие у него губы, я, наверно, никогда не привыкну. Ноги стали ватными и сердце застучало быстро-быстро. Весь мир исчез, и остались только мы вдвоем и наш поцелуй. Артур такой теплый и сильный - в его объятиях мне так спокойно, как будто все хорошо, нет ни каких проблем.
  - Я проснулся сегодня, - Артур нежно заглянул ко мне в глаза, - и подумал, что надо вставать и заниматься делами. И от этой мысли мне стало так грустно, что просто хотелось провалиться в бездну к демонам, лишь бы не делать этого. Но потом я вспомнил, что ты теперь моя невеста и ждешь меня здесь, и поверь - в тот момент во всех Шести землях не было граурга счастливее. Спасибо, что ты у меня есть.
  - А ты у меня, - какой же он романтик. - Доброе утро, любимый.
  Артур зажмурился, и на его лице расплылась довольная улыбка.
  - Как же приятно. Всегда называй меня так. Думаю, Марс скоро придет известить нас о приготовленном завтраке, так что давай поскорее разберемся с книгой.
  Мы сели на диванчик рядом, Артур положил свою ладонь мне на бедро. Тепло его руки обжигало, посылая в голову самые неприличные мысли. Сосредоточиться я не могла.
  - Книга сама по себе очень интересная, но Урсул писал ее уже после смерти жены как предупреждение для потомков об опасностях, которые таят для нашего народа остальные пять земель, поэтому в книге много историй, связанных с Лици. Открой на сто второй странице, там есть отрывок, который мне очень нравится.
  Ну, давай посмотрим. Перелистнув страницы и найдя нужную, в глаза мне сразу бросился заголовок: 'Как я нашел свою королеву'. Я вопросительно глянула на мужчину.
  - Тебе это понравится, почитай, - уверенно улыбнулись мне в ответ.
  Урсул писал: 'Это была моя первая дипломатическая поездка к эльфам в качестве короля нового народа. Сказать, что я боялся - это ничего не сказать. Все воспринимали нас как демонов и ни один народ, кроме дриад не хотел заводить с нами торговые отношения, но выжить в изоляции мы бы просто не смогли, поэтому я должен был что-то придумать...
  ...встретили нас очень холодно. Эльфы такие напыщенные - они не стали бы с нами даже разговаривать, но они боялись. Они все нас боялись, как один. Дети при виде нас начинали плакать, матери прятали их за спину, мужчины тянулись к оружию. Но мне было плевать: этих бесхребетных тварей я видеть не желаю, но ради моего народа я буду им улыбаться...
  ...в нашу честь вечером был дан бал в Главном дворце Амаринга, столице Северного леса, на котором были и дриады тоже, которые хоть немного, но разряжали до предела накаленную обстановку. После того, как все официальные речи были произнесены, я без цели слонялся по танцевальной зале. Заговорить со мной не пытались, не говоря уже о том, чтобы пригласить на танец. Конечно, король демонов - да любая в обморок упадет, если я только к ней приближусь.
  В зале было место в тени, около колонны, где можно было скрыться от чрезмерного внимания, но при этом находиться на торжестве и оценивать то, что происходит вокруг. Именно туда и направился. Но каково же было мое удивление, когда я обнаружил на облюбованном мною месте миленькую эльфийку, которая явно была чем-то обеспокоена. Поняв, что и здесь мне не найти покоя, я уж было собирался уйти, но эта девушка бесцеремонно схватила меня за руку и потянула на себя. От такого неожиданного поведения я аж дар речи потерял.
   - Эй, подожди, не уходи, пожалуйста, - говоря это, она все время озиралась по сторонам, - здесь места много, на двоих хватит.
  - Ну хорошо, - я постарался аккуратно высвободить руку, но девушка вцепилась в меня мертвой хваткой, совсем позабыв о приличиях, - но ты ведь знаешь, кто я такой.
  - А? Да, ты из делегации граургов, которые приехали сегодня, - ее мысли, кажется, витали совсем далеко, - слушай, а ты можешь мне немного помочь.
  Немного помочь? Эльфийка, да еще и такая хорошенькая просит меня о помощи? И, судя по всему, она меня совсем не боится и не знает, кто я такой. Как интересно, подумал я тогда.
  - Можешь сделать вид, как будто очень увлечен мной и буквально глаз не можешь отвести. В зале есть человек, который хочет взять меня в жены, а я не хочу, ну ты понимаешь, просто подыграй мне, хорошо?
  Если бы я не был великим и ужасным королем граургов, я, наверно, катался бы по полу со смеху, а так я просто широко улыбнулся ей и кивнул.
  Что произошло дальше надо было просто видеть...'
  - А твоя бабушка умела развлекаться? - засмеялась я.
  - Вот уж точно. До какого момента дочитала?
  - До момента, когда она пригласила Урсула поиграть своего воздыхателя.
  - А-а. Моя бабушка, это Урсул напишет позже, была единственной дочерью очень почитаемого в Северном лесу генерала с очень строптивым характером. Так вот, увидев одну из первых красавиц земли с главным врагом эльфов - с королем, которого побаивалась даже Аурелия, с которой они дружили, эльфы обезумели. Музыка вмиг смолкла, танцующие пары сбились в кучку, особо чувствительные барышни грохнулись в обморок, даже эльфийский монарх и тот не нашелся, что сказать. Но бабушка с дедушкой отыграли до конца. Дед пишет, что такого отчаянного флирта ни до ни после в своей жизни он не видел.
  - И что было потом?
  - Бабушка узнала, что дедушка тот самый король граургов, уже когда он сделал предложение и предложил уехать в Латанию вместе с ним в качестве королевы граургов. Другая бы на ее месте просто бы забилась бы в истерике, но Лици лишь рассмеялась и сказала, что вляпаться по самые кончики ушей - это то, что она умеет делать лучше всего. Именно во многом благодаря первой королеве граургов перестали бояться. Она умела очаровать любого, к тому же ловко усмиряла темперамент мужа. Королева Литиция - действительно великая женщина.
  - Хотела бы я стать хоть немного похожей на нее. Я всегда любила историю, когда я читаю о времени великих королей и королев прошлого мне всегда хочется перенестись в то время и стать его частью, а не сторонним наблюдателем.
  - Корни, - Артур взял меня за руку и заглянул в глаза, - через неделю ты станешь моей женой, и тогда уже мы будем творить историю. Если мы с тобой постараемся, то народ вспомнит и нас благодарностью.
  - Все получится, - я обняла своего мужчину, - вот увидишь.
  - Спасибо тебе. Я думаю на сегодня, того, что мы прочитали нам хватит, ты можешь прийти сюда и продолжить в любое время. А сейчас пошли позавтракаем, и после мне нужно будет заняться другими делами.
  
  После завтрака с моим королем на летней веранде, я отправилась к госпоже Дюрей, чтобы обсудить с ней фасон свадебного платья. При входе в пошивную комнату на меня набросились портнихи.
  - Миледи, мы так рады за вас. Госпожа Дюрей нам уже все рассказала! Вы будете прекрасной королевой, миледи, хоть вы и не граурженка, вы такая добрая и Его Величество любите, мы видели, как вы с ним по саду гуляете. Он на вас так смотрит - вы такая счастливая!
  - А ну-ка тихо! - в комнату вошла главная портниха. - Что вы тут расшумелись, все за работу.
  Госпожа Дюрей подошла ко мне и очень крепко меня обняла.
  - Марс пришел вчера поздно вечером и сказал, что Его Величество сделал вам предложение, и свадьбу нужно сыграть быстро, до того момента, пока они не отправились в поход. Хоть мне и не нравится, что король хочет оставить молодую жену сразу после свадьбы тосковать в замке одной, видимо, у мальчика просто нет другого выбора. Что ж, даже за такой короткий срок, я все равно постараюсь вам сшить такой платье, что Его Величество не сможет отвести от вас глаз, - портниха тепло мне улыбнулась, - я еще тогда поняла, во время праздника Мира, что между вами что-то есть, вы так переживали из-за того красного платья, понравится ли оно Его Величеству. Это было видно по вашим глазам.
  Вот уж читательница женских сердец, совсем меня смутила.
  - Спасибо Вам, миссис Дюрей, за добрые слова. Я счастлива быть невестой Его Величества.
  Мы смотрели платья не меньше часа, но, в итоге, остановились на классическом атласном платье под грудь.
  - Это отличный выбор, миледи, - похвалила меня портниха, - оно будет прекрасно подчеркивать вашу стройную фигурку, и пошью я его быстро. Вот увидите, Его Величеству очень понравится!
  А потом были снятие мерок, и примерки, примерки, примерки. Вроде добрые женщины с виду, но набросились как фурии и продержали меня у себя до самого вечера. Хотя я особо от них не отбивалась. Нужно было подумать над тем, что же делать дальше. Может стоит все рассказать Артуру, пока не поздно? Может быть он меня даже простит? Да кого я обманываю - он отрубит мне голову, прежде, чем я успею сказать 'прости', и я не спасу ни себя ни своего отца. Даже если моя судьба - умереть здесь, отец не заслужил смерти из-за того, что его дочь глупая влюбленная курица. Нет, я не могу его предать, и другого выхода, как только завершить начатое у меня нет. мВ свои покои я вернулась под вечер, выжатая как лимон. Завтра обязательно надо узнать, где хранятся бумаги, иначе я могу не успеть. Приняв ванну, я забралась в постель и сразу же уснула. Последняя моя мысль была об Артуре.
  
  После завтрака и утренней примерки я направилась прямиком в кабинет короля. Марса нигде не было, как и Артура, а это значило только одно - они работают, и, вероятнее всего, обдумывают поход, до которого осталось так мало времени.
  Со слов служанок, я узнала, где находится кабинет Его Величества. Все старались мне помочь и были добры, хотя еще пару дней назад окружающие не замечал меня не более, чем какую-то высокородную графиню-выскочку. Удивительно, как же быстро по дворцу разносятся новости.
  Кабинет располагался в центральной части замка, как раз напротив центральных ворот. Остановившись перед огромными деревянными дверями, я медлила. А вдруг у него там военный совет с кучей генералов? И тут захожу я, как хозяйка, вмешиваюсь в дела мужчин - это может подорвать авторитет моего короля. Может быть стоит повременить? А если я пропущу что-то важное, и не успею завершить дело вовремя. Нет, стоит рискнуть.
  Я приоткрыла дверь и прислушалась. В комнате было тихо, до уха доносился лишь негромкий разговор двух людей. Скорей всего, это Марс и Артур, если проскользну незаметно, то не помешаю им.
  Я проникла в королевский кабинет в лучших традициях шпионов Маркуса и села на свободное кресло, стоящее в углу комнаты. Мужчины были увлечены рассматриванием карты, которая лежала у Артура на столе. Это был небольшой, нечем не примечательный кусок бумаги, который сложно было бы найти в этой огромной комнате, если не знать, где искать.
  - ...сейчас люди в Диких землях и попытаются напасть первыми, чтобы быть в более выгодном положении. Сейчас они ведут войну на нашей земле, которую мы знаем, к тому же количество солдат у нас больше - все против них, но Маркус не пойдет в наступление, не имея козыря в рукаве. Вопрос в том, что он задумал?
  - Думаете, стоит подождать, чтобы узнать, что он задумал?
  - Хм, надо подумать... нет, ждать тоже не имеет смысла, к тому же, это может быть опасно. Разведчики донесли, что они идут с запада, отправим часть войск под началом Морвальса им на встречу, а сами попытаемся зайти через Восточный хребет и ударить с тыла. Это посеет панику в их рядах и подорвет желание воевать с нами.
  Артур задумчиво посмотрел перед собой, размышляя над планом, и тут же заметил меня. Мужчина от неожиданности вскочил, чуть не сбив с ног бедного Марса.
  - Принцесса? - он выглядел так, как будто самого Латаниеля перед собой увидел. - Когда вы вошли? Мы не заметили вас.
  Это удивление было таким искренним, что я невольно залюбовалась. Эх, есть еще порох в пороховницах.
  - Вы были так увлечены беседой, что я постаралась не тревожить вас, - я состроила мое самое невинное выражение лица, - видно, у меня это прекрасно вышло. Но что-то я не припомню, Ваше Величество, чтобы еще вчера меня кто-то называл принцессой.
  - Так как вы теперь моя невеста, то вам автоматически присваивается статус принцессы Латании. Но, не беспокойтесь, называть вас так долго не будут, - Артур, обошел стол и подошел ко мне, на его лице играла улыбка победителя, - ведь совсем скоро вы станете моей королевой.
  С этими словами, Артур, словно рыцарь в сияющих доспехах, сошедший со страниц женских романов, сел передо мной на одно колено и поцеловал тыльную сторону моей ладони. У-у, вот же ж дьявол, наверно он чувствует, как я таю от таких его поцелуев. Если бы не Марс и все эти условности светского общества. Хотя нет, условности бы нас не остановили, все дело в этом противном человеческом мальчишке! М-да, я уже совсем как оркиня стала думать.
  - Доброе утро, моя королева, - прошептал Артур, нежно заглядывая мне в глаза.
  Надо бы тоже ему чем-то ответить, не все же этому демону девичьи сердца покорять.
  Я наклонилась так, чтобы мои губы были на уровне его уха, и, вложив в голос как можно больше интимности, прошептала.
  - Доброе утро, мой король! Я всю ночь думала о вас. В спальне было так холодно и одиноко одной. Знаете, я не люблю ночные рубашки и обычно сплю голой... Артур красноречиво сглотнул, кажется, забыл король на мгновение даже дышать. Вот это напряжение! Я тихо про себя посмеивалась. Что ж, в следующий раз будете знать, как меня дразнить, Ваше Величество.
  Я отстранилась и заговорила как ни в чем не бывало.
  - Доброе утро, Марсел! Прекрасное утро, не находите? Не поделитесь с хрупкой девушкой тем, что вы сейчас обсуждали? У меня были занятия карточтения и политики в свое время, может быть я смогу быть полезной.
  - Нет, - вмешался Артур, не дав слуге произнести ни слова, - все, что мы сейчас обсуждали - это давно решенный вопрос, там нечего обсуждать. Лучше расскажите, Корни, как начался ваш день.
  Эх, вот значит как! С человеческим мальчиком шестнадцати лет ты можешь этим поделиться, а со мной нет? Ну что же, скрывай если тебе так проще.
  - Сегодня было замечательное утро! - я принялась корчить из себя исключительную дурочку, наблюдая за тем, что будет делать Артур. - Проснувшись, я поняла, что хочу завтракать и Дора, моя служанка, принесла мне очень много вкусной еды....
  Артур встал с колена и вернулся за свой рабочий стол. Он многозначительно посмотрел на Марса, после чего тот откланялся и вышел, не нарушая моего вдохновенного рассказа.
  - ... знаете, Ваше Величество, еда в вашем замке просто отменная! Так бы и завтракала, обедала и ужинала весь день без передышки. Но, к сожалению, все хорошее кончается и... Король медленно и как можно тише свернул карты и убрал их в один из правых ящиков своего стола - мне не было видно в какой, потому что внутренней частью стол Артура повернут к окну. Не беда - все, что нужно, я уже видела, дело осталось за малым.
  - ...мне пришлось идти на примерку платья, где госпожа Дюрей меня добрых два часа мучила! Не женщина, а дьявол во плоти! И почему только меня она мучает? - плаксивым голосом спросила я.
  - Потому что мой костюм уже давно сшит, - улыбнулся мне мужчина, - Корни, я бы с удовольствием прогулялся бы с тобой. До свадьбы и моего отъезда остается так мало времени, а я еще не успел насладиться твоими объятьями. Поэтому сегодня моими делами позанимается Марс и мои советники, а мы проведем день вместе. Согласна?
  - Ну конечно! Я так рада, - я подбежала и крепко-крепко обняла Артура, - спрячемся ото всех, чтобы нас даже Марс не нашел.
  В любимых глазах загорелись бесовские огонечки. Вот он мужчина, которого я люблю!
  
  До поздней ночи мы с Артуром гуляли, не отпуская руки друг друга ни на секунду. Никто даже не пытался нас остановить - обитатель замка как будто бы забыли о существовании своего короля и просто игнорировали нас, когда мы проходили мимо. Ох уж этот Марс, просто волшебник. Артур рассказал мне много удивительных истории, которые происходили с ним в жизни. Они были и веселыми, и грустными, были и истории про наше общее детство, мне казалось, что их мой жених вспоминает с особым трепетом. Так мне хотелось бы думать.
  - Когда я был еще маленьким, мы с отцом около года прожили в Велинии. Так нужно было для государства. И именно там я познакомился с девочкой Майей, которая и дала мне кольцо, которое висит у меня на шее. Она подарила его мне в знак признательности за мой подарок, кулон с рубином. Каждый граург, который увидит этот подарок должен будет помочь его хозяину вне зависимости от расы. Хотя вряд ли эта глупышка тогда понимала, насколько мой подарок ценен, - король тепло улыбнулся своим воспоминаниям.
  До своих покоев я добралась уже под вечер.
  -Артур, это был просто замечательный день! Я так рада, что мы провели его вместе.
  Как же я его люблю! Пусть мы недолго будем вместе, но этих воспоминаний о нем, его теплых губах и объятьях мне хватит до конца моей жизни. Которая может оборваться уже совсем скоро...
  - Я тоже рад, что нашел тебя. До похода еще пять дней, а я не представляю, как покину тебя. Но и брать тебя с собой - это очень плохая идея.
  - А давай завтра встанем пораньше и прокатимся на лошадях с утра?
  - Отличная идея, но завтра все-таки мне придется позаниматься делами.
  - Как и мне, госпожа Дюрей с меня шкуру спустит и не посмотрит, что я принцесса, если я на примерку не приду.
  Да уж, она может, - рассмеялся Артур. - Тогда до завтра, моя принцесса.
  Его Величество поцеловал мою ручку и скрылся в коридорах замка. Что ж пора бы мне отдохнуть.
  Спать совершенно не хотелось, поэтому я решила пойти в мой сад и подумать. На душе было тяжело. Если Оливер найдет лазейку, через которую мы сможем ускользнуть, то мой побег придется совершать уже завтра. Где лежат бумаги я знаю, но ключ он кабинета Артур носит всегда с собой, а значит завтра мне придется его выкрасть.
  Я села на землю и прислонилась спиной к какому-то огромному горшку с цветами. Артур, милый, я хочу быть с тобой! Я никого и никогда так не любила, как тебя! Но они не оставили мне выбора. Что еще я могу? Только подарить тебя свой последний прощальный подарок...
  
  - Уйти можно через западную часть замка, недалеко от кухни в стене есть небольшая трещина, кладка там разрушилась и образовалась щель - достаточно, чтобы вылезти. Нужно будет пройти немного по улице, но почти сразу на той стороне города начинается лес, так что вероятность того, что нас засекут стражники ночного патруля самая минимальная. Лошадей вывести не получилось - из-за того, что солдаты готовятся к походу, сейчас каждая лошадь на счету, но я заготовил заплечные сумки со всем необходимым в чаще, так что без лошадей хоть и получится дольше, но добраться до границы ресурсов у нас хватит.
  Пока королевский конюх с Артуром обсуждали, какую лошадь Его Величеству лучше всего взять в поход, у меня нашлась минутка, чтобы поговорить с Оливером.
  - Хорошая работа, хвалю, - сказала я, поглядывая на короля. - Если все пройдет гладко, то уйдем сегодня ночью, будь готов. Не забудь приготовить хороший меч для меня.
  - Слушаюсь, миледи. Удачи вам, сегодня, - с этими словами он взял мою лошадь под уздцы, и мы направились прямиком к королю.
  Настроение было ниже некуда. Хоть Артур и пытался развеселить меня, а я изо всех сил старалась выглядеть веселой и радостной, из головы все никак не уходили тяжелые мысли. Артур чувствовал мое настроение, и не понимал в чем дело, от этого ему тоже было не по себе.
  Мы остановились на той самой полянке, где я в первый раз оказалась с ним наедине.
  - Что такое, Ваше Величество, - улыбнулась я, - что вы задумали? Почему мы здесь?
  Артур слез с коня и подошел ко мне.
  - Корни, расскажи мне, что у тебя случилось? Я же вижу, что что-то не так. Я чем-то обидел тебя?
  Он смотрел на меня снизу, такой сильный, но такой нежный. Сердце разрывалось оттого, что придется причинить ему боль.
  Я тоже спустилась вниз и прижалась к любимому мужчине.
  - Нет, ты ни в чем не виноват. Просто все как-то быстро: я меньше месяца приехала в Золотой дворец, но уже совсем скоро стану королевой огромной земли. Все это пугает меня, несмотря на то, что я очень сильно хочу быть с тобой.
  - Корни, - король прижался щекой к моему лбу, - ты самое лучшее, что происходило со мной за очень долгий промежуток времени. Потерять тебя сейчас, даже учитывая то, что мы знаем друг друга так мало, равносильно смерти для меня. Поэтому я хочу, чтобы ты стала моей женой. Ничего не бойся, это всего лишь свадьба, мы останемся теми же, так же, как и наши чувства друг к другу. Все будет хорошо.
  Я с благодарностью улыбнулась ему.
  - И как такого милого короля до сих пор не околдовала какая-нибудь граурженка, это же просто невероятно.
  - Просто я ждал тебя. Давай поскорее вернемся во дворец, а то скоро меня будет Марс искать. Мы уже почти доехали до дворца, но вдруг Артур меня окликнул. Его голос был холодным и каким-то отстраненным.
  - Корни, я прошу тебя только об одном: я многое могу простить тебя, я всегда поддержу и защищу тебя, ничего не потребовав взамен, но об одном прошу тебя - никогда не предавай мое доверие к тебе. Это единственное, что я не смогу тебе простить.
  Я промолчала. Прости любимый, именно это я сегодня и собираюсь сделать.
  
  После дневной примерки платья я отправилась к госпоже Раскенери по одному очень важному делу. На пороге дома посла Сетуи меня встретили объятьями и причитаниями.
  - Корнелия, я так счастлива! До меня дошли вести о вашей свадьбе с Его Величеством. Это же просто чудесно! Оркам и граургам уже давно пора помириться, и этот брак будет всем на руку. Но, - женщина заговорщицки мне улыбнулась, - я слышала, что это не просто выгодный союз двух земель. Поговаривают, что Его Величества без ума от вас.
  Я нацепила маску светского равнодушия. Оркам, с которыми ты близко не знаком, не стоит показывать свои истинные чувства - они могут использовать это против тебя
  - Ох, миледи, вы меня право смущаете! Его Величество добр ко мне, я благодарна небо, за то, что мне выпала честь стать его женой, - прости Артур, что я так небрежно высказываю свою любовь к тебе! - У меня к вам есть одна просьба, очень деликатная
  - Что случилось, миледи, я вся во внимании, - на лице у оркини появилась неподдельная тревога, - вы больны?
  - Нет, что вы, что вы, - я наклонилась к ней поближе и кратко изложила суть своей проблемы. На лице госпожи жены посла расплылась улыбка.
  - Что ж, миледи, с этим вы пришли как раз по адресу.
  
  Вечер незаметно подкрался, заполняя собой все окружающее пространство, лениво переходя в звездную летнюю ночь. Вечер хорошее время для граургов, работающих в замке: они могут со спокойной душой закончить свою работу и не спеша отправиться в свои дома, чтобы встретиться с семьей, поесть вкусный ужин и поиграть с детишками. Вечер также хорошее время для парочек, ведь именно вечером случаются самые пылкие признания, которые иногда перерастают в не менее пылкие ночи. Вечер - это время, когда можно расслабиться и наслаждаться жизнью и ее красотой.
  Но этот вечер был для меня одним из самых сложных моментов, которые я когда-либо переживала в жизни. Я стояла в радужном коридоре и невидящим взглядом смотрела вдаль, на город, расстилавшийся за стеной Золотого дворца. В замке все уже давно спали, кроме охраны, дремавшей на своих постах и лениво прохаживающейся по коридорам - время было довольно позднее.
  Я попросила Марса сделать так, чтобы сегодня вечером Его Величество был у себя в покоях и никуда не уходил. Помощнику моя затея явно не нравилась, но, на удивление, он не стал протестовать. Значит Артур сейчас у себя и ничто не помешает мне осуществить мой план. Надо только решиться, мне бы еще немного времени. Но время словно песок - неумолимо утекало сквозь пальцы. Решайся, Майя, сейчас или никогда.
  Слишком быстро я преодолела расстояние, разделяющее наши комнаты. Сердце отчаянно билось в груди, в висках стучала кровь. От страха мне было так плохо, что хотелось развернуться и побежать со всех ног подальше от этих королей и их интриг, туда, где покой и безопасность.
  Передо мной выросла дверь королевской опочивальни. Я повернула ручку и тихо проникла внутрь. Как я и предполагала, он не спал, а сидел за столом и писал какие-то бумаги. Верх камзола был сброшен и небрежно лежал на кресле у камина, на плечах красовалась белая рубаха, расстегнутая на груди, которая выгодно оттеняла иссиня черные волосы мужчины. Лицо выражало серьезную сосредоточенность, еще больше подчеркивая его демоническую красоту. Дверь закрылась, зло скрипнув напоследок. От этого звука Артур вздрогнул, и поднял глаза, чтобы посмотреть на источник и шума и увидел меня.
  - Корни, что ты тут делаешь? - он встал из-за стола и настороженно подошел ко мне. - И почему ты в плаще?
  И это единственное, что ты заметил? Да я два часа провела в ванной, натирая себя разными маслами, и еще два у зеркала: собрала локоны, накрасила глаза и губы.
  Не отрывая от короля глаз, я потянула за петельку, и мягкая ткань с легким шорохом упала к моим ногам. Пару секунд мужчина был в ступоре, но по мере того, как к нему приходило понимание, его глаза становились все больше и больше.
  - Корни... - выдохнул Артур.
  Я стояла перед ним в белой кружевной ночной сорочке, но она была настолько вызывающе невесомая и в то же время пикантно подчеркивала мою фигуру в нужных местах, что предстань я перед Его Величеством даже без одежды - это и то бы не выглядело бы настолько откровенным, чем мой наряд. Виолетта и впрямь волшебница - доверить ей выбор белья было правильным решением. А выгодно подобранный макияж лишь усиливал мою красоту и хрупкость.
  - Артур, я хочу сказать, что...
  - Нет, - мужчина резко отвернулся от меня. Вот это самообладание, ничего себе. - Корни, наша свадьба состоится через четыре дня, тебе не стоило приходить ко мне в таком откровенном наряде ночью. Я не прикоснусь к тебе, пока мы не поклянемся друг другу в вечной любви. Надень плащ, и я попрошу стражу проводить тебя до твоих покоев. Тебе нужно выспаться, завтра будет новый день, и я обязательно найду тебя в замке, и мы побудем вдвоем...
  - Нет, Артур, я не уйду.
  Я подошла к любимому и вызывающе прижалась грудью к его широкой спине.
  - Послушай, я не буду ждать четыре дня, чтобы ты дал мне клятву, провел со мной одну ночь и уехал на войну. Ты оставишь свою молодую жену здесь, одну в этом холодном замке, без возможности помочь тебе. Это не справедливо ко мне. Пусть у нас есть не так много времени до твоего отъезда, но я собираюсь провести с тобой каждую секунду вместе до разлуки, и никому не отдам тебя, слышишь? Ты мой, мне плевать на условности, мне плевать на всех - только ты и моя любовь к тебе имеют значение, - откуда-то появились слезы, хотя я не хотела плакать при нем, - Артур, посмотри на меня.
  Мужчина медленно повернулся, и я смогла увидеть его глаза. Какие же они черные, словно омуты, которые затягивают тебя все глубже и глубже без возможности на спасение.
  - Артур, - прошептала я, - я люблю тебя, только тебя, я должна была раньше тебе это сказать, но как только увидела тебя, я влюбилась, влюбилась без памяти. И единственное, что я хочу - это быть с тобой!
  Я осела на пол и зарыдала. Вся боль, обида и одиночество, так долго хранившиеся в моей душе, теперь вырвались на свободу. Я растворилась в них, мне было все равно, зачем я здесь и что должна сделать. В тот момент я была маленькой девочкой Майей, которая боялась лишиться единственного существа на этом свете, которого так отчаянно любила.
  Я и не заметила, как сильные руки подхватили меня и положили на что-то мягкое, и принялись целовать, оставляя то тут, то там невесомые следы поцелуев. Поняв, что происходит что-то странное, я открыла глаза и уставилась на мужчину.
  - Что ты делаешь, Артур?
  - Я? - он отвлекся от лобзания моей лодыжки и навис прямо надо мной и нежно улыбнулся. - Я думаю, ты права, Корни. Я не хочу никого, кроме тебя. Я люблю тебя, ты солнце, которое наполняет мое сердце светом. Я думаю, ты та самая девушка, и если я потеряю тебя, то жизнь просто потеряет всякий смысл. Мы не обязаны следовать условностям этих чванливых стариков, потому что единственное, что важно и о чем следует заботиться - это мы и будущее, которое мы построим, - он впился в мои губы долгим собственническим поцелуем, - я никому тебя не отдам, Корни.
  - Я верю тебе.
  Я обвила ногами его могучий торс, и наши тела слились в страстном обжигающем танце любви. У меня были мужчины до Артура, но ни один из них не смог мне подарить того наслаждения, что я испытала в объятьях этого демона. Счастье, ни с чем не сравнимое счастье единения душ и сердец.
  Чтобы ни случилось, Артур, ты один всегда будешь моим любимым демоном. И только я с тобой мое сердце будет плакать от радости и от боли одновременно.
  
  Артур уже давно спал крепким сном, собственнически закинув на меня пару своих конечностей. Он выглядел таким безмятежным: морщинки разгладились, и предо мной был уже другой мужчина - не строгий король демонов, а просто парень, который наконец-то нашел свою любимую. Я потихоньку вылезла из его объятий и, найдя ключи от кабинета, лежавшими на краю рабочего стола, быстро оделась вышла. Ни один стражник на всем моем пути не задал мне ни единого вопроса, даже когда я как ни в чем не бывало проникла в кабинет Его Величества - все знали, что совсем скоро я стану тут хозяйкой, а значит король полностью доверяет мне. Карты я нашла быстро, и спрятав их под плащом, скорым шагом направилась к своим покоям. Переодевшись в дорожную одежду, я с тоской в последний раз оглядела свою комнату, и выскользнула за дверь в необъятную ночную мглу.
  
  

Глава 2

  
  Майя Горт
  
  - Мы в дерьме! Они нас окружили. Их там человек сто, и они не дадут нам уйти отсюда живыми.
  - Да ладно? А то я сама не вижу, капитан очевидность! Вместо того, чтобы ныть, лучше бы думал, как нам выбраться. Если ты вдруг решил умереть сегодня, то отойди в сторонку и вспори себе брюхо, лично мне умирать еще рано. И не в такие передряги попадали и ничего! А теперь заткнись и подбери свои сопли!
  Кошмар! Ну зачем мне дали такого бесполезного и глупого напарника?! Если мы и не выберемся отсюда, то только по вине этого идиота, который орет на весь лес.
  Я огляделась. Должен быть способ обхитрить их, удрать из этого леса. Я не могу умереть, меня ждет дома отец и я нужна ему там. Проклятая война! Проклятый король Маркус, который начал это все! Столько людей, столько молодых жизней загублено из-за его гордыни и самовлюбленности!
  Погоню мы заметили примерно через час, после того, как нам удалось скрыться в ближайшем к замку лесу. Думаю, это был Марс. Я знала, что не просто так он встретился тогда мне возле конюшен. Этот парень намного опаснее, чем я предполагала, а я уж точно иллюзий насчет этого человеческого мальчика не питала. И все же он дал нам уйти, пусть и не далеко, но все же. Может быть таким образом он пытается показать мне, кто главный на этой территории. Ели под покровом ночи нам еще удавалось как-то скрываться, то взошедшее на горизонте солнце окончательно загнало нас в тупик.
  - Я пойду посмотрю, где они. Возможно, нам удастся выбраться.
  - Это очень, очень глупая затея, Майя...
  - Лучше, чем ждать тут смерти. Жди здесь.
  Я вынула меч из ножен и, как можно тише ступая по сухому лесному покрову, направилась в сторону подступающего к нам отряда граургов. Сейчас главное унести ноги. Иначе все зря. Не очень-то мне хочется умирать в двадцать пять, когда кроме службы я ничего не видела.
  Лес в Латании в это время года был прекрасен, полон жизни и свеж, он давал мне и моему напарнику хоть и слабую, но защиту. Крона деревьев была достаточно густа, чтобы мой силуэт мог скрыться за листвой. Листочки лежали на земле мягким ковром, отчего шаги мои были совсем не слышны.
  Я потихоньку кралась по лесу, словно тень, которая боится попасть на солнце, потому что оно ее убьет. Недалеко от меня послышались голоса. Сначала тихие, слегка уловимые - они с каждым мгновением становились все громче и отчетливее. Голоса были повсюду: впереди, слева, справа. Они были близко, слишком близко от нас. Видимо Артур не такой уж глупец - бросил на бедную девушку все доступные резервы. Хотя обокрасть его было слишком легко! Видимо правду говорят, что в своем доме граург слабее всего.
   Еще немного времени, и они нас найдут. И тогда все кончится...
  Ну уж нет! Майя, ты не можешь раскиснуть сейчас! И ты не можешь умереть в этом лесу! Это просто невозможно, так не должно быть! Думай, думай! Ищи выход!
  Внезапно голоса послышались совсем рядом. Это были два мужских голоса. Солдаты шли так шумно, что даже на другом конце леса их можно было бы услышать. Они топали как слоны, рубили мечами непослушные ветви деревьев, которые так и норовили выколоть твой глаз. Я спряталась за деревом и прислушалась к их разговору.
  - Куда запропастилась эта стерва?! Почему мы должны без сна и нормальной еды бегать по лесу и искать какую-то бабу? - один из солдат просто негодовал.
  - Потому что этого хочет Его Величество, - второму видимо его негодующий напарник совсем надоел, но снисходительно вел ленивую беседу с другом. Видимо это было его единственным маломальским развлечением сегодня.
  - Вот пусть Его Величество ее и ищет! А то докатились - мы ищем подстилку короля! Подстилку? Это кого ты там подстилкой назвал?! Посмотрим, как ты заговоришь, когда люди разобьют ваше войско в пух и прах благодаря мне!
  Они стремительно приближались к тому месту, где я пряталась. Расстояние между нами стремительно сокращалось, и надо было что-то с этим делать. Если я убью их, у меня будет возможность убежать в ту сторону, откуда они пришли.
  Я медленно вытащила меч из ножен, стараясь не допустить лязганья металла о металл. Действовать надо быстро и бесшумно, чтобы солдаты не подняли тревогу и сюда не сбежалась вся армия. В общем-то, все бумаги у меня, а значит, как бы это жестоко не звучало, я могу оставить Оливера в качестве приманки, а сама сбежать. Успех операции зависит от меня, маленькие пешки не значительны для такой большой и опасной игры, а графский титул поможет мне потом как-нибудь справиться с ночными кошмарами.
  Солдатский патруль был буквально в пяти шагах от меня. Решайся, Майя! Я занесла меч для того, чтобы отправить в последний путь этих двух бедолаг. А ведь у них где-то есть жены и дети, которые любят и ждут их домой. Но не об этом сейчас. Я должна выбраться! Должна сбежать! Еще мгновение и...
  - Не советую этого делать, Корни, - после этих слов я почувствовала холодное острие металла, приставленного к моей шее.
  От неожиданности я выронила меч, который с шумом упал на землю. Солдаты, которых я хотела убить уже стояли подле меня с обнаженными мечами, но выглядели очень растерянными. Еще бы, их сейчас чуть какая-то девчонка не уложила. Со всех сторон к нам приближались все новые и новые солдаты.
  За моей спиной послышались крики.
  - Отпустите меня, я ничего не сделал - это все, все она! Ваше Величество, смилуйтесь! - Оливер рыдал как пятилетняя девчонка. Пусть я этого и не вижу, но зрелище видимо довольно противное. Один из солдат короля пнул его и приказал заткнуться. Спасибо, а то и без него тошно.
  Я, на одних каблуках сапог, крутанулась, чтобы посмотреть на граурга, который меч у моего горла. Хотя я и так знала, кто это был.
  Развернувшись, я заглянула в омут черных глаз, которые сводили меня с ума и готовы были убить меня на этом самом месте.
  - Здравствуйте, Ваше Величество! - я горько улыбнулась. - Простите, я не могу присесть в реверансе - мне мешает ваш меч, приставленный к моему горлу.
  Артур пристально посмотрел на меня. Спустя пару секунд он неторопливо опустил меч на землю. И залепил мне смачную пощечину.
  - В казематы замках их! Отдельно друг от друга. Рорн, - к королю подошел молодой юноша, видимо гонец, - передай генералу Морвальсу, что я просил его лично допросить этого соплежуя! Он знает, что надо делать. А с этой, - Артур угрожающе посмотрел на меня, - я сам разберусь.
  Нас грубо схватили под локти и потащились в замок. Король не пошел со своими солдатами, он вскочил на лошадь и умчался в направлении замка.
  - Умоляю, смилуйтесь! - кричал ему вслед Оливер.
  
  Сидеть в холодной сырой тюрьме с цепями по рукам и ногам было не очень приятным занятием. А осознание того, что вот-вот в дверь этой камеры войдет человек, которого ты любишь всю жизнь и начнет причинять тебе невыносимую боль и унижать тебя - вообще сводило с ума. Лучше бы тогда, когда он подставил меч к моему горлу, я бы дернулась, и сейчас у меня бы не было проблем и моя честь осталась бы незапятнанной.
  Но я не смогла сделать этого, не смогла выполнить задание, и теперь он будет пытать меня до тех пор, пока не выведает все секреты Велинии, а потом убьет.
  Если бы я умела плакать, то точно бы сейчас рыдала навзрыд. Ситуацию хуже вряд ли возможно придумать, я просто в полном дерьме. Планы наступательных операций граурги у меня, конечно же, отобрали. Выкрасть свитки будет практически нереально - они их уж конечно же перепрятали в новое более надежное место и поставили самых лучших воинов охранять такие важные документы. Я бы так сделала.
  Моя операция провалена, а значит домой возвращаться мне нельзя - там без планов наступления меня ждет суд. Рассказать Артуру, что я та самая Майя, с которой он год провел в Руане в детстве? С какой целью? Чтобы он меня помиловал? Да это же просто бред! Я совершила серьезное преступление против его государства, и он как король своего народа не имеет права оставлять меня в живых.
  Поток моих мыслей прервал звук шагов, раздавшийся за дверью моей камеры. Несколько граургов подошли к ней, они что-то оживленно обсуждали. Несколько раз звякнул ключ в замочной скважине, и тяжелая кованная дверь со скрипом начала открываться. Стремительные солнечные лучи заполнили светом пространство моей темницы, заставляя меня щуриться и скрывая от меня лица гостей, нанесших мне визит.
  - Ваше Величество, какие-то еще указания будут? - Артур сделал шаг в камеру, и я смогла раз разглядеть еще двух мужчин, пришедших с ним. Это были фельдмаршал граужскойармии Морвальс и личный слуга и Марсел.
  - Нет, Морвальс, разберитесь с мальчишкой. Но не давите на него сильно - он напуган и сам итак вам все расскажет. Да и сомневаюсь я, что его посвящали в детали - скорей всего, он просто пешка. А я пока поговорю с нашей графиней, - Артур посмотрел на меня, - попросите никого меня не тревожить.
  - Вам нужна охрана для безопасности, Ваше Величество?
  - Нет, спасибо Морвальс, я думаю, что сам справлюсь. Я скоро закончу, можете идти.
  Мужчины поклонились своему королю и ушли. А Артур прошел в мою камеру и медленно закрыл за собой дверь.
  - Графиня фон... как вас там? Аведи? Сольдери? Я не помню точно, да это и не важно, ведь это же ваше ненастоящее имя, так ведь?
  Он смотрел на меня как удав смотрит на мышь, которую хочет проглотить. Графиня фон Авельдери - с таким именем я предстала перед ним месяц назад. И я никогда не поверю, что он забыл это.
  - Ну так? Почему вы молчите, графиня? Вам нечего сказать? А ведь еще вчера вы вели себя совсем по-другому - вы были очень разговорчивы.
  Артур ходил вперед-назад по комнате. Он был зол, но держал себя в руках.
  - А я ведь доверял вам...
  - Простите, Ваша Милость...
  - Простите? Простите?! - Артур метнулся ко мне, схватил меня за плечи и поднял на ноги так, чтобы мои глаза были на одном уровне с ним. - Я доверял тебе! Я думал, что ты - настоящая! Не такая, как все эти напыщенные высокородные девицы, которые даже смеяться, когда им смешно не умеют! Которым всю жизнь вдалбливают, что они должны стать королевами, и потом они готовы друг другу глотки перегрызть, лишь бы их избранник обратил на них внимание! А ты просто лгали мне! Нагло лгала!
  Он держал меня очень крепко, и его руки причиняли мне боль. Из глаз потекли непрошенные слезы. Но король не замечал этого. Ему было больнее, пусть не физически. У него болело сердце, и причина этому я. Артур посмотрел в пол и тихо произнес.
  - Неужели все девушки такие? Неужели короля граургов так сложно любить? Он был таким ранимым и беззащитным в этот момент. Таким знакомым, понятным и родным. Он был моим Артуром, тем мальчиком, в которого я влюбилась много лет назад, а потом встретила здесь в Золотом городе и полюбила вновь. Как бы я хотела, чтобы мы были вместе, чтобы не было между нами пропасти, длиной в жизни.
  Артур резко поднял глаза и посмотрел на меня, как будто хочет испепелить на месте. Если бы я могла убежать от него в тот момент, я бы непременно это сделала.
  - Ведь дело не в том, что ты девушка? Ты шпион Маркуса. И это для него ты выкрала планы наших наступательных операций? И это для него ты лгала мне? Это для него ты прыгнула ко мне в постель?
  Артур отпустил меня, и я мешком осела на землю.
  - Артур, послушай...
  - Я тебе не Артур, а король Латании, Его Величество Артур Кемплийский. И я не буду тебя слушать. Я не знаю, как тебя зовут и не знаю, кто ты. Но это в общем-то не важно. Ты совершила преступление против грауржской земли и по ее законам ты проговариваешься к смерти, - король прищурился, стараясь напугать меня еще больше, хотя я и так была очень напугана, и продолжил. - Я бы мог пытать тебя, долго и без устали, чтобы выведать дальнейшие планы Маркуса в этой войне, но я не стану этого делать. Маркус не такой дурак, чтобы доверит такую информацию такой маленькой пешке, как ты. Да и руки о тебя марать не хочется, ты и так получила слишком много моего внимания. Через два дня тебе отрубят голову. Можете попытаться сбежать, графиня, если хотите, но только я очень сомневаюсь, что вам удастся выбраться отсюда. Да и без свитков, вас, скорей всего, и на родине ждет смерть. Я знаю подчерк Маркуса, он такое не прощает.
  Артур развернулся и пошел к выходу.
  - Артур, - окликнула я его, - мне правда жаль, что так вышло...
  Он постоял пару секунд, не оборачиваясь, а потом вышел за дверь и замкнул камеру.
  
  Время в камере тянулось слишком медленно. Просто невыносимо. Вечером мне принесли еды, лично Марсел. Он зашел в камеру с миской супа и ложкой и протянул все это мне.
  - Поешь, силы тебе еще понадобятся, - сказал мальчик. Кажется, он жалел меня.
  - Зачем переводить на меня продукты, ведь через два дня Артур все равно отрубит мне голову.
  Марсел вздохнул, прошел к стене, у которой была выбита небольшая каменная скамья и сел на нее. Миску с едой поставил рядом.
  - Ты мне всегда нравилась, с самого первого момента нашего знакомства. Мне всегда говорили, что я хорошо читаю окружающих, их души. Может быть, я просто слишком долго живу с граургами, а они очень открытый и живой народ. Но мне казалось, что ты неравнодушна к Его Величеству, и твой интерес не наигранный. Ты совсем не похожа была на тех девушек, которые окружают его и пытаются достичь своих мелких целей с помощью нашего короля. Что с тобой не так? Расскажи мне. И я попытаюсь уговорить Его Величество отменить приговор на твою казнь.
  - Зачем тебе это, Марсел?
  - Потому что я чувствую, что что-то не так во всей этой истории. Ты ведь все время была так близко к нему. Не то, что выкрасть документы, ты могла его убить. Когда угодно. Ведь он так доверял тебе. За смерть короля граургов ты бы получила очень многое от короля людей. Ведь у Артура еще нет наследников, а значит Латания осталась бы без Кемплийских. Но ты просто ушла. Провела с ним ночь, выкрала эти несчастные бумажки и ушла. Это просто безумие. Это не логично и бессмысленно.
  - Все равно уже поздно, Марсел. Я совершила преступление против Латании, и я заслуживаю смерти.
  - Король привязался к тебе. Я никогда не видел его таким счастливым, когда он был с тобой, и никогда не видел его таким злым и несчастным, когда он узнал, что ты предала его. Ты его истинная любовь, и если он сейчас тебя убьет, то он останется несчастным и очень скоро умрет и сам. А я не хочу, чтобы Его Величество умирал, он слишком многое сделал для меня, пора вернуть долг. Просто расскажи мне то, что ты скрываешь ото всех, даже от самой себя и я постараюсь помочь тебе.
  - Слишком поздно...
  - Нет! - вскричал Марсел. - Вы с Артуром как два осла - упрямо не хотите видеть, что любите друг друга! А я точно знаю, что между вами и почему ты не убила его ночью, когда вы были с ним.
  Он вскочил на ноги и начал нервно расхаживать по комнате. Тут уже разозлилась я. А чего это я собственно? Делаю все, чтобы мне отрубили голову? В героиню решила поиграть? Да, детские воспоминания от том времени, проведенном с Артуром - очень дороги мне, и я не хочу, чтобы кто-то смеялся над маленькой девочкой Майей, которая, хоть и не долго, но жила в сказке. Но они точно не стоят моей жизни.
  - Хочешь, чтобы я рассказала тебе, кто я? - спросила я зло.
  - Да! - Марс был весь в нетерпении, видимо он и правда очень сильно хотел помочь своему господину.
  Не отрывая глаз от парня, я нащупала на внутренней стороне пояса штанов небольшой кармашек, зашитый нитками. Он был приделан так, чтобы никто не мог догадаться о его существовании. Легким движением я разорвала нитки и вытащила оттуда небольшой кулон в виде маленькой капли крови на серебряной цепочке. При виде кулона у Марса от удивления так сильно расширились глаза, что мне показалось что они сейчас вылезут из глазниц и упадут на пол рядом с его сапогами.
  - Это же... Не может быть! - он все понял. Видимо Марс всегда знал нашу историю, и кто я такая.
  - Передай его Артуру и скажи, что я Майя - дочь Даламара. Он поймет, - Марс выхватил кулон и уже бросился бежать к своему королю со всех ног.
  - Но! - Марсел оглянулся, - Я сказала тебе что-то очень важное Марс, не смей выставить перед Его Величеством ваш разговор в таком свете, будто я прошу его пощадить меня. Если он будет думать, что я умоляю оставить себе жизнь, то я сама убью себя, не дав ему еще больше меня опозорить.
  - Не бойся, Майя, я не подведу тебя, - Марс выскользнул за дверь и растворился в ночи.
  
  Артур Кемплийский
  
  Я стоял в кабинете, но я не знал, что мне делать. В голове была пустота, хотелось кричать, выть от боли, но даже этого я делать не мог. Меня учили держать лицо. Чтобы не происходило. Я король Латании, и ничего это не изменит. Надо взять себя в руки. Только в душе какая-то апатия, зачем это все, зачем я борюсь, у меня все равно ничего нет, только жизнь, и то в любой момент может прийти какой-нибудь Маркус и отобрать ее. Она пришла, заполнила мое сердце этим невероятным светом и своей улыбкой, и вырвала его из груди, словно это игрушка. Как жестоко, Корни, как жестоко...
  В дверь постучали, я не ответил. Пусть катятся к черту, никого не хочу видеть. Но этот гость плевал на мое желание, как, впрочем, и всегда.
  - Артур... Надо поговорить.
  Я знаю, что ты хочешь сказать мне, Марс. Я не хочу это слушать, но ты же все равно скажешь, так что сделаю вид, что мне не все равно.
  -И о чем же?
  - О Корни. Что с ней будет?
  - Через два дня ей отрубят голову, - я прислушался к своему сердцу, оно молчало, - по обвинению в государственной измене.
  - Артур, ты не можешь ее казнить.
  Я с удивлением посмотрел на мальчишку. Каков нахал, а?
  - Марсел, - меня это даже смешило, хотя это был смех на грани безумства, - ты видимо запамятовал, так я тебе напомню - это я здесь король этой земли, и я могу если не все, то очень многое. И я могу вздернуть какую-то безродную шпионку хоть сейчас, и никто не посмеет мне помешать.
  Чем больше я говорил, тем больше стали становилось в моем голосе, и тем больше менялось лицо Марса. О да, мой мальчик, в гневе я страшен.
  Марс сглотнул, и с вызовом сделал шаг вперед. В его глазах была железная решимость.
  - Артур, ты не можешь ее убить, она твоя суженная. Ты любишь ее, и убив ее, ты и сам зачахнешь и сгинешь. Ты знаешь это. Я не хочу, чтобы Латания лишилась тебя! - Марс уже практически кричал. - Отмени приговор!
  - Нет, - я был равнодушен, - она совершила преступление даже не против меня, а против Латании, я не могу ее отпустить. Если бы она смогла завершить свою миссию, пострадало бы очень много грауржцев: старики, женщины, дети. Как мне смотреть им в глаза после этого. Нет, ни за что... К тому же, с чего ты решил, что она моя суженная? Теперь после каждой симпатичной мордашки будешь говорить, что это любовь всей моей жизни.
  - Артур, что ты несешь, ты сам мне это говорил. - Марс явно был на взводе. - Да любой, кто видел вас вместе скажет, что ты по уши в нее втрескался. Если то, что ты говорил мне о проклятии верно, отмени приговор.
  - Это может быть не она. Я знаю ее всего месяц, мне могло просто показаться. - надо еще что-то ему сказать, но тяжело ворошить прошлое. - К тому же, если ты помнишь, я рассказывал тебе о девочке-человеке, в которую был влюблен еще ребенком. Может статься, что мое сердце уже давно отдано другой, а графиня просто появилась как раз в тот момент, когда мне было очень одиноко, и поэтому зацепила меня.
  - Девочка-человек? - Марс, казалось, пытался вспомнить эту историю, хоть по нему было видно, что это фарс. - Это которая подарила тебе кольцо, которое ты носишь на шее?
  - Да, все верно, - его вопрос меня слегка удивил, хотя, впрочем, все равно.
  - И почему же она подарила его тебе?
  - В знак того, чтобы я не забывал ее, - Марс вел себя странно, я прищурился, - а почему ты спрашиваешь?
  - Почему она подарила тебе кольцо, Артур?
  - Я же уже сказал... Как память о нашей дружбе. Мы обменялись - я подарил ей подвеску, а она мне это кольцо...
  Марс вытянул руку, в которой зажимал какой-то предмет. Я пригляделся: это была аккуратная серебряная цепочка, внизу которой раскачивался маленький кулон. Даже несмотря на то, что в кабинете были погашены лампы, и только лунный свет позволял нам видеть друг друга, я с уверенностью мог сказать, что на цепочке висел рубин. Понимание приходило ко мне постепенно. Я протянул Марсу дрожащую ладонь, желая убедиться в истинности своей догадки. Поднеся украшение поближе к глазам, я увидел тонкую работу мастера, который искусно выковал серебряную оправу для удивительного по форме рубина, похожего на капельку крови.
  
  Майя Горт
  
  Незаметно наступила ночь, но мне не спалось. Времени, с того момента, как ушел Марс прошло уже много, но никто так и не пришел ко мне в камеру: ни мальчик, ни Артур. От этой неизвестности было хуже всего. Рассказал ли он королю, кто я такая? Стал ли Артур его слушать? Вспомнил ли меня? Зачем я вообще отдала Марсу этот чертов кулон? На что я рассчитывала? Что Артур прибежит ко мне, обнимет и все будет хорошо. Ты уже не маленькая, Майя, это жизнь, а не детские игры. Просто не верится, что совсем скоро меня не станет. Я просто исчезну. А как же отец, что они с ним сделают? В глазах защипало. Надо выбраться отсюда, надо спасти его. Но как - ответа у меня не было.
  Послышались шаги. Кажется, двое. Может это Марс и Артур? Неужели у мальчика получилось? В замке залязгал ключ, дверь со скрипом отъехала, явив мне его величество во всей красе.
  - Марс, подожди меня снаружи. Внутрь никого не пускать, ты меня понял? - Артур, не отрываясь, смотрел на меня.
  - Будет сделано, Ваше Величество, - и так же медленно дверь отъехала назад, оставив меня наедине с моим королем.
  Артур стоял и смотрел на меня. Сложно было понять, какие мысли у него в голове в эту минуту. Внезапно, он сделал стремительный скачок вперед, послышался звон металла, и в ту же секунду его клинок оказался у моего горла. Артур при этом находился на безопасном расстоянии. Слишком уж часто, любимый, ты последнее время держишь мою жизнь на лезвии меча.
  - Я спрошу один раз, и больше повторять не стану, - в голосе его звучал металл, а глаза, если б могли, сожгли бы меня в ту же секунду, - кто ты такая, и откуда у тебя этот кулон?
  Хочешь знать правду, что ж ты ее получишь.
  - Меня зовут Майя Горт, мой отец, Даламар Горт, всю прослужил королю его личным телохранителем. Моя мать умерла при родах, оставив меня с отцом одних. Близких родственников, которые могли бы присмотреть за мной пока отец на службе, в Велинии у нас не было, поэтому отцу пришлось идти к королю и просить милости выделить нам жилье и кормилицу в замке, чтобы мы не разлучались. Король удовлетворил желание моего отца, но взамен потребовал мою жизнь: по достижении необходимого возраста я должна была быть зачислена рекрутом в армию и стать солдатом Маркуса. Когда мне было пять, в нашу столицу приехали иноземные гости и на целый год поселились во дворце. Вместе с этим посольством приехало несколько детей, которые очень хорошо подходили на роль моих друзей по играм. Мы сдружились, особенно с одним пареньком, которого звали Артур. - Я запнулась, пытаясь восстановить дыхание. Меня душили слезы. - Он любил историю и драться на мечах. Мы попадали в разные переделки вместе, но вместе и выпутывались, хотя нам часто и доставалось. Однажды этот мальчик привел меня в сад, к небольшому прудику, и вручил этот кулон в память о нашей дружбе. Он просил, чтобы я не забывала его.
  Меч медленно опустился в низ, и я с облегчением вздохнула. Хотя бы так.
  - И что дальше было? - Артур смотрел в пол.
  - Я выросла, - продолжила я, - и меня забрали рекрутом. Я очень старалась, училась управляться с мечом. В первую очередь, для себя - ведь буквально через неделю в казарме меня хотели изнасиловать - меня, маленькую девочку. Но еще я хотела хоть и так, но все же стать чуть ближе к демону, которого я полюбила в детстве. Я мечтала уехать и увидеть тот мир, в котором он живет. И я стала одной из лучших в своем наборе, я была счастлива и горда собой, но однажды ко мне пришли и забрали из моей комнаты. Я перестала быть просто солдатом и стала уже шпионом короля людей. При этих словах Артур стиснул рукоять меча так, что кожа около его костяшек побелела. Я поспешила продолжить.
  - Они муштровали меня и еще нескольких парней восемь лет. Это была действительно школа выживания, пока однажды в наш тренировочный зал не пожаловал сам король, и не отправил на задание. Он отправил ребят кого куда, но меня, как лучшую ученицу, которая к тому же училась с королевскими детьми и другим наукам, как танцы или этикет, отослал сюда, приказав выкрасть планы наступлений. Если бы я отказалась, он убил бы моего отца. Артур, у меня не было выбора, прости, - я с надеждой посмотрела на мужчину, про графский титул сейчас, я думаю, не лучший момент рассказывать. - Мой отец, он все для меня, он не заслужил такую смерть.
  - А граурги Латании заслужили? Ты хотела приговорить к смерти тысячи невинных жизней, взамен вашего с отцом здоровья и благополучия, - Артур приблизился к моему лицу, в его глазах метались молнии, - не слишком ли дорого ты оценила себя, Майя.
  - Я сделала выбор, Артур, - меня не запугаешь злобным взглядом, любимый, - хороший или плохой не мне решать, но я выбрала свою семью, и сделала бы так снова, если бы мне давали шанс все исправить. Я не святая, чтобы думать о народах и землях, я просто хочу покоя.
  - Через два дня ты умрешь - такого покоя ты хотела?
  - Может быть... - это все равно не жизнь, то, как я живу, - но Артур, - я подняла глаза и с мольбой посмотрела на мужчину, - я знаю, что в твоих силах узнать, что сейчас с моим отцом. Прошу тебя сделай это для меня.
  - Зачем мне помогать тебе, ты преступница и ты не можешь просить меня о такой услуге.
  - Прошу тебя, - я сделала шаг вперед и схватила мужчину за плечи. Его Величество от неожиданности немного отшатнулся. На мгновение его лицо стало таким детским и ранимым, что захотелось обнять его и поцеловать. Но также быстро его лицо приобрело холодную маску безразличия.
  - Пусть это будет моим последним желанием.
  - Да будет так, - король развернулся и ушел, оставив меня одну в сырой темной камере.
  Время шло, но никто так больше не приходил ко мне, кроме охранника, который сунул в окошко миску с едой и ушел. Марс, ты так хотел помочь нам, но, видимо, твоих сил недостаточно, чтобы спасти эту любовь. Любовь... Была ли она у нас?
  Я все время думала о своей жизни - какой она была и как прошла. Мне двадцать пять, а я так и не успела сделать что-то стоящее в этой жизни, то, за что мне могут вспомнить потомки. Только вот чуть не угробила половину грауржской земли. Хороша, ничего не скажешь! А Артур точно женится на Жизериль теперь. Может быть стоило ему все рассказать? С самого начала, тогда я бы стала королевой и смогла бы спасти отца другим способом. На что я только рассчитывала! Весь этот фарс с переодеваниями, игрой в чужую жизнь. Мне нужно было оставаться собой! До конца! Я же просто пошла на поводу у Маркуса, как глупо, Майя. Хотя, я ведь просто солдат. Приказ - это все, что осталось в моей никчемной жизни.
  
  В ночь перед казнью мне не спалось. Поспишь тут, как же. Думать не о чем не хотелось - в голове бродили вялые и ленивые мысли. Я просто лежала и смотрела в потолок. Сегодня все это закончится. И больше не будет меня. Все останется, а меня больше не будет.
  Внезапно за стеной послышался шум, несколько человек шли в сторону моей камеры быстрым шагом. Я встала с кровати и приготовилась. Это точно пришли за мной. У Маркуса тоже была такая привычка: иногда он говорил преступникам, что их казнят прилюдно на плахе, но в последний момент Его Величество сменял гнев на милость, и человека просто пронзали мечом ночью в камере. Многие видели в этом королевское милосердие, внезапная смерть - она, наверно, более гуманна. Открылась дверь и в маленькое пространство моей тюрьмы влетел Марс. В одной руке он держал факел, а в другой небольшой белый сверток.
  - Майя, ты не спишь? Прекрасно. Одевайся, нам надо спешить.
  Мальчик кинул мне сверток, оказавшийся белой шелковой сорочкой, украшенной изысканными кружевами. В нее был аккуратно завернут мой кулон.
  Я подняла глаза на парня.
  - Что все это значит, Марс?
  - Нет времени объяснять, просто одевайся Майя, ты должна убедить Артура, что он по-настоящему любит тебя и не может убить. Я не знаю, как ты это сделаешь, - Марс очень нервничал, - но сделать это можешь только ты. Прошу тебя, - Марс подошел ко мне и схватил за плечо, - спаси моего короля. Он не понимает своих чувств к тебе, но, когда поймет, будет уже поздно. Прошу тебя, Майя, торопись.
  - Он любит меня? - я не могла поверить своим ушам. - Марс, он хочет меня убить. Я предала его и граургов, он не сможет простить меня за это.
  - Сможет! Но в свое время, а если тебя не станет, то прощать будет некого. Я знаю, что он любит тебя. Да ты кого угодно спроси, и он скажет тебя тоже самое. Только Артур не хочет это признавать. Вы встретились не так, как должны были бы. Но это не значит, что вы не имеете право быть счастливыми. Просто иди и борись за него! Даже если придется бороться с ним самим!
  Слезы сами полились из глаз, я бросилась парню на шею.
  - Марс, спасибо тебе! Я этого никогда не забуду! Я обещаю, я сделаю все, чтобы он услышал меня.
  - Только поторапливайся, Майя. Рассвет уже совсем скоро. Ты найдешь его в кабинете.
  Марс отвернулся, я быстро сняла с себя одежду и облачилась в легкую белую ткань и застегнула кулон на шее.
  - Я готова, можем идти.
  Марс взял меня за руку и потащил меня по коридорам дворца. Мы стремительно продвигались по замку, но встречавшиеся на пути стражники не пытались нас остановить, хотя, я думаю, после моего исчезновения Артур принял меры, чтобы любой граург, который встретит меня за пределами тюрьмы, пытался бы меня убить. Я скосила глаза на Марса, но парень кажется не видел во всей этой ситуации ничего странного.
  Мы остановились у двери кабинета. Марс взял меня за плечи и повернул к себе.
  - Майя, прошу тебя, - в его глазах я прочла огромную надежду, - он должен тебя послушать.
  - Я постараюсь, Марс, - я обняла парня, открыла дверь и скользнула внутрь.
  В кабинете было темно, только лунный свет заполнял комнату. Артур стоял у окна и смотрел вдаль. Кажется, он совсем не заметил того, что я здесь. Как же он все-таки красив, сердце больно сжалось в груди, стало трудно дышать. Мой любимый демон, я причинила тебе такую боль, прости меня.
  Я стояла у двери, не зная с чего начать.
  - Марс все никак не успокоится? - Артур заговорил так неожиданно, что я невольно подпрыгнула от неожиданности. - Кажется, он забыл, что я здесь король, и он должен мне подчиняться, а не наоборот.
  - Артур, выслушай меня, - Майя, надо постараться, ради Марса, Артура, ради своей любви, - если по окончании нашего разговора ты не изменишь своего решения, я уйду и на рассвете ты меня казнишь.
  - Что ж, пусть так, - Артур все еще стоял ко мне спиной, никак не выражая заинтересованность в разговоре.
  Что ж стоит взять инициативу в свои руки. Я медленно подошла к мужчине и встала у него за спиной. Майя, будь женщиной. Пусть одинокой и отчаявшейся, но все же женщиной. Будь искренно и откровенна с ним. Скажи правду, о том как ты любишь его. Он должен понять.
  - Артур, - медленно начала я, - я много врала тебе весь этот месяц. Я играла роль оркской графини, чтобы Маркус пощадил моего отца. Сейчас он уже скорей всего мертв, да и меня казнят сегодня. Сейчас у меня нет причин лгать тебе, поэтому я хочу сказать, - глаза предательски защипало, - я всегда любила тебя, Артур. Встретив тебе тогда в Руане, маленькой девочкой, я пронесла через всю жизнь твой образ. Когда мне было тяжело, или что-то не получалось, когда мне хотелось сдаться, я всегда думала: 'А Артур бы сдался? Что он мне сказал бы на это?' И я продолжала учиться снова и снова, потому что хотела, чтобы тот ты, который жил в моем сердце, гордился бы мной.
  Слезы заволокли мне глаза, что я с трудом различала мужскую фигуру. Капля за каплей, они скатывались по щекам и падали на пол, но мне было плевать. Я с трудом уже контролировала себя. Обида за столько лет молчания и одиночества вышла наружу. Я смогу сказать ему о своих чувствах. Пусть он не поверит, пусть казнит меня - я хотя бы умру спокойной.
  - И черт с ним, я была рада, когда Маркус отправил меня сюда. - Кажется, я уже кричала во все горло, Артур повернулся ко мне. - Потому что я могла тебя увидеть. Мое задание не предполагало твоего соблазнения, но я хотела этого! Хотела! Хотя бы раз, но провести ночь с тем, кого люблю всем сердцем всю жизнь. Прикоснуться, поцеловать, увидеть улыбку. Мне плевать на граургов, людей, войну, Шесть земель - лишь бы ты был рядом!
  - Тогда почему же ты ушла? - он спросил это так тихо, что я еле услышала из-за переполнявших мою душу эмоций.
  - Я... я думала, так будет лучше. Что ты будешь счастливее без меня. Кто я такая, Артур? - Я сделала шаг к мужчине и заглянула в его глаза. На удивление, в них не было злобы, только грусть. - Я просто человек, который умрет через сорок лет, и ты не сможешь жить без меня и тоже умрешь. Я безродная, и, к тому же, шпионка Маркуса. О боже, как бы я хотела быть кем угодно, но не шпионить за тобой! Если бы я могла выбрать, Артур... Я думала, что я Жизериль тебе будет лучшей женой, ведь она знатна и красива, она граурженка, и она, кажется, тоже любит тебя.
  Я отвела взгляд. Она действительно подходит ему больше, как бы сильно мне не хотелось этого признавать.
  - Поэтому все к лучшему...
  - К лучшему? - Внезапно Артур схватил меня за плечи и притянул к себе. Наши глаза оказались на одном уровне. - А ты не могла спросить мое мнение о том, что мне лучше? Или ты думаешь, что, подложив ко мне эту граурженку, на несколько веков, ты сделаешь мою жизнь и моего народа более счастливой? Ты думаешь, что знаешь, что лучше для моего народа больше, чем я? Король оттолкнул меня, и я, не удержав равновесия, упала на пол. Артур метался по комнате словно раненный зверь.
  - Майя, - он тоже был на эмоциях, - я ведь тоже люблю тебя, - он посмотрел на меня, и видя, что мои глаза расширились как два маленьких блюдца, продолжил, - да, черт возьми, я люблю тебя! Ты моя суженная! Надеюсь, ты доволен, Марс! - он всплеснул руками, обращаясь к невидимому зловредному помощнику. - Я тоже люблю тебя с того момента, как мы расстались еще детьми. Когда мне было одиноко или плохо, твое кольцо-змейка согревало меня. Я вспоминал о девочке Майе, которая так любила шалить и улыбаться, и этот мир уже не казался таким жестоким и безумным, каким он является на самом деле. Я не верил, что мы встретимся, но в глубине души я надеялся на встречу. Ты была моей путеводной звездой, ты всегда ею будешь. - Артур бросился ко мне, взяв мое лицо в свои руки. - Лучше сорок лет с тобой, чем семьсот лет без тебя. Только не предавай меня.
  Он выглядел очень ранимым в этот момент. Я встала на колени рядом с ним, и обняла.
  - Я ни за что и никогда больше не предам тебя, Артур.
  Отстранившись, я стала целовать его: лицо руки, шею, ладони. Чувство благодарности и любви переполняли меня. Слезы сами текли по щекам.
  - Артур, ты простишь меня? Мне больше ничего не надо. Я пойму, если ты не захочешь брать меня в жены, если отправишь на каторгу, даже если убьешь - просто скажи, что ты прощаешь меня. Если ты оставишь мне жизнь, клянусь, я сделаю все, чтобы Латания процветала, чтобы тебя запомнили, как самого доброго и мудрого короля. Я люблю тебя, люблю, люблю.
  Повторять это я могла бы вечность. Словно в бреду, я целовала его, шептала теплые слова. И кажется мне отвечали, с тем же жаром и страстью. Мгновение, и мы уже как безумные лежим на холодном полу рабочего кабинета Артура и целуемся. Его руки я чувствую везде, стараясь не отставать от своего любимого. Как-то незаметно я оказалась сверху с одним только кулоном на шее. Еле оторвавшись от губ любимого, я заглянула к нему в глаза цвета бездны и прошептала.
  - Артур, что же с нами будет?
  - Давай, мы поговорим об этом завтра, я только что обрел человека, которого любил все эти долгие двадцать лет. Я не хочу отрываться от твоих губ.
  - Как скажете, мой король.
  Я прильнула к Артуру и растворилась в его объятиях. В этот раз все было немного по-другому. Я перестала ревновать его к оркине Корни и отдалась чувствам на полную катушку. Он любит меня, только меня, Майю. Теперь я знаю это. Я постараюсь сделать все, чтобы ты был счастлив, любимый.
  Просыпаться не хотелось. Покой и умиротворение. Я лежала с закрытыми глазами, боясь нарушить прелесть этого момента.
  Лежала я, кстати, на чем-то очень мягком. Странно, я помню, что вчера с Артуром мы провели очень бурную ночь в его кабинете. Видимо, когда я уснула, он перенес меня сюда. Я повернула голову в сторону, откуда доносилось мерное дыхание граурга, и приоткрыла один глаз. Его Величество Артур I Кемпийский сладко сопел в подушку рядом со мной. Его лицо было таким милым, что я невольно залюбовалась. Как же хорошо, хочется петь и кружиться в танце!
  - Ты чего улыбаешься? - королевская особа сквозь веера длинных ресниц тоже следила за мной.
  Я перекатилась и бесцеремонно уселась на груди мужчины. Очень соблазнительной и рельефной груди, скажу вам. Шаловливые руки демона сразу оплели мой зад.
  - Я просто рада, что, проснувшись, я обнаружила сексуального короля граургов в своей постели. - я наклонилась вперед так, чтобы мои губы были на уровне его уха, и с придыханием прошептала. - Это ни с чем не сравнимое удовольствие - просыпаться утром с тобой.
  - Я рад, что наконец-то нашел тебя, - Артур потянулся к моим губам и подарил мне страстный поцелуй, - мне кажется, что я наконец-то обрел недостающую часть своей души. Теперь я понимаю, о чем говорил отец и писал дед - ради этого чувства стоит умереть. И я рад, что моей судьбой стала именно ты, Майя.
  От этого очаровательного признания сладко заныло в груди. Я склонилась, чтобы снова поцеловать своего мужчину, но ему уже было мало просто поцелуя. Меня подмяли под себя, его губы и руки вершили безумный танец на моем теле.
  Задыхаясь от страсти, но пытаясь сохранить остатки здравомыслия, я решилась задать столь волнующий для меня вопрос.
  - Артур, скажи, если у нас все хорошо, то что же будет с графиней Корнелией и ее слугой? Что ты сделаешь с ними?
  Артур отстранился от меня. Его лицо вмиг стало серьезным и отстраненным.
  - Их казнят, точнее уже казнили, сегодня на рассвете. Такое преступление, как измена короне я не могу простить.
  Казнили? Что?
  - Но... как же... почему я не...
  - Почему ты еще не мертва? - я кивнула. - Потому что ты показала мне вчера, кто ты для меня. Я не могу убить свою суженую, это тоже самое, что вырезать себе сердце только потому, что тебе так хочется.
  Артур встал с кровати и принялся одеваться. Вот идиотка, я ему испортила настроение.
  - Прости, Артур, я не должна была поднимать эту тему. Но, получается из-за меня пострадал невинный человек?
  - Не невинный это точно. Но этой девушке тоже грозила казнь, просто ее казнили вместо тебя. Почти никто из Золотого города графиню фон Авельдери в лицо не знает, а дворцовым слугам я приказал молчать. Никто особо и не возмущался - похоже только я один не замечал своих к тебе чувств, - Артур недовольно хмыкнул, - а слуги уже давно все поняли.
  - Артур, - я встала, подошла к нему и взяла его за руку, - а что будет дальше? Что будет со мной? И с нами?
  Мужчина тепло посмотрел на меня и накрыл мою ладонь своей.
  - Ты станешь моей королевой, Майя. Тебе придется. Я не могу без тебя жить, то, что ты была шпионкой, конечно, неприятно. Но теперь это не имеет значения. Вчера ты сказала, что сделаешь все, чтобы Латания процветала. Что ж я буду рад посмотреть на это. Тебе придется полюбить эту землю и стать хорошей королевой для грауржского народа.
  - Артур..., - эмоции переполнили меня, и я зарыдала.
  Он простил меня? Простил? Человека, который не заслуживает прощения? И он дает мне шанс быть с ним рядом, сделать что-то хорошее, чтобы моя никчемная жизнь имела хоть какой-то смысл. Я стану самой лучшей королевой, вот увидишь, любимый.
  
  Из спальни мы вышли только ближе к обеду. Спальня эта была небольшой, но прилегала к кабинету Артура, и Его Величество, видимо, часто проводил там время. Работы у него всегда очень много.
  Открыв дверь в кабинет, нам довелось лицезреть Марса, вольготно расположившегося в кресле и, кажется, с нетерпением нас ожидающего. При виде нас, юноша встал и поклонился.
  - Доброе утро Ваше Величество и Ваше Высочество. Сегодня прекрасный день, не правда ли?
  - Марсел, сходи к экономке и скажи ее, что я распорядился снять с тебя полномочия моего слуги. Отныне ты мне больше не прислуживаешь. Иди передай и возвращайся сюда. Артур преспокойно прошел за свой стол, сел и принялся что-то писать. Мы же стояли, словно громом пораженные. Неужели он выгонит его за то, что он помог мне.
  - Артур... - начала было я.
  Но Марс перебил меня.
  - Как пожелаете, Ваше Величество, - парень быстро поклонился и исчез за дверью.
  Нет это просто несправедливо, я не могу такого допустить.
  - Артур, - подошла к столу и оперлась на его гладкую деревянную поверхность, - ты не можешь уволить парня! Не после того, что он сделал для нас! Я, конечно, понимаю, он ослушался тебя, но...
  - Май, - мужчина резко вскочил и чмокнул меня в нос, - не спеши с выводами, просто подожди немного.
  Он вышел из-за стола обнял меня, и мы принялись ждать маленького человека. Ждать пришлось недолго - совсем скоро дверь приоткрылась и вошел Марс, на котором не было лица. Не поднимая глаз от пола, он остановился напротив нас. Смотреть на него без слез было просто нельзя.
  - Ваше Величество, - неуверенно начал он, - простите меня, я вел себя неподобающем моему статусу образом и...
  - Довольно, сейчас буду говорить я.
  - Простите, Ваше Величество, я виноват, - более раскаивающейся моськи сложно было представить в тот момент во всех Шести землях.
  - Марс, я хочу сказать, что я не буду прощать тебя, потому что это не ты должен просить прощения, а я. Я не слушал тебя, хотя ты был прав, как всегда. Ты никогда не смиряешься с моим решением, если считаешь его неправильным, и борешься за меня, за Латанию, за справедливость до конца. Никто, кроме тебя не говорит со мной так честно и открыто. Если бы не ты и твое упрямство, то сегодня утром я потерял бы любимую, а после и жизнь. Я снял с тебя обязанности слуги, потому что я не хочу, чтобы такой человек, как ты прислуживал мне и боялся сказать лишнее слово только потому, что это ему видите ли 'по статусу не положено'. Отныне я назначаю тебя своей правой рукой, бумаги уже подписаны. Как моя правая рука ты должен будешь управлять частью моих войск, так что нажми на фехтование, да нам обоим нужно побольше тренироваться. Тебе теперь должны слушаться все также, как и меня, не считая моей жены. - Артур ласково посмотрел на меня. - Ей ты должен помогать во всем, даже в самом простом деле, быть вежливым и обходительным. Что еще сказать - добро пожаловать в семью!
  С этими словами Артур сделал шаг к парню и сграбастал его в свои огромные объятия. Это был кажется единственный раз, когда я видела слезы в глазах Марсела.
  - Спасибо, Ваше Величество. Я никогда не забуду вашей доброты.
  - Вот и славно, а теперь твоя задача найти мне слугу, огласить мой приказ, и придумать себе занятия, которыми мог бы заниматься моя правая рука. Все ясно?
  Парень счастливо кивнул и исчез в неведомом нам направлении.
  - Знаешь, что странно, - задумчиво проговорила я, - для короля, который ведет войну с людьми у тебя слишком много людей приближенных.
  - Что ж, и правда, - Артур пожал плечами, - наверно, это как раз из-за того, что в детстве я был в Велинии, и был там счастлив. Я видел, что не все люди такие как Маркус - многие из них честные и открытые, и в этом наши народы очень похожи.
  - Артур, - я с тревогой заглянула мужчине в глаза, - ты помнишь, я просила тебя узнать, что случилось с моим отцом? Скажи, у тебя получилось?
  Артур как-то виновато отвел глаза в сторону.
  - Да... я узнал... твой отец, Майя, он умер...
  'Он умер,' - сердце упало в пятки, в душе словно что-то оборвалось. Мой папа, папочка. Перед глазами возник он, такой болезненный и слабый, каким я его видела последний раз. Неужели никогда я больше тебя не увижу?..
  - Майя, не плачь, - Артур смахнул непрошенную слезинку с моей щеки, - ты не виновата в его смерти. Он был болен, практически сразу, после того, как ты уехала, он слег.
  - Когда это произошло?
  - Около месяца назад.
  Да, я была здесь, флиртовала с Артуром и веселилась с Марсом, а он был там, совсем один. О, папа, почему ты оставил меня одну страдать в этом злом мире?
  - Любимая, не грусти, родители уходят от нас - увы, такова жизнь, - мужчина покрепче прижал меня к себе, - нам всем пришлось кого-то потерять. Артур... А ведь у тебя самого люди отобрали отца, когда ты был совсем маленьким ребенком, но ты все равно утешаешь меня. Нет, я буду сильной ради тебя.
  - Ты прав, - я зло стерла с глаз слезы и постаралась улыбнуться граургу.
  - Пойди лучше к госпоже Дюрей, примерь платье, которое она для тебя сшила. Если все хорошо, то через два дня мы с тобой сможем сыграть скромную свадьбу, и я уеду.
  - Свадьба через два дня? - вот уж чего я точно не ожидала. Я в немом шоке уставилась на мужчину.
  - А что ты ожидала, - рассмеялся вредный демон, - что я тебя оставлю тут так надолго одну, не заявив свои права на тебя. Ну уж нет, дорогая.
  Последняя фраза была прошептана мне интимным голосом на ушко, отчего мои щеки и уши вмиг запылали.
  - А вечером, - продолжил Артур, - я постараюсь ввести тебя в курс государственных дел, чтобы ты смогла достойно управлять землей в мое отсутствие.
  
  Я шла к госпоже Дюрей с тяжелым сердцем. Уверена, что она в курсе нашей с Артуром ситуации, Марс не мог не сказать ей, а значит она будет очень, очень злиться.
  В швейной было тихо, портнихи как раз ушли на обед. В центре комнаты стоял манекен, на который было надето прекрасное белое платье. Оно было очень простого покроя, но притягивало взгляд каким-то невероятным сиянием, исходившим от него. Неужели оно мое?
  - Нравится?
  От неожиданности я вздрогнула и обернулась. На пороге стояла госпожа портниха и задумчиво смотрела на меня.
  - Оно просто прекрасно, миледи. Такие платья должны носить небесные ангелы, не меньше.
  - Я очень старалась, два дня работала над ним день и ночь, не зная отдыха. И когда я закончила, и спросила у Марса, где же госпожа Корнелия, будущая королева Латании, которая примерит мое лучшее творение и выйдет в нем замуж, чтобы осчастливить нашего короля и весь грауржский народ, мой мальчик ответил мне, что Корнелия в казематах замка, и через два дня на площади ей отрубят голову.
  - Госпожа Дюрей, я...
  - Не оправдывайся, - прервала меня женщина, - мне не нужны твои извинения, я прощаю тебя, раз Его Величество простил, но ты даже представить себе не можешь, какую боль ты причинила ему этим поступком. Все граурги знают, как любят наши короли, и такое предательство подобно смерти для них. Всю свою оставшуюся человеческую жизнь ты должна посвятить себя тому, чтобы сделать его счастливым. Только так ты сможешь отплатить ему за тот щедрый подарок, который он преподнес тебе. Госпожа Дюрей была очень сердита. Она так любит Артура. Кажется, я потеряла одного очень ценного друга.
  - Простите, госпожа, - я опустила взгляд, лишь бы не видеть глаза женщины, считавшей, что я предала ее сына. Хотя так оно и было. - Я больше никогда не предам Артура, лучше умру.
  - Ты должна говорить это ему, а не мне, - меня смерили холодным уничижающим взглядом, - давай примерим платье, и я тебя отпущу.
  Примерка продолжалась еще около часа, но за все это время госпожа портниха не проронила больше не слова. Только отдавала короткие приказы в процессе работы. Атмосфера была более чем напряженная, и чувствовала я себя от этого еще хуже.
  Выйдя из швейной, я устало привалилась спиной к двери и тяжело вздохнула.
  - Мама все тебе высказала? - Марс стоял у двери, поджидая меня.
  - И как тебе только удается за всеми следить, и успевать выполнять все, что поручает тебе Артур?
  - Работа такая, - Марс мягко улыбнулся, - я ведь теперь правая рука Его Величества, на мне как никогда много ответственности? Так что, высказала?
  - А то ты не знаешь, - грустно подтвердила я, - чувствую себя чудовищем, которому нет прощения. Хотя так оно и есть, наверное.
  - Его Величество простил тебя, это главное. Не стоит и думать об этом больше, это никому не принесет счастья. Просто постарайся стать ему хорошей женой, пусть даже не те пятьдесят лет, что у тебя есть.
  - Смогу ли я, Марс? - я надеждой посмотрела на парня.
  - Если любишь, то сможешь. И он никогда не пожалеет о том, что простил тебя.
  Я подошла ближе к маленькому человеку и обняла его. Какой же ты хороший, Марс. Я буду стараться.
   - Спасибо, что ты есть у него, Марс. Береги его, пусть он вернется ко мне живым.
  - Не переживай, все будет хорошо, - Марс тепло мне улыбнулся и сжал в объятиях, - я позабочусь о Его Величестве. Пойдем, Артур попросил пообедать с тобой, пока он занят, а после я отведу тебя к нему.
  Сразу после обеда мы пошли в кабинет Его Величества. Когда мы вошли, мужчина как раз отдавал приказы своим генералам. Увидев нас с Маркусом, он взволновано посмотрел на часы и быстро проговорил.
  - На этом все, сообщите мне, когда солдаты будут окончательно готовы выступить.
  - Да, Ваше Величество, - генерал Морвальс и другие поклонились Артуру, а затем и нам с Марсом и поспешно удалились.
  Артур устало потер лоб и виновато улыбнулся. Улыбка вышла вымученной.
  - Простите, что-то я совсем заработался. Мы, кажется, хотели поговорить об обязанностях Майи как хозяйки в наше отсутствие. Присаживайся, - мужчина любезно указал мне на кресло рядом с письменным столом, - разговор предстоит долгий.
  - Артур, я очень хочу помочь Латании, - я скромно присела на уголок, - но я всегда была ответственна только за свою жизнь и быть королевой и отвечать за целую землю - такая перспектива меня, если честно пугает.
  - Артур протянул мне руку и нежно сжал мою ладонь.
  - У тебя все получится, - мужчина тепло улыбнулся, отчего сердце быстрее забилось в груди, - я уверен. - И продолжил уже более сосредоточенным голосом. - Всех своих советников я заберу с собой - я бы хотел оставить Марса, чтобы он помог тебе, но на поле боя он будет мне нужнее. Если возникнут вопросы, ты можешь попросить совета и помощи у Кайрена, госпожи Бортум, нашей экономки или у госпожи Дюрей. В обязанности хозяйки замки обычно входит принимать горожан и помогать им с в хозяйственных вопросах, а также поддерживать в замке порядок и уют. На тот случай, если будут какие-то конфликты или кто-то посчитает твой авторитет недостаточным, чтобы выполнять твои приказы, я оставлю в замке отряд королевских гвардейцев - они помогут присмотреть за порядком,
  - Артур заговорщицки подмигнул мне. - А так, в свободное время ты можешь заниматься всем, чем только душа пожелает.
  - Замок, на самом деле, единый живой организм, - перебил короля Марс, - поддержания порядка в нем не будет отнимать много твоего времени - он вполне неплохо функционирует и без королевского надзора. Здесь каждый знает свое дело и хорошо его выполняет. Они будут стараться помочь тебе чем только смогут - ты будешь их королевой, а это для граургов много значит.
  - А ты неплохо изучил нас, Марс, - рассмеялся Артур и обратился уже ко мне, - то, что говорит мальчик правда. Королева для граургов все, они обязательно полюбят тебя. Главное, чтобы ты полюбила их. Ты человек, те граурги, которые не знакомы с тобой, поначалу будет тебя остерегаться, но если они почувствуют, что ты искренни пытаешься им помочь, они будут любить и уважать тебя, вот увидишь.
  - Спасибо вам, ребята, - я с благодарностью посмотрела на обоих мужчин, - постараюсь не подвести вас. Надеюсь, ваш поход будет быстрым и успешным, и вы быстро вернетесь ко мне.
  - И мы надеемся на это, - задумчиво проговорил Марс.
  До самого вечера мы болтали о том, какая задача передо мной стоит и какие обязанности следует выполнять в качестве хозяйки земли, дотошно разбираясь во всех мелочах. Я узнала как такие мелочи, что королевский садовник, пьяница и дебошир, появляется в замке только когда, по его собственному мнению, здесь есть для него работа, и говорить ему о том, что так работать нельзя, дело совершенно бесполезное, так и то, что при короле есть особый Великий совет, состоящий из первой знати Латании, который наравне с королем решает вопросы земли, и с ним надо считаться, так как это очень серьезный аппарат управления страной. Председателем этого совета является отец той самой Жизериль, у которой я увела мужа-короля, и он от этого был явно не в восторге. А когда раскрылся тот факт, что я человек, да еще и шпион Маркуса, которого Артур не может убить, потому что я его истинная любовь, стало понятно, что у меня появился довольно серьезный противник, который сделает все, чтобы я исчезла из Латании.
  - Остерегайся его, Майя, он действительно может быть очень опасен для тебя, - с тревогой в голосе проговорил Артур.
  Артур с Марсом все говорили и говорили, но время было позднее, и я уже с трудом могла запомнить что-то. Видимо поняв это по моему выражению лица, Артур снисходительно вздохнул и посмотрел на Марса.
  - Майя кажется устала, поэтому на сегодня все. Постарайся завтра подготовить все необходимое для предстоящей свадьбы и похода.
  - Да, Ваше Величество, доброй ночи.
  Марс поклонился мне и Артуру и тихо выскользнул за дверь. Его Величество тепло посмотрел на меня.
  - Ну что, дорогая принцесса, пора идти спать? Ты выглядишь очень уставшей.
  Я встала, обошла его стол и остановилась за спиной мужчины, ласково положив ему руку на плечо, которую он тут же накрыл своей.
  - Ты так заботишься обо мне, хотя сам сегодня весь день глаз от бумаг не поднимал. Я так виновата перед тобой, Артур, но я даже не знаю, чем могла бы искупить свою вину. Я обычная девушка, Артур, мне никогда не стать королевой под стать тебе.
  Артур поднялся и поймал меня в кокон своих рук. В его объятиях было так тепло и спокойно, а аромат его тела пьянил не хуже самого крепкого вина.
  - Майя, послушай меня, я ведь тоже когда-то был сопливым мальчишкой, который ничего не знал об управлении землей. Да что там, мне было девять, когда я стал королем Латании. Но я любил Латании и старался сделать все, чтобы граурги были счастливы. Пойми, королями не рождаются. А к королевам так вообще у нас особое отношение. Разве Литиция не была обычной девушкой, когда выходила за моего деда? Да, ее семья была знатной, и она была обучена этикету, общим наукам, танцам, но не более. А сейчас спроси у любого граурга про нее, и ты увидишь, что ее любят и помнят. Понимаешь?
  - Кажется, да - я улыбнулась и чмокнула любимого в щеку. - Артур, я еще хотела спросить у тебя, а есть ли в вас, в граургах, какая-нибудь магия? Я знаю, что дриады могут говорить с растениями, а эльфы чувствуют окружающий их мир, могут перестраивать материю, есть ли что-то такое у вас? Или у тебя?
  - Какой интересный вопрос, - хитро улыбнулся мужчина. - Нет, на самом деле, хоть на и приписывают демонические качества, но магии в граургах нет. Во мне... сложно сказать, я ведь все-таки внук Урсула. В своей книге дедушка писал про силу, которая живет в нем, но ему не подчиняется, но я ничего такого не чувствую. Хотя когда я сильно злюсь или пытаюсь защитить свою жизнь, в душе действительно бушует какой-то непонятный ураган, но он исчезает практически сразу, и я не успеваю понять, что это такое. А теперь пошли спать.
  Артур подхватил меня на руки и понес в спальню, где меня кинули на кровать, раздели, завернули в одеяло, стиснули в объятиях и приказали не рыпаться. Но сон все никак не шел.
  - Артур, ты спишь? - прошептала я. Хотелось поговорить
  - Сплю, - сонно пробурчали за спиной.
  - Можно я задам тебе еще один вопрос? Он очень важен для меня.
  Послышалось небольшое шевеление, и надо мной навис Его Величество, сверкая в темноте своими черными глазами. Его волосы падали мне на лицо, неприятно раздражая кожу.
  - Эх, неугомонная человечка. Ну задавай, коль важно, - Артур зевнул, изо всех сил пытаясь не уснуть. Бедный, кажется, я его замучила, но мне нужно знать.
  - Почему ты меня помиловал? Я совершила предательство, очень серьезное, и не знаю, смогла бы я сама себя простить, будь я на твоем месте. Почему Артур? Могу ли я надеяться, что это хоть самую малость, но благодаря малышке Майе, с которой ты был знаком много лет назад?
  - Конечно можешь, - сквозь вечерний сумрак мне удалось разглядеть улыбку любимого. - Кемплийские влюбляются только раз, и это не зависит от возраста. Еще двадцать лет назад, когда мы с отцом вернулись из Велинии, я рассказал ему о тебе и о том, что ты мне понравилась. Именно тогда отец и рассказал мне о нашем семейном проклятии. Он посоветовал мне разобраться в себе, истинны ли мою чувства к тебе. Если да, то он пообещал как можно скорее покончить с войной, чтобы я смог вернуться в Велинию и быть рядом с тобой. Но пока я разбирался в себе, моего отца убили, а я стал королем, и думать мне приходилось уже совсем о других вещах. Ты жила где-то глубоко в моей душе, твое кольцо, подаренное мне, стало моим оберегом, но, если честно, я забыл тебя, похоронил воспоминание о том прекрасном времени в Руане под грудой взрослых проблем. Но когда пришло время и меня поставили перед фактом, что земле нужен наследник, когда я уже совсем отчаялся найти свою любовь, появилась ты и заполнила мою жизнь светом. Такая веселая и живая - совсем ты была не похожа на оркиню, - Артур тихо засмеялся над своими мыслями и чмокнул меня в щеку, - но мы закрыли на это глаза. Нам с Марсом было проще не замечать правду, что что-то с тобой не так, ведь в этом дворце уже давно не было такого смеющегося ветерочка, способного все перевернуть с ног на голову. Ты нравилась мне, хотя я не думал, что ты и есть та самая - Майя была моей суженой, Марс тоже знал об этом, но я хотел жениться на тебе, потому что впервые за долгое время в моей душе проснулись какие-то чувства. Я просыпался, думал о тебе, улыбался и чувствовал, что еще живу, что в этом мире существует не только мое тело, но и душа, которую я давно считал мертвой. Когда же я узнал, что ты и есть та самая девчонка из моего прошлого, пазл сложился в единую картинку, хоть мне и было больно от твоего предательства. - тут Артур запнулся, пытаясь сдержать эмоции, я сочувствующе взяла его за руку, но мужчина продолжил, - и я не хотел ничего видеть и понимать из-за своей обиды, Марс все же открыл мне глаза. Я понял, кто ты для меня, и после этого уже не мог тебя убить, мое существо бы не позволило это сделать. Как-то так.
  - И все же, наша свадьба - ты уверен, что это правильное решение? Через какие-то десять лет, если не раньше, я начну превращаться в старуху, тогда как ты все еще будешь оставаться молодым и сильным юношей. Что будет тогда? Как я могу обречь тебя на такую жизнь?
  - Майя, то, что ты человек, конечно, неприятно, но не смертельно. Мы с тобой говорили уже, что любовь в моей семье - это скорее проклятье, чем дар. Я полюбил тебя, и ничего тут уже не попишешь, я буду наслаждаться каждой минутой, проведенной с тобой, и чем меньше у нас этих минут, тем они ценнее. Все будет хорошо, я люблю тебя, мой ангел, - Артур еще раз быстро чмокнул меня, - а теперь давай спать.
  - И я люблю тебя, - послышался мой тихий шепот в тишине.
  
  Весь следующий день я провела в одиночестве, скучающе слоняясь по коридорам дворца. Мужчины были заняты последними приготовлениями к предстоящим походу и свадьбе и вежливо попросили меня не мешаться под ногами, пока взрослые дяденьки занимаются делами. Идти к госпоже Дюрей не хотелось - я откровенно побаивалась его после вчерашнего разговора. Делать было нечего, и поэтому я решила прокатиться верхом. Надев закрытое черное платье (как невеста короля я должна была теперь носить цвет Латании), я вышла во двор.
  Раннее утро дарило прохладу и свежесть, отчего дышалось легко и спокойно. Я посмотрела на небо и улыбнулась. 'Я не знаю, кто помог мне обрести счастье с Артуром, ангелы или демоны, но спасибо вам. Я так счастлива, я, наверно, никогда еще не была так счастлива'. Я рассмеялась тем чувствам, которые переполняли мою душу, и быстро сбежала по ступеням. Хотелось петь и кружиться в танце. Собственно, почему бы и нет? Растопырив руки и подняв глаза к небу, словно маленький ребенок я стала кружиться вокруг собственной оси. Я смеялась и кружилась. Бедные граурги, они и так обо мне не лучшего мнения сейчас, а после такого точно слушок пойдет по замку, что у принцессы не все дома. В окне второго этажа, где находился кабинет короля, я заметила силуэт. Присмотревшись, я поняла, что Его Величество стоит и наблюдает за мной. Хотелось сделать какую-нибудь гадость, чтобы развеселить его. Поэтому я сложила ладони лодочкой вокруг рта и что было сил закричала.
  - Артур Кемплийский, я люблю тебя!
  Хоть расстояние между нами было достаточно большое, кажется, я увидела, как на лице короля засияла теплая улыбка. Я послала любимому воздушный поцелуй, и словно нашкодивший ребенок убежала в конюшню.
  
  Ох, как же давно я не каталась верхом одна! Непередаваемое чувство! Не нужно притворяться леди, ездить степенно и вести светские разговоры. Есть только ты, конь и этот бег, который захватывает вас, соединяя в единое целое.
  Вдоволь насладившись прогулкой, я добралась до полянки, на которой мы с Артуром устраивали пикник, слезла с лошади и, выбрав неплохое местечко в самом центре, легла на траву. Какое же это счастье лежать на траве, смотреть в небо и не думать ни о чем! Я скучала по этому ощущению. Придется после прогулки заставить Дору и Молли набрать мне ванну, но это пустяки. Жизнь создана для того, чтобы радоваться таким мелочам, как чувство живой земли под тобой. Я ведь больше... не раб?
  Осознание этого пришло ко мне так неожиданно, что я даже села от удивления. Неужели это правда? Я больше никому не обязана служить, я больше никому ничего не должна. Всю мою жизнь надо мной висел долг королю Маркусу, за который я должна была расплачиваться. Служба рекрутом, тренировки, задание - я не могла распоряжаться своей жизнью, всегда кто-то считал, что он в большем праве распоряжаться моей жизнью, чем я. Но теперь все в прошлом. Завтра я стану королевой могущественной земли, и никто не посмеет распоряжаться моей единственной жизнью по своему усмотрению. Папа, надеюсь, ты гордишься мной с небес, ведь я смогла вырваться из лап этого мерзкого короля. Твой внук станет королем, папа, и никто больше не посмеет нас обидеть.
  По возвращении в замок, я застала Артура стоящим на ступенях дворца, словно поджидающим кого-то. При виде меня он спустился и пошел навстречу.
  - Вы кого-то ожидаете, Ваше Величество? - спросила я игривым голосом, когда мужчина подошел вплотную к моему скакуну.
  - Да, Ваше Высочество, свою будущую жену, - Артур одарил меня взглядом, от которого мне стало жарко, - она крикнула на весь дворец, что любит меня, но после так быстро убежала, что я даже не успел выразить ей свои ответные чувства.
  - И что же это за чувства такие, если не секрет? - я перекинула ногу через седло, чтобы граург мог опустить меня на землю.
  Сильные руки мужчины обхватили мою талию, и я медленно соскользнула в объятия своего жениха. Его пальцы ласково прошлись по моей щеке, очертив линию губ. Скользнув ниже, он, легонько подняв мой подбородок и впился в мой рот жадным поцелуем. Этот поцелуй, разжигая в моем сердце огонь, заставлял жаждать продолжения. Но Артур, словно нехотя отстранился от меня и прошептал.
  - Я хотел сказать ей, что тоже люблю ее и готов отдать за нее свою жизнь, не раздумывая.
  Его дыхание было коротким и прерывистым, кажется, он тоже был на пределе. Наши сердца и тела стремились как можно скорее слиться воедино.
   - Ваше Величество, может быть нам стоит переместиться в вашу спальню, чтобы более детально обсудить наши чувства друг к другу? - ну что, дорогой, если играть, то по-крупному.
  Но Артур не разделял моего оптимизма на этот счет.
  - Ну уж нет, Майя, третий раз я на это не куплюсь. Один день я потерплю, - он наклонился совсем близко ко мне и прошептал с обещанием в голосе, - но в нашу первую брачную ночь я не дам тебе уснуть.
  Если бы в тот момент граург меня не держал меня в своих объятиях, я бы точно растеклась бы горячей лужицей у его ног.
  
  Ночью он тоже ко мне не пришел. Я лежали и ждала Артура, думала о свадьбе и нашей будущей совместной жизни, пока ко мне не пришло осознание того, что мой мужчина сегодня не придет ко мне. Сонная и злая, набросив на плечи ночной халат, я двинулась на поиски моего мужчины. На подступах к королевскому кабинету как из-под земли вырос Марс, преграждая мне путь.
  - Принцесса, вам туда нельзя, - непоколебимо сказал парень.
  - Марс, - я еле сдерживала себя, чтобы не придушить парня на месте, - если ты забыл, то хочу тебе напомнить, что это кабинет моего жениха, который завтра станет моим мужем, и в нем я была очень много раз. Почему же сейчас мне нельзя попасть туда? - последние слова я просто выплюнула этому противному человеку в лицо.
  - Его Величество знал, что вы придете и будете в гневе, поэтому просил передать вам, что он просто хочет сделать вашу первую брачную ночь незабываемой, и небольшая разлука пойдет вам на пользу. От себя добавлю, - произнес мальчишка, высокомерно задрав вверх нос, - что приличным леди не пристало в столь поздний час в такой одежде разгуливать по замку и искать свидание с мужчиной.
  - А что же пристало делать приличным леди? - пытаясь скрыть злость за маской вежливости, спросила я.
  - Беречь свое целомудрие, - незамедлительно последовал наивный ответ.
  Ох, Марс, а вот это ты зря. Чаша весов моего терпения переполнилась, весь мой гнев и злость вылились про парня, не щадя его ушей.
  - Целомудрие? Целомудрие, Марс? Я тебе что, девчонка сопливая! Своим малолетним воздыхательницам будешь про целомудрие рассказывать, а мне двадцать пять лет! - кажется, я начала кричать, отчего охрана стала косо на нас поглядывать, стараясь ни единым движением не показать своего любопытства. - Двадцать пять, Марс! Да в мои годы, человеческие девушки имеют уже по семь детей, если не больше! Я по сравнению с ними древняя старуха уже! Мой король через два дня уедет в поход, разу после свадьбы, и не известно еще когда я его увижу в следующий раз, а ты мне говоришь про целомудрие?! Да засуну ты его себе знаешь куда, но только глубоко и надежно. Сейчас я уйду, но завтра, - я повысила голос и сказала нарочито громко, чтобы граург за дверью тоже мог меня услышать, - кому-то придется о-очень постараться, чтобы вымолить мое прощение.
  С этими словами я гордо развернулась на сто восемьдесят градусов и отправилась в свою комнату спать.
  Утром меня разбудили служанки. Солнце еще не поднялось на горизонте, а меня уже кинули в лохань с теплой водой и приказали отмокать. Все мои попытки протестовать и залезть обратно в кровать с треском провалились.
  - Ваше Высочество, вы человек, чтобы выглядеть хорошо вам нужно намного больше усилий, чем обычной граурженке. Да у вас уже видно первые морщинки, а наша задача сделать так, чтобы вы были самой красивой на вашей свадьбе! - ругалась на меня Дора.
  - Ах, ты паршивка, дерзишь своей будущей королеве! - я обиженно сложила руки на груди, отчего пена полетела во все стороны. - И нет у меня никаких морщин!
  Молли задумчиво на меня посмотрела.
  - По человеческим меркам, двадцать пять - это совсем старуха...
  - Вон из моей купальни! Совсем распоясались чертовки!
  Злилась я на девушек, конечно же, ненатурально. Да и они и вправду хотели, чтобы я была самой красивой на церемонии. Поэтому после небольшой перебранки и бурного примирения в ванной, я отдала себя на растерзание этим демонессам красоты.
  Мои непослушные пепельные волосы собрали в простой красивый пучок, оставив пару локонов небрежно выбиваться. Вместе с платьем эта непритязательная прическа давала изумительное сочетание. Пока на моей голове творили волшебство, а на лицо наносили легкий макияж, пришла госпожа Дюрей с портнихами и принесла платье. Чтобы сделать последние корректировки по фигуре уже на мне. Прошла, кажется, вечность до того, ка меня отпустили и разрешили посмотреть на готовый образ.
  Подойдя к зеркалу, я ахнула от изумления - я была похожа на настоящего ангела.
  - Госпожа, - Дора украдкой стерла слезы умиления с глаз, - вы прелестны! Его Величество такой счастливец!
  Выглядела я как ангел не случайно. С давних времен во всех Шести землях жених и невеста, вне зависимости от того, к какому народу они принадлежали, почитая своих создателей, во время свадебной церемонии облачались в цвета Неба и Бездны - девушка в белое, а мужчина в черное. И если настоящий демон у меня на свадьбе и так будет, стоило и мне выглядеть соответствующе.
  Я стояла перед зеркалом и не знала, что делать дальше.
  - Сколько осталось до церемонии?
  - Около часа, - ответила госпожа Дюрей, - мальчик придет за вами сюда.
  В реальность происходящего верилось с трудом. Я еще раз взглянула на зеркало, откуда на меня смотрела маленькая испуганная девушка с большими голубыми глазами. Неужели я боюсь? Это ведь Артур, и ты мечтала об этом всю жизнь. И все же на душе было неспокойно.
  На плечо мягко опустилась рука. Повернувшись, я увидела госпожу Дюрей, ласково смотревшую на меня.
  - Не переживай, девочка. Волноваться перед свадьбой это нормально. Его Величество любит тебя, все у вас будет хорошо. Я была строга к тебе, прости меня за это. Не вы начли эту глупую, никому ненужную войну. Вы просто любили друг друга и сражались за любовь как могли. Я рада, что именно ты, Майя, станешь моей королевой.
  Ее слова были такими трогательными, что у меня на глазах невольно навернулись слезы. Я с благодарностью сжала руку женщины.
  - Спасибо вам, госпожа Дюрей, спасибо за все. Вы не представляете, как я благодарна вам за эти прекрасные слова и за вашу доброту. Я буду хорошей королевой, вот увидите! В конец расчувствовавшись, я обняла эту маленькую, но такую сильную женщину, которая уже вовсю плакала у меня на плече.
  - И мы, мы тоже лю-юбим вас, го-оспо-ожа, - проревела Дора.
  Все женщины в комнате быстро закивали, словно больше всего на свете в этот момент они боялись, что новая госпожа подумает, что они ее не любят.
  В этот милый и трогательный для всех нас момент в дверь быстро постучали, и через мгновение на пороге уже стоял Марс, сверкая своим новеньким черным костюмом. Но увидев, что все женщины в комнате плачут, он быстро подошел ко мне и схватил за руку.
  - Майя, что здесь происходит? Что случилось? - на лице и в голосе у юноши читалась неподдельная тревога. - Почему все плачут?
  - Не переживай, малыш, - ответила за меня госпожа портниха, - женщине не нужно много поводов, чтобы поплакать. К тому же это слезы радости. Можешь забирать принцессу, она готова.
  Человек сосредоточенно кивнул, и, после небольшой паузы, посмотрел на меня и заговорил.
  - Майя, к сожалению, твой отец хоть и не может присутствовать на этой свадьбе, я уверен, что он смотрит на тебя с небес. Позволь мне, как твоему другу и второму лицу в Латании, быть удостоенным чести вести тебя к алтарю, чтобы соединить узами брака тебя и Его Величество, моего возлюбленного друга и учителя.
  Я вложила руку в протянутую юношей ладонь. Мальчик поднял на меня глаза, на его лице сияла счастливая улыбка.
  - Веди меня, Марс. Я готова.
  
  В церемониальной зеле было полно народу, одетых в самые разные цвета, хотя преобладающим все же был черный. Когда мы вошли, все встали и обернулись на меня, отчего стало совсем неловко, и я смущенно опустила глаза в пол.
  Мы быстро преодолели расстояние до алтаря. Только когда я почувствовала, что мою руку аккуратно сжала другая ладонь, более крепкая и до боли знакомая, я решилась поднять глаза. На меня смотрел мой любимый граург и улыбался. В этот момент он выглядел таким по-детски счастливым, что я тоже не смогла сдержать улыбку. Церемония началась, а мы все смотрели друг на друга, никого не замечая вокруг. Как же я бы счастлива в тот момент.
  Откуда-то, словно из другого мира донесся голос эльфа-служителя.
  - Ваше Величество? Вы берете человека, Майю Горт, в законные жены и клянетесь защищать ее и оберегать, пока смерть не разлучит вас?
  - Да, - громко произнес Артур, не сводя с меня глаз ни на секунду, - и даже после смерти.
  Он говорил так открыто и прямо, не боясь заявить о своих чувствах на весь мир. Мои щеки тут же вспыхнули.
  - А вы, Ваше Высочество? Согласны взять граурга, Артура Кемплийского, в законные мужья, и чтить и уважать его пока смерть не разлучит вас?
  - Да, - тихо, но не менее уверенно сказала я, - и даже после смерти.
  - Тогда объявляю вас законными мужем и женой, и нарекаю Майю Горт Майей Кемплийской - королевой Латании. Можете поцеловать вашу жену.
  Мы с Артуром сделали шаг навстречу друг другу и взялись за руки.
  - Артур, скажи мне, ведь это не сон? Я правда стала твоей женой? - по щекам покатились слезы, но я уже не пыталась их сдержать.
  - Это не сон, малышка, я люблю тебя, - король обнял меня и наши сердца слились в сладостном поцелуе.
  Скрепив наш брак поцелуем, Его Величество взял меня за руку и развернулся к собравшимся в зале гостям. Его лицо было серьезным и сосредоточенным.
  - Жители Латании и гости нашей страны, - начал Артур свою речь, - сегодня в моей жизни произошло одно из самых счастливых и важных событий - я наконец-то обрел свою любовь. Эта женщина с каждым днем делает мою жизнь немного счастливее, и я прошу своих подданных беречь и любить мою королеву также, как вы любите меня. Наших гостей я прошу отправить вести в свои земли, что в связи с тяжелым положением на фронте король Артур I Кемплийский скоропостижно женился и поэтому просит прощения и глав других земель за то, что они не были приглашены на празднество. Хочу предупредить всех, - лицо мужчины стало суровым, отчего мне сало немного не по себе, - любой, кто подумает или попытается причинить вред королеве Майе, автоматически станет моим врагом, и месть моя будет страшна для него. Клянусь, что не нарушу обещания, данное в этой зале.
  
   После церемонии мы лишь на мгновение заглянули на пир, устроенный в честь нашей свадьбы, извинились перед гостями, объясняя, что хотим подольше побыть друг с другом перед предстоящей Артуру поездкой. Наши извинения были приняты весьма благосклонно, если не сказать радостно. Пьяные граурги, осмелевшие от вина, то и дело норовили дать Артуру совет о том, как управляться в постели с молодой женой, особо рьяные личности даже хотели собрать процессию и проводить нас до брачного ложа. Дело приобретало отвратительный оборот, и Артур, состроим жалобное лицо своему помощнику, незаметно выскользнул со мной за дверь, оставив Марса сдерживать напор сердобольных демонов.
  Мы бежали по коридорам, держась за руки и весело смеясь, словно не было этих двадцати лет, боясь, что кто-нибудь обнаружит нашу пропажу и кинется догонять.
  - Побежали в сетуйское крыло, там они точно нас не найдут! - на бегу крикнул Артур.
  Степенные орки изумленно таращили глаза, когда мы пробегали мимо них. Чувствую, такой зрелище, как смеющийся король демонов с женой-человеком, им будет тяжело пережить.
  Завернув за угол, мы оказались в радужном коридоре. Внезапно Артур остановился и повернулся ко мне, отчего я врезалась носом в его грудь.
  - Ты чего? - спросила я, потирая ушибленное место.
  - Я просто хочу сделать то, о чем мечтаю с того момента, как встретил тебя.
  Мужчина молнией метнулся ко мне, подхватил на руки и начал кружить. Я взвизгнула от неожиданности, но видя, как Артур заразительно смеется, растаяла и, растопырив руки в разные стороны, присоединилась к веселью мужа.
  - Я люблю тебя, Майя! Люблю! - кричал Артур на весь коридор.
  - И я люблю тебя! Больше всего на свете! - вторила ему я.
  Орки в ужасе шарахались от нас, граурги останавливались неподалёку, смотрели умилительно и смеялись, глядя на наше ребячество. Кажется, само солнце в тот момент стало светить ярче, пытаясь разлить счастье вместе с нами.
  
  Мы с грохотом завалились в одну из комнат, которая оказалась той самой комнатой с садом, в которой я жила в замке в качестве оркини. Артур опустил меня на землю и привалился спиной к деревянной двери. Комната выглядела чистой, кажется, в ней никто еще не живет.
  - Тут они, я думаю, нас не найдут, - улыбнулся мужчина, пытаясь отдышаться.
  - Мы с тобой скоро все спальни в замке испробуем. Каждый раз с тобой, - я медленно подошла к любимому и обвила руками его шею, - я оказываюсь в новой кровати.
  Моя талия тут же была схвачена в кокон его рук.
  - Такой уж я, привык к походной жизни, - Артур приблизил губы к моему уху и прошептал, - но ты можешь обустроить наше гнёздышко пока меня не будет, а я приеду и проинспектирую.
  - Заманчивое предложение, - прошептала я в ответ.
  Придвинувшись к мужчине поближе, я потерлась ногой о внутреннюю сторону бедра.
  - Ну что же, вот мы и женаты. Кто-то обещал мне горячую первую брачную ночь.
  Я с чувством поцеловала короля в губы, и еще раз. Этого мне показалось мало, и, спускаясь все ниже и ниже, я ласкала его шею, оставляя на ней дорожку из поцелуев. Добравшись до ворота его кителя, я потянулась было расстегнуть его, но меня нежно остановили. Вопросительно подняв глаза, я натолкнулась на теплый взгляд Артура.
  - Не поторопись, любимая, день еще далек от конца. Мы можем просто побыть вместе, узнать друг друга. У нас ведь, кажется, так и не было времени после того, как я узнал кто ты на самом деле. Расскажи, как ты жила эти двадцать лет.
  - Только если ты расскажешь, как жил ты, - улыбнулась я.
  Артур взял меня под руку и мы вышли в сад. Удобно устроившись под сенью деревьев, мы болтали обо всем на свете, смеялись и грустили. Когда пришло время пообедать, мы вернулись в комнату, где нас уже ждал вкусно пахнущий обед. На мой удивленный взгляд, Артур только невинно пожал плечами.
  - Я решил, что Марсу сказать можно. Налетай.
  После обеда, плавно перетекшего в ужин, я попросила Артура выйти в сад, чтобы полюбоваться вместе с моим новоиспеченным мужем на закат лучшего в моей жизни дня.
  Солнце медленно уплывало за горизонт, а мы стояли обнявшись, любуясь тем, как этот день потихоньку умирает, уступая место дню новому.
  - Артур? - я повернула голову, чтобы заглянуть мужчине в глаза.
  - Да, любимая, что такое?
  - Я не хочу, - по щеке скатилась предательская слезинка, - чтобы этот день заканчивался.
  - Ну что ты, - граург тепло улыбнулся, - поверь, у нас будет еще много таких же прекрасных дней, но для этого нужно, чтобы этот день закончился, - мужчина теснее прижал меня к себе, - давай вернемся, кажется, ты совсем замерзла.
  Артур открыл дверь, галантно пропуская меня внутрь. Я вошла, не оглядываясь по сторонам. Сердце стучало в груди как заведенное. Вот и настал этот момент, мы оба это понимали, больше нет смысла оттягивать эту сладостную пытку.
  За спиной послышалось лязганье ключа, я резко обернулась, и увидела Артура, пристально смотрящего на меня. Слов было не достаточно, я сделала шаг и растворилась в его объятиях. Его Величество сдержал обещание - уснуть в ту ночь мне так и не удалось.
  
  

Глава 3

  
  Майя Горт
  
  Я сидела на кровати, укрытая тяжелым одеялом и смотрела как мой муж уверенно собирается в дорогу. На лице у Артура не отражалось никаких эмоций - он был спокоен и собран. Я понимала, что спокойсвие это напускное, и ему как и мне очень тяжело расставаться, но сердце было не на месте.
  Резко встав с кровати, я начала стремительно искать свою одежду.
  - Любимая, что ты делаешь? - с настороженностью в голосе спросил Артур.
  - Я? Собираюсь, чтобы проводить тебя.
  - Майя, мы ведь это обсуждали. Будет лучше, если ты...
  Договорить я ему не дала, запечатав рот любимого граурга поцелуем.
  - Артур, вчера была моя свадьба, где я вышла замуж за любовь всей моей жизни. Но прошел всего лишь день моего замужества, а нам уже предстоит долгая разлука. Проводить тебя до крыльца, поцеловать на прощание - позволь мне хотя бы эту маленькую радость.
  Я заглянула в глаза Артура, в них было так много боли и грусти, что мне немедленно захотелось вернуть свои слова назад.
  - Прости, - мужчина торопливо отвел взгляд, - если бы я мог остаться с тобой. Ты права, у меня нет никакого права запрещать тебе это, - Артур слабо улыбнулся мне, - пошли, нас наверно уже заждались.
  Муж помог мне застегнуть одно из официальных черных платьев, и мы быстрым шагом направились крыльцу, где нас уже ожидали солдаты и Марс.
  Увидев нас, армия Латании вытянулась по струнке и хором проголосила.
  - Да здравсвуют Их Величества, король и королева!
  К нам подошел Марс и низко поклонился.
  - Ваши войска готовы, Ваше Величество. Можем выступать.
  Артур кивнул и направился к своей лошади.
  - Майя, - Марс остановил меня, когда я хотела пойти за Артуром, - я оставил тебе граурга, который поможет разобраться с делами. Сейчас можешь идти отдыхать и ни о чем не беспокойся, а как будешь готова, он сам тебя найдет.
  - Ко мне тоже обращайся, помогу чем смогу, - я обернулась и увидела госпожу Дюрей, которая видимо пришла попрощаться с сыном.
  - Спасибо вам, госпожа.
  Я улыбнулась женщине и снова обернулась к Марсу.
  - Марс, позаботься о нем, он единственное, что у меня есть. Возврайщайтесь поскорее.
  - Не волнуйся, обещаю тебе, я не спущу с Артура глаз, - мальчик тепло мне улыбнулся, - ты не заметишь даже, как он вновь окажется дома с тобой.
  Марсу всего шестнадцать лет, он иногда мне кажется, что он старше нас Артуром вместе взятых. В порыве эмоций я бросилась человеку на шею.
  - Спасибо, Марс, что оберегаешь его.
  - Все хорошо, Майя, - парень дружески похлопал меня по спине, - а теперь иди к нему, я попрощаюсь с матерью.
   Я сдержанно кивнула и спустилась по ступеням туда, где Артур уже во всю гарцевал на лошади. Видя, что я иду к нему, он подъехал ближе и наклонился вниз, чтобы обнять меня.
  Я обвила шею и впилась в губы любимого мужчины в страстном поцелуе. Слезы сами полились из глаз, хотя я изо всех сил приказывала себе держаться.
  - Не плачь, малышка. Совсем скоро мы будем вместе.
  Он с теплой во взгляде посмотрел на меня, отчего сердце заплакало еще больше. Видя, что Марс уже сидит в седле, и все готово, чтобы двинуться в путь, Артур быстро поменялся в лице. Он надел маску короля, холодную и равнодушную.
  - Дождись меня, - лишь сказал он напоследок и громко крикнул, так, чтобы все солдаты, находившиеся на площади в этот момент слышали, - выдвигаемся!
  Его лошадь стремительно понеслась вперед, подгоняемая сильными движениями ног своего хозяина, увлекая за собой лошадь Марса, генералов, и обычных граургов, готовых отдать жизнь за своего короля не задумываясь. Они все проносились мимо меня, словно я была невидимкой, пока на придворцовой площади не осталась только я и еще несколько дворцовых работников и слуг, провожающих своих дорогих мужчин в дорогу.
  - Не плачьте, Ваше Величество. Все будет хорошо, мальчик сдержит обещание, чего бы это ему не стоило, я уверенна, - госпожа Дюрей сочувствующе положила руку мне на плечо.
  Они все успокаивали меня, и я хотела им верить. Но что-то глубоко внутри зловеще нашептывало мне, что я больше его не увижу. Я постаралась отогнать глупые мысли, и, поблагодарив портниху за заботу, в одиночестве отправилась спать в свою еще не забывшую нашей ночной страсти постель.
  
  - Ваше Величество, вставайте! Через час у вас встреча с просителями.
  Шурх, тяжелые шторы полетели в стороны, давая солнечному свету право заполнить все свободное пространство вокруг. Я полезла под одеяло, чтобы спрятаться от этой солнечной пытки Но мой утренний гость был настойчив.
  - Ваше Величество, - свет проник под плотную ткань прошу вас, забирая мою последнюю надежду поспать еще немного, - будьте благоразумны!
  - Артура тут нет! - рявкнула я, и, не открывая глаз, наугад потянулась и дернула одеяло из рук своего обидчика.
  - Причем тут наш король? - послышался удивленный голос. - Миледи, мне вы нужны! А ну живо вставайте!
  Одеяло было безвозратно отвоевано вражеской стороной. Я села, зло приоткрыла один глаз, и увидела Дору, которая тоже выглядела разозленной.
  - Миледи, простите, но вам нужно привыкать к тому, что теперь все вас будут звать Ваше Величество. Теперь вы супруга короля, и за неуважение к королеве положена смерть. А как тут уважать королеву, если она сама спросони не помнит, кем является! - Дора возмуженно всплеснула руками и направилась к выходу. - Ванна набрана, Ваше Величество, примите ее, а я скоро приду и помогу вам одеться, через час к вам уже придут первые просители.
  - Кто придет? - я не понимала, что за просители, кого я должна принять
  - Граурги, Ваше Величество. Как хозяйка, вы теперь обязаны принимать просителей, слушать об их проблемах и решать их по мере возможности. Уверена, что Его Величество и милорд Марсел говорили вам об этом.
  - Ах, да, - я потерла глаза, пытаясь избавиться от остатков сна, - что-то такое вспоминается. Хорошо, спасибо Дора, можешь идти.
  Девушка склонилась в реверансе и вышла. Что ж, просители значит. Ну хорошо, посмотрим, как они на меня отреагируют.
  Я сползла с кровати и поплелась в ванную. Теплая вода дарила покой и умиротворение, кажется, я даже еще немного поспала, пока Дора не забарабанила в дверь, настаивая, чтобы я немедленно вылезла и шла одеваться.
  Как только я накинула платье, в дверь постучали. дора пошла проверить, что за посетитель решил навестить меня так рано.
  - Ваше Величество, это парень, говорит он по поручению милорда Марсела, прибыл чтобы помочь вам с делами.
  - Впусти его, - попросила я.
  Милорд Марсел. Как это мило. А мальчишка молодец, вот что значит преданность. Да и Артур умница, сдержал слово, Неудивительно, что граурги его обожают. За такого короля и я не прочь умереть.
  В комнату вошел ходой темноволосый юноша граург, которому на вид было лет двадцать, хотя я сомневаюсь что его настоящий возраст был таким. Подойдя ко мне, он низко поклонился и быстро заговорил.
  - Ваше Величество, я рад вас видеть в добром здравии. Меня зовут Руи, милорд попросил меня помочь вам разобраться с обязанностями королевы и хозяйки замка. Прошу примите мою помощь, я не подведу вас.
  - Надеюсь на твою помощь, - я приветливо улыбнулась парню. - Скажи мне, пожалуйста, что мне обязательно нужно знать для сегодняшнего приема? Если честно, я немного волнуюсь, ведь я человек, не знаю, как воспримут меня граурги.
  - Не волнуйтесь, Ваше Величество! - с жаром запротестовал парень. - Мы все были очень счастливы узнать, что Его Величество наконец-то нашел свою любовь! Каждый в Латании знает, что когда наш король обретает королеву, для земли наступает счастливая пора, так издавна повелось. То, что вы человек дает веру нашему народу, что скоро война закончится и Шесть Земель вновь обретут мир. Поэтому большинство посетителей сегодня как раз придут для того, чтобы засвидетельствовать свое почтение новой королеве и пожелать ей голголетия и процветания. Многие будут желать вам с Его Величеством поскорее подарить нашей земле прекрасного наследника, - говоря это молодой граург ужасно смутился и покраснел как королевская роза в саду. - Если же будут какие-нибудь прошения, постарайтесь как можно больше узнать у посетителя что, где и по какой причине его тревожит, попытаться решить проблему.
  - Я, конечно, могу побольше пораспрашивать у гостя о его беде, но решить..., - я нахмурилась, - даже не знаю, о Латании сейчас я знаю очень и очень мало, и даже подсказать, где находится в Золотом городе склад с зерном или лекарь я, к сожалению, увы не смогу. Я жалобно посмотрела на парня. Да уж, через час мне нужно будет знакомиться с моими подданными, а я даже в городе ни разу не была. Хороша королева, ничего не скажешь! Лучше бы вместо побега пошла бы с горожанами пообщалась.
  - Это ничего страшного, никто от вас этого и не ждет. Хотя с городом познакомиться стоит, - Руи вытащил из кармана камзола небольшой дневник в темном кожаном переплете и сделал в нем небольшую пометку, - просто пообщайтесь с ними: узнайте, почему побеги гибнут, или какое лекарство прописывал лекарь малолетнему ребенку, почему это не помогло. Граургам будет прияно внимание новой королевы, а вы пробретете новые знания о вашей земле, которые вам обязательно понадобятся в будущем. Не волнуйтесь что-то пропусить и не запомнить - я буду стоять рядом и все записывать.
  Я рассеяно улыбнулась парню, а в голове пульсировала только одна фраза: 'вашей земле'. А ведь действительно, теперь это моя земля. Велиния... больше там меня ничего не держит, и может быть здесь я смогу обрести свой дом.
  Дора сделала пару завершающих штрихов, и, поклонившись, отошла от зеркала.
  Взглянув на себя, я увидела в отражении худую человеческую девушку с белыми как вата волосами и насыщенными голубыми глазами, одетую в строгое черное платье. Отражение излучало спокойную уверенность. Это была уже не малышка Майя Горт, но королева Майя Кемплийская. пути назад у меня уже не было.
  - Хорошо, Руи, давай сделаем это, - надев свой кулон-талисман, подаренный Артуром, я уверенно встала и направилась к двери.
  
  - Ваше Величество, спасибо за то, что встретились с нами. Это большая честь для таких простых граургов, как мы. Мы и вся Латания счастлива, что Его Величество выбрал себе королеву, и наша земля обрела Мать-защитницу. Мы будем молиться, чтобы небеса как можно скорее даровали Латании нового Кемплийского.
   Передо мной стояли трое граургов и мило мне улыбались. На вид, по человеческим меркам, им было лет по сорок, одеты они были в простую крепкую дорожную одежду, похожую на форму купцов. Видно, что эти гости привыкли путешествовать и часто находиться в пути. Мужчины, как один, были темноволосы, обладали длинными темными бородами. Со мной говорил самый высокий, серьезный граург, который был, по всей видимости, главным.
   Это были первые посетители, которых я сегодня принимала. Сказать, что я волновалась - это ничего не сказать. Хотя мужчины кажется ттоже были взволнованы. После того, как мы вышли из моих покоев, Руи привел меня в небольшой зал, отделанный бежевым мрамором и цветным витражем на окнах. Два ряда колонн, упирающихся в сводчатый потолок вели к небольшому пьедесталу, установленному в центре, и паре кресел для королевских особ. Именно здесь я и должна была разговаривать с народом Латании.
   Руи помог мне подняться и разметиться на королевском ложе, а сам стал рядом , достал свою записную книжку и принялся ждать, когда понадобиться его помощь.
   - Ваше Величество, - продолжал высокий граург, - мы приехали в столицу не только для того, чтобы поздравить Ваше Величество с помолвкой. Мы уже много лет ходим под парусом, доставляем различные грузы из Латании в другие земли. Но сейчас, - граург задохнулся от эмоций, клокотавших в его душе, но быстро взяв себя в руки и продолжил, - путь к землям Северного леса отрезан кораблями людей, и мы никак не можем договориться с ними. Ваше Величество, я понимаю, война, и каждый на нашей земле страдает, но наша компания терпит убытки. Эльфы злятся, они хотят свой товар, но мы физически не можем его доставить. Нам нужна помощь Вашего Величества или просто хороший совет: что нам в такой безвыходной ситуации? Доставлять товар по землям дриад, орков и гномов слишком долго и экономичестски невыгодно.
   Все трое, по-началу веселые, с живыми глазами граурги после пламенной речи старшего приуныли, и с надеждой посмотрели на меня. Видимо, им и вправду очень тяжело сейчас приходится. Но как же я помогу? Я плохо разбираюсь торговле и политике. Черт, чувствовать сея беспомощной так ужжастно!
   Слева от меня тихо кашлянул Руи. Кажется, пауза затянулась. Я нахмурилась. Что же им ответить? Ладно, попробуем с ними просто обсудить проблему, может они сами придумают решение. Руи ведь советовал мне так сделать.
   - Спасибо за Ваши добрые слова, господа, я буду стараться стать хорошей королевой для этой страны. Но в должности хозяйки латанийской земли я сегодня впервые, поэтому прошу вас помочь разобраться мне в этом нелегком деле. я услышала вашу проблему, ситуация действительно неприятная. Но скажите, господа, почему вы не пробовали переправлять товар через Дикие земли? Я ведь правильно понимаю, что люди поставили солдат караулить пороги реки только по берегу. Но Дикие земли большие.
   По лицам граургов было видно, что моя идея им не то чтобы не понравилась, они, кажется, посчитали ее безумной, но не знали, как не об этом сказать.
   - Но, Ваше Величество, - осторожно начал старший граург, - ваш вопрос весьма логичен и вполне обоснован, но, к сожалению, путешествовать через Дикие земли опасно, тем более с грузом. Это каждый знает. Оттого они и зовутся Дикими.
   - Да, господа, нам всем с раннего детства говорят, что Дикие земли - это ужасное место и находиться там опасно. Но так ли это на самом деле? Никто не живет и не утешествует через те места уже много лет. А между тем Его Величество рассказывал мне, что его дед, Великий Урсур, часто бывал там со своей женой. Что если того зла, что жило в тех местах во времена наших предков уже давно нет? Может быть вы, господа, смогли бы проложить новые торговые пути и помочь и себе и своей земле.
   Мужчины молчали. Мои слова глубоко озадачили их, в них был смысл, но троим простым торговцам совершать такое опасное путешествие в одиночку - дело совершенно безумное. Я это понимала, но других мыслей по их проблеме у меня не было. Что ж, стоит разрядить обстановку, пока они совсем не испугались меня.
   - Не переживайте, - я постаралась как можно дружелюбнее улыбнуться, - ваша проблема не проста, не буду скрывать. Я подумаю еще над ней, и дам вам окончательный ответ в письме. Не забудьте только оставить свои данные в гостевой книге. А пока можете заняться отправкой товара поближе, или просто предложить эльфам товар чуть подороже и более долгой доставкой. Если ваш товар им необходим, я думаю, они согласятся на ваши условия. Война ведь заронула не только вас, мы все сейчас в таком неудобном положении.
   - Спасибо, Ваше Величество, за радушный прием и за совет, мужчины низко мне поклонились. - Вы дли нам пищу для размышления. Мы будем с нетерпением ждать вашего окончательного ответа по нашему делу. Спасибо вам за то, что уделили нам время. Добра и процветания вам и Его Величеству.
   Они еще раз поклонились и стремительным шагом скрылись за дверью. Воцарилась хрупкая тишина.
   - Руи? - неповорачивая головы, я позвала парня. - Как думаешь, я справилась? Кажется, они немного не ожидали, что я предложу переправлять товар через Дикие земли.
   - Вы держались молодцом, Ваше Величество. Ваше предложение было интересным, ничего не скажешь. Вы были правы - каждый знает с детства, что в Дикие земли соваться опасно, поэтому никому бы и в голову не пришло бы предложить такое, кроме Его величества и милорда Марса, возможно. Мне было бы сложно предложить более удачное решение проблемы, чем то, что сказали вы, хотя я занимаюсь подобного рода задачами уже шестьдесят лет. Война никого не щадит, что тут скажешь.
   Ого, а по внешнему виду этому граургу больше двадцати и не дашь. Интересно, чтобы по этому делу сказал бы Марс? Или Артур? Артур бы точно что-нибудь хорошее придумал. А Марс посмеялся надо мной. Я ухмыльнулась. Этот противный человеческие мальчишка вечно доставал меня. ' Ты бы их еще через бездну послала товары отправлять - так ведь короче,' - он бы точно так сказал, я даже слышу его голос у себя в голове сейчас. Эх, ребята, где же вы? Кажется, я уже скучаю.
   - Обязательно запиши их жалобу, потом еще поразмыслим над ней, - я тяжело вздохнула, отгоняя от себя тяжелые мысли, - давай пригласим следующего.
   Руи махнул рукой, и один из охранников, стоявших у двери, быстрым движением открыл деревенную дверцу и впустил маленькую худенькую женщину в черном зарытом платье с младенцем на руках. Быстрым шагом она пересекла комнату и остановилась вплотную перед возвышением, на котором сидела я. Гостья выглядела изможденной: под глазами залегли тени от многочисленных бессонных ночей, руки были сплошь покрыты царапинами и ссадинами. В глазах у женщины стояли слезы.Казалось, эта хрупкая фигурка держалась и не падала от усталости лишь из упрямства и желания защитить свою малютку.
   - Ваше Величество, - не сдержав эмоций, граурженка рухнула на колени отчаянно прижимая к груди ребенка, - прошу вас! Умоляю! Защитите нас! Не ради себя прошу, ради малютки. Если вы нам не поможете, то мы сгинем в бездне.
   Женщина рыдала, не замечая ничего вокруг. Я взволнованно посмотрела на Руи, но он молчал и безучастно смотрел перед собой. Не хочешь помочь мне, ну и ладно. Тогда не жалуйся на нарушенный этикет. Хотя этот граург вряд ли будет ворчать на меня по таким мелочам, это ведь не Марс.
   Я встала с кресла, подошла к несчастной женщине, села рядом и обняла ее. От удивления, граурженка даже перестала причитать и плакать и только тихонько всхлипывала в моих объятиях.
   - Все будет хорошо, - я погладила женщину по спине, - я помогу вам. Я ведь тоже женщина, и хоть детей у меня пока нет, но ваши чувства мне близки. вы только успокойтесь и объясните все по порядку. Уверена, что мы сможем найти решение вашей проблемы.
   - Да, Ваше Величество, - всхлипнула гостья, - я сейчас возьму себя в руки, я вам все расскажу по порядку, вы должны знать. Не только ради меня, но и ради других несчастных.
   Я встала, вернулась на свое место и принялась ждать, пока граурженка соберется с мыслями. Гостья все также сидела на полу и лишь тихонько покачивалась из стороны в сторону, словно в беспамятстве пытаясь убаюкать ребенка, который и так спал крепким сном и был равнодушен к переживаниям своей матери. Наконец, она вдохнула в грудь побольше воздуха, собираясь с мыслями, и тихоо заговорила.
   - Ваше Величество, я приехала в столицу, Золотой город, из Порта. Это морской город в дельте реки, на востоке Латании. Мои родители умерли, когда я была совсем маленькой, и я всю жизнь проработала кухаркой в одной из уличных забегаловок на берегу. Работа была тяжелой, но другой я не знала, поэтому-то и никогда не жаловалась, - женщина еще раз всхлипнула, но продолжила, - хотя хозяин у нас был строгий и многие девушки не выдерживали требований, которые он предъявлял. Время шло, и все оставалось по-старому, пока я не унала, что у меня будет это чудо. Его отец - торговец из Сетуи, он не знает о малютке, и вряд ли я когда-нибудь его встречу. Я старалась работать изо всех сил, но когда живот стал заметен, хозяин выгнал меня. Я хотела воспротивиться и мы повздорили. Разозлившись, хозяин закричал, что сделает так, что меня вообще никуда работать не возьмут. Пока не родился малыш, мы жили на мои сбережения, но сейчас..., - женщина задохнулась от слез, - прошу вас, помогите нам.
   - Руи, ты что-нибудь знаешь об этом?
   - К сожалению, Ваше Величество, - в голосе парня были слышны нотки сожаления, - не все граурги такие гостеприимные и дружелюбные. Есть и жестокие собственники, которым нет дела до чужих проблем. Порт всегда был более свободолюбивым и независимым городом, чем остальные, там свои правила и законы. Его Величество знал об этом, но пока идет война за пределами нашей земли, начинать другую войну еще и у себя дома не то, чтобы бессмысленно, а просто опасно.
   - Даже если я помогу сейчас этой женщине, - нахмурилась я, - но что мне делать с теми несчастными, которые терпят такие же невзгоды?
   - Я понимаю ваше беспокойство, - граург устало потер лоб, - но если жители терпят, значит, хоть и тяжело, но они принимают те условия, в которых сейчас живут. Пусть пока так и остается. Мы с вами можем попытаться обдумать эту ситуацию позже, но без Его Величества и милорда Марса я бы не рискнул что-то предпринимать.
  Что ж, может ты и прав, хотя мне это и не нравится. Неужели Артур знал, о том произволе, что там творится, но закрывал на него глаза? Это совсем не в его духе. Может быть я действительно не знаю, что за зло живет в этом Порту?
  Я посмотрела на жженщину, которая, казалось, была глубоко погружена в свои мысли и ничего не замечала.
  - Вам нечего бояться, здесь вы в безопасности, - я тепло улыбнулась женщине. - Можете остаться в замке, пока мы не подыщим подходящее жилье для вас и вашей малютки. Руи, - я жестом указала на граурга рядоим, - поможет вам обустроиться на первое время. Я не позволю, чтобы на этой земле несчастная мать с ребенком страдала.
  Женщина вздрогнула от неожиданности. Кажется, она не верила, что я говорю серьезно. Руи спустился к граурженке и помог ей подняться. Видя, что никто не настроен шутить, она вновевь залилась слезами и стала быстро-быстро кланяться мне.
  - Спасибо вам, Ва-ше Вели-чество, - только и смогла я понять сквозь ее вой, - вы так добры. Я не забуду этого.
  Женщина медлеенно пятилась назад, отвешивая мне нескончаемые оклоны, пока они нне дошли до двери и Руи буквально не вышвырнул ее из залы.
  - Я скоро вернусь, Ваше Величество, - парень также откланялся и исчез в коридоре.
  Да уж, пошло только два посетителя, а я уже устала и чувствую себе ужасно бесполезной. Артур, ну почему ты не мог родиться простым велинийским парнем. Что за жизнь у королей? А я еще думала, что это привелегия. Глапышка ты, Майя.
  
  Посетителей действительно было много. Ко мне пришли и обычные фермеры, которые жаловались на засуху и на то, что люди часто свершают вылазки, крадут и портят урожай на севере, и дворяне, в красивых черных платьях и кителях, которые хотели поприветствовать новую королеву и пожелать ей долгих лет жизни и счастливого царстования.
  Пришли даже Жизериль с отцом, графом Роверти. Этот граф, хоть и был любезен и учтив, пугал меня до чертиков. Не по душе ему, видимо, было, что место его дочурки рядом с Артуром заняла какая-то безродная выскочка, да еще и человек.
  - Быть женой короля граургов почетно и ответственно одновременно, ведь быть королевой, достойной Его Величества - действительно тяжелый труд. Королева Литиция задала высокую планку для всех девушек, живущих в королевстве и мы все стремимся хот неного стать такими же храбрыми и жизнерадостными как она.
  Согнувшись в приветственном поклоне, мужчина мило мне улыбался и говорил сладостные речи. Его дочурка так хорошо скрывать эмоции не могла и лишь скалилась, словно гиена. Все это походило больше на плохо срежиссированный спектакль, но они, кажется верили, что я приняла их слова за чистую монету. Очень плохо граф недооценивать своих противников, но мне их самонадеянность была на руку и я решила прикинуться дурочкой и немного за ними понаблюдать.
  - На нашей земле, Ваше Величество, - продолжал мужчина, - помимо того, что король правит, но также есть органы государственного управления, которые помогают ему в этом нелегком деле. Это личные советники короля, молодые дворяне, которые уехали с Его Величеством на войну, и Совет дворянства, который возглавляю я, - говоря это, старый граур как-то особенно гадко улыбнулся, - в отсутствие Его Величества именно мы решаем проблем государства, поэтому вы можете смело обращаться за помощью, если таковая вам понадобится при выполнении поручений Его Величества.
  После отца, заговорила и Жизериль. Девушка сделала шаг вперед, и присела в низком реверансе.
  - Ваше Величество, - девушка изобразила подобие улыбки на своем лице, - я присоединяюсь к словам моего отца и разделяю чувства, которые испытывают сейчас все граурги в Латании. Королева для граургов лицо не менее значимое, чем король. К тому же я слышала вашу историю - это чудесно, что не смотря на то, что отношения между Велинией и Латанией напряженные, вы с Его Величеством все равно смогли найти дорогу друг к другу.
  Графиня сделала многозначительную паузу, видимо пытаясь меня смутить моим прошлым, но это выглядело просто смешно. Этой глупышке, не умеющей держать свои эмоции при себе было далеко до меня, и ее я не капельки не боялась, чего нельзя было сказать про ее отца.
  - Cпасибо вам, граф, - я улыбнулась и кивнула в знак моей глубочайшей признательности, - и графиня, за ваши теплые слова. Латания влекла меняя своей удивительной культурой и историей с самого юного возраста, и я счастлива, что стала частью этой удивительной земли и могу служить ее народу. Также я счастлива, что у Его Величества есть такие замечательные друзья, которые так беспокоятся о нем и государстве. Я обязательно буду опираться на мнение Совета в решении государственных дел и постараюсь как можно скорее, - я особенно четко выговорила последнюю фразу, отчего даже лицо непробиваемого графа скривилось, - разобраться во всех делах моего народа.
  
  Аудиенция продолжалась до самого позднего вечера, и когда последний граург, в сотый раз поблагодарив меня за то, что я стала королевой, закрыл за собой дверь приемной залы, мы с Руи, устало выдохнув, переместились в кабинет Артура, чтобы неторопливо обсудить все, что случилось за день. Дора любезно принесла нам ароматный ужин, и попросила меня не задерживаться.
  - Мне нужно будет подготовить вас к завтрашнему дню, Ваше Величество. Мистер Руи сказал, что завтра вы идете знакомиться с городом.
  - Интересно, а мне мистер Руи ничего такого не говорил, - я удивленно посмотрела на парня, но тот лишь невозмутимо позал плечами.
  - Вам нужно познакомиться с городом, чтобы вы хотя бы образно представляли, чем живет столица. Очень странно, что Его Величество и милорд этого до сих пор не сделали, но как хозяйка нашей земли, вы просто обязаны знать, где хотя бы находятся посольства других земель.
  - Хорошо, - я кивнула Доре, - я постараюсь прийти как можно скорей.
  Девушка быстро улыбнулась мне, стрельнула глазами в сторрону граурга и исчезла за дверью. Руи проводил очень задумчивым взглядом. Я бы даже сказала, что это был взгляд, полный любовной тоски. Но увидев, что я пристально за ним наблюдаю, Руи кашлянул и сделал вид, что ничего не произошло.
  - Она тебе нравится? Почему ты ей не признаешься? - почему бы немного не поиграть в королевскую сваху.
  - Ваше Величество! - беднй граург уж задохнулся от возмущения. - Это личное!
  - Я королева, так что отвечай, - надо же хоть какие-то привелегии извлекать из моего нынешнего положения, может хоть ребятам помогу.
  - Да..., - бедный руи покраснел, словно красная девица, - но ей, кажется, я безразличен.
  - Но ведь у нее ты не спрашивал, отчего такое мнение?
  - Вчера... были танцы у слуг... и она с другим танцевала. - парень упорно разглядывал содержимое кружки, словно это было самое интересное занятие на свете. - Разве быдет девушка с другим танцевать, если она любит? Это все глупости, Ваше Величево, давайте о делах поговорим.
  - Глупости или нет, а девушки ты признайся в своих чувствах. Может быть она тебя вчера подразнить хотела, разжечь огонь в груди, вытащить твои истинные чувства на поверхность.
  - Это все сложно, Ваше Величество, - грустно проепетал парень, - я вряд ли...
  - Сложно? Да неужели? - я рассмеялась в голос. - Сложно - это когда двадцать лет любишь кого-то и двадцать лет между вашими землями идет война, два народа ненавидят друг друга, и у тебя не то, чтобы любить, даже видеть его, хотя бы изредка, нет возможности. Сложно - это когда он король, ты никто, его главный враг, который должен его предать. Сложно - это когда он может прожить семьсот лет, а ты всего сто, и то с большой натяжкой. Вот это сложно, а признаться девушке в своих чувствах - это пустяк, который не стоит даже этой моей гневной тирады.
  Чем больше я говорила, тем мрачнее становилась. и тем более смущенным выглядел Руи.
  В конце моей пламенной речи, парень вскочил и, путаясь в словах, пролепетал.
  - Простите, Ваше Величество, я не хотел обидеть вас. Я обязательно объяснюсь с Дороти, обещаю вам.
  - Сделаешь до конца недели, я проверю, - что ж начинать решать проблемы нужно с малого, - а теперь давай займемся делами.
  Парень кивнул, и сев обратно в кресло, открыл свои записи и принялся их задумчиво читать. Я тоже задумалась. Многие жители рассказали мне о своих проблемах сегодня, но почему-то у меня из головы никак не выходила история этой девушки, приехавшей из Порта. Как же мне хочется разобраться с тем, что там творится. Это будет наверное первое. что я сделаю.
  - Ваше Величество, - отвлек меня граург, - я хотел выразить вам свое восхищение за то, как вы держались сегодня с графом. Я заметил, как вы были осторожны в разговоре с ним, это было очень мудро. Милорд перед отъездом наказал мне дословно передать вам кое-что, - и тут щеки парня снова заалели, - но я не знаю, насколько это уместно.
  - Руи, если Марсел хотел что-то мне передать, то это скорей всего что-то важное. Так что говори, не стесняйся, даже если он передал тебе это в не очень приличных выражениях, - я улыбнулась, представляя, как посмеивается над бедным парнем сейчас маленький негодник, находясь в пути.
  - Милорд сказал мне: ' Майя, берегись Совета, особенно Роверти. Он не когда не забудет, что ты отобрала у него титул герцога, а у его дочурки место рядом с Артуром. Граурги полюбят тебя сразу, но не дворянство. Пока ты будешь молчать и плясать под их дудку, они будут тебя терпеть, но если сделаешь что-то не по их - будет беда. Не смей показывать зубы!Вы с Артуром молодцы, конечно. но этой земле еще рано якшаться с людьми. Будь осторожна: думай об Артуре прежде всего и о своем возможном ребенке. Не зря же я пошел ради вас против правил, за ту ночь перед побегом ты мне еще должна'. Вот.
  Противный маленький человечик, он слишком хорошо обо всем и обо всех знает. Но в его предупреждении есть смысл. Думать о ребенке? А ведь и правда, мы с Артуром много раз были вместе и вполне возможно, что во мне уже живет часть моего любимого демона.
  - Спасибо, Руи, я услышала тебя. - непроизвольным движением я погладила живот рукой, но тут же отдернулась, сама пугаясь возможности того, что у нас может быть ребенок. - Скажи, Руи, почему у вас так любят королей?
  - Мы любим их, потому что они любят нас и делают все, чтобы граургам было хорошо, - парень пожал плечами. как будто я спрашивала совсем очевидные вещи. - Многие старики еще помнят ту ужастную жизнь в Рауко Нона, первых короля и королеву и свободу, которую они подарили нашему народу. Мы не можем не быть благодарны Кемплийским за это. К тому же, каждый в Латании знает про дар наших королей, их преданность народу истинна. И мы старемся отплатить тем же, каждый старается.
  - Спасибо, Руи, - я улыбнулась, - это очень приятно слышать. И все-таки я бы хотела разобраться с тем, что происходит в Порту. Да, знаю, что Марс предупредил. чтобы я не влипала в неприятности, но не могу я просто закрыть глаза на эту историю. Что-то мне не нравится в рассказе этой девушки. Есть в ее проблеме еще что-то, что-то очень важное, какое-то большое зло, которе не видно не первый взгляд. Прости, я должна разобраться.
  - Что ж, - Руи тяжело вздохнул, - отговорить вас, кажется, не получится, так что постараюсь быть рядом и оберегать вас, насколько мне хватит сил. Но затея мне эта не нравится, очень не нравится.
  - Это мой долг, Руи. если у меня получится помочь им, хоть один город в Лататнии признает меня. Я чувствую себя здесь чужой, я хочу. чтобы граурги любили меня также, как они любят Артура.
  Еще пару часов мы сидели и обсуждали проблемы граургов. Когда за окном стало совсем темно, я попрощалась с Руи. и побрела в свою комнату. В коридорах еще было много гостей, и все, кто встречали меня, кланялись и поздравляли с помолвкой. Приходилось останавливаться и мило беседовать с представителями других земель, живущих в замке.
  До комнаты я добралась совсем разбитая и сонная. Проскользнув в комнату, я застала Дору, спящей на кресле. Девушка тоже выглядела измотанной. Что ж, так даже лучше, нам обоим нужно немного поспать. На цыпочках дойдя до кровати, я быстро скинула платье и залезла под одеяло. Под тяжестью моего веса, ночная подруга недовольно скрипнула пару раз и затихла. Но этого было вполне достаточно. чтобы разбудить мою преданную служанку.
  - Ваше Величество? - послышался в темноте сонный голос. - Это вы? Подождите немного, я приготовлю вам ванну. Та вода, которую я грела для вас уже остыла, нужно набрать горячей. Я сейчас сделаю.
  - Дора, давай с утра, сейчас я так устала, что даже говорить мне тяжело. Можешь остаться у меня, поспать на диване или на кровате о мной. Она большая, на всех хватит.
  - Спасибо, Ваше Величество, вы очень добры. Я лучше на диване тогда устроюсь, не хочу занимать место Его Величества. А завтра утром я вас быстренько соберу.
  Послышались шаги и тихое шуршание ткани, а потом вновь стало тихо. Я подумала об Артуре и о том, что мне не хватает его объятий сейчас. Но сон был сильнее моих переживаний, мысли стали очень ленивыми и почти сразу я уснула сном. Сном без сновидений.
  
  Шурх. Яркий солнечный свет затопил комнату, ослепляя ничего не подозревающую меня. Это что дежавю?
  - Доброе утро, Ваше Величество, - послышался бодрый и радостный голос Доры, - вставайте скорее, ваша ванна уже готова. Через час придет мистер Руи, мне нужно вас собрать.
  Неужели так будет каждое утро? Ужасно! Стоило стать королевой, чтобы тебе не давали высыпаться.
  Не разлепляя век, я наугад запустила подушкой, лежащей под рукой, в то место, где на мой взгляд стояла Дора. В ответ послышался удивленный крик и возмущенное: 'Ваше Величество, что за ребячество!' Ребячество или нет, а небольшая пакость источнику моих безрадостных утренних пробуждений резко подняло мне настроение. Я села на кровати, сладко потянулась и с чувством полного удовлетворения, под недовольное ворчание Доры, пошла принимать ванну.
  Раслабляясь в теплой воде, я планировала день, думала о совете и о замке, о том, что надо сделать. Как-то незаметно для меня все мысли заполнил любимый мужчина. Стало грустно. Артур, второй день я в роли твоей жены и хозяйки латанийской земли, и второй день без тебя. Я очень скучаю, поскорей бы ты приехал и все бы стало на свои места. Мы совсем недавно после такой долгой разлуки обрели друг друга, и снова я скучаю о тебе.
  К Доре я вышла уже с таким ужастным настроением, что девушка, испугавшись моей кислой физиономии, извинилась за утро и даже пообещала впредь быть более внимательной к моему сну.
  Одев меня в платье и собрав волосы в пучок, Дора восхищенно замерла, любуясь своей работой.
  - Ваше Величество, вы такая красивая! Не удивительно, что Его Величество вас выбрал. Хотя, - быстро оговорилась девушка, - наш король, конечно, выбирал вас не глазами, а сердцем, это все знают, но я слышала от старых слуг и даже от самого мистера Кайрена, - имя дворецкого девушка, видимо в знак глубоко уважения, произнесла шепотом, - что, видя вас, многие вспоминают Ее Величество королеву Литицию. У вас такой же прекрасный цвет волос, какой был у королевы.
  - У моей матери были оркские корни. Волосы и цвет глаз у меня ее, - я слабо улыбнулась на комплимент девушки.
  - Может быть не стоит этого говорить..., - Дора задумчиво отвела глаза в сторону, - но многие с вашим приходом ждут перемен. Никто не говорит этого в слух, но это как будто бы витает в воздухе. Я знаю, что вы простая человеческая девушка, вы пока плохо знаете нашу страну и вам тяжело, но прошу вас - не постарайтесь стать для граургов такой королевой, которую с благодарностью будут вспоминать и через тысячу лет.
  Девушка низко поклонилась мне и вышла. Теперь и она уже не казалась мне юной веселушкой Дора, которая вечно старалась меня подколоть или сделать замечание. Передо мной стояла очень взросла женщина, в глазах которой светилась жизненная мудрость. Ах, как же бесит! Вроде общаешься. видишь в них своих ровестников, а они оказываются в два-три раза меня старше! Что не так с этим народом!
  Но слова Дора очень прочно и надолго засели в моей голове. Когда я вышла из комнаты, Руи уже ждал меня и от нетерпения даже слегка пританцовывал. Увидев меня, парень быстро поклонился мне. В руках у него я заметила небольшой сверток.
  - Доброе утро, Ваше Величество. Надеюсь, вы хорошо отдохнули после вчерашнего, сегодняшний день обещает быть еще более насыщенным.
  - Спасибо за беспокойство, Руи. Уверена, что спала намного больше, чем ты. Готова полностью отдаться служению Латании, - я бодро подперла талию руками.
  - Это хорошо, - парень дружелюбно мне улыбнулся, - но перед этим я хотел бы вам приобрести подарок, который приготовил вам Его Величество. Он выразил надежду, что этот подарок поможет вам в трудную минуту.
  Парень протянул мне обернутый в простую серью ткань продолговатый предмет, перевязанный таким же неприметным шнурком. Когда я развернула ткань, то чуть не упала от неожиданности - в этом неприметном на вид свертке лежал удивительной красоты меч. Его ножны были вылиты из золота и сплошь украшены драгоценными камнями разного цвета и размера, сплетающимися воедино в прекрасный рисунок. От вида такой невообразимой красоты у меня на глазах сами собой появились слезы. Что-то я совсем чувствительной последнее время стала, старею наверно.
  - Также Его Величество сказал, что это меч никогда не нравился ему своей пестростью, но когда перед нашей свадьбой он зашел в сокровищницу, чтобы сделать своей будущей жене подарок и глаз Его Величества упал на этот меч - вы были первой, о ком он подумал. Этот меч, как и вы, сказал Его Величество, сияет всеми цветами радуги, поднимает настроение своей жизнерадостностью, но вместе с тем может стать твоим верным боевым другом в трудную минуту.
  Я автоматичеки нащупала свой кулон-капельку под платьем. Спасибо любимый, твой подарок действительно прелестный. Я закрепила меч на поясе, и мы отправились с граургом знакомиться с городом.
  Выйдя из дворца, нас встретили шесть граургов из личной охраны короля.
  - Они будут сопровождать нас в пути и обеспечивать вашу безопасность.
  Это была та самая охрана, которая ловила меня, когда я решила совершить побег. Уверена, что они все помнят об этом. На секунду мне стало очень стыдно, щеки вмиг запылали. Вспомнился рзговор тех двух солдат в лесу. 'Королевская подстился' - так, кажется, они меня назвали.
  - Ваше Величество, - Руи склонился ко мне и встревоженно зашептал на ухо, - все в порядке?
  Так, Майя, а ну-ка соберись! Назад дороги нет. Стыдно тебе? Теперь ты их королева. Что, побежишь и спрячешься в комнате? А как же Дора, Руи, Марс, Артур, госпожа Дюрей и многие другие, которые верят в тебя? Нет? Ну раз нет, значит будь королевой и веди себя как королева!
  Пинок, данный самой себе, немного меня отревезвил, и я, широко улыбнувшись стоящим передо мной солдатам, уверенно заговорила.
  - Доброе утро, господа. Кажется, что с вами я еще лично не знакомилась, поэтому хочу сделать это сейчас. Меня зовут Майя Кемплийская. Как вы знаете, ваш многоуважаемый король три дня назад сделал меня своей женой и вашей королевой. Хоть у нас и были с Его Величеством небольшие недопонимания в прошлом, я очень его люблю и хочу посвятить свою жизнь служению Латании и грауржскому народу. Прошу вас помочь мне в этом нелегком деле, я буду рада любому совету. Я, также как и вы,совсем недавно была обычным солдатом, и буду рада, если вы будете общаться со мной на равных. Иногда так надоедают дворянские раскланимания, хоть головой об стену бейся.
  Солдаты заулыбались и согласно закивали головами. Видимо моя речь пришлась им по душе.
  - Ох, пожалеете вы о своей просьбе, Ваше Величество, - сказал, улыбаясь, высокий граург.
  - И не надейтесь, солдат, как бы вы от меня не сбежали, - не осталась в доргу я.
  Послышались одобрительные смешки. Неловкость от первой встречи как рукой сняло. На этой позитивной ноте, весело шутя и громко переговариваясь, мы вышли из замка.
  
  В городе на улицах было много народу. Граурги , одетые в простые одежды, сновали взад-вперед, неутомимо суетясь и спеша по своим делам, рядом лениво прогуливались аристократы, защищая зонтиками голову от летней жары. Мы шли по главной дороге, вымощенной белым камнем, отпугивая прохожих величественностью нашей процессии. Руи шел рядом и по пути рассказывал мне об устройстве города.
  - Наша столица разделена на две части - деревянный город и белокаменный. В каменном городе живут дворяне и гости нашей земли. Здесь же находятся злавные ведомства и важдые для страны управления. Совет следит за тем, чтобы стиль города не менялся, поэтому в каменном городе разрешено строить дома только из белого мрамора и класть на крышу только красную черепицу. Они очень дроги здесь. Некоторые украшают дома рубином, но это очень большая роскошь, не каждый даже здесь может позволить себе такое.
  - Посольста располагаются ближе всего ко дворцу. Представительство дриад, например, находится рядом с лесом, в который вы с Его Величеством ездили на прогулку, только с обратной стороны. Дриады любят свободу, им даже здесь просто жизненно необходим лес, а оркам, наоборот, нравится когда вокруг красивые здания и чистые улицы. Недаром Дамарх один из самых красимых городов в Шести землях. Но представительство орков вы, кажется, уже видели. А бывшее здание, в котором находилось представительство людей, вы можете видеть сейчас на той стороне улицы. Парень рукой указал на верхое здание, стоящее между двумя ослепительными особняками. Видно когда-то оно было гордостью города, даже много лет заброщенное, оно еще не потеряло своей былой красоты, но виглядело очень мрачно.
  - С тех пор, как началась война, в нем никто не живет. Его Величество не может отдать это здание никому другому, так как это еще больше подорвет отношения между землями. Вот и приходится терпеть заброшенное здание в центре столицы. Жуткое зрелище, - Руи неодобрительно покачал головой. - Эльфы расположились рядом с людьми, это здание с высокими резными шпилями, очень красивое.
  Рядом действительно было постоенно удивительной красоты здание, рядом с которым стояли двое мужчин в зеленых одеждах. Заметив. что я смотрю на них, они склонили головы в приветственном поклоне.
  - Его Величество позабодитился, чтобы, несмотря на вашу скорую свадьбу, посольства оповестили, что у Латании теперь есть королева и это человек. Они, скорей всего уже отправили письма к себе на родину, и совсем скоро короли других земель узнают о вас. А там уже и до короля Маркуса дойдет, - Руи заразительно засмеялся, словно вспомнил что-то очень смешное, - представляю как он удивится. Впервые за столько лет отправил к нам своего человека, и тот на нашу сторону перешел.
  Вид смеющегося парня согрел мое сердце. Они ведь знают, кто я, но этот народ дал мне второй шанс, чтобы исправить свои ошибки. Я рассмеялась вмесе с граургом.
  - Гномы же обосновались возле большой ярмарки, которая располагается рядом с главной площадью. Для этого предприимчивого народа торговля самое важное, так что выбор места представительства у них самое что ни есть выгодное. Давайте зайдем на ярмарку, сейчас там много купцов и фермеров, приехавших из разных уголков Шести земель, ведь эта ярмарка - подарок Его Величества граургам в честь вашей свадьбы, многие одевают свои лучшие одежды и идут туда с детьми.
  Там очень весело, Вашему Величеству обязательно понравится. Свернув с главной улицы, чтобы выйти к ярмарке, мы двинулись между домами. Ярмарка располагалась уже в деревянном городе, здание становились все ниже и проще, пока мы совсем не вышли за внешнюю стену города. Перед самыми воротами Руи обратил мое внимание на невысокое, но очень длинное здание, увитое плющом, которое практически примыкало к стене.
  - А это Цитадель магии Латании, Ваше Величество. Такая есть почти во всех землях, уверен, что вы видели такую и в Руане. Говорят, она выглядит очень внушительно.
  От одного упоминания Цитадели в Руане у меня по коже пробежал холодок. Магия - ее я боялась до чертиков. как человек, в котором не было ни грамма дара, я старалась избегать людей, в котором он был, и которые могли убить меня одним щелчком пальцев, если бы пожелали.
  Каждый народ по своему был наделен даром, но самые сильные маги, хоть это и была большая редкость, традиционно рождались у людей. Никто не мог понять, почему такой слабый народ, жизнь которого ограничивается лишь несколькими десятками лет, обладает такой силой. Маги были очень привелегированной кастой в Велинии, они подчинялись только королю. Любой, кто перейдет дорогу магу, не только умрет в муках, но и обречет на страдание многие поколения своей семьи, ведь магический дар позволял жить им намного дольше обычного. Поэтому, всегда, находясь в опасной близости с королевским магом и его учениками, я старалась стать невидимкой.
  - В последние годы Цитадель в Велинии стала скорее престижной школой для детей богатых дворян, которые преследовали лишь цель похвастаться своим весьма одаренным чадом перед соседями. Старый маг же давно не мог найти по настоящему талантливого ученика с сильным даром. Многие думают, что магия в стране умрет вместе со старым магом. Хотя я рада, иначе граургам бы не поздоровилось, если бы в войне против них люди бы выставили магов.
  - Да, что правда, то правда, - грустно согласился Руи. - Хоть и считается, что наш народ произошел от эльфов, но мы не переняли их способность к управлению силами природы. На нашей земле дар есть только у Его Величества, переданный ему от деда. Он совсем не такой, как у эльфов или дриад. Я мало знаю про это, но эту Цитадель основал еще дедушка нашего короля для изучения магического дара. В ней хранится много книг, написанных, в том числе, и самим королем Урсулом. Я слышал, что с каждым поколением нашему королю все сложнее и сложнее управлять даром. Его Величество вообще им почти не пользуется, даже не знаю, как он проявится у наследника.
  Я непроизвольно положила руки на живот. Дар? Артур никогда не рассказывал мне про него. Интересно, будет ли он у нашего ребенка, сможет ли он управлять им? Надо обязательно распросить об этом своего мужа.
  - Руи, - я задумчиво смотрела на темные окна старого здания, -выбери, пожалуйста, день, когда я смогу посетить Циадель и пообщаться с ее хранителями. Я хочу побольше узнать об этом даре.
  Выйдя за ворота, мы совсем быстро попали на оживленную площадь, залитую солнцем. Мимо стоящих в несколько рядов палаток ходили граурги и гости, одетые в простую рабочую одежду. То тут, то там кричали встревоженные торговцы, стараясь заключить максимально выгодную сделку. Где-то играла лютня, тихую музыку которой разносил по площади легкий ветерок. Где-то продавали овощи, а где-то подковывали сильного скакуна - ярмарка была местом, где неутомимо кипела жизнь, яркая и веселая, наполненая всеми красками уходящего лета.
  Наши официальные черные костюмы привлекали много чужого внимания, отчего становилось неуютно, но приказала себе не думать об этом.
  - Ваше Величество, - пролепетал при виде этого праздника жизни не менее оживленный Руи, - я слышал, что сегодня должна выступать труппа бродячих актеров, обещали показывать историческую сказку. Давайте пойдем и посмотрим?
  Парень выглядел таким воодушевленным. что, рассмеявшись над этой слегка безумно-авантюрной затеей. я согласно кивнула головой.
  - Надеюсь, это будет действительно того стоить.
  - Вот увидите, Ваше Величество, вам понравится, - залепетал Руи. - Их так хвалят, говорят, они лучшие, только в Латании бывают редко, хотя сами-то они граурги. Но как приедут, так все идут на них посмотреть, иной раз захочешь, так ничего не увидишь.
  - Ваше Величество, - вперед вышел один из охранников, самый старший из них на вид, видимо, командир, - не уверен, что это хорошая идея. Вам лучше избегать мест, с большим скоплением граургов. Это может привести к волнению толпы. Когда граурги видят черный цвет одежды рядом с собой, они всегда пугаются. Лучше вам пригласить эту труппу во дворец, если вам так интересно посмотреть их выступление.
  Солдат поклонился, и встал на свое место. Я раздосадовано вздохнула. Не хочу во дворец, хочу увидеть свой народ таким, каков он есть, без дворцового официального тона, без поклонов и стеснения. Я не смогу узнать своего Артура, если не увижу землю, в которой он вырос. Что же делать? Думай, Майя, думай. Я смотрела по сторонам в надежде найти выход из сложившегося затруднительного положения. Взгляд зацепился за небольшую палатку, в которой торговали тканью. В голове тут же возникла авантюрная идея.
  - Ребята, оставайтесь тут, нам с Руи нужно ненадолго отлучится, - я схватила ничего не понимающего юношу за руку и потащила в направлении палатски с тканью
  - Ваше Величество, что вы задумали? Нам нельзя отходить от солдат, а вдруг что-то случится!
  Бедный парень сам был похож на красный оркский костюм к тому моменту, как я дотащила его до нужного места. И как только можно быть таким стеснительным?! Он же старше меня раза в три!
  - Ваше Величество, не пристало вам держать другого парня за руку, когда вы только три дня назад были обручены.
  - Тебе сколько лет? Ты чего краснеешь, как барырышня! Я твоя королева, захочу - будешь меня на руках таскать!
  Торговец, глядя на нашу ругающуюся парочку, молча стоял и даже, кажется, не дышал, замерев от страха. Когда я глянула на него, он слегка попрыгнул на месте и сделал шаг назад.
  - Простите нас, - я улыбнулась ему своей самой дружелюбной улыбкой, - мы слегка не договорились с другом, не обращайте внимание. Скажите, есть ли у вас какая-нибудь одежда, в которую мы бы могли переодеться из этой официальной. В ней, знаете ли, летом так жарко. Мы заплатим, сколько скажете.
  - Д-да, мил-леди, есть одежда. Х-хотите померить?
  Через десять минут мы уже шли обратно, одетые в простую рабочую одежду, ничем не отличающуюся от той, в которой ходили простые граурги вокруг. свой меч я надежно спрятала в складках юбки, откуда его всегда можно было удобно достать.
  Солдаты, при виде нас, не сказали не слова, лишь тот высокий граург, что шутил со мной вначале прогулки, одобрительно хмыкнул. - - Вам лучше подождать нас здесь, чтобы не привлевкать лишнего внимания, - уверенно сказала я, - а мы с Руи сходим посмотрим представление и быстро вернемся. Вы даже не успеете нас потерять.
  - Но, ваше Величество..., - пробовал возмущаться старший.
  Я не стала его даже слушать, и , наградив его свертками со своей дворцоцовой одеждой, потащила молодого граурга в глубь толпы. Руи казался очень сосредоточенным, видимо, он уже жалел, что предложил мне пойти посмотреть представление.
  Дойдя до центра ярмарки, мы сразу же заметили столпотворение людей. До уха доносились голоса актеров, которые старались как можно лучше сыграть свои роли. Подойя поближе, парень предложил мне взобраться на небольшое возвышение, с которого открывался лучший вид на спектакль.
  - Я просто уже приходил сюда пару раз, смотрел выступление, так что место проверенное, не сомневайтесь.
  Взобравшись, я и вправду увидела сцену и актеров так, как будто находилась в первом ряду. На сцене находились два актера: девушка-эльфийка. вся в белом и юноша-граург, одетый в черное.
  - Это моя любимая постановка, - восторженно сказал Руи, который залез на возвышение вслед за мной, - образование мира. Актриса. которая играет ангела такая талантливая! В Золотом городе очень много поклонников ее творчества.
  Ангел сидела на сцене на небольшом постановочном камне, а демон стоял рядом с ней.
  - Что привело тебя на землю, дитя Бездны, - напышенно пропела девушка, - иль забыл ты уговор, заключенный между светом и тьмой много лет назад.
  - Тоже что и тебя, дитя Неба. Мы живем в этом мире уже много тысяч лет, но уже давно наша жизнь тут скучна и безрадостна. Даже бесконечные войны между нами уже давно не радуют меня.
  - Ты прав, демон, - девушка встала, со сложенными на груди руками, и с лицом, полным скорби, прошлась по сцене Небеса так скучны, и даже самое сладкое вино не может принести радости, когда ты пьешь его веками. Я спустилась сюда, чтобы узнать, что интересного есть в пространстве между Небом и Бездной.
  - И нашла меня...
  Мгновение, и демон уже стоит возле нее, нависая на девушкой. Их усталые от вечности глаза обращены друг на друга, в них втеплится надежда. Надежда увидеть, узнать что-то большее, прочувствовать это на себе каждой частичкой своей души.
  Я стояла как завороженная, стараясь ни на минуту не отводить взгляд и даже не моргать. Актерская игра была просто захватывающей.
  - Как зовут тебя дева, что решилась заговорить с демоном? - парень, казалось, пытается задирать нос перед девушкой, хотя было видно, что его тенет к ней, так же как ее к нему.
  - Фёрлис, но я не знаю, демон, достойны ли твои уста произносить его.
  - Ваше имя также прекрасно и холодно, как и вы сами.
  - Да как вы смеете! Я не хочу тратить свое время на вас больше! Убирайтесь в Бездну!
  Демон самодовольно улыбнылся, словно его не отвергли, а пригласили на званный ужин, до которого нужно лишь немного подождать.
  - Я уйду, моя госпожа, - парень покорно склонил голову, сохраняя всю ту же улыбку на лице, - но не захотите ли вы потом вернуть меня назад?
  Девушка отвернулась, словно смотреть на демона было для нее в тягость. Казалось, что она сейчас зевнет от скуки.
  - И не подумаю, - послышался уверенный ответ.
  - Что ж, моя госпожа, я оставлю вас. Но я не прощаюсь.
  Демон бросил еще один победоносный взгляд на девушку и скрылся за кулисами.
  Опустили зановес, и зрители громко захлопали, громко обсуждая увиденную часть спектакля. Руи потянул меня за рукав.
  - Ваше Величество, представление будет еще долго длиться, но мы обещале охране, что на долго не задержимся. Я боюсь, что нам придется вернуться.
  Уходить не хотелось, но Руи был прав - пора было возвращаться. Я тяжело вздохнула и позволила парню помочь мне спуститься.
  - Их игра действительно очень хороша. Я часто ходила смотреть уличные представления в Руане, когда было время, но это было даже близко не похоже на то, что я сейчас видела. Такие эмоции и чувства, - я была так впечатлена, что не замечала ничего вокруг, - даже когда актеры молчали, они говорили так много! Я тронута, хочу досмотреть представление. Руи, скажи мне, - я взволнованно повернулась к парню, - почему, если они так талантливы, все равно вынуждены скитаться по Шести землям? Поклонников их творчества и в Латании достаточно, не только простолюдины, но и дворяне с удовольствием, я уверена, приходили бы посмотреть на них. Зачем тогда уезжать?
  - Понимаете Ваше Величество, - Руи задумался, словно пытался придумать, как объяснить мне какую-то очень трудную и непонятную вещь, - они могу выступать в Латании только когда здесь проходит ярмарка. Тогда у этой труппы есть место и зритель. Ярмарка заканчивается, и площадь снова становится местом. где ездят экипажи, грузовые повозки и простые наездники. Не лучшее место для выступлений, да и просто на улице выступать не будешь - образуется столпотворение народа, и это тоже будет мешать. А снимать одной бедной труппе, живущей лишь на деньги благодарных горожан, челое здание для своих выступлений слишком накладно, сами понимаете. Вот и скитаются ребята.
   - Неужели это такая проблема? - я нахмурилась.
  Ведь это так просто - проявить небольшую инициативу, снять здание и пригласить ребят выступать туда. Пусть это будут не очень большие деньги, чтобы каждый зритель не в ущерб карману своей семьи мог прийти и насладиться спектаклем. Ведь граурги тоже должны где-то отдыхать. Сюда могли бы приезжать и другие талантливые группы, которые показывали бы свои постановки и мастерство, и это было бы уже интересней. Ведь эта проблема решается так просто.
  Неужели Артур ни разу не сталкивался с ней. Он всю свою жизнь так поглощен войной с Велинией, что забывает о таких простых, но очень важных вещах. Что ж, любимый, видимо, пора и мне что-то поменять на этой земле.
  - Руи, так это оставаться не может. Не забудь напомнить мне подумать об этом, когда мы вернемся в замок.
  
  Когда мы вернулись во дворец, солнце уже медленно умирало на горизонте, и новый день поскорее стремился прийти на смену старому. Поблагодарив солдат за прекрасный день, я услышала в свою сторону много лестных коментариев. Мне даже предложили почаще выбираться на прогулки, чтобы не видеть 'чванливых дворянских рож'.
  - Кажется, вы их очаровали, - весело прокоментировал Руи, когда мы попрощавшись с солдатами, отправились в королевский кабинет, чтобы закончить накопившиеся за два дня дела.
  - Они просто приняли меня за свою, - рассмеялась я в ответ.
  Хоть это и были просто кучка солдат, но то, что я им понравилось вселило в меня надежду на то, что у меня есть достаточно неплохой шанс прижиться здесь.
  - Если ты не против, - обратилась я к парню, - то давай поужинаем в кабинете. Я попрошу Дору принести еду туда. Нужно кое-что обсудить до того, как на улице станет совсем темно.
  При упоминании имени девушки, граург, кажется, смутился, рассеянно мне кивнул и ушел глубоко в себя.
  Ужин прошел в тишине, каждый из нас был погружен в тяжелые мысли. Наверно, Руи хуже, чем мне. Он вынужден беспокоиться о всех моих делах, о своих делах, да и еще и о моей безопасности. Бедный парень, нужно быть с ним помягче.
  Покончив с едой, я откинулась в кресле и принялась ждать, когда граург закончит с трапезой. Когда же дверь за Дорой захлопнулась, и мы остались одни, я наконец решила завести разговор, который так меня беспокоил.
  - Руи, можно попросить тебя об одолжении?
  - Да, Ваше Величество, - парень подался вперед, готовый отправиться ради моей просьбы хоть на край света, если потребуется, - все, что угодно.
  - Расскажи мне о Совете? О каждом его члене в отдельности. Что это за граурги, стоит ли их опасаться, какие у них сильные и слабые стороны? Расскажи все, что ты знаешь о них.
  С того дня, как Марс оставил мне то странное посланиие, во что бы то ни было остерегаться Совета, мысли о нем не покидали меня. Марс боится какого-то Совета? Он не задумываясь вытащил меня из тюрьмы на кануне свадьбы, пойдя против воли Артура, и помирил нас. Если эти дворяне так опасны, то я обязана узнать о них как можно больше.
  - Совет..., - Руи глубоко задумался, - простите, Ваше Величество, я вряд ли смогу рассказать о нем больше, чем то, что известно каждому. К сожалению, я простой служащий, то, что вы хотите узнать, будет известно только Его Величеству, милорду и советникам Его Величества, возможно. Простите, если разочаровал вас, - парень опустил голову и уставился в пол.
  М-да, парень прав. То, что Марс посчитал его наиболее достойным кандидатом, чтобы помогать мне совсем не значит, что ему рассказали все тайны государства. Вот засада! Марс, неужели, узнав меня, ты и в правду решил, что меня можно остановить лишь каким-то непонятным предупреждением? Очень глупо. Стоит, наверно, распросить госпожу Дюрей - она-то точно должна что-то знать.
  - Хорошо, - сдалась я, - расскажи то, что знаешь. Мне сейчас любая информация не помешает.
  - Ну что ж, Совет дворянства, - затараторил граург заученным голосом, словно пересказывал какую-нибудь энциклопедию, - один из важных государственных органов на нашей земле. В него входят семь очень влиятельных граургов, которые управляют большей частью экономики.
  Глава Совета - господин Роверти. С ним вы уже познакомились. Ему пренадлежат почти все земли в Золотом городе, но это вполне справедливо, не думайте, что граф получил их каким-то нечестным способом. В свое время, отец графа был близким другом и главным сподвижником Его Величества короля Урсула. Они вместе готовили переворот в Рауко Нона, плечом к плечу сражались в Первой войне. Это был действительно достойный граур, многие его уважали и прислушивались к советам. Но как обычно получается - у выдающихся родителей рождаются совсем не выдающиеся дети. Граф очень тщеславен, но как боевой товарищ совсем не надежен. Еще Его Величество понимал это. Поэтому он отстранил графа от государственной службы и всегда критиковал его при жизни.
  - Но, - я бесцеремонно перебила парня, - я не понимаю, почему же тогда Совет дворянства все же был создан?
  - Совет создали практически сразу же после смерти короля Урсула для помощи новому королю в делах государственных. Я слышал, что в то время король Эдмонд был очень подавлен - он в один год потерял отца и мать и управлять землей ему совсем не хотелось. Чем и воспользовался наш граф. Он очень хотел женить свою дочь на нашем короле, Ваше Величество, - Руи встревоженно посмотрел мне в глаза, - но вы очень не вовремя стали у него на пути. Не мне говорить, что это может для вас значить.
  - Да уж, тут и без слов все понятно, - я устало вздохнула и потерла виски, - а что про других можешь сказать?
  - Мне сложно плохо говорить о главных людях своей земли неуважительно, - замялся Руи, - но вам будет непросто найти соратников себе в Совете. Другие милорды будут к вам более благосклонными, но считать их друзьями было бы большой ошибкой.
   Два граура - граф Лиам и граф Эсил - заведуют рудниками близ Рубинового города. Про них мне мало что известно, но, многие говорят, что графы очень любят деньги, и за удачный контракт готовы даже своих детей отправить на каторгу.
  Это уже что-то, эту информацию можно использовать в своих целях. Деньгами можно купить союзников, пусть и не надолго, но мне лишь бы продержаться, пока Артур не приедет.
  - Граф Аволус - самый жестокий из Совета. Он живет в Порту, и, я думаю, это с ним повздорила та женщина, приходившая в замок пару дней назад. Граф Аволус не терпит неподчинения и он очень мстителен. С ним тоже лучше не связываться: если Роверти - это яд, который медленно растечется по воему телу и ты даже не поймешь, когда наступит тот роковой момент, когда назад дороги уже не будет, то Аволус - это ураган, которй в гневе ни перед чем не остановит.
  Оставшиеся трое граургов менее важны и не так опасны, и про них я могу рассказать еще меньше. Один из милордов управляет виноградниками на севере, в политики не силен, другой держит леса. Граф Мийнир, также как и граф Аволус, живет у моря, у него одна из самых крупных рыболовецких компаний во всех Шести землях, но я слышал, что он всего лишь пешка Аволуса, о нем не стоит беспокоиться.
  - Что ж, - я недобро ухмыльнулась и откинулась на кресле, - получается, из семерых граургов опасаться стоит лишь двоих, один из которых хочет меня сжить со свету, потому что я - препятствие на пути его дочурки к трону, а другому я собираюсь объявить войну.
  Рассказ той женщины о жизни простых граургов в Порту глубоко поразил меня, и первое, что я хотела сделать в качестве королевы этой земли - это хорошенько навести порядок в этом странном городе, который даже Артур решил не трогать. Именно для этого мне нужно было знать о Совете как можно больше. Что-то неладное происходит в Латании, и они, бюсь об аклад, приложили к этому свою руку. Нужноо было разобраться, но мысль о том, что мне предстоит сделать, казалась такой безумной, что я не сдержала один нервный смешок. И еще один. и еще. Под конец я уже смеялась абсолютно диким смехом, ничего не замечая вокруг.
  Подбежал взволнованный Руи и потряс меня за плечо.
  - Ваше Величество, - в голосе у парня слышалась паника, - что с вми? Может быть лекаря позвать? Вы, кажется, переутомились.
  - Нет, Руи, - я, все еще сдерживая приступы смеха, вытерла глаза от набежавших слез, - все хорошо, просто мне немного страшно. Я думаю, через несколько дней мы отправимся с тобой в Порт, чтобы познакомиться с этим графом Аволусом поближе. Думаю, нам есть что сказать друг другу.
  - Но, Ваше Величество, милорд Марсел..., - пробовал протестовать парень, но я жестко его осекла.
  - Милорда здесь нет, и неизвестно, когда он будет. Мы должны в первую очередь беспокоиться о благополучии народа, не так ли, Руи?
  Граург не нашелся, что мне ответить и лишь, тяжело вздыхая, сделал какую-то пометку в свою записную книгу.
  - Но перед тем, как уехать, - продолжила я, - я хочу, чтоб ты пригласил во дворец ту труппу уличных артистов. что выступали сегодня днем. Мне нужно с ними поговорить.
  Посчитав разговор вполне законченным, я встала и, разминая затекшее тело, направилась к двери.
  - На завтра ничего особенного не планируй, а то я за эти два дня так устала. как не уставала за месяц, проведенный во дворце.
  - Хорошо, Ваше Величество, - парень встал и низко мне поклонился.
  - И еще, Руи, - граург с безмолвным вопросом в глазах уставился на меня, - если граурги в Совете так коварны и тщеславны, почему они до сих пор просто не свергли Артура и не стали управлять сами?
  Помощник снисходительно мне улыбнулся, словно я была маленьким ребенком, который спрашивал у старца почему небо голубое.
  - Ваше Величество, хоть вы и любите нашего короля и граургов и хотите сделать нашу богатой и процветающей, вы еще плохо понимаете нас. Я не буду вам объяснять, вы скоро почувствуете это сами.
  
  - Госпожа Дюрей, доброе утро. Не помешаю вам?
  Хоть Дора пожалела меня сегодня и не стала насильно будить, с утра пораньше я встала и решила посетить госпожу портниху и расспросить ее как можно больше о том, чем живет земля граургов. В коридорах было пустынно, что напомнило то время, когда я только приехала во дворец, и еще даже не была представлена Артуру.
  В швейной было тихо, лишь госпожа Дюрей одиноко бродила по комнате, готовя себе завтрак. Увидев меня, лицо просияло.
  - Майя! Да неужели! Решила навестить старушку встоль ранний час? Неспроста, - тихо посмеиваясь женщина присела за стол с едой, стоявший у окна, - да ты проходи, не стесняйся. Тебе я всегда рада.
  Я улыбнулась столь радушному приему и вола в обители черной ткани во дворце.
  - Это так приятно, когда тебя называют по имени, - я подошла к тому месту, где сидела женщина, и плюхнулась на стул рядом, - а то все вокруг как заведенные: 'Ваше Величество то', 'Ваше Величество се' - бесит!
  - Я так и знала, - рассмеялась женщина, - Марсел предупредил меня об этом. 'Не зови Майю Ваше Величество, - говорит, - а то ее достанут, она и сбежит от нас'. Прости, если задела, - сразу же оговорилась женщина, - но я ебе еще очень долго буду это припоминать, сама виновата.
  Госпожа Дюрей довольно рассмеялась. и ее смех был настолько заразительным, что я тоже не смогла устоять.
  - Ну как я могу на вас злитьься, госпожа. Мне потом Марс не простит. Иногда у меня складывается такое чувство. что этот мальчик читает мою душу, как будто это раскрытая книга.
  - Ой, и не говори, очень умный мальчик. Такой молодой, а Его Величество ему титул лорда жаловал, правой рукой своей сделал. И это только в шестнадцать лет! Люди взрослеют так рано, нашим оболтусам до вас далеко.
  Портниха еще раз улыбнулась, но улыбка вышла какой-то печальной, и я ее понимала, как никто другой. Сорок лет для человека - это полжизни, тогда как для граурга - совсем ничего. Если болезнь не заберет госпожу портниху раньше, то ей придется хоронить своего названного сына.
  Я ободряюще сжала руку женщины.
  - Важно не то, сколько у нас времени, а то, как мы его расходуем. У людей жизнь короче, но в этом ее прелесть. Мы, как и другие народы, стремимся оставить свой след в этом мире, просто нам нужно делать немного быстрее.
  Госпожа промолчала, погруженная в свои мысли. Повисла гнетущая тищина, и мне стала неловко оттого, что я испортила граурженке настроение. Надо срочно исправляться.
  - Госпожа Дюрей, скажите, а Марсел не оставлял для меня никакого послания? Он передал через Руи, чтобы я не связывалась с Советом, но совершенно не объяснил, почему я не должна этого делать. Может вы сможете рассказать мне больше? - я умоляюще уставилась на женщину.
  - Нет, прости, - женщина виновато развела руками, - мне Марс ничего не говорил. Но в его послании есть смысл - не стоит тебе, детка, с Советом в игры играть. Ни с чем останешься. Совет - это соединение всех пороков граургов в семи лицах. не понраву им будет королева-человек. А если еще и зубки будет показывать - то, уж прости, Майя, долго ты тут не протянешь.
  -Руи сказал мне тоже самое, но..., - я упрямо уставилась на женщину, - я не хочу бояться. Теперь это и мой дом, а граурги мой народ, и если Совет обижает мой народ, то ему придется еметь дело со мной.
  - Ох, девочка, пусть небо поможет тебе.
  
  Допив чай и попрощавшись с госпожой, я отправилась в библиотеку, чтобы хоть чем-то занять себя. Руи уже во всю готовился к предстоящему путешествию в Порт. Он перехватил меня по пути и сообщил, что артисты, которых я хотела видеть, приедут во дворец вечером. Передав эту информацию, помощник тут же скрылся в неизвестном мне направлении, оставив свою королеву в гордом одиночестве. Да, я наконец-то осталась одна. С того момента, как я приехала в замок, рядом со мной всегда кто-то был: Марс, Дора, Артур, госпожа Дюрей. Они не давали мне скучать. И хоть мне и нравится, когда рядом друзья, всегда готовые помочь и поддержать тебя, иногда бывает полезно вот так прогуливаться по замку в одиночестве, любуясь его величием. Радость моего уединения прерывали только гости, встречающиеся мне на пути, которые слишком рьяно желали побеседовать с королевой.
  Добравшись до библиотеки, я упала на диван, где мы с Артуром сидели последний раз, и я его, полусонного, отправила спать. Все также лежала на столе книга 'Сказаний', брощенная и забытая своим хозяином, обреченная тоскливо ждать, когда про нее вспомнят. Как и я. От этой мысли стало так грустно, что на глазах навернулись слезы. Нет, Майя, нельзя! Ты должна быть сильной ради Артура. Ты теперь его жена, ему больше не на кого положиться. Так что подбери сопли, и иди править. Проблем на этой земле и без твоих причитаний хватает.
  Я попробовала читать, но строчки пробега перед глазами. а смысл их так и не доходил до меня. Нужно было придумать, чем себя занять до вечера, пока не придут уличные артисты. Да, как же прекрасно они вчера играли легенду о сотворении народов! Эти эмоции, я чувствовала их, как будто сама находилась на месте героини. Это так здорово, что в Латании есть такие ярмарки, которые хоть и располагаются далеко от дворца...
  Точно! Я знаю что мне нужно сделать. Я вскочила с дивана и быстрым шагом направилась к своей комнате. В покоях в это время была только дора, которая испуганно уставилась на меня, когда я неожиданно влетела, осененная прекрасной идеей.
  - Дора, мы отправляемся в Цитадель. Переодень меня, пожалуйста, я отправлюсь туда в одежде горничной, чтобы в этот раз Руи не отправил за мной солдатский легион.
  Глаза девушки округлились до размера небольших блюдец. От шока она, кажется, не могла вымолвить ни слова.
  - Но, Ваше Величество, так не положено, - попробовала возмутиться девушка, но выглядела настолько не поколебимо, что граурженка, печально вздохнув и что-то пробубнив себе под нос, отправилась искать мне подходящую одежду.
  Через полчаса мы уже стояли напротив дверей главного здания магии в Золотом городе. Я еще раз осмотрела фасад древнего здания, которое как бы само говорило о том, что за этими стенами происходит что-то недоступное простому обывателю. Мне стало немного не по себе.
  - Даже в Руане, в которой я прожила двадцать пять лет, мне нельзя было зайти в Цитадель, ведь у меня нет дара, - пыталась я перед Дорой оправдать свою робкость. - Не представляю даже, что может быть там внутри.
  - Я тоже не была в Цитадели и не могу знать, - ответила девушка, - но одно я знаю точно: в Латании дар есть только у одного граурга - Его Величества, и пока его там нет, Цитадель всего лишь место, где хранится много непонятных и мало кому нужных книг, которые оберегают пару тройку выживших из ума хранителей. Но все же, - Дора не скрывала своего разочарования, - я не могу пойти с вами - таковы правила. Так что вам придется идти одной, Ваше Величество, а я вас здесь подожду.
  Девушка поклонилась и отошла в сторону, где аккуратно примостилась на краю одной из ступеней. Я вдохнула побольше воздуха и проскользнула в сумрак, появившийся в в пространстве приоткрытой двери.
  В Цитадели меня уже ждали. Я не успела даже осмотреться, как откуда-то из глубины ко мне вышел седой граург и низко поклонился.
  - Добро пожаловать, Ваше Величество. Мы рады, что вы нашли время посетить нашу скромную обитель. Его Святейшество уже дожидается вас. Позвольте, я провожу, - мужчина еще раз поклонился и замер, ожидая моего ответа. Я не понимала, что тут происходит.
  - Простите, но кто такой той Ваше Святейшество? Я не назначала встречи с ним. я просто хотела осмотреть Цитадель и почитать книги...
  - Не переживайте, - мягко перебил меня мужчина, - Его Святейшество знает, что вам нужно. Он сможет ответить на все ваши вопросы, а потом, если вы все еще будете желать этого, я проведу вас по зданию.
  Сопротивляться было бесполезно, я покорно кивнула и поплелась за мужчиной. Пройдя несколько темных запыленных коридоров, мы поднялись по лестнице и оказались в довольно светлой комнате, похожей на чей-то кабинет, однако в кресле хозяина никого не было.
  - Подождите здесь немного, Ваше Величество, Его Святейшество сейчас выйдет к вам, - граург низко поклонился и, так же тихо, как и появился, исчез в темноте коридоров.
  Я огляделась по сторонам, но ничего волшебного или прото необычного не увидела. Это был совсем обычный рабочий кабинет.
  - Разочарованы, Ваше Величество?- за спиной послушался скрипучий старческий голос.
  От неожиданности я подпрыгнула и резко развернулась на голос. За моей спиной стоял седой сгорбившийся старик, который улыбался мне усталыми, но еще очень живыми голубыми глазами. Передо мной стоял эльф, но я даже представить не мога сколько ему лет.
  - Или удивлены? - старик тяжело рассмеялся, глядя на резкую смену эмоций на моем лице и поплелся к своему креслу. - Спросите, что на душе лежит, отвечу коли смогу, кхе-кхе.
  - Сколько... вам лет? - я была так удивлена его видом, что никаких других вопросов у меня в голове не осталось.
  - А вы смелая, - еще пуще засмеялся старик. - Шестьсот пятьдесят седьмой годок пошел, коли вам угодно. Все никак не распахнет бездна для меня своих объятий. А ведь поди и не видывали на этой земле таих седых стариков, как я.
  Я отрицательно замотала головой, находясь все еще в состоянии легкого шока.
  - А я ведь короля Урсула еще младенцем помню, - продолжал старик, - и матушку его. Хорошая была женщина, очень сына любила и защищала его, колько могла. Да-а, нелегкая у короля нашего судьба была, да и у все них. Но, - старик вынырнул из своих воспоминаний и пристально посмотрел на меня, - вы-то, Ваше Велчество, не стариковские бредни слушать сюда пришли.
  - Ваше Святейшество, - начала я, - меня привело к ва желание узнать как можно больше о даре своего мужа. Пару днй назад я и предположить не могла, что у Его Величества есть дар, но если все граурги знают об этом, негоже мне, его жене, ведать об этом меньше других. Магия - это та наука, которая, к сожалению, мне не подвластна, поэтому я прощу вам рассказать мне все, что в знаете об этом.
  Я поклонилась эльфу в знак уважения перед его возрастом и мудростью.
  - Что вы, госпожа, не стоит бить мне поклоны, - заулыбался мужчина, - это вы королева, а я ваш верный слуга. Расскажу, что знаю, ничего не утаю. Не ради одного Его Величества знать вам про дар надо - вижу я жизнь, зарождающуюся в вашем чреве, Ваше Величество.
  Жизнь... Во мне?! Это значит, что я... О небеса!
  - Вижу, вы удивлены, Ваше Величество, - лукаво прищурился граург, - ну это дело молодое, не хитрое. Но я рад, что первым узнал о том, что у Латании совсем скоро появится наследник.
  А дар у Кемплийских - это очень интересная, ни на что не похожая магия, которая у других народов не встречается. Понимаете, Ваше Величество, - старик сделал паузу, пытаясь придумать более простое пояснение своим словам, - магия, котораая встречается у других народов: людей, дриад, эльфов - ее источник жизненная сила мага. Маг может подпитываться просто забирая частички энергии из окружающего его пространства. Поэтому эта магия стабильна, и ее легко контролировать. Но магия у наших королей другая. Этой магией наградил Урсула отец, мы до сих пор не можем понять ее природу. Одно только известно, - на лицо Его Святейшества набежала легкая грусть, - дар с каждым Кемплийским все больше ослабевает. Если Урсул, пусть и не надолго, но все же мог управлять им, Эдмонд и Артур знали о даре уже только понаслышке. Может быть у вашего ребенка его и совсем не будет.
  - Простите, Ваше Святейшество, но ведь у Артура он как-то проявляется? Вы видели его?
   - Да, проявляется, - граург сделал многозначительную паузу, - когда у Его Величества умер отец, он был так зол, что непроизвольно выпустил волну магии и убил несколько слуг, которые стояли рядом с ним. Ему было девять, и кровь невинных, погибших от его руки была слишком тяжелым ударом для мальчика. Он еле отошел, но после этого Его Величество старается максимально контролировать свои эмоции, чтобы не допусить беды.
  Артур... Сколько же боли тебе пришло вынести так рано, сколько потерь. Как бы я хотела быть с тобой рядом все это время, чтобы ты знал, что ты не одинок.
  - Еще король Урсул говорил, что магия Кемплийских - это скорее проклятие, чем дар. Магия смерти, которая проявляется в моменты вспышек гнева, когда король плохо контролирует себя. Словно сама бездна подпитывает эту силу, и она сама выбирает избранника, который будет достоин управлять ей. Вот такая вот магия, кхе-кхе.
  Старик замолчал, но и мне сказать было нечего. Было даже как-то непосебе от услышанного. Видя мое состояние, граург, видимо, решил меня подбодрить.
  - Да вы не переживайте так, Ваше Величество. эта магия не всегда зло.
  Я подняла глаза на мужчины.
  - Что вы имеете ввиду?
  - Ну знаете, хоть Его Величество король Урсул считал, что эта магия приносит только зло, мы с Ее Величеством были немного другого мнения. Ее Величество тоже обладала небольшим даром, и когда они объединялись, у них получалось создавать действительно удивительные вещи, - Его Святейшество улыбнулся своим воспоминанииям. - Магия сама по себе не зло, просто нужно уметь использовать ее правильно.
  - Ваше Святейшество, спасибо, что рассказали про дар, - я встала и поклонилась старику. - Есть ли еще что-то, что я должна знать и что мне можете рассказать только вы?
  - Да нет, пожалуй, - эльф тоже поднялся скрипя старыми костями, - спасибо, что зашли, Ваше Величество, навестили старика. Вы короля-то нашего и ребеночка берегите, граургам без Кемплийских нет жизни спокойной и процветающей.
  - Уж не сомневайтесь, - улыбнулась я, - это я точно выполню.
  Я быстро сбежала по ступеням и уже не видела, с какой грустью провожал меня старый эльф. В его глазах наблюдательный собеседних мог бы разглядеть страшное знание о будущем, которое невозможно преодолеть.
  
  В замок мы вернулись вовремя, я даже переодеться и привести себя в порядок успела перед тем, как пришел Руи сопроводить меня к гостям. Мы пришли в ту самую залу, где пару дней назад я принимала поздравления со свадьбой. Когда мы вошли, артистыуже ждали нас, сбившись в кучу недалеко от кресел и с тревогой поглядывая по сторонам. Всего их было человек восемь, все разных народов.
  Увидев меня они дружно поклонились и хором заговорили.
  - Добрый вечер, Ваше Величество! Мы рады видеть вас в добром здравии.
  - Добрый, - я села на свое место и вгляделась в их лица. Они казались встревоженными. - Вы, как я понимаю, гадаете, для чего я позвала вас сюда? На днях, я была на ярмарке и видела ваше представление. Оно действительно достойно восхищения.
  Вперед вышел самый старший из них, орк с яркими зелеными глазами, и еще раз низко поклонился.
  - Спасибо, Ваше Величество, за добрые слова и простите, что не разглядели вас в толпе и не обошлись с вами как должно. Я Архир - отвечаю за костюмы. Это я собрал эту труппу. Они все очень талантливы, и я рад, что вы удостоили нас чести показать вам наше мастерство.
  - Очень приятно, Архир. Но скажите мне, почему вы все время в разъездах? Разве не хочется вам где-нибудь в Шести землях найти свое место.
  - Хотелось бы, Ваше Величество, да работа не позволяет. Пока ярмарка идет, так мы выступаем, а заканчивается, едем в другое место - нового зрителя искать. Да и не в поле же нам выступать, тут площадка нужна подходящая.
  - А что бы я предложила вам, например, выбрать одно из зданий в городе, где вы бы могли выступать? О деньгах не думайте, это я беру на себя. Мой помощник очень восторженно отзывался о вас и вашей работе, - я скосила глаза на парня и заметила, что он смутился при упоминании своего имени, - значит, вы уже известны, и даже если вы останетесь здесь, зрители из других земель будут приезжать, чтобы снова насладиться вашими постановками. Но не только они - все граурги, знатные и простые крестьяне и ремесленники смогут прийти и посмотреть на ваш труд, за небольшую. скажем плату. И от этого все останутся вдовольны. Что скажете?
  Артисты стояли, уставившись в пол и молчали, глубоко задумавшись. На их лицах не выражалась ни одной эмоции. Первым отошел от шока Архир. Мужчина все еще сомневался, но, кажется, боялся мне отказать.
  - Ваше Величество, это право... очень неожиданно, - мужчина сделал паузу, пытаясь подобрать слова, - очень неожиданно. Хоя в этом есть смысл. Но я все же сомневаюсь. Выступая на площади, мы могли собирать много зрителей, потому что они приходили на ярмарку, а если представления станут закрытыми, кто же на нас будет приходить смотреть? Хорошо, - улыбнулась я, давайте так: пока идет ярмарка. выступайте там, а после оставайтесь в Латании, зрителей и подходящее место я вам обеспечу. Договорились?
  Все артисты с надеждой смотрели на старшего, им нравилась моя затея, но последнее слово они оставляли за Архиром. Уж не знаю что, может быть улыбка, а может мое искренне желание сделать что-то поистенне стоящее, которое горело огнем в моих глазах, но броня мужчины дала трещину, и он бессильно развел руками и тоже мне улыбнулся.
  - Ваше величество, ну как вам можно отказать. Давайте попробуем. Нам тоже уже давно стоит попробовать что-то новое.
  - Вот и хорошо, тогда завтра вы с моим помощником можете прогуляться по городу и выбрать любое пустующее здание, которое придется вам по душе, а там уже я позабочусь.
  Артисты с благодарностью мне поклонились.
  - Спасибо, Ваше Величество, за вашу доброту и заботу. Мы ее не забудем и постараемся не разочаровать вас.
  Когда дверь за ними закрылась, я повернулась к Руи. Парень улыбался каким-то своим мыслям.
  - Руи, правильно ли я поступила? Может быть стоило оставить все как есть и дать им просто заниматься воим делом?
  - Нет, Ваше Величество, вы все сделали хорошее дело. Эта труппа действительно талантлива и с вашей помощью, я уверен, они станут по настоящему знамениты.
  - Ну и хорошо, - я удовлетворенно улыбнулась, - мне не так много, как граургам отведено на этом свете, так что надо хотя бы в таких мелочах себе любовь народа зарабатывать.
   - Я рад, Ваше Величество, - Руи смотрел прямо перед собой и улыбался, - что милорд выбрал меня. чтобы помогать вам, и я рад, что смог получше узнать вас, как человека. Я всегда плохо думал о людях, и когда узнал, что суженная Его Величества человек, если честно, был просто в ужасе, - парень рассмеялся. - Но сейчас, я все понял. Его Величеству очень повезло. Спасибо вам, что вы моя королева.
  Его слова были настолько искренними и теплыми, что у меня на глазах сразу навернулсь слезы.
  - Спасибо, Руи, - прошептала я, - спасибо тебе.
  
  Ночью я, стоя у окна, вспоминала все, что прозошло за день. Все в замке уже давно спали, и даже Дора устала ждать, когда ее госпожа соизволит лечь в постель, и ушла, оставив меня на растерзание собственным мыслям, которых было так много, что в эту ночь вряд ли собирается приходить ко мне.
  Руки непроизвольно легли на живот. У меня будет ребенок от любимого мужчины. От Артура. Еще вчера, кажется, я состояла в элитном шпионском отряде в Руане, полностью зависела от короля Маркуса и его милости. Моя жизнь была расписана Его Величеством от начала и до последнего вздоха, и ничего не могло нарушить этого. Я никогда даже и не думала о семье. А зачем, зачем думать о том, что просто было невозможно, даже мысли об этом были непозволительной роскошью для меня. Прошло всего два месяца, и вот я уже в королева Латании, замужем за человеком, которого люблю, и жду от него ребенка. Больше нет ничего понятного, я не знаю, что будет дальше, но мне это мне нравится. Да, быть королевой не так просто и весело, как мне казалось, но все же я наконец-то могу сама решать, как мне жить и что будет завтра. И все благодаря одному очень очаровательному граургу.
  Артур, где же ты, моя любовь. Я хочу, чтобы ты ыл рядом. Мне не нужно много, просто обнять тебя, почувствовать тепло твоего тела. Рассказать, что у нас будет малыш. Уверена, что он будет таким же красивым, как и его папа. Я буду очень ждать его, и я жду, когда ты вернешься ко мне.
  Ну вот, опять на глазах у меня слезы. Я стала такой ужасной плаксой, когда приехала сюда. Ведь если ты плачешь, если тебе больно, значит ты еще жива, значит еще не все потеряно. Я люблю тебя, Артур. И где бы ты сейчас не был - спокойного тебе сна.
  
  Не одна только королева в ту ночь не спала. Семь граургов, собравшись в кабинете хозяина одного из самых красивых домов Золотого города, несмотря на позднее время, очень оживленно что-то обсуждали. Четверо из них выглядели очень расслабленными, казалось, их совсем не заботило то, что происходило на тот момент в комнате. Один из мужчин, обладатель самого маленький роста и хрупкого телосложения, коротко стриженный, одетый в прекрасно сшитый и до блеска вычищенный официальный черный китель, быстро вышагивал по кабинету из одного угла в другой, чем раздражал другого гостя хмурого граурга средних лет, который пытался казаться спокойным, но спокойствие это напускное спокойствие выдавали глаза мужчины, в которых поселилась ненависть и жажда чужой крови. Лишь хозяин этого кабинета выглядел веселым и оживленным, хотя те, кто знал его очень давно, увидев эту улыбку на лице граурга испугались бы больше, чем если бы к ним на завтрак поднялся бы с недр бездны Латаниель.
  - Господа, - радостно заговорил хозяин, - я рад что все вы смогли собраться в моем доме в столь поздний час. Уверен, что вы знаете, почему собрание было устроено мной так неожиданно и на новом месте. Совсем недавно перед нами возникла проблема, которая поначалу даже не могла называться проблемой, и никто даже подумать не мог, что это так быстро изменится. Нам нужно решить, что мы будем делать в этой ситуации и как долго мы готовы терпеть то, что происходит сейчас.
  - Мои люди донесли мне, - начал хмурый граург, - что какая-то нищенка пожаловалась ей на меня, и теперь она собирается в Порт, чтобы навести там 'порядок'! Порядок?! - Мужчина был вне себя от гнева. - Мой отец управлял этим городом, когда ее бабки еще в помине не было, и я не позволю этой королевской подстилке указывать мне.
  - Тише, милейший, тише, - хозяин дома участливо посмотрел на говорившего, - не стоит разбрасываться громкими словами. Стоит все обдумать, перед тем как действовать.
  - А что обдумывать, что обдумывать, - быстро заговорил нервный мужчина, - если она туда приедет, то что будет? Такая наглость! Даже Его Величество не трогал Порт, а эта... просто неприемлемо! А вдруг она захочет посмотреть бумаги о налогах? О, горе мне, горе!
  Мужчина схватился за голову и, раскачиваясь из стороны в сторону, как безумный, продолжил свое хождение по комнате.
  - Господа, успокойтесь, никто и ничего смотреть не будет. Или мы не Совет дворянства.
  - Что вы хотите этим сказать, граф? - лениво спросил один из четырех равнодушных граургов.
  - А то, - продолжил хозяин, - что это наша земля и нам решать, какую королеву мы хотим видеть рядом с Его Величеством. Король женился на этой девушке, не спросив нас, хотим ли мы чтобы над нами была такая королева: необразованная простолюдинка-человек.
  - Но на нашей земле Их Величества всегда выбирали себе невесту самостоятельно, так всегда было..., - попробовал оправдаться кто-то из граургов.
  - Если так было всегда, то не значит, что это было правильно. Король ведь не ангел, ему свойственно ошибаться. А наша задача, как его верных подданных, помочь увидеть эту ошибку.
  - Попахивает изменой...
  - Измена или нет, - резко ответил говоривший, - терпеть эту девчонку лично я не собираюсь. Времена Урсула давно прошли, мы не обязаны безропотно подчиняться. Я не предлагаю вам ее убивать, пусть живет себе, но не на нашей земле. Королева должна исчезнуть.
  Повисла напряженная тишина. Все обдумывали услышанное, но никто не торопился давать графу какой-либо ответ.
  Первым заговорил тот самый злой граург. Он встал со своего места и грозным взглядом понзил присутствующих.
  - Я за. Мне эта девчонка поперек горла, и я прихожу в ярость каждый раз, когда вспоминаю, что мне нужно кланяться и улыбаться ей. Сначала была оркиней, потом стала королевой. Может она просто околдовала Его Величество, раз он не замечает, какая девушка рядом с ним.
  - И я за, - провизжал маленький граург. - пусть уезжает, пусть. Не нужна Латании такая королева.
  Среди оставшихся граургов голоса разделились, но резко против этой ужасной затем никто не был, поэтому было решено привести план в действие.
  - Очень хорошо, господа, - удовлетворенно заключил хозяин дома, - держите это в секрете, пока не придет время. Я и мои люди сами все сделаем. Но чтобы ни один из нас не сказал лишнего по поводу того, о чем мы договорились сегодня, предлагаю вам выпить это зелье молчания, - граург открыл ящик стола и достал семь склянок с голубовато-серебристой жидкостью, - которое будет распространяться лишь на этот разговор. Не пугайтесь, господа, ничего опасного, лишь мера предосторожности. Пожалуй, я выпью его первым, чтобы вы убедились в истинности моих слок.
  Мужчина откупорил бутылек и залпом осушил содержимое.
  - Вот видите, ничего страшного не произошло. Прошу вас последовать моему примеру.
  Шесть пар рук. кто нехотя, а кто стремительно, потянулись к магической жидкости. Когда дело было сделано, хозяин дома удовлетворенно улыбнулся.
  - Что ж, господа, дело сделано, можете идти домой и преспокойно заниматься своими делами. Я вам обещаю, совсем скоро Ее Величество бесследно исчезнет, да так, что никто никогда не сможет ее найти.
  
  Подготовка к поездке в Порт заняла несколько дней. Весь замок пришел в движение, словно взъерошенный улей. Даже мистер Кайрен, всегда спокойный и размеренный, быстро ходиил по коридорам и стрелял грозными взглядами в нерасторопных слуг. И как бы я не пыталась убедить всех, что ни какая особая подготовка мне, привыкшей к походной жизни, у граургов на этот счет было свое особое мнение.
  Дора очень сильно переживала, что не получается взять с собой все мои платья и другие, по ее мнению, очень важные вещи. Она каждый день складывала и снова разбирала чемоданы, пытаясь уложить в них как можно больше.
  - Что за дьяволы! И где это видано, чтобы Ее Величество с двумя чемоданами путешествовала. И ладно бы еще Рубиновый город, а в Порту - там же совсем неподходящие условия!
  Руи я видела в эти дни очень редко. Парень хлопотал изо всех сил: то бегал по городу с артистами, собирая необходимые материалы для установки декораций, отписывал ответы по прошениям посетителей на мое имя. На мое искреннее предложение помочь мне, однако же, ответили вежливым откзом, сославшись на то, что ' Ее Величество не должна перенапрягаться попусту'. Ну, не хотите, как хотите, я и побездельничать могу, тем более, что скоро мне будет не до веселья.
  Девушку, которая приехала из Порта, устроили на королевскую кухню, отдав ребенка на то время, пока мать занята на работе, на попечение одной из кормилиц, чему мать была несказанно рада. Встретив меня как-то в коридоре дворца, она со слезами на глазах бросилась в ноги.
  - Ваше Величество, спасительница вы наша, - причитала девушка, - спасибо вам огромное! Если бы не Ваша Милость, так с голоду уже, наверно, и околели. В век не забуду вам вашей доброты!
  - Не стоит, встаньте, - я подняла граурженку и тепло обняла ее за плечи, - не стоит благодарности. Когда-то и мне также помогли, пришло время отдавать долг.
  Свободного времени у меня было много и я старалась занять себя хоть чем-то. Однажды даже спустилась на тренировочное поле попрактиковаться в боях на мече. И хоть некоторые солда встретили меня с настороженностью, и до самого конца побаивались, что Ее Величество вот-вот что-то да выкинет, большинство были очень рады моему приходу, и я отлично потретировалась. Среди солдат уже прошел слух, что Ее Величество в прошлом тоже была солдатом, и приняли меня, как свою. Это были простые парни-граурги, которые много шутили и смеялись, заражая этой атмосферой все вокруг. Глядя на них, я все больше укреплялась в мысли о том, что мое решение разобраться с Советом верно.
  Я продолжила читать книгу Урсула о Латании, что было очень полезно: Его Величество много писал и о граургах, которые находились подле него, впследствие образовавшие великие дома Латании. В частности, много там было и о семье Роверти. ' Роверти очень предан мне, - писал Урсул, - чего, к сожалению, нельзя сказать о его сыне. Холодный, циничный мальчик с очень трусливой душонкой, пытающийся спрятать за спиной пррославленного отца свои пороки. Он ни перед чем не остановится в попытках заполучить власть в свои руки. Поэтому я отстранил его от управления государства, он и то, что он может создать, будет представлять серьезную угрозу для правящего рода. Но вместе с тем, я боюсь, что когда я уйду, мой сын обезумеет от горя, и мальчика воспользуется этим.'
  Все случилось именно так, как предсказывал король. Что же мне делать? Я уверена, что граф уже недоволен, что я встала у него на пути, а когда он поймет, что я собираюсь вмешаться в его дела, что же тогда со мной будет? Эта мысль не давала мне покоя все эти дни и я с тревогой в сердце ждала, когда начнется мой поход в Порт.
  Накануне отъезда мне не спалось, я стояла в кабинете у Артура, и смотрела в даль и непроизвольно вертела в руке кулон, глубоко уйдя в свои собственные мысли. Вдруг в дверь неожиданно постучали, и в просвете появилась Дора с очень обеспокоенным выражением лица.
  - Ваше Величество, - девушка быстро поклонилась и подбежала ко мне. В кулаке у нее был зажат небольшой лист бумаги, - простите что поздно. Только что прискакал гонец. Говорит у него письмо от Его Величества, что-то очень срочно.
  При упоминании Артура, мои глаза расширились, а сердце застучало быстро- быстро, словно хотело выпрыгнуть из груди.
  - Дай сюда!
  Я резко вырвала письмо у девушки и трясущимися от волнения руками, вскрыла и принялась его читать. Строчки расплывались у меня перед глазами, но, вдохнув в грудь побольше воздуха, я все-таки смогла себя успокоить.
  В письме аккуратным красивым подчерком было выведено:
  ' Дорогая моя королева!
  Как ты там? Соскучилась ли по своему королю?
  Я все время думаю о тебе, о свет моих очей, томлюсь разлукой. Прости меня, моя госпожа, но, не выдержав этого мучительного чувства, я сорвался и приехал к тебе, чтобы голубизна твоих небесных глаз, дала мне силы на новые военные подвиги. Времени у меня не так много, ведь с рассветом я уже должен быду покинуть тебя. Поэтому прошу, как только ты получишь это письмо, поспеши встретиться со своим королем. Я буду ждать тебя в заброшенном здании посольства людей.
  Но, моя любовь, приходи одна, я хочу, чтобы эта ночь принадлежала только нам двоим.
  Навеки твой, король Артур.'
  
  Я упала в кресло, стоящее рядом и зарыдала от нахлынувшего на меня счастья. Если бы я была нежной аристократкой, то точно бы лишилась чувств. Мой Артур! Он здесь совсем рядом! Я должна спешить.
  Нужно торопиться! Я вскочила на ноги и принялась хаотично двигаться по комнате в поисках плаща. Каждая минута на счету. Артур, он совсем рядом я скоро его увижу!
  - Ваше Величество, куда вы собираетесь посреди ночи. Это может быть небезопасно, - Дора подобрала оброненный мной листок и тоже прочитала, но написанное у нее почему-то не вызвало радости.
  - Дора, ты что? - я с удивлением уставилась на девушку. - Там же Артур! И я иду к нему.
  - Ваше Величество, - Дора подошла ко мне и схватила за рукав, когда я уже собиралась выскользнуть за дверь, - что-то тут не так. Почему Его Величество не приехал во дворец? Остановился в каком-то непонятном месте?
  - Глупости! Наверно, у него не то были свои причины, - я зло вырвалась из рук служанки, - иногда, знаешь ли, очень сложно быть королем!
  - Не ходите, Ваше Величество, - Дора умоляюще смотрела на меня, - сердце мое неспокойно. Как бы беды не случилось.
  - Не переживай, - я ободряюще улыбнулась и положила девушке руку на плечо, - с рассветом я вернусь, никуда вы граурги теперь от меня не денетесь, коль я уж решила стать вашей королевой.
  
  Пройти через охранников, даже после того проишествия с моим участием, которое случилось всего пару недель назад, не составило труда. Все-таки граурги слишком доверчивы во всем, что так или иначе связано с Кемплийскими. Надо будет заняться их обучением, когда вернусь.
  На улице было диво как хорошо. Это была одна из тех последних ночей лета, когда кажется, что все вокруг еще наполненно жизнью, но холодный ветер уже приносит с Северного леса грусть осени. В такие ночи единственное, чего ты хочешь - это сидеть где-нибудь на краю мира с любимым, укутавшись вв тепло его рук, и любоваться на далекие загадочные звезды.
  Здание представительства людей находилось на главной улице Золотого города, поэтому мне не составила труда его найти. Было уже довольно поздно и вокруг не было ни души. Дойдя до нужного места, я остановилась перед зданием. В одном из окон виднелось едва различимое свечение. Там точно кто-то есть! Сердце на мгновение остановилось от нереальности происходящего, а затем забилось так сильно, что у меня даже перехватило дыхание от чувств клокотавших внутри. Я со всех ног бросилась внутрь.
  - Артур! Артур! Где ты? - я бежала почти на ощупь по пыльным коридорам уже много лет всеми покинутого здания, ничего не видя от слез, стоявших в глазах. - Это я, Майя! Я пришла!
  Наконец-то я вбежала в комнату, из которой исходил увиденный мной свет. В центре комнаты стоял магический шар, переливающийся теплым пламенем внутри своей стеклянной оболочки. За ним, практически скрытый в тени, стоял кто-то, укрытый плащом с ног до головы.
  - Артур? - я сделала неуверенный шаг навстречу фигуре.
  - Нет, Ваше Величество, - ответил мне грубый мужской голос, от которого все внутри похолодело, - к сожалению, Его Величества здесь нет.
  Неизвестный сделал шаг к свету и ловким движением сбросил капюшон. Передо мной стоял граф Роверти.
  - Удивлены, Ваше Величество? Я, конечно, знал, что умом вы не блещите, но попасться в столь очевидную ловушку человеку, который еще недавно был одним из лучших шпионов Маркуса... Это просто смешно.
  Я стала отступать назад, пытаясь нащупать на поясе меч, но оружия там не оказалось. Это действие не ускользнуло от графа, который откровенно потешался надо мной
  - Что-то потеряли, Ваше Величество? Неужели вы так спешили к Артуру, что даже забыли меч, который мальчишка так предусмотрительно подарил вам как раз для таких случаев. Очень плохо, Ваше Величество, вы меня даже как-то расстроили, - слова мужчины сочились ядом, - но я-то точно был предусмотрительнее. Даже не думайте, что сможете убежать от меня сегодня.
  За спиной послышался топот ног, и все дверные проемы, которые выходили из комнаты заняли мужчины в плащах.
  - Что вам нужно, граф? - я зло озирала по сторонам, пытаясь придумать, как пробраться к окну, которое в этот момент было моей последней надеждой на спасение.
  - Что мне нужно? - Роверти зло улыбнулся. - Чтобы вы, Ваше Величество, исчезли с нашей земли раз и навсегда. Наш славный король еще очень молод, и это нормально в его возрасте совершать ошибки. Задача Совета же как раз в том, чтобы его от этих ошибок оберегать. Граургами не будет править человевеческая потаскуха! Пока я жив, я не допущу этого!
  - Это измена граф! И вы знаете, что Артур сделает с вами, когда приедет.
  - Я уверен, что Его Величество поймет, какую ошибку совершил, и выберет себя достойную спутницу, которая родит ему истинного Кемплийского, наделенного демонским даром.
  - Он убьет вас, и весь ваш Совет, - хладнокровно парировала я, - и ты знаешь это, граф.
  Что ж, так это или нет вы, Ваше Величество, в любом случае уже не узнаете. С расветом вас в золотом городе уже не будет.
  - Что? Что вы собираетесь сделать со мной?
  Вдруг мне стало очень страшно. Я внезапно осознала, что все, что тут происходит - это совсем не сон, этот мужчина хочет разлучить нас с Артуром снова, и нет ничего, что могло бы препятствовать этому. Почему судьба так издевается над нами?
  - Не смей прикасаться к госпоже!
  Неожиданно из одного проема вылетел Руи, сбив с ног одного из помощников Роверти, и встал между мной и графом, высоко держа меч перед собой. Парень был в ярости, его глаза горели желанием убивать.
  - Ваше Величество, почему вы не сказали мне? Зачем ушли одни? Даже оружие не взяли! - бросил парень зло через плечо.
  - Так, так так, - процедил граф, - а вот и один из прихвостней Марсела пожаловал. Еще один дорвавшийся до власти человек на земле демонов. Что ж, стоит и им заняться, уж больно много о себе возомнил этот человеческий щенок. Но, конечно, только после вас, Ваше Величество, - Роверти склонился передо мной в шуточном поклоне и тут же голосом, в котором от которого стыла кровь в жилах, отчеканил, - убить мальчишку!
  Руи оттолкнул меня в сторону и бросился на граургов в плащах. Их было четверо или пятеро, они напирали на парня с разных сторон, не давая опомниться. Кто-то задел ногой магический шар, от удара он разбился и магический огонь вырвался на свободу, мговенно охватив пламенем деревянные полы и настенные панели. Комната запыла, придавая всей этой ситуации еще больше неразберихи. Как же в этот момент я хотела помочь Руи, но из-за своей глупости я была бесконечно беспомощна.
  - Ваше Величество, бегите! Я задержу их!
  Граург обернулся, чтобы крикнуть мне эти слова, но в ту самую секунду, когда он отвлекся, один из его соперников выждал момент и, сделав роковой выпад вперед, воткнул меч промеж ребер парня.
  - Руи, нет! - закричала я, но было уже поздно.
  - В-ва-ше В-вели-чест-во, прости-те, - прошептал умирающий граург, захлебываясь собственой кровью, и упал на пол лицом вниз.
  Я взвыла от горя. Единственное, чего мне сейчас хотелось это убить этого ублюдка. Но моему желанию не суждено было сбыться.
  - Поднимите ее, - услышала я голос где-то за стеной боли, обрушившейся на меня.
  Меня дернули вверх пара крепких рук. Открыв глаза, я увидела перед собой графа, и стену из пламени за его спиной. Той частью сознания, которая еще могла что-то осознавать трезво, я с удивлением отметила, что граф не выглядел счастливым.
  - Кровь этого парня на твоих руках, королева. Видит небо, я не хотел его убивать. Лучше бы ты никогда не встречалась бы с нашим королем. Ты мне противна. Но я не быду убивать тебя.. Ты все забудешь, и вернешься в Велинию, чтобы начать новую жизнь, в которой ты не будешь знать ничего ни про Артура, ни про Латанию. Можешь считать это моим подарком тебе. А теперь приступим к делу, времени совсем не осталось.
   Мужчина зажал мне нос, и когда я мне пришлось открыть рот, чтобы вдохнуть воздуха, влил в рот какую-то непонятную субстанцию. Перед глазами сразу поплыло, и стало тяжело дышать. Я начала терять сознание, но кто-то подхватил меня на руки и не дал упасть на пол.
   Артур, прости, я опять покидаю тебя, даже не попрощавшись...
  
   Артур Кемплийский
  
  Мы с Марсом стояли на холме, и с высоты любовались на Золотой город, сияющий в лучах утреннего солнца. Погода была чудесной, какая редко бывает в это время. Хоть наши генералы и негодовали, когда Его Величество и милорд Марсел решили немного от них оторваться и приехать в столицу первыми, дабы удивить Ее Величество, спорить с королем было делом бесполезным, тем более когда король был до беспамятства влюблен, и после свадьбы почти три месяца не видел своей супруги.
  - Марс, как ты думаешь, - я с надеждой посмотрел на парня, как будто именно от него зависело мое счастье. Хотя от этого лиса всего можно было ожидать, - она там? Ждет меня?
  - Не переживай, я уверен в этом, - с улыбкой ответил Марс. - По моим подсчетам, у нее уже должен будет заметен животик.
  - Животик? Подожди, ты думаешь, что...
  Марс закатил глаза к небу, и снисходительно заговорил.
  - Ваше Величество, я, конечно, понимаю, что двадцать восемь лет - это по меркам граургов еще период глубокого детства, но вы уже почти двадцать лет управляете нашей землей. Неужели вы думаете, что дети просто с неба к нам на голову падают? Конечно я думаю, что Ее Величество беременна. На это и был расчет, а иначе я бы ее и близко к нашим покоям не подпустил до свадьбы, что бы вы оба мне ни говорили.
  Я был настолько шокирован этой новостью, что даже пропустил колкость Марса мимо ушей. ТЕперь медлить точно было нельзя. Я подбежал к своему коню и быстро вскочил в седло.
  - Марс, я должен как можно скорей ее увидеть, - я развернул коня и галопом понесся к стенам столицы.
  - Меня хоть подождите, - тихо послышалось гневное негодование человека мне во след.
  Марс догнал меня уже при въезде в город. Он был очень зол, что я бросил его, но старался не показывать этого. Видимо решил, что сначала даст мне порадоваться встречи с Майей, а уж потом отчитает по первое число. Я улыбнулся своим собственным мыслям о помощнике, но тоже решил промолчать. Мы ехали в простой походной одежде, поэтому не было опасности, что нас может кто-то узнать.
  На улицах было пустынно. Вокруг стояла какая-то гловещая тишина, и город казался словно вымершим. Звон подков наших коней эхом отражался от стен домов и неприятно бил по ушам. Становилось как-то жутко.
  - Марс, что происходит? - я посмотрел на помощника, но тот и сам, кажется, был очень взволнован увиденным.
  Из из-за угла к нам на встречу вышел одинокий путник. Он шел по дороге, весь закутанный в плащ и все время опасливо оглядываясь по сторонам, как будто боялся чего-то. Заметив нас, двух всадников, его взгляд упал на наши мечи и глаза сделались совсем испуганными. Мужчина запаниковал и попытался скрыться в ближайшем переулке, но я был быстрее, и в один скачок перекрыл ему дорогу к отступлению.
  - Милейший, простите, - начал я, вежливо поклонившись граургу, который испуганно поглядывал на меня из-под тяжелых бровей, - мы с другом только сегодня прибыли в Золотой город, и хотели бы узнать, почему на улицах нет никого. Это так странно.
  - Ты что, про Совет не знаешь и Первоосенний указ?
  Пристально посмотрев на меня, мужчина понял, что ни о чем подобном я и понятия не инею. Его взгляд немного смягчился.
  - Мой вам совет, лучше бы вам до темноты найти себе кров, если вы не хотите, чтобы сегодня ночью вас отправили в бездну. В Латании сейчас неспокойно.
  Сказав это, он юркнул в пространство между конем и стеной, и скрылся из виду в тени городских стен. Я был крайне растерян.
  - Что происходит? Я думал, что Майя вдохнет немного жизни этот город...
  Догадка озарилась в моей душе светом, но я похолодел от мысли, что это могу быть прав. Взглянув на Марса, я увидел в его глазах отражение своего страха.
  - Майя, - хором выдохнули мы, боясь даже самим себе признаться что то, о чем мы подумали, может оказаться правдой.
  
  До дворца мы летели, словно за нами гонятся демоны бездны, насмерть загоняя наших коней. Стражники у первой и второй стены пытались препятствовать нам, но были просто сметены какой-то невидимой силой, отбросившей их в разные стороны с нашего пути. Марс, не прерывая бега быстро и, кажется, задумчиво посмотрел на меня, но я был так зол, что ничего не замечал вокруг.
  По мере приближения к замку, атмосфера вокруг становилась еще более напряженной. Он больше не сиял на солце, как мне показалось утром, а скорее хранил зловещее молчание, мрачно взирая на граургов с высоты, словно и был тем корнем зла, что пожирал теперь мою землю.
  Когда кони подошли к дворцовым ступеням, навстречу к нам вышел только один хмурый конюх, который что-то бессвязно бормотал себе под нос. Он даже не посмотрел на всадников, что стояли перед ним, и лишь молча взял животных под узцы и увел к стойлам. Подняв глаза наверх, я увидел Кайрена, который, чтобы ни случилось, неизменно стоял на ступенях и терпеливо ждал моего приезда. От одной этой незначительной мелочи, мне стало так хорошо на душе, что, еле сдерживая слезы на глазах, я бросился к старому дворецкому.
  Подойдя к мужчине, я сжал его в объятиях.
  - Кайрен, как я рад тебя видеть! Что здесь происходит? Все какие-то странные, хоть ты, мой верный слуга, все такой же!
  - С возвращением, Ваше Величество, - граург низко мне поклонился, - простите, что встречаю вас один. Вы можете наказать меня потом, но сейчас поспешите в зал посещений. Вас там уже ждут, это очень важно, мой король.
  Только сейчас я заметил, как постарел Кайрен. Меня не было всего три месяца, но по усталому лицу дворецкого кажется, что с того момента прошло не меньше полвека. Ни говоря не слова, я бросился внутрь, Марс не отставал от меня.
  Не знаю, как долго мы бежали по коридорам, мне показалось, что целую вечность. Увидев нужну дверь, я со всей силы пнул бедное дерево, отчего оно, не выдержав напора, слетело с петель. Я прошел через поднявшееся облако мелкого камня и пыли, и остановился в центре залы. Передо мной стояли семь членов совета, и около двух десятков стражников. Впереди всех, прям напротив меня сидела девушка с распухшими от слез красными глазами и тихонько всхлипывала. Все, кроме графа Роверти и Аволуса, казались очень печальными. Майи нигде не было видно.
  - Где моя жена? - ледяным голосом спросил я, отчего сидящая на полу девушка испуганно затряслась.
  - В-ваш-ше В-велич-честв-во, - пробовала сказать граурженка, но язык не слушался ее.
  - Ваше Величество, - взял на себя инициативу граф Роверти, гостеприимно раскрыв объятия навстречу мне, - мы рады приветствовать вас в добром здравии в столице после такого долгого похода, и мы надеемся...
  - Где моя жена, граф? - резко перебил я мужчину.
  Тон моей речи бы устрашающий отчего граург недовольно поморщился, но все же не стал перечить
  - Эта девушка, - он указал на несчастную, рыдавшую у моих ног, - была служанкой у Ее Величества. Она не уследила за ней. Однажды утром мы все проснулись и узнали, что Ее Величество исчезла, - граф подошел к нам почти вплотную, его лицо выражало искренне сожаление и скорбь, - поговаривают, что кто-то видел, как она уезжала из города с парнем, который был ее помощником в то время. Руи, кажется его звали.
  - Ты лжешь! - закричал Марс и молниеносным движением руки преставил меч к горлу графа. - Майя и Руи не могли так поступить!
  - Милорд прав, - девушка, которая сидела на полу, бросилась ко мне и схватила за руки, - Ее Величество очень ждала вас, и в ту ночь, она получила письмо. Кто-то написал ей от вашего имени, Ваше Величество! Майя бросилась к вам навстречу, и даже слушать меня не стала, когда я сказала, что это ловушка. Я просто попросила Руи приглядеть за ней.
  - Вздор! - граф презрительно отстранил от себя меч Марса и грозно посмотрел на девушку. - Это все бредни глупой девчонки! У меня есть свидетели, которые готовы, все подтвердить мои слова.
  - Ваше Величество, - вперед выступил капитан личной королевской стражи, - это наша вина, что мы не сберегли королеву, когда вы так расчитывали на нас. Мы готовы к смерти, но Дора, - он с встревоженно глянул на девушку, - она ни в чем не виновата, прошу, простите ее, Ваше Величество.
  В зале поднялся шум, граурги ругались друг с другом, словно старухи на ярмарке. Все происходило так быстро, что я не мог понять до конца, кто прав, а кто виноват. Одно я понимал точно: Майя исчезла, и никто не знает, где она. Сердце плакало от боли.
  - Хватит! - закричал я. Все голоса вмиг смолкли. - Ваша ругань не вернет мне ее! Что толку от вас всех, если вы упустили одного единственного человека, который был мне дорог!
  - Ругань может и не вернет, - послышался скрипучий старческий голос откуда-то из-за спины, - но правда поможет восстановить справедливость, успокоит израненное сердце и дарует сердцу надежду. А это уже немало, не так ли, Ваше Величество?
  Я повернул голову, и увидел за спиной двух граургов, одетых в длинные рясы Цитадели. Это был Его Святейшество, милорд Гол'Лардхол, вместе со своим учеником и приемником Баркасом. Их лица излучали покой и спокойствие, и ничего не могло нарушить этого.
  Все, кто были в зале склонились при виде хранителя Цитадели.
  - Ну что вы, - тихо засмеялся эльф, - не стоит мне, старику, отдавать столько чести. Артур, - он протянул мне руку, которую я тут же поцеловал в знак безграничного уважения, - я давно не видел тебя, мой мальчик. Совсем забыл про старика.
  - Простите, Ваше Святейшество, это было ошибкой с моей стороны. Я непременно зайду к вам на днях.
  - Не стоит, - снисходительно улыбнулся мужчина, - боюсь, что после того, что я сейчас сообщу, у тебя точно не останется времени на такие глупости.
  - Ваше Святейшество, это такая честь для нас, - пробовал вклиниться в разговор граф Роверти, на его лице можно было прочесть панику. Такого развития событий он точно не ожидал, - чтобы хранитель Цитадели да вмешивался дела земли...
  Эльф легонько хлопнул в ладоши, и речь графа прервалась на полу слове. Он еще пытался что-то сказать, но мог лишьбеспомощно открывать и закрываать рот, как рыба, выброшенная на берег суровой стихией.
  - Ну и хорошо, - удовлетворенно произнес старик, - а теперь, когда нам никто не помешает, я бы хотел сказаать вам одну очень важную вещь, Ваше Величество. Недавно мне было видение, - Его Святейшество сделался предельно серьезным, - в котором я увидел, что на самом деле случилось с Ее Величеством. Это именна та правда, которую сегодня я принес в этот дворец.
  Я бросился к эльфу и упал перед ним на колени. В тот момент в моей душе не было место для гордости. Лишь она. Она была для меня всем, и только ради нее я жил в этом мире. Либой, кто посмел встать у нас на пути, сполна заплатит за это.
  - Что с ней? - в глазах было мутно от слез. - Прошу, милорд, скажите, что она жива!
  - Не волнуйся, мой мальчик, старик ласково погладил меня по щеке, - она жива, и твой сын, который живет в ней, тоже жив. Но королева сейчас далеко, очень далеко отсюда. И я не знаю, как тебе найти ее. Но одно я знаю точно, - Гол'Лардхол поднял глаза и окинул Совет взглядом, полным ненависти, на который только был способен семисотлетний старик, - Совет отобрал Майю у тебя.
  Эти слова, такие странные и, кажется, почти невероятные, эхом отразились в моей голове. Еще несколько секунд я не мог в них поверить, а потом, взревев от боли словно раненный зверь, выпустил на волю всю силу дара, клокотавшего внутри меня.
  
  
  
  

Глава 4

  
  Рокси Говер
  
  - Персики! Свежие персики! Покупайте! Только сегодня превезены с Южных Садов Велинии!
  Товарка кричала на площади, взывая к снующим мимо нее людям, вылезшим на ярмарку, чтобы погреть свои кости в последних теплых лучах осеннего солнца, и, к тому же, прикупить чего полезного по выгодной цене. Но отчего-то никому не было дела до персиков, и прохожие лишь брезгливо отворачивались, когда женщина протягивала к ним руки, предлагая товар. Столица готовилась к празднику, и практически в каждом уголке Руаны чувствовалось оживление: война с соседней землей, продолжавшаяся более четверти века закончилась, и со дня на день в город должно прибыть посольство с Латании во главе с самим королем. Каждый человек в Велинии ждал этого события с нетерпением.
  Заметив, что я с любопытством ее рассматриваю, женщина с жаром набросилась на потенциального покупателя.
  - Девушка, а, девушка, купите персики. Сочные, сладкие, вы таких точно никогда не пробовали!Купите, не пожалеете, потом еще с благодарностью ко мне придете!
  Я с сомнением посмотрела на женщину. Персики - это, конечно, хорошо, но и денег до конца недели у нас не так много осталось, и если потратить их сейчас на такие бесполезные продукты, то что мы будем есть потом?
  Я уж было хотела вежливо отказаться, но несчастная фермерша не собиралась сдаваться, поэтому она решила пустить вход свое последнее, самое сильное оружие убеждения.
  - У вас же ребенок, девушка! Ему витамины нужны. Купите мальчику персиков, он их с удовольствием скушает!
  - Мам, а что такое витамины, расскажи? - на меня уставилась пара хитрющих васильковых глаз.
  - Ну как тебе сказать, - я присела перед сыном и, заговорщески улыбаясь, прошептала, - это такие маленькие друзья, которые живут в тебе и делают тебя таким милым мальчиком.
  В глазах ребенка заиграли смешинки. Весело рассмеявшись, он бросился вприпрыжку вперед по улице.
  - Грегори, не убегай далеко! - закричала я во след мальчугану, но мой призыв утонул в море людских голосов. Ладно, все равно на этом рынке нас все хорошо знают, кто-нибудь его обязательно поймает.
  - Хорошо, я возьму фрукты, - обратилась я к счастливо просиявшей женщине, - за сколько отдадите?
  - Три гривенника, дорогая. Не пожалеешь, слово даю. А ребенок у тебя чудо, такой сорванец. Маме и папе, наверно, покоя не дает?
  - Да, - задумчиво ответила я, - покоя не дает...
  
  Чертенок был пойман в ловушку у лавки лекаря, где сидел, нахохлившись, и ждал, пока я приду, терпеливо снося тисканья жены травника. При виде меня, он злобно крутанулся вокруг своей оси, и, вырвавшись из плена, подбежал и спрятался за юбкой.
  - А вот и мама, - весело провозгласил лекарь, - доброе утро, Рокси!
  - Они меня мучали, - насупившись, выпалил мальчуган.
  - Доброе утро, мистер и миссис Лованчестер. Вы как всегда меня выручили, - и уже потом уже повернулась к причине большинства моих бессонных ночей, - что ж, впредь тебе будет наука, не убегать далеко, когда мы в людном месте и вокруг много незнакомых людей.
  В ответ мне только неодобрительно фыркнули, но из укрытия не вышли.
  - Не ругайте его, Рокси, - снисходительно улыбнулся мужчина, - пять лет - это такой возраст, когда ребенку трудно усидеть на месте: все интересно и все хочеься попробовать.
  - Да уж, лишь бы только в неприятности не влез, - я скосила глаза на сына, который уже с любопытством смотрел куда-то в сторону, - да, чудо мое, чумазое? Мистер, Лованчестер, дайте мне, пожалуйста, каикх-нибудь снаробей от болях в спине и простуде. Мои старики что-то совсем разболелись.
  - Да что ты? - миссис Лованчестер всплеснула руками. - Тереза, да и Мартин, всегда мне казались такими бодрыми, даже не верится.
  - Что поделать, годы никого не щадят, - тяжело вздохнула я, убирая две темные скляночки в сумку, мистер Лованчестер, сколько я вам должна?
  - Да что вы, Рокси, - удивился мужчина, - как я могу брать у вас деньги! Вы одна воспитываете сына, да еще и помогете половине Руаны. Не смущайте мои седины! Это меньшее, что я могу для вас сделать.
  Забота этого малознакомого мне, но очень доброго человека была так приятно, что у меня невольно выступили слезы на глазах.
  - Спасибо вам, мистер, - я низко поклонилась травникам, - двери моего дома никогда не закроются для вас.
  - Пусть небеса прибудут с тобой,, дитя. - травник, кажется, тоже расчувствовался, и не мог уже сдержать эмоций, - мы все молимся за тебя.
  Хоть мне было и не ловко уходить от них, но все же, тепло попрощавшись с супругами, мы с Грегори, неторопясь, отправились домой.Хоть мне было и не ловко уходить от них, но все же, тепло попрощавшись с супругами, мы с Грегори, неторопясь, отправились домой.
  
  Я не знаю, кто отец Грегори. Пять лет назад, на обочине главной дороги, ведущей в Руану, меня обнаружил небольшой отряд солдат во главе с прославленным в Велинии генералом Портисом. Я была без сознания. Когда же меня привезли в столицу и привели в чувства, я не помнила ничего из моей прошлой жизни. У меня не было ни денег ни семьи, которая могла бы помочь, и даже имя, данное мне от рождения, и то было затерянно где-то в глубинах памяти.
  В такой ситуации впору забиться в какой-нибудь угол и рыдать без остановки без надежды на спасение, но мне повезло. Генерал с самого начала отнесся ко мне по-отечески: дал кров и пищу, помог приобрести небольшой деревянный домик, стоящий на самой окраине столицы, в котором я могла спокойно жить. Это он назвал меня Рокси, хотя мне отчего-то казалось, что раньше меня звали совсем не так: уж очень мне это имя не подходило.
  Мне казалось, что генерал знает что-то о моем прошлом : иногда он бросал в мою сторону быстрые, едва заметные взгляды, полные тревоги, он смотрел на меня пристально, но заговорить о том, что его волнует, никогда не пытался.
  Ни одному существу в мире не пожелаю того, что я пережила в то время. Я была словной корабль, который ушел в море, и не знает как вернуться назад. Отчаянье, печаль, тоска перемешали в моей душе в сплошной водоворот боли, и лишь доброта генерала к девушке, которую он видел в первый раз в жизни, растопила лед, скопившийся в моем сердце, и я поняла, что должна делать. Каким бы не было мое прошлое, его уже не вернуть, и только будущее - это единственное, что важно.
  Я устроилась во дворец помощницей кухарки. Работа мне нравилась, да и платили столько, что на себя хватало с лихвой, еще и оставалось, поэтому я стала помогать людям, живущим вокруг меня. Отдавала деньги и одежду в приют сиротам, покупала продукты и лекарства старикам. Мне не нужно было никакой награды или похвалы, и делала я это не ради тщеславия. Просто я не знала, как еще мне заполнить пустоту в моем сердце. Именно так я и познакомилась с Терезой и Мартином Амберами - милой супружеской парой, живущей на холме недалеко от меня. Их единственный сын умер на войне, и они в тишине доживали свой век, сторонясь чужаков. Несмотря на это, я с ними быстро подружилась, когда мне становилось одиноко дома, я прибегала к Терезе, и мы подолгу сидели с ней на терасе, разговаривая по душам.
  А потом я узнала, что беременна. Эта новость повергла меня в шок, и я уж было думала испугаться, но Амберы быстро успокоили меня.
  - Девочка, не переживай, - Мартин положил мне руку на плечо и тепло улыбнулся, - теперь ты не одна. Я уверен, у тебя будет чудесный малыш с такими же ясными голубыми глазами и белыми как снег волосами.
   Слезы благодарности выступили у меня на глазах, и больше я не сомневалась.
  Генерал тоже заезжал ко мне, на тот момент мой живот был уже таким большим, что я с трудом передвигалась по дому. Боль в спине просто убивала меня, отчего я почти каждый час молилась небу, чтобы этот ребенок поскорее выскочил из меня. Заприметив графа в окне, я, счастливо улыбаясь, вышла на крыльцо.
  - Вот так гости! Добрый день граф, - я низко поклонилась мужчине, - какими судьбами вы забрели в мою скромную обитель?
  Но генерал выглядел очень серьезным и радости моей совсем не разделял.
  - Значит это правда, Рокси? Ты ждешь ребенка? И кто же его отец?
  Тон, с которым он это говорил, мне совсем не понравился, но я решила не обращать на это внимание.
  - Граф, так много вопросов и все на пороге, - вежливо ответила я. - не побрезгуйте зайти в мою скромную обитель, угощу вас чаем.
  - Прости девочка, но я ненадолго, дела ждут. Та как? - упорствовал мужчина.
  - Я... я не знаю, кто отец ребенка. Он остался в моей прошлой жизни... Милорд, мне хотелось бы назвать ребенка в вашу честь, если небо подарит мне сына. Вы так много сделали для нас. Могу ли я попросить вашего благословения для этого? - я склонила голову в знак глубокого уважения.
  От этих слов лицо генерала немного смягчилось. Он тепло улыбнулся мне, хотя я видела, что в его глазах поселилось беспокойство.
  - Я благословляю тебя, Рокси. Ты и твое нерожденное дитя всегда можете рассчитывать на меня, я вас не оставлю. Но будь осторожна: не все в этой стране такие же добрые. Велиния ведет войну с соседями, и никто не знает, сколько она еще будет продолжаться. Возможно, скоро все изменится, но пока любой обладатель волос цвета вороного крыла будет врагом на этой земле.
  Роды продолжались почти сутки. Этот ребенок словно боялся выйти на белый свет, стараясь как можно сильнее отсрочить момент своего появления. Рядом со мной все это время были две бабки-повитухи, которых Амберы пригласили откуда-то из столицы, но толку от них было мало. Были моменты. когда мне казалась, что я даже кричать уже не могу, но это был самообман. Первый крик ребенка я уже услышала в полуобморочном состоянии. Сил не было, я плохо понимала, где вообще нахожусь.
  - Не переживай, касатка, - послышался голос одной из повитух, - все уже закончилось. Сын у тебя, здоровенький такой.
  - Дайте, дайте его мне, - прошептала я, безотчетный страх, который, кажется, и называют материнским инстинктом, заполнил меня.
  Мне на руки положили маленький, слегка шевелящийся сверточек. Страх сменился безграничным счастьем и любовью ко всему живому.
  - Он такой красивый, мой мальчик! Грегори... - прошептала я, даже не замечая, что плачу.
  - Рокси, - тихо позвала одна из женщин.
  Я подняла глаза и увидела, что ее лицо исказилось от ужаса. Она смотрела на ребенка, замерев на месте, словно увидела какое-то страшное чудовище. Я перевела глаза на моего малыша, и только в тот момент обратила внимание на ускользнувшую от меня ранее деталь - на головке моего сына красовалась паутинка из иссиня черных волос.
  
   Я сразу поняла, что отец Грегори граург, а значит, родить этого мальчика - это была меньшая из моих проблем. Самые большие беды ждал нас впереди.
   Кое-как уговорив повитух не расказывать никому, чему они были свидетелями в моем доме и уложив ребенка, мы сели думать о том, что же делать дальше.
   - Ох, Рокси, - грустно протянул Мартин, - человеческая девушка, рожающая граурга в мире, где между нашими народами уже двадцать лет идет война... Я думал такое встречается только в плохих бульварных романах, из тех, которыми торгуют ушлые писаки на площади. Что же теперь делать-то? Ни в Велинии, ни в Латании тебе места теперь нет...
   - И в других землях ты пропадешь, - печально подхватила Тереза, - Южный лес закрыт для чужаков, да и в Северном делать тебе нечего. Эти эльфы такие напыщенные, в их сердцах еще свежи воспоминания о Первой войне. Граургам нельзя в Северный лес. Даже в Рауко Нона, я слышала, не все гладко. Про Средиземье я вообще молчу. Остается только Сетуя, но сможешь ли ты одна, с маленьким ребенком, встать на ноги на чужой земле?
   В комнате воцарилась гнетущая тишина. Каждый человек в напряженно искал выход из сложившейся ситуации, и лишь маленький демоненок тихонько посапывал в своей люльке, не подозревая о проблемах взрослых.
   - Нет, - решительно сказала я, - мы останемся здесь. Бежать нам некуда. Наш дом стоит на самой окраине, значит, если не подпускать сюда близко незнакомцев, то никто и не узнает о том, что Грегори граург. Буду обрезать ему волосы накоротко, никто ничего и не поймет. А когда он вырастет, то сможет уехать на родину своего отца и жить спокойно.
   Старики недовольно покачали головами.
   - Это очень опасная игра, девочка. А что, если о мальчике узнают солдаты или кто-нибудь из генералов? На кону жизнь твоего сына, подумай хорошенько, хочешь ли ты рисковать?
   - Генерал Портис: я попрошу его помощи, - воскликнула я, - он обещал, что будет заботиться о нас.
   - Генерал могущественный человек, но не всесильный, - заметил Мартин, тяжело вздыхая, - но будь по-твоему. Ты всегда можешь расчитывать на нас с Терезой, мы вас с мальчуганом в обиду не дадим.
   Мужчина встал и обнял за плечи жену, а она ласково накрыла его ладонь своей, показывая, что присоединяется к сказанным словам. Я с досадой закусила губу. Они так любят друг друга, что иногда мне глубоко в душе становится очень обидно, что рядом со мной нет мужчины, который меня так любил. Наверно, отец Грегори был ужастным тираном, который издевался надо мной, если я сбежала от него, потеряв при этом панять. Может быть, я даже была у него в плену и он взял меня силой, иначе я не могу объяснить, почему отец моего сына враг Велинии.
   - Никогда не понимала, почему Латания с Велинией воюют, - продолжила Тереза, - я помню, лет двадцать назад, как раз перед войной, в Руане гостил король граургов вместе с посольством. Во дворце, в котором я тогда еще работала служанкой, жила девочка, не помню имени, но такая веселая, дочь одного из стражников. Эта девочка, кажется, очень крепко дружила с одним из граургов, прибывших в свите короля. Вечно по дворцу бегали, сводили слуг с ума. И каждый раз, когда кто-то начинает спорить, говоря, что война началась от того, что граурги с людьми просто не могут существовать в мире, я всегда вспоминаю этих детей из королевского замка. И хоть я и не знаю, что произошло с тобой, - мысль, которую хотела произнести женщина так волновала ее, что глаза сверкали от переполнявших душу эмоций, - но твой сын, Рокси, это тоже подтверждение, что наши земли, объединившись. могут создавать что-то прекрасное. Пусть Грегори будет ребенком мира, пусть он вырастет и создаст новый мир, мир, в котором не будет таких глупостей, как эта затянувшаяся, никому не нужная война.
   Я задумчиво посмотрела на ребенка. Мое дитя... я не знаю, что привело тебя в этот мир, но если мне повезло встретить так много хороших людей, которые помогли мне, когда я нуждалась в этом больше всего на свете, если карты сложились так, что мы не бедствуем и не побираемся, хотя я даже себя не помнила, когда попала в Велинию, то может быть действительно кто-то очень хороший и добрый на небе уготовил тебе другую судьбу? Может быть я должна сделать все, чтобы ты стал тем мужчиной, который изменит мир? Тогда я буду очень стараться, малыш, вот увидишь.
  
   Сразу после того, как немного отошла от родов, я отправилась в гости к генералу, чтобы наконец получить ответы на вопросы, которые так меня интересовали. Когда меня пригласили к Портису, мужчина как раз находился в кабинете и разбирал утреннюю почту. Подняв глаза, он тепло улыбнуля и отвлекся от чтения.
   - Рокси, милая, что привело тебя в мой дом в столь ранний час?
   - Желание узнать правду, милорд, - холодно ответила я, склонившись в знак уважения к хозяину дома.
   - Правду? Правда у всех разная, - на лице мужчины проскользнула тревога, он подошел ко мне и обнял за плечи, - расскажи, что тебя тревожит, дитя?
   - Мой сын... перед его рождением вы заезжали к нам, и тогда сказали слова, смысл которых ускользнул от меня. Но как только Грегори родился, я все поняла. Но откуда вы могли это знать? Генерал, что вы скрываете от меня? Вы что-то знаете о моем прошлом?
   С каждым моим словом, генерал становился все мрачнее. Дослушав мою тираду до конца, он медленно прошествовал к своему креслу и тяжело в него опустился.
   - Присядь, девочка, я расскажу тебе кое-что, - подождав, пока я присяду в кресло напротив него, генерал продолжил. - Прости меня, Рокси, за то, что утаил от тебя этот секрет, но тогда это было лучшим выходом для тебя.
   - Вы что-то знаете обо мне, милорд? Расскажите, - от нетерпения я даже немного подалась вперед.
   Неужели сейчас я узнаю, кто я на самом деле?
   - Да, я знаю, я все знаю о тебе, Рокси. Но будет лучше, если ты никогда не вспомнишь своего прошлого.
   - Почему?..
   - Даже твое прошлое имя на этой земле вне закона. Ты одна из главных врагов нашего короля Маркуса, и он лично будет пытать каждого, кто объявится в Велинии под этим именем, - генерал заметил мой непониающий шокированный взгляд и усмехнулся. - Не верится? Ты, наверно, думаешь сейчас: как Его Величество Маркус может ненавидеть меня? Ведь я простая кухарка, и никогда даже в глаза не видела короля. Но нет, девочка, ты не простая кухарка. Ты была одним из лучших личных шпионов Его Величества, его надеждой на победу в войне, но, уехав в Латанию, ты стала предателем. Если бы ты видела, как зол был Маркус, когда узнал это. Он чуть было и меня жизни не лишил, - генерал невесело усмехнулся. - Поэтому любой, кто схватит тебя и лично приведет к королю, будет щедро награжден, так щедро, что еще несколько поколений его потомков не будут в себе ни в чем отказывать. Уж в неблагодарности нашего короля точно нельзя упрекнуть. Мысли хотично разбрелись в глове, и я никак не могла поверить, что генерал говорит серьезно. Я?! Лучший шпион Его Величества Маркуса?! Да еще и предатель?!
   - Но вы... вы же меня не выдаете, хотя знаете кто я?
   - Просто в твоей прошлой жизни я совершил одну ошибку, и я должен был отплатить з это хоть чем-то. Но не будем об этом больше - даже у стен есть уши.
   Но я не могла так просто остановиться.
   - А отец моего сына, кто он?
   - Этого тебе тоже лучше не знать, девочка, но могу сказать одно - он очень влиятельный граург в Латании.
   - Я любила его?
   - Не знаю, моя дорогая, - грустно ответил мужчина, сочувствующе посмотрев на меня, и после небольшой паузы продолжил, - но я знаю, чтоты вышла за него замуж.
   Я? Замужем за граургом? О небо, что же за жизнь была у меня до этого? Может быть, генерал и прав - лучше похоронить прошлое в глубине сознания и начать все заново с чистого листа?
   Только вот что я буду говорить Грегори, когда он вырастет и захочет узнать правду о своем отце? Нет, мой сын всегда будет той нитью, которая будет связывать меня с той жизнью, потерянной для меня. Когда-нибудь мне придется собрать силу в кулак и все узнать. Когда-нибудь...
   Я встала и поклонилась мужчине.
   - Спасибо, что сказали правду, генерал. Теперь мне немного легче. Спасибо за вашу доброту, я ее никогда не забуду. Не знаю я, что такого произошло в моем прошлом, но прошу вас еще об одной услуге: защитите нас с Грегори. Когда он вырастет, мы уедем, но сейчас мне нужно лишь немного помощи от такого влиятельного человека, как вы.
   - За это не беспокойся, я позабочусь о том, чтобы солдаты и близко к вашему дому не подходили, - улыбнулся мне мужчина.
  
   Грегори с первых дней рос очень подвижным ребенком. Он очень рано пошел и заговорил. Ему было интересно абсолютно все, и все он хотел попробовать, пощупать, укусить. С ним постоянно находился кто-то из взрослых, но он так выматывал нас своей любознательностью, что каждый вечер, насилу уложив его в кроватку, я падала на что-нибудь мягкое и мгновенно засыпала самым крепким сном.
   Бессонные три года пролетели так быстро, что я даже не успела оглянуться. Все это время я как могла скрывала Грегори от посторонних глаз. Но постепенно я все больше и больше понимала, что такому активному ребенку уже мало для общения с миром мамы. дяди и тети. Демоненок хотел увидеть мир, в котором живет, а мир хотел увидеть его, и я не как не могла этому помешать.
   Первое, что я сделала, перед тем, как взяла сына с собой в город, это подстригла его наголо, что вызвало у него сильнейшее удивление.
   - Мама, а посему длугие могут носить волосы, а у меня нет?
   Что я должна была ответить ему на это? Я каждую минуту корила себя за то, что за мои ошибки теперь должен расплачиваться мой мальчик.
   - Дорогой, - я посмотрела на граурга, сидевшего у меня на руках с самым серьезным выражением лица, - ты никому не должен показывать свои волосики, слышишь? И никому не говори, какого они цвета. Это будет твой с мамой маленький секрет, хорошо?
   - Холосо, - кивнули мне в ответ.
   Хоть он многого не понимал, Грегори часто чувствовал мое настроение. Он мог легко принять то, что говорить про волосы нельзя, и никто в Велинии не смог бы разговорить его на этот счет, и до хрипоты плакать и кричать, выпрашивая у меня новую игрушку. Глубоко в душе я была рада, что у меня сын граург, он был, кажется, чуть-чуть умнее, чем все людские дети, но и упрямый, как легион солдат. Я полюбила его с первого взгляда, не смотря на войну и вражду с Латанией. Мой сын, единственное, что есть у меня, он должен быть счастлив, он особенный. Может быть, это во мне говорит материнская любовь и гордость, но я точно знала, что Грегори предначертана удивительная судьба.
  
   До дома мы добрались, когда солнце уже медленно клонилось к горизонту. В лачуге горел свет: Мартин и Тереза были дома. Заметив это, демоненок вырвался и со всех ног понесся на встречу с бабушкой и дедушкой, чтобы до того, как подойдет мама, поделиться с ними увиденным за сегодняшний день.
   Почти сразу после рождения сына я предложила Амберам переехать ко мне: в доме все равно оставалась лишняя комната, а помощь с ребенком была очень нужна. Грегори очень любит их: когда мы собирались все вместе, я чувствовала, что я не одинока, что у меня есть семья и место в этом мире. Супруги тоже тянулись к ребенку и постоянно баловали его.
   - Бабушка, бабушка! Мы вернулись! - Грегори подбежал к Терезе и упал в ее распахнутые объятия.
   - Ух, ты, какие вы молодцы, - засмеялась женщина, сжимая ребенка в объятиях, - я надеюсь, ты хорошо себя вел?
   - Конечно же нет, - ответила я за сына, входя в дом, отчего меня наградили недовольным взглядом. Ха, уже боюсь, мистер. - Убежал сегодня от меня на площади, где было полным полно народа. Это хорошо, что травники его поймали. А если бы нет? И что бы я тогда делала?
   - Ах, значит, ты непослушный мальчик? - притворно удивилась Тереза. - И что нам с тобой делать?
   - Я послушный, - горячо запротестовал Грегори, - просто мама долго ходит! И эти травники мучили меня!
   - А так тебе и надо, - подтрунивала я над сыном, - впредь будешь слушаться.
   - Ладно, ребятки, - вклинился в разговор Мартин, - не спорьте, идем лучше ужинать.
   - Да! Кушать, кушать! - Грегори выбрался из объятий Терезы, схватил Мартина за руку и потащил на кухню.
   Перед тем, как исчезнуть в дверном проеме, демоненок резко развернулся и показал мне язык в знак своего высочайшего превосходства. Это было так мило, что мы все вместе дружно рассмеялись.
  
   - Рокси, ты как? Идешь с нами? - спросил Мартин.
   - Да, пожалуй. Мисс Долбейн объявила, что в связи с приездом таких важных гостей, Его Величество пригласил специальных заграничных поваров, и мне дали внеплановый выходной.
   Пару недель назад королевские люди на главной площади города объявили, что в Велинию едет сам король Артур из Латании, чтобы начать с Его Величеством Маркусом переговоры во имя мира между двумя землями. Не стоит говорить, с какой радостью была воспринята всеми эта новость. Все верили в то, что короли договорятся о мире, поэтому с того дня город начал быстро готовиться к предстоящему приезду граургов. В душе у каждого человека был праздник, и это было видно по тому, какими становились улицы Руаны.
   - Мама, затра приезжают какие-то важные дяди? - сын пронизывающим немигающим взглядом смотрел на меня, словно хотел прочитать то, что лежало у меня на душе. В такие моменты мне было очень сложно поверить, что ему всего пять лет.
   - Да, дорогой, очень важные. Возможно, скоро мама перестанет подстригать тебе волосики.
   - Это было бы здорово, - улыбнулся Грегори и снова уткнулся в тарелку.
   - Рокси, - прошептала мне на ухо Тереза, которая сидела рядом, - ты не думала, что пора тебе уже поговорить с генералом Портисом?
   - Да, если война закончится, то я сразу же пойду к нему.
   - А если нет?
   - Не знаю... Грегори еще такой маленький, время еще есть, - сказала я, быстро взглянув на сына.
   - Не затягивай с этим девочка, - вклинился в разговор Мартин, - время идет, и люди не такие вечные, как граурги.
  
   Вечером, перед сном, Грегори неожиданно спросил меня.
   - Мама, а какие они, граурги, которые приедут завтра?
   - Граурги?..
   Простой вопрос, который задал сын, заставил меня задуматься. После потери памяти я много слышала от других, что Латания - это зло, что каждый граург враг для человека. - Милый, если честно, то я не знаю. Но, мне кажется, они не такие плохие, как про них говорят, - ведь мой сын тоже наполовину граург. - Давай я лучше, - я подоткнула одеяло под сына и села поудобнее на его кроватке, - расскажу тебе историю сотворения нашего мира, которую мне в детстве рассказывал... в общем, которую я слышала, когда была такой же маленькой.
  - Давай, - радостно, но уже вполусне ответили мне.
  - Хорошо, - улыбнулась я. - Давным-давно, когда небо и море сливались в один необъятный океан, по земле бродили звери разные, по небу летали птицы, а в море плавали рыбы, решили ангелы и демоны, живущие по разные стороны от этого мира, создать существ, равных себе и по образу подобных...
  
  Утром, перед тем, как идти встречать гостей столицы, мне нужно было зайти в замок и узнать, не требуется ли какая-нибудь помощь, поэтому я оставила Амберов на растерзание Грегори и договорилась встретиться с ними на Красной площади, если вдруг работы для меня сегодня не найдется.
  Попрощавшись с семье, я медленно побрела в сторону королевского дворца. на улицах Руаны было необычно много народа: по большей части это был зеваки, которые ждали, когда же начнется столь долгожданное действо. Всюду стояли королевские гвардейцы, сосредоточенные на службе, но и в их глазах можно было заметить волнение и ожидание.
  Подул прохладный ветер, и я поплотнее закуталась в шаль. Несмотря на то, что денек выдался солнечным, листья на почти опали и голые деревья навевали уныние даже самому жизнерадостному человеку. Скоро холода, Грегори опять подхватить где-нибудь хворь и проболеет ползимы.
  Внзапно за спиной послышался резкий шум копыт, я развернулась и увидела королевского всадника, летящего по мостовой.
  - Едут! Едут граурги! - прокричал в обе стороны мужчины, и скрылся за поворотом.
  Тут же толпа хлынула к краям тротуара, увлекая меня за собой. Гвардейцы скрестили мечи, отделяя стальной стеной горожан от торжественной процессии, поазавшейся на горизонте. Я пыталась выбраться из этого моря людей, чтобы добраться до замка или хотя бы встретиться с семьей, но все мои попытки были тщетны - оставалось только стоять и смотреть, что же будет происходить дальше.
  Граурги, проезжавшие мимо на на лошадях ровными рядами, представляли очень внушительное зрелище: практически у всех мужчин были длинные черные волосы, собранные на голове в сложные прически, темные карие глаза, которые приктически сливались со зрачком и такие же черные, дополняя весь этот образ, расшитые золотой нитью костюмы. При виде этой армии демонов, людской гул мгновенно стих, и вокруг воцарилась тишина, в которой был слышен лишь звук сотен лязгающих о брусчатки копыт, что только добавляло мрачности этой армии мира.
  Но больше всего меня поразил мужчина, которые ехал переди, видимо тот самый знаменитый король. От этого граурга исходила такая аура величия, благородства и власти, что невольно хотелось склониить голову в знак покорности или дать клятву верности и следовать за ним хоть в на небо, хоть в бездну до самого конца. Он немигающим взглядом смотрел вперед, на дворец, ничего не замечая вокруг себя, как будто мыслями был совсем в другом месте. Когда король Латании скрылся из виду, я даже почувствовало, как что-то в душе больно кольнуло. С чего бы это? Глупости! Наверно, просто показалось.
  После того как первая группа во главе с королем проехала, перед нами появилась еще одна, поменьше. Ей управлял молодой юноша во все том же черном костюме, но внешне от сильно отличался от других: его волосы были не черные, но скорее темно-русые, глаза зеленые, которые, в отличие от других, что-то сосредоточенно искали в толпе. Человек? Но как он оказался так близко к граургам и их королю? Почему? Неужели то, что у нас говоряят про граугов и их ненависть к людям - ложь?
  Человек резко повернулся в мою сторону, и на мгновение наши глаза встретились. ОН уж было хотел отвести взгляд, но в этот момент в голову уже пришла какая-то мысль, заставившая глаза юноши сильно-сильно распахнуться от удивления. Он снова оглянулся, но уже смотрел прямо в мои глаза. Повернув лошадь в нашу сторону, он медленно подъехал к ограде. Толпа застыла в страхе, как и гвардейцы. Граурги, сбитые с толку действиям своего командира, также остановились. Хвост процессии замер, все смотрели на молодого человека в черном.
  - Вот ты, - он поднял руу и указал на меня, - как твое имя?
  Поток людей, который секунду назад напирал со всех сторон так, что тяжело было вздохнуть, вдруг куда-то исчез, и я стояла перед мужчиной совсем одна, отделяемая от странного иноземного гостя лишь парочкой гвардейцев. Говорить, что мне стало страшно, было просто глупо: я была еле жива от страха, но все же присела в риверансе и не глядя на мужчину, пролепетала.
  - Простите, милорд, я не знаю, как я могла обидеть вас, но примите мои искренние извинения. Я счастлива, что...
  - Мне не нужны твои извенения, - грубо прервал мужчина, - как твое имя?
  - Рокси Говер, милорд. Прошу вас, я простая кухарка на службе Его Величества, я не хотела...
  - Ты поедешь со мной Рокси. Давай руку, я помогу тебе взобраться на коня.
  От удивления люди, стоящие рядом со мной, ахнули. В толпе пошел легкий испуганный шепоток: граург забирает молодую девушку на улице - это практически дает жизнь самым страшным человеческим рассказам о Латании. Молчание затягивалось, надо было что-то решать.
  - Мы можем его остановить миледи, - шепнул мне один из гвардейцев, стоящих рядом, - он не имеет права так делать.
  Может быть это судьба? А вдруг этот человек знал меня в прошлом? Уж во что, во что, а в совпадения я не верю.
  - Нет, ничего страшного, я поеду с ним. Все равно я как раз во дворец собиралась, - как можно беззаботнее улыбнулась я.
  Гвардейцы убрали мечи, и я шагнула навстречу юноше, протягивая ему свою руку. Посадив меня спереди, человек, также невозмутимо вернулся в строй и шествие продолжилось.
  
  - И как давно тебя зовут Рокси?
  Этот неожиданный вопрос застал меня в расплох. Я обернулась, чтобы прочитать в глазах мужчины намек на то, что он что-то знает, но лицо всадника оставалось бесстрастным, он смотрел прямо перед собой, ничего не замечая вокруг.
  - Простите, милорд, я вас не понимаю.
  - Уверен, что понимаешь. Не пытайся врать мне, как всем остальным, я все равно не поверю. Так что, как давно, Рокси?
  - Пять лет, милорд, - я отвела глаза в сторону и тоже уставилась на дорогу.
  - Ответь мне только на один вопрос, - голос человека стал холодным, - почему? Почему ты не вернулась?
  - Вернулась куда, милорд? - я ничего не могла понять.
  - Посмотри на меня, - приказал парень.
  Я повернулась и встретилась с внимательным изущающим взглядом зеленых глаз. Он молчал, делая для себя какие-то выводы, и я не знала, что говорить.
  - Рокси, -наконец очень серьезно произнес парень, - сейчас пока мы едем до завка ты должна мне рассказать, что случилось с тобой пять лет назад. Сможешь?
  - Да, милорд..., - но только стоит ли это делать, - история моя проста и не слишком длинная: пять лет назад меня нашли солдаты Его Величества на дороге по пути в Руану. Я совершенно ничего не помню, о жизни, которая у меня была до этого, мне повезло, что нашлись добрые люди, которые дали работу и кров. Только благодаря им я не погибла тогда.
  - И ты забыла абсолютно все, что знала раньше?
  - Нет милорд, - улыбнулась я, - я, конечно, помню, что яблоко - это яблоко, и что помимо Велинии есть еще пять земель, но я совсем не помню кто я и кем была. Даже мое имя, лица родителей и... все оказалось потерянным.
  - Но ты ведь хочешь узнать правду о том, кто ты? - спросил человек.
  - Да, милорд, - решительно ответила я. Днем раньше или позже - мне пора получить ответы, на волнующие столько лет вопросы. Кажется, время пришло.
  - Хорошо, тогда, если ты не против, я буду звать тебя Майя, меня зовут Марс. Сейчас мы с тобой поедем до посольства, и ты там подождешь, пока я разберусь с делами, а после мы поговорим. К сожалению, я не могу отменить аудиенцию у Его Величества, но и отпустить тебя после стольких лет было бы непростительной ошибкой. Что скажешь на это?
  Если бы он был граургом, я бы не за что на свете не доверилась ему. Но этот парень, такой молодой, был человеком, и, видимо, играл не последнюю роль при королевском дворе Латании. А еще он знал меня. И все это было так странно, но так захватывающе интересно, что на секунду мне даже показалось, что я хочу узнать, кем я была раньше. Генерал Портис, этот юноша - кого еще я забыла и не захотела вспоминать пять лет назад? Человек не может жить прошлым, но и без прошлого он лишь огонек света, запутавшийся в вечной темноте. Больше так не может продолжаться!
  - Скажу, что имя Майя мне подходит намного больше, - улыбнулась я.
  
  Милорд Марс привез меня к дверям старого посольства Латании в Руане. На встречу нам вышли несколько слуг и солдат и низко поклонились. Мужчина помог мне опуститься на землю и, посмотрев внимательно на граургов, громко приказал.
  - Окажите этой девушке достойный прием, пока меня не будет, и обеспечьте безопасность. Я скоро вернусь, и вернусь не один. Будьте готовы.
  Марс повернул коня, чтобы отправиться по делам, но вдруг обернулся, словно вспомнил что-то.
  - И еще, те, кто помнят эту девушку, знайте - она ничего не помнит.
  С этими словами он ускакал по направлинию дворца, оставив меня и слуг в глубокой растерянности. Первыми спохватились солдаты: двое из них подошли ко мне и вежливо поклонились.
  - Миледи, разрешите нам охранять вас пока милорд Марсел не вернется.
  Не успела я ничего ответить граургам, как ко мне подбежала девочка-служанка и быстро схватила меня за руку. В ее глазах стояли слезы.
  - Это правда вы, миледи? Я так счастлива, так счастлива!
  Видя мое не понимающее лицо, она как будто пришла в себя, и быстро стерла слезы с глаз, но лучезарная улыбка все еще сияла на ее лице. Девушка склонила голову и присела в глубоком риверансе.
  - Меня зовут Молли, госпожа, позвольте мне помогать вам. Вот увидите, вы не разочаруетесь!
  - Хорошо, Молли, если ты так хочешь. Уверенна, что ты отлично справишься, - тепло улыбнулась я.
  Такое усиленное внимание глубоко смутило меня, я ведь обычная человеческая девушка - почему они так набросились на меня? Из-за приказа их милорда? Тогда почему эта Молли плачет. Странно все это.
  - Госпожа как всегда так добра, - рассмеялась служанка, - идемте, я покажу, где вы можете отдохнуть.
  
  Артур Кемплийский
  
   Я взял лошадь за поводья и остановился перед самыми дворцовыми ступенями, на которых меня уже ожидал Маркус вместе со своей свитой. Наконец-то я в Руане, после стольких лет даже не верится, что это произошло.
   За спиной послышался шум, и, обернувшись я увидел, как через ворота замка влетел всадник, гонящий своего коня во всю прыть. Подъехав по мне, он поправил китель и совершенно невозмутимым видом осмотрелся.
   - Марс, почему ты оторвался от процессии? И где тебя носило?
   - Ваше Величество, - парень приложил руку к сердцу и склонил голову, - простите меня за это своеволие. Прошу вас немного повременить с вопросами - как только мы освободимся, я непременно все покажу вам и расскажу.
   Хм, странно как-то, но, в общем-то, все равно. Нельзя отвлекаться от главной цели, ради которой я так долго ехал сюда.
   - Доброе утро, Артур, - Маркус успел уже спуститься и теперь стоял практически рядом с мной и лучезарно улыбался, - прекрасная погодка, не находите?
   - Доброе Маркус, - не остался в долгу я, - вы правы, погода хорошая. Идеальная для заключения мира между нашими землями.
   Что мне никогда не нравилось в этом человеческом короле, так это его скользкость. Никогда нельзя угадать, что у него на уме. Но в этот раз я настроен слишком решительно, и ему придется принять мои условия.
   - Простите, Маркус, - я слез с лошади и встал напротив мужчины, - мы устали с дороги, но не хотели бы терять ни минуты ради дела, которое привело нас сюда. Поэтому прошу вас не устраивать нам долгий прием сегодня, главное, чтобы мы смогли обсудить все детали.
   - Конечно, конечно, я все понимаю, - меня одарили еще одной слащавой улыбкой, - мы можем сесть с вами в небольшой гостиной, и обсудить все без лишних, так сказать, ушей.
   - Спасибо Ваше Величество, это очень гостеприимно с вашей стороны, но, если вы не против, то я хотел бы, чтобы мой помощник, - я указал на Марса, - присутствовал при этом разговоре. Он моя правая рука, без него я не могу заниматься таким важным для Латании делом.
   Маркус посмотрел на Марса и на мгновение тень презрения и еще чего-то, более страшного, промелькнула на его лице. Конечно, он знал, кто такой Марс - человек, который так отчаянно предан народу граургов, король людей ненавидел его. Но Маркус быстро взял себя в руки, и продолжил всем своим видом излучать свет и тепло.
   - Конечно, Артур, наслушан про вашу дружбу с этим юношей. на во многом подтверждает, что миный союз между нашими землями не только возможен, но и может примести к чему-то хорошему. Я еще помню, как вы, совсем юным юношей, бегали по коридорам этого замка и играли в прядки. Хорошее было время, не правда ли?
   Хорошее, а потом ты решил, что тебе мало того, что ты имеешь, и решил устроить войну на полвека, убив при этом моего отца и разлучив меня с любимой женщиной. Но тебе, я это естественно не скажу, потому что ради нее и того, чтобы ее найти, я готов улыбаться и кланяться перед тобой.
   Нас пригласили в небольшую уютную комнатку с большими удобными креслами, где Маркус в который раз повер разговор обо всем и ни о чем сразу. Но как будто нарочно избегал темы перемирия. После первого часа такой беседы мне стало совсем скучно, и я аккуратно отстранился, отдавая Марсу роль главного собеседника короля. Я хотел уже приехать в дом посольства и хорошенько выспаться, или начать ее поиски, хотя открыто, пока мы не придем с Маркусом к соглашению делать это не получится.
   Мы просидели во дворце до позднего вечера, так ничего и не решив. Уже выйдя на ступени дворца, я развернулся к Маркусу и серьезно спросил.
   - Ваше Величество, наши народы устали от войны, и мы должны ее прекратить ради мира всех Шести Земель.
   - Я понимаю, Артур, я все понимаю, - выглядел спокойным, хоть и немного уставшим, - поезжайте в резиденцию, а перед балом в вашу честь мы все обсудим и решим.
   В первый раз в жизни я видел короля людей таким настоящим. И что-то мне подсказывает, что этот раз будет единственным.
  
   - Ну что думаешь по поводу Маркуса? - спросил я, когда мы немного отъехали от дворца
   - Король стар по меркам людей, он чувствует. что ему не долго осталось. Я думаю, он не захочет, чтобы его запомнили как человека, принесшего Велинии только горе и страдание. Удача на нашей стороне.
   - Да будет так, - о Небо, помоги нам, иначе я сойду с ума, если еще немного пробуду в этом мире без нее. А она где-то здесь, в Руане, я чувствую.
   - Артур, - я повернул голову и заметил, что Марс выглядит задумчивым, - скажи, когда мы начинем искать Майю?
   - С завтрашнего дня, но делать это надо аккуратно, чтобы Маркус ничего не заподозрил.
   - Но ты ведь понимаешь, что если за пять лет она сама тебя не нашла (а зная Майю, она бы не успокоилась, пока не вернулась бы к тебе), значит что-то произошло. Она могла сильно заболеть или забыть тебя...
   - Это не важно, Марс. Я просто хочу найти ее, ради этого я живу последние пять лет.
   На пороге резиденции уже стояли слуги и солдаты, когда мы подъехали. Быстро соскочив с лошади, я уверенным шагом направился к двери, Марс не отставал. Хотелось только снять одежду, принять душистую ванну и лечь спать.
   Войдя внутрь, я хотел было уже подняться наверх в спальню, но меня отвлек дворецкий, выплывшийоткуда-то из-за угла.
   - Добрый вечер, Ваше Величество и милорд, - мужчина склонился в поклоне, - ужин приготовлен и дожидается вас в столовой.
   - Нет, спасибо, сегодня я обойдусь без ужина, ожете не беспокоиться.
   - Также, милорд, - граург развернулся к Марсу, - вас до сих пор дожидается леди Говер, она в гостиной.
   Леди Говер? Кто это еще такая? Это ради этого дела Марс отлучался с церемонии? Нашел себе подружку?
   - Уже не дожидаюсь, - откуда-то со спины послышался до боли знакомый голос, - простите милорд, с вашего позволения, я бы хотела пойти домой, на улице совсем темно, а у меня еще есть дела дома.
   На дрожащих от волнения ногах я стал медленно поворачиваться на женский голос, боясь даже самому себе признаться в том, что слышал. Вот показался край простого рабочего платья, тонкие руки и плечи, белые, как снег, волосы и серьезные васильковые глаза. Передо мной стояла женщина, которая уже пять лет появлялась передо мной только в моих снах.
   - Прошу, скажи что это не сон, - прошептал я.
   - Это не сон Артур, это правда она, - тихо ответил Марс.
   Слезы как-то сами набежали на глаза, я их даже не чувствовал. Я совсем ничего не чувствовал: ни ног, нирук ни сердца. Я больше не принадлежал себе - все мое существо заполнила она. Дрожащие колени сами подогнулись и я как будто со стороны наблюдал, как я падаю на пол перед ней. В голове стучала только одна мысль: ' Майя, Майя, Майя...'
  
  - Ваше Величество? Ваше Величество, вам не хорошо? - где-то на грани моего сознания я понял, что она беспокоится обо мне, ее голос звучал встревоженно.
  До моего плеча кто-то легонько дотронулся и потряс.
  - Милорд, почему вы стоите?! Помогите ему!
  - О, мисс, боюсь в этой ситуации только вы можете помочь.
  - Я? Но что я могу? Его нужно отнести на кровать или диван, прошу, помогите мне.
  Марс подошел, перекинут мою руку через плечо и потащил куда-то.
  - Артур, очнись, - прошептал человек, - возьми себя в руки! Ты должен поговорить с ней. Она ничего не помнит.
  Мысли были такие медленные. я не мог понять, о чем говорит Марс. Майя? Не помнит? Что не помнит? Или кого? Меня?
  - Майя, - тихо позвал я, но она никак не отреагировала, - Майя.
  Девушка вздрогнула и быстро обернулась, словно вспомнила, что это именно к ней обращаются. В ее глазах затаился страх.
  - Да, Ваше Величество?
  - Ответь, кто я такой?
  - Вы, - она задумалась, видимо боясь сказать что-то не то, - король Латании, земли граургов, Его Величество Артур I Кемплийский. Мы все с нетерпением ждали вашего приезда, - она склонилась в знак уважения.
  - А жена у меня есть?
  - Жена? - Майя смутилась. - Ваше Величество, этого я не знаю. Из-за того, что наши народы вюют, мы знаем о вашей земле очень мало.
  Мы поднялись в мой кабинет, где Марс бесцеремонно сгрузил меня на кресло. Майя тут же переключилась на него.
  - Милорд, вы сказали, что можете рассказать мне что-то о моем прошлом. Но я вижу, что Его Величеству нехорошо, думаю, что нам лучше в другой раз поговорить.
  - Конечно, конечно, Рокси, ступай домой. Я совсем скоро разышу тебя и мы поговорим, хорошо?
  - Как скажете, милорд, - Майя присела в риверансе, и вышла за дверь.
  - Ну что, ты отошел, - спросил у еня Марс, когда в комнате остались мы вдвоем, - или мне позвать лекаря?
  - Почему. - прохрипел я, - почему ты назвал ее Рокси?
  - Потому что сегодня утром она представилась мне как Рокси Говер - простой кухаркой во дворе короля. Пять лет назад она очнулась здесь, в Велинии, не помня даже своего имени. Но мне кажется, она знает, что ее прошлое связано с граургами. Она не испугалась поехать со мной, не смотря на то, что в глазах остальных людей мы выглядим как абсолютное зло.
  - Проследи за ней, я хочу знать, куда она пойдет, собери как можно больше информации о ее жизни здесь.
  - Уже, Ваше Величество, - улыбнулся парень, - пока мне удалось узнать, что она живет на самой окраине Руаны в небольшом домике вместе с двумя стариками и маленьким ребенком. Сколько ребенку выяснить пока не удалось, но сердобольные сосеби заметили, что мальчик всегда коротко подстрижен. Настолько коротко, что никто и никогда не видел, какого цвета у него волосы, - сказав это, Марс многозначительно замолчал.
  - Ты хочешь сказать, что...
  - Очень вероятно, Ваше Величество.
  - Я поеду завтра к ним, я хочу его увидеть.
  - Нельзя, Артур, не забудь, что Маркус следит за нами. Я уже привлек его излишнее внимание, пригласив Майю сюда, но я просто не смог ее отпустить, когда она, словно видение, возникла передомной в толпе.
  - Да, это правильно, Марс, - чтобы я без него делал, его хладнокровие уже не раз меня спасало в таких ситуациях, - подождем, пока пройдет бал. Там, я думаю, Маркус должен уже объявить о мире.
  - Это мудрое решение, Ваше Величество, - Марс склонился в поклоне.
  - Скажи мне, как его зовут?
  - Грегори. Он очень подвижный, кажется, его все обожают. Как, к слову, и Майю - она сделала очень много хорошего всем, кто живет рядом.
   Я улыбнулся. Майя... никогда не сомневался в том, что все полюбят тебя, даже здесь. Ты рождена, чтобы быть королевой людских сердец. Мой сын, Грегори... уверен, что он такой же озорник, как и его мама в детстве. Хочу увидеть его, кажется, я его уже люблю.
  В груди разлилось какое-то незнакомое тепло, стало очень хорошо.
  - Марс, я, кажется, счастлив. Побыстрей бы мы снова были вместе, - я с надеждой посмотрел на помощника.
  - Ты уже нашел их, теперь все будет хорошо, Артур, вот увидишь, - улыбнулся мне в ответ человек.
  Вот бы и вправду все наконец-то бы стало хорошо. Кажется, я всю свою жизнь иду к Майе, но она, словно легкий весенний ветерок - исчезает с появлением первых теплых солнечных лучей.
  
  Майя Горт
  
   Несмотря на то, что время было позднее, подойдя к дому, я увидела свет в окне - меня ждали. Когда я вошла, Амберы, сидящие в гостиной и тревожно поглядывающие на часы вскочили и боросились ко мне.
   - Рокси, детка, где ты была весь день? Мы с Мартином волновались: ты ушла утром и так и не вернулась, хотя мы договаривались. А сегодня еще эти граурги весь день тут рыщут: соседи говорят, к ним парень приезжал, про тебя все распрашивал, про Грегори. Ой беда, а вдруг узнает кто - не миновать беды, - причитала Тереза.
   - А где Грегори? - я огляделась вокруг, но сына нигде не было.
   - Да спит твой демоненок, - усмехнулся Мартин, - замучил нас сегодня: то туда идем, то сюда. И спрашивал постоянно, где мама, бедный.
   - Ладно ничего, - улыбнулась я, - пофыркает завтра немного и успокоиться. Тереза, Мартин, - я серьезно посмотрела на ничего не понимающих супругов, - сегодня я нашла человека, который знает, кто я.
   - Да? И кто же он? Т ыже сейчас не про генерала говоришь, мы тебя правильно понимаем? Еще один человек, который знает о твоем прошлом - это может быть не слишком-то хорошо для тебя, Рокси.
   - Может да, а может и нет, - я жестом предложила людям присесть, - теперь мне почему-то кажется, что я не испугаюсь своего прошлого, чего бы там ни было. Оно влечет меня, оно не дает мне покоя.
   При воспоминания о сильном мужчине, стоящем передо мной на коленях, я вмиг залилась краской. Нет, прочь глупые мысли, нужно мыслить трезво. Я не могу быть связана с королем граургов, это просто не выслимо. Но тогда почему он так отреагировал, когда увидел меня, почему спросил, помню ли я его жену?
   - Он назвал меня сегодня Майя, - задумчиво произнесла я, - это имя подходит мне намного лучше, чем Рокси, неправда ли? А еще пять лет назад, генерал Портис сказал мне, что я предала короля Маркуса. Вы что-нибудь знаете об этом?
   Я с надеждой посмотрела на супругов, но они выглядели очень растерянно.
   - Прости, девочка, - начала Тереза, - ничего такого...
   - Постой, - перебил ее Мартин, - я, кажется, помню: пять лет назад что-то говорили о какой-то девушке, королевской шпионке, которая сбежала в Латанию. За ее голову назначали огромную сумму и каждый в Руане хотел найти ее. Возможно, ее звали Майя.
  Ну что ж это, по крайне мере, исключает теорию, что отец Грегори тиран, раз я к нему сбежала.
  - Я видела короля Артура сегодня, - тихо произнесла я, - и его советника, человека. Они совсем не такие, как все про них говорят.
  - У тебя сын граург, милая, - мягко улыбнулась мне Тереза, - ты не можешь до сих пор верить, что граурги плохие. Давайте пойдем спать - время позднее. А завтра придумаем, что со всем этим делать.
  - Да, наверно, это хорошая идея.
  Спать-то мы пошли, но уснуть я так и не смогла. В голове бродили мысли, я думала о своем прошлом, и ворочалась без сна. Это так ужастно - прожить полжизни и забыть ее. Почему это случилось именно со мной? Сейчас, когда воспоминания из моего прошлого начинают понемногу возвращаться в мою жизнь, я все сильнее начинаю завидовать той прежней себе. Какой я была? Совсем ничего не помню. И что я буду делать, если старая жизнь неожиданно постучится в мою дверь? Я не знаю, остается только ждать, что принесет нам день завтрашний.
  
  Я думала, что милорд Марсел найдет меня на следующий день, но, к сожалению, этого не произошло. И через неделю тоже. Я уже стала даже понемногу забывать о том происшествии, пока в однажды не случилось кое-что, бесповоротно изменившее мою жизнь.
  В тот день у меня был выходной, и я осталась дома, чтобы наконец-то заняться домашними делами, до которых руки вечно не доходили. Амберы, пожалев меня, решили сделать мне подарок и вместе с дьяволенком отправились в город за покупками. Я как раз только приготовила суп к обеду, как дверь настеж распахнулась и в комнату вбежал взволнованный сын.
  - Мама, там в городе! Дяди на площади говорили...
  - Рокси, - в дверях появилась запыхавшаяся Тереза, - война! Она закончилась! Ты представляешь, сейчас на королевские люди объявили! Рокси счастье-то какое!
  -Как закончилась, - хорошо что рядом стоял стул, на который я мешком осела, - этого не может быть?
  - Может, - послышалось откуда-то сбоку.
  Тереза подняла глаза на источник звука и ахнула: ее глаза в это время стали похожи на два маленьких блюдца.
  Я медленно повернула голову и увидела мужчину, прислонившегося к дверному косяку на пороге двери, ведущей из кухни на задний двор. Это был Его Величество Артур, за спиной которого стоял и невозмутимо смотрел на меня милорд Марсел.
  Амберы низко склонилсь при виде короля Латании, а я была так взволнована, что просто таращилась на мужчину, не в силах ни сделать ни сказать ничего, что должно. Не растерялся только Грегори.
  - Дяди, вы кто? - нахмурился мальчик. - Что вам нужно от моей мамы?
  Король взглянул на него и широко улыбнулся, а потом присел на корточки, как обычно делаю я, и весело подмигнул.
  - Я хочу подарить твоей маме подарок и немного с ней поговорить. Ты не против?
  Грегори стоял и изучал его несколько секунд. Особенно его зацепили волосы мужчины.
  - У тебя черные волосы, почему ты их не обрезаешь? Мама говорит, что такой цвет надо скрывать, чтобы люди не злились.
  - А я и не человек, малыш, - рассмеялся Его Величество, - но я тебе обещаю, что больше мама не будет стричьтвои волосы, и они у тебя выростут такими же длинными и черными, как у мебя.
  Ребенок удивленно захлопал глазами и прошептал, хотя мы все его слышали.
  - А откуда ты знаешь, что у меня черные волосы? Этонаш с мамой секрет.
  - Теперь это и мой секрет тоже, - также заговорщески тихо прошептал мужчина, ты не против?
  - Простите, мальчика, Ваше Величество, - спохватилась Тереза, - мы пойдем, поиграем на улице, а вы поговорите тут, - женщина росила на меня очень быстрый встревоженный взгляд, и скрылась за дверью вместе с Грегори и Мартином.
  Я осталась одна наедине с мужчинами. Они стояли. молчали и смотрели на меня. Наверно, я должна что-то сделать, хотя бы пригласить их войти иредложить что-то. Но будет ли комфортно Его Величеству на моей тесной кухне, и что сказать ему.
  Видя мою растерянность, милорд Марсел решил взять дело в свои руки.
  - Рокси, - при упоминании моего имени Его Величество скривился, как будто съел что-то очень кислое, - давай пройдем в гостиную, разговор у нас к тебе очень длинный.
  - Да, конечно, проходите, - я склонила голову, показывая рукой, в какой стороне комната.
  Гости расположились в креслах, и мне ничего не оставалось, как сесть на диван на против них. На меня внимательно смотрели две пары глаз, но если лицо Его Величества было настолько мрачно, что мое сердце замерало от страха, то милорд Марсел казался довольно расслабленным.
  - Рокси, мы бы хотели...
  - Не называй ее так, - сквозь зубы процедил король граургов.
  - Ваше Величество, простите, - Марсел склонился перед королем, - я не хотел вас обидеть. Просто считать, что эта девушка, которая ничего не помнит из своего прошлого, Майя, я считаю неправильным.
  - Ничего страшного, милорд, - слабо улыбнулась я, - я могу отзываться и на имя Майя, если Его Величеству так угодно.
  Милорд с недоверием скосил на короля, но тот все так же мрачно молчал, уставившись на меня.
  - Ну хорошо, - сдался человек, - Майя, мы бы хотели рассказать тебе все, что знаем о твоем прошлом. Как ты знаешь, сегодня война между нашими землями закончилась, и теперь мы можем спокойно находиться здесь, в твоем доме, не боясь, что придут солдаты Маркуса и обвинят тебя в измене. Теперь люди, те, кто хочет, могут уехать вместе с нами в Латании и спокойно жить там. Граурги никогда не были прохо настроены против людей, и я тому самое правдивое подтверждение, - улыбнулся юноша.
  - Вы ведь знаете, что Грегори граург, я ведь правильно понимаю? - чего ходить вокруг да около, проблема у меня одна, и если это позволит моему мальчику жить спокойно и в безопасности, я даже с чертом готова заключить сделку.
  - Да, Майя, - кивнул Марсел, - более того, мы даже знаем, кто его отец.
  Неужели... Неужели сейчас я узнаю ответ на вопрос, не дававший мне спать на протяжении пяти лет.
  - Кулон с рубином в форме капли крови, - Его Величество заговорил так внезапно, что я невольно вздрогнула от неожиданности, -он еще у тебя?
  Рука сама потянулась к оберегу, висящему на шее. Это украшение - единственная память о прошлой жизни, помимо Грегори, которое было при мне в день, когда меня нашли. Генерал, увидев его, посоветовал никому из людей его не показывать, что я и делала. Но иногда, глубоко замавшись или просто переживая о чем то, я начинаю бессознательно крутить эту безделушку в руках, это приносит мне какое-то непонятное успокоение. Но Его Величество, откуда он знает о моем секрете?
  - Да, Ваше Величество, - я вытащила украшение из-под одежды и показала мужчинам, - оно всегда со мной. Когда я очнулась здесь, в Руане, у меня не было ничего кроме него, я им очень дорожу.
  - Красный камень в нем - это грауржский рубин, его добывают только в Латании и нигде больше. Этого драгоценного камня у нас очень мало, поэтому рубинами мы не торгуем. Не грауржец может получить подарок с рубином только в знак великой благодарности или уважения.
  Мой кулон, он такой дорогой. А я даже не знала об этом...
  - Один граург, - продолжал король, - подарил тебе его много лет назад, перед самым началом войны, в этом самом городе, на память о прекрасном времени детства, которое больше не вернется. Взамен ты отдала ему маленькое серебрянное кольцо со змейкой. Протяни руку, Майя.
  Я вытянула открытую ладонь, на которую тотчас что-то упала. Поднеся поближе, я поняла, что это цепочка с нанизанной на ней кольцом. Было заметно, что кольцо дешевое, но владелец очень дорожит им. Оно было сплетено из двух прочно сцепленных слоев серебра, сверху которых красовалась маленькая изящно вырезанная головка с двумя большими серебрянными глазами.
  Не веря самой себе, я подняла глаза и встретилась с испытующим взглядом черных как ночь глаз.
  - Что это значит, Ваше Величество?
  - Только то, что граург, подаривший тебе кулон и сына, - это я.
  
  - Простите, Ваше Величество?
  - Уверен, что ты хорошо услышала то, что я сказал, дорогая, - усмехнулся король, - ты моя жена, королева Латании.
  Что? Этого просто не может быть. Не может. Или... Генерал что-то говорил об этом, что отец Грегори очень влиятельный граург, но я даже предположить не могла, что настолько.
  - Тогда... почему я здесь? Как я здесь оказалась?
  - Мои советники, - улыбка на лице граурга резко померкла, - им очень не понравилось то, что королевой стала человеческая девушка, и пока меня не было в Золотом городе, они обманом заманили тебя в ловушку и с помощью специального заклятия стерли память.
  О небеса, это просто какой-то страшный сон! Все так неожиданно. Наверно, если бы отцом Грегори оказался бы какой-нибудь старый граург-тиран, который мучил меня, и от которого я сбежала, потеряв при этом память, - я приняла бы это проще, чем то, что мой муж король. И вот что теперь мне со всем этим делать?
  -Хорошо. Даже если на секунду представить, - мне даже произнести это было тяжело, - что я королева граургов, то что в таком случае мне теперь делать?
  - Что делать? Что делать?! - Его Величество вскочил со своего места и начал нервно ходить по комнате. - Через пару дней посольство Латании возвращается назад, к себе на землю. Вы с Грегори присоединитесь к нам, и займете свое место в Золотом городе. Грегори мой наследник, а ты - моя жена, и единственное что вы должны делать - править Латанией вместе со мной.
  Мое сердце ушло в пятки от страха.
  - Подожди, Артур, - милорд встревоженно перевел взгляд с меня на Его Величество, - ты ее пугаешь, не горячись.
  - Марс, я не могу не горячиться - я всю жизнь ищу ее как свою возлюбленную, и уже пять лет как жену. Черт возьми, люди не живут так долго, как граурги! А небо даже на этот срок у меня ее отнимает! Ни секунды больше я не собираюсь проводить вдали от своей семьи!
  - Хорошо, - мягко согласился человек, - тогда пойди пока и познакомься с сыном поближе. Ты, кажется, ему понравился, верно, Рокси?
  - Не называй ее так! - рявкнул король, тут же смягчившись. - Хорошо, я уйду, надеюсь ты знаешь, что делаешь, Марс. Не разочаруй меня.
  Граург бросил на меня еще один тяжелый взгляд и быстрым шагом вышел на улицу. Милорд, проводив глазами своего короля, снова повернулся ко мне и мило улыбнулся.
  - Простите его, Рокси, он не всегда такой. Просто он очень рад вас видеть. Я несколько недель не давал ему приближаться к вашему дому, пока не были утрясены все вопросы и война между людьми и граургами наконец не была закончена. Я понимаю вас - принять все это сразу очень тяжело, но, как бы безумно это не звучало - все, что было сейчас сказано сейчас Его Величеством, правда. И, как вы понимаете, основная причина, по которой война закончилась - это вы.
  Война, которая шла двадцать пять лет, закончилась из-за меня, простой кухарки?
  - Но почему сейчас? Я не понимаю.
  - После того, как вы исчезли, Его Величество очень долго искал вас. Он объездил все пять земель вдоль и поперек, но не нашел вас, хотя мы знали, что вы живы. Вывод напрашивался только один - вы в Велинии, и после того, как мы это поняли, Его Величество делал все, чтобы помириться с королем Маркусом и увезти вас отсюда в безопасности.
  - Но что, если я не хочу ехать. По крайне мере сейчас. Все это так быстро - еще полчаса назад я и понятия не имела, что являюсь женой короля, а мой сын наследник престола.
  - Ну, у вас будет пару дней обдумать это, - сочувствующе улыбнулся человек, - но выбора у вас, Рокси, нет. Его Величество вас уже не отпустит, слишком долго он вас искал. Поверьте мне, даже если сейчас этот вредный граург вас пугает, вы полюбите его, потому что он вас очень сильно любит. Любая девушка убила бы за то, чтобы мужчина так ее любил. И Грегори он даст лучшую жизнь. Вы это сами знаете - вы не сможете скрывать мальчика-граурга в столице людей вечно. И чтоо с ним будет, когда все узнают, кто он? Кем он станет в этом городе, на этой земле? Подумайте об этом, Рокси.
  Подумать об этом... Да, Грегори,он граург. В первую очередь, нужно думать о нем, о его будущем.
  - Простите, милорд, мне правда нужно немного времени. Голова идет кругом от таких новостей, - я попыталась слабо улыбнуться, но, кажется, улыбка вышла вымученной.
  - Думайте, время у вас пока есть. А я постараюсь еще немного посдерживать характер Его Величества ради вас, - рассмеялся Марсел. - Что ж, коль мы все обсудили, то нам пора идти. Два дня, Рокси, мы заедем за вами утром. будьте умницей, от Артура вам все равно не скрыться.
  Был еще один вопрос, который не давал мне покоя. Милорд уже направился к двери, когда я его окликнула.
  - Марсел, простите, а я любила Его Величество, до того, как все забыла?
  - Безумно, - широко улыбнулся парень, словно вспоминая что-то очень хорошее, - иначе вы бы не предали Велинию ради него. Вы так влюбились в Артура, что стали его женой, королевой демонов, хотели сделать жизнь граургов лучше, вы, кажется, любили их даже больше людей, хотя многие боятся наш народ. Вы, Рокси, были, пусть и недолго, настоящей королевой Латании.
  
  После того, как мужчины ушли, я села обратно на диван и уставилась в одну точку. Мыслей в голове не было. Что делать дальше я не знала.
  - Рокси, милая, - в дом вбежала взволнованная Тереза и остановилась рядом со мной,
  - Его Величество и этот человек - они ушли. Что они хотели от тебя?
  - А где Грегори? - рассеянно спросила я.
  - Мартин с ним. Рокси, детка, - женщина присела рядом и взяла меня за руку, - на тебе лица нет. Расскажи мне, что они сказали тебе.
  - Что сказали? - я повернула голову и уставилась на женщину. - То, что я королева граургов, а мой сын - наследный принц Латании, и через два дня нам нужно будет уехать вместе с Его Величеством в Золотой город. Тереза, прошу тебя. скажи, что это сон и что я сейчас проснусь и ничего этого не будет.
  - Рокси... Милая, это что, шутка такая?
  И тут я не выдержала. Я очень громко засмеялась, и смеялась, пока не поняла, что смех мой уже больше похож на рыдания, а Терезауже давно прижала меня к себе и тихо успокаивает, гладя по голове.
  - Тереза, ну почему я! Неужели на мою долю мало несчастий выпало? Сейчас, когда Грегори наконец-то чуть-чуть подрос и стало немного легче, врывается этот король и переворачивает мой мир с ног на голову! Та шпионка, предавшая Велинию, - это я. Я та Майя! Я сбежала в Латанию и вышла замуж за короля, которого безумно любила и теперь он хочет вернуть меня назад, свою семью. Но знаешь в чем проблема? Я ничего не помню ни о нем, ни о Латании. Как я могу быть женой того, кого совсем не знаю?
  - Ой, девочка, мало ты в жизни видела, коль говоришь так... Давай так поступим - ты пойди, отдохни, а мы за демоненком твоим посмотрим, - женщина подняла меня с дивана и, уговаривая как маленького ребенка, повела в спальню, - а завтра все вместе что-нибудь решим, хорошо?
  - Тереза, пообещай, что не бросите меня, - прошептала я, - я одна не справлюсь.
  - Обещаю. А теперь ложись, поспи. Завтра будет новый день.
  Я послушно легла в постель и закрыла глаза. Женщина села рядом с кроватью и что-то тихо говорила. Заснула я практически сразу, очень тревожным сном без сноведений.
  
   Грегори. Я резко открыла глаза и села на кровати. Мне снился каой-то сон о сыне, но пробудившись, в памяти не осталось ни единоговоспоминания об этом ночном путешествии, как впрочем и о моей прошлой жизни, утерянной пять лет назад.
  Тут же вспомнился вчерашний разговор с Его Величеством, отчего я тут же покраснела. И что только этот мужчина хочет от меня? Чтобы мы жили как муж и жена? Смогу ли я? Я уже давно не та Майя, которую он хочет видеть, от нее осталась лишь оболочка. Но милорд Марсел правильно заметил - теперь я не одна, и в первую очередь мне надо думать о Грегори.
  Даже если нашими землями воцарится мир, люди не смогут полюбить граургов - слишком глубока в сознании людей ненависть к этому народу. Да, есть здесь и такие, как я, Амберы или генерал Портис, но нас слишком мало. А в Золотом городе, где правой рукой короля является человек и королева тоже (если это действительно я), есть шанс, что мой сын може быть счастлив. А значит выбора у меня нет - надо собирать сумки.
  С кухни доносился чудесный аромат свежеиспеченного хлеба и душистого чая, а также слышно было веселое щебетание демоненка. Грегори, солнышко мое, мама сделает так, чтобы ты был счастлив.
  - О, Рокси, - воскликнула Тереза, когда я вошла на кухню, - выспалась, милая?
  - Мамочка, - сын бросился мне на встречу, растопырив ручонки в разные стороны, чтобы стиснуть меня в объятиях, - доброе утро! Смотри, какой мне вчера дядя подарок подарил!
  - Доброе утро, дорогой, - я присела и обняла ребенка, - какой еще подарок?
  Мальчик вытянул ручонку, проследив за направлением которой, я увидела золотой меч, сплошь украшенный разноцветными камнями, стоящий у стены.
  - О, небо!..
  - Его Величество сказал, - пояснил Мартин, - что этот меч принадлежал тебе, и он хочет его вернуть хозяйке. Рокси, ты поедешь с ними в Золотой город?
  - У меня нет выбора: Грегори не может оставаться здесь.
  - Почему? - сплеснула руками Тереза. - Ведь мы больше не враждуем с Латанией? Теперь вы можете не скрываться.
  - Мы может быть и не враждуем, - я села за стол, посадив сына к себе на колени, - но люди не перестанут ненавидеть. Перемирие было заключено только ради того, чтобы Его Величество приехал сюда и забрал меня. Никто не знает, сколько оно продлится. Если Его Величество отец Грегори, то он может бать ему хорошее воспитание и образование, а значит мы тем более должны ехать. Вопрос в том, поедете ли вы с нами?
  Я с надеждой посмотрела на супругов, но лица их были печальны.
  - Рокси, - начал Мартин, - мы очень любим и тебя и Грегори... Ты это знаешь. Ты нам как дочь. Но вся наша жизнь... она здесь. Мы слишком стары, чтобы ехать вместе с вами. Да и вам, я думаю, в случае чего понадобится место, куда вы сможете вернуться, если в Золотом городе не удасться устроиться. Так что извини, но мы остаемся.
  Я перевела глаза на Терезу и увидела, что она разделяет мнение мужа.
  - Хорошо, - смирилась я, - пусть так, возможно вы и правы.
  - Девочка, ты главное не цепляйся за то, что он король, или граург, или то, что ты не помнишь его. Постарайся полюбить короля, ведь он отец твоего сына.
  - Но как я полюблю его, если он любит другую!
  - Та другая - это тоже ты, твое прошлое, и пока ты не примешь этого, ты не сможешь стать счастливой, и сделаешь несчастными всех, кто тебя окружает. Прислушайся к моим словам, Рокси, я знаю, о чем говорю.
  
  Вещей у нас было немного, и сразу после завтрака я пошла их собирать. Взяла одну дорожную сумку и сложила туда свою одежду и сына, кое-какие лекарства и пару книг, чтобы читать демоненку перед сном. На улице послушался какой-то шум, и я решила выйти и посмотреть, что там происходит.
  Выглянув за дверь, я застыла как вкопанная на месте. Передо мной открылась удивительная картина: слева от дома мирно стояла сильная гнедая лошадь и мирно щипала себе травку, не привлекая лишнего внимания. Зато справа от нее, на полянке, освещенной на удивление ярким осенним солнцем, катались по земле Его Величество король Артур Кемплийский и мой сын, сплетясь в непонятный клубок из рук и ног. Грегори громко смеялся и визжал, как маленький поросенок, стараясь скрыться от рук мужчины, пытавшегося его защекотать. Недалеко от них на земле валялись два простеньких деревянных меча, которых раньше дома я не видела.
  Увидев меня, мальчик, с теми же криками, со всех ног побежал ко мне.
  - Мама, мама дядя Артур меня мучает! Спаси-и!
  Король тоже заметил меня, сел на траву и громко засмеялся. В этот момент он выглядел таким живым, словно он и вправду просто отец и муж. Я невольно залюбовалась. Мужчина это заметил, и красиво улыбнулся мне, не отводя пронзительных черных глаз, окончательно смутив и без того шокированную меня.
  - Не верь ему, Рокси, он это первый начал, - мужчина встал с земли и подошел ко мне, - мы просто немного учились фехтованию, а потом этот демоненок набросился на меня. Я просто защищался.
  - Да, - слабо улыбнулась я, - он такое может.
  - Марс меня вчера очень долго ругал, и я пообещал ему хотя бы до приезда в Золотой город называть тебя Рокси, а не Майя, пока ты не привыкнешь к своему прошлому. Надеюсь, ты не злишся на меня за вчерашнее, я просто очень долго искал вас, а тут этот человек: ' Не ходи к Майе, ты что хочешь, чтобы ее Маркус обнаружил'. Иногда мне кажется, что это он король, а я ему подчиняюсь. Его Величество так похоже переиграл слова помощника, что я не выдержала и засмеялась.
  - Вот, так-то лучше. А-то ты какая-то напряженная кажды раз, когда тебя вижу, - подметил довольный граург.
  - Простите, Ваше Величество, - я присела в реверансе, - постараюсь исправиться.
  - Зови меня просто Артур, - еще раз улыбнулся мужчина, - и без реверансов - мы не на приеме. Я только что катался по траве перед твоим домом.
  - Дядя Артур, пошли еще поиграем, - потянул мужчину за рукав Грегори, - но с настоящим мечом.
  - Нет, дружок, - король присел перед мальчиком на колено и щелкнул его по носу, - с настоящим тебе играть пока нельзя. И зови меня папа, а не дядя.
  - Хорошо, папа! Пошли играть!
  - Ну пошли, - мужчина засмеялся и посмотрел на меня, - угостишь нас обедом, когда мы выбьемся из сил.
  - С удовольствием, Ваше Ве... Артур, - улыбнулась я, и быстро скрылась в доме от самодовольной физиономии граурга.
  
   Уехал Его Величество лишь поздно вечером, когда мальчик наконец-то уснул, что случилось на удивление раньше обычного. Видимо набегался за день. Я вышла проводить мужчину до лошади.
   - Еще один день, милая, - устало улыбнулся граург, - завтра я не приеду - нужно будет окончательно разрешить все дела с вашим королем. А сын у нас просто замечательный, Рокси, спасибо тебе!
   - Он очень на тебя похож, как бы сложно мне было поверить в то, что я королева граургов, - я так устала, что у меня сил не осталось даже на официальное обращание, хотя мужчине это, кажется даже нравилось.
   - Да, это правда, хоть и глаа такие же голубые, как и у тебя.
   Мужчина вскочил на лошадь, но прощаться не спешил.
   - Майя, - Артур вмиг стал серьезен, - я знаю, что это я виноват в том, что случилось. Я потерял свою семью, и тебе одной пришлось воспитывать Грегори этих пять долгих лет. Мне нет прощения. Но вы нужны мне, а я нужен вам, я знаю. Ты не помнишь меня, но я ни на секунду не забывал тебя. Майя, я люблю тебя и всегда любил. Я не прошу того же взамен, лишь пообещай, что постараешься увидеть то же, что заставило тебя полюбить меня тогда.
   - Я обещаю, - выбор-то все равно у меня небольшой.
   - Доброй ночи, моя королева.
   Мужчина склонился ко мне, взял за руку и поцеловал тыльную сторону ладони, после чего резко развернул коня и умчался в темноту леса, оставив меня наедине со своим разбушевавшимся сердцем.
   - Доброй ночи, Ваше Величество..
   О, небо, когда моя жизнь стала такой? Несмотря на то, что я не помню ничего, связанного с ним, мне вдруг показалось, что мое сердце как-то по особому стучит, когда он рядом.
  
   Весь следующий день прошел в тишине и спокойствии - мы прощались с местом, которое уже почти стало нашим домом. Я сходила в замок и сообщила о том, что ухожу. Женщины, работающие на кухне, все расспрашивали, куда еду и зачем. Что я могла на это ответить? Сказала, что еду на юг, в Сады, к друзьям.
   - Рокси, дорогая, нам так будет тебя не хватать, - причитала главная повариха, - ты хорошо работала, и сынок твой - просто ангел, мы его все очень любим.
   Да, ангел, если бы. Но мнение этих людей обо мне было приятно, я буду очень рада, если они хотя бы иногда меня будут вспоминать добрым словом.
   Дома тоже все было спокойно. Даже Грегори вел себя хорошо, почувствовав видимо тяжелое настроение взрослых. Тереза пыталась выглядеть веселой, хотя я видела как она украдкой вытирала слезы на кухне, чтобы никто не видел.
   Вечером, когда все уже готовились ко сну, мы сидели с женщиной на кухне и думали о том, что еще можно будет взять в дорогу. Ко мне подошел Мартин и мягко положил руку на плечо.
   - Девочка, завтра ты уже уезжаешь от нас. Сказать, что нам страшно отпускать тебя - это ничего не сказать, - краем глаза я увидела, как Тереза кивает в подтверждение слов мужа. - Люди не были в Латании уже четверть века, никто не знает, что там сейчас. Будь осторожна, Рокси! Ты можешь надеяться только на себя или на Его Величество - он показался мне надежным мужчиной. И Грегори он будет любить и заботиться. Они тянуться друг другу. И ты постарайся полюбить его, и тогда ты будешь счастлива.
   - А что если я не смогу? Он любит не меня, а лишь воспоминания о той девушке, Майе. Я не знаю, смогу ли я стать ей.
   - Будь умницей, хотя бы ради сына. А не сможешь жить с ним, тогда уходи. Все в твоих руках, Рокси, и ты решаешь, какой будет твоя жизнь.
   Ночью я так и не смогла уснуть - думала о том, какая жизнь ждет меня там, в этой загадочной стране демонов.
  
   В то утро над лесом стоял очень густой туман, через который с трудом пробивались солнечные лучи. Любой шаг вперед от дома, был шагом в эту сияющую пустоту. Природа замерла в ожидании, как будто чувствуя наше настроение, в лесной глуши не было слышно ни звука.
   Грегори разбудить я так и не смогла, и как только мы вышли на улицу, он примостился на скамье возле дома и уснул у меня на коленях.
   Мужчины медленно выехали из белой дымки. Они молчали, и лишь их кони изредка пофыркивали. Увидев нас, Его Величество спрыгнул и направился к дому.
   - Доброе утро, Майя, - король вежливо поклонился мне, пытаясь сдержать улыбку. - Прекрасное утро, чтобы начать новую жизнь, не так ли? Кажется, Его Величество совершенно забыл, что обещал первое время звать меня Рокси.
   - Доброе утро. Грегори капризничает, не хочет просыпаться, не знаю, что и делать с ним, - эх, вот бы я могла бы спать так же сладко, не думая ни о чем.
   - Ничего страшного, я закреплю его с седле и буду придерживать одной рукой - не потеряется, а ты садись к Марсу. И постарайся его не уронить, - широко улыбнулся мужчина.
   Эта шутка, видимо, опять относилась к Майе, поэтому я не поняла ее. Видя это, Его Величество как-то замялся, а потом тяжело вздохнул и потянулся за мальчиком. Я подошла к лошади милорда Марсела и протянула руку, чтобы тот помог мне забраться.
   - Рокси, боитесь? - участливо спросил мужчина.
   - Да, немного. Я не разу не каталась на лошади до того момента, пока не встретила вас, - я скосила глаза на короля, неловко устраивающемся в седле с ребенком на руках. - Хотя мне кажется, что вы можете поспорить со мной насчет этого заявления.
   - Вы были отличным ездоком в прошлом, хотя без практики даже самый искусный воин может забыть как управляться с мечом, - уклончиво ответил человек.
   Всю дорогу до грауржкого посольства, ожидавшего своего короля за стенами Руаны, мы ехали за лошадью Его Величества. Поэтому единственное, что мне оставалось - пялиться всю дорогу на спину короля. Очень даже широкую и красивую спину. Вообще, даже несмотря на то, что я, как человеческая девушка, должна опасаться граургов, нельзя не заметить, что король Артур очень красив, у меня прошлой определенно был хороший вкус на мужчин. Темные густые волосы до плеч, красивое тело, упомрачительная аура власти и глубокие омуты глаз - из-за таких глаз, наверно, и родную землю продать можно. А, может быть, меня просто подсознательно тянет к нему.
   Пару раз мужчина разворачивался и тепло улыбался мне, не говоря ни слова. Видимо, он боялся разбудить Грегори, что было напрасно, потому что когда чертенок хочет спать, его ничем не разбудешь. Но эти взгляды, которые бросал на меня король, смущали меня.
   - Марсел, - я повернула к человеку, - а как вы познакомились с Его Величеством?
   - Я очень рано остался без родителей, и работал у одной семьи за еду и кров. Эти люди были не очень хорошими: они нещадно нагружали меня работой, били и издевались, - парень смотрел перед собой, но его мысли были где-то далеко отсюда. - Наша деревня находилась на самой границе с Латанией, поэтому когда люди услышали, что туда идут тряды граургов, они спешно покинули это место. Я был не нужным баластом, который просто оставили на растерзание армии 'демонов', - Марсел грустно усмехнулся. - Я попытался спрятаться, но они все равно меня нашли. И когда Его Величество спросил меня, почему я не уехал вместе со всеми, мне все-таки удалось сказать, что у меня никого нет, и ехать мне не куда. 'Не бойся, малыш, - если у тебя больше никого нет, тогда ты можешь поехать с нами. Мы тебя не обидим, и в Латании ты обретешь новый дом'. Этот молодой король был совсем не таким, как о нем говорили другие, и я решил рискнуть. И не зря: Его Величество дал мне все, что я только мог пожелать. За это я готов отдать жизнь за него в любую минуту. не задумывась, и никто на всей грауржской земле не любит его больше, чем я.
   Добравшись до представительства, нас с сыном пересадили в специально подготовленную, богато украшенную карету. Артур уккуратно снял Грегори с седла и уложил на скамью, заботливо укрыв одеялом. Это было так мило, что мое материнское сердце на мгновение растаяло.
   Колонна двинулась вперед, на юг. Мужчины предпочли остаться на своих лошадях.
   - Мы поедем рядом, - Артур заглянул в окно, - если что-то потребуется, что угодно, не стесняйтесь обращаться.
   - Хорошо, Ваше Величество, - вежливо улыбнулась я, - неприменно.
   - Зови меня просто Артур, - лицо короля на секунду помрачнело. - Я знаю, что тороплю события, но я ждал тебя пять лет, и больше, если честно не могу. Ты, наверно, уже устала от моих оправданий, но я король, я привык получать то, что хочу.
   - Я стараюсь привыкнуть, Артур, - искренне улыбнулась я.
   - Когда мы приедем в Золотой город, я поведу тебя на самое лучшее свидание в твоей жизни. Я буду самым галантным и обходительным демоном из всех, что ты встречала, и снова влюбишься в меня без памяти.
   - Ох, Ваше Величество, боюсь, что мое сердце уже занял другой очаровательный граург, - я скосила глаза на тихонько сопящего на коленях сына, - и вам придется очень нелегко в борьбе за мое сердце.
   - Что ж, попытаться все-таки стоит, - засмеялся мужчина, - хоть и признаюсь - соперник у меня очень серьезный, - и мягко продолжил, - отдыхайте, моя королева, путь предстоит долгий, и как только мы приедем в Золотой город, на нас свалится очень много дел, не требующих отлагательств, так что силы вам понадобятся.
   - Артур, я надеюсь на остановках мы сможем побольше пообщаться с вами? Так как я ничего не помню, я хотела бы побольше узнать о земле, в которую еду, о вас и о том, что мне предстаоит делать, когда мы приедем.
   - Конечно, Рокси, как только будет привал, я весь ваш.
  
   Через пару часов проснулся Грегори, сел на скамье и сонно огляделся. Место, в котором он оказался, было незнакомо ему.
   - Мама, а где мы? - демоненок робко подошел к дверце кареты и выглянул в окно. - Куда мы едем?
   - Мы с тобой в карете и едем мы на родину к папе Артуру. Помнишь такого дядю? Он приходил к нам два дня назад. Папа Артур отвезет нас к себе на родину, где ты будешь жить спокойно среди таких же как ты мальчиков.
   - И у меня будут длинные волосы?
   - Да, будут, дорогой, - кивнула я. - Такие же длинные и темные, как у папы Артура.
   - Тогда хорошо, что мы туда едем, - удовлетворенно заключил сын и сел обратно на место. - Мама, а папа, он какой?
   Грегори посмотрел на меня своими понимающими не по годам глазами: он ждал ответа, но я не знала, что сказать.
   - Я не знаю, малыш, но думаю, он хороший. Обстоятельства сложились так, что он не мог быть рядом с нами, когда ты был маленьким, но мы должны дать ему шанс сейчас, потому что он хочет быть рядом, помочь нам и дать защиту.
   - Мне он уже нравится, - кивнул сын, - он веселый. И он сказал мне, что очень тебя любит. Еще он сказал, что это секрет, но у меня нет от тебя секретов, мамочка.
   - Мое ж ты солнышко, - я обняла маленького подхалима и сильно-сильно прижала к себе, - мамочка очень любит тебя.
   - А ты меня никогда не бросишь?
   От этого вопроса сердце мое сжалось. Грегори всегда выглядит таким веселым и живым, но, конечно, его задевал тот факт, что у него нет отца. Просто он старался быть сильным ради меня.
   - Обещаю тебе, никогда и ни за что. Даже если меня не станет, я стану облачком и буду следовать за тобой по свету.
   - Мам, а тетя Тереза и дядя Мартин будут там, куда мы едем?
   - Нет, дорогой, но мы обязательно когда-нибудь вернемся и навестим их. А сейчас нас ждут новые приключения.
  
  Весь следующий день мы ехали вперед на юг, не останавливаясь. Милорд Марсел объяснил, что привал будет только ночью, днем граурги не останавливаются даже перекусить, потому что все хотят как можно скорее вернуться домой. Что ж, хоть и сидеть столько времени было тяжело для меня, рядом находилась еще одна проблема в виде пятилетнего мальчика, который с виду хоть и казался умным и понимающим, был еще очень маленьким, чтобы понять такие взрослые слова, как 'надо' и 'обстоятельства', нужно было каждую минуту его чем-то занимать, чтобы он не хныкал. Под вечер я уже не выдержала, и позвала Его Величество.
  - Артур, - в карету заглянул озадаченный король, который до чертиков смущал меня своим пронзительным взглядов, но другого выхода у меня не было, - возьмите Грегори, пожалуйста, к себе в седло, он устал сидеть в карете.
  Видя мое разбитое состояние, Его Величество широко улыбнулся.
  - Воспитывать маленького граурга не очень легкая задача?
  - Ага, хотя сейчас уже попроще. С нетерпением жду времени, когда у него самого появятся дети.
  Его ВЕличество сделал знак вознице и карета остановилась, насмотря на то, что колонна продолжала идти вперед.
  - Ты в его возрасте еще по хуже была, бегала по дворцу и сводила свех слуг и своего отца с ума.
  - Что? - мое сердце замерло и пропустило удар. - Ты видел моего отца? Где он?
  Мои родители были для меня той путеводной звездой, которая могла привести меня к моему прошлому, все эти пять лет я очень хотела найти их.
  - Прости, дорогая, он умер пять лет назад, как раз накануне нашей свадьбы, Его Величество сочувствующе посмотрел на меня. - Он был начальником охранны при Маркусе в то время, когда мы были детьми, и я приезжал в Велинию со своим отцом. Я был слишком маленьким, чтобы запомнить его, но мне кажется он был добрым и справедливым человеком.
  - А мама?
  - Твоя мама умерла, когда ты была совсем малышкой. Это ее кольцо, подаренное твоему отцу, я ношу сейчас на шее. Братьев и сестер и тебя тоже, кажется, не было.
  Что ж, значит у меня остались только мой сын и этот странный граург, который считает себя моим мужем.
  - А у тебя Артур? У тебя родители живы?
  - Нет, я один. Отца убили люди вначале войны, а мама умерла при родах. Я всегда старался быть хорошим королем для своего народа, но сейчас им как никогда нужна королева. У нас, Кемплийских, - король открыл дверцу и подхватил тянущего к нему свои ручонки демоненка, - есть одно проклятие: мы влюбляемся только раз и на всю жизнь. Мы как лебеди - потеряв свою любовь, мы и сами погибаем. Поэтому, Рокси, ты нужна мне, не смотря на то, что я, кажется тебя пугаю.
  - Простите, Артур, - я опустила глаза, не зная что ответить на эту откровенность мужчины, - я не могу понять, почему вы выбрали такую девушку, как я, в жены. Ведь я обычный человек, мне совсем далеко до леди, подходящей вам по статусу.
  - Нет, Рокси. - король нахмурился, - в том то и дело: не смотря на то, что ты была дочерью простого солдата, твой отец смог добиться хорошего образования для тебя. Ты всегда была самой умной, женственной и обаятельной для меня, намного лучше тех высокосветских дам, которые кичатся своим родом. Неужели ты ничего не помнишь?
  - Нет, Артур, совсем ничего. Ни о жизни во дворце, как вы говорите, ни о образовании, которое я получала. Может быть в той жизни, когдя я с детства могла познакомиться с вами и жить среди роскоши королей, мне хотелось этого привычного для меня склада вещей. Поэтому я и в любилась в вас. Но сейчас... у меня такое чувство, как будто вы хотите, чтобы все считали полевую ромашку прекрасной благоухающей розой. Но правду не скроешь, Ваше Величество: ромашке никогда не стать розой.
  - Это мы еще посмотрим, - граург ударил свою лошадь в бока и лошадь медленно начала движение по дороге, тронулась и карета, - ромашка пусть и полевая и непримечательная, намного полезнее и нужнее бывает, чем розы.
  
  На ночлег граурги остановились, когда солнце совсем спряталось за горизонтом, и на Велинию опустилась непроглядная темнота ночи. До зимы оставалась совсем немного, солнце хоть и выходило, но температура выше пару градусов тепла уже не поднималась. Даже в теплой одежде, в карете, я зябко куталась в шерстяное покрывало. Милорд Марсел тоже был одет по-зимнему, а вот граурги, казалось, холода совсем не чувствуют.
  - Они менее чувствительны к холоду, чем мы, хоть и живут южнее, - пояснил человек, - я думаю, это кровь Латаниеля сказывается.
   Только Артур достал из сидельной сумки зимний плащ и укутал им Грегори, хотя тот был не в восторге от этого, стараясь выглядеть таким же сильным, как и взрослые. Как только Его Величество опустил сына на землю, он тут же развернулся ко мне и побежал, крича 'мамочка' на всю округу и привлекая к себе все внимание взрослых. Солдаты Артура, которые ехали вместе с нами в Латанию, хоть и оставались для меня лишь безмолвными наблюдателями, даже не пытающимися заговорить со мной (видимо по приказу Его Величества), они явно знали кто я. А вот Грегори сразу всем понравился - он был лучиком света в этой серьезной компании взрослых мужчин - маленький и своевольный мальчик, так похожий на Артура - солдаты приняли его за принца, я видела это в их глазах.
  - Мамочка, мамочка! Папа Артур так мне так много всего рассказал! - мужчины принялись готовить палатки для сна, и про нас все ненадолго забыли
  - И что же такого он тебе рассказал, малыш? - я присела перед сыном и поплотнее закутала его в плащ.
  - Папа сказал, что в нем и во мне живет магия, но я не могу ей управлять - этому нужно долго учиться. И когда я научусь, я смогу стать очень сильным королем, как он.
  Магия. Мой сын маг... Я последнее время так много удивляюсь, кажется пора уже привыкнуть, но с каждым разом новость становится все более безумной и невероятной.
  - А твой папа умеет управляться с магией?
  - Немного, - я вздрогнула от неожиданного голоса за спиной, и обернулась на Его Величество, налюдавшего за нами со стороны, - но есть свои нюансы.
  - Артур, когда же вы прекратите так внезапно появляться за моей спиной?
  - Прости, я все не могу привыкнуть..., - 'к новой тебе' хотел сказать он, но замялся. - У граургов магией обладает только наш род, и то, очень специфической магией. Она проявляется только в моменты больших потрясений, и обычно разрушает все вокруг себя.
  - Сильные потрясения это какие?
  - Ну, например, когда в девять лет узнаешь, что твоего отца убили шпионы Маркуса, или на всех порах гонишь лошадь в свой родной город, чтобы встретиться с женой, которую оставил из-за вынужденного военного похода на несколько месяцев одну сразу после свадьбы, а натыкаешься на кучку злобных дворян, сидящих в твоей тронной зале и говорят, что твоя жена исчезла вместе с очень надежным граургом, который отвечал за ее безопасность, а во всем обвинили бедную девушку-служанку.
  Это он говорит про меня? Так вот что произошло: он оставил меня сразу после свадьбы.
  - А почему мы не поженились после вашего похода. И что случилось с тем юношей?
  - Они убили его. Хладнокровно. И после этого видимо испугались, и тебе только стерли память и увезли из Латании. Что ж, хотя бы за это я благодарен им, - Его Величество недобро оскалился, - но покушение на жизнь и здоровье искупается в Латании лишь одним способом - смертью. Хотя моего прощения они не заслужат даже на том свете.
  В этот момент лицо короля Артурра было настолько страшным, что я осознала, почему граургов называют демонами. А этого - королем демонов. Но Его Величество быстро вынырнул и тяжелых воспоминаний и с улыбкой посмотрел на меня.
  - А не поженились мы после похода все из-за того же проклятия Кемплийских: поняв, что ты моя единственная любовь, которую я пронес через всю свою жизнь, я хотел обладать тобой. Всей, без остатка. И брак был одним из этих этапов.
   Я не знала, что сказать мужчине в ответ на это откровение. Последовала неловкая пауза.
   - Артур... мне жаль, что я не могу вспомнить свою прошлую жизнь. Она была удивительной, кажется.
   - Не извиняйся, ты не виновата в том, что случилось. Я не думаю, что тебе нравилась жизнь, которой ты жила. Мне хочеся верить, что счастливой ты стала именно в Золотом городе со мной. Никогда не забуду, как увидел тебя первый раз в Восточном крыле замка. Ты была словно маленькая потерянная в волшебном лесу девочка - кружилась в хороводе разноцветных огоньков.
   - Все маленькие девочки когда-то вырастают. По меркам людей сейчас я нахожусь на середине своей жизни, мне, увы, отведено не так много времени, как вам с Грегори.
   - Да..., - Его Величество задумался, - но не будем о грустном. Кажется, там уже разожгли костер, вы с Грегори можете погреться у него и поужинать, повар сейчас что-нибудь приготовит. А ночевать будете в карете, там достаточно тепло и много теплых вещей, чтобы вы с Грегори не замерзли. Я позабочусь о том, чтобы вы были в безопасности.
   Оставшийся вечер прошел спокойно. После ужина все граурги собрались у большого костра и разлили по кружкам необычно пахнующий теплый напиток, очень похожий на чай.
   - Это тир-им, - пояснил Марсел, возникший рядом со мной словно из воздуха, - его собирают северяне высоко в горах Восточного хребта. Целые семьи веками хранят знание о том, какой состав трав и ягод должен входить в этот сбор. Граурги очень любят этот напиток, но умельцев, способных ходить за тир-имом его почти не осталось в Латании.
   - Почему?
   - Сложно сказать. Кто-то ушел на войну с людьми, да так и не вернулся, а кого-то убили люди. Север Латании пострадал больше всего от войны бесконечные партизанские вылазки сделали свое дело.
   - Почему же Артур не закончил войну раньше? И тогда бы все было хорошо. Вы ведь сам человек, вы должны понимать, что не люди хотели этой войны.
   - Не люди, и не граурги. Но ваш король, он объявил войну Латании. И со временем попытался выставить граургов главным злом. Я не успел пообщаться с вами настоящей подольше, когда вы приехали в Золотой город, вы почти месяц выдавали себя за оркиню, и благодаря вашему удивительному цвету волос весьма удачно, но подумайте, Рокси, смогла бы лучшая шпионка Маркуса, которую он отправил в самое логово врага, предать его, если бы верила в своего короля. Граурги честнее и бескорыстнее людей. И это я вам как человк говорю.
   - Я не знаю, что двигало мной в прошлой жизни. Я не помню себя прошлую, - я грустно вздохнула. Ну почему снова разговор вернулся к Майе?
   - А разве это имеет значение? - его вопрос был настолько неожиданным, что я резко равернулась к юноше и встретилась с внимательно изучающими меня зелеными глазами. - Вы же осознаете себя сейчас, вы видели короля Маркуса, слышали как говорят о граургах на улицах. Разве все это правда? У вас же сын граург, вы должны были понять. И дело даже не в том, что вы не помните, что было пять лет назад. Рокси, вы не должны цепляться за прошлое, это путь вникуда.
   - Но как мне это сделать, если все вокруг только и делают, что рассказывают мне, какой веселой, доброй и смелой была Майя. Я даже не могу принять ее как свое прошлое, она как будто другой человек. И его Величество хоть и говорит, что ему нужна я, он даже не смотрит на меня. Он живет в своих воспоминаниях.
   Я бросила взгляд на Артура, который сидел напротив нас и разговаривал о чем-то очень важном со своими генералами.
   - Теперь у вас есть Грегори, -продолжил человек, и потрепал на волосам демоненка, который прижался ко мне и вел себя необычайно тихо, с широко распахнутыми глазами смотря на пляшущие язычки огня, - он даст вам много новых, совместных воспоминаний. Главное, чтобы ты сама не заблудилась в своем прошлом. Посмотри на него, посмотри внимательно: он всю свою жизнь ищет тебя. И за эти пять лет его осаждали толпы красавиц, самых знатных, но ни одну он не удостоил даже взглядом. Он как сумашедший носился по всем Шести Землям в поисках одной единственной девушки, не потому что она смелая или добрая. Любят не за это. А за огонь жизни, который горит в глазах. И я смотрю на тебя, и вижу его - он никуда не делся. Артур, поверь мне, не дурак, он тоже это видит и готов принять тебя. Вопрос в том, готова ли ты к тому же. Может быть дело даже не в том, чтто ты все забыла?
   Он говорил так открыто и прямо, ничего не боясь, словно был точно уверен в том, что знает что делает.
   - Подумай об этом, Рокси, только прошу тебя, не мучай его, он наш король, и мы все хотим видеть его счастливым. Все, он идет к нам, надеюсь, что смог тебе помочь.
   - О чем секретничали тут без меня? - улыбнулся король, подходя к нам.
   - Ни о чем, Ваше Величество, - Марсел встал и поклонился, - я уже ухожу, нужно закончить кое-какие дела, а вы еще посидите с Ее Величеством, уверен, она хочет еще немного послушать истории о Латании.
   Человек повернулся ко мне и также поклонился. Его лицо было спокойно и сосредоточенно, и только когда он разворачивался уходить, я заметила самодовольную улыбку этого засранца. Сводник несчастный.
   - Что ж, прекрасно, - Артур опустился рядом, усадив к себе на колени уже засыпающего сына, - походные истории всегда очень интересные, граурги любят травить байки. Иногда сидишь, слушаешь и думаешь: ' Вот чудеса! Сам там был, а такого и в жизни не придумал бы!'
   Пару мужчин, сидевших рядом и прислушивавшихся к нашем разговору, усмехнулись в подтверждении слов короля. Я повернулась и посмотрела на рассказчика, взявшего в тот момент слово. Это был мужчина средних лет, в висках которого уже стала проглядывать седина. Выглядел он так. словно многое повидал в жизни.
   - А мой отец, - голос у мужчины был грубым, с хрипотцой, - рассказывал мне такую историю. Во времена еще Его Величества Урсула мой отец служил в легионе личной охраны короля. Земля тогда наша только образовалась, и нужна был железный характер, чтобы удержать ее. Все мы уважаем Его Величество за его храбрость и силу, но головы и врагов и граургов при Урсуле летели с плеч довольно.
  И вот однажды к нашему королю пришли граурги, которые совершили непростительную ошибку, уж не знаю какую при выполнении важного дела земли. Операция была не выполнена, и солдаты с содрогание ожидали приговора Его Величества. А приговор был один - смерть. Государство было молодым и мягкость никогда не сделала бы нашу землю такой сильной.
  В ту самую минуту, когда печальные вести были сообщены Его Величеству и он уже вскочил и схватился за меч, чтобы прикончить предателей на месте, двери тронной залы с грохотом распахнулись и на пороге появилась Ее Величество королева Литиция. Отец говорил, что она была очень красива, все граурги сходили с ума от одного ее только вида, - солдаты постарше, в молодости видимо слышавшие о красоте королевы, одобрительно закивали в подтверждение слов рассказчика. - Король и все присутствующие тут же замерли, приготовившись наблюдать за эльфийкой. 'Дорогой, а что тут у вас происходит?' - милым голосом поинтересовалась девушка. 'Неужели ты хочешь отправить в бездну этих милых граургов? НУ что, ты не стоит. Да, я знаю, они совершили ошибку, но и мы с тобой не святые. Дай им три дня, они все исправят, верно, мальчики?'.
  Улыбнувшись и обвив своими маленькими хрупкими ручками торс нашего короля, девушка с видом, нетерпящим возражений посмотрела на 'мальчиков', которые тут же быстро закивали в ответ. 'Хорошо, а теперь вон'. Уговаривать их, как вы понимаете не пришлось. А дело то они все равно, в итоге выполнили, пусть и не с первого раза, вот так-то. Одной королеве удавалось усмирять взрывной характер мужа, отчего ее боялись и уважали даже больше, не сочтите за такую дерзость, чем Его Величество.
  - То, что он рассказывает правда? - шепнула я на ухо Артуру.
  - Истинная, - подтвердил мужчина, - моя бабушка была поистине удивительной женщиной, я рассказывал когда-то тебе о ней, - мужчина перевел глаза на мальчика, сопящего у него на руках, - давай пойдем уложим Грегори спать, а то поздно уже совсем да и он устал.
  Мы аккуратно встали, стараясь никого не отвлекать от интересного рассказа, но солдаты все равно заметили наш уход, и хотели было подскочить, чтобы отдать своему королю честь.
  - Не стоит, - осадил их Артур, - отдыхайте. Завтра предстоит долгий путь и силы вам еще понадобятся.
  - Доброй ночи, Ваши Величества. Доброй ночи принцу, - прогрохотали голоса.
  Наверно, я должна была что-то сказать им в ответ, но меня так смутило, что они все назвали меня 'Ваше Величество', что единственное, что я смогла - это изобразить подобие улыбки на своем лице и скрыться вслед за Артуром в темноте ночи.
  Мы вышли их круга, и отправились к карете, виляя между палатками солдат. Молчание угнетало, но о чем говорить я тоже не знала.
  - Тяжело быть королевой? - внезапно спросил граург, загадочно улыбнувшись. В его глазах отражался свет луны, и от этого они светились таинственным магическим светом.
  - Непривычно скорее.
  - Ничего, ты втянешься, - Артур поерехватил Грегори другой рукой. - И как ты смотришь на то, чтобы сейчас уложить ребенка спать, а самим немного прогуляться и поговорить о жизни, которая у нас была эти пять лет.
  -Ваш... Артур, мне кажатся, это неразумно. Вам завтра весь день в седле нужно будет провести, лучше пойти и выспаться.
  - Да брось, Май, - тихо, видимо чтобы не разбудить рассмеялся мужчина. Он был так воодушевлен, что даже не заметил, как назвал меня другим именем, - я сильнее, чем ты думаешь. Нам, в отличие от людей, достаточно пары часов сна, чтобы чувствовать себя бодро. К тому же, - король видел, что я сомневаюсь, и поэтому решил применить свое секретное оружие, - мы сможем поговорить о той жизни, которая была у нас эти пять лет, и стать немного ближе друг к другу, понять. Ну вт что делать с этими мужчинами сговорились они что ли?
  - Ладно, - увидев, как мужчина счастливо засиял в ответ, я тут же оговорилась, - но только пару часов. Я не хочу, чтобы потом вся Латания обвиняла меня, что я угробила их короля.
  Добравшись до кареты, Артур тихонечко открыл дверь и уложил Грегори на мягкое сиденье, укрыв теплым плащом. Малыш сразу же свернулся калачиком, смотреть на него было так трогательно.
  - У нас прекрасный ребенок получился, не так ли? Он станет хорошим королем.
  - Наверно..., - мы развернулись и медленно пошли в противоположную от лагеря сторону, - хотя когда я начинаю думать об этом, мне становится страшно.
  - Почему? - удивленно спросил мужчина.
  - Король имеет много власти, но и много ответственности, но не свободы. Даже выбрать себе свою любовь король не может, ведь в первую очередь нужно думать о государстве, отсюда династические браки. Я бы только хотела, чтобы мой мальчик вырос, нашел себе достойную работу, встретил девушку, которая подарила бы ему много здоровеньких детишек. Вот и все.
  - Да, ты права, но с другой стороны, не все так плохо. В Латании короли не заключают династических раков и он сможет выбрать девушку, которую полюбит. Да, есть ответственность, но с другой стороны, он, твой сын, будет королем, вождем целого народа. Его имя, также как и твое, никогда не растворится в пустоте бездны после смерти. Мы воспитаем его достойным мужчиной, и он сделает много хорошего для Латании и всех Шести земель - в этом его судьба, его предназначение, а не в том, чтобы работать в поле или торговать на рынке. Что может быть лучше для мужчины, чем возможность изменить этот мир к лучшему. Не бойся, - Артур остановился, взял меня за руку и заглянул в глаза, - все, что сейчас происходит правильно. Ты не пожалеешь, что снова встретила меня.
  Он смотрел на меня так ласково и нежно, но в то же время так решительно, что я была готова поверить, кажется всему, что он скажет. Время остановилось, остались только его глаза. Почему я до сих пор не замечала, как меня к нему тянет?
  - Почему? - прошептала я. Мой голос срывался на хрип. - Все эти пять лет рядом сомной были какие-то мужчины, я им даже нравилось, кто-то даже хотел сделать меня своей женой, но ни один из них не трогал мою душу. А тебя я совсем не знаю, но ты вызываешь во мне такое странное чувство... Или это ночь так влияет.
  - Нет, малышка, - легонько потянув на себя, мужчина прижал меня к своей груди, - даже если твои воспоминания обо мне стерлись, твое тело еще помнит мои прикосновения. Не переживай, все у нас будет хорошо.
  Мы болтали всю ночь без умолку. Артур рассказывал мне о жизни в Латании, а я о том, что происходило в Руане, прашивала о своем прошлом, о его прошлом. Мы говорили о разных вещах, иногда печальных, но так легко моя душа себя уже давно не чувствовала. Он смешил меня, когда я порывалась встать и уйти спать, я смеялась и продолжала соглашалась остаться еще ненадолго.
  Он король, а я просто Рокси? Разве нам может быть так хорошо вместе? Разве я могу стать королевой этого народа? В ту ночь я пообещала себе попробовать... очень постараться.
  
  После этой ночи потянулись длинные однообразные будни. За окном была только дорога. Поля сменялись лесами и горами, а затем снова тянулась вереница полей. Напряженности между мной и Артуром я больше не чувствовала, наоборот, мне захотелось получше узнать этого корроля граургов. Каждую ночь, мы как маленькие дети сбегали из лагеря и говорили, говорили, говорили. Не знаю, чем бы это все закончилось, пока в один из дней за обедом ко мне не подошел бы Марс и не намекнул, что он, конечно, рад, что я прислушалась к его совету, но несмотря на то, что Его Величество сильный и выносливый, спать ему все-таки надо. Не успела я смутиться и пожалеть, что вообще начала все это, ко мне подошел Артур и протянул миску с горячей похлебкой.
  - Не слушай ты его, - махнул рукой король на своего первого советника. - Что он тебе там говорит? Чтобы ты перестала гулять со мной по ночам? Глупости, я прекрасно себя чувствую.
  - Ваше Величество, вы сегодня заснули в седле и чуть с лошади не свалились, - вставил человек.
  - Глупости, это я тебя так раазыгрывал, - невозмутимо соврал Артур. Марсел помрачнел и резко встал из-за стола.
  - Ваше Величество, если вы не хотит, чтобы ваш сын в пять лет прочувствовал на себе все прелести управления нашей землей, то следите, пожалуйста, за своим здоровьем. Других Кемплийских у нас нет, - сказав это, юноша гордо удалился, заставив нас удивленно провожать его взглядом.
  - Хм, ишь ты, какой строгий. Иногда мне кажется, что это он король, а не я. Но ты не переживай, я себя прекрасно чувствуй, впервые а пять лет я чувствую себя так хорошо.
  Переживать я не стала, но ночи для прогулок мы все-таки начали чередовать.
  Солдаты тоже заметили, что наше с Артуром отношение друг другу изменилось, и я чувствовала, что их это радует. Они стали улыбаться мне, здороваться при встречи, всячески помогать. Грегори так тот вообще стал всеобщим любимцем - его просто разбаловали! Особенно повар: демоненок от него просто не отходил, а тот и рад стараться готовить ему разные вкусности. Уж сколько раз я говорила этому граургу, что Грегори еще маленький, ему нельзя столько сладкого - бесполезно. 'Ну если Его Высочество хочет тортик - как же я могу ему отказать?' - пожимал мужчина в ответ плечами. Пришлось просить Артура запретить эту самодеятельность.
  Каждый вечер солдаты перед сном собирались у костра и рассказывали истории и пели песни. Особенно одна мне запала в душу, ее исполнил совсем молоой юноша. Каждый вечер он сидел тихо и задумчиво смотрел на костер, словно не замечая ничего вокруг. Но в тот вечер, один из старых солдат, окликнул его.
  - Лорель, спой нам, душа просит.
  Парень секунду помолчал и тихо запел еще очень молодым, но приятным голосом.
  
  - Я люблю того, кто не придет,
  Кто не сядет пить чай за одним столом.
  Кто никогда, никогда не приходил в мой дом.
  Я люблю того, кто спит по ночам,
  Опустив веки в ночную печаль.
  Дрожит фитиль его огня и гаснет в свете дня.
  
  Каждый, замерев, слушал, как мелодия течетет и переливается, растворяясь в тишине ночи, думая о чем-то своем. Я скосила глаза на Артура, он выглядел печальным. О чем он думает сейчас? Что тревожит его? И как мне сделать его счастливым?
  Пока я думала об этом, мужчина поймал мой взгляд, улыбнулся и подошел ко мне поближе.
  - Хорошо поет, не правда ли? Это старинная грауржская песня, ее привезли предки Лореля в Латанию из Рауко-Нона. Очень известные менестрели.
  - Тебя что-то печалит? - аккуратно спросила я.
  - С чего ты взяла? - удивленно спросил король.
  - Даже несмотря на то, что ты улыбаешься, твои глаза остаются печальными.
  - Да..., - Артур грустно усмехнулся и поднял глаза к звездам, - ты видишь меня насквозь. Просто эта война с людьми... как это все глупо. Так много времени, так много бессмысленных смертей невинных и так мало смысла. Там, в Северном лесу, все еще живет очень много мои братьев и сестер, которые страдают от давления эльфов. Я хотел бы вывести их оттуда, сделать свободными, в Латании, но у меня связаны крылья. Это убивает меня.
  - Не переживай, - я взяла его ладонь и ободряюще сжала, - войну с людьми ты уже закончил, и подарил таким как мы с Грегори надежду. Я уверена, что у тебя все получится.
  - Да, только вот не верю я, что перемирие с людьми это надолго. Все слишком хорошо и быстро закончилось, и что-то мне подсказывает, что это не конец. Не конец. Время пролетит незаметно, и уже Грегори придется становиться, и я не хочу, чтобы он вначале своего правления оставался один на один с такими трудно выполнимыми задачами...
  - ...как это было с тобой, - закончила я фразу.
  - Да, - мужчина улыбнулся, - но не будем о грустном. Совсем скоро мы уже прибудем в Золотой, осталась дня два езды. Я вам все там покажу.
  Однажды, уже въехав на территорию Латании, отряд заежал в маленькие грауржские поселения, чтобы набрать воды и пищи. Сложно передать словами, какое счастье отражалось на лицах этих селян, когда Артур объявлял им, что война закончилась. Кто-то начинал плакать от радости, кто-то застывал на месте, словно статуя, а кто-то быстро бежал домой, чтобы поскорее рассказать родным.
  - Также, - Артур жестом меня поближе и взял за руку, вызвав этим невероятное удивление толпы, - я хотел бы предтавить вам хранительницу моего сердца и вашу королеву - Ее Величество Майю. Уверен, что вы уже слышали о ней.
  - Да, да, - одобрительно загудела толпа, - мы рады, Ваше Величество, что вы нашли свою любовь. С возвращением домой!
  - Откуда они знают, кто я такая? - удивленно шепнула я мужчине.
  - Любой в Латании знает, что у Его Величества украли королеву, и каждый граург, во всех Шести Землях старался найти хотя бы твой след. Мы здесь не живем так обособленно, как люди. Стараемся помогать друг другу, поддерживать. А такое горе короля, как потеря жены и предполагаемого наследника - это личное горе всего народа. Я объездил всю Латанию вдоль и поперек, общался со всем - не втречал ли кто девушку с белыми, как снег, волосами и васильковыми глазами, бы л здесь, в этой захудалой деревеньке тоже, но никто ничего не видел.
  Пока мы разговаривали, из кареты вылез Грегори и, протирая слипшиеся ото сна глаза, подошел к нам и стал дергать меня за подол юбки. Все, без исключения, замерли, следя за движениями мальчика.
  - Мама, я есть хочу, - подняв голову, он заметил, граургов, смотрящих на него, и удивленно уставился на них.
  - Доброе утро, Ваше Величество, - неожиданно пролепетал, видимо от переизбытка волнения, мальчик из толпы, которому на вид было не больше, чем Грегори. Сын нахмурился и подумал несколько секунд.
  - Ты глупый, - выдал он, наконец, мальчугану, - 'Ваше Величество' - это мой папа, а я просто Грегори.
  Все, жители, которые присутсвовали при этом, ахнули. Они были в таком шоке, что единственное, что им оставалось - быстро хлопать глазами, безмолвно открывая и закрывая рот. В эту звенящую тишину нарушали только три смеющихся голоса: мой, Артура и Марсела.
  Грегори удивленно переводил глаза с одних взрослых на других, и, видимо, не поняв ничего, отправился обратно спать.
  
  В одно утро, когда я еще спала, кто-то легонько потряс меня за плечо.
  - Майя, милая, проснись, - прошептал нежно голос, - я хочу кое-что показать тебе.
  Просыпаться не хотелось, и я попыталась отмахнуться от голоса, зарывшись в теплую ткань плаща. Но это не помогло, меня снова потрясли за плечо. Я недовольно открыла один глаз, собираясь высказать наглецу все, что я о нем думаю, и встретилась глазами с Его Величеством. Сон как рукой сняло, я резко села на скамье.
  - Пошли, - мужчина ласково улыбнулся, - ты должна это увидеть.
  Артур взял меня за руку и потащил куда-то. Я ничего не могла понять.
  - Артур, что случилось? Почему мы остановились?
  - Мы почти подъехали к самому Золотому городу, уже через пару часов будем в столице. Но сейчас посмотри на это.
  Я проследила, куда показывает его его вытянутая рука и ахнула - со скалы, на которой мы сейчас стояли открывался просто невероятный вид широкую равнину. Слева вдалеке сизой дымкой расплывались горы Восточного хребта, справа недалеко от нас была протоптана крутая тропинка - единственный путь в низину, где, несмотря на то, что тяжелые зимние облака заполонили все небо, утопая в лучах солнца, сияла столица Латании - Золотой город.
  - Как красиво, - прошептала я, - он как будто соткан из солнечного света.
  - Это мое любимое место, - с гордостью признался Артур, - чуть ли не вся Латания отсюда на ладони. А вон, видишь темную полосу, - граург указал далеко на восток, - там начинается Древний лес - граница между нашей землей и землей дриад.
  - Нас будет кто-то встречать в городе?
  - Да, конечно, - закивал мужчина, - уже давно я послал в город гонцов, которые должны были рассказать о том, что война закончилась и я еду домой, чтобы люби успели подготовиться к празднику по этому поводу. Когда отряд въезжает в город все выходят на улицу и приветствуют его, солдаты в ответ машут руками и принимают поздравления.
  - Это значит, что нам с Грегори тоже нужно будет показаться, - идея встретиться с толпо граургов, которые будут со всех сторон выкрикиваться твое имя, меня совсем не радовала.
  - Нет, - мягко улыбнулся мужчина, - пока ты можешь не появляться на публике со мной, это будет нашим маленьким секретом. Но совсем скоро после приезда я дам бал, где представлю тебя как свою супругу, а Грегори как наследника престола - будь готова к этому.
  
  Я сосредоточенно кивнула, и развернулась еще немного полюбоваться удивительной красотой этой земли. Я ни разу не была нигде дальше Руаны, и такие виды меня просто завораживали.
  Мы постояли еще немного наедине, так и не разжимая рук, и отправились к отряду, которому нужно было двигаться дальше в путь. Марсел в то время, пока Артур показывал мне Латанию, мирно спал в своей постели, хотя мне кажется, что этот помощник даже спящий следит за нами.
  Все случилось именно так, как и предсказывал Артур: грурги, много шума и радости, ощущение праздника. Золотой город со своим шармом, невероятной атмосферой добродушия и счастья. Всюду, то тут, то там раздавалась музыка, под которую танцевали нарядные горожане. Молодые девушки с цветами, заметив всадников, протягивали им букеты, до ужаса смущаясь при этом и глупо хихикая. Даже к лошади Артура побежала маленькая девочка и протянула небольшой букетик веселеньких желтых цветов.
  - Это вам, тя-тенька! - пролепетала малышка. - Спасибо, сто война консилась!
  Артура это, кажется, растрогало до слез. Широко улыбаясь, он аккуратно взял цветы, и всю оставшуюся дорогу ехал, прижимая их к груди. Я смотрела на все это и не понимала, кому вообще в голову пришло бояться этот открытый и гостеприимный народ? Может дело тут и не в граургах вовсе? может кому-то было выгодно, чтобы все земли считали их агрессорами? Ведь в тени большого зла, можно проворачивать свои маленькие дела, скрывшись под маской добродетели. Артур ведь что-то говорил про эльфов и город еще, Рауко-Нона, кажется...
  Вблизи Золотой дворец оказался еще красивее. Его шпили словно парили в облаках, такие же такие же далекие и неземные. То тут, то там глаз натыкался на искусную отделку таким же красным камнем, что и висел у меня на шее. Кажется, граурги очень гордились им.
  Но в полной мере насладиться Золотым городом мне так и не удалось, потому что каждую секунду нужно было успокаивать Грегори, которому тоже хотелось очень выбраться из кареты и посмотреть, что происходит вокруг. Но этого делать было нельзя, ни я, ни граурги к этому были еще не готовы.
  Лошади стремительно влетели в ворота крепостной стены замка, и остановились прямо у ступеней. В замке нас уже давно ждали и по этому случаю у ворот выстроилась целая делегация, возглавлял которую серьезный седой мужчина, лицо которого не выражало никаких эмоций.
  Артур спрыгнул с лошади и быстро направился к карете. Он открыл дверь, сграбастал Грегори в объятия и протянул мне руку, чтобы помочь спуститься.
  - Пошлите, - широко улыбнулся мужчина, - я представлю вам всех. Вас уже заждались.
  Эх, жаль, что я только сейчас подумала о том, что на мне все еще старое платье, в котором я ходила дома. Надо было хотя бы переодеться, а теперь уже поздно думать об этом. Я вложила свою ладонь в ладонь граурга и сделала шаг в неизвестность.
  Солнце резко ударило в глаза, на несколько секунд полностью ослепив меня. Пришлость идти за Артуром наощупь.
  - Дамы и господа, - торжественно объявил мужчина, когда мы подошли к ступеням дворца, - тем, кто не работал в замке пять лет назад, хочу представить Майю Горт - мою жену и вашу королеву. А тех, кто был знаком с этой девушкой ранее, прошу поприветствовать ее дома. Все слуги низко склонились и хором провозгласили.
  - Да здравствует Ее Величество, королева Майя!
  Справа я заметила какое-то движение: одна из девушек быстро присела в риверансе и тут же вскочила и побежала мне на встречу. В ее глазах стояли слезы, и лицо от выглядело распухшим - видно плакала она не первый день.
  Подбежав близко, она рухнула передо мной на колени и запричитала.
  - Ваше Величество! Вы живы! Я уж и не надеялась, корила себя. Простите меня, дуру глупую! Нельзя было вас туда отпускать, сразу было понятно, что это ловушка. Но вы выглядели такой счастливой тогда-а-а, - девушка заревела в голос, то и дело цепляясь за подол моего платья, - вы бы-ы все равно-о меня не послу-ушали.
  Я непонимающе переводила взгляд, то на девушку, то на Артура.
  - Дора, милая, - откуда ни возьмись, в самый нужный момент появился юный человек и ласково помог девушке подняться, - Ее Величество ничего не помнит из своего прошлого, и то, что случилось пять лет назад тоже, ей не за что тебя извинять.
  - Как это не помнит? - глаза девушки широко распахнулись от удивления. она даже забыла, что навзрыд ревела пару секунд назад. - А как же Его Величество...
  - Да, - громко продолжил Артур для всех остальных, - Ее Величеству заклинанием стерли память пять лет назад, поэтому я лично прошу вас помочь, по мере ваших сил, королеве заново освоиться здесь. Ваш король надеется на вас, - Артур склонился в низком поклоне перед своими слугами.
   Ни разу в жизни я не видела, не слышала и даже во сне представить не могла, чтобы король кланялся перед своими подданными. Это было просто немыслимо, невероятно, и если бы я не видела это собственными глазами, то точно ни за что бы не поверил. Но, в то же время, это было так правильно. Артур... как же сильно ты любищь Латанию? Я бы тоже хотела так ее любить.
  - И еще. Вот этот ребенок, - Артур махнул головой в сторону демоненка, с удивлением рассматривающего дворец. Разговор взрослых его совсем не интересовал. - Хочу познакомить вас с этим молодым граургом. Его зовуут Грегори, и ему пять. Грегори мой сын, и он займет свое законное место на престоле, когда придет время. Прошу вас поприветствовать нового принца.
  Граурги молчали, на лицах у них отражался все тот же шок, который мы наблюдали у жителей деревни.
  Первым опомнился тот самый седой мужчина. Внешне серьезный, как мне показалось, и чопорный, он широко открыл рот и громко, что было сил, закричал.
  - Да здравствует Его Высочеество принц Грегори.
  Вся придворцовая площадь эхом вторила ему.
  
  Та самая девушка, Дора, которая в слезах бросилась встречать меня, была приставлена ко мне в качестве личной служанки, и хоть после такого головокружительного знакомства она меня немного пугала, Марсел уверял, что она будет бесконечно предана мне, и я не пожалею. Что ж, преданные люди всегда нужны.
  По настоянию Артура, нас с Грегори разместили в в Восточном крыле замка в комнате с выходом во внутренний дворцовый сад. Нас провели через очень длинный коридор, украшенный картинами сражений и просто мозаикой.
  - Скажите, - обратилась я к служанке, - что изображено на этих стенах? Это так красиво.
  - О, здесь повествуется о жизни первого короля Латании УрийСулисс'урн и о том, как граурги отделились от эльфов и стали единым народом, свободным и независимым.
  Кажется, это тот самый король, про которого говорил солдат на перевале. Надо побольше узнат про него.
   Когда Дора открыла нашу комнату, я ахнула. Она была просто огромной! Весь наш дом, в котором мы жили вчетвером в Руане поместился бы здесь. Да чего уж там - я и Грегори могда тут потерять!
  - Дора, скажите, а у вас нет комнаты поменьше? Для нас это слишком много...
  - Но, - девушка была в растерянности,- Его Величество настоятельно рекомендовал, чтобы вас разместили именно здесь. Так, он надеется, к вам могут вернуться воспоминания. К тому же, даже эти покои неподобающи для королевы Латании, было бы оскорблением разместить вас в комнате еще меньше!
  Что ж, а Артур упрямый, тут не поспоришь. Только вот мои воспоминания, как он сам сказал, стерты магией, а значит то, что они вернуться, просто невозможно.
  - Хорошо, - и все-таки я не хочу тут жить, - Дора, а скажи мне пожалуйста, где ты живешь в замке и другие слуги?
  - Я? - девушка недоверчиво посмотрела на меня. - В другом крыле, Ваше Величество. Там располагается кухня и спальни прислуги. Мы живем в очень тесных комнатках по два-три человека.
  - А что если, скажем, Ее Величество займет одну из этих комнат в своих целях... Есть ли у вас там свободные комнаты? И кто может быть против этого?
   - Ваше Величество, что вы задумали? - девушке явно не нравилась моя идея. - У нас есть пару свободных комнат, но если вы будете там жить, это никому не понравиться, и в первую очередь Его Величеству и милорду Марселу. В той клетушке даже зеркало нормальо не разместить, я уж не говорю о гардеробе. А ванна? А Его Высочество? Как он там будет жить?!
   - Не волнуйся, принимать ванну и менять наряды будем здесь, а спать там. Так мне будет спокойно. А с Марселом и Артуром я поговорю.
   В этот момент в дверь как раз слегонько постучали.
   - О, - обрадовалась девушка, - это как раз милорд пришел. Вот сами ему и объясняйте, что вы задумали.
   Дора сердито развернулась на пятках и пошла открывать. На пороге действительно стоял Марсел. Увидев меня он широко улыбнулся.
   - Ну что, Рокси, как устроилась?
   Ответить мне не дала возмущенная Дора, которая быстро запричитала.
   - Милорд, вы представляете, Ее Величество хочет переехать в комнату прислуги! Говорит, что эти покои слишком большие! Вы представляете?! Я просто вне себя! И... почему вы назвали Ее Величество Рокси?..
   - Потому что, когда Ее Величество потеряла память, ей дали такие имя. И хоть для всех остальных в этой стране она должна остаться Майей, наедине ты тоже можешь звать Ее Величество так. - Юноша переключился с девушки на меня. - А насчет комнаты проблема, ведь Артур лично хотел, чтобы ты тут жила.
   - И ты знаешь, почему он этого хотел. Только вот это бессмысленно. Одеваться и приводить себя в порядок я могу и здесь, но спать мне б хотелось там, где я буду чувствовать себя более защищенной.
   - Что ж, - вздохнул человек, - особых причин препятствовать тебя я не вижу. Ты королева, поступай, как считаешь нужным. Но, - Марсел пристально посмотрел на меня, - только на то время, пока не привыкнешь. И не препятствуй тому, чтобы Грегори рос как принц. Ты можешь быть кухаркой или королевой, Рокси или Майей, если тебе вздумается - Артур хоть и поворчит, но разрешит тебе это. А Грегори - наш принц. А я лично не допущу, чтобы он рос в неподобающих принцу условиях.
   - Я понимаю, - улыбнулась я парню, - я тоже хочу, чтобы он вырос достойным граургом.
   - Через неделю, - продолжил Марсел, - Артур хочет закатить грандиознй бал в твою честь и своего наследника. Нужно будет много танцевать и разговаривать с послами других земель. Будь готова к этому. Сейчас мы пойдем к портнихам, и они снимут мерки для твоего платья и костюма принца.
   - Но, - мужчина встал и быстро направился к двери, не дав мне поразмышлять толком над его словами,
   - я ведь совсем не умею танцевать. А тем более разговаривать с послами. О чем мне с ними разговаривать?
   - Ну не знаю, улыбнулся юноша, хотя это выглядело больше как издевательство, - а насчет танцев - ты прекрасно танцевала пять лет назад. И даже если ты этого не помнишь, то твои ноги, я уверен, помнят отлично.
   Когда мы подошли к швейной, нас оглушил гомон женских голосов, что-то бурно обсуждающих за дверью. И почему-то я была уверена, что это что-то я.
   Марсел нахмурился и со злостью толкнул дверь вперед. Несчастное дерево заскрипело, и перед нами появилилась мастерская и весело суетящимися по ней женщинами. Обернувшись на шум, все посмотрели на Марсела и замерли. Гомон тут же превратился в тугающую тишину.
   - Так, почему работа прекратилась? - откуда-то из глубины комнаты выскочила маленькая сухенькая женщина и быстро замахала руками. - Почему вы встали как истуканы? А ну работать!
   Женщина проследила взглядом, куда все смотрят и увидела Марсела, стоящего на пороге, а затем и меня за его спиной.
   - Ох, а у нас оказывается гости пожаловали! Так, - женщина развернулась к другим швеям, - все идут на обед. С этим людьми и одним маленьким граургом я и сама справлюсь.
   Женщины были только и рады. Кажется, Марсел их пугал. Они быстро проходили через дверь, приседая перед юношей в реверансах (про меня, их королеву, они, кажется, и думать забыли), и также стремительно скрывались из виду.
   Через мгновение мы и маленькая портниха уже остались в комнате одни.
   - Да вы не стойте на пороге, - опомнилась женщина, - проходите. Марс, ты меня не представил еще?
   Эта швея, в отличие от остальных совсем не боялась парня. Можно сказать, даже наоборот.
   - Рокси, это госпожа Дюрей, главная портница в замке. По поводу платьев, шляпок и прочего ты всегда можешь обращаться к ней.
   - Ну зачем же так официально, - улыбнулась граурженка, - можно просто Грета. Мальчик предупредил меня. что тебе приятнее будет, если я буду звать тебя Рокси. М с тобой немного поболтаем о платьях и прочих женчких штучках, - женщина подмигнула мне и тут же переключилась на человека, - а вы пока с Дорой и Грегори можете попить чай у меня в коморке. Голодные поди весь день ходите! Марс, ты когда приехал, поел хоь чего?
   - Я был не голоден, - пробурчал парень, - чо ты со мной как с маленьким.
   - Потому что для меня ты даже на смертном одре будешь маленьким. Все, иди и не спорь.
   Марсел подхватил Грегори на руки и скрылся вместе с Дорой в глубине комнаты.
 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Н.Трейси "Селинда. Будущее за тобой"(Научная фантастика) А.Ардова "Жена по ошибке"(Любовное фэнтези) Б.Ту "10.000 реинкарнаций спустя"(Уся (Wuxia)) А.Дашковская "Пропуск в Эдем. Пробуждение"(Постапокалипсис) Ю.Кварц "Пробуждение"(Уся (Wuxia)) Д.Маш "Искра соблазна"(Любовное фэнтези) Н.Александр "Контакт"(Научная фантастика) Ю.Гусейнов "Дейдрим"(Антиутопия) Е.Азарова "Его снежная ведьма"(Любовное фэнтези) В.Соколов "Мажор 4: Спецназ навсегда"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"