Распопов Дмитрий Викторович: другие произведения.

Осколки сердец. Книга 2: Рыцарь Смерти

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Реклама:
Читай на КНИГОМАН

Читай и публикуй на Author.Today
Оценка: 5.12*107  Ваша оценка:
  • Аннотация:

    Осколки сердец. Книга 2: Рыцарь Смерти
    Фэнтези
    .

    Есть много дел, которые нужно свершить, есть много врагов, которых нужно убить, но слишком мало живых друзей, чтобы всё завершить. Нет живых друзей? Призови себе мёртвых и с ними закончи свой путь.

    Книга издана



  Осколки сердец: Рыцарь Смерти.
  
  
  
  
  Есть много дел, которые нужно свершить, есть много врагов, которых нужно убить, но слишком мало живых друзей, чтобы всё завершить. Нет живых друзей? Призови себе мёртвых и с ними закончи свой путь.
  
  
  
  
  Пролог
  
  
  Подойдя к перекрёстку дороги, я последний раз обернулся посмотреть на родной замок. Я вздохнул, оставлять Ал'лилель было неимоверно тяжело, ведь прошло всего несколько месяцев с нашей свадьбы. Несмотря на тяжесть в сердце, я точно знал, что делаю это не зря, ведь поиск места для своего замка необходим, ведь строительство собственного замка лишь шаг к моей цели - объединить род Носферату.
   Только так я смогу быть уверен, что Ал'лилель будет в безопасности, если мне придется куда-то уйти. Вариант предложенный мне отцом - жить в его замке, меня совершенно не устраивал. Во-первых, не все вампиры разделяли точку зрения отца, о возможности рождения ребёнка вампира от эльфийки, а во-вторых, ставить жителей замка под угрозу нападения я не хотел. Отец предупредил меня на прощанье, что теперь я полноценный Рыцарь Смерти и за мной уже началась охота всех Родов: эльфы хорошо поработали, рассылая мои портреты всем родам вампиров.
  Вспомнив последние напутствия родных, я опять вздохнул и направился в сторону Мализийских пещер: прежде чем отправляться на поиски замка я хотел попросить Учителя, чтобы тот переехал в замок отца и присмотрел за Ал'лилель.
  
  
  
  Глава 1 Учитель и ученик
  
  
  До гор я добрался без каких-либо затруднений, это было даже немного удивительно, я ведь помнил напутствие отца. Подходя пещерам я слегка заволновался, жив ли Учитель? Ведь он ведь мог и переехать отсюда. С этими мыслями я углубился в лабиринт, за прошедшие годы здесь ничего не поменялось, поэтому я быстро отыскал кратчайший путь в пещеру. Не успев зайти, я увидел несущееся на меня с невероятной скоростью существо. Всё, что я успел сделать - это накинуть на себя Броню Повелителя и резко уйти с линии атаки. Практически сразу я почувствовал удар и следом за ним значительное падение уровня магической энергии, противник был очень силён.
  Странно, но разглядеть существо, чью ауру я прекрасно видел у меня не получалось из-за огромной скорости его перемещения. Всё что было видно - это быстро перемещающуюся тень, ударявшую и отходящую для новой атаки. Я решил сыграть именно на этом и следующий раз, когда оно меня атаковало, я быстро поставил Облако Крови в то место, куда враг должен был переместиться после атаки. Для верности я поставил очень концентрированное Облако, так как было опасение, что существо на такой скорости может пройти сквозь Облако без вреда для себя. Моя затея удалась, даже на такой запредельной скорости существо не смогло вырваться из Облака, я услышал сдавленный возглас. Ожидая это я сразу выпустил в замедлившуюся ауру двадцать Мышей и с удовлетворением увидел, как существо полностью остановилось и стало понемногу приобретать черты Учителя в боевой трансформации.
  Подойдя ближе я увидел, что Учитель улыбается мне:
   - Ты стал очень сильным Каин. К тому же успел стать Рыцарем Смерти за такое короткое время. Наверно всех эльфов перебил?
  Я подошёл ближе и обнял старого вампира, только сейчас я понял, как мне не хватало его здорового цинизма все эти годы.
  - Всё только благодаря вам Учитель.
  - Я так понимаю, ты нашёл свою эльфийку? - спросил он, когда мы приготовили вместе обед и сели за стол, как в прежние времена.
  - Вы сомневались во мне? - хмыкнул я.
  - Нисколько Каин, у меня не было ни капли сомнения, я хочу знать подробности твоих приключений, - разрезая мясо ответил он.
  - Прямо сейчас? - со вздохом спросил я. - Я ведь тоже голоден.
  - От голода ты точно не умрёшь, - улыбнулся он. - А вот я точно умру от любопытства.
  - Ну хорошо, - вздохнул я и начал рассказ.
  
  Учитель внимательно слушал, иногда задавая вопросы, при этом правда не забывая уплетать еду, которая быстро стала исчезать со стола. Рассказ я закончил только ближе к полуночи и сразу же набросился на остатки абсолютно холодной еды: все мои попытки поесть во время рассказа, пресекались Учителем, говорящим, что есть не вежливо во время разговора. Я думаю, это была маленькая месть за то, что я его победил в недавней схватке. Учитель молча смотрел за тем, как я ем, но как только я довольно откинулся на стуле, стал задавать много уточняющих вопросов, выясняя мельчайшие подробности моих недомолвок. Только под утро он отпустил меня спать, полностью удовлетворённый ответами. На следующий день, Учитель послал меня на охоту, он хотел чтобы я сделал ему запас мяса. Правда это натолкнуло меня на отличную идею, я теперь точно знал как выманю Учителя из его берлоги.
  Вечером я приступил к осуществлению своего плана. Во время ужина я стал рассказывать ему, как вкусно кормят у отца в замке и как восхитительно готовит Ал'лилель. Также стал перечислять количество блюд, которые подают к общему столу в замке и про сладкие десерты которыми постоянно балуют его обитателей. Вампир всё больше оживлялся от этих перечислений и стал намекать, о возможности погостить у меня. Я сделал задумчивое лицо и словно нехотя признался, что я буду отсутствовать долгое время и сейчас в замке будет только Ал'лилель. Хотя, я могу устроить, что его примут в замке и без меня. Вампир очень заинтересовался моим предложением, не подозревая, что попал в мою ловушку, ведь теперь он сам хотел пожить в замке.
  
  Кстати говоря, с приходом Ал'лилель в замок отца, жизнь там совершенно поменялась, она научила местных поваров многим эльфийским блюдам и те были готовы носить её на руках за обогащение своих знаний. Они всё время старались затащить Ал'лилель на замковую кухню, чтобы она рассказала или показала им новый рецепт. Но больше всего она покорила моего отца тем, что занялась воспитанием Гиты - относясь к ней как к младшей сестрёнке. Ал'лилель взяла воспитание и обучение в свои руки и бедняжка Гита вскоре исчезла из коридоров замка, став обитать за книгами у себя в комнате. Она всем говорила, что моя жена настоящий тиран, если дело касается невыученных уроков.
  Отец видя такие явно положительные стороны работы над Гитой, стал относиться к Ал'лилель не только как моей супруге, но и как к собственной дочери, полностью вставая на её сторону во всяких спорных ситуациях с обитателями замка. Он даже один раз поругался с Зирой из-за Ал'лилель, когда та приревновала к вниманию, которое уделялось им новенькой в замке. Ещё одной причиной ревности Зиры к жене было то, что раньше обучение Гиты лежало на её плечах. Если раньше оно тяготило ее, и она рада была бы от него избавиться, то сейчас она жалела об упущенном случае, поскольку воспитанием Гиты теперь занималась только Ал'лилель. А после того, как Повелитель несколько раз похвалил Ал'лилель за воспитание Гиты и за введение в рацион новых блюд - Зира совсем перестала разговаривать с эльфийкой.
  За время конфликта между двумя женщинами я в очередной раз убедился, насколько умна моя спутница. Ал'лилель не стала ничего говорить Зире, а просто попросила обучить её владению мечём. Зира так растерялась от такой неожиданной просьбы, что согласилась, а когда поняла, о чём её попросили было уже поздно - слово было дано.
  Пока Ал'лилель не была беременна, Зира заставляя делать её невозможное, чтобы та сама отказалась от обучения. Ал'лилель терпела всё и молча делала то, что Зира придумывала в очередной раз. Когда же Ал'лилель в одном из тренировочных боёв смогла победить ученика Тарна - в отношениях двух женщин наступил перелом, ведь как учитель, Зира не смогла больше на своего ученика, а вскоре такое отношение перешло и в жизнь.
   Едва живот Ал'лилель стал виден, Зира сразу же отменила многие физические нагрузки для неё и стала личным телохранителем, постоянно следя за тем, чтобы та не оступилась или не столкнулась с кем-нибудь. Поменяв своё отношение к эльфийке, Зира стала счастливее, ведь Повелитель заметил её перемену по отношению к моей жене и стал чаще приглашать себе на ужин в кабинет. В общем именно поэтому я смог спокойно уйти из замка, практически все пылинки сдували с беременной Ал'лилель.
  
  Слушая рассказы о еде, Учитель продолжал судорожно сглатывать и спрашивать:
  - Неужели так много вкусной еды подаётся на стол замка каждый день?
  В общем не прошло и часа, как он стал уговаривать меня, завтра же отправиться в дорогу. Я поломавшись для приличия, согласился, спрятав усмешку в кулаке, Учитель в еде был таким предсказуемым.
  Правда ждать, пока Учитель соберётся в дорогу пришлось два дня, он никак не мог расстаться со своей библиотекой и старательно прятал всё ценное в специально сделанный мной пролом в стене. Только спрятав всё ценное, он был готов к отходу.
  - Каин, мне нужно тебе сказать кое-что, прежде чем мы расстанемся, - сказал он перед тем, как мы собрались расходиться в разные стороны.
  - Да Учитель? - я склонил голову, внимательно его слушая.
  - Пока ты путешествовал я собрал информацию о месте нахождении амулета Первого Повелителя, так вот с большой долей вероятности он сейчас может находиться в королевстве Западных эльфов, - сказал он, при этом внимательно глядя на меня.
  - Но это же на другом континенте Эратии! - удивился я.
  - Я просто сообщил тебе то, что сказали мне, тебе решать, идти туда или нет, - пожал он плечами.
  - А у кого хоть можно информацию узнать по этому континенту? - нахмурился я, представляя себе путь до туда.
  - Конечно же у тех, кто бывает там, - съязвил Учитель. - Обратись в любом портовом городе к торговцам и за определённое вознаграждение они тебе всё расскажут.
  Я задумался, на мои поиски места под замок теперь наложилось ещё и это.
  - Удачи тебе в поиске замка Каин, - произнёс Учитель и повернувшись, зашагал в сторону, откуда я пришёл.
  - И вам Учитель, - произнёс я уже ему в спину, очнувшись от своих мыслей.
  
  Немного поразмыслив, я решил собрать информацию о Эрдане в городе Эрон и там же поспрашивать о хороших замках, находящихся на окраине королевств людей. Эрон был самым крупным портовым городом в королевстве Талон, там по словам Учителя, я мог собрать нужные мне данные.
  
  Королевство людей сильно изменилось с тех пор, когда я ходил по нему с моими Серыми Призраками, теперь люди с большой опаской относились к вампирам и редко кто заступал им дорогу, это я понял на себе. Король даже принял предложение Повелителя рода Стального Дождя о переходе королевства под защиту этого Рода. Теперь никто из вампиров не мог попасть в город, не имея при себе пропуска, выданного вампирами рода Стального Дождя. Все были довольны - деньги за пропуска уходили вампирам и королю, а люди получили защиту от праздно шатающихся и обычно голодных вампиров. Денег у меня с собой конечно не было, так как всё, что я заработал, оставил Ал'лилель. К счастью как раз это не было для меня серьёзной помехой: захват сознаний у охранников первого же встреченного мной купеческого каравана, небольшой бой без моего участия и я обладатель мешочка с золотом.
  - 'На пропуск должно хватить', - подумал я, пряча мешочек за широкий пояс. Весь путь до города я проделал за две недели, быстрый шаг позволял мне без напряжения проходить большие расстояния, останавливаясь лишь на три-четыре часа для сна и еды.
  
  Я шёл по обочине широкого, оживлённого торгового тракта ведущего в Эрон. Мимо меня постоянно проходили торговые караваны, ползли деревенские повозки, проезжали всадники едущие как поодиночке, так и группами. Любопытных взглядов на мне было не много и то, в основном только со стороны деревенских жителей. Для торговцев и городских, вампиры стали привычны и я не привлекал к себе их внимания.
  Перед входом в город я увидел огромную очередь из людей и повозок, а также стражу, которая неторопливо взимала дань за въезд в город. Стражники медленно и неспешно проверяли товары каждого каравана, и также неторопливо пересчитывали вручённые им деньги.
  Даже не подумав стоять в очереди, я пошёл напрямик к воротам, раздвигая плечами, стоящих кругом людей. Вслед мне ни раздалось ни одного недовольного возгласа, хотя взгляды которыми меня одаривали были весьма красноречивы. Оттолкнув следующего претендента на вход, какого-то щеголеватого вида юношу на коне я предстал перед изумлёнными такой наглостью стражниками.
  - Сколько с меня? - спросил я у одного. Тот сначала хотел что-то сказать и даже открыл рот, но потом посмотрев сначала мне в глаза, а затем на рукоять меча за спиной, вздрогнул:
  - Вампиры только по пропускам, - сказал он, стараясь не смотреть мне в глаза.
  - Где мне его приобрести? - спокойно спросил я.
  Стражник показал рукой на стоящее рядом с воротами города деревянное строение.
  - Как получите пропуск подходите, - сказал стражник уже вдогонку.
  
  Предстать перед другими вампирами я не боялся, назваться я мог любым родом, а потребовать показать мою магическую метку на плече мог только Повелитель Рода, остальные же могли только попросить, а я мог спокойно отказать, посчитав такую просьбу оскорблением своего достоинства. Зайдя в указанное строение, я увидел стоящих перед дверью четырёх вампиров. Как только я зашёл, ко мне сразу устремились взоры всех вампиров, их глаза синхронно расширились и они отступили к стене, позволяя мне пройти в кабинет. Я не удивился их поведению, ведь отец предупреждал, что теперь на меня все вампиры будут реагировать только двумя способами: обычные и старшие вампиры - испытывать страх и уважение, а Повелители Родов - попытаются убить. Не обращая внимание на вампиров, я подошёл к двери и толкнул её, входя в кабинет. Сидящие за столом три вампира рода Стального Дождя, а также сидящий перед ними на стуле вампир, вскочили на ноги.
   Лица вампиров очень посмешили меня, но не подав вида я подошёл к столу и игнорируя стоящего рядом сказал:
   - Мне нужен пропуск и быстрей.
  Один из вампиров попытался открыть рот, но получив по рёбрам локтём от соседа, заткнулся. Тот, кто его ударил, натянуто улыбнулся мне и произнёс:
   - Приветствуем в нашем городе Рыцаря Смерти.
  - Странно, я думал это людской город, - удивился я.
  - Это так, но он находится под нашей защитой, - поспешно поправиться он.
  - Как долго мне ещё ждать? - поинтересовался я сутью дела.
  После моих слов все сразу засуетились, заполняя какие-то бланки. Когда всё было готово, и мне отдали пропуск один из вампиров вежливо спросил:
  - Простите уважаемый, чистая формальность. Ваша цель прибытия в город?
  - Покупка замка, - сказал я правду.
  У всех присутствующих лица ещё более вытянулись от удивления, но уточнять никто не посмел.
  - Может вы посоветуете, к кому можно обратиться с этим вопросом? - на всякий случай спросил я. Как ни странно, но ответил стоящий рядом со мной вампир:
  - Если уважаемому вампиру будет угодно, я могу свести его с нужными торговцами.
  - Отлично, - кивнул я ему и обратился к вампирам за столом. - Выпишите и ему пропуск, да быстрее, у меня запланировано на сегодня много дел.
  Через пару минут всё было улажено и мы вышли из строения вместе. Бросившегося было к нам стражника перехватил один из вышедших с нами кабинетных вампиров, он что-то сказал человеку на ухо и побледневший стражник сразу бросился на свой пост, испуганно на меня оглядываясь. Я шёл за вампиром и думал: - 'Интересно из какого он рода?'. Спросить было нельзя, для этого спрашивающий должен был представиться сначала сам, а я не хотел врать про свою принадлежность к другим родам без крайней на то необходимости.
  Мы шли достаточно долго и я наблюдал за меняющимся контрастом города, от ворот мы шли через бедные кварталы, дома в них были в ужасном состоянии и с большой натяжкой могли называться домами. Затем пошли кварталы ремесленников, здесь было почище, но шум стоял такой, что закладывало уши, отовсюду доносился, то грохот, то скрип, то визжание. Пройдя ремесленников мы попали в относительно чистые кварталы торговцев, здесь все было тихо и аккуратно, можно было встретить городские патрули стражи, постоянно обходящие квартал. В прежних районах города я их вообще не видел, а тут они ходили друг за другом.
  Увидев, куда вёл меня провожатый, я удивился, мы шли к огромному дворцу, стоящему на небольшом возвышении и в значительном удалении от остальных кварталов. Подойдя ближе я понял, что дворец просто огромен, именно его высоченные башни я видел, когда подходил к городу. К тому же дворец был опоясан высокой и толстой стеной, размеры которой также меня впечатлили, стоило нам подойти ближе.
  - Работа Подземных Мастеров, - пояснил вампир, увидев мой интерес к стене. Я кивнул ему, соглашаясь, только эти непревзойденные мастера работы с камнем, могли сотворить такое чудо. Приблизившись к воротам дворца мы показали свои пропуска стражникам и те пропустили нас во внутренний город, по-другому я не мог назвать то, что увидел. Прямо от стены стояли большие многоэтажные дома, некоторые из них были по три и даже четыре этажа, а поскольку в длину и ширину они были огромны, то оставалось только удивляться богатству хозяев, которые могли содержать такие здания.
  Идя в вдоль идеально чистой мостовой я смотрел, как прогуливаются местные аристократы, конных здесь не было вообще, наверно для них был другой въезд. Люди конечно были мне смешны в своих попытках показать своё богатство перед другими.
  - 'Зачем им столько драгоценных камней носить на себе?', - удивлялся я про себя.
  Тем временем мы подошли к одному из домов и вампир приглашающим жестом показал мне на калитку, пройдя во двор, я сначала не поверил своим глазам. На огромном дворе стояли десятки замков: правда все они были не намного выше моего роста, но выполненные с большим искусством и выглядели как уменьшенные копии настоящих замков. Я подошёл ближе к одному и присмотрелся, оказалось он был сложен из каменных блоков и даже имел на стенах фигурки глиняных часовых. Вампир довольно улыбнулся, видя с каким удовольствием я рассматриваю эти маленькие шедевры строителей.
  - Здесь живёт самый знаменитый архитектор в этом королевстве. Сюда приезжают практически все богатые люди, которые хотят строить собственные замки, - сказал он.
  - Я ведь хочу купить готовый замок, у меня нет времени на его строительство, - ответил я.
  - Господин Тарин не только проектирует и строит замки, - вампир улыбнулся. - Часть клиентов которые переоценили свои финансовые накопления и не могли позволить продолжить строительство замков, продавали недостроенные объекты господину Тарину вместе с землёй на которой они строились. Все остаются счастливы, почти разорившиеся господа получают большие деньги, а господин Тарин достраивает замки за свой счёт и потом выставляет их на аукцион. В последнее время данный бизнес приносит ему больше доходов, чем строительство замков с нуля.
  Я удивлённо покачал головой, поражаясь богатству и уму этого Тарина, ведь достраивать замки за собственные деньги, занятие более чем рискованное. Проводив меня до двери огромного дома, вампир поклонился и сказал:
   - Всё, уважаемый, здесь я покину вас.
  - Мне неловко спрашивать, но как я могу отблагодарить вас за помощь? - спросил я.
  - Мы полностью квиты. Только с вашей помощью я получил пропуск в город, мне не хотели его выписывать, - улыбнувшись, сказал он перед тем как выйти за калитку. Проводив его взглядом, я направился к резной двери дома, толкнув её внутрь. Как только открылась дверь, сразу раздалась мелодичная трель и ко мне подбежали две красивые, по человеческим меркам, девушки. Подбежав, они низко поклонились и одна из них спросила:
  - Что вам угодно господин?
  - Видеть господина Тарина.
  - Хозяин примет вас через десять минут, - ответила она, кланяясь ниже. - Что угодно господину, чтобы скрасить ожидание? Вино, еда, девушки?
  Я поразился, девушки были отлично вышколены и нисколько не походили на наших замковых слуг. Они явно были заинтересованы, что бы гость остался в доме, а не ушёл. Мне пришлось несколько раз отказываться от их предложений, настолько настойчиво они предлагали мне отдохнуть. Единственное, что я сделал - это снял спинные ножны с мечом и поставил их возле себя, оставшись стоять на ногах. Девушки страдальчески смотрели друг на друга глядя на то, что я стою на ногах, не смотря на все их попытки меня усадить.
  - 'Их что наказывают за это что ли?', - подумал я.
  Не прошло и пяти минут, как появился хозяин дома. Одетый в строгий костюм, ко мне быстро приближался гном. Я сразу узнал представителя расы подгорных мастеров, так как видел их раньше. Этот, был ярким представителем своего народа: небольшого роста, невероятно коренастый, с окладистой бородой - он был полным воплощением солидности. Подойдя ко мне, он кинул на девушек сердитый взор. - 'Похоже моё предположение о наказаниях было верным', - осознал я.
  - Господин Тарин, позвольте представиться, меня зовут Каин, Род Носферату, - представился я ему своим настоящим именем.
  - Скромный архитектор приветствует Рыцаря Смерти, - высказав необычайную осведомленность, ответил гном.
  - Вы разбираетесь в наших традициях? - спросил я, не став заострять внимание на его осведомлённости.
  - Скромный мастер должен знать своих клиентов, - улыбнувшись ответил он.
  Я удивлённо покачал головой.
  - Пройдёмте ко мне в кабинет, - продолжил он, показывая дорогу.
  Подняв меч, я пошёл за ним. Мы поднялись на второй этаж и вошли в огромный и невероятно светлый кабинет. Все стены кабинета были завешаны рисунками или эскизами различных вариантов замков. Придвинув мне стул рядом со своим столом, он предложил присесть.
  - Извините меня за нескромную просьбу, господин Каин, но можно посмотреть на ваш клинок? - немного смущенно попросил он.
  - Я хоть и архитектор, но клеймо мастера кузнецов нашего Владыки узнаю издалека, - пояснил он, видя недоумение у меня на лице. Я молча протянул ему меч.
  Надо было видеть лицо гнома, когда он вытаскивал небесно-голубой клинок из ножен. Едва показавшись, клинок сразу пустил множество солнечных зайчиков, запрыгавших по стенам и потолку кабинета. Лицо мастера стало похоже на лицо ребёнка, которому первый раз дали попробовать леденец. С огромной любовью он гладил переливы клинка, любуясь работой мастеров своего народа. С тем лицом с которым он возвращал в ножны клинок было понятно, что он ещё бы долгое время любовался им, если бы не моё присутствие.
  Посмотрев на меня со странным выражением, он прокашлявшись спросил:
   - Мне очень неудобно вас спрашивать уважаемый, но мне хотелось бы точно знать с кем я имею дело. Поэтому ответьте пожалуйста на мой вопрос. На клинке есть надпись, что этот меч заказали для повелителя Серых Призраков. Поэтому мне бы хотелось знать, откуда у вас этот клинок?
  - 'Странно, но я не видел на клинке никаких рун', - удивился я про себя. Не зная, что ответить я задумался, в этом королевстве ещё не забыли об отряде Серых Призраков, которые практически полностью уничтожили Приграничье.
  - А вы готовы поклясться Клятвой Гор, что о моих словах никто не узнает? - спросил я, всё ещё не зная, что ответить. Мастер сразу посерьезнел, Клятву Гор не мог нарушить ни один гном и давали её только в исключительном случае.
  Немного поразмышляв, гном вытащил из одного из ящиков стола небольшой кинжал и сделав себе надрез на руке, произнёс Клятву. Я не мог проверить правильность её произношения, так как о ней узнал в своё время от Вализира, но общий смысл был правильный и когда он закончил я сказал:
  - Орки заказывали этот меч мне, как прощальный подарок.
  Гном был потрясён - это было видно сразу. Если звание Рыцаря Смерти он воспринимал, просто как титул, точно не зная всех его особенностей, то видеть перед собой командира отряда Серых Призраков, он был явно не готов. Не зная как себя дальше вести, он замолчал.
  - Я хотел бы купить замок стоящий у границ королевства со стороны Леса эльфов, - решил помочь я ему.
  Возвращение к разговору о деньгах явно помогло, гном сразу собрался и снова приобрёл прежний серьёзный вид:
  - Уважаемый, если бы я не знал, кто вы, я бы предложил вам сразу пять или шесть замков имеющихся у меня в наличии, но теперь, я ни за какие деньги не предложу их вам. Так что вынужден вас огорчить, построенных замков, удовлетворяющих вашим требованиям у меня нет.
  - Можно поинтересоваться почему? - удивился я, такому заявлению.
  - Строительство очень дорогая штука и строим мы в основном либо для богатых аристократов, либо для разбогатевших купцов. Вас я думаю не удовлетворит замок, который можно взять штурмом за непродолжительный срок? - гном криво улыбнулся.
  Я согласно кивнул.
  - Замки, которые мы строим по всем правилам обороны: во-первых, стоят в десять раз больше, чем эти жалкие подобия, которые мы строим для аристократов, а во-вторых, мы их строим только по индивидуальному заказу с предварительными замерами и согласованием местности, где будет строиться замок. Согласитесь есть разница, стоит ли замок на глине или на скальной породе - продолжил он.
  Я ещё раз утвердительно кивнул:
  - А сколько вообще стоит то, что вы мне описали?
  Гном назвал цифру - только с большим усилием я смог сдержать свою челюсть, чтобы она не упала на пол, сумма была не просто громадная, она была астрономическая.
  - И вы хотите сказать, что за такие деньги у вас находятся заказчики? - спросил я гнома, не веря, что есть настолько богатые люди.
  - Частных заказчиков на такие замки было всего пять за всё время, что я занимаюсь строительством, все остальные, это заказы либо людских королей, либо эльфийских владык, либо ваших Повелителей, - ответил он.
  - Почему-то мне кажется, что первые пятеро обанкротились после постройки таких замков, - не смог сдержаться я от иронии. Представить себе того, кто может потратить настолько колоссальную сумму денег и остаться богатым, я не мог.
  Гном широко улыбнулся:
  - Вы практически угадали уважаемый, из этих пяти, трое обанкротились, а двое так и не достроили свои замки, так как у них кончились деньги.
  - У ваших коллег такая же ситуация? Мне есть смысл идти к другим? - спросил я.
  - Спросить можете, но поверьте, ответ будет тот же, - твёрдо сказал он.
  Я погрустнел, такую сумму собрать было просто нереально, на это уйдёт не один десяток лет. В комнате повисло молчание.
  - Если вы подождете, я могу предложить вам альтернативный вариант оплаты, - неожиданно для меня, да и наверно для себя самого, сказал гном, и его лицо озарилось, как от внезапного просветления.
  Я удивлённо посмотрел на гнома:
  - Даже не представляю себе господин Тарин, что может быть альтернативой такой астрономической суммы.
  - Для повелителя Серых Призраков она есть, - произнёс гном, радостно потирая руки. - Но я не могу принять такое решение в одиночку, мне нужно разрешение Совета Старейшин нашего Клана, поэтому если вы согласитесь остановиться в моём доме, то через две недели я смогу дать ему ответ.
  Гном поражал меня всё больше и больше. - 'Кто же он такой, если может предложить альтернативу такой огромной суммы? - подумал я, - и что интересно это за такая альтернатива?'.
  - Кто же откажется от такого предложения, - улыбнулся я. - Две недели меня устраивают, тем более мне необходимо завершить в городе кое-какие дела.
  - Отлично, - произнёс гном и позвонил в маленький колокольчик, на его звук в кабинет вбежали те же девушки, что встречали меня.
  - Проводите гостя в комнаты и выполняйте все его требования, - жестко произнёс гном. Они поклонились ему, показывая, что распоряжение понятно.
  - Приятного отдыха, - произнёс он, вставая, чтобы проводить меня. - А я займусь отправкой письма в Совет Старейшин, прошу меня простить.
  - Последний вопрос, - спросил я его уже будучи в дверях. - Где я могу найти купцов ходящих на Эрдан?
  Гном задумчиво посмотрел на меня:
  - Все приличные торговцы останавливаются в заведении 'У матушки Роны', думаю там вы найдёте всю необходимую информацию.
  Две недели прошли как один день, я всё время был вне дома: ходил, узнавал, поил торговцев выспрашивая информацию. Оказалось, что на материке Эрдан королевство Западных эльфов подмяв под себя людские королевства и часть вампирских Родов, контролировало практически всё. Все платили им ежегодную дань за защиту. Второй по уважению и силе на континенте была Община драконов - эти мудрейшие создания впервые за множество веков решили поселиться вместе и сейчас их сообщество отлично существовало. Их налёты на стада всех рас без разбора никто не мог остановить, так как в полёт отправлялись обычно сразу до тридцати особей из которых десять было взрослых и опытных драконов. Вначале эльфы, люди, вампиры пытались бороться с этими набегами, но пара сожженных дотла городов быстро доказали всем, что драконы не собираются ни с кем шутить или вступать в переговоры. Они делали только то, что было выгодно им. Сейчас Община процветала и даже расширялась год от года, создавая массу проблем соседям.
  Один торговец даже по секрету рассказал мне, что однажды, после того, как войско эльфов перебило один из таких отрядов отправленных на кормёжку, то на столицу эльфов был совершён налёт драконов численностью в пятьдесят особей. Сам город они не тронули, но дворец сожгли так, что после них от него остался только пепел и спекшиеся куски стекла. Это происшествие эльфы тщательно скрывали от всех, официальная версия была о пожаре. С тех пор эльфы не нападали на драконов, стараясь убивать их по одному.
  С вампирами же, как с реальной силой никто не считался, так как во всех родах не насчитывалось и пятидесяти старших вампиров, все остальные погибли во время войн. Молодежь некому было учить и рода вампиров стали слабеть, пока полностью не перешли под протекторат эльфов. Всего три рода сохранили независимость, но их никто не брал в расчёт, так как жили они слишком далеко, чтобы повлиять на события происходящие на континенте. Услышав всё это, я понял насколько трудны будут мои поиски там, где вампиры не пользуются уважением.
  
  - Я рад, что вы подождали меня, - сказал за ужином архитектор, когда отведённое им самим время на ответ истекло. Я его не видел две недели, общаясь только с девушками оставшимися в доме. Было видно, что он вернулся после дальней дороги, успел только быстро помыться и привести себя в порядок, правда его сразу выдали измученный вид и обветренное лицо.
  - Спасибо за ваше гостеприимство, - вежливо ответил я.
  Гном сделал жест девушкам и те моментально ушли, оставив нас одних.
  - Сначала поужинаем или перейдём к делам? - спросил он.
  - Лучше сначала дело.
  - Отлично, - обрадовался он. - Тогда я начну с предыстории. Наш клан Мифриловых Молотов во все века славился своими неповторимыми ювелирными изделиями. Каждое изделие было подлинным шедевром и обычно покупалось только королевским двором из-за его дороговизны. Главой особенностью всех изделий, помимо искусной работы мастеров было то, что они все делались из мифрила - металла, намного дороже золота. Наш клан был обладателем самого богатого месторождения мифрила на всём континенте, а так как его залежи чрезвычайно редки, то за каждое новое обычно разворачиваются настоящие войны.
  Три века назад случилось несчастье, после которого наш клан потерял всё своё могущество и былую власть. В нижних, мифриловых штольнях, завелись странные зелёные студенистые субстанции. Их не берёт оружие, они устойчивы к магии, а сами умеют плеваться кислотой, которая разъедает любые наши доспехи. Мы нанимали лучших магов, чтобы они помогли справиться с ними, но все они пропадали без вести. Эти существа прочно заселили все нижние уровни и не оставляют в живых никого, кто спускается ниже семьдесят восьмого уровня. Хорошо хоть, они не поднимаются выше шестидесятого, но нам от этого не легче, все штольни до семьдесят восьмого уровня были выработаны и в них не осталось ни грамма мифрила. Все наши попытки атаковать их ни к чему, кроме огромных потерь не приводили.
  Гном тяжело вздохнул и продолжил:
  - Вот так уже три века мы живём на самом богатом месторождении мифрила, не имея возможности его добывать. Поэтому предложение тебе от Совета Старейшин такое, если ты очистишь штольни от этих существ, то мы обязуемся за свой счёт построить тебе замок, предоставив для его строительства лучших строителей и архитекторов. Всё что тебе будет нужно - это показать нам права на землю, где он будет стоять.
  Я задумчиво посмотрел на него не торопясь с ответом. Я мог согласиться и просто посмотреть на этих существ, не обязательно было рисковать для этого жизнью. Перспектива постройки замка, без капли вложения собственных средств меня сильно вдохновляла.
  - Если у тебя ничего не получится, мы оплатим время потраченное на путь к нашим горам и все дни, что ты проведешь ниже семьдесят восьмого уровня, - закончил гном видя, что я медлю с ответом.
  Тут уже сомневаться не было резона и я согласился. Получив моё согласие тот сразу приободрился:
   - Когда мы отправляемся? - спросил он.
  - Завтра с утра, - ответил я, не видя причин тянуть с отъездом. Все свои дела в городе я закончил.
  - Вы тоже едете господин Тарин? - поинтересовался я у гнома.
  -Да, я вызвался сопроводить вас до семьдесят восьмого уровня, так как поручился за это своей репутацией, - спокойно ответил он.
  - Интересно с какой стати вам поручаться за совершенно незнакомого вампира? - удивился я.
  - Я узнал у знакомых вампиров о вашем титуле Рыцаря Смерти и теперь уверен, что с никто больше не справится с этой задачей кроме вас.
  Я видел, что гном был взволнован, он постоянно перескакивал с одной формы обращения на другую:
  - Понимаете Каин, если мой Клан не вернёт себе шахты в ближайшие десять лет, мы вынуждены будем уйти из своих домов, уступая место другому, более сильному Клану. Те в свою очередь попытаются выбить этих существ с металлоносных штреков ещё за несколько столетий и если не получится у них, уступят место другому Клану. Слишком богатое месторождение мифрила находится там - никто ни даст ему простаивать просто так без дела. Дело дошло до того, что в дело вмешались даже эльфы. Они уже интересовались у нашего Владыки, сколько мы ещё будем возиться с шахтами, так как они сами не прочь разрабатывать это месторождение.
  - Ну что ж Тарин, - подытожил я беседу, - мне всё понятно, завтра выступаем.
  - Тогда спокойной ночи, - гном поднялся и крепко пожал мне руку.
  
  
  Глава 2 Слизни
  
  Мы с Тарином стояли перед небольшой аркой.
  - Здесь я тебя оставлю Каин, - сказал гном. - Дальше я ничем помочь тебе не могу.
  - Ты и так сделал много, - я поправил ножны на спине, - а внизу будешь только мешать. Он кивнул головой.
  
  За две недели пути, мы успели узнать немного друг друга, хотя в основном мы обсуждали слизней - именно так называли их гномы. Я также узнал, что Тарин является не только одним из Старейшин Клана, но и уважаемым гномом. Именно ему принадлежала идея заниматься постройкой замков для людей и эльфов, именно ему был обязан Клан за деньги, на которые он жил. За те столетия, что Клан был без мифрила, его казна была практически пуста. Опять же Тарин нанимал всех знаменитых магов и отряды наемников, чтобы те расчистили штольни.
  Уже на месте, гномы приняли меня очень приветливо, как объяснил мне Тарин, я был единственным, кто согласился на очистку штреков за последние двадцать лет. Все остальные наёмники знали о судьбе предыдущих искателей и отказывали гномом, не смотря на огромные суммы, что им предлагались.
  Гномы удивили меня высотой штолен, я даже не предполагал сколько нужно времени, чтобы добраться до семьдесят восьмого уровня. До нужной шахты мы добрались только на четвёртый день, поскольку вначале проходили жилые и рабочие уровни. Правда после шестидесятого мы шли в полном одиночестве - на этих уровнях редки были даже гномьих патрули.
  
  
  Кивнув на прощанье Тарину, я вошёл в штрек, уходящий вниз. Мы договорились, что он будет ждать меня здесь, через две недели, а если меня не будет, то ещё через две недели он отправит моё письмо Ал'лилель. Поскольку произойти могло всякое, я на всякий случай написал его, чтобы она хотя бы узнала, где я пропал.
  Идя по шахте я чувствовал, что она уходит вниз под сильным уклоном и с каждым поворотом всё глубже и глубже. Я вспомнил карту этих уровней, которую показали мне гномы: семьдесят восьмой был переходным уровнем и через пару часов я должен был перейти на металлоносный семьдесят девятый.
  Подходя к началу уровня я увидел несколько десятков объектов, со странной аурой, которые двигались в мою сторону. Сконцентрировавшись, я стал рассматривать их внимательней: больше всего эти существа были похожи на помои, вылитые в лужу грязи. Других слов, что бы описать их у меня не находилось. Зелёные студни с болтающимися внутри остатками костей, тряпок и прочей дряни - были отвратительны. Заметив, что они очень целеустремленно двигаются в мою сторону, я приготовился к встрече.
  Отстегнув меч от спинных ножен, я положил его на плечи, затем поставил концентрированное Облако недалеко от себя, ещё одно чуть дальше и стал ждать, внимательно следя за слизнями. Те передвигались не быстро, но очень целеустремлённо. Когда они подползли ближе я с удивлением отметил, что каждый из них имеет направляющий жгутик энергии, наподобие тех, что я кидал для захвата управления живыми существами.
  - 'Интересно, - подумал я, - и кто же тут управляет этими существами?'.
  Пока слизни ползли к первому Облаку я попробовал накинуть свой жгут управления на одного из них - жгут накинулся, но захватить сознания слизня я не мог, в виду полного отсутствия разума. Оказалось, что слизни были полностью тупыми, без единого проблеска сознания. Все, что он мог - это следовать указаниям передаваемым ему по жгуту управления. Мои попытки перехватить управление, ничего не дали, поэтому я решил проследить путь от начала жгута слизня до его конца. Моему удивлению не было предела, когда я наткнулся на ещё одного слизня, к которому приходила цепочка жгутов от тех слизней, что были недалеко от меня. Находящийся на границе зоны видения более крупный слизень, также имел энергетический жгут управления, уходящий куда-то далее вниз.
  - 'Кто же может контролировать одновременно столько существ?', - устрашился я ментальной мощи неизвестного мне существа, почувствовав как захолодело по спине.
  Пока я проводил исследования, слизни подползли ближе, первый из них попал в Облако и я заметил, как он замедлился, затем замедлились и все остальные, также вползшие в Облако. Гораздо медленнее, но слизни продолжали двигаться.
  'Ну хоть замедлились и то ладно', - вздохнул я разочарованно, поняв, что на них моя магия не действует. Хотя на самом деле я сильно и не рассчитывал, что магия на них подействует, если бы всё было так просто, маги давно выполнили бы зачистку.
  Без какого-либо видимого вреда для себя, слизни выползли из первого Облака и восстанавливая скорость, двинулись ко мне. Отходя назад, я на пробу кинул в них Мышей - эффекта не было никакого, с тем же успехом я мог кинуть Мышей в стену. - 'Начинаются проблемы', - точно определил я своё дальнейшие пребывание в шахтах.
  Дождавшись, когда слизни попадут во второе Облако, я кинул в одного из них три Мыши, слизень замер на месте. - 'Хоть что-то', - подумал я, кидая в ближайших сначала по две, потом по одной Мыши, затем отойдя назад поставил ещё одно Облако, экспериментируя с количеством и силой Мышей, и перебирая различный комбинации, которые могут эффективно воздействовать на слизней. Оказалось, что когда слизень в Облаке, достаточно двух средней силы Мышей, чтобы он замер на десять минут, но если убрать Облако или прождать больше десяти минут, то слизень снова начинает двигаться.
  Через два часа я у меня были хорошие и плохие новости. Хорошая новость была одна, слизни умирали, если я до них дотрагивался мечом, неприятных же было значительно больше. Во-первых, слизней было не просто много, а бесконечное количество, во-вторых, чтобы остановить несколько десятков я тратил слишком много, которая к тому же не восстанавливалась на них, ведь крови у них не было. Ну и в-третьих, если я не успевал остановить их, то подползая на расстояние двух метров, слизни начинали плеваться кислотой, которая попадая на стены, с шипением разъедала породу. Смотря на разъеденный кислотой пол и стены, я больше не горел желанием подпускать их к себе.
  Все мои эксперименты привели меня к единственному не утешительному выводу - остановить слизней можно было только убив существо, которое ими управляет. Поэтому ещё раз проверив свои запасы крови, единственную фляжку крови, которую я и то взял на всякий случай, так как привык восполнять энергию за счёт своих жертв, я тяжело вздохнул. - 'Энергию тратить в крайнем случае, и всегда уклоняться от боя', - определил я свою стратегию, прежде чем направился ещё ниже, туда, куда уходил основной жгут управления слизнями.
  
  Второй день я уходил всё ниже и ниже, старательно обходя все коридоры, в которых видел слизней. Если бы не карта, которую я старательно запомнил перед походом, то заблудиться в здешнем лабиринте коридоров ничего не стоило. Чем ниже я спускался, тем меньше времени я отдыхал, казалось, что существо которое всем управляет, знает о моём приближении и теперь тратит множество сил на то, чтобы меня перехватить. Оно практически не давало мне времени на сон и отдых, приходилось постоянно пребывать в полудрёме, осматривая пространство вокруг себя. Всё реже удавалось избегать столкновения со слизнями, так как их количество на этих уровнях было максимальное и как бы я не старался экономить энергию, она понемногу убывала, не успевая восстанавливаться. Это притом, что я не вступал в бой, а просто замедлял преследователей Облаками, убегая в лабиринты переходов уровней.
  Сколько раз я хвалил свою память, доставшуюся мне от Поглотителя за то, что прекрасно помнил все переходы и коридоры в гномьих шахтах. Если бы не это, я бы никогда не прошёл и трети пути.
  
  К концу третьего дня я был совершенно обессилен, а фляжка с кровью почти закончилась.
  К пятому дню я был без сил, с каждым уровнем приходилось всё сложнее и сложнее избегать встреч со слизнями, кроме того приходилось тратить много времени на поиски других путей в лабиринтах переходов. К счастью цель была близка, и я с каждым шагом приближался к своей цели. Ползя по воздуховоду к большой пещере, куда вели жгуты от слизней я старался не думать, как буду сражаться с теми, кто наверняка охраняет своего Управляющего, да и как драться с ним я смутно себе представлял.
  Доползя до края воздуховода я осторожно выглянул за край и открывшаяся картина меня неприятно удивила. Пещера оказалась цехом гномов, переплавлявших мифрил в слитки, я увидел множество больших чанов для металла и чуть дальше от них, длинные стеллажи с ослепительно белыми слитками, ни сырость, ни прошедшие десятилетия, никак не повлияли на их цвет. Сама же пещера была так плотно заполнена слизнями, что казалось, что пол пещеры всё время движется.
  Я посмотрел на жгуты управления, и увидел, что они уходили в дальний угол пещеры и сходились там огромным, толстым пучком. Я сжал губы, прорваться через такой ковёр слизней было возможно только имея полный магический резерв, а его у меня не было. - 'Где можно взять энергию или хотя бы кровь для её трансформации?', - задумался я. Случайно взгляд упал на руки изодранные в кровь после ползанья по узким каменным воздуховодам.
  - 'Похоже выбора нет', - вздохнул я, и пока не передумал, поставил маленькое Облако впереди себя. Вытянув руку я прикоснулся к нему, руку обожгло словно раскалённым металлом и я застонал, резко вырывая её назад. Руку я почти не чувствовал и мне пришлось подвигать ею и помассировать, чтобы обеспечить приток крови в едва ощущаемой конечности.
  Только через десять минут я смог нормально двигать рукой и заодно пообещать себе в сотый раз, что как только буду в нормальном городе сразу же куплю самый мощный из найденных накопителей энергии. Со своими поисками я совсем забыл о своём желании приобрести накопитель, чтобы избегать таких ситуаций как сейчас.
  Рука (после моих манипуляций) восстановила свою чувствительность, но по-прежнему было такое чувство, что ей прикасались к раскалённому металлу. Я посмотрел на слегка покрасневшее Облако, и вздохнув, прекратил его подпитку. Слабенький приток магической энергии, полученный из своей крови едва обеспечит мне три средних Облака с небольшой длительностью подпитки.
  Прикинув расстояние до места куда сходились жгуты я понял, что мои действия должны быть максимально точны, второго шанса у меня не будет. Перед тем как начинать, я немного полежал и успокоившись, и стал действовать. Выглянув из воздуховода и поставив первое Облако внизу, я столкнул вниз меч и сразу прыгнул вслед за ним. Звон упавшего меча гулко раздался в большой пещере, заставив всех слизней броситься в мою сторону. Я приземлился на пол и быстро подхватив меч поставил второе Облако в сторону, где сходились жгуты. Бросившись мимо замедленных слизней я попал под обстрел кислотой: бок, спину, руки обожгло сразу и я почувствовал, как начинает слазить с меня одежда вместе с кожей.
  Боль накрыла меня, но я успел произнести заклинание для третьего Облака. Бросившись по его краю к месту схождения жгутов, я увидел небольшой железный ящик, стоящему под одним из стеллажей. На бегу взяв меч как копьё, я с разгона воткнул его в ящик. Меч легко пробил тонкий ящик и с последних сил я стал ворочать мечом из стороны в сторону, разрывая ящик на несколько частей. Из него хлынула какая-то жидкость и вывалилась небольшая рука - это было всё, что я успел запомнить, так как боль от разъедавших моё тело ран стала невыносимой.
  Очнувшись от острой боли, я вскрикнул и пошевелился, тут же тело не двусмысленно мне напомнило о том, что сегодняшнее приключение не прошло для меня бесследно. Стараясь не шевелиться я оглядел себя - раны были ужасны.
  Регенерация без притока свежей крови не могла нормально работать, повреждённые кислотой участки тела не восстанавливались и я видел слезшую кожу. Полежав немного я решил двигаться, так как лежать было равносильно самоубийству - нужно было двигаться, чтобы не остаться тут навечно. С трудом поднявшись я срезал с себя рубаху и изорвав её на полосы, постарался перетянуть раны на теле. Приведя себя в относительный порядок и стараясь не обращать на боль во всём теле, я оглянулся, всюду были обездвиженные слизни, не предпринимающие даже попыток двигаться - я оказался полностью прав, без управления, они оставались просто комками слизи.
  Подойдя к ящику я стал вскрывать его искореженные остатки. Кроме странной жижи, вытекшей из ящика и ужасно воняющей, в ящике обнаружился труп эльфийского ребёнка. Сказать, что я удивился увидев неизвестно откуда взявшегося здесь эльфийское тело, значит ничего не сказать - я был поражён.
  - Гномам придётся мне многое рассказать, - хмыкнул я рассматривая труп.
  Сразу в глаза бросилась несоразмерность тела трупа и его головы, она была такого же размера, как у взрослого эльфа. - 'Сколько же эльфы экспериментировали, что смогли создать этого уродца с такой ужасающей силой магии Разума?', - закрадывался разумный вопрос. Закончив изучать тело, я поднял меч и достал мозг. Он был странного желтого цвета и я задумался: - 'Есть или нет?'. С одной стороны цвет и запах были ужасны, но с другой, мозг такого существа должен быть просто насыщен нужным мне веществом, а увеличить свои силы Поглотителя я всегда стремился. Все же я решился и стал есть, на вкус он ничем не отличался от остальных, такой же склизкий и противный. Съев всё я поставил над трупом Облако, пытаясь вытянуть из него хоть что-то для подкрепления своих сил. Облако пожелтело и я снова задумался: - 'Преобразовывать эту жидкость в энергию или впитать её в себя?'.
  Так как обороняться больше было не от кого, то энергия мне была не нужна, а вот кровь, для ускорения регенерации ран, даже очень. Как только жидкость впиталась в меня, я почувствовал как моментально разогреваюсь, всё тело стало резко нагреваться и я стал задыхаться, резко закружилась голова и я отключился второй раз за этот странный день.
  Очнулся от странного ощущения лёгкости во всём теле, ничего не болело, а я чувствовал себя так, как будто провёл месяц дома отдыхая и расслабляясь. Встав с пола я размотал перевязки и поразился, все места ран были затянуты молодой, тонкой розовой кожей. Объяснить, что за жидкость была в этом уродце я не мог, но ведь именно она позволяла ему существовать много веков, держа в активном состоянии мозг.
  Оглядев пещеру я заметил, что с моим зрением также произошли изменении, я стал видеть дальше и ещё чётче, теперь мне не нужно было напрягаться, чтобы рассмотреть объекты находящиеся от меня за стенами. Даже их я сейчас прекрасно видел.
  - 'Интересно сколько теперь я могу удерживать существ под контролем?', - заинтересовался я. Экспериментировать было не на ком, поэтому я решил пройтись по цеху. Моё внимание сразу привлекли стеллажи с готовыми слитками мифрила, подойдя ближе я взял один из них в руку и поразился насколько он лёгок. - Думаю гномы не будут возражать против небольшой премии за труды, - сказал я сам себе, делая небольшой свёрток из двенадцати брусков мифрила и закидывая узел за спину.
  Назад я шёл кратчайшим путём, поэтому мне понадобилось всего пару дней чтобы добраться до коридора, ведущего к арке входа на семьдесят восьмой уровень. Ещё не ступив в коридор я заметил четверых гномов сидящих невдалеке от входа.
  - 'Надо дать им знак, а то могут и пристрелить ненароком', - решил я и стал идти нарочно шумно, пиная попадающиеся обломки или осыпи со стен, за которыми никто не ухаживал и не укреплял вот уже несколько веков. - 'Услышали наконец, не прошло и года', - улыбнулся я увидев, как гномы насторожились и обнажив оружие, приготовились к сражению.
  Подходя ближе я крикнул:
  - Свои идут.
  Один из гномов радостно проворчал, опуская оружие:
  - Свои наверху сидят и пиво давно пьют, только чужие по заброшенным штрекам шастают.
   Я вышел на свет их костра и улыбнулся. Увидев меня, гномы также заулыбались и выжидающе посмотрели, на лице каждого можно было без труда прочесть вопрос: - 'Получилось?!'.
  Настроение у меня было отличное и я решил немного их помучить неизвестностью.
  - А что вы тут делаете, а? - спросил я, словно не замечая их разом сморщившихся лиц.
  - Мы ведь договорились с Тарином, что он будет ждать меня через две недели, - продолжил я, не дождавшись ответа.
  - Этого варинг арга маргаза, - наконец выплюнул из себя слова один из гномов. - Прибить мало. Как вернулся так начал над всеми командовать, приказал нашему десятнику выставить стражу рядом с аркой на всякий случай. Вот так мы и попали сюда.
  Все гномы удручённо закивали, подтверждая его слова.
   - Сидим тут как маргазы, ни пожрать нормально, ни пиво попить, - дополнил список постигших их несчастий другой гном.
  Я сглотнул, при слове еда у меня началось обильное слюноотделение.
  - Мне срочно нужна еда, - сказал я гномом, принюхиваясь к запахам, исходящим от булькающего на костре котелка.
  Гномы заулыбались ещё шире и тот, что молчал до этого сказал:
  - Меняемся. Ты наконец прекратишь испытывать наше терпение, а мы даём тебе жратву.
  Я засмеялся во весь голос, а затем повернувшись спиной, показал висящий на спине свёрток с выглядывающими оттуда брусками мифрила. Лучше бы я этого не делал, поскольку увидев мифрил, гномы как будто сошли с ума. Они стали обнимать друг друга, затем стали меня, сдавливая своими медвежьими объятиями. Их лица засветились счастьем.
  - Как же я соскучился по мифрилу, - сказал один из них, немного успокоившись.
  - Наконец-то сможем работать, а не нести эту опостылевшую службу в караулах, - продолжил второй.
  Третий гном серьёзно посмотрел на меня и поклонившись сказал:
  - Ты даже не представляешь, что совершил для нашего Клана вампир. Это трудно измерить даже тем вознаграждением, что тебе пообещали наши старейшины. Я прошу тебя остаться у нас на неделю, я хочу сделать тебе небольшой подарок.
  Два других гнома похлопали меня по плечам и серьёзно сказали:
  - Слушай вампир, что говорит мастер Борин. Лучшего мастера работы с мифрилом не сыскать на этом континенте. Если он обещал сделать подарок, то сделает такой, что не стыдно будет подарить и королеве.
  Я сразу посерьезнел и поклонился гному:
   - Мастер Борин, я приму от вас подарок для своей королевы.
  Поев и немного рассказав гномам о своих приключениях в пещерах, мы двинулись в обратный путь, наверх. Не знаю как остальные гномы узнали об моём успехе и возвращении, но когда мы поднялись на пятидесятый уровень, нас уже ждали все старейшины и множество других гномов. Тарин увидев меня, бросился и обнял. Все остальные гномы смотрели на меня как будто я Тюрин, сошедший с небес и решивший показать пару уроков кузнечного мастерства. И только сейчас я по-настоящему прочувствовал, что действительно не просто вернул гномам месторождение мифрила, а вернул им их любимое дело.
  Обещанная мной неделя мастеру Борину пролетела мигом, в обществе полностью преобразившихся гномов - это было не трудно. Все гномы, сияли от счастья и все как один приступили к работе по очистке от слизней всех нижних ярусов. Очень скоро Совету Старейшин клана мне пришлось дать полный отчёт о своих приключениях в шахтах, а также сказать им кто был причиной их неприятностей. Их очень неприятно поразили мои догадки о причастности эльфов к появлению слизней в подземельях, а также тот факт, что кто-то из своих пронёс в цех тот злополучный ящик.
  Внимательно выслушав меня, старейшины задали множество уточняющих вопросов, но так как в основном это были мои догадки, я не смог им ничем помочь. Я сразу заявил, что хотел бы сразу, как только восстановлюсь, продолжить свой путь. Пара недель, а также моё выздоровление прошли как один миг, вскоре была назначена дата моего отъезда.
  День моего отбытия они решили отпраздновать большим пиром, и не смог отказать гномам, хоть не любил большие скопления народа. В начале пира Тарин преподнёс мне договор с их Кланом, где они подтверждали постройку замка за свой счёт. Дальше пошли тосты в мою честь и только в середине пиршества мне удалось незаметно уйти. Следовало хорошо выспаться, ведь завтра я возвращался в Эрон. Я уже решил, что домой возвращаться не буду, а поплыву сразу на Эрдан.
  Утром, проснувшись и умывшись, я стал собираться в дорогу. Слитки мифрила я замотал в тряпку и уложил на дно сумки. По их совету я спрятал мифрил подальше от любопытных глаз, так как Тарин назвал мне примерную цену того металла, что я нёс с собой. После его слов я сам попросил сумку и тряпку, чтобы спрятать это сокровище от чужих глаз.
  Выйдя из своей комнаты, я наткнулся на Тарина, рядом с которым стоял сияющий мастер Борин. Я сразу вспомнил, что не видел мастера на пире.
  - Каин, - обратился ко мне он. - Я надеюсь, ты не забыл о моём обещании?
  - Как можно мастер, - я слегка склонил голову в знак уважения.
  Борин кивнул кому-то назад и сзади выбежал гном, принёсший поднос, накрытый плотной тканью. По-прежнему сияющий Борин принял поднос и подошёл ко мне. Взяв ткань в руку, он откинул её в сторону. У меня, да и у всех ближайших гномов отпали от удивления челюсти. На подносе стоял настоящий шедевр ювелирного искусства. Это была небольшая диадема, выполненная из мифриловой филиграни, в изгибы которой были вставлены бриллианты. Даже от света факелов диадема искрилась и сверкала.
  - 'Да, - подумал я любуясь на диадему. - Мастер действительно не соврал, подарок достойный Ал'лилель'.
  Я глубоко поклонился мастеру и сказал, впечатлённый его работой:
  - Мастер Борин, вы всегда будете почётным гостем в моём замке.
  Он серьёзно кивнул в ответ. Вручив мне шкатулку из мифрила для хранения диадемы, мастер попрощался и ушёл в свою мастерскую. Как мне потом сказал Тарин, делать подарок Владыке гномов в знак того, что Клан Мифриловых Молотов вновь контролирует месторождение.
  Быстро распрощавшись со старейшинами, мы с Тарином отбыли назад в город. Путь до него был невыносимо скучен, поскольку все свои приключения в пещерах я пересказал Тарину по нескольку раз ещё в пещерах и практически всю дорогу мы проехали молча. В городе я оставил на хранение Тарину диадему и одиннадцать слитков мифрила, так как не хотел таскать с собой такие сокровища.
  Тепло распрощавшись с гномом я погрузился на корабль, который отходил на Эрдан в направлении города Киоро. С купцами я договорился ещё до ухода к гномам, что они возьмут меня на борт, поскольку они тогда только собирали караван. Деньги решили всё, за мешочек с золотом мне дали лучшее место.
  
  
  Глава 3 Эрдан
  
  Морское путешествие прошло в полном ничего ни делании и скуке. Мне негде было даже упражняться, так как не хотел показывать остальным степень своей подготовки. Лёжа в своей каюте я вспомнил, как Тарин уговорил меня не покупать кристалл-накопитель в Эроне, а купить его в Киоро, так как за те же деньги я мог приобрести значительно более мощный амулет. Дело в том, объяснил он мне свои слова, что эльфы контролировали практически весь Эрдан. Цены на еду, одежду, украшения были там гораздо ниже чем, на нашем континенте, но вместе с этим все редкие вещи были запрещены к вывозу.
  Множество серьёзных артефактов оседали в магазинах Эрона, поскольку перед отплытием каждый путешественник проходил обязательный досмотр на предмет вывозимых ценностей и те у кого они находились, были вынуждены продавать их по бросовым ценам в ближайшие магазины. Поддавшись на уговоры Тарина, я не стал покупать кристаллы, дожидаясь прибытия в Эрон.
  По прибытию я собирался тихо скрыться в городе и стараясь не привлекать к себе особого внимания выведать нужную мне информацию, как мне было известно, город Эрон контролировал сильнейший эльфийский род Утренней Росы и связываться с ними не советовал ни один купец.
  Путешествие продлилось два месяца, прежде чем мы услышали долгожданное:
  - Земля на горизонте!
  Если бы я знал, что произойдёт дальше, я бы спрыгнул с корабля не доплывая до города и вплавь доплыл бы до какой-нибудь тихой бухты. Но не зная, что меня ждёт, я спокойно стоял рядом с купцами, жмурясь на яркое солнце и разглядывая шпили высоких башен в центре огромного города.
  
  Корабль причалил к пирсу ближе к вечеру, дождавшись своей очереди на стоянку. Кораблей было очень много и были такие необычные конструкции корпусов, что приходилось спрашивать купцов, откуда приплыло это судно. Они же пояснили мне, что город был основным открытым портовым городом на Эрдане и в него стекалось большинство купцов со всей Эратии. Встав в очередь к таможенному досмотру, я стал ждать. Время досмотра тянулось невыносимо долго, стражники-эльфы были надменны и грубы, вообще не считаясь ни с кем из пассажиров.
  Их наглость начинала откровенно раздражать меня, но я сдерживался, поскольку меня они пока не трогали. Я только постоянно ловил их презрительные взгляды, бросаемые изредка на меня. Мою внешность трудно было скрыть, а я знал по рассказам купцов, как тут относятся к вампирам.
  Особенно раздражал меня вон тот хлыщ с серьгой в правом уже, который был тут главным. Прохаживаясь мимо путешественников, он кривил свои тонкие губы и сплевывая, отпускал комментарии о каждом, кто хоть как-то отличался от остальных. Сопровождавшие его юные эльфы весело смеялись и поддакивали ему. Все терпеливо сносили унижения, даже когда эльф забрал у одного из путешественников приглянувшиеся ему украшение.
  Я старался быть незаметным, но из-за высокого роста и торчащей за спиной рукояти меча, мне это не удалось. Когда он проходил мимо его взгляд остановился сначала на рукояти меча, а потом его глаза встретились с моими.
   - О, ещё один кровосос! - закричал он. - Слышь ты, червь, подойди к благородному!
  Я сделал вид, что не расслышал, хотя кровь во мне начала закипать. Путешественники испугавшись, стали раздвигаться, оставляя меня на пустом пространстве.
  - Слышишь ты, упырь! Глухой что ли?! - выкрикнул хлыщ, показывая своим товарищам на меня, а те подхватив шутку стали острить, делая предположения из-за чего я мог лишиться слуха.
  Даже за половину оскорблений, я был готов убить их всех, но напоминая себе, что я здесь чужак, терпел. Вдруг рядом раздался спокойный и уверенный голос:
  - Эн'зиль, если отец назначил тебя командиром портовой стражи, это не даёт тебе права оскорблять путешественников с других стран. Разве ты не знаешь, что в других странах старшие вампиры по силе равны и даже превосходят наших благородных?
  Я оглянулся в сторону говорившего, им оказался высокий, сильный эльф со множеством шрамов на лице и руках. По излучаемой им уверенности, сразу было видно, что это опасный и опытный противник. Недооценивать такого было бы большой и скорее всего последней ошибкой в жизни.
  В ответ на тираду воина, хлыщ только пренебрежительно скривился:
  - И это мне говоришь ты? Грозный Эль'тель? Вспомни сколько этих кровососов на твоём счету.
  Затем эльф словно взбесился, брызгая слюной и тыкая в воина пальцем:
  - А вообще, кто тебе давал право лезть ко мне со своими советами?! Ты вообще кто? Насколько я помню, ты подчиняешься мне! Иди и займись своими делами! Или тебе заняться нечем?
  Даже отсюда стало слышно, как воин заскрипел зубами, но смолчав, развернулся и ушёл дальше в порт. Видимо разозлённый тем, что воин делал ему замечания на виду у всех, хлыщ обрушился на меня:
   - А ты что улыбаешься червь? Раз не глухой, подойди сюда!
  При этом он кивнул четырём стражникам, стоящим рядом с ним. Они подошли ко мне и повелительно указали копьями. Выхода не было и я так же, как и эльфийский воин до этого, скрипнул зубами, направившись к папенькиному сынку его компании.
  - Покажи мне свою железку упырь, - приказал мне он, показывая рукой на меч. - Мне всегда было интересно, чем воюют червяки.
  Услышав его слова, компания залилась смехом. Я отстегнул спинные ножны и поставил меч перед собой, посматривая на направленные на меня острия копий.
  - Вытаскивай! - приказал эльф. Я посмотрел на стоящих рядом стражей, которые поймав мой бешеный взгляд, сразу приблизили ко мне наконечники. Я потянул меч, доставая часть голубоватой стали из ножен. Как показался кусочек поверхности меча, кругом раздался слитный вздох восхищения. Не только эльфы, но и все, кто разбирался в мечах, не могли сдержать крики восхищения, такой редкости многие не видели никогда.
  Хлыщ и компания сначала замерли, а потом его глаза стали приобретать огоньки алчности.
  - Я конфискую этот меч! - заявил он во всеуслышание. - А вора вампира приказываю бросить в темницу, там и поговорим с ним, где он мог достать меч из небесного металла. Наверняка украл у благородного эльфа.
  Его слова были последней каплей удерживающей меня от взрыва. Поняв, что тихо уйти теперь не получиться, я выпустил всю злость, что сдерживал в себе. Миг и во все стороны полетели Облака и Мыши, накрывая всех, кто оказывался рядом, стоны и вопли сразу же перекрыли ругательства и выкрики стражи.
  Я стоял посреди поднявшейся паники и просто колдовал, произнося заклинания одно за другим. Стоявших рядом со мной стражников я захватил, как захватил ещё двадцать человек и эльфов, ведь мои способности после съедения мозга существа из гномьих пещер, стали значительно выше прежних. Все они защищали меня от нападающих стражников, которых становилось с каждой секундой всё меньше и меньше.
  
  Когда злость ушла и я перестал колдовать, вся территория пирса была завалена трупами, а я всё получал энергию и кровь. Я осмотрелся, мою ярость не пережил никто: ни эльфы, ни путешественники, ни мирные жители из окружающих пирсы домов. Кроме охранявших меня десяти стражей вокруг живых не было никого, я хорошо запомнил только плеск волн, которые стало слышно в наставшей кругом тишине. Кинув в стоявших стражей Облако, я поспешил скрыться в сторону едва видимых от сюда гор, то что погоня будет, можно было не сомневаться.
  
  
  
  - Эль'тель приведи своего вампира, - услышал Эль'тель голос наместника города и бывшего отцом проклятого Эн'зиля. Эль'тель сразу, как только увидел вампира и исходившую от него смертельную ауру, наплевал на субординацию и попытался остановить юного недомерка. Он бы не в такой резкой форме попытался его остановить, если бы не непонятный чёрный плащ сзади вампира, как будто бы состоящий из чёрного воздуха. Всё непонятное, что связано с вампирами он усвоил ещё во времена воин с ними, и принял для себя одно неукоснительно правило, которое всегда спасало жизни ему и его воинам: если вампир непонятен, прежде чем на него нападать, нужно провести разведку. Данное правило работало всегда, когда Эль'тель сталкивался с вампирами, достаточно было одного воспоминания от первой встречи его отряда со старшим вампиром рода Летучей Мыши. Тот бой он запомнил, именно после него появилось это 'золотое' правило, а тогда из всего отряда уцелел только он, вампир же не получив ни одной царапины ушёл, решив, что убил всех.
  Эль'тель сегодня, когда смотрел на вампира, испытал почти забытое чувство смертельной угрозы, именно поэтому он попробовал избежать того, что устроил этот недомерок со своими прихлебателями. Правило сработало и в этот раз. Когда он услышал крики и бегом вернулся в пирсы, то ужаснулся, всё вокруг было завалено трупами. Их было так много, что сначала Эль'тель не поверил в происходящее, а подумал, что все уснули. Только став обходить территорию пирса и заглядывать в ближайшие дома, он с ужасом убедился - все были мертвы, умерев от полной потери крови. Глядя на своих солдат, пошатывающихся от того, что лишились недавнего обеда, он видел в них ужас и страх.
  - 'Кого же мы впустили к себе в город?', - раз за разом задавал он себе вопрос и не находил на него ответа. К счастью, он нашёл полуживого вампира, свидетеля случившегося и спасшегося только по единственной причине, этот вампир сразу распознал того, кто стоял перед эльфами и бросился бежать без оглядки. Он чуть-чуть не успел выскочить из зоны поражения магии, и теперь сидел, растирая левый бок, попавший под её влияние. Эль'тель не стал его допрашивать, а сразу повёл к наместнику города, случившиеся было таким экстраординарным происшествием, подобному которого не случалось с тех пор, как эльфы захватили власть практически над всем континентом. Он не представлял, как можно доложить о бойне наместнику и решил, что только вампир может прояснить, кого принесло в их город.
  Вампир стоял на коленях перед наместником и дрожал от страха, воин с холодком по спине понял, что страх этот был вызван не ими, а тем незнакомым вампиром, чей взгляд чёрных глаз он успел поймать, прежде чем уйти с пирса.
  
  Наместник же неправильно истолковал страх вампира, поэтому сразу начал грубо его спрашивать, но тот не мог произнести ни слова. Сердце Эль'телья защемило от нехорошего предчувствия.
  - Повелитель позвольте мне, - попросил он у разошедшегося не на шутку наместника, потерявшего сегодня единственного сына, гарнизон береговой стражи и в придачу к этому несколько тысяч мирных граждан. Тот, ударив вампира ногой, сел на своё место.
  Эль'тель сходил за водой и протянул его вампиру. Тот жадно стал глотать воду и напившись, благодарно кивнул головой.
  - Как тебя зовут? - начал Эль'тель, когда увидел, что вампир немного успокоился.
  - Алин из Рода Быстрых Теней, - ответил тот спокойнее, хотя тело его ещё нервно подрагивало.
  - Алин скажи, ты ведь не нас боишься сейчас, а того вампира? - задал наконец Эль'тель мучавший его вопрос и когда увидел согласный кивок вампира, посмотрел на повелителя, тот также нахмурился.
  - Ты знаешь, кто это? - продолжил вони, стараясь быть спокойным, но сердце в груди начало бешено колотиться. Наместник, поняв, что хотел показать ему страж, стал внимательно вслушиваться разговор. Вампир сглотнул и уже спокойней ответил:
  - Я не знаю, как его зовут и из какого он Рода, но это не имеет никакого значения! Он Рыцарь Смерти!
  Услышав название старого титула из древних сказок вампиров, наместник и Эль'тель недоумённо посмотрели друг на друга. Вампир видя их недоумение, быстро заговорил:
  - Вы не понимаете, Рыцарь Смерти - это не титул. Им может стать только сильнейший вампир, убивший множество живых существ. Поверьте мне, слово 'множество' в понятиях древних вампиров, было не определено, это могло быть и несколько сотен, и несколько тысяч, а могло быть и сотни тысяч, всё зависело от того, к кому применялось данное слово. Так вот, тот вампир, который сошёл на берег - это настоящий Рыцарь Смерти с полностью сформированным плащом, а это значит, что он убил достаточно существ, и уже сейчас он может превращать любую область в Мёртвые Земли.
  Услышав уже знакомое название эльфы побледнели от ужаса. Огромные пятна Мёртвой Земли на местах древних городов, были мертвы до сих пор. На этих местах ничего не росло, на них боялись заходить животные и птицы. Эти места считались проклятыми Богами и только сейчас эльфы вспомнили, кто на самом деле являлся причиной их возникновения.
  - Ты хочешь сказать, что вампир который устроил бойню в моём городе, мог оставить от него только кусок Мёртвой Земли? - решил уточнить наместник, мрачнея с каждой секундой.
  Вампир часто закивал головой:
  - Так говорят наши легенды.
  Наместник задумался, жестом показав вывести вампира. Когда его вывели, наместник и Эль'тель переглянулись, и воин поймал себя на мысли, что видит в глазах наместника тот же страх, что испытывает сам. В общем-то было от чего, оживали древние вампирские легенды, грозившие нешуточными последствиями не только для них двоих, под угрозой стояло равновесие, которое эльфы установили на континенте.
  Наместник отвёт взгляд от Эль'теля и произнёс:
  - Нужно срочно собрать Совет. Оповести всех благородных нашего рода и организуй погоню за вампиром. Атаковать пусть не атакуют, но выследить куда пошёл, нужно. Выполняй, - закончил он, садясь в своё кресло.
  Воин с тяжёлым сердцем вышел из кабинета. - 'Мерзкая тварь, сынок наместника, - он был зол, как никогда, - зачем ему понадобился меч вампира?!'. Если тот столько времени сносил оскорбления и не нападал, то можно было обойтись без этой бойни. Нужно было не злить вампира, явно прибывшего сюда по каким-то своим делам и не ищущего конфликта с властями. Теперь же ситуация вышла из-под контроля и Эль'тель со страхом ждал продолжения похождений вампира, а в том, что они будут, он ни капли сомневался.
  
  
  Я шёл к горам, попутно проклиная эльфа, из-за него все мои планы были нарушены. Я ни собрал информации, ни купил накопитель, а теперь ещё на плечах повисла погоня. В начале они держались в нескольких часах пути от меня, стараясь не выдать себя, но после нескольких моих засад, они стали ехать в зоне видимости, видимо не став рисковать своими бойцами. Они меня раздражали, но на равнинах я ничего не мог с ними поделать, они видели теперь каждый мой шаг, теперь они ехали на границе действия моих заклинаний и всегда отступали, если я поворачивался к ним. Поэтому я быстрее зашагал к горам, там можно было не только скрыться, но и устроить хорошую засаду.
  Когда наконец появились невысокие каменные холмы, я обрадовался. Эльфы не стали видеть, куда я пойду и вынуждены были подъехать ближе. Я заметил, как их отряд пришпорил коней и сократил дистанцию между нами. Через некоторое время я увидел хорошее место для засады, дорога проходила вдоль высокого холма, а с другой стороны которого был небольшой овраг - лучшего места для засады трудно было придумать. Поставив обширное Облако на дороге, я зашёл за холм, заметив, что эльфы пришпорили лошадей, чтобы не потерять меня из вида.
  К сожалению, отряд был из опытных воинов и в Облако попали только пять эльфов, ехавших первыми, остальные ехали слишком широко, чтобы попасть под действие заклинания. Я же, как только первые всадники пали, бросился к их отряду, стараясь приблизится на расстояние полёта Мышей. Быстро сориентировавшиеся эльфы, сразу разорвали дистанцию, уезжая назад. Догонять их было бесполезно, поэтому пришлось продолжить путь. Оставшиеся в живых, последовали за мной, но теперь они были настороже, а также ехали на большом расстоянии друг от друга - такие уроки они быстро воспринимали.
  На третий день пути, когда я наконец пошёл по горным тропам, эльфы от меня отстали, следить за мной не представлялось возможным, а вероятность засад была очень велика, вскоре я вздохнул свободно, когда эльфы пропали из зоны моего взгляда. Ещё пару дней мне понадобилось, чтобы перейти через перевал, было холодно и лёгкая одежда в которую я был одет, не спасала меня от холодного ветра и снега. Сколько раз я посылал всяческие проклятья на голову того эльфа, из-за которого я был вынужден терпеть все эти невзгоды.
  Ту радость с которой я встретил первые невзрачные кустики зелёной травы, не с чем было сравнить, я радовался, что смогу наконец отдохнуть и согреться. Жаря мясо пойманного оленя, над углями, я заметил, что ко мне приближаются три вампирские ауры. Продолжая поджаривать мясо я достал и разложил свои последние припасы: немного зелени и кусок засохшей овсяной лепёшки. Вампиры встали неподалёку и, стали о чём-то совещаться.
  Поскольку мясо почти зажарилось и мне хотелось спокойно поесть, я прервал их затянувшееся совещание сам, кинув жгут энергии я захватил сознание одного из них и приказал остальным подойти к костру. Лица вампиров сильно вытянулись, но они бегом бросились ко мне. Подбежав, все испуганно замерли.
  - Присаживайтесь, в ногах правды нет, - я махнул рукой, показывая свободное место возле костра.
  - Если хотите есть, присоединяйтесь, - продолжил я, откладывая мясо со своего листа, на другие, которые я нарвал с невысоких кустарников рядом. Вампиры переглянулись и скромно присев, честно разделили между собой мясо. Я стал их рассматривать, с виду обычные подростки-вампиры, таким был и я не так давно, они даже не прошли посвящение. Подростки ели молча, при этом не переставая коситься на меня, видимо первый испуг у них прошёл и теперь они мучились любопытством, но заговорить первыми не смели.
  - Каин, род Носферату, - решил я начать разговор, прерывая затянувшееся молчание.
  - Раин, род Быстрых Теней. Амир, род Быстрых Теней. Радир, род Быстрых Теней, - по-очереди представились они.
  Теперь по этикету, они должны были попросить у меня разрешения продолжить разговор. Мальчишки оказались хорошо обучены и я дал разрешение. Можно было конечно просто просмотреть их сознания, но особого смысла я не видел настраивать их против себя.
  - Уважаемый, - начал тот, что представился Раином.
  - Пока вы сидите у моего костра, называйте меня Каин, - перебил я его, но в тоже время, переводя разговор в дружескую область.
  - Каин, мы спорили с ребятами, скажи нам кто прав, - продолжил уже смелее Раин.
  - Вон Радир говорит, что ты Рыцарь Смерти, а мы с Амиром ему доказываем, что Рыцари Смерти бывают только в легендах, - подросток выжидающе посмотрел на меня.
  - Я, Рыцарь Смерти, - подтвердил я, подмигивая при этом Радиру.
  Воцарилось молчание.
  - Но... но этого не может быть, - робко сказал самый тихий из их компании.
  - Это почему же? - заинтересовался я.
  - Рыцари Смерти существуют только в легендах и дедушка рассказывал, что последний их них был убит эльфами много столетий назад, он сам был тогда ещё ребёнком, - продолжил Амир.
  Его слова меня очень заинтересовали, его дедушка по-видимому многое знает о Рыцарях Смерти.
  - А сколько лет твоему дедушке? - поинтересовался я.
  - Он Повелитель нашего рода, - гордо произнёс молодой вампир, расправив даже грудь от важности. - Ему сейчас больше четырёхсот лет.
  Я внимательно посмотрел на мальчика, похоже тот не врал.
  - Давайте сделаем так, мы сейчас пойдём к вам в замок и спросим у твоего дедушки, правду ли я говорю или нет, - предложил я.
  - У нас нет замка, - тихо ответили мальчишки, практически в один голос.
  - А где же вы тогда живёте? - удивился я.
  - В нашем посёлке, тут недалеко, - сказал Раин показывая рукой направление.
  - Странно, - я пожал плечами. - Повелители рода обычно живут в замках.
  - У нас был замок, - ответил снова тихо Амир. - Но его разрушили эльфы, выгнав на оттуда, теперь мы живём здесь. После его слов мальчишки загрустили.
  Затушив костёр и закопав остатки обеда, мы направились в сторону селения вампиров.
  
  Я посмотрел на поселок, стоявший возле излучины небольшой реки.
  - 'Да-а-а, - мысленно протянул я. - До чего здесь дожили вампиры: замка нет, ограды нет, часовых нет, как они вообще защищаются, если на них нападут?'.
  Когда мы подошли ближе, нас заметили, и навстречу выдвинулись трое взрослых. Глядя на одного, по виду самого старого, я прикинул его возраст - действительно, не меньше четырёхсот. Когда мы сблизились, старший вампир пристально на меня посмотрел, а затем опустился на одно колено. Я от неожиданности отступил на шаг назад, обычно так обычно приветствовали на церемониях вампиры своего Повелителя, в быту же достаточно было просто наклона головы. Остальные вампиры также замерли в нерешительности, они были также как и я, ошарашены поступком своего Повелителя.
  - Повелитель рода Быстрых теней приветствует достойнейшего, - произнёс склонённый передо мной вампир.
  Я ошарашено сглотнул комок в горле и чтобы сгладить ситуацию произнёс:
   - Каин, из рода Носферату приветствует Повелителя рода Быстрых Теней. Извините уважаемый, но я не помню, чтобы Повелитель рода приветствовал так обычного вампира.
  Вампир поднялся с колена и поклонился мне:
  - Так обязаны приветствовать все того, кто приблизился всего лишь на один шаг к Госпоже.
  - 'Этот странный вампир меня ещё больше запутал, - я не понял из его речи ни слова. - Какая Госпожа? О чём он вообще?'. Я понял только, что нужно идти в деревню и узнать всё, что знает этот вампир.
  - Уважаемый, - обратился я к нему. - Может, продолжим разговор у вас в доме? Вы своими ответами вызываете у меня ещё больше вопросов.
  Вампир кивнул и гордо выпрямился, его глаза сверкнули:
  - Как будет угодно достойнейшему.
  
  Я пошёл вслед за ним, а за нами потянулись ошарашенные и безмолвные вампиры. Мальчишки наверняка не понимали, почему их Повелитель встал на колено перед чужаком, с которыми они недавно запросто ели. Когда мы зашли в посёлок, кругом стояла абсолютная тишина. Взрослые закрывали рты детям, не давая им болтать, сами же они испуганно смотрели нам в след.
  В дом Повелителя зашли только мы с ним вдвоём, остальным он приказал заняться делами, все безропотно разошлись, хотя по их горящим взорам было видно, что они дорого бы отдали, чтобы быть с нами. Повелитель отдал кому-то в доме распоряжения и проводил меня в комнату, где стоял большой круглый стол. Не успел я оглядеться, как в комнату вбежала девчонка и принесла на большом подносе еду. Кинув на меня любопытный взгляд, она быстро всё расставила и ушла, закрыв за собой дверь.
  - Может, объясните уважаемый своё поведение, если честно я до сих пор в недоумении, - начал я разговор, не притронувшись к еде, меня интересовал только этот вампир.
  - Как давно вы стали Рыцарем Смерти? - задал мне он встречный вопрос.
  - Несколько лет назад, - ответил я.
  - Как же давно я перестал надеяться, что встречу такого как вы, - снова непонятно ответил он.
  - Называйте меня Каин, - решил ускорить разговор я. - Так будет быстрее.
  Вампир кивнул, соглашаясь и сразу спросил:
  - Думаю тебя интересует всё, что касается Рыцарей Смерти?
  - И даже больше.
  - Это длинная история, думаю тебе стоит услышать её с начала, - вампир поёрзал на стуле, усаживаясь удобнее. Я понял, что рассказ будет долгим.
  - Повелитель, я весь во внимании, - я последовал его примеру.
  - Хорошо, тогда я начну, - ответил он, прикрывая глаза, словно погружаясь в воспоминания.
  
  
  - Риэн! - раздался голос матери. Я отбил выпад брата мечом и поклонившись ему, закончил тренировочный бой. Голос у мамы был взволнованный и следовало поторопиться. Подбежав к ней я спросил:
  - Что случилось мам?
  - Быстро беги домой, отец хочет тебя видеть! - ещё больше взволнованным голосом сказала она.
  Я удивился, обычно мама была самым невозмутимым вампиром из всех, что я знал. Кивнув ей, я побежал от пролеска, где мы каждое утро тренировались с братом в наш замок. Подбежав к дому я замер от удивления, не в силах пошевелиться - во дворе замка стояло огромное чудовище, одним своим видом оно отпугивало любого, кто собирался проходить рядом. На безопасном расстоянии от него толпились и маленькие, и взрослые.
  Я оглядел странного монстра, так как никакое другое слово не подходило под его описание. Больше всего он походил на дракона, изображения которых висели у нас в холле. - 'Точнее, не самого дракона, - уточнил я сам себе, - а на скелет дракона, так как чудище состояло только из одних костей'. Приглядевшись я заметил, что и кости тоже были странными: чёрные, невероятно шипастые со странными белыми вкраплениями, тускло мерцающими на солнце. Огромные костяные крылья были сложены по бокам его длинного тела. Четыре костяные лапы, заканчивающиеся на концах большими когтями, а также красные, горящие странным огнём глаза, давали огромную пищу для размышлений, откуда мог появиться это чудовище.
  Подойдя ближе я заметил, что сам монстр стоял почти неподвижно, лишь изредка он недовольно рыкал и поворачивал свой огромный шипастый череп к окружающей его толпе. - 'Видно ему не нравится ощущать на себе слишком много чужих взглядов', - подумал я, обходя это чудище по широкой дуге.
  Проходя мимо его бока, я удивлённо раскрыл глаза, посередине тела переплетение костей было выполнено в виде большого кресла. Я протёр глаза - нет, зрение мне не изменило, посередине тела дракона действительно находилось кресло. Оно было сделано из костей, но абсолютно гладких и без шипов.
  - 'Место для всадника, - понял я. - Что же за всадник у этого монстра?'
  Размышлять больше не было времени, ведь меня ждал отец и я быстро побежал в его кабинет, оглядываясь на костяного дракона.
  
  Мой отец, третий Повелитель рода Быстрых Теней был невероятно могуществен, а то уважение, которым он пользовался у остальных Родов, всегда позволяло мне смотреть на своих сверстников свысока. Все знали, что Повелитель постоянный победитель турнира мечников, проводимого раз в десятилетие всеми родами. Еще никто за эти годы, не мог составить ему конкуренцию. Я очень сильно гордился отцом и делал всё, чтобы быть на него похожим. Даже мама смеясь, говорила, что я перегибаю палку, стараясь копировать его походку и манеру разговора, но меня это не останавливало - я хотел стать таким как он. Взволнованный, я постучал в дверь, и не дождавшись ответа, вошёл.
  Картина, которую я увидел, меня настолько поразила, что кровь прилила к лицу, а уши буквально стали гореть - на высоком кресле сидел странный незнакомец, а перед ним на одном колене стоял мой отец.
  - 'Отец на колене перед неизвестно кем!?', - мелькнула у меня первая мысль.
  - 'Незнакомец заколдовал его!', - решил я прыгая на незнакомца и вытаскивая в броске свой короткий меч.
  - Риэн! - раздался голос отца, когда я замахнулся для удара. И почти сразу же я перестал чувствовать свои руки, ноги и тело, я стал полностью неподвижен.
  Я посмотрел на незнакомца и мои глаза встретились словно с двумя горящими углями, каким-то чудом попавшие в глазницы чужака. Незнакомец молча смотрел на меня, а ещё через секунду я почувствовал, как мои кости начинают ломаться одна за другой, в комнате раздался противный хруст. Боль пронзила меня, но я не мог закричать, язык тоже мне не повиновался.
  - Достойнейший, я отвечу за своего сына, только не трогайте его, - раздался просящий голос отца.
  Незнакомец повернулся к нему и сила, сковывающая меня внезапно исчезла, крича от боли я упал на ковёр.
  - Ты сам это сказал! - раздался приглушённый и невероятно спокойный голос незнакомца, - Поверь, я возьму твоё слово.
  Незнакомец повернулся ко мне:
  - Если ты хочешь прожить долгую жизнь, никогда не нападай, не зная силы противника. Сломанные кости это самое малое, что может с тобой случиться. А теперь замолчи и слушай меня, иначе твой отец ответит за твой поступок.
  Я прикусил язык и не смотря на терзавшую меня боль, замолчал..
  - Завтра ты проводишь меня на древнее драконье кладбище, то, что нашёл в горах, - продолжил он.
  Несмотря на боль я удивился: - 'Откуда он знает об этом?'. Ведь я говорил об этом только отцу и его другу, всего полгода назад.
  - Но достойнейший, у него сломаны кости, - попытался вставить отец, пару слов.
  Рыцарь Смерти перевёл свои горящие словно в огне глаза на него и отец замолчал. Зато я почувствовал, как сломанные кости внезапно пришли в движение и меня захлестнула новая боль, заставив меня потерять сознание. Пришёл я в себя от того, что кто-то гладил меня по голове. Открыв глаза я увидел заплаканную маму, сидящую рядом со мной, а чуть левее от неё сидел отец, который увидев, что я пришёл в себя, обрадовано вздохнул.
  Пошевелившись, я ощутил, что у меня больше ничего не болело, только тело странно чесалось изнутри.
  - Лежи Риэн, - сказала мама, предотвращая мою попытку подняться.
  - Что произошло пап? - недоумевающее спросил я.
  - Он срастил тебе все сломанные кости, - хмуро ответил отец. - Даже не спрашивай меня как, магия Рыцарей Смерти подвластна только им.
  - Да кто они вообще такие?! Почему ты встал перед ним на колено!! - закричал я на него.
  - Риэн перестань, как ты разговариваешь с отцом! - строго сказала мама, кладя мне на лоб свою прохладную ладонь.
  - Именно так обязаны приветствовать все вампиры того, кто приблизился всего на один шаг к нашей Госпоже, - тихо ответил отец.
  - Не понимаю тебя, - я постарался успокоить бушующую у меня внутри бурю, я не мог понять почему отец так унижался перед незнакомцем.
  - Понимаешь Риэн, все вампиры наполовину мертвы, нас нельзя назвать ни живыми, ни мёртвыми. Мы существуем посередине Жизни и Смерти. Когда-то давно Жизнь и Смерть - эти две могущественные богини, поделили между собой всё на Эратии. Так как Жизнь была более могущественной, то она забрала себе многое, оставив Смерти лишь нежить, различных тварей и злость от того, что она была обделена при разделе.
  Поэтому когда они стали делить людей, то Смерть вцепилась в последнего человека и не захотела отдавать его Жизни, они поборолись за него, а потом, разозлённые упорством друг друга, одновременно бросили его на землю. Именно так, появились мы - вампиры. Мы живём почти также как люди, испытываем чувства как люди, но все же в нас есть и мёртвая часть, поэтому мы существуем и как нежить. Нам нужна кровь, для поддержки нашей неживой части и только благодаря ней мы имеем все свои преимущества перед остальными людьми, это возможности к трансформациям и возможность перехода в боевую форму.
  Так не поделённые между богинями, мы стали жить на Эратии. Каждая из них запомнила то, что не смогла удержать вампиров у себя и мы стали ничьими. Но поскольку мы остались последними не разделёнными существами, то богини решили сделать так, чтобы мы сами выбрали одну из них. Теперь, чтобы не уступить другой, они стали наделять вампиров разными способностями, так наши женщины стали рожать, как и людские, но все наши дети рождаются мёртвыми и если отец не даст напиться своей крови ребёнку, тот умрёт. Ничья другая кровь не оживит новорождённого.
  Жизнь давала нам радости вкушения пищи, вина, красоту женщин, Смерть же давала нам неуязвимость, сильную магию, возможность к высшим трансформациям. К сожалению первые вампиры решили не давать ответа ни одной из богинь, они жили радуясь полученным дарам и требуя ещё. Тогда богини рассвирепели и поклялись, что вампиры смогут присоединиться к одной из них только на следующих условиях. Если вампир захочет присоединиться к богине Жизни, он должен произвести на свет столько детей, сколько капель крови он выпил за свою жизнь. Тогда у него появится красный плащ за спиной, а если детей станет столько, что он сам увидит свой плащ, тогда Рыцарь Жизни присоединиться к богине Жизни, может жить рядом с ней в божественных чертогах.
  Смерть же поклялась, что Рыцарем Смерти станет только тот вампир, который убьёт столько живых существ, сколько капель крови он выпил за свою жизнь, тогда у него появится чёрный плащ за спиной, и если он продолжит убивать до тех пор, пока сам не увидит свой плащ, то только тогда Богиня Смерти заберёт его к себе. Закрепив свои Клятвы, возмущенные богине бросили вампиров и уединились каждая в своём месте.
  Как показало время, в этой клятве выиграла только Смерть. Жизнь зря наделяла вампиров столь многими чертами людей: месть, алчность, жажда власти - всё это передалось и вампирам. Вскоре после того, как вампиры поняли, что благ больше не будет, они стали драться за лучшую еду, лучшее вино и лучших женщин, убивая друг друга. Самый сильнейший, убивший множество своих собратьев, получал часть чёрного плаща за плечами, который рос по мере того, как он убивал больше и больше.
  Так в мире появились первые Рыцари Смерти, их стали называть достойнейшими и преклонять перед ними колени. Первый из них создал собственную магию Смерти и передавал знания о ней только тому, кто носил за плечами чёрный Плащ. Сила этой магии была неодолима, один Рыцарь Смерти мог противостоять многим тысячам людей, эльфов, вампиров.
  Весь мир вздрогнул от появления многих Рыцарей Смерти, ведь убивать было гораздо проще, чем давать жизнь, а получаемое могущество было очень велико. Рыцари не учли только одного, как только они пересекали черту и видели свой Плащ, то умирали, присоединяясь к Богине Смерти. Когда остальные Рыцари узнали, что происходит с их братьями увидевшими свой Плащ, они сначала отказались от убийств, но об этом тут же узнали все, кто страдал от тирании Рыцарей Смерти и началась большая охота. Рыцарей Смерти преследовали все, стараясь сделать так, чтобы они убивали как можно больше живых существ. Подставлялись все, лишь бы Рыцарь убивал больше. Очень скоро Рыцарей Смерти практически не осталось.
  Всё изменилось когда один из Рыцарей Смерти не придумал, как можно так преобразовать магию Смерти, чтобы при убийстве Плащ не увеличивался. Своё заклинание он назвал Поглощение и стал им пользоваться, высасывая из живых существ их энергетическую оболочку, но не трогая тело. Конечно, лишившись своей души все умирали, но Плащ не увеличивался, ведь Рыцарь при этом не затрагивал живую материю.
  К его большому сожалению, в живых Рыцарей Смерти осталось единицы, поэтому знание об этом заклинании досталось уже немногим. Но всё же именно это время считается настоящим расцветом Рыцарей Смерти: могущественные, практически не уязвимые, они теперь убивали без оглядки на Плащ, и вскоре реки крови залили все материки.
  Тогда и вошло в жизнь вампиров правило, тот кто убьёт Рыцаря Смерти, становится Королём всех вампиров. Изредка это всё же удавалось, и эти Повелители правили веками, объединяя все рода вампиров в один, под своё правление.
  Отец закончил повествование и замолчал.
  - Неужели не было ни одного рыцаря Жизни? - спросил я, ошеломлённый его рассказом.
  Отец покачал головой:
  - Понимаешь Риэн, я рассказал тебе легенду, которую услышал от своего деда, когда был такого же возраста, как ты сейчас. Сейчас эту легенду вообще никто не знает, как в прочем и множество других. Если Рыцари Жизни и были, то об их существовании никто сейчас не помнит, Рыцарей Смерти же все помнят по тому ужасу, что они несли с собой. Именно поэтому, когда я увидел, кто снижается с неба, я постарался вести себя так, чтобы не раздражать нашего незваного гостя. Поверь, он не моргнув глазом сотрёт наш замок в пепел и песок.
  Поэтому когда завтра поведёшь его к кладбищу, старайся не разговаривать с ним и вообще, как только выполнишь, что он тебя просил, сразу уходи домой. Не надо нам знать для чего ему нужны кости древних драконов.
  - А теперь давай спи, завтра тебе предстоит дальняя дорога, - с этими словами отец взлохматил мои волосы и вышел из комнаты. Мама поцеловала меня вышла вслед за отцом. Я ещё долго не мог уснуть, ворочаясь в кровати, вспоминая события этого дня и рассказ отца. Только под утро усталость сломила меня и я уснул.
  
  Утром, после завтрака, мы вышли во двор. Монстр по-прежнему стоял во дворе, ничуть не устав от ночи проведённой стоя. Увидев хозяина, он заревел.
  - Ну, ну, успокойся, - сказал Рыцарь подойдя к нему ближе и положил ладонь на подставленный огромный шипастый череп. Монстр заурчал, когда хозяин стал гладить по участкам, где не было страшных шипов. Рыцарь Смерти повернулся ко мне:
  - Отправляемся, иди сюда.
  Когда я подошёл ближе, дракон опустился на землю и Рыцарь прошёл по его крылу к тому углублению в теле дракона, где я вчера заметил кресло. Дойдя дотуда, он посмотрел на меня:
  - Тебе нужно особое приглашение? Быстро сюда!
  От его окрика я очнулся и ступил на крыло дракона. Присмотревшись я увидел, что есть специальная узкая дорожка без шипов до углубления, где сейчас стоял Рыцарь. Подойдя ближе я увидел, что внутри дракона действительно находится кресло. Оно стояло в углублении и не было видно, где у него ножки, так как кости были переплетены между собой в одну целостную конструкцию. За креслом я увидел небольшую костяную корзину, в которой лежали какие-то вещи. Сев на кресло, Рыцарь показал мне рукой место рядом с ним. Когда я сел, он что-то сказал чудищу и тот довольно рыкнув, как-то странно присел на лапы и внезапно, как лягушка, высоко подпрыгнул вверх.
  Я поразился силе этого прыжка, монстр прыгнул практически вровень с крышами башен замка и сразу расправил свои большие крылья. Затем произошло то, что я с восторгом вспоминал потом все свои годы: - Полёт!
  Когда монстр заскользил по небу в сторону гор, постепенно набирая скорость, я забыл все свои горести. Ведь, я летел! Осознание этого, полностью сбило меня с других мыслей. Дракон тем временем, набирал скорость и поднимался выше, он летел туда, куда я показывал рукой Рыцарю. Как тот передавал их дракону я не знал, ведь на лице Рыцаря была надвинута повязка, защищая его от встречного холодного воздуха. Теперь я понял, почему кресло стоит внутри дракона, а не на нём. С ростом скорости полёта, ветер становился всё холоднее и сильнее, я даже не представлял себе, что было бы, если бы я сидел наверху. Ведь даже здесь, в этом переплетении костей, ветер был очень силён, мне пришлось по примеру Рыцаря закрыть лицо рукавом.
  То кладбище куда мы летели, я обнаружил случайно на ежегодной охоте в прошлом году. Уйдя со всеми, я сначала отстал, а потом и вовсе потерялся в горах. Проплутав несколько дней я наткнулся на большую пещеру, на полу которой было полно больших костей, точнее пола не было видно, он весь был устлан большими и малыми костями. Тогда я ничего не понял и выйдя из неё, ещё несколько дней плутал, пока не наткнулся на вампиров, посланных на мои поиски. Только потом, когда я рассказывал отцу о том, как потерялся, я упомянул в рассказе странную пещеру. Сидящий рядом Повелитель другого рода заинтересовался рассказом и сказал, что скорее всего это древнее кладбище драконов, которые когда чувствуют смерть, все прилетают умирать в одно место. На мой вопрос, почему оно древнее, он ответил, что тогда бы я заметил разлагающиеся останки недавно умерших драконов.
  Сверху я с трудом узнавал места, где был год назад. Рыцарь посмотрел на меня, взглядом спрашивая дорогу. Я немного замялся, вспоминая события много месячной давности, крутя головой по сторонам, с облегчением заметил знакомый рисунок горных пиков. Обрадовавшись я показал на него рукой. Монстр сразу же рванул к показанному месту.
  Саму пещеру мы искали до самого вечера, к счастью Рыцарь был терпелив и спокойно прощал все мои ошибки. Когда же она была найдена, он внезапно снял с пояса кинжал и отдал его мне со словами:
   - Носи его с честью.
  Вытащив кинжал из ножен я обомлел - небесное железо, ошибки быть не могло - голубое лезвие с волнистыми переливами. Я не знал, что ему ответить, кинжал стоил огромных денег. Из нашего рода только у отца был меч из небесного железа, все остальные не могли себе позволить такую роскошь.
  - Но, это же небесное железо, - попытался сказать я, что подарок слишком дорогой.
  - Бери и не задавай лишних вопросов, - отрезал Рыцарь, отворачиваясь от меня и идя к дракону. Там он нагнулся к корзине, и достал оттуда небольшую сумку.
  - Здесь еда и вода, что приготовила тебе мать, забирай и отправляйся назад.
  Я только собрался последовать его совету, чтобы быстрее уйти отсюда, как Рыцарь произнёс:
  - Никто больше не должен узнать об этом месте. Твоего отца я уже предупредил, теперь говорю тебе - об этом месте можешь рассказать только другому Рыцарю Смерти. Понятно?
  Я кивнул, взял сумку и пошёл по знакомому пути домой. Когда я дошёл до дома, было много восхищённых и завистливых взоров, когда показал всем подарок Рыцаря Смерти. Шли годы, десятилетия и со временем я стал забывать об этом случае, только кинжал напоминал мне, что всё произошедшее было не сон.
  
  
  Закончив рассказ Повелитель внимательно посмотрел на меня:
  - До этого дня я практически забыл о том случае, только сегодня увидев твой плащ, я как будто заново пережил тот день.
  Я отбросил от себя мысли навеянные его рассказом и сказал:
  - Мне нужно попасть в это место.
  Он кивнул: - Если мы выдвинемся завтра в путь, тебя устроит?
  - Да, мне необходимо отдохнуть и постирать одежду, - ответил я.
  - Я распоряжусь, - он встал из-за стола. - Пойдём, я покажу твою комнату.
  Комната оказалась небольшой, но очень уютной. Раздевшись, я отдал свою одежду той же девчонке, что приносила на еду и оправился мыться на кухню, для меня уже согрели воду.
  Утром я оделся уже в чистую одежду, висящую на стуле и в дверях столкнулся с девушкой, которая жутко смущаясь пригласила меня к завтраку. Повелитель ждал меня в комнате, где мы ужинали. Поприветствовав друг друга, мы приступили к еде.
  - Когда выходим? - спросил он, когда мы насытились.
  - Возьму вещи, меч и я готов, - ответил я.
  - Жду тебя снаружи.
  
  Путь до пещеры занял пару дней и неприятностей не наблюдалось, как объяснил Повелитель, с этой стороны гор до ближайшего эльфийского города неделя пути, поэтому-то вампиры живут относительно спокойно, иногда эльфы устраивают выезды на охоту, тогда всем посёлком приходится уходить в горы. Я поразился, как можно терпеть, что на них охотятся, как на диких зверей. Повелитель с грустью поведал, что его род не может противостоять эльфам, даже убийство одного и то проблема для селенья в котором всего один старший вампир и это он сам. Он ещё рассказывал о том, что почти все рода свободных вампиров живут как, те же кто живёт рядом с эльфами, находятся в полном подчинении.
  Пока мы ехали, я узнал много интересного о ближайших городах эльфов и об обстановке в этой области. Про дальние города Повелитель ничего не знал, так как передвижение всех существ по эльфийской территории жёстко контролировалось вооруженными патрулями эльфийской стражи. Передвижение без препятствий было возможно только купив подорожную грамоту в одном из городов, так как путников не имеющих такую грамоту всегда задерживали патрули. За этими разговорами мы и добрались до пещеры, точнее того, что от неё осталось.
  То, что предстало перед нами было не пещерой, а скрытым за разросшимся кустарником небольшим лазом в скале. Если бы не Повелитель, сам с трудом вспомнивший эту местность, найти этот лаз было невозможно.
  - Наверно вам не стоит меня ждать, - обратился я к вампиру. - Я сам всё разведаю, а вы нужны в деревне. Не став спорить, он пожелал мне удачи и зашагал в сторону посёлка.
  
  Я проводил его взглядом, и как только он скрылся за скалой, снял со спины сумку и меч. Закинув в лаз всё это, я втиснулся следом и пополз вперёд. На моё счастье лаз нигде не ссужался и я двигался в нём свободно. - 'Как-то странно, - подумал я. - Повелитель рассказывал, что весь пол был в костях, а тут лаз какой-то'. Я поскрёб пол под собой, пальцы наткнулись на твёрдую поверхность под тонким слоем земли и каменной крошки. Я ещё немного разгрёб место и наткнулся на гладкий, блестящий материал с небольшими зазорами между стыками. Приглядевшись, я понял, что этот материал - кость. Почистив стенки, а также потолок жёлоба, я убедился, что жёлоб целиком состоит из кости. - 'Интересно, зачем тот Рыцарь сделал такой жёлоб?', - удивился я. Не успел я подумать это, как почувствовал, что рукой попал в какую-то липкую субстанцию, которая сразу стала щипать кожу. Приблизив руку к лицу я посмотрел на неё, всю руку покрывала непонятная субстанция белого цвета. Она не пахла и не имела вкуса. - 'Точно не спроста это', - нахмурился я.
  Поскольку кроме небольшого жжения последствий никаких не было, я продолжил движение и вскоре полностью был покрыт этой субстанцией. Жижа была сделана, как пробка в жёлобе, чтобы её преодолеть нужно было либо проползти сквозь неё, либо возвращаться назад. Ещё через несколько минут я угодил в другую пробку, правда в этот раз вещество было чёрного цвета, и очень скоро встретилась третья пробка с серой жижей.
  От постоянных соприкосновений к этой вязкой субстанции, всё тело зудело и чесалось, но больше никаких последствий эта жидкость у меня не вызвала. Пока я полз, я рассуждал о странности жёлоба. Раньше, когда я лазил в подобные каменные желоба, я всегда сталкивался с нехваткой воздуха в этих туннелях. Чем длиннее был туннель, тем меньше было воздуха в нём. Иногда приходилось возвращаться, чтобы не задохнуться, а тут я полз уже около часа, а свежесть воздуха такая же, как и в самом начале пути. Так и не поняв, откуда сюда может прибывать воздух, я продолжал движение.
  Впереди жёлоба стало светлее и я ускорил движение, вскоре подобравшись к ярко освещённому выходу. Я осторожно выглянул из него, оказалось я очутился в большой пещере, полностью от пола до потолка выстланной плотно пригнанными друг к другу костяными плитками. Скинув на пол меч и сумку, что спрыгнул вниз. Просто светлая до моего появления, она внезапно залилась странным, мерцающим белым светом, но больше ничего не происходило. Пожав плечами, я пошёл к стоящему по посередине пещеры постаменту. Подойдя ближе я увидел лежащий на нём не особо толстый фолиант, который излучал странную ауру. Я пригляделся и с удивлением понял, что меня насторожило в его ауре. Книга имела ауру схожую с аурой живого существа! С таким я встретился впервые, ведь все неодушевлённые предметы имели чёткую не затуманенную ауру и можно было твёрдо сказать, что это за предмет, ориентируясь только на излучаемую им ауру.
  Смотря на книгу я не знал, что и думать. Её аура была очень странной, даже не смотря на то, что излучалась неживым предметом. Серая как пепел, она не имела чётких границ, так, что если смотреть не очень внимательно, то казалось, что она расползается по всей пещере. Поняв, что осмотр ауры мне ничем не поможет, я протянул руку и открыл её. В меня сразу ударил яркий свет и та субстанция, в которой я был весь измазан, стала внезапно затвердевать, становясь твёрдой как кость. Я не успел даже пошевелиться, как превратился в живую статую. Одежда с впитавшейся в неё жидкостью образовала костяную оболочку, не позволяя мне двинуться. Свет из книги вскоре перестал слепить меня, сменившись с белого на красный цвет. Под действием красного света костяной панцирь стал разрушаться, а затем обратился в пепел, оставляя меня полностью обнажённым и без единого волоска на теле. Ничего не понимая, я посмотрел в книгу. Она, перестав излучать свет, теперь лежала на постаменте, как обычная книга. Взяв её в руки я увидел текст, написанный вампирскими рунами.
  Прежде чем начать чтение я осмотрел книгу, её странницы были из тонкой кожи, а чернила красными, как будто высохшая кровь. Я подумал, что это вполне может быть, Рыцари Смерти прошлого были способны на многое. Обложка книги же была из очень прочной и толстой кожи, проведя по ней ногтём я не оставил на ней даже царапины. Я снова раскрыл её и прочитал первую строчку:
  ' Брат! Если ты читаешь эти строки, то мои труды были не напрасны и ты добрался до созданной мной пещеры. Кость драконов самый прочный и лучший материал для магической трансформации, и мне повезло, что я нашёл это кладбище.
  Ты спросишь, почему я уверен, что ты мой собрат? Отвечу. Только Рыцарь Смерти мог пройти выставленные мной пробки из специального состава, который реагирует только на ауру Рыцаря Смерти. Если бы в них сунулся кто-нибудь другой, он бы умер, едва она попала бы ему на кожу. Если же кто-то очистил туннель от них, то для таких умников я приготовил второй сюрприз, свет от книги убил бы любого, кто не обмазан в жидкостях. Прошу меня простить, что увеличил этим твой Плащ, но по-другому я не мог защитить книгу'.
  Оторвавшись от чтения я взглянул себе за спину, и с удивлением, впервые, заметил за плечами тоненькую чёрную полоску, которой не было раньше. Я понял, легенда рассказанная мне Повелителем рода Быстрых Теней оказалась правдой и теперь мне необходимо будет постоянно следить на длинной Плаща, если я конечно не хочу присоединиться к Богине Смерти, а такого в моих планах пока не было. Ещё раз посмотрев на тёмную каёмку я вернулся к чтению.
  'Ещё, я прошу простить меня за малость той информации, что я постараюсь тебе дать на страницах этой книги. Пойми, меня преследуют отряды охотников и я не могу задерживаться на одном месте подолгу. Я отдал половину своей силы, чтобы создать эту пещеру и дать тебе хотя бы этот необходимый минимум, который позволит тебе стать настоящим Рыцарем Смерти. Запомни! Ты Рыцарь Смерти и это обратимо только в одном случае, если ты перестанешь убивать, через несколько столетий Плащ полностью исчезнет и ты станешь обычным вампиром.
  Я знал нескольких Рыцарей, что поступили подобным образом, но не один из них не пережил меня - все они были убиты. Так что решать тебе конечно, продолжить жить с гордо поднятой головой в постоянной готовности дать отпор или скрываться от всего мира в какой-нибудь затхлой норе. Я почему-то верю, что ты такой же как я, и встретишь свою смерть достойно. Скорее всего я буду мёртв, когда ты будешь читать эту книгу, поэтому я ещё раз прошу меня простить за малость информации. Ну, что же, начнём!
  Прежде всего хочу сказать, что заклинаний Рыцарей Смерти немного, каждое поколение Рыцарей Смерти добавляло всего по одному к этому списку и я надеюсь, что твоё поколение также добавит своё заклинание. Для этого я оставляю пустые поля в списке заклинаний. Я не стал расписывать подробно все заклинания, а указал только все важные точки при их использовании. Все остальные главы в книге это формулы заклинаний и то, как правильно их произносить. Больше половины книги я потратил на описание последних трёх, самых сильных заклинаний, хотя сам смог выполнить только одно из них. Я призвал себе дракона, так как на Короля Личей не хватило Душ, а Плащ я не стал трансформировать из-за его ежедневного прироста. Хотя хочу тебе сказать, что ни разу не пожалел, что призвал дракона, я тебе советую начать именно с него.
  Всегда следи за длиной Плаща! Не произноси сверхмощных заклинаний не убедившись, что его настоящей длины хватит для окончания твоего заклинания. Да, кстати, не важно какого ты рода и какую магию использовал до того, как ты стал Рыцарем Смерти, теперь тебе будет доступна только наша магия и лучше бы тебе овладеть ей быстро. Вместе с изменениями тела, измениться и твоя аура, также произойдёт замена магической энергии на ману, её ты можешь использовать, только совместно с высосанными душами живых существ...'.
  Я перестал читать и посмотрел на свою ауру, убеждаясь в правдивости слов Рыцаря, теперь она стала серой, без видимых границ. Резерв энергии также изменился, вместо привычного голубого оттенка теперь я наблюдал пепельно-тёмные сгустки энергии. Попытавшись поставить Облако я лишь ещё раз убедился в правдивости слов Рыцаря, пепельно-тёмные сгустки энергии даже не шевельнулись, когда я произнёс заклинание и попытался зачерпнуть от них энергии. Я хмыкнул, пока я не овладею хотя бы одним заклинанием магии Рыцарей Смерти буду полностью беззащитен. Сделав не утешительные выводы, я вернулся к чтению.
  '...Только заклинание 'Сбор Душ' не требует использования маны, питаясь самой аурой высасываемой души, все остальные заклинания ты не сможешь произнести без запаса душ. Запасайся ими всегда и везде, делая так, чтобы количество Душ на твоём Плаще всегда росло. Всё время помни, Рыцарь Смерти без запаса душ - это мёртвый Рыцарь Смерти. Ты можешь нанести это заклинание на своё оружие и достаточно будет одного твоего прикосновения к телу врага, чтобы забрать его душу.
  Ещё один важный момент, я передаю тебе заклинание 'Поглощение' - именно оно не даст увеличиваться твоему Плащу, а ты хорошо постараешься в его применении, то можешь уменьшить свой Плащ. Очень жаль, что никто не придумал, как встраивать это бесценное заклинание в другие заклинания, если бы кому-нибудь удалось - это был бы истинно великий день для всех Рыцарей Смерти.
  Всё, времени для дальнейших инструкций у меня нет, прости брат дальше будет только необходимая тебе для заклинаний информация. Удачи тебе брат я верю, ты справишься со своей миссией!'.
  Я прочитал последние слова этого быстрого и сумбурного вступления и перевернул страницы, действительно, дальше шёл список заклинаний, их достоинства и недостатки. По почерку и по стилю письма было видно, что Рыцарь очень спешил и накидывал всё в спешке:
  
  1. Поглощение - высасывание душ у живых существ с целью уменьшения роста Плаща, либо уменьшения его длинны в зависимости от количества высосанных душ:
  Применение:
  + действует на всех живых существ
  + не увеличивает плащ
  + обеспечивает приток маны
  - никто ни смог встроить это заклинание в другие, исконные заклинания Рыцаря Смерти
  - не действует на неживые предметы
  - необходимо прикосновение к объекту или прикосновение объекта к Рыцарю Смерти
  - необходимо пять душ для активации заклинания
  
  2. Сбор душ - основное заклинание Рыцаря Смерти необходимое для произнесения всех других заклинаний. Без определённого количества собранных душ невозможен каст других заклинаний:
  Применение:
  + действует на всех живых существ
  + можно накладывать на любое оружие, эффект будет тот же
  - необходимо прикосновение к объекту
  - не массовое
  - увеличивает Плащ
  - нет притока маны
  
  3. Перст смерти - прикосновение Рыцаря к любому объекту превращает тот в пепел:
  Применение:
  + действует на живые и неживые предметы, через любые преграды магического и не магического свойства
  - увеличивает Плащ
  - необходимо прикосновение к объекту
  - нет притока маны
  - необходимо пять душ для активации заклинания
  
  4. Удар духа - магический удар по любому существу полностью парализующий любого до отмены заклинания.
  Применение:
  + действует на всех живых существ
  + радиус действия - зона обычного зрения вампира
  - увеличивает Плащ
  - не массовое
  - нет притока маны
  - необходимо десять душ для активации заклинания
  
  5. Молоты духа - магические удары по любым существам полностью парализующие их, до отмены заклинания
  Применение:
  + действует на всех живых существ
  + радиус действия - зона обычного зрения вампира
  - увеличивает Плащ
  - нет притока маны
  - необходимо сто душ для активации заклинания
  
  6. Тление - заклинание превращающее область, в Мёртвую Землю с полным разрушением всего, что на ней было, на многие метры вглубь. После применения на то расстояние, которое указал Рыцарь Смерти при заклинании, вся местность превращается в мёртвый песок вне зависимости от структуры первичных объектов.
  Применение:
  + использование на местности для уничтожения препятствий например гор, рек, городов и пр.
  + задаваемый радиус местности
  + постоянный приток маны
  - огромное увеличение Плаща
  - заклинание вечное, невозможность обратимости
  - необходимо пятьсот душ для активации заклинания
  
  7. Стена пепла - заклинание ставящее плотную стену пепла для предотвращения нападения на Рыцаря:
  Применение:
  + всё, что попадёт в стену пепла сгорает в ней
  + малое количество маны для поддержания стены
  - длина стены ограничивается величиной маны Рыцаря
  - нет притока маны
  - увеличивает Плащ
  - необходимо пятьдесят душ для активации заклинания
  
  8. Горение - заклинание, поджигающее всех в области своего действия.
  Применение:
   + массовость
  + действует на живые и неживые объекты
  - величина области ограничена величиной маны Рыцаря
  - нет притока маны
  - увеличивает Плащ
  - необходимо пятьдесят душ для активации заклинания
  
  9. Иссушение - заклинание позволяющее Рыцарю Смерти полностью высосать из объекта всю магическую энергию трансформируя её в ману и забирая её себе.
  Применение:
  + получение маны от объекта
  + действует на всех живых существ
  + радиус действия, зона обычного зрения вампира
  - не массовое
  - увеличивает Плащ
  - необходимо пять душ для активации заклинания
  
  10. Удар пепла - основное атакующее заклинание, при попадании в противника полностью его сжигающее.
  Применение:
  + действует на всех живых существ
  + радиус действия, зона обычного зрения вампира
  + малый расход маны
  + быстрое время каста
  - не массовое
  - увеличивает Плащ
  - нет притока маны
  - необходимо пять душ для активации заклинания
  
  
  11. Град пепла - основное массовое атакующее заклинание, вызывающее в указанную область град из больших песчинок пепла, которые с огромной скоростью несутся с небес.
  Применение:
  + действует на всех живых существ
  + радиус действия, зона обычного зрения вампира
  + малый расход маны
  + быстрое время каста
  - увеличивает Плащ
  - нет притока маны
  - необходимо сто душ для активации заклинания
  
  12. Плащ Смерти - особое заклинание превращающее Плащ Рыцаря в щит, впитывающий в себя все заклинания, направленные на него.
  Применение:
  + защита от любых заклинаний
  + работает постоянно
  + энергия он впитанных заклинаний преобразуется в ману для Рыцаря Смерти
  - для активирования заклинания необходима гектакомба с пятью тысячами жертв внутри неё.
  - прочтение заклинания занимает три дня
  - каждый день использования, увеличивает Плащ
  - каждый день использования, уменьшает ману
  - необходимо две тысячи душ для всего процесса заклинания
  
  13. Призыв костяного дракона - вызов костяного дракона себе в подчинение.
  Применение:
  + сильный, неутомимый слуга
  + возможность полёта
  - для активирования заклинания необходима гектакомба с десятью тысячами жертв внутри неё.
  - прочтение заклинания занимает шесть дней
  - раз в неделю необходимо скармливать дракону пять живых существ, для поддержания его духовной сущности.
  - на полёт тратится мана
  - необходимо четыре тысячи душ для всего процесса заклинания
  
  14. Призыв Короля Личей - вызов Короля Личей себе в подчинение.
  Применение:
  + самый могущественный маг Лич
  - раз в неделю необходимо скармливать Личу десять живых существ, для поддержания его духовной сущности.
  - для активирования заклинания необходима гектакомба с пятнадцатью тысячами жертв внутри неё.
  - прочтение заклинания занимает двенадцать дней
  - необходимо шесть тысяч душ для всего процесса заклинания
  
  Пролистав книгу я увидел, как дальше расписывалось каждое из этих заклинаний, их формулы, стиль произношения, ошибки, которые допускали Рыцари при произношении и другие сведения подобного рода. Три последних заклинания действительно занимали больше половины книги, они были расписаны полностью, начиная от рисования гектакомб и заканчивая последними словами многодневного их произношения.
  У меня почти сразу возникло чувство, что чего-то не хватает в этой книге, но вот что, до меня пока не доходило. Только когда я посмотрел на формулы заклинаний, я понял - в книге не было самого главного, в ней не было алфавита рун для магии Рыцарей Смерти! Я тупо уставился в почти бесполезную книгу. Если использовать описанные заклинания я ещё мог научиться, так как информации о типичных ошибках при произнесении хватало в описании, то создать новое заклинание, как об этот просил Рыцарь я бы никогда не смог. Подумав, из-за чего рыцарь не приложил алфавит рун я понял, что он настолько привык к магии рун, что даже не рассматривал мысли о том, что другой Рыцарь этого может не знать. - 'Типичная ошибка сильных волшебников, - с грустью подумал я, - считать, что все остальные, такие же как они'. Полистав ещё немного книгу я решил выбираться наружу. По совету неизвестного мне Рыцаря, теперь мне нужно было срочно выучить два основных заклинания: 'Поглощение' и 'Сбора Душ'.
  
  Назад я выбрался по тому же туннелю, что и пришёл, единственным отличием была книга, тщательно спрятанная у меня на груди. Путь до посёлка вампиров прошёл без приключений, я старался идти так быстро, как только мог, делая только краткие перерывы для еды и отдыха. Ощущать себя без магии было очень не привычно, как я убедился за время пути, из прошлых умений у меня осталось только зрение Поглотителя, всё остальное стало недоступно из-за отсутствия магической энергии, которую теперь заменяла мана. 'Если бы не меч за спиной, то я бы чувствовал себя как в детстве - полностью беззащитным перед внешним миром', - чаще всего эта мысль приходила мне в голову.
  Чувство беззащитности было таким необычным и острым, что я только стискивал зубы и ускорял шаг, делая всё меньше остановок на пути к посёлку. К тому же, я установил ещё один неприятный для себя факт, больше я не мог прятать ауру, теперь она вообще мне не подчинялась, живя своей жизнью. Все попытки оперировать с ней не приносили никаких результатов. Пробуя на неё воздействовать, я как будто работал с водой, как не старайся её согнуть или повернуть, она тут же выскальзывала из рук.
  Когда наконец на горизонте появился Посёлок я был бесконечно зол на себя, на Рыцарей Смерти и на весь мир. Только увидев вампиров, я, чтобы не показать свой страх успокоился и стал идти спокойно. Как и прошлый раз, меня встречали трое вампиров, они теперь ясно видели мою ауру и все трое опустились на одно колено.
  - Вампиры рода Быстрых теней приветствует достойнейшего, - сказали в один голос склонённые передо мной вампиры.
  Я усмехнулся про себя: - 'Если бы они знали, насколько я сейчас беззащитен'. Устроили меня в той же комнате, и Повелитель попросил рассказать ему, что произошло со мной в пещере. Я рассказал о книге, не упомянув о послании Рыцаря Смерти в ней, а также сказал, что в книге находятся заклинания нужные для Рыцарей Смерти.
  
  Утром я долго думал, что делать дальше: оставаться на этом материке и изучить все заклинания, или выучить два основных и отправиться домой. До срока родов Ал'лилель было далеко, но я с каждой минутой раздумья склонялся к мысли, что необходимо уезжать, ведь пока я нахожусь в таком плачевном состоянии, я лёгкая цель для всех, не говоря уже о том, чтобы начинать поиски Амулета. Приняв решение, я вышел из комнаты и встретился с Повелителем, попросив его предоставить мне кров на то время, что будет необходимо мне для изучения заклинаний из найденной книги. Повелитель с радостью согласился.
  Поскольку мне нужно было место для тренировки, то я выбрал поле рядом с посёлком, где вампиры выращивали зерно. Всё поле было заполнено норами полевых мышей и я рассчитывал начать тренировки именно с них. Попросив Повелителя привести ко мне несколько мальчишек, я пообещал им по одной медной монете за одну живую мышь. Когда ошалевшие от такого предложения мальчишки разбежались по домам и разносили по округе весть о богаче вампире, который раздаёт деньги за обычных мышей, я занялся другими делами. Нужно было вырыть яму, куда можно было складывать мышей. Взяв лопату у ближайшего дома, я вырыл необходимую мне по размерам яму и стал ждать мальчишек.
  Не прошло и десяти минут, как со всех сторон стала стекаться ребятня разного возраста, таща с собой за хвосты от одной до нескольких мышей. Я заранее разменял у Повелителя имеющиеся у меня серебряные и золотые монеты на множество медных, и стал раздавать их ребятне за мышей. Как я понял из их разговоров, вся детвора начала охоту за мышами, так как самые ловкие уже заработали по несколько десятков медяков, а это были большие деньги.
  Очень скоро моя яма оказалась наполовину наполнена пищащим и двигающимся клубком маленьких серых тел. Взяв нескольких расторопных подростков себе в помощники я приказал им рыть ямы и принимать мышей от остальных ребят, а также расплачиваться со всеми. Я нисколько не боялся, что подростки поступят нечестно, взрослые посвятили их, что бывает, если разозлить Рыцаря Смерти. Хотя и без этого я видел, что меня боялись, аура смерти чувствовалась теперь всеми. Все, кто стоял рядом со мной, невольно отодвигались дальше, словно отгораживаясь от чего то. Поэтому спокойно оставив своих подручных заниматься приёмкой мышей, я достал книгу и приступил к колдовству.
  Для начала мне нужно было овладеть заклинанием Сбором Душ, чтобы потом использовать Поглощение. Поскольку алфавита у меня не было, то приходилось внимательно читать правильные произношения рун из описаний Рыцаря Смерти и ошибки, которые допускались заклинаний. Внимательно всматриваясь и запоминая руны, я вгонял их в себе в память. К счастью, память Поглотителя, не имевшая магической подпитки, по-прежнему оставалась со мной - поэтому на запоминание заклинания у меня не ушло много времени. Буквально через несколько часов я был готов творить своё первое заклинание как Рыцарь Смерти.
  Вытянув вперёд руку я стал произносить про себя заклинание, чётко выговаривая руны. Рука сразу же засветилась лёгким зеленоватым цветом и я, закончив заклинание, опустил её в яму полную мышей. Едва я дотрагивался зеленоватой дымкой, исходящей от моей руки к мышам, те сразу же застывали и почти сразу ко мне стали струиться тоненькие дымки, уходящие куда-то за спину. Вскоре вся яма была наполнена только трупами мышей, а я даже не чувствовал ни увеличение Плаща, ни количества поглощенных Душ. Решив продолжать, я опустошил таким образом все ямы с мышами, что успели натаскать подростки.
  Только закончив и с ними, я почувствовал, как на тоненькой каёмке моего Плаща возникла маленькая искорка. Я вздохнул, большое количество мало энергетических душ не считается в наполнении Плаща, а это значит значило только одно, мне нужны были нормальные жертвы. Это открытие неприятно меня поразило, но решив продолжать, я сказал детям, что завтра с утра продолжу принимать мышей, на сегодня достаточно.
  Лёжа ночью у себя в комнате я думал, как я интересно я смогу набрать нужное мне количество душ, при теперешнем своём бессилии, но ничего стоящего не приходило в голову.
  
  Все следующие дни были похожи один на другой, единственное, теперь мышей становилось всё меньше. Словно поняв, что на них началась настоящая охота, мыши покидали поля и детвора приносила всё меньше. Только через четыре дня я набрал необходимые мне пять искорок на каёмке Плаща и приготовился к тому, чтобы произнести заклинание Поглощения. Поскольку мне не хотелось ошибиться, чтобы заново не набирать пять душ, я все эти дни старательно учил заклинание и все ошибки, которые могли бы быть при его произношении.
  Подойдя к яме, где сидела последняя мышь, я ещё раз прокрутил в уме заклинание и произнёс его. Мышь замерла и сразу упала, а я лишь заметил тоненькую струйку отлетевшую в мою сторону. Я горько улыбнулся: - 'После убийств огромного количества существ, теперь убиваю мышей, что за ирония'. Хотя похоже, что и это заклинание мне удалось, вот правда результат трудно было определить, нужны были существа с более развитой аурой и энергетикой. К сожалению, пока их взять было не откуда.
  Вечером я встретился с Повелителем и ещё раз расспросил его о ближайших городах эльфов. Я рассказал ему, что хочу отбыть на свой материк, поскольку дома у меня остались незавершённые дела. Повелитель долго вспоминал ближайшие гавани, где бы я без проблем сел на борт, но кроме двух ближайших портовых городов эльфов, о которых он уже говорил мне, припомнить больше ничего не смог. Выбор у меня был невелик и я решил идти в один из этих портов.
  Поутру я тепло попрощался со всеми, и отправился в путь. Очень скоро я убедился, что зря пошёл утром, так как на дорогах постоянно передвигались конные разъезды эльфийской стражи или просто отряды эльфийской знати. Так как шансы встретить магов были весьма велики, то всё что мне оставалось, это прятаться. Весь путь до города дальше, я преодолевал по ночам, скрываясь от всех. Также ночью я подошёл к городу, но не сделав даже попытки проникнуть в него, старательно обошёл по дуге направляясь к гаваням.
  К ним проходы охранялись не так тщательно, поэтому я смог выйти на берег и раздевшись, подплыть к ближайшим стоянкам. Кораблей на них было мало, поэтому в глаза сразу бросились три отдельно стоящие корабли с флагами крупной торговой гильдии Эрона. Подойдя к одному из них, я направился к стоящим на охране наёмникам. Поинтересовавшись, где можно найти хозяина корабля я узнал, что тот будет только утром. Также я узнал, что пассажиров они берут на борт, но цену всегда назначает сам хозяин. Делать нечего было, нужно было дожидаться хозяина каравана, поэтому я сел рядом с постом. Сначала солдаты настороженно молчали, но потом, когда я достал припасы и поделился с ними едой и вином они разговорились. Я узнал, что они приплыли сюда вместе с купцом первой статьи господином Ротоном неделю назад и привезли груз пряностей, сейчас же хозяин занимается его продажей. Поговорив о них, мы переключились на меня. Пришлось им рассказать полуправду, что плыву назад к беременной жене, а сюда приехал навестить богатенького, но больного дядю. Тут я им стал помигивать, намекая, что есть из-за чего обменять дядю при смерти на беременную жену. Наёмники тут же стали смеяться и подкалывать, что дядя наверно и заболел моими стараниями.
  Утром мы были друзьями не разлей вода, особенно после того, как оприходовали весь мой запас еды и вина. Солдаты узнав, что я был раньше наёмником, предложили присоединиться к ним. Я сначала отказывался, но потом сказал, что лучше спрошу об этом у их хозяина, ведь лучшего прикрытия для меня трудно было придумать.
  Купец не появился утром, прийдя лишь ближе к полудню. За это время стража сменилась, но прошлая смена так рекомендовала меня своим товарищам, что наши посиделки продолжались. Когда он появился, солдаты тут показали мне за спину сказав, что вон появился хозяин, сами же быстро заняли посты и сделали вид, что я пиршествую тут в одиночестве. Я повернулся в указанном направлении и увидел сухого мужчину небольшого роста с охраной. Поднявшись я направился к нему. Заметив меня, купец забеспокоился, а охрана обнажила оружие. Подойдя ближе я заговорил:
  - Я разговариваю с уважаемым купцом первой статьи господином Ротоном?
  Купец внимательно посмотрел на меня и кивнул.
  - Я бы хотел отплыть на вашем корабле на Эрон, - вежливо продолжил я.
  Купец задумчиво осмотрел мою невзрачного вида, потёртую одежду и спросил:
  - А у тебя найдется, чем оплатить проезд?
  Я достал из кармана заранее отрубленный кусочек мифрила. Зная общую стоимость слитка сказанную мне Тарином, я разрубил его на двадцать частей, предполагая обменять их на деньги, ведь наличных у меня практически не осталось.
  Увидев мифрил, глаза купца расширились и алчно заблестели:
  - Где ты достал такое богатство? - быстро спросил он, не отрывая взора от кусочка белого металла. - У тебя есть ещё?
  - Гномы расплатились этим за охрану каравана, - ответил я, решив поумерить немного его алчность.
  Купец задумчиво посмотрел на меня, затем на рукоять меча за моей спиной и спросил: - Так ты наёмник?
  - Скорее простой путник, охраняющий по пути тех, кто хорошо платит.
  Ротон ухмыльнулся:
  - Интересно, что такого ты охранял, если гномы расплатились таким необычным способом.
  Я промолчал давая понять, что тайна нанимателя для меня как своя.
  - Хорошо, я беру тебя на борт, - он протянул руку за мифрилом. - Только скажу сразу, я продал ещё не весь товар и тебе придется ждать.
  - Это не проблема, - ответил я, делая вид, что не заметил его руки. - У меня тогда будет небольшая просьба к вам.
  Купец недоумённо посмотрел на меня, убирая протянутую руку.
  - Я поживу пока у вас на судне? А еду и всё остальное я буду покупать в городе.
  - Как хочешь, - пожал он плечами.
  - За такую плату, - он показал на мифрил в моей руке. - Можешь жить до отплытия в моей каюте. А металл отдашь, как только отплывём. Согласен?
  Мы скрепили договор пожатием рук, и поднялись на борт. Там купец дал распоряжения старшему над охраной и показал мне свою каюту. Каюта была довольна просторная для такого небольшого корабля, к тому же была чистой и ухоженной.
  Покидав свои небольшие пожитки, я вышел на палубу, недалеко стоял глава охраны корабля.
  - Доброе утро, - сегодня я был образцом вежливости и благожелательности.
  - Кому оно доброе, а кому и нет, - ворчливо ответил вояка, внимательно меня осматривая.
  - Я могу попросить вас о небольшом одолжении? - сказал я тихо и одновременно со словами незаметно для всех протягивая ему десять золотых монет.
  Одним незаметным движением он реквизировал деньги и ответил: - За такие деньги могу всё, кроме убийства нанимателя.
  Я улыбнулся в ответ, оценивая шутку:
  - Этого не потребуется. Всё, что нужно, чтобы мне приносили еду и питьё на борт корабля до его отхода, - сказал я, протягивая остатки денег.
  Взяв кошелёк он задумчиво посмотрел и серьёзно спросил:
  - Кому-то на ухо наступил?
  Я кивнул, покрутив образно рукой в воздухе:
  - Не то, что на ухо, но легче ему от этого не стало.
  Глава охранников весело хмыкнул и уже уважительно произнёс:
  - Всё сделаю в лучшем виде, да ещё накажу своим оболтусам, чтобы не распространялись никому о пассажире.
  Я стал благодарить его, но он отмахнулся:
  - Пустое. Нам наёмникам, нужно помогать друг другу.
  Довольные, мы разошлись в разные стороны.
  Целую неделю мы стояли в порту, дожидаясь продажи товара и загрузки припасов для плавания. Всё это время я не бездельничал, а читал и запоминал заклинания, чтобы лучше подготовиться к тому времени, когда я смогу их произнести.
  
  Когда мы прибыли в Эрон я мог спокойно вспомнить все заклинания, кроме трёх самых сложных, но я дал себе обещание вскоре запомнить и их. Опыт потери бесценных книг у меня уже был и повторять подобное мне не хотелось. Когда мы прибыли в порт, пожаловали стражи на досмотр корабля и потребовали предъявить документы. Глава стражи предъявил на всех наёмников, также не забыл включить меня в этот список. -'Свои десять золотых он точно отработал', - подумал я, когда стражи не задали ни одного вопроса о наличие вампира в его отряде. Когда досмотр закончился и стража ушла, я попрощался с купцом, наёмниками и отправился к дому Тарина. Поскольку я шёл с гавани, стража пропустила меня во внутренний замок, стоило только показать часть старого пропуска.
  К сожалению Тарина я не застал дома, по словам управляющего он уехал с очередным клиентом на осмотр места для будущего замка. Правда предусмотрительный хозяин оставил чёткие руководства на счёт моего появления, а также то, что я в его отсутствие могу пользоваться домом и слугами, как мне будет угодно. Поблагодарив я предупредил его, что пробуду в доме только до утра, затем отбуду. Управляющий поклонился и ушёл отдавать необходимые распоряжения.
  Утром, когда я позавтракал, мои вещи уже ждали меня аккуратно сложенные рядом с сумкой. Открыв шкатулку, я ещё раз полюбовался шедевром Мастера гномов - сверкающую диадему. Посмотрев на переливы бриллиантов я упаковал шкатулку в сумку, поверх мифриловых слитков. Выйдя холл дома я встретил выстроившихся девушек и управляющего, провожающих меня. Попрощавшись, я двинулся по дороге домой.
  
  
  Глава 4 Дела хозяйские
  
  Сердце учащённо забилось, когда я увидел флаги на шпилях замка отца. Я расстался с Ал'лилель всего на несколько месяцев, а было такое ощущение, что я отсутствовал несколько лет. Чем ближе я приближался к замку, тем шире на моём лице расплывалась улыбка, я представил, как обрадуется Ал'лилель подарку. Меня вскоре заметили и традиционно вышли встречать, в этот раз это были ученики Тарна. Поприветствовав меня, они пошли вперёд, бросая любопытные взгляды через плечо и что-то обсуждая при этом.
  - 'Обсуждают мою ауру', - догадался я. Теперь, когда её я спрятать не мог, придется мириться с любопытными взглядами тех, кто мог её видеть. Зайдя в замок, я увидел, что меня встречают отец, Ал'лилель с уже большим животом и под руку её поддерживает Зира. Увидев Ал'лилель, я бросился к ней, но подбегая увидел, что при виде меня её лицо меняется. Чем ближе я к ней подходил, тем более грустнее и несчастнее оно становиться. Ничего не понимая, я подошёл к ней и протянул руки, чтобы обнять её.
  Неожиданно она заплакала и вырвавшись из рук Зиры, бросилась наверх в сторону нашей комнаты. Совсем ничего не понимая, я посмотрел на лица Зиры и отца.
  - Кто-нибудь мне объяснит, что здесь происходит?! - потребовал я ответа.
  Они переглянулись, словно спрашивая друг у друга, кто будет мне отвечать, ответила Зира:
   - Мы и сами не понимаем ничего, Каин. Она так себя ведёт с момента твоего ухода. Стоит кому-нибудь вспомнить тебя, как она начинает плакать и запирается у себя в комнате. Все наши попытки её разговорить ни к чему ни приводят.
  Я посмотрел на отца и тот кивнул мне, подтверждая её слова. Недоумевая над поведением Ал'лилель, я пошёл в нашу комнату. К счастью Ал'лилель не заперла ее и я вошёл, закрыв за собой дверь. Моя любимая лежала в кровати укрывшись одеялами и только по вздрагивающему контуру можно было понять, что она плачет.
  Подойдя к кровати я сел рядом и попытался освободить её от одеял. Судорожно вцепившись в них, она не давала мне увидеть себя.
  - Солнышко, что случилось? - решил я начать разговор хотя бы так. Ответом мне было только усиленно подергивание тела под одеялами и доносившееся от туда рыдания.
  Гладя её поверх одеял я решил немного подождать, пока она успокоится. Через пять минут вздрагивания немного утихли и я снова задал вопрос:
  - Ал'лилель, что случилось? Тебя кто-то обидел?
  - Я ничего ни хочу, - раздался её тихий голос из-под одеял. Я опешил от такого ответа.
  - Любимая, не совсем понимаю, о чём ты?
  - Мне не нужен замок, не нужно богатство, мне ничего подобного не нужно. Ты всё, что хочешь, берёшь только одним способом - смерть, смерть, кругом одна смерть. Я ничего не говорила тебе, когда мы стали жить вместе, думая, что смогу тебя изменить, но проходят месяцы, а ты не меняешься и всё становиться только хуже. Ты убиваешь, убиваешь и никак не остановишься.
  Я слегка опешил от таких заявлений, подобное мне высказывалось впервые.
  - Я не могу так жить дальше и не хочу, чтобы наш ребёнок имел такого отца, - сказала она вылезая из одеял и прекратив плакать, твёрдо на меня посмотрела.
  Изумлённо посмотрев на неё, я стал думать, что нашло на Ал'лилель.
  - Но, Ал'лилель... - попытался я сказать, что это для меня нормальная жизнь, ведь я не увиваю тех, кто мне близок, а также дорог ей.
  - Нет! Дослушай меня Каин! - ещё твёрже сказала она, глядя на меня по-другому чем раньше, мягкости в её взгляде не было совершенно.
  - Я не говорила тебе этого раньше, но это не значит, что я и дальше буду молчать. Я прошу тебя Каин - изменись. Прекрати убивать, ты ведь и так везде оставил кровавые следов. У тебя ведь теперь всё есть: дом, я, наш ребёнок. Зачем тебе нужно ещё что-то? Я не могу больше жить с чувством, что мой муж убийца. Я говорю не только об эльфах, но и людях, орках - ты ведь сам мне говорил, что неважна раса, важна Душа существа.
  - Каин, ты должен измениться, иначе я не смогу с тобой жить! - закончила она с вызовом посмотрев на меня.
  После её слов у меня защемило в груди. Никогда я не думал, что мы будем ссориться, но вот сейчас между нами пролегла первая трещина. Я подумал, что может рассказать ей, что меня теперь убьёт даже самый слабенький маг или отряд эльфов? Или о том, как живут вампиры на Эрдане, и как эльфы устраивают на них охоту?
  Посмотрев в её глаза я понял, что мои слова будут бесполезны - она приняла решение и если я не уступлю, будет только хуже. Терять её я был не намерен, лучше умереть.
  - Любимая, почему ты раньше мне этого не сказала? - как можно мягче спросил я. -Тебе ведь нельзя сейчас волноваться, малыш будет неспокойным.
  Ал'лилель удивлённо посмотрела на меня и её взгляд смягчился, когда я упомянул про нашего ребёнка.
  - Я не хотела тебя огорчать, ведь ты столько прошёл, чтобы мы были вместе, - тихо сказала она.
  - Надо было сразу сказать, мы бы что-нибудь придумали, - улыбнулся я.
  Услышав мои слова, она бросилась в объятья и заплакала.
  - Я думала ты откажешься и мы расстанемся - плача, начала говорить она.
  - Ну вот ещё, какие глупости, - я ласково поцеловал её в заостренное ушко.
  - Ты обещаешь мне? - сказала она, немного отстранившись.
  - А если мне будет угрожать опасность, я тоже не могу убивать? - решил я уточнить, условия обещания.
  Она задумалась обдумывая мои слова:
  - Ты можешь защищаться, но только предварительно попробуешь уговорить их не нападать на тебя. Если всё же на тебя нападут, то тогда ты можешь защищаться.
  Я представил себе ситуацию, когда пробую уговорить нападающих меня конных всадников и мне сделалось плохо. Проще было заколоть себя самому, чем остановить конную атаку. - 'А маги, их тоже бежать уговаривать не нападать на меня?', - грустно подумал я.
  Погрустнев от открывающихся возможностей, я задумался.
  - Каин! - прервал мои мысли грозный голос Ал'лилель. - Обещай мне!
  Я взглянул на такое родное лицо, сейчас грозно нахмуренное и топорщившиеся от злости ушки и понял, что не могу противостоять её напору.
  - Хорошо, я обещаю не нападать первым и пытаться уговорить не нападать на меня, - ответил я.
  Услышав слова, Ал'лилель заулыбалась.
  - Вот, я знала, что ты согласишься. Я так сильно тебя люблю, - говорила она, то прижимая меня к себе, то требуя поцелуев.
  Почувствовав, что сейчас настаёт самый лучший момент для вручения подарков, я отстранил немного от себя жену и с таинственным видом сказал, что у меня есть для неё подарок. Мигом переключившись на это, она стала требовать, чтобы срочно я показал его. Достав сумку, я передал ей мифриловую шкатулку.
  Видимо думая, что это и есть подарок, она восхищённо рассматривала работу гномьего Мастера и восхищённо вздыхала.
  - Каин, спасибо большое! - она положив шкатулку на кровать, снова стала меня обнимать. - Такая прелесть, это ведь гномья работа? Я где-то видела такое клеймо. Точно не помню где, но вроде бы гномья работа?
  Я ещё шире улыбнулся: - Вообще-то подарок внутри шкатулки.
  Она удивлённо посмотрела сначала на меня, затем на шкатулку: - Ты серьёзно?
  Я кивнул ей в ответ. Ал'лилель снова бросилась к шкатулке и раскрыв её замерла. Я с удовольствием смотрел, как меняется её взгляд, при виде диадемы. Не смея дотронуться до неё, она перевела взгляд на меня, я стал откровенно посмеиваться, видя её ошарашенный взгляд.
  - Это...это клеймо Мастера Борина из клана Мифриловых молотов?
  - Ага, - подтвердил я.
  - Но, этого не может быть! - она всё никак не могла прикоснуться к подарку. - Этого не может быть.
  - Почему? - удивился я.
  - Все вещи, которые делает клан Мифриловых молотов стоят столько, что их покупают только Короли.
  - Я вспомнила, где видела это клеймо, - продолжила Ал'лилель. - Оно стоит на короне нашего короля, наследный принц показывал мне её и я запомнила.
  - Поверь оно настоящее, диадему мне подарил сам Мастер Борин, - хмыкнул я.
  - По-да-рил? - по слогам произнесла она.
  Я кивнул:
  - Он сказал, что этот подарок достоин королевы и я с ним согласился. Давай же, примерь её скорее.
  Ошеломлённая Ал'лилель, осторожно взяла диадему и подойдя к зеркалу примерила. Следующие десять минут я наслаждался зрелищем восторженных восклицаний жены. Диадема на ней смотрелась прекрасно, неизвестно, как Мастер смог подобрать её по размеру, но подошла она Ал'лилель удивительно.
  В дверь к нам постучали. Оставив Ал'лилель у зеркала, я отпёр дверь. За ней стояла Зира, отец и мой Учитель, на шее которого сидела Гита. Я протёр глаза. Нет, мне не показалась, действительно на шее Учителя свесив вниз ножки восседал этот демонёнок в вампирском обличии. Зира сначала грозно посмотрела на меня, а затем бросилась к Ал'лилель. Та с сияющим лицом повернулась к Зире и мы услышали восхищённый вздох теперь уже Зиры. Гита услышавшая восторженные вздохи, спрыгнула со спины Учителя и быстро бросилась к женщинам.
  Мы с отцом и Учителем переглянулись и молча пожали плечами, что тут ещё скажешь - Женщины! Оставив их любоваться подарком мы пошли в общий зал. Пока не принесли еду, отец потребовал от меня объяснить, в чём причина странного поведения Ал'лилель. Пришлось ему рассказать, а также упомянуть о своём обещании. Выслушав всё отец помрачнел. Когда я рассказал ему и Учителю о своём нынешнем состоянии, то помрачнели уже оба.
  - Не хочется тебя ещё больше расстраивать, но к нам уже приходили следопыты других Родов. Они искали тебя и были весьма решительны и настойчивы. Конечно, пока ты в моём замке тебе ничто не угрожает, но выходить за ворота я бы тебе не рекомендовал, - мрачно произнёс отец.
  Разговаривать не было настроения, поэтому дальше мы молчали, обдумывая услышанные новости и когда нам принесли еды, также молча начали трапезу. Закончив с едой, я поклонился и ушёл на кухню, там меня ждала бадья горячей воды. После мытья я поднялся к себе и нашёл жену, спящую на кровати со счастливым лицом. Не став её беспокоить я аккуратно лёг с краю и заснул.
  
  Прошло две недели с момента моего возвращения, а я всё никак не мог придумать как не нарушать обещание данное жене, и при этом запастись необходимым количеством Душ хотя бы для самозащиты. Всё чаще я стал уходить из замка к нашему памятному месту встреч у реки, почему то там мне думалось легче. Размышляя, я подобрал камень и стал подкидывать его в руке. Мыслей совершенно не было, поэтому я решил прочитать книгу, надеясь увидеть в неё подсказку, не замеченную ранее. Начав читать, я вдруг остановился на заметках Рыцаря по поводу заклинаний. - 'Интересно, что значат слова 'постоянный приток Душ' в его интерпретации?', - подумал я, сжимая в руке камень.
  Продолжая размышлять я наложил на камень заклинание Сбора Душ и стал подкидывать его на руке. Камень продолжал светиться зеленоватой аурой, даже когда отрывался от руки. Заинтересовавшись, я откинул камень от себя - откатившись, он продолжал излучать зеленоватое свечение. Это меня ещё больше заинтересовало. Оглянувшись по сторонам я заметил двух мальчишек, тренирующихся кидать кинжалы в стоящее неподалёку дерево. Свистнув, я поманил их к себе рукой. Мальчишки бросились ко мне со всех ног. Моя аура и репутация, давали мне определённые дивиденды, все мальчишки замка возвели меня практически в ранг небожителя.
  Подбежав, они замерли, с готовностью смотря на меня.
  - Ребята, у вас есть праща?
  - Конечно Уважаемый.
  Протянув руку, я получил две неплохие пращи. Выбрав из них менее поношенную, я подобрал нужный по весу и размеру камушек и применил на него Сбор Душ. Глаза пацанов загорелись, когда увидели засветившийся камень. Вложив его в пращу я присмотрел цель. Ей оказалась летящая над рекой птица. Хорошо прицелившись я метнул камень, и замер, ожидая результат. Камень едва коснулся крыла, но птица тут же упала в воду. Мальчишки восторженно закричали, а я почувствовал, как в меня влилась маленькая частица души.
  - 'Это открытие, решает множество проблем', - я радостно потёр руки. Решив продолжить опыты, я попросил мальчишек поймать мне любую живность. Не прошло и пяти минут, как они вернулись ко мне со змеёй. Взяв другой камень с активированным заклинанием я обмотал змею своей рубахой и прикоснулся к ней камнем, ничего не произошло. Скрутив рубаху на слой меньше, я притронулся ещё раз, снова ничего. Так разматывая рубаху я определил, на какое расстояние действует аура заклинания на предмете. Убедившись при этом ещё раз, что совсем необязательно нужно касаться предметом, чтобы заклинание подействовало.
  Выбросив мёртвую змею, я замотал руку одного из мальчишек рубахой и поверх неё кинул куртку, опыты опытами, но смерть мальчишки мне была не нужна. Кастанув на ещё один камень Сбор Душ, я протянул его мальчишке, тот осторожно его взял. Приказав ему ни в коем случае не дотрагиваться до камня другими частями тела и не приближать его к себе, я послал его в замок, сказав, чтобы он там дотронулся камнем до первой попавшейся свиньи или кошки. Мальчишка бросился выполнять приказ, а мы остались сидеть на месте, ожидая результатов эксперимента. Прошло около получаса, как вдруг я почувствовал прилив небольшой части чьей-то Души.
  От возбуждения я вскочил на ноги, успешно проведённый эксперимент, открывал мне большие возможности для сбора Душ, я бы даже сказал чрезмерные. Если любой может убивать моим заклинанием, а Душа всё равно возвращается ко мне, то я просто навскидку придумал несколько вариантов использования открывшейся возможности.
  Вернувшись в замок, я решил всё хорошенько обдумать, прежде чем кому-нибудь об этом рассказывать. Вечером следующего дня план у меня в голове полностью созрел и нужно было провести один дополнительный опыт, чтобы начать действовать. Найдя на одной из страниц описание заклинания я вскоре нашёл то, что мне было необходимо, регулирование длительности удержания заклинания на объекте, для этого нужно было всего лишь добавить одну Руну. Без неё заклинание срабатывало при прикосновении к любой живой материи, и сразу исчезало, с руной же заклинание работало постоянно.
  Потренировавшись с камнем я смог добиться нужного мне результата, теперь можно было идти к отцу. Оповестив слуг, что я хочу поговорить с Повелителем, Вализиром, Зирой и Учителем в общем зале через два часа, я стал готовиться.
  К назначенному времени все были собраны в общем зале, вампиры озадаченно переглядывались друг с другом, причину встречи никто из них не знал. Поздоровавшись со всеми, я сел и сразу стал говорить:
  - Отец, как ты смотришь на то, чтобы заработать очень большие деньги?
  Отец недоумённо посмотрел на меня:
  - Какой дурак будет отказываться от денег? Они всегда нужны.
  Тогда я продолжил, обращаясь уже к Вализиру:
   - Мастер, сколько стоит обычная стрела?
  Мастер по оружию недоумённо посмотрел на меня:
  - Всё зависит от мастера конечно, но обычно один серебряный.
  Я улыбнулся:
  - А сколько будет стоить стрела, прикосновением убивающая любого?
  Все присутствующие засмеялись, а мастер заметил:
  - Некоторые маги практикуют такое, но к счастью или к сожалению, их стрелы стоят слишком дорого, чтобы они стали массовыми. В основном они делаются на заказ и стоят огромных денег.
  - А что, если такая стрела будет стоить два серебряных? Как вы думаете, короли будут закупать их? - словно не слыша насмешки, продолжал я гнуть свою линию.
  - Не понимаю к чему ты клонишь, Каин, - уже сердясь, ответил он. - Я вообще не вижу смысла обсуждать такие возможности, так как таких стрел пока не существует.
  Я подозвал слугу с подносом, на котором лежало три стрелы. Взяв в руку одну из них, я применил на наконечнике Сбор Душ, он тут же ярко засветился ядовито-зелёным цветом. Я огляделся, все заинтересованно следили за моими манипуляциями.
  Подозвав второго слугу с извивающейся мышью, я приблизил ауру заклинания к мыши.
  Я обвёл взглядом зал, все поражённо молчали, словно увидели чудо.
  - Но как ты смог? - спросил отец.
  - Магия Рыцарей Смерти, - просто ответил я.
  - Ты предлагаешь нам начать делать такие стрелы? - поинтересовался Вализир.
  - Мыслите масштабнее, - хмыкнул я. - Я предлагаю продавать только заклинания, а стрелы пусть привозят сами.
  - И как ты собираешься всё это организовать? - заинтересовался отец.
  - Очень просто, с твоей помощью, - ответил я. - Мы вместе с тобой и другими старшими вампирами едем в ближайшие людские королевства и пользуясь твоим высоким статусом предлагаем им товар. Если будут отказываться, уходим, намекая при этом, что вот в другом королевстве у нас уже купили пару тысяч таких стрел. Только из-за того, чтобы не стать слабее, короли должны согласиться. Если же не выгорит шантаж, я думаю мы найдём покупателей среди простых торговцев. Стрелы не на много дороже обычных, а эффект от них намного больше.
  Моё предсказание полностью сбылось. Когда мы привезли упаковки стрел в Талон и продемонстрировали их эффективность на преступниках, которых должны были казнить - король сразу же заинтересовался, а стоило только намекнуть, что мы получили заказы от других королевств, он сразу скупил всю партию. Тогда же мы договорились, что раз в месяц на протяжении этого года, он будет присылать нам обозы со стрелами и деньгами, получая назад зачарованные стрелы. Через год же, мы снова встретимся и обсудим дальнейшее увеличение объёмов поставок и возможное снижение цены на товар. Расстались мы полностью довольные друг другом.
  К тому времени я придумал, как защищать лучников и подносящих стрелы от их губительных аур, всё было просто, достаточно было сделать для наконечников небольшие колпачки из толстой кожи. Перед выстрелом нужно было всего скинуть его и стрела готова к бою. Поэтому дополнительно, в каждый договор я включал обязательное наличие на наконечниках предохранительных колпачков, случайные смерти стали бы бить по моей репутации.
  За месяц мы объехали с отцом ещё несколько ближайших к нам королевств и везде договаривались с королями, разведка у них работала прекрасно и они уже знали, что товар пользуется спросом. Становиться заведомо слабее, чем другое королевство никто не хотел, тем более у моих стрел было огромное преимущество перед обычными, а цена очень низкая для такой убойности стрел. Конечно же, о небольшом побочном эффекте, что вызывали стрелы никто не зал, и посвящать в это, я никого не собирался.
  Отец и Зира смогли убедить Ал'лилель в том, что моё улучшение стрел - это не более чем их улучшение. Ведь нельзя же всем кузнецам запретить ковать оружие, на том основании, что это оружие. Ал'лилель подозрительно на меня посматривала, но поскольку я никоем образом не нарушал своё обещание, то она согласилась на мою работу в этом направлении, уже не надеясь, что я займусь чем-то мирным и не разрушительным.
  
  Вернувшись домой после поездки я стал готовиться к приходу первого обоза, который должен был прибыть буквально через пару дней. Тщательно обдумав всё, я решил подготовить небольшие приспособления для увеличения выхода продукции. Пригласив плотников, я поставил им задачу сделать зажимы для одного пучка стрел так, чтобы моя ладонь помещалась на все наконечники сразу. Почесав в затылках, те пошли делать пробный вариант. Не прошло и часа, как мне был доставлен первый образец. Зажав в нём пучок стрел я положил ладонь на наконечники, зажим вышел великоват, и я не касался всех наконечников сразу. Сделав необходимые замеры, плотники через час принесли другой образец, который полностью меня удовлетворил.
  Я заказал им к завтрашнему утру сделать ещё двадцать таких зажимов, десять для левой руки и десять для правой. Покивав головой, те обещали всё сделать. Закончив с зажимами я решил определиться с помощниками, которые будут помогать мне с погрузкой, разгрузкой, распаковкой прибывших стрел и упаковкой уже готового товара.
  Обратившись к Вализиру с вопросом о наиболее толковых мальчишках, которым можно поручить серьезное дело и которые будут осмотрительны в работе со смертельно опасными стрелами, я получил в своё распоряжение шестерых ребят.
  Те сначала были не очень рады, что их оторвали от тренировок, но одного взгляда Вализира на них оказалось достаточно, чтобы устранить всё их недовольство. Трудовой энтузиазм появился сразу, как только я пообещал ещё и платить им за труд.
  Пришлось провести несколько обучающих тренировок в обращении со стрелами, а также наглядно продемонстрировать, что будет, если они прикоснутся к готовым наконечникам. Показ настроил их на ещё более серьёзный лад и я получил отличных помощников, работающих быстро, но осторожно.
  Все последующие месяцы я носился как белка в колесе, временами даже засыпая во дворе в обнимку с зажимами. Вскоре вести о моих сделках с королями достигли купцов и помимо обозов от королей, каждый день приходили обозы со стрелами от торговых домов и гильдий, которые занялись тем, что покупали мои стрелы по два серебряных, а перепродавали в другие места за огромные деньги. Я этому не препятствовал, хотя постоянно ругался с отцом, который предлагал повысить цену товар. Приходилось его убеждать, что объёмы продаваемых стрел с лихвой перекрывают неполученную прибыль от повышения цен.
  Вскоре деньги в казну отца потекли даже не ручьём, а полноводной рекой, вызывая зависть всех остальных Родов. Пришлось придумать даже официальную версию появления зачарованных стрел, 'оказалось', что их делает приехавший к отцу с другого материка могучий маг. Ему разрешили ставить таинственные эксперименты в замке отца в обмен на заклинания накладываемые на стрелы.
  Единственным недостатком во всём этом было то, что мне совершенно некогда стало заниматься своими заклинаниями, так как обозов приходило столько, что у меня не всегда было время для еды и сна. Вскоре я решил, что как только Ал'лилель родит, я спустя несколько месяцев вернусь на Эрдан, там я мог спокойно заниматься заклинаниями. К тому же мне очень не понравилось, в каких условиях там живут вампиры, я решил это исправить. Ну и конечно же, нужно было подыскать место для замка, я не оставлял надежд на то, что когда-нибудь завладею Амулетом Первого Повелителя.
  В свои планы я пока никого не посвящал, так как не знал, какая будет реакция окружающих на мой уход, особенно жены. С Ал'лилель мне не хотелось расставаться, но куча нерешённых проблем давили не хуже куска скалы мне на шею. Хорошо, что все контракты на поставку стрел мы с отцом заключали на год, и я теперь не собирался продлевать их.
  
  Планируя расставание, я всё своё свободное время посвящал жене и как только выдавалось несколько свободных минут, сразу бежал к ней. Беременность нисколько не испортила её красоту, лишь подчеркнула её женственность. Чем ближе был срок родов, тем больше она волновалась, мне приходилось успокаивать её, и поддерживать своим присутствием. Зира в моё отсутствие перебралась в нашу комната, так что нянек у нервничающей жены теперь было две, причём вампирша с этой ролью иногда справлялась лучше меня. Так продолжалось все оставшееся время до дня родов. Я стал похож на призрака, так как сильно похудел и осунулся из-за изматывающей работы и бессонных ночей рядом с женой.
  Результаты моей деятельности по торговле стрелами давно дали о себе знать, каждый день я замечал прирост Плаща, а ещё больше прирост душ на нём. Когда душ стало много я заметил одну странность, о которой даже не знал раньше. Души численностью до десяти появлялись в виде небольших мерцающих кристаллов, вшитых в Плащ, но как только их становилось больше десяти, они объединялись больший по размеру кристалл, а тот в свою очередь объединялся с ещё девятью такими же, становясь ещё больше.
  Чем больше вливалось в Плащ душ, тем быстрее он рос, очень скоро я имел за плечами Плащ доходящий мне до поясницы. Количество же поглощенных Душ приблизилось к тысячи, а со временем на тренировки у меня по-прежнему был напряг. Нужно было задумываться об использовании заклинания Поглощения, так как рост Плаща стал меня нервировать.
  С каждым прошедшим днём я убеждался в мысли покинуть замок после родов жены, спокойные тренировки тут мне могли только сниться. Оставалось только ждать и придумывать причины, чтобы Ал'лилель меня отпустила.
  
  Кошмар для меня наступил в один из зимних вечеров. Схватки начались внезапно и её переместили на кухню, где для тепла растопили все камины и очаги. Всё взрослое население замка во главе со мной и отцом, суетливо толкалось рядом с кухней, выполняя мелкие поручения главной повитухи рода. Эту вампиршу отец вызвал из дальней деревни за две недели до предполагаемого срока. Женщина оказалась ходячим сгустком энергии, которая за эти две недели успела достать всех. Досталось от неё даже мастеру по оружию, который теперь перестал показываться в замке, предпочитая находиться всё время на тренировочной площадке. Он даже перенёс туда все свои вещи, только бы не встречаться с повитухой.
  Шли часы, а меня всё не вызывали к ребёнку. Мы с отцом не находили себе места в коридоре, рыча на всех кто был рядом. Я так разволновался, что моя аура стала гнетущей, заполняя собой всё пространство и пугая проходящих слуг. Прохаживаясь по коридору я часто переглядывался с отцом, мне казалось, что он волновался даже сильнее, чем я.
  Наконец-то дверь открылась и выскочившая оттуда повитуха схватила меня за руку и быстро потащила за собой. Сила у неё была огромная, так как она без труда затащила меня на кухню и подвела к лавкам, где лежала абсолютно белая Ал'лилель. Увидев меня, она слабо улыбнулась, а стоявшая рядом с ней женщина держала на руках какой-то свёрток. Не дав мне опомниться, повитуха схватила приготовленный нож и полоснула мне по руке, кровь выступила с трудом, поэтому она ещё несколько раз резанула по ране ножом, расширяя её. Поднеся руку к тихому свёртку она стала сильно давить на рану, позволяя крови стекать вниз. Присмотревшись, я увидел внутри свёртка, какое-то сморщенное существо, на которое капала кровь, затекая ему в рот, нос, глаза. Несколько секунд и вот оно уже стало недовольно морщиться, а затем открыло рот и издало такой пронзительный вопль, что у меня заложило уши.
  Услышав его крик повитуха довольно улыбнулась и схватив, как я уже догадался, моего ребёнка, стала его осматривать. Я так и остался стоять, тупо наблюдая за её манипуляциями, до сих пор не осознавая, что вот это сморщенное существо и есть мой ребёнок. Осмотрев ребёнка, повитуха довольно произнесла:
  - Немного странная аура, а так, мальчик абсолютно здоров.
  Присмотревшись к ауре ребёнка я убедился в правдивости её слов, аура у ребёнка была явно не вампирская. Странная, семицветная, она пульсировала в такт его дыхания. Повитуха положила ребёнка Ал'лилель, а меня выставила вон из кухни.
  
  Едва я вышел, как на меня сразу набросился отец: - Ну? Кто?
  Я посмотрел на него овечьим взглядом: - 'О ком это он?'. Только через несколько минут и диких встрясок до меня стало доходить, что у меня родился мальчик, ведь повитуха сказала: - Мальчик здоров...
  - Мальчик, - сказал я отцу, который тряс меня, недовольный моим молчанием.
  Услышав это, он издал какой-то возглас и попытался проникнуть на кухню, правда сразу был выгнан оттуда грозным окриком повитухи. Не прошло и нескольких минут, как стали прибывать старшие вампиры и поздравлять меня и отца с прибавкой в семействе.
  
  Через две недели, когда все отошли немного от новости, что у Повелителя рода родился первый внук, был назначен день пира, ведь нужно было дождаться прибытия отца Ал'лилель, который сейчас находился в столице, вызванный срочной депешей Совета Старших. Как он не хотел уезжать от беременной дочери, но приказ Совета был однозначный и ему пришлось подчиниться.
  Когда он прибыл, то первым делом навестил дочь и меня, теперь постоянно находящегося рядом, хотя в общем-то, сейчас это было меньше всего нужно. Жена всё время посвящала ребёнку, а в остальное время наша комната была забита разными женщинами, помогающими её ухаживать за ребёнком.
  
  Очень скоро подошла дата, когда заканчивались контракты со всеми королевствами, и только тогда я рассказал отцу о своих дальнейших планах. Он конечно не очень обрадовался таким новостям, ведь я стал для него просто золотой жилой, до отказа наполняя замковую сокровищницу, но ему пришлось смириться он понимал, что трудно удержать Рыцаря Смерти дома.
  Когда срок контрактов истёк, я делал стрелы только для последних обозов приходящих в замок, говоря им, что больше продажи стрел не будет, так как маг уезжает в другие страны. Купцы сколотившие на стрелах за год целые состояния, понятное дело были недовольны, но когда я заверил их, что маг приедет через год-два, немного успокоились и предложили мне деньги за то, что я сообщу им первым о том, когда появиться маг. Деньги я брал и заверял, что конечно сообщу им о его прибытии. Заканчивать свою деятельность по продаже стрел мне пришлось ещё несколько месяцев, так как обозы шли и шли. В конце концов, мне это надоело и я просто приказал никого больше не пускать в замок, свои контракты мы полностью выполнили.
  
  Тот чудесный день, когда я стал полностью свободен от работы, я запомнил надолго, правда теперь нужно было придумывать причины, которые смогли бы повлиять на жену, что бы она позволила мне снова отправиться на поиски места для замка. Первую неделю она вообще даже слышать не хотела о моих намёках об уходе. Следующие несколько недель потребовались на то, чтобы она просто начала слушать мои рассказы о том, как хорошо было бы иметь свою землю и род. Так же о том, что можно будет ставить свои правила и порядки в нём и никто не сможет отказать спутнице Повелителя.
  Целый месяц мне понадобился на то, чтобы уговорить Ал'лилель отпустить меня. Пришлось дать кучу клятв: что не буду первый никого убивать, что буду уговаривать всех, кто захочет меня убить, что вернусь сразу же, как только найду место, что буду самым примерным вампиром из всех существующих на Эратии. Обещания приходилось давать, так как других вариантов у меня не было, так как Ал'лилель была категорически против моего ухода. Как их я буду все выполнять, я пока даже не представлял, сначала нужно было выпросить разрешение у разозлённой жены.
  Ещё дольше мне пришлось договариваться о дате ухода, я просил месяц, а она требовала через год. Такие сроки меня не устраивали и я настаивал на своём, через пару недель мне удалось с ней сторговаться и назначить дату ухода на последнее число следующего месяца.
  
  
  День, которого я с таким нетерпением ждал, настал как то буднично, я даже не сразу осознал, что могу спокойно уйти. Умывшись, я зашёл в комнату за вещами. Полюбовавшись на спящего рядом с женой сына, я поцеловал её и сто пятидесятый раз пообещал, что вернусь так быстро, как смогу. После чего ещё раз поцеловал её, сына и вышел из комнаты.
  Попрощавшись с отцом, Вализиром, Учителем, Гитой и Зирой, я пристегнул к спинным ножнам меч и закинув его за спину, застегнув лямки ножен на груди. Поправив сумку весящую на плече я встряхнулся, чтобы убедиться, что всё уложено правильно и ничего не гремит. Повернувшись к провожающим, я кинул взгляд на окно, где виднелся силуэт жены и помахал всем рукой, затем с чувством непонятного облегчения зашагал в сторону города Эрон.
  Книга была в сумке, за спиной развивался от несуществующего ветра чёрный Плащ, а на нём тускло мерцали два больших кристалла и множество мелких.
  
  
  Глава 5 Возвращение
  
   - Светлого пути благородные собратья, - начал свою речь наместник города Эрон, благородный Аз'триэль рода Утренней Росы.
  На него сразу посмотрели все участники Совета, до этого тихо переговаривающиеся друг с другом.
  - 'Неужели моя весть о вампире не дошла до них?', - удивился про себя Аз'триэль, ведь он лично оповестил всех членов Совета о произошедшем недавно.
  - 'Они не придают большого значения случившемуся!', - внезапно осознал он и похолодел от мысли, что Совет не отдаёт себе отчёт всей серьёзности ситуации.
  Не выдавая присутствующим свои колебания Аз'триэль начал:
  - Уважаемый Совет, я хотел бы начать своё выступление с небольшого урока истории.
  Едва произнеся эти слова он почувствовал на себе колючий, пристальный взор Главы Совета, благородного Аз'гадора. Не отведя взгляд, Аз'триэль смог выдержать эту борьбу и Глава Совета промолчал, не став его прерывать.
  - Я понимаю ваше недоумение благородные, - продолжил Аз'триэль, - но боюсь без небольшого экскурса в историю, мне трудно будет убедить вас в своих словах.
  Аз'триэль тут почувствовал изменение настроения Совета после своих слов и попытался закрепить успех:
  - Несколько столетий назад множество из наших заседаний было посвящено проблеме Мёртвых Земель. Вы все прекрасно помните, что не смотря на все усилия, нам не удалось отменить это заклинание. Не удалось его отменить нашим предкам, которые чего греха таить, были искуснее в магии, чем наше поколение. Присутствие Мёртвых Земель сильно мешает тем, на территории чьих родов они находятся.
  - Правда ведь благородный Аз'ител, что Мертвые Земли заставляют ваших торговцев делать долгие обходы, обходя их? - с этими словами Аз'триэль указал рукой на сидящего рядом с ним эльфа из рода Рокового Грома. Тот соглашаясь с ним, кивнул головой.
  - Мы не смогли до сих пор разгадать ни само заклинание, ни возможности его отмены. Мы можем только существовать рядом с ними надеясь, что Мёртвые Земли останутся на своих местах и не начнут увеличиваться, - эльф оглядел Совет.
  
  - Мы все прекрасно знаем о Мёртвых Землях и честно говоря не понимаем, зачем вы нам о них рассказываете, - внезапно, с места поднялся его давний враг из рода Вечернего Тумана. - У нас есть более важные темы для обсуждения, чем тратить своё время на старые байки.
  - Хорошо, - Аз'триэль недовольно посмотрел на него. - Тогда я скажу, что сегодня Мёртвые Земли можно сделать из любого нашего города, включая столицу.
  - Благородный Аз'триэль! - произнёс Глава Совета, поднимаясь со своего места и показывая жестом всем остальным успокоиться. - Вы отдаёте отчёт своим словам? Слишком смелое заявление для небольшого происшествия случившегося в вашем городе.
  Аз'триэль внутреннее улыбнулся, всё-таки его письмо читали.
  - Я рад благородный Аз'гадор, что вы ознакомились с моим докладом, - ответил Аз'триэль Главе Совета. - Ведь в нём я указал виновника происшествия, а также приложил допрос вампира, который оказался свидетелем данного происшествия. С его слов вампир, устроивший побоище, является Рыцарем Смерти и может сделать любую область на Эрдане мёртвой.
  - То есть вы предлагаете руководствоваться в принятии решения Советом, словами низшего существа? - задал вопрос Глава.
  - Я предлагаю Совету рассмотреть возможность того, что на Эрдане появился Рыцарь Смерти, - поправил его Аз'триэль.
  Не успели в зале затихнуть его слова и раздаться возмущённые возгласы, как вдруг в зале Совета настала мёртвая тишина. Аз'триэль замер от ужаса, он знал единственную причину возникновения в Совете такой гнетущей тишины - это появление советника Главы Совета.
  Странное, закутанное в многослойный балахон существо навивало ужас одним своим присутствием. Рядом с ним каждое существо казалось самому себе голым и беззащитным, ведь почти все говорили о том, что советник умеет читать не только мысли собеседника, он может извлекать из чужого мозга даже образы из далёкого детства.
  Непонятно как Глава Совета мог иметь такого странного советника, поскольку никто не знал ни его Расу, ни его пол. Но факт оставался фактом - советник имел громадное влияние как на Главу Совета, так и на сам Совет. Кто он и кем является, было такой тайной, за которую многие рода отдали бы все свои состояния.
  Советника звали Амир и только он имел право войти на заседание Совета без приглашения.
  - Приветствую благородных эльфов, - раздался тихий смешок из-под низкого капюшона.
  - Приветствую благородного Аз'триэля, - сказал советник, обратившись к выступавшему до него. Тот склонил свою голову, чувствуя как проламываются его ментальные щиты только от одного взгляда на советника.
  - 'Кто же он всё-таки такой? - с ужасом подумал про себя Аз'триэль. - Если одним только взглядом смял годами устанавливаемую защиту от магии Разума'.
  Когда советник повернулся лицом к Совету, Аз'триэль выдохнул - он почувствовал себя полностью опустошенным, было похоже, что советник вывернул его мозг и прочитал из него всю необходимую себе информацию. Слабея, Аз'триэль упал на своё место, перед глазами всё плыло.
  - Прошу слова у благородного Аз'гадора, - прошелестел тихий голос советника.
  - Да конечно Амир, слушаем тебя. Твои появления редки в Совете, но твои советы всегда бесценны, - ответил Глава.
  - К моему большому сожалению, подозрения благородного Аз'триэля не беспочвенны, - раздался в ответ шелестящий голос. - Я допросил и пойманного вампира, и всех остальных свидетелей происшествия, поэтому могу головой ручаться - нас действительно посетил Рыцарь Смерти. Я раньше встречался с представителями данного вида и поверьте, все эти встречи были неприятными.
  Совет удивлённо вздрогнул, ведь только что Амир выдал сразу две тайны о себе: во-первых, о том, что он ранее встречался с Рыцарями Смерти и во-вторых, что ему есть чего бояться.
  - Да, да, - снова раздался смешок из-под капюшона, звук был такой, как будто тёрли друг об друга два куска кожи. - Я встречался раньше с Рыцарями Смерти и даже успел поучаствовать в их трагической гибели.
  Члены Совета замерли и в зале настала такая тишина, что было слышно дыхание каждого.
  - Появившийся вампир на Эроне, действительно является Рыцарем Смерти и теоретически может превратить любую местность в Мёртвую Землю, - завершил свою речь советник.
  - Уважаемый Амир, Совет нисколько не сомневается в правдивости ваших слов, но объясните свои слова, а особенно слово 'теоретически', - осмелился нарушить воцарившуюся тишину один из самых молодых членов Совета, эльф из рода Багровой Росы.
  Советник повернулся в его сторону и эльф умолк, подавившись словами.
  - Конечно, я объясню свои слова, - прошелестел голос. - Только с вашего позволения начну именно со слова 'теоретически'. Проблема для нас с этим Рыцарем, будет только в одном случае, если он завершил своё посвящение, чтобы было понятнее, я расскажу Совету немного о Рыцарях Смерти.
  Советник прежде чем продолжить оглядел Совет, все выжидающе смотрели на него, хотя взгляды были разными.
  - Так вот, Рыцарями Смерти становятся те вампиры, которые собственноручно или с помощью своей магии убили неисчислимое количество живых существ, - продолжил он. - После определённого количества убитых возле вампиров концентрируется смертельная аура, которая образует видимый другим, тёмный Плащ за его спиной. Пока Рыцарь находится в этом состоянии, он может пользоваться теми заклинаниями и умениями, что были у него до появления Плаща.
  - И вот тут начинается самое интересное, - смешок советника заставил вздрогнуть всех. - Как только количество убитых станет настолько велико, что Рыцарь сам увидит свой Плащ, это означает, что он целиком посвятил себя и свою жизнь Богине Смерти. Именно с этого момента Рыцарь не сможет больше использовать свои прошлые заклинания, но взамен получает новую силу - силу Рыцарей Смерти. Теперь он при соответствующем обучении может пользоваться этой магией, а также превращать любую область в Мёртвые Земли.
  - Судя по отчётам очевидцев, наш Рыцарь Смерти на момент бойни не прошёл посвящение, но поскольку его упустили, то за его настоящий статус ни может быть уверен никто. Данное обстоятельство мне чрезвычайно не нравиться, ведь Рыцари Смерти опасны своей силой и непредсказуемостью. Думаю никому бы не хотелось бы, чтобы его город превратился в мёртвую пустошь. Если кто из вас не знает, то открою секрет, в Мёртвые Земли можно превращать всё, начиная от гор, и заканчивая озёрами и лесами.
  - Сейчас у нас есть слабая надежда на то, что наш Рыцарь не посвящён и не обучен, ведь в этом случае угрозы для нас он не представляет, но... - советник сделал паузу, - смею вас заверить, обычно такие надежды бесплодны. Если Рыцарь Смерти появился, то очень скоро жди беды. Поэтому я поддержу проблему, которую озвучил уважаемый Аз'триэлем: - На Эрдане появился Рыцарь Смерти.
  Амир оглядел притихший Совет.
  - К сожалению, это не все плохие новости на сегодня, - фигура в балахоне тяжело вздохнула.
  - Странно, но ещё вчера я бы рассмеялся в глаза тому, кто сказал бы, что появление Рыцаря Смерти не существенное событие, - продолжил он. - Но сегодня я узнал о вестях гораздо более значительных, чем появление Рыцаря Смерти. У нас появилась опасность на фоне которой оставлять за спиной непредсказуемого Рыцаря Смерти было бы равносильно катастрофе.
  Советник снова сделал паузу и обвёл взглядом Совет.
  - Что случилось Амир? - раздался встревоженный голос Главы.
  - Каури, - просто сказал тот, всего одно слово.
  Название, которое являлось одним из самых страшных проклятий прошлого, заставило молодых членов Совета вскочить на ноги и потребовать объяснений с советника, эльфы постарше молча за этим наблюдали.
  - Успокойтесь, - тихо произнёс Глава Совета.
  Недовольные эльфы тут же заняли свои места, не решаясь спорить.
  - Теперь, когда дети успокоились, - насмешливо сказал советник, ловя сразу массу злых взоров. - Я продолжу.
  - Кто бы мог подумать ещё несколько лет назад, что именно в этот год оживут сразу две легенды прошлого, - советник покачал головой.
  - Вынужден вас всех огорчить, - внезапно он повысил голос. - В тех пещерах, где были заперты каури, камни с печатями начинают крошиться. По заверениям моих мастеров они рассыплются через три-четыре месяца.
  - Но ведь считалось Амир, что мы навсегда запечатали их в своих норах? - спросил Глава Совета.
  - Я всё больше склоняюсь к мысли уважаемый Аз'гадор, - склонил голову перед эльфом советник, - что это они дали нам запечатать себя. Понять этих карликов не удалось ещё никому. Мы до сих пор практически ничего о них не знаем. Также не известны причины, по которым они выходят на поверхность и убивают всех на своём пути, принося при этом кровавые жертвы своему божеству.
  - Именно поэтому я прибыл сегодня на Совет, чтобы вы приняли решение о том, как мы будем действовать имея перед собой сразу две угрозы - каури и Рыцаря Смерти, - советник лёгким наклоном головы обозначил свою просьбу.
  - Почему мы узнаём об этом только сегодня? Печати ведь сломаны давно? - задал вопрос Глава.
  - Никто не ставил дежурных в этих пещерах уже несколько сотен лет, считалось, что каури изгнаны навсегда, - ответил один из эльфов.
  - Я сам узнал об этом с чужих слов, - признался Амир, - а когда отправил проверить правдивость этих слов, мои люди обнаружили уже свершившийся факт. Теперь, конечно, я выставил дежурных у входов, только времени у нас для принятия решения, маловато.
  С этими словами советник прошёл на своё место за столом Совета и замолчал.
  
  Следующий час Аз'триэль был вынужден слушать выступления членов Совета, правда только краем уха. Почему-то ему казалось, что у советника было готовое решение проблем, но по каким-то причинам он не хотел его пока оглашать. Именно поэтому он, также как и много других старейших эльфов пропустили свою очередь выступления.
  Аз'триэль оказался прав, когда выслушав всех, Глава Совета дал слово Амиру. Тот прошёл на середину зала:
  - Я выслушал всех и в общем все ваши предложения можно свести к следующему - мы нападаем на каури и объявляем Рыцаря Смерти в розыск. Моё мнение, это решение настоящих условиях не приемлемо. Я предлагаю немного необычный вариант, поэтому прежде чем вскакивать и кричать, я прошу меня выслушать до конца, - Амир обвёл взглядом зал Совета.
  - Так вот, - он продолжил в полной тишине. - Моё предложение следующее, нам нужно нанять Рыцаря Смерти для убийства каури.
  Аз'триэль почувствовал как у него холодеет спина только от одной мысли, что они слушают такое. Ведь даже подумать о том, чтобы заключить сделку с вампиром, уже было неслыханной наглостью и дерзостью.
  - Прежде чем вы начёте меня упрекать, давайте подумаем. Возьмем, например ваше предложение о нападении на каури. Надеюсь все читали свитки потерь эльфов в последней войне с ними? - Амир посмотрел вокруг, но кроме Главы никто не захотел встретиться с ним взглядом.
  - Если кто-то не читал, то я напомню. В последней войне с каури эльфы потеряли больше десяти тысяч воинов. Подчеркну, именно воинов, а не общие потери. Количество погибшего мирного населения никто не смог подсчитать.
  Теперь возьмём второе ваше предложение о розыске Рыцаря Смерти, как вы вообще это себе представляете? Вампир уничтоживший целый квартал будет остановлен небольшим отрядом? Такой отряд будет уничтожен, а выделять большие силы на его поиск, это заведомо ослабить себя перед битвой с каури.
  Амир сделал паузу:
  - А теперь давайте посчитаем, что мы получим, если последуем моему предложению: войска отвлекать на розыск Рыцаря не нужно, к тому же он всегда будет под рукой, наши же потери при его сражениях с каури будут минимальны. Всё что нам будет нужно, это выставить войска в тех городах, на которых возможно нападение каури.
  - Уважаемый Амир мы все прекрасно понимаем выгоды найма Рыцаря Смерти, даже если это мне не по душе, - прервал советника глава рода Осеннего Дождя. - Но у меня только один вопрос, что потребует Рыцарь Смерти себе в оплату за услуги? Он ведь может попросить невозможное и тогда ваше предложение не имеет смысла.
  - После того, как работа будет выполнена, можно ведь и не платить, - от смешка советника вздрогнули почти все. - В этом случае мы вообще ничего не теряем от сделки с ним.
  - А мы сможем его остановить, если он огорчится этим фактом? - поинтересовался другой член Совета.
  - Я смогу! - снова засмеялся советник своим шелестящим смехом и у многих пробежал мороз по коже.
  - Тогда будем голосовать, если нет других предложений, - встал со своего места Глава Совета.
  
  Аз'триэль возвращался домой со смешанными чувствами, с одной стороны его предостережение не только выслушали, но и проголосовали положительно, а с другой стороны у него возникло стойкое убеждение, что они сделали то, о чём позже очень сильно пожалеют. Объяснить свои чувства он толком не мог, просто чувствовал - зря они связываются с вампиром.
  Прибыв домой, он сразу разослал распоряжение Совета по всем заставам, как только заметят вампира с чёрным плащом за спиной, то вежливо и деликатно попросят его проследовать в ближайший город. Наместник специально несколько раз подчеркнул слова 'вежливо и деликатно', представляя себе какой шок испытают начальники гарнизона прочитав такой приказ - просить вампира прибыть в город к Наместнику. Именно поэтому Аз'триэль добавил, что за не выполнение приказа виновные будут сняты с должностей и наказаны. Подписав все приказы и передав их посыльным Аз'триэль вздохнул, теперь оставалось только ждать. Посланные разведчики к пещерам каури должны вернуться только через две недели. 'Нужно начать готовить город к развитию событий по худшему сценарию, - подумал он, - завтра же нужно собрать всех командиров, и обсудить защиту города от возможных набегов каури'.
  
  
  
  В этот раз я попал на берег, добравшись до него вплавь. Купив просмоленную не промокающую кожу я упаковал в неё все свои вещи и ночью, когда корабль стоял на рейде перед заходом в порт я спустился в воду и поплыл. Забирая немного левее от порта и города, я вскоре нашёл тихую бухточку, на берегу которой никого не было видно.
  Посмотрев на всю величину взора я убедился, что кроме аур пары животных, рядом с бухтой больше никого не было. Выйдя на берег, я сел на кожу и стал обсыхать, идти в мокрой одежде совершенно не хотелось. Высохнув, одевшись и перекусив, я направился в сторону деревни вампиров, где гостил прошлый раз. Место мне понравилось своей уединенностью и там я собирался продолжить опыты с магией Рыцарей Смерти. Правда пока я не знал, как я буду это делать, ведь своё обещание жене я не хотел нарушать.
  Шёл я в основном по ночам, так как эльфийские разъезды были настолько часты, что идти днём не представлялось возможным, а продираться по кустарнику, когда рядом была мощеная дорога мне не хотелось. Вскоре я увидел блеск водной глади, очень широкой реки. Она была настолько широкая и с сильным течением, что у меня и мысли не возникло переплывать её самому.
  Переправа обнаружилась неподалёку от основного тракта и быстрый обзор показал плохие новости: во-первых днём она хорошо охранялась, а во-вторых, ночью она не работала. Отступив от дороги в подлесок, я нашёл небольшую поляну, подстелил под себя кусок кожи из сумки и достал припасы. Неспешно жуя вяленное мясо, я задумался: - 'Менять маршрут или попытаться пройти?'. Взвесив все за и против я решил, что менять маршрут сейчас, когда до деревни вампиров оставалось три-четыре перехода было бы не разумно, а следовательно нужно придумать, как пройти незамеченным. Лучше всего это сделать, подождав большой обоз и потихоньку пристроиться к нему. Закончив с едой, я нашёл себе место для ночёвки и устроив лежанку лёг спать.
  Утром, после того, как позавтракал, я немного разогрелся, позанимавшись с мечом, а затем устранив следы своего ночного пребывания, отправился в засаду. Я лёг в траву, недалеко от дороги и стал ждать большой караван или обоз. Лежать пришлось долго, все идущие на переправу купеческие караваны и обозы были малочисленны и сразу бы выдали неизвестно откуда взявшуюся личность.
  Нужный мне обоз показался в поле зрения далеко за полдень, но едва присмотревшись к нему, я понял, что это мой шанс. Обоз представлял из себя крупное объединение нескольких купеческих караванов, следовательно все плохо знали кто конкретно из какого каравана. Улучив момент когда половина колоны поравнялась с моим местом, я встал и сделав вид, что отходил в кустики по 'делам', насвистывая, подошёл к повозке. Сидевший на козлах человек увидев меня спросил: - С головной?
  Я поздоровался с ним, сморщившись буркнул: - Сьел вчера что-то не то, весь день живот пучит.
  Возница с охотой подхватил разговор: - Твоя правда, всю неделю кормят дрянью, экономят на всём.
  Я поддакнул и дальше можно было ничего не говорить, лишь изредка поддакивать, найдя во мне благодарного слушателя, возница разошелся не на шутку, рассказывая все тяготы пути, выпавшие на его долю. Слушать его болтовню мне не очень хотелось, но пришлось улыбаться и временами поддерживать разговор. Когда же я достал из сумки флягу с вином и предложил присоединиться ко мне, возница понял, что меня к нему привело само провиденье. Распивая вино и закусывая его моими стремительно оскудевающими припасами, я доехал до переправы уже на козлах, рядом с захмелевшим возницей. Теперь, когда мимо нас проезжали охранники каравана, никто даже не смотрел в мою сторону.
  Так я и доехал по эльфийского поста, весело переговариваясь с возницей, только краем глаза посматривая на эльфийских стражей, начавших досмотр. Воины проверили проездные документы купцов и сделали выборочный досмотр нескольких повозок. Всё было в пределах законного, поэтому каравану была дана команда на отправление.
  Я вздохнул с облегчением и собирался прилечь в углу повозки, как вдруг заметил, что на меня пристально смотрит один из эльфов. Внутренне похолодев, я тем не менее улыбнулся ему и помахал приветственно рукой. Эльф не ответил на моё приветствие, а повернулся к другим стражам и что-то быстро сказал им. Те быстро встали со своих мест и якобы не спеша, направились в сторону моей повозки. Хоть они якобы шли не спеша, но посмотрев на напряжение их рук, сжимавших оружие, я понял, что меня раскрыли. Мысли с бешеной скоростью закружились в голове. 'Буду отыгрывать роль до последнего, - решил я в конце концов, - ведь есть шанс, что меня могли принять за другого вампира'.
  Сделав глупое лицо и натянув улыбку, я стал смотреть, как стражи меня окружают.
  Возница недоумённо посмотрел на воинов и спросил: - Что случилось уважаемые?
  Эльфы ему не отвечали и возница стал злиться: - Просто ответить не можете?
  - Можем, только зачем? - раздался вдруг спокойный, уверенный голос позади меня.
  Я и возница синхронно выглянули за борт повозки, чтобы увидеть говорившего. Им оказался невысокий эльф с пепельными волосами и лицом практически полностью иссечённым мелкими шрамами. Глядя на его походку и движения тела во время ходьбы - я понял, что вижу перед собой серьёзного противника. Эльф передвигался как в танце, казалось под его ногами не приминается даже трава. Эльф неспешно подошёл к нам и обратился ко мне:
  - Уважаемый, не могли бы вы пройти к нам в караульную для небольшого делового разговора?
  Я замер, сомнений не оставалось, меня раскрыли. Странно то, что они не стали нападать, а учтиво попросили меня проследовать за ними.
  - 'Может это ловушка?', - подумал я, не зная, что предпринять.
  - Разговор касается получение работы, - сказал эльф, видя мою нерешительность.
  - 'Ну и что, что я вампир - это ведь не запрещено на Эрдане? - видя, что эльфы не проявляют враждебности, я решил пойти с ними. - Возможно они просто хотят нанять на работу вампира'. Достав меч из повозки, я спрыгнул на землю и положил его на плечо. Мои телодвижения заставили эльфов напрячься, но копий и луков на меня никто не стал направлять.
  - Прошу следовать за мной уважаемый, - произнёс пепельноголовый эльф, показывая мне рукой путь к караулке.
  - Ладно, не жди меня друг, - обратился я к вознице, который сидел с выпученными глазами. - Как только эльфы меня отпустят, я снова присоединюсь к каравану.
  - Хорошо, но я пожалуюсь начальнику охраны каравана, за то что задерживают нормальных людей после завершения досмотра, - проговорил тот храбрясь.
  - Да конечно, - кивнул я, точно зная, что никуда он не пойдёт жаловаться. Своя рубашка ближе к телу, чтобы заступаться за незнакомца с которым всего лишь хорошо попили в дороге.
  Идя с эльфами к караулке я заметил небольшую странность, которую раньше не замечал: эльфы были напряжены и готовы тотчас напасть на меня, а их предводитель наоборот, спокойно повернувшись ко мне спиной, шёл насвистывая какой-то весёлый мотивчик.
  - 'Всё это неспроста', - заключил я и удобнее перехватил меч, готовый скинуть с него ножны в любой момент.
  В помещение зашли только мы с ним, остальные остались снаружи. Как только мы остались вдвоём эльфа как будто подменили, из благодушного, весёлого вояки он одно мгновение превратился в настороженного и злого воина, эту перемену я почувствовал сразу.
  - Ты тот вампир, что устроил бойню в Киоро? - спросил эльф, прищурившись.
  Странное поведение эльфа меня заинтриговало, поэтому я решил выяснить всё до конца, поэтому просто кивнул.
  - Совет Благородных хотел бы предложить тебе работу, - сказал эльф через зубы и по его скривившемуся лицу, я понял, что это правда и он сам в непонимании, как такое возможно.
  - 'Интересно, это ловушка такая, или действительно кто-то ещё так прижал эльфов, что им понадобились мои услуги, - задумался я. - Вон как скривился эльф говоря мне приказ Совета, ведь видно, что если бы не приказ, давно бы напал'.
  - Что, не нравиться приказ Совета, длинноухий? - сказал я, проходя вглубь комнаты и сел за его стол, нагло развалился на кресле.
  От моего поведения и слов у эльфа потерялся дар речи, он побледнел и сжал кулаки.
  - Да ты присаживайся, чувствуй себя как дома, - покровительственным тоном сказал я ему, внимательно наблюдая за его поведением, решится он наконец нарушить приказ Совета или нет?
  - Слушай...ты...кровосос, - зашипел пришедший в себя эльф. - То что у меня связаны руки приказом Совета, не означает, что я обязан доставить тебя совсем уж целым и невредимым. Может ты пришёл к нам такой побитый.
  - Ой страшно как, - засмеялся я. - Расслабься и принеси мне лучше еды, есть охота.
  Эльф стал абсолютно белым, даже кончики ушей стали дрожать, было видно, что он сдерживается из последних сил.
  - Если бы не Род, прибил бы гниду, - прошипел он сквозь зубы и развернувшись, с силой пнул ни в чём не повинную дверь.
  Анализируя его поведение я сделал пару предположений: во-первых Совет действительно хочет что-то мне предложить, во-вторых у эльфов действительно случилось что-то настолько серьёзное, что они решили поступиться со своей гордостью, чтобы нанять вампира, в-третьих и самое важное, похоже кто-то из них знает кто я такой, раз дали приказ не злить меня. Дело принимало серьёзный оборот, кто-то из эльфов знал, кто такие Рыцари Смерти и как отличить их от остальных вампиров. - 'Что же делать?', - нахмурился я.
  С одной стороны легализоваться на континенте, да ещё и под прикрытием эльфов было бы очень полезно, с другой стороны неизвестно, что Совету понадобилось от меня. Другие варианты я даже не рассматривал, так как навряд ли я понадобился эльфам из-за своей неотразимой внешности.
  - 'Что же у них случилось? - терзал меня вопрос, - что такого должно случиться, чтобы эльфы, которые подчинили себе континент поступились своей гордостью и наняли вампира?'. В общем, у меня опять была куча вопросов, а ответов ни одного. - 'Нужно помириться с эльфом и узнать больше о приказе', - решил я.
  Только я подумал о нём, как открылась дверь и появился эльф с подносом еды. От удивления я замер, эльф принёс мне еды после всего что я ему сказал! Куда катиться этот мир! Эльф злобно посмотрел на меня, но увидев что я изумлён, подошёл и поставил поднос на стол.
  - Составишь мне компанию? - серьёзно спросил я, сбросив с себя маску весельчака.
  Было видно, что тот хотел сначала отказаться, но что-то удержало его, и он присел рядом.
  - Каин, Род Носферату.
  - Эр'торр, Род Утренней Росы, - хмуро ответил тот. - Зачем было устраивать этот спектакль?
  - Получить информацию, - я принялся за еду. - Присоединяйся.
  - И что ты узнал? - спросил эльф, принимая приглашение.
  Я высказал ему свои мысли.
  - Всё правильно, - эльфа слегка перекосило. - Неужели я так легко читаем?
  - Извини за поведение, но сам понимаешь, - я пожал плечами, словно говоря, что он на моём месте поступил точно также.
  - Можно задать личный вопрос? - после недолгого молчания спросил меня эльф, тяжело посмотрев при этом.
  - Постараюсь ответить, - с набитым ртом пробурчал я, налегая на еду, только сейчас я понял, как надоели мне припасы из вяленого мяса и сухих лепешек.
  - В Киоро у меня погиб племянник, когда ты его посетил, - тихо сказал Эр'торр. - Я хотел узнать, почему ты напал на город?
  Я поднял на него взгляд и дожевав лапу курицы серьёзно ответил: - Могу рассказать всё как было, а верить или нет, будет твоё дело.
  - Я слушаю, - ответил он.
  - Сначала всё было хорошо, я просто стоял в очереди... - начал я рассказывать всё до мельчайших подробностей, не упуская ничего.
  - Не знаю, станет ли тебе от этого легче, но я не хотел устраивать там бойню, - закончил я свой рассказ.
  - Всего из-за одного какого-то ублюдка погибло больше тысячи ни в чём не повинных жителей! - стискивая кулаки и злобно смотря на меня проскрежетал зубами эльф. - Ты понимаешь, сколько ты убил простых жителей: детей, женщин, стариков?
  - Что ты обо мне знаешь эльф? - спокойно спросил я его. - Что ты знаешь обо мне, чтобы судить о моих поступках?
  Эр'торр посмотрел мне в глаза и наткнувшись на мой горящий взор ответил: - Я тоже многих убил: вампиров, людей, гномов, убивал даже эльфов, но только сейчас разменяв уже несколько столетий начинаю понимать, нельзя убивать вот так беспричинно, всего лишь потому, что на тебя косо посмотрели.
  - Стоило уехать от жены, тут же другой эльф начинает читать мне морали, - с тоской простонал я.
  Эр'торр удивился: - Почему другого эльфа? Ты же вампир.
  Я хмыкнул: - Моя жена самая красивая на свете эльфийка. Не встречал никого лучше неё.
  - Твоя жена эльфийка? - в ступоре повторил за мной эльф. - Как же она мирится с тем, что ты убиваешь всех подряд?
  - Она и не мирится, а ультиматумы мне ставит, - огрызнулся я, - и вообще, это моё личное дело.
  Эльф по-прежнему недоверчиво на меня посматривая, принялся за еду.
  - Даже не представляю, что может связывать эльфийку с кровавым убийцей, - внезапно сказал он.
  - Эр'торр, мы смотрим на мир разными глазами, - неожиданно для самого себя я стал объясняться. - Для тебя ведь мир не делится на две категории: врагов и близких. Врагов нужно убивать, близких защищать, вот и вся логика моих поступков.
  Эльф нахмурился: - Нельзя делить всех на две категории, это не правильно! Если бы все так поступали, во что бы мы все превратились.
  - Наверно в меня, - грустно усмехнулся я.
  - Вижу, что мне тебя не переубедить, поэтому отложим разговор до того времени, когда ты поймёшь, что я пытаюсь тебе донести, - он пожал плечами. - Завтра за тобой приедут и отвезут в столицу. Сразу скажу, какую работу тебе предложат я не знаю, могу только предположить.
  - И ты мне это так спокойно рассказываешь? - удивился я.
  - Услуга за услугу, - просто ответил он.
  - Тогда слушаю.
  - В последнее время среди нас всё больше ходит слухов о возращении на поверхность каури.
  - Это что? - удивился я, услышав новое для себя название.
  - Это кто, - поправил меня Эр'торр. - Каури - это проклятье нашего мира, племя воинственных карликов, вылезающих из своих пещер раз в несколько сотен лет и сметающих всё на своём пути. Каури - это смерь и разрушения, до сих пор никто не знает ни причины их нападений, ни их мотивов. Они просто выходят на поверхность бесчисленными армиями и сметают всё на своём пути. Последние события с их участием происходили четыреста лет назад, хоть и считается, что мы их загнали обратно в пещеры, но на самом деле уничтожив несколько десятков городов и деревень они отступили сами. Попытки преследовать их в пещерах закончились печально, все посланные отряды не вернулись и об их судьбе до сих пор ничего не известно.
  - То есть эти карлики просто появляются, уничтожают все на своём пути и так же непонятно исчезают? - удивился я.
  - В целом ты прав, - подтвердил эльф. - Если не учитывать, что они приносят десятки жертв своему Богу, о котором также ничего не известно.
  - А как же пленные? Неужели допросы ничего не дали?
  - Вот тут мы столкнулись с проблемой, - начал Эр'торр и перехватив мой удивлённый взгляд на его слово 'мы' пояснил. - Я в то время командовал одним из разведывательных отрядов, которому было поручено узнать как можно больше о каури.
  - Продолжай, - я поблагодарил его за пояснение.
  - Так вот, - продолжил он, - на них совершенно не действует магия Разума, поэтому когда мы оглушали карликов, то маги ничего не могли прочесть у них в голове, а как только каури приходили в себя, то почти сразу умирали по неизвестной причине. Ни один из захваченных каури не прожил дольше одной минуты в плену, все умирали. Именно поэтому о них неизвестно ничего, сам понимаешь внедрить в их племя тоже никого не получится.
  - Что у них за Бог удалось выяснить? - поинтересовался я, сильно озадаченный рассказом.
  - Маги говорили, что это вроде и не совсем Бог, а демон требующих кровавых жертвоприношений. Мы находили алтари, которые каури устанавливали в каждом захваченном поселении, поверь мне это жуткое зрелище. Истерзанные тела женщин, детей, мужчин, стариков - причём не просто истерзанных, а зверски замученных. Содранная кожа, отрубленные заживо конечности, сломанные кости - это самое невинное из их забав. Так что если слухи окажутся правдивыми и каури опять выберутся из своих пещер, континент утонет в крови.
  - А если попытаться договориться о помощи с драконами? - спросил я, вспомнив о второй силе континента.
  Эр'торр усмехнулся: - Драконы никогда ни с кем не договариваются. Они сжигают всех парламентёров посланных к ним. Не видел ещё никого, кто мог бы похвастать тем, что поговорил хоть с одним драконом.
  - Вампиры слабы, люди тоже, - я стал размышлять вслух. - Я начинаю понимать замысел вашего Совета. Нанять меня, чтобы я сражался за вас, а собственные войска не тратить.
  Эр'торр хмыкнул: - Благородные эльфы просят помощи вампира, до чего мы дошли.
  - Я не просто вампир и кто-то из ваших прекрасно об этом осведомлён, - произнёс я задумчиво, - хотел бы поговорить с ним о том, откуда он узнал об этом.
  - А кто ты? - удивлённо посмотрел на меня эльф. - Разве вампиры кроме Рода, чем-то отличаются друг от друга?
  - Я Рыцарь Смерти, если это название тебе о чём-то скажет.
  По отпавшей челюсти эльфа, я понял, что титул ему знаком.
  - Ты Рыцарь Смерти? - переспросил он, не веря мне.
  Я улыбнулся: - Не похож?
  - Но Рыцари Смерти - это же смерть, разрушение, Мертвые земли - ещё не известно, что страшнее они или каури.
  - Видишь, как я уже сказал кто-то из Совета прекрасно знает на что я способен, раз прошли на сделку со своей честью и приглашают меня для сотрудничества.
  Эр'торр всё ещё не веря смотрел на меня, по его глазам было ясно, что он не ожидал, что спокойно поглощающий еду рядом с ним вампир, окажется ожившим кошмаром прошлого.
  Я засмеялся представив себе, если бы вместо меня так же спокойно сидел каури и разглагольствовал.
  - Удивил ты меня, - произнёс эльф. - Теперь я понимаю, почему приказ имеет такие категоричные формы о необходимости вежливого обращения с тобой. Я ужинал с Рыцарем Смерти, кому рассказать ведь не поверят.
  - Скоро поверят, - усмехнулся я. - Если моё предположение верно и меня пригласили для найма, то очень скоро обо мне услышат все.
  - В это верю, - усмехнулся эльф. - В это-то как раз верится легко.
  - Давай доедаем и тебе лучше идти спать, - продолжил он. - Посланник Совета будет здесь рано утром, тебе лучше хорошо выспаться перед отъездом.
  
  
  Утром я проснулся в приподнятом настроении, так как вчера я отлично поел и выспался. Встав, застелив койку, что мне выделили в казарме, я пошёл умываться. Подходя к большой деревянной бадье во дворе, я увидел, что там стоят три солдата, они умывались и шумно переговаривались друг с другом. Когда я был замечен, они сначала примолкли, но потом заговорили снова.
  К их разговорам я сильно не прислушивался, размышляя о вчерашнем разговоре с эльфом, как вдруг отчётливо услышал голос одного из них: - А тебе чего тут нужно вампир? Тут умываются только солдаты, свиньи умываются вон в тех лужах.
  Я удивлённо поднял взгляд на эльфа: - Ты это мне?
  - Тебе свинья, тебе, - ответил тот и все трое заржали над удачной шуткой товарища.
  - 'Поскольку я обещал Ал'лилель не убивать, то слово своё сдержу, но если попортить им немного тела, то никакого ущерба для собственной совести я не понесу', - подумал я и попытался перейти в боевую трансформацию.
  Каково же было моё удивление, когда ничего не произошло. Как я не напрягал своё сознание, тело даже не думало меняться. Не менялись также процессы внутри моего организма, позволявшие мне двигаться быстрее, чем в обычной форме.
  - 'Вот болван! - выругал я сам себя. - Даже не проверил этого раньше, а если бы была битва? Вот был бы сюрприз!'. Я стал вспоминать все, что со мной произошло после прочтения книги и потери вампирских способностей: - 'Да, я точно болван. Проверил утерю всего, кроме боевой трансформации, про которую забыл'.
  - Что свинья ищешь грязнее лужу? - эльф подошёл ближе.
  Пока думал о своих умственных способностях, эльфы подошли ближе и взяли меня в полукольцо.
  - Я к тебе... - начал он, но захлебнулся словами, так как оказался сбит быстрым выпадом локтём в солнечное сплетение. Вторым локтём я попытался достать другого эльфа, но те были начеку и удар пришёлся вскользь. Третий эльф в ответ ударил меня в бок, удар оказался такой силы, что отбросил меня назад. Отлетев, я сгруппировался и кувыркнувшись через плечо встал на ноги: - 'Шутки кончились', - глянув на поднявшегося эльфа и его товарищей, я понял это чётко. Так же чётко я понял, что в нынешнем состоянии, без меча, да ещё и без боевой трансформации мне не победить на кулаках троих бойцов. Пора было пускать в ход магию, пока меня самого не попортили.
  Оглянувшись вокруг я заметил лежащую недалеко старую ветку, отломившуюся от дерева. Кинувшись к ней, я взял её в руки, затем проведя рукой я наложил Сбор Душ - ветка замерцала зеленоватым цветом. Взяв её как меч, я направился к эльфам, которые внимательно наблюдали за моими манипуляциями, не пытаясь приблизиться.
  - У кого есть лишняя душа? - спросил я, подходя ближе. Эльфы настороженно отпрянули от ветки, источающей зловещую ауру.
  - Что здесь происходит? - раздался властный голос позади меня.
  Я увидел сзади себя яркую ауру эльфа, вышедшего из казармы. Развернувшись боком чтобы посмотреть на него, но при этом не оказаться спиной к своим противникам, я увидел не высокого эльфа очень крепкого телосложения. Я бы сказал на удивление крепкого телосложения, более подошедшего человеку, чем эльфу. Если бы не красивое лицо с правильными чертами и ушей выглядывающих из копны серебряных волос, заплетенных в длинную косу, то на эльфа он не тянул.
  - Я спросил, что здесь происходит? - повторил он свой вопрос.
  Завидев эльфа, воины как будто набрали в рот воды и опустили головы.
  - Я показываю воинам некоторые заклинания, - разрушил я молчание и погасил заклинание на ветке, отбросив её в сторону.
  - Вы, быстро в казарму, я скажу Эр'торр чтобы позаботился о вас, - приказал странный эльф. Воины быстро зашагали в казарму, причём мне показалось, что вздохнули при этом с большим облегчением.
  - Каин, Род Носферату, - представился я, решив быть вежливым.
  - Далгор, - ответил эльф.
  От удивления у меня чуть не отвалилась челюсть, эльф не сказал приставки к имени, означавшей принадлежность Рода к одной из ветвей Великого Древа. Я удивлённо посмотрел на него.
  - Меня изгнали из Рода, - ответил он на мой немой вопрос.
  Меня чуть не разобрал смех от комичности ситуации, встретились два отщепенца, но чтобы не обидеть эльфа я сдержался.
  - Интересно, за что изгоняют у эльфов? - без надежды получить ответ, спросил я.
  - Точно хочешь это узнать?
  - Если ответишь, то объясню причину своего любопытства.
  - Я убил весь Совет Старших своего Рода, попытавшийся заставить делать меня то, что мне не хотелось делать, - кратко ответил он.
  - Но если тебя изгнали, то почему лишили приставки к имени? Она ведь означает Род, - поинтересовался я.
  - Потому, что меня не просто изгнали, - усмехнулся эльф. - Моё имя предали забвению.
  Тут настала моя очередь вновь поражаться, предание забвения имени - это самое суровое наказание, которым эльфы наказывали себе подобных. Имя провинившегося навсегда запрещалось к произношению и сама память о нём была под запретом. Этого эльфа не просто изгнали из Рода, его просто не стало для всех живущих эльфов. Всё это я вспомнил из рассказов Ал'лилель, когда поинтересовался однажды у неё про изгнания у эльфов. Также я вспомнил, что такие эльфы умирали очень быстро не в силах перенести отрыв от Рода, обычно кончая жизнь самоубийством. Стоявший же передо мной эльф не только не был расстроен, но ещё и приказывал совершенно посторонним эльфам, а что самое важное, его приказания выполнялись.
  - Не совсем понимаю, почему ты ещё жив, - не стал я скрывать от него своей озадаченности.
  - Интересные у тебя познания о наших обычаях, - хмыкнул эльф, ничуть не задетый моим вопросом. - Хотя чему удивляться, вампир женатый на эльфийке более редкое зрелище, чем изгнанник эльфийского Рода.
  - И всё же? - спросил я.
  - Советник Амир взял меня к себе, я выполняю его поручения, - нехотя ответил эльф. - На все остальные вопросы ты получишь ответ, когда мы прибудем в столицу. Совет уже оповещён и ждёт твоего прибытия.
  - Тогда завтракаем и выдвигаемся, - подвёл я итог разговора, видя, что больше не вытяну из эльфа ни слова.
  
  
  Глава 6 Снова наёмник
  
  В столицу эльфов, город Ад'Даргорон мы с Далгором вошли через неделю нашего путешествия. Поскольку лошади меня не переносили, то я бежал за лошадью эльфа. Лошадь постоянно косилась на меня, вздрагивая при любых звуках моего голоса. Практически всю дорогу мы не разговаривали, поскольку когда я пытался разговорить эльфа на любые интересные мне темы, он отмалчивался. В конце концом мне это надоело и я тоже замолчал. Также за время пути я убедился, что эльф действительно не прост. На всех постах и конных разъездах, что нас останавливали, ему было достаточно показать какой-то круглый предмет, вопросы сразу исчезали и нас беспрепятственно пропускали дальше. Этот же предмет он показывал в гостиницах, которые сразу же предоставляли нам лучшие номера и еду.
  Рано утром, когда туман ещё не лёг на землю, мы вышли из гостиницы в направлении Ад'Даргорона. Далгор хотел попасть в него ещё вчера, но дождь помешал нам. Хоть по его словам до столицы оставалось не более четырёх часов езды, но я отказался мокнуть под дождём. Скрипя зубами он согласился остановиться на ночлег, взяв с меня слово тронуться в путь рано утром.
  Я бежал и думал: - 'Интересно, какая она, эльфийская столица?'. Ведь по сути за все свои годы странствий я не видел ни одного крупного эльфийского города, одни деревни и посёлки. Ещё меня посетили мысли, согласится ли Совет на мои условия и если не согласится, то как мне выбираться потом из города.
  Это был наихудший вариант развития событий, но я был уверен, эльфам проще было сделать наоборот, сначала пообещать мне что угодно, а потом, когда работа будет сделана, ничего мне не давать. - 'Я бы и сам так сделал на их месте', - улыбнулся я своим мыслям.
  - Смотри Каин, мы в предместьях Ад'Даргорона, - неожиданно голос Далгор прервал мои мысли.
  Я посмотрел в направлении его руки и затаил дыхание. Впереди, на огромном холме высился город. Именно высился, поскольку отсюда казалось, что он весит в воздухе. Только городские стены говорили о том, что город всё-таки стоит на холме. Чем ближе мы подходили, тем больше я удивлялся, город был великолепен. Я не мог его сравнить ни с чем из того, что я видел ранее. Самые красивые людские города меркли перед великолепием эльфийской столицы.
  Высокие башни и здания казалось пронзали небеса своими острыми шпилями, а высокие стены казались полупрозрачными и хрупкими. Только приблизившись к ним на расстояние полёта стрелы я увидел, насколько широка оборонительная стена.
  - Город строили гномы по нашим чертежам, - сказал Далгор, видя мой интерес к городу. - Им помогали строить наши маги, усиливая каждый стык блоков магией. Так что можно сказать стены Ад'Даргорона нерушимы. Правда осаде он ни разу не подвергался, но наши предки постарались на славу.
  - Красота, - признался я, когда эльф показал стражам на въезде в город тот же неизвестный мне предмет и мы въехали в сам город. Город был невероятно красив и чист. Объяснялось это частично тем, что лошадей все оставляли в специальных конюшнях, сразу после въезда в город. В отличие от людских городов, также сверху на нас не лились помои и не текли нечистоты по сточным канавам.
  Всё было невероятно чисто и казалось, что город блестит на солнце, погружённый в зелёные ограды и цветочные клумбы. На улицах прогуливались многочисленные горожане, в основном, конечно, эльфы. Только несколько раз я заметил проходящих существ других рас, вампиров же не было видно. На меня сразу же стали все коситься, а дамы недовольно морщили носики завидев меня.
  - На мостовую ничего не кидать, - снова пояснил мне эльф. - Штраф десять золотых.
  Я улыбнулся, понятно почему так чисто, на десять золотых можно было купить неплохой дом или лошадь. Мало кто стал бы рисковать такими деньгами, загрязняя мостовую, будь это хоть местные эльфы, хоть приезжие.
  Весь город был мощён камнем без единого стыка, казалось, вокруг сплошная каменная поверхность с красивыми цветущими клумбами вдоль неё.
  - Да, красиво у вас ничего не скажешь, - вздохнул я, оглядываясь по сторонам и рассматривая дома и улицы.
  - Сейчас увидишь дворец и Древо, посмотрим, что тогда ты скажешь, - довольно хмыкнул Далгор.
  Он оказался прав. Такого я не ожидал. Дворец был построен вокруг гигантского дерева и окружал его целиком, но всё равно, затмить величественностью Древо он не мог. Меня удивило, что дворец утопал в зелени, хотя на дворе была весна, видеть такой островок лета было очень необычно.
  - Магия? - поинтересовался я у эльфа. Тот кивнул головой: - Во дворце всегда лето, вне зависимости от времени года. Наши предки оставили нам хорошее наследие, сейчас мало кто может заключить такое гигантское сооружение в сферу Вечного Лета, так, один-два дома максимум.
  - Хотел бы я узнать это заклинание, - ответил я. - Повесил бы его на свой замок.
  - На замок будет дорого стоить, - улыбнулся в ответ эльф. - Сейчас повесить на весь замок такое сильное заклинание в силах пожалуй только Главе Совета.
  - Интересно, - в голове у меня защёлкали пункты возможных требований у эльфов.
  - Мне сообщили сразу же двигаться на встречу с Советом, он уже собран, - внезапно сказал резко посерьезневший эльф.
  - 'Странно, ведь к нему никто не подходил, - удивился я, - неужели магия Разума?'.
  Во дворец мы прошли без малейших задержек. Правда у всех встречающиеся по пути эльфов изумлённо расширялись глаза при виде меня. Далгор подвёл меня к двери:
  - Подожди меня здесь, хорошо?
  Я пожал плечами, как будто мне было куда идти, но я подметил, что с того момента как мы вошли во дворец Далгор стал предельно вежлив и корректен.
  Пока он отсутствовал, я стоял и осматривал достопримечательности, поглядывая одним глазом на двери. Проходящие мимо эльфы сторонились меня, стараясь быстро пройти мимо.
  - Ух ты! Настоящий вампир! - раздался громкий детский голосок и я глянул внутренним зрением в его сторону, действительно ребенок, правда с чересчур большой аурой для своего возраста. Раздался топот детских ножек, и вот меня уже теребили за штаны в районе колена. Я опустил глаза, маленькая девочка-эльф смотрела на меня снизу вверх огромными зелёными глазами.
  - Бу! - сказал я, оскалив клыки. Как ни странно, но девочка вместо того чтобы напугаться, весело рассмеялась и снова потеребив штаны, требовательно протянула руки, чтобы я взял её на руки. Делать всё равно было нечего и я поднял её.
  - Ух ты, покажи ещё раз клыки, дай потрогать, - затарахтела малышка, протягивая руки ко рту. Я улыбнулся: - 'Интересно, Ал'лилель была таким же милым ребёнком, как эта?'.
  Дав малышке потрогать клыки, я вызвал этим у неё кучу восторга.
  - А правда, что вампиры пьют у всех кровь? - задала она вопрос, ерзая у меня на руках, пытаясь устроиться удобнее.
  - Нет, неправда, - ответил я и обнажая клыки наклонился к уху девочки, громко сказал. - Мы пьём кровь только маленьких девочек.
  Она взвизгнула от испуга, но через секунду весело рассмеялась:
  - А вот и обманываете вы всё, вы будите пить у меня кровь, я чувствую.
  Я засмеялся и потеребил её тщательно уложенные волосы, наведя на голове беспорядок, сказал: - Зря ты так думаешь.
  - А вот и не правда, - засмеялась девчушка и тут же задала следующий вопрос:
  - А что у тебя за плащ странный? Я не могу взять его в руку?
  - Это Плащ Рыцаря Смерти, - объяснил я.
  - Значит вы дяденька Рыцарь Смерти? - уточнила понятливая девочка, снова глядя на меня своими большущими глазами.
  - Какая ты умная, - похвалил я её.
  Девушка гордо надулась: - Я очень умная, папа говорит, что если бы все были такие умные, он бы уже давно сошёл с ума.
  Я улыбнулся, и хотел ответить, как вдруг почувствовал приближающиеся ко мне десяток сильных аур, пять из которых явно принадлежали магам. Повернувшись в сторону, откуда они должны были появиться, я продолжал отвечать на вопросы девчушки.
  - А как тебя зовут, дяденька Рыцарь Смерти? - она, не почувствовав моего напряжения, продолжала засыпать вопросами.
  - Каин, Род Носферату, - представился я.
  - Ал'гирель, Род Серебряной Стрелы, - торжественно представилась она.
  - Рад познакомиться, - я качнул головой.
  - А я ... - намеревалась ответить она, но тут появились, замеченные мной эльфы. Едва увидев меня с девочкой на руках, они побледнели и выхватывая мечи на ходу, быстро устремились ко мне. Не зная, что от них ожидать, я опустил Ал'гирель на пол и спрятав за ноги, быстро рванул ремни спинных ножен, скидывая их со спины. Времени доставать меч из ножен не было, так как эльфы передвигались очень быстро. От магов я почувствовал нарастающую угрозу, они плели заклинания и были готовы пустить их в ход.
  - Отойди от девочки кровосос, - прошипел один из воинов.
  - А больше тебе ничего не надо остроухий? - спокойно спросил я за разговором сбрасывая ножны с меча. На сине-голубом лезвии вспыхнули яркие солнечные зайчики, осветившие коридор.
  - Ух ты! - завопила Ал'гирель и выпрыгнув из-за ног, потянулась к мечу. - Каин дай мне его подержать.
  - Так Ал'гирель, оружие не игрушки, - серьёзно ответил я, убирая меч подальше от неё, он был заточен под разрубание доспехов и порезаться о него было трудно, но под его весом она точно бы не устояла.
  - Ну Каин, пожалуйста, - накуксилась она, протягивая руки к мечу.
  Я взглянул на остолбеневших эльфов. Огромнейшее удивление было написано на их лицах, видя как Ал'гирель называет меня по имени и 'борется' со мной за обладание мечом. Тот эльф, что заговорил со мной, опустил меч, а затем сказал обратился к девочке тоном не допускающим возражений: - Ал'гирель, подойди сейчас же ко мне!
  Девочка оглянулась на него, потом на меня, и быстро спряталась за мои ноги. Показав ему оттуда язык она сказала:
  - Нет брат, не пойду! Мне нравиться с Каином, он хороший.
  Эльф от такого заявления покраснел, а кончики его ушей стали дрожать от гнева.
  - Ты хоть знаешь кто это? - спросил он её, не приближаясь к нам.
  - Да, Каин мне рассказал, - насмешливо ответила она и снова показала ему язык. - Он Рыцарь Смерти!
  Видя, что началась семейная сцена, я наклонился, поднял ножны и вложил в них меч. Затем под взглядами эльфов, я отстегнул спинные ремни и стал снова укладывать в них меч. Эльфы видя это, тоже убрали мечи и заклинания, а брат девочки шагнул ко мне, пытаясь выудить Ал'гирель из-за моих ног.
  - Ал'гирель, нужно слушаться старшего брата, - сказал я ей, сам выуживая её и передавая брату, который от злости стал абсолютно белым.
  - Да ну его, он нудный и постоянно мне всё запрещает, - пожаловалась она, сидя уже у него на руках.
  - Братьев не выбирают, - философски заметил я, подмигнув ей.
  Только эльф хотел открыть рот, чтобы ответить мне, как рядом с нами открылась дверь и на пороге появился Далгор: - Каин пошли, Совет тебя ждёт!
  Закончив предложение, он удивлённо оглядел всех присутствующих и произнёс фразу, с которой мы с ним первый раз познакомились:
  - Что здесь происходит?
  На этот раз ответила за всех Ал'гирель: - Мы с Каином разговаривали, а тут пришёл брат и всё испортил.
  Взгляд Далгора мгновенно потеплел: - Иди к себе, и слушайся брата.
  Тут же, его взгляд потяжелел, как и изменился его тон, с которым он обратился к эльфам: - Почему принцесса гуляет одна?!
  Эльфы нахмурились, но промолчали, виновато наклонив головы.
  - Не твоё дело Забытый, - произнёс брат девочки, зло на него посмотрел.
  - Всё, что касается принцессы моё дело, вечером доложу Главе о произошедшем, - спокойно ответил ему Далгор, не шевельнув ни одним мускулом в ответ на оскорбление.
  - Каин идём, Совет ждёт, - вдруг спохватился он, кивая мне на дверь.
  Не подавая вида, что удивлён услышанным, я пошёл к двери, но был остановлен голосом Ал'гирель.
  - Каин мы ещё поиграем? Покажешь ещё свой меч? - произнесла она просительно.
  Я повернулся и с улыбкой произнёс: - Если разрешит отец.
  Она поёрзала на руках брата, вызвав этим его недовольство: - Папа разрешит, он всегда мне всё разрешает. Я помахал ей рукой, и повернувшись, вошёл в зал Совета.
  
  Я огляделся - просторный зал с круглым столом, несколько десятков эльфов, чуть дальше от стола на небольшом возвышении сидел эльф одетый во всё белое - по-видимому Глава Совета. Я посмотрел ему в глаза, пытаясь определить возраст, но мне это не удалось, было понятно, что эльф очень стар, хотя внешне и выглядел не старше двух-трёх столетий.
  - Добрый день уважаемый Совет, - спокойно произнёс я, закончив беглый осмотр помещения. - Позвольте представиться, Каин Род Носферату.
  - Совет приветствует Рыцаря Смерти, - раздался спокойный голос Главы Совета. - Нам представиться или перейдём сразу к делу?
  - Хотелось бы услышать, как именно вы видите меня в войне с каури и согласитесь ли вы на мои условия, - не стал я тянуть кота за хост, перейдя сразу к делу.
  Удивлённый шепоток пробежал по рядам эльфов, а Глава удивлённо посмотрел на Далгора, который преклонив колено, стоял позади меня.
  - Я ему ничего не рассказывал, - произнёс тот, видя недоумение Главы Совета.
  Глава Совета прищурил глаза и снова обратился ко мне:
  - Приятно иметь дело с умным вампиром, экономит время и нервы. Не буду спрашивать вас об источнике данной информации, но то, что вы уже в курсе дела здорово экономит наше время. Вот наши условия, вы идёте к пещерам каури и пытаетесь становить их там, если не получается, то делаете всё зависящее чтобы предотвратить их набеги. Чем меньше будет погибших с нашей стороны, тем более высока будет плата за ваши услуги.
  Я усмехнулся. Глава был прав, смысл платить за услуги, если будут гибнуть города.
  - Принимаю условия, - ответил я. - У меня же требований всего два: вы отдаёте мне амулет первого Повелителя вампиров, и отдаёте любой участок земли на материке, размером с один эльфийский Род.
  В этот раз Совет зашумел как бушующие море, раздались возмущённые возгласы с мест, но всё это Глава остановил одним движением головы.
  - Меня снова поражает ваша осведомлённость, - спокойно произнёс он. - Если вы подождёте нас в комнате для гостей, мы вскоре примем решение.
  - Далгор проводи гостя, - обратился он к эльфу. Тот поклонился и я собрался последовать за ним, как вдруг в зале настала мёртвая тишина, а мои чувства взвыли как по горну тревоги: - 'Опасность, смертельная опасность!'.
  Посмотрев внутренним взором назад, я быстро развернулся лицом к опасности. Посередине зала Совета эльфов стояло укутанное в балахон нечто. Я удивился своим чувствам, ведь аура незнакомца была эльфийской, что могло насторожить моё чувство опасности? Ведь не от того же, что она намного насыщеннее и сильнее, чем у всех окружающих? Решив приглядеться лучше, я стал всматривается во все её переливы и соцветия.
  - 'Стоп, - мелькнула мысль, - а это что такое?'. В одном из переливов я заметил нарушение целостности ауры и оттуда пробивалось совсем не голубоватое сияние. Всмотревшись и сконцентрировав своё сознание только на этом маленьком участке чужой ауры я увидел то, что заставило меня вздрогнуть и отшатнуться от этого лжеэльфа. Под прикрытием голубоватой ауры эльфов была другая - пульсирующая багрово-красная. Её небольшие эманации просачивались сквозь фальшивую ауру в том месте, что я усмотрел и едва заметно красили этот участок в другую палитру. Я снова вздрогнул и внимательно посмотрел на лжеэльфа, третий раз в жизни я встречал Поглотителя Сознания.
  - 'Что он здесь делает? Откуда здесь Поглотитель?', - мысли проносились у меня в голове одна за одной. Почувствовав щекотание у висков, я лёгким движением головы сбросил пытающее пробраться мне в голову ментальное щупальце. Когда я это сделал, фигура в балахоне дрогнула и покачнулась.
  - 'Очень опасный! - подумал я, глядя на пробивающуюся сквозь фальшивую ауру эльфа, ужасающую ауру Поглотителя. - С таким бы я ни за что не захотел сразиться. Он наверняка сможет подчинить себе несколько сотен существ'.
  - 'Даже не хочу проверять, насколько много он сможет себе подчинить. Нужно держаться от него подальше', - твёрдо решил я про себя.
  Поглотитель рассмеялся странным шелестящим смехом:
  - Приветствую тебя Рыцарь Смерти, я смотрю моя аура тебе кое-что рассказала про меня?
  Я пожал плечами. Он перестал смеяться и подошёл ближе ко мне. Я услышал его слова, будто исходящие из пустоты возле моего уха, а не из-под его балахона:
  - Если оставишь в тайне мою расовую принадлежность, Совет примет твои условия.
  Я снова пожал плечами, показывая, что мне нет дел до его тайн.
  - Вот и отлично, - раздался его тихий голос.
  Потом он громко, уже для Совета произнёс:
  - Не возражает уважаемый Совет, если я проведу гостя в комнату и вернусь для дальнейшего обсуждения?
  Совет не высказал возражений, да и почему бы и нет, ведь гостевая комната была совсем рядом с залом Совета. Едва мы вышли из зала и пошли по коридору, как я почувствовал, что аура у Поглотителя стала меняться, и вскоре исчезло последнее доказательство, что передо мной был не эльф.
  - Научите меня? - спокойно спросил я.
   - Боюсь моя магия неподвластна Рыцарями Смерти, - засмеялся он. - Да ещё таким внимательным и сообразительным.
  Я почувствовал, что последнее предложение прозвучало как угроза.
  - Вам незачем переживать, - ответил я. - Если мои условия будут приняты, мне всё равно кем вы являетесь, а уж тем более доносить эту информацию до эльфов.
  - Я рад, что ты такой понятливый, - произнёс Поглотитель. - Ещё более я рад, что именно ты углядел небольшую прореху в моей защите. Точнее лучше ты, чем кто-либо другой. Странно, что за столько веков только ты смог разглядеть такое мелкое несоответствие в переливах ауры.
  С этими словами он завёл меня в неплохо обставленную комнату.
  - Располагайся, за тобой пришлют, - Поглотитель показал мне рукой на кресло и вышел за дверь.
  - 'Интересно, как он уговорит Совет пойти на уступки?', - подумал я. Сразу же пришла мысль о том, как хорошо, что мои чувства отреагировали на опасную близость Поглотителя Сознания и заставили меня тщательнее присмотреться к его ауре. Если бы не это, то пришлось самому отстаивать свои интересы. Я мысленно похвалил себя: - 'Хорошо когда твои интересы отстаивают другие, а ты в это время сидишь и отдыхаешь'.
  Вспомнив, что не ел, я подошёл к столу и стал пробовать фрукты, они оказались великолепны, все сочные и вкусные. - 'Нужно будет в своём замке посадить фруктовый сад', - подумал я. Мои мысли о замке стали громоздиться и выситься, а фантазия взыграла буйным цветом. Радужные мечты рухнули с приходом Далгора, который громко хлопнув дверью, обратил на себя внимание:
  - Идём, Совет ждёт тебя.
  
  Если бы я тогда знал, какую пакость мне подложил Совет согласившись на мои условия, я бы трижды подумал соглашаться мне или нет. Или по крайней мере изменил бы свои требования, но тогда, не зная всего этого я довольный предстал перед Советом. Многие из эльфов улыбались, но в этом трудно было увидеть подвох.
  - Рыцарь Смерти, - обратился ко мне Глава Совета. - Мы рассмотрели твои условия и согласны на них. Амулет будет выдан тебе в тот день, когда каури снова окажутся в своих пещерах и не будут нам угрожать. В знак же нашего уважения к тебе, грамоту на владение землёй мы предоставим тебе сразу после подписания нашего договора.
  Я очень удивился и переспросил: - То есть земля уже принадлежит мне?
  - Да, вступаешь во владение, как только скрепим подписями наш договор, - спокойный ответ Главы не снял моего удивления.
  Ища подвох, я взял договор и внимательно прочитал его, на вид, всё было верно, никаких отступлений, изменений или приписок эльфы себе не позволили. Я взял в руки грамоту на владение землёй, там было описано насколько простирались мои владения. Сопоставив названия с названиями из договора, я попросил эльфов принести карту континента, чтобы убедиться в достаточности размеров своей земли. Карта была незамедлительно доставлена и один из эльфов быстро показал границы моих владений. Я успокоился, ведь всё было верно. По карте моя территория захватывала часть обширных лесов, большую часть протекающей там реки, а также большой горный хребет и даже часть территории за ним - всё это теперь принадлежало мне.
  - И последнее, - произнёс я, когда закончил сверку. - Покажите мне Амулет, чтобы я точно знал, что он у вас.
  Глава Совета моментально ответил:
  - Мы предусмотрели твою просьбу и я послал за ним. Только одно условие, ты только смотришь, в руки его не берёшь и никаких магических действий с ним не проводишь.
  - Да, конечно, как скажите.
  Ждать пришлось не долго. Двое эльфов внесли небольшой сундук и поставили его рядом с Главой. Тот провёл рукой по крышке и она откинулась сама. Внутри лежала небольшая шкатулка, которую Глава аккуратно взял в руки и открыл. Я подошёл ближе и меня пробрала дрожь, от шкатулки исходили эманации силы, которые я ощущал практически физически. Я заглянул внутрь, там на подставке лежал камень, похожий на застывшую каплю крови, обрамлённую в золото. Глава Совета внимательно смотрел, наблюдая за моей реакцией, а я старался не подать вида, что моё сердце стало учащённо биться. Глядя на камень, я почувствовал, как Амулет стал притягивать меня к себе, требуя чтобы его взяли в руки. С большим трудом я смог оторвать от него взгляд и сказать спокойно:
  - Я удовлетворён.
  Повернувшись к Главе спиной, я подошёл к контракту лежащему на столе и подписал его, потом, дождавшись подписей членами Совета, взял грамоту на владения в руки. Странная смесь восторга и страха заполнила меня, я стал землевладельцем. Всё что теперь нужно - это разобраться с каури.
  - Когда вы хотите приступить к работе? - спросил меня Глава, убирая свой экземпляр договора в шкатулку стоящую рядом с его креслом.
  - Как только выйду от вас, - ответил я.
  - Тогда до пещер вас проводит Далгор, - произнёс он и указал на эльфа стоящего склонённым позади меня. Тот поднялся с колена и приложив руку к груди ответил: - Как прикажите.
  - Тогда прощаемся и ждём от вас вестей, а чтобы все остальные знали о том, что вы работаете на нас возьмите жетон посланника, - с этими словами Глава протянул мне руку, в которой лежал простой шлифованный деревянный кругляш. Я принял его и удивился, кусочек весил, как будто был из золота.
  - Это кусочек Древа Хранителя Ад'Даргорона, - пояснил эльф. - По завершению миссии тебе придётся его сдать, таких знаков всего пять и каждый эльф знает, что он означает.
  Я поблагодарил Главу за разъяснение и вышел вслед за Далгором. Далгор странно посмотрел на меня и спросил: - Выезжаем немедленно?
  - Пусть соберут еды нам и выступаем, наши вещи заберём на конюшне, а больше нам тут делать нечего, - ответил я.
  
  
  До цели нашего путешествия мы добирались около двух недель. Эльфийский жетон оказался сказочной вещью, стоило его показать любому существу: будь то хоть трактирщик-человек, хоть вампир-паромщик, хоть эльфийский разъезд - тут же все делали, что я просил, не задавая никаких вопросов. Никого даже не удивляло, почему жетоном владеет вампир. Меня это заинтересовало и как-то я спросил Далгора об этом, снова молчавшего всю дорогу.
  - Никто другой кроме тебя не сможет взять жетон в руки. Ты его получил из рук Главы Совета, поэтому на тебя действует защита, которую он на тебя наложил, любой другой прикоснувшийся к жетону, сразу же умрёт.
  - Это что же получается, - возмутился я. - Стоит Главе снять защиту и я умру?
  - Теоретически да, практически нет, - ухмыльнулся Далгор.
  - Это почему же? - я недоумённо на него посмотрел.
  - Ваш договор не даст снять магию с твоего жетона, потому что жетоны выдаются только вместе с документом, подписанным всеми членами Совета, - эльф усмехнулся. - Можешь быть спокоен, пока договор не расторгнут, смерть от жетона тебе не грозит.
  За всю дорогу я смог вытянуть из него только несколько слов об окружающих нас местах. Далгор кидал несколько слов и замолкал. Попутчик из него вышел ужасный, поэтому когда мы прибыли на место и он познакомил меня с начальником стражи, охраняющей пещеры, я был рад от него избавиться.
  Начальником стражи оказался молодой эльф из Рода Вечернего тумана, который представился как Ар'торир. Он быстро ввел меня в курс дела, так как был осведомлён о моём задании.
  - Камни, закупоривающие выходы из пещер крошатся с каждым днём всё сильнее, - стал рассказывать он, когда мы пошли к пещерам. - Мастера, дежурящие там круглосуточно, говорят, что осталось всего несколько месяцев до того момента, как камни полностью разрушатся. А поскольку охранных печатей больше нет, то выход каури не за горами.
  - Сколько всего выходов? - поинтересовался я.
  - Никто толком не знает, - смущённо сказал эльф. - Известно и контролируется десять из них.
  - Как так никто не знает? - удивился я. - За столько времени вы не могли найти?
  - Дело в том, что мы полностью контролируем выходы на небольшой части этой стороны гор, которые находятся в наших владениях. О тех выходах, что находятся не на нашей территории или с другой стороны гор, нам ничего не известно. С этой части гор, дальше на север, всё принадлежит драконам, мы пробовали посылать туда отряды, но мало кто возвращается, драконы хорошо охраняют свои территории. Лично я не думаю, что нам следует обращать внимание на их выходы, драконы сами в состоянии позаботиться о каури.
  - А что с другой стороны гор?
  - Пустыня, - эльф пожал плечами. - Вот поэтому мы и сосредоточили свои силы только на этих десяти выходах.
  - Сколько воинов в наличии? - продолжал расспрашивать я.
  - На все выходы три сотни воинов, - грустно ответил он.
  - Сколько дней пути в обход гор?
  - Несколько месяцев, при благоприятной погоде.
  - Получается нам могут реально угрожать только эти десять выходов, ещё несколько на территории драконов и неизвестно сколько в с другой стороны? - резюмировал я полученную информацию.
  - Ну в общем да, - смущённо подтвердил Ар'торир мои слова.
  - Чудненько, - задумчиво протянул я, характеризуя проблему, как вещество остающиеся от результатов жизнедеятельности живых организмов.
  До самой ночи я пролазил по всем пещерам, осматривая их. В голове потихоньку зрел план первичный действий, с помощью которых можно было сдержать каури. Осталось узнать недостающую информацию у мастеров горного дела и провести кое-какие приготовления. Подойдя к дежурящим мастерам, я поздоровался и стал узнавать интересующие меня вещи: из какого камня состоят горы, какова его прочность, каков по их мнению спуск в пещеры позади камней, возможно ли продолбить отверстия рядом с уже существующими пещерами и многое другое, что нужно было мне знать для того, чтобы определиться с планом дальнейших действий.
  Замучив мастеров вопросами, я отправился в походный лагерь эльфов и попросил позвать ко мне Ар'торира. Когда тот прибыл я попросил его отправить следопытов дальше в горы, с целью узнать точно, если ли там ещё выходы на поверхность или нет.
  - А как же отслеживание ситуации тут? - спросил он.
  - У меня созрел план, как можно их задержать, - признался я. - Завтра приступим к работе. Выполни мою просьбу, мне точно нужно знать, могут каури свалиться нам сверху на голову или нет.
  - Да и принеси мне пожалуйста всю информацию о каури: вооружение, состав войск, наличие магов, в общем всё что по ним есть, - спохватился я.
  - К сожалению информация довольно скудная Рыцарь Смерти, - начал эльф.
  - Каин, - перебил я его. - Пока я здесь, называйте меня все просто по имени.
  - Хорошо Каин. Так вот, информации очень мало, поэтому предупреждаю сразу, всё что указано в свитках, это действительно вся имеющая информация.
  - Хорошо учту, - согласился я, поблагодарив его.
  Ар'торир вскоре притащил несколько довольно худых свитков и я приступил к чтению. Информации действительно было мало и большую часть того, что я читал было мне известно от Эр'торра. Единственно, что было для меня ново, это состав войск и вооружение: у карликов была только пехота, но очень мобильная и неутомимая. Каури могли проходить без привала огромные расстояния, перекусывая на ходу. Обозы они за собой не водили, ели то, что захватывали, не брезгуя ничем, в дело шло даже мясо убитых людей и эльфов. Вооружение всех каури было одинаково: дротики, большой прямоугольный шит и короткий широкий меч.
  В общем, я сделал вывод, прочитав свитки, что имею дело с хорошо организованными и обученными убийцами, поскольку ничего другого они не умели делать. У меня возник резонный вопрос, чем же они питаются у себя в пещерах, если ничего не выращивают и не держат скота? Не друг друга же поедают.
  - 'Да, дела, - вздохнул я, - странно это всё, надо выяснять всё по ходу'.
  Утром я созвал всех кто присутствовал в лагере и рассказал, что мне нужно для осуществления плана. Мне нужны были деревянные леса, такие, какими пользуются строители, с высотой по потолки пещер. Также мне нужно большое количество любых живых существ, поэтому охотникам лагеря нужно ставить загоны и загонять в них животных, чем больше тем лучше. Эльфы недоумённо и со страхом на меня посмотрели, но спорить не стали, так как полномочия Совета давали мне возможность командовать в лагере.
  Эльфы занялись заготовкой леса, а я взял с собой одного из мастеров горного дела и уже с ним облазил все пещеры, чтобы увидеть и запомнить их структуру и расположение. Все были практически одинаковые: неизвестно кем выдолбленные в очень твёрдом камне породы, ходы были похожи один на другой. Что меня интересовало больше всего, так это, что от входа до закупоривающих проходы камней было около пятьсот шагов. Обход и осмотр всех пещер у меня занял несколько дней, за это время началась установка лесов в первой, ближайшей к лагерю пещере. Также было организованно несколько загонов. Пора было приступать к первой подготовительной части моего плана.
  Потребовав у эльфов поставить большую палатку вдалеке от лагеря, я попросил принести туда много еды и вина. Также приказал ни под каким видом не подходить к шатру, пока я не позову. Когда всё было доставлено, я расположился внутри на стуле, и несколько раз вздохнул и выдохнул, постарался отрешиться от всех проблем.
  Достав книгу из сумки и специального непромокаемого кожаного мешочка, я открыл её там, где описывалось первое из нужных мне заклинаний - Иссушение. Я погрузился в чтение, чтобы до мельчайших подробностей вспомнить и понять, как правильно его произносить. Чтение затянулось глубоко за полночь и только утром я сформировал у себя к голове все правила, необходимые для его произнесения.
  Перекусив, я лёг спать, а проснувшись продолжил чтение, запоминая основные ошибки возникающие при произношении заклинания. Глубоко за полночь я был готов попробовать. Выйдя из шатра я крикнул караульного и приказал ему разбудить охотников, мне нужно было любое связанное животное из загона. Через двадцать минут охотники внесли кабана, который злобно хрюкал, стараясь достать своей обмотанной тряпкой мордой до охотников.
  Показав им где положить животное, я дождался их ухода, а затем подошёл ближе (не обращая внимание на его бешеный взгляд и белую пену изо рта, сочащуюся через тряпки) сел рядом и закрыв глаза, прокрутил в голове заклинание. Оно всплыло ярко и чётко - я был готов.
  Открыв глаза я произнёс заклинание, глаза кабана сразу погасли и по его опавшему боку я понял, что он умер. Но вот то, ради чего я произносил заклинание, не произошло - я не получил от него ни капли маны. Достав книгу я стал смотреть и сравнивать своё заклинание в голове, с тем, что было описано в книге. - 'Где-то я допустил ошибку, если оно сработало лишь наполовину', - думал я, листая страницы.
  Странно, но сколько бы я не смотрел, ошибку найти не удалось. Мне стало не по себе, а вдруг Рыцарь Смерти, что писал книгу, ошибся и неправильно записал руны. Если это так, то не зная алфавита рун Иссушение стало бы для меня потерянным. Меня прошиб холодный пот, план был под угрозой. Не став раньше времени не паниковать, я решил поесть и лечь спать, чтобы утром, на свежую голову, обдумать, что делать дальше.
  В сон я провалился сразу же и проснулся только в полдень следующего дня. Мёртвая туша сразу бросилась в глаза, едва я поднялся с лежака. - 'Если кабан умер, значит первая часть сработала, почему же не сработала та часть заклинания, которая отвечала за передачу маны мне', - мысли вернулись ко вчерашнему эксперименту. В голове прозвенел невидимый колокольчик. - 'А мне ли передалась мана?', - насторожился я и стал вспоминать, как именно я произносил заклинание. Произносил я его так же, как раньше колдовал Мышей, закрепив взглядом объект и направляя на него заклинание. - 'А что если для этого заклинания Рыцарей Смерти нужно указывать объект, которому перейдёт энергия? - задумался я. - Ведь в описании заклинания сказано, что 'высосать из объекта всю магическую энергию трансформируя её в ману и забирая её себе''.
  Я решил проверить свою идею, для этого мне нужно было ещё одно животное. Выйдя из шатра, я подозвал первого попавшегося эльфа. В этот раз мне принесли оленя. Прокрутив в голове заклинание, я посмотрел на оленя и произнёс заклинание, но в этот раз, начиная его вторую часть, я мысленно потянул на себя ауру животного. В тишине шатра раздавшийся вопль оленя, едва меня не оглушил, но сразу за ним я почувствовал прилив маны, которая холодным потоком хлынула в мой пустой резерв, расширяя его. Олень захрипел и несколько раз дернувшись, замер.
  Я был ошарашен: - 'Что за странная магия у Рыцарей Смерти?'. Получается я могу направить полученную магическую энергию в кого угодно? Или во что угодно? Ведь если это действительно так, то можно пополнять маной кристаллы-накопители, а потом использовать их. Перспективы открывались очень широкие. - 'Интересно, а в живых существ можно направлять ману? ", - во мне проснулся дух экспериментатора.
  - 'Так стоп, - остановил я сам себя, через мгновение, - все эксперименты потом. Сначала нужно убедиться в том, что я научился заклинанию, и это не случайное совпадение'. Нужно было провести ещё несколько экспериментов. Только на третьем животном я остановился, решив, что теперь точно могу кастовать заклинание в любой момент.
  Следующим шагом моего плана было изучение другого заклинания - Горения. Убрав трупы, я подкрепился и опять засел за книги. Заклинание оказалось длиннее и сложнее чем первое, поэтому пришлось потратить несколько дней, прежде чем я решился его произнести, ведь оно тратило сразу пятьдесят душ. Правда в отличие от своих первых экспериментов на мышах, теперь я больше переживал за расход маны, а не душ. Душ у меня день ото дня становилось всё больше, работали проданные стрелы. Количество душ росло очень быстро, вскоре у меня на Плаще зажёгся четвёртый крупный камень, так что у меня в запасе было больше четырёх тысяч душ. За появлением четвёртого камня последовало закономерное увеличение Плаща, теперь он был мне до плеч. Меня это пока не тревожило, так как я знал, что максимальная длина плаща до пят.
  Помня опыт с оленем я решил произнести заклинание Горения ближе к горам и подальше от лагеря, чтобы случайно ничего не сжечь. В книге не было сказано, как задавать область горения, а тот вариант, что я использовал с Облаками в магии Рыцарей Смерти по-видимому не проходил. Какая из рун длинного заклинания отвечала за область действия и главное была ли вообще такая руна, было для меня загадкой.
  Я рассчитывал при произнесении повторить опыт заклинания Иссушения и указать заклинанию область действия мыслеобразом. Это странно выглядело бы при использовании магии Крови, но если сработало в одном случае, почему бы не сработать и во втором. Если заклинания реагируют на мыслеобразы мага, то при произношении заклинаний нужно быть очень осторожным, одна лишняя мысль во время заклинания и либо будет убит не тот, кто нужен, либо вообще заклинание никого не заденет.
  Выйдя к реке, я стал прочитывать в голове заклинание, одновременно с этим оглядываясь, чтобы определить, куда его можно направить. Посмотрев на большой остров посередине реки я прокручивая заклинание в голове, определил цель для его произношения, на кучке плотно растущего кустарника.
  Внезапно весь остров вспыхнул как стог сена, и я даже со своего места услышал гул огня, пожирающего весь остров целиком. От неожиданности я не сразу не понял, как быстро стала таять мана в резерве и что причина огня на острове это я. Только через несколько секунд я оправился от изумления и остановил заклинание. Магический огонь исчез, оставив после себя обыкновенный, которому ничего не осталось для поддержания своего горения. Магический собрат за несколько секунд уничтожил всё, что могло гореть, настолько велика была температура пламени.
  Я стоял и старался прийти в себя, первый раз в жизни заклинание вышло у меня из- под контроля и вырвалось самостоятельно на волю. Притом, что я его даже не произнёс вслух, а просто прокручивал в голове. - 'А ведь несколько минут назад я уже думал об опасностях применения магии Рыцарей Смерти и вот пожалуйста, очередной пример', - пришла мне в голову мысль. Выясняется, что заклинания не обязательно произносить вслух, достаточно ярко (с визуальной точностью) представить его в голове и указать объект воздействия. - 'Это было очень опасно, - поёжился я, представив, если экспериментировал с огнём в лагере. - Теперь, пока не научусь всем нюансам заклинаний, придётся произносить их сначала вслух, иначе самого себя можно поджечь'.
  Ещё одним неприятным последствием неконтролируемого выброса заклинания оказался потраченный наполовину резерв маны. На горение огромного острова в течение пяти секунд я потратил почти половину своего резерва, который нужно будет восстановить. Идя к лагерю, я встретил обеспокоенных эльфов, которые увидели вспыхнувший остров и подумали о нападении драконов. Успокоив их, я приказал привести мне в шатёр пятерых животных и больше еды и вина. Посмотрев на меня с суеверным страхом они подчинились. Все следующие дни я экспериментировал с Горением на тушах животных, на которых сначала применял Иссушение, пополняя запас маны. Целая неделя потребовалась мне для того, чтобы понять все тонкости этих заклинаний и начать эксперименты с беззвучным их активированием. К сожалению до конца это я не довёл, ко мне пришли мастера горного, сказавшие, что леса в пещерах закончены.
  Настало время рассказать всем о моём плане.
  
  План был прост сам по себе, но требовал от меня уйму сил и огромного запаса маны, также он зависел от того, смогу ли я овладеть двумя новыми заклинаниями. Если бы у меня этого не получилось, пришлось осуществлять второй план, который не был таким безопасным и простым. В первом варианте я решил использовать заклинание Сбор Душ на полу, стенах и потолке пещер, чтобы весь проход от камня до выхода находился под действием этого заклинания. Причём я собирался применять заклинание в его первоначальном варианте, описанным в книге, а не тем, которым пользовался при нанесении на стрелы. В книжном варианте заклинание могло оставаться на предмете до тех пор, пока существует его подпитка маной. Именно для этого мне нужны строительные леса, чтобы я мог дотрагиваться руками до поверхности пещер, ведь я не знал, насколько далеко смогу распространить заклинание, прикоснувшись к её поверхности. Лучше было сразу поставить леса, чем потом бегать в спешке, устанавливая их. Также критичен был запас маны, так как постановка заклинания на такие большие поверхности, наверняка была очень затратна и поэтому-то же Иссушение, мне нужно было освоить как можно быстрее.
  Если получится задуманное, то единственными способами которыми каури смогут пройти на выход, это либо засыпать пол пещеры, либо устлать его телами своих собратьев. Я ничуть не сомневался в том, что они используют и первый и второй варианты, поэтому и изучил заклинание Горения, чтобы сжигать трупы и засыпку пола. Как показали мои опыты, пламя было невероятно горячо и трупы сгорали за считанные минуты. На выходах же пещер я планировал построить высокие баррикады, чтобы лучники убивали всех, кто сможет дойти до выхода.
  Когда все подготовительные работы были закончены, осталось наложить заклинание Сбора Душ на поверхность всех пещер. Только представив себе объём работ, я горестно вздохнул, но так как выбора особого не было, я заставил себя выйти из шатра.
  До пещер я не дошёл, так как меня окружили эльфы. Я подумал, что за те дни, что я экспериментировал в своём шатре с заклинаниями, они всякого навыдумывали про меня. Ведь ко мне заносили разную живность, а из шатра в конце концов не выносилось ничего, даже трупов. А уж дикий визг животных, после применения Иссушения слышался видимо не только у меня в голове. Наверно поэтому сейчас на меня смотрели совсем другими глазами, чем тогда, когда я только появился в их лагере. Сейчас в их глазах я видел страх.
  - Ар'торира позовите ко мне, - обратился я к окружающим и сразу несколько эльфов бросились выполнять приказ. Когда он пришёл, я оглядел выжидающе смотрящих на меня эльфов и стал объяснять свой план, а также что мне требуется в нём от них. По мере моего рассказа их глаза загорались надеждой всё сильнее, а когда я закончил, меня сразу закидали уточняющими вопросами.
  - Ну и напоследок ещё раз повторю, - я сделался серьёзным. - Если вам дорога жизнь, ни в коем случае не заходите в пещеры, смерть будет мгновенная.
  Эльфы подтвердили, что это понятно.
  - Да и ещё Ар'торир, - обратился я к эльфу. - Сделай запрос Совету на увеличение численности войск по охране пещер. Чем больше лучников будет на баррикадах, тем лучше. Мне нужно будет время, чтобы бегать от одной пещеры до другой, вы же тем временем должны будете сдерживать тех, кто пройдёт за это время по трупам.
  - Хорошо Каин, - отозвался он. - Сегодня же отпишу. Баррикады у входов начнём возводить сразу же, как только ты закончишь работу и мы уберём леса.
  - Ну тогда за работу, - поблагодарив его, я направился к пещерам.
  
  - 'Вот и пришла очередь проверить свои способности', - хмыкнул я, поведя плечами до хруста. Сбросив напряжение с рук, я опустился на пол и прислонил ладони к полу, затем закрыл глаза, я представил объектом наложения весь пол от запирающего камня до выхода. По пробежавшей по рукам силе я понял, что заклинание применилось. Открыв глаза я увидел, что от ладоней расходятся широкие полосы зеленоватого свечения, уходящие вглубь до самого камня. Странно, но резерв маны потратился всего на немного, меньше того, что я ожидал.
  - 'А что, если наложить заклинание на всю пещеру, а не только пол? - пришла мне в голову мысль. - Если заклинание такое мало затратное, то я могу попробовать наложить его на всю пещеру. Нужно попробовать'.
  Так как я уже знал, что собственные заклинания не действуют на Рыцарей Смерти, то спокойно прошёлся по всему проходу, запоминая рисунок пещеры и спокойно наступая на полосы заклинания. Только через несколько часов мне удалось смоделировать в голове структуру пещеры. Опустившись на колени я повторно положил руки на пол и произнес заклинание, на этот раз представив запомненную модель. Сила через руки хлынула широким потоком. Когда я открыл глаза, сердце радостно забилось. У меня получилось! Вся поверхность вокруг, светилась зеленоватым цветом.
  - 'Надо проверить, везде ли наложено заклинание', - подумал я.
  Поднявшись на ноги, я прошёл от камня до входа, пролезая между лесов, которые, к моей радости, не пригодились. Я заметил десяток пустых мест, которые не затронуло заклинание, видимо картинка модели у меня в голове была не полной. Я каждый раз, в этих местах, прикладывал руки к стене и направлял в них заклинание, вскоре и они засияли ровным зелёным светом. Дойдя до выхода я взглянул на эльфов, которые смотрели на меня с новым выражением на лицах. Я недоумённо поднял брови:
  - Что такое?
  Один из них закашлялся и ответил за всех: - Мы подумали, хорошо, что ты на нашей стороне.
  Я улыбнулся: - Только до тех пор, пока вы соблюдаете договор.
  Мои слова заставили многих вздрогнуть.
  - А теперь, я зверски хочу есть, - сменил я неприятную тему. - Как поем, выделите мне охотника, мы пойдём в загоны. Мне нужно восстановить кучу маны, потраченной на этот трюк.
  Во время еды меня посещали мысли о странности магии Рыцарей Смерти, заклинания строились не на чётко обозначенных каждой руной выполняемого действия или области его приложения, как в магии Крови, тут же заклинание обозначало конечный результат. При всём при том, что все остальные составляющие заклинания: направление, место приложение сил, объект воздействия и прочее, полностью зависело от мага, который мог менять их как ему было угодно.
  - 'Если бы не моя память, доставшаяся с прошлых трансформаций, то мне пришлось бы туго, - подумал я, - сколько бы пришлось намучиться хотя бы с моделью пещеры'.
  Хотя конечно у магии Рыцарей было два больших минуса: во-первых, необходимость для составления заклинаний души, и во-вторых, предельно точное моделирование всех условий для его осуществления. Но теперь, после того как я понял главный принцип работы магии, ко мне пришло понимание и о широких возможностях этой магии, именно из-за этих трудностей. - 'Нужно больше экспериментировать', - в который раз я твердил себе.
  
  Все следующие дни я работал как проклятый, раз за разом покрывая пещеры заклинанием. Я настолько уставал от силы проходящим через меня заклинаний, а также постоянно подзарядки маной, что приходя ночью к себе просто падал без сил. Две недели понадобилось, чтобы заложить заклинание на все пещеры. Ведь кроме наложения самого заклинания нужно было оставлять для него и подпитку маны. Доставать ману из своего резерва для прикрепления её рядом с входом оказалось невозможно, поэтому я вспомнив свою первую неудачу с заклинанием Иссушения, провёл несколько опытов. В конце концов я научился переливать ману от животных в камни, которые прекрасно могли держать её в себе. Подпитка всего заклинания для одной пещеры, осуществлялась камнем, лежавшим на зачарованной поверхности. Заклинание забирало для подпитки только столько, сколько было нужно. Уже опытным путём я установил, что на поддержание одной пещеры в день, требуется один напитанный маной камень размером с мою голову, чтобы не бегать каждый день от одного входа до другого, я запитал каждую пещеру пятью камнями.
  Следующим шагом было наложение заклинания на камни, запирающие вход в низ. - 'Ведь когда они разрушаться, - логично рассудил я, - кто-то будет убирать гравий'.
  
  На это я потратил ещё пару дней, и когда работа была полностью выполнена, я не верящее опустился на землю, сил просто не осталось. Не помню, сколько времени прошло, но я смог встать и поплёлся к себе в шатёр, отсыпаться. К пещерам я вышел только через три дня, настолько отняли у меня силы эти не простые заклинания.
  В пещерах всё было в порядке, я убедился, обойдя их и проверив разряд каждого из камней, всё в пределах рассчитанной мной нормы. Полюбовавшись зелёным сиянием, я потёр уставшие глаза.
  - 'Интересно, а можно наложить ещё одно заклинание Сбора Душ, поверх существующего?', - внезапно пришла мне в голову мысль. Решив проверить, я положил руки на стену и закрыв глаза, прочитал заклинание. Открыв глаза, я чуть не ахнул, свечение стало намного ярче, также увеличилось расстояние, на которое действовала аура заклинания.
  Во мне проснулся дух экспериментатора и я наложил заклинание ещё пять раз и осмотрел результат: свечение стало ослепительным, а аура действия заклинания увеличилась в несколько раз. Теперь заклинание могло действовать на расстоянии тридцати сантиметров, то есть лежащие на полу пещеры тела, теперь становились не проблемой.
  Присев у входа, я смотрел на яркое свечение того участка, на который было наложено несколько заклинаний. - 'Странно, мне показалось или оно немного потускнело?', - подумал я.
  Бросив взгляд на камни с маной, что питали заклинание пещеры, я увидел как они начинают пустеть.
  - 'При усиленном заклинании, на поддержание тратится больше маны! - обругал я себя. - Ну правильно, а как же иначе. Большая сила заклинания, больше маны'.
  Убрав усиленное заклинание, я оставил всё как было.
  - 'Но идея не плоха, - задумался я. - Увеличение ауры заклинания в два раза, позволит увеличить её поражающий эффект. Пока есть время, нужно наложить заклинания на два раза, а также запасти больше подпитывающих камней'.
  Я вышел из пещеры и подозвал эльфов, которые с каждым днём всё больше надеялись, что никогда не наступит тот день, когда мы станем врагами. Их уважение ко мне росло так быстро, что мне приходилось заставлять называть меня Каин, а не Рыцарь Смерти. Один раз я для наглядности действия заклинания я попросил выпустить в пещеру оленя, тот почувствовав зловещую ауру отказывался входить, пришлось подтолкнуть его силой. Олень сразу упал замертво, как только коснулся пола. С этого дня эльфы два раза спрашивали меня, что можно, а что нельзя делать когда я работал.
  
  - Ар'торир, - устало обратился я к нему. - Мне придётся начинать всё заново.
  - Что случилось? - испуганно произнёс тот, смотря в пещеру, которая по-прежнему матово отсвечивала зеленью.
  - Хочу наложить более сильное заклинание, чем сейчас, - ответил я. - Нужно больше животных, мой резерв снова на нуле.
  - Не хочется тебя огорчать, но мы перебили всех животных в округе, вся дичь ушла с этих мест, нам нечего больше загонять, - опустив голову ответил он.
  - Мне всё равно, где вы их достанете! - спокойно сказал я, посмотрев в его глаза. - Если не будет животных, я начну убивать всех подряд, мне нужна мана.
  Эльфы отодвинулись от меня и переглянулись.
  - Можно взять половину скота в ближайших деревнях, - предложил один из охотников. - Голов тридцать думаю, наберется.
  - Делайте что хотите, - перебил я его. - Но запомните, каждое убитое мной животное, это десятки, если не сотни сохраненных жизней ваших сородичей. Сейчас не время считать скот, когда под угрозой ваши жизни и жизни жителей ближайших деревень.
  - Мы это понимаем Каин, - ответил другой эльф.
  - Тогда не отнимайте моё время, а ведите мне животных. Если их нет, я пойду отсыпаться, - ответил я, направляясь к шатру.
  Проснулся я следующим вечером. Сладко потянувшись, я оделся и пошёл к реке умыться. Купаясь в воде, я внутренним взором увидел множество новых эльфийских аур, прибывших в лагерь.
  - Ну хоть что-то хорошее - проворчал я.
  Вернувшись назад я узнал, что действительно прибыло подкрепление, а возглавлял его мой старый знакомый Далгор. Всего в подкрепление, Совет прислал нам шесть сотен лучников и десяток магов. Вновь прибывшие устраивались на новом месте, а Далгор завидев меня, устремился на встречу..
  - С прибытием, - поприветствовал я его.
  - Добрый вечер Каин, - ответил тот, внимательно разглядывая меня. - Ар'торир ввёл меня в курс дела, и я успел побывать на баррикаде первой пещеры. Ты уверен, что это сработает?
  - Можешь проверить, - улыбнулся я. - Прямо сейчас пойти и проверить.
  - Пожалуй я воздержусь, - хмыкнул он и уже серьёзнее продолжил. - Совет в курсе всего, что здесь происходит. Именно потому, что Ар'торир написал о действенности твоих заклинаний, нас и послали тебе в помощь. Если каури будут идти по телам павших, лучникам не составит труда их убивать.
  - Не забудь, что время от времени я могу чистить пол от трупов, - дополнил я.
  - Помню, - кивнул он, - это не может не радовать. Если всё пройдёт как ты запланировал, пещеры можно защищать от любого количества карликов.
  - Только эти, - заметил я, - есть ещё несколько во владениях драконов и ещё неизвестно сколько с другой стороны гор.
  - С другой стороны каури вряд ли пойдут, в пустыне им делать нечего.
  - Ну хорошо, всё равно остаются выходы у драконов, - гнул я свою линию.
  - Поверь мне Каин, драконы - это создания, о безопасности которых стоит заботиться в последнюю очередь. Они сами в состоянии о себе позаботиться.
  - И всё же я намерен как только закончу здесь, пойти к ним и хотя бы перекрыть пещеры заклинаниями, - я нахмурился, - оставлять открытыми тылы, равносильно самоубийству.
  - Драконы никого не пустят на свою территорию, идти к ним, вот это точно самоубийство, - эльф тоже стоял на своём.
  - Далгор, тебе-то что переживать за меня? - я рассмеялся, когда понял, что эльф просто не хочет, чтобы я пострадал. - Работа почти закончена, эти пещеры вы сможете защитить и без меня. Вам же лучше будет если драконы меня убьют, платить по договору ничего не нужно. Для вас это лучший вариант, а ты уже столько времени меня отговариваешь.
  Я посмотрел на Далгора и удивился, тот стоял тяжело дыша и сжав кулаки.
  - Что случилось остроухий? - насмешливо поинтересовался я.
  - Не все эльфы настолько эгоистичны, как ты, - сжимая кулаки прорычал он. - Для некоторых существуют ещё и такие понятия, как честь и воинское братство.
  - Да ладно тебе Далгор, - я отмахнулся от него и задумчиво посмотрел в сторону гор. - Кто ты такой, чтобы противостоять решениям Совета.
  После моих слов эльф стал дышать реже и сел рядом. Мы просидели молча достаточно долго, каждый думая о чём-то своём, как вдруг он произнёс: - Совет не собирается тебе платить Каин.
  - Я знаю Далгор. Мне достаточно земли, а уж Амулет, я найду возможность достать, я ведь теперь точно знаю, где он.
  - Ты не понимаешь Каин, земля которая тебе досталась - фикция, ничто! - перебил он меня и вскочив, поднял меня с земли, повернув к себе лицом.
  - Как это ничто? - удивился я. Пошарив в сумке, я достал грамоту о праве собственности. - Вот смотри и на карте все эти названия были.
  - Каин ты меня удивляешь, - грустно засмеялся он. - Ты знаешь, как называются эти горы, в которых ты провёл уже больше месяца?
  Я посмотрел ему в глаза и моё сердце тревожно ударило: - Нет.
  - Уракские горы, Каин, - ответил эльф, опустив глаза.
  Сердце тревожно забилось и я перевёл взгляд на свиток, на глаза стала наплывать кровавая пелена. Я тяжело роняя слова переспросил: - Ты хочешь сказать, что Совет выделил мне во владения: горы, в которых живут каури, землю на которой живут драконы и пустыню за этими горами?
  Далгор скривился: - Это ещё не всё.
  Я едва не зарычал: - Что может быть не всё?
  - Совет не собирается отдавать тебе даже этого, - произнёс он, стараясь не смотреть мне в глаза.
  Кровавая пелена упала с моих глаз и я стал смеяться. - 'Умный, умный Каин, которого облапошила кучка эльфов', - возникло чувство злости на себя, но почти сразу прошло. - И после всего этого меня называют мерзавцем?'. Я засмеялся громче: - 'Есть ещё на земле существа у которых мне ещё учиться и учиться'.
  - Так что ещё они там придумали? - всё ещё смеясь, я спросил у эльфа стоявшего с отпавшей челюстью.
  - Не понимаю твоего смеха, - произнёс он.
  - Да это так, не обращай внимания, - снова залился я в смехе. - Ты расскажи, чего ещё я не знаю.
  - После того как ты избавишь нас от каури, тебя убьют, - эльф едва не шепотом произнёс эти слова.
  Меня задушил очередной приступ смеха после его слов. Эльф всё также непонимающе смотрел на меня.
  - Интересно и кто же это сможет сделать? - спросил я, немного успокоившись и вытерев слёзы рукавом.
  - Советник Главы Совета, Амир.
  Моя весёлость мгновенно пропала. Вспомнив его ауру и возможности, я задумался, а Далгор стал пересказывать речь Амира с первого Совета.
  Я был поражён, всё, что я узнал из книги Рыцаря Смерти, этот Поглотитель знал сам. Одно то, что он встречался с Рыцарями Смерти и остался жив, готоврило о многом, в том числе и о его сил. - 'Мда, тут есть от чего задуматься', - подумал я.
  - Почему ты мне это рассказал? - спросил я, у замолчавшего Далгора.
  - Я тебе уже сказал об этом, - тихо ответил он. - Не все эльфы забыли о чести и воинском братстве. Совет с самого начала не собирался тебе ничего отдавать, а ты серьёзно взялся выполнять контракт, и даже более того, заботишься о тех, кто может попасть под набег каури.
  Я пожал плечами:
   - Пошли спать Далгор, завтра трудный день. Мне нужно хорошо выспаться перед большим колдовством.
  - А как же... - начал он.
  - Поживём-увидим, - перебил его я и пошёл в сторону шатра. Мысли о том, что делать с полученной информацией, я решил отложить на потом, сначала нужно полностью выполнить свою часть обязательств, ведь я подписался под ними. Трудно будет спрашивать с Совета, если сам бросил свои обязательства на полдороги.
  
  Целая неделя ушла у меня на покрытие пещер вторым слоем Сбора Душ. Скот мне привели, собрав его с ближайших деревень, поэтому проблем с маной у меня пока не наблюдалось. Закончив всю работу, я собрал у себя Далгора и Ар'торира.
  - Завтра утром, я ухожу в земли драконов. Надеюсь мне не придётся никого убивать, поэтому постараюсь пройти незамеченным.
  - Не рассчитывай на это, - Ар'торир покачал головой. - Ты непременно с ними встретишься.
  - Кто знает, может это и к лучшему, - усмехнулся я. - Расскажу, что хочу сделать.
  - Они сначала убивают, а потом разговаривают, - произнёс Далгор, который был категорически против моего похода. Пришлось ему сказать, что я принял решение и обсуждать тут нечего.
  - Вы главное укрепляйте баррикады и готовьтесь к осаде, - в напутствие сказал я. - Мастера говорят треск камней усиливается и счёт пошёл на недели.
  Оба эльфа согласно кивнули головой.
  
  Утром, собрав свою сумку и прикрепив к спине меч, я пошёл параллельно горам. Поздоровавшись с проходящим мимо эльфийским патрулём, я зашагал быстрее, Ар'торир дал лишь приблизительные координаты, где ранее посланные отряды видели входы в подземелья. Стоило поторопиться, ведь нужно было сначала их найти.
  Держась ближе к горам, я шёл по едва видимой тропинке, сильно заросшей травой и кустарником, было понятно, что по этой земле редко кто ходил. Весь день я шёл по направлению к трёх зубчатой гряде, которую мне показал Ар'торир в качестве первого ориентира. Вокруг было полно птиц и мелкой живности, но животных крупнее волка я так и не встретил, возможно постарались драконы. Иногда в небе я видел пролетающих драконов, в такие моменты я старался спрятаться в траве, чтобы не привлечь к себе их внимание, я знал, что зрение у драконов лучше, чем у некоторых хищных птиц.
  Место для ночёвки я стал подыскивать заранее, чтобы заночевать в сухом месте. По понятным причинам костёр я не стал разводить, но специально для первого вечера я взял с собой жареную дичь, обмотанную в листья дерева урух. Его широкие и плотные листья прекрасно сохраняли в течение дня жаркое, не позволяя ему портиться. Достав из сумки свёрток, а также вино я неторопливо размотал его, с удовольствием внюхиваясь в аромат жареного мяса. Что-что, а готовить эльфы были мастера.
  - 'Жаль нет костра, - с сожалением подумал я вытягивая ноги, - ни согреется, ни еды приготовить'. Хотя место для ночлега я нашел себе удачное, небольшая пещерка недалеко от тропы, оказалась идеальным прибежищем на ночь. Поковыряв в ней землю на наличие воды, я с радостью наткнулся на мокрый грунт. Разрыхлив поглубже ямку, я оставил её набираться водой, а также осесть мути.
  Поедая птицу с лепешками, я запивал всё вкусной водой, леность накатила на меня и впервые голова перестала думать о деле. Я стал думать о сыне и Ал'лилель. - 'Интересно какой он сейчас? Сильно изменился с того маленького сморщенного комочка, которым был при родах?', - мысли неспешно плыли в голове.
  - 'А Ал'лилель, как она? Устаёт ли заботясь о сыне', - мне стало совестно, провёл несколько месяцев в странствиях, а о жене и сыне подумал впервые. Но сразу же я оправдал себя, ведь таких спокойных минут как сейчас, у меня и было всего ничего. Я постоянно куда-то бежал или что-то делал. Вспомнив улыбку жены, я улыбнулся и пожелав ей мысленно спокойной ночи, повернулся на бок.
  Буквально в одно мгновение, моя вечерняя идиллия была нагло разрушена, причём так, что сначала у меня не нашлось что сказать. С ужасным шумом, прямо на площадку перед моей пещерой сверху упала окровавленная, обнажённая женщина.
  От удивления я сначала не поверил глазам, где это видано, чтобы среди ночи на голову мирно спящим путникам падали, судя по ауре, обнажённые человеческие женщины.
  - Вот так всегда, - от злости я стукнул кулаком о землю и приподнялся со своего лежака. - Только расслабишься и решишь отдохнуть, как тебе на голову обязательно кто-то свалится. Злость подкатила к горлу, только ведь хотел лечь спать.
  - 'Пойти что ли оттащить её подальше от пещеры? - подумал я, - чтобы не портила мне сон своим видом?'.
  Нехотя поднявшись, я подошёл ближе, женщина лежала без движения. Взяв за ногу, я потащил её в кусты, но быстро остановился, чувство опасности довольно ясно заявило о себе. Оглядев местность я увидел, что ко мне приближается около трёх десятков вампиров.
  - Вот теперь всё, точно вечер насмарку, - тяжело вздохнул я, - то одни, то вторые. А эльфы меня убеждали, что нет никого на территории драконов.
  Не успел я высказать недовольство, как из подлеска бесшумно стали выныривать тёмные тени, быстро беря меня в кольцо. Я присмотрелся, ауры обычных вампиров, один старший.
  - Преклони колени хаасас, - произнёс вампир, которого я определил как старшего.
  По-прежнему держа женщину за ногу, я недоумённо оглянулся вокруг: или я чего-то не понял или только что этот вампир назвал меня подростком, не прошедшим Посвящения. Для взрослого - смертельное оскорбление.
  Решив уточнить, я спросил: - Ты это мне?
  - Преклони колени перед Повелителем или умри - снова произнёс вампир. Остальные стали пытаться оттеснить меня к пещере.
  Странно, но злости к ним я не чувствовал, было только глубокое разочарование от испорченного вечера. Вспомнив об обещании жене, я решил не задирать их.
  - Вам она нужна? - спросил я, поднимая и тряся женщину за ногу. - Забирайте и идите с миром. Я отдохну спокойно.
  - Мы заберём её и так хаасас, - скривился вампир, - а заодно накажем тебя за дерзость.
  - Может просто заберёте её, чтобы она не портила мне вид и мирно разойдёмся? - с надеждой спросил я его.
  - Не отдавай меня им, прошу тебя, - внезапно услышал я голос с земли, наклонив голову я понял, что женщина оказывается, была живой. - Заклинаю тебя, не отдавай меня им.
  - Не, я вообще в восторге, - проворчал я вслух. - Падает мне на голову неизвестно откуда и ещё требует, что бы я дрался ради неё.
  - У них моя малышка, - закашлялась женщина. - Если я умру, они заберут невинное дитя с собой и продадут её.
  Я задумался: - 'Наверняка Ал'лилель стала бы её защищать. Зная её доброе сердце можно было не сомневаться, что она первая встала на защиту матери с ребёнком'. Я вздохнул:
  - Так, планы меняются, женщина остаётся со мной, затем мы идем, забираем ребёнка, и только потом мирно расходимся.
  Поляна вздрогнула от бесшумного смеха вампиров.
  - Твоя наглость и дерзость не имеет границ, - проговорил тот, что назвался Повелителем, в тот же миг на меня прыгнули пятеро вампиров.
  Не пролетев и нескольких метров все пятеро внезапно вспыхнули, пламя в одно мгновение стало таким ярким, что все остальные с ужасом отшатнулись. Тремя ударами сердца позже я погасил пламя, от тел вампиров остался лишь пепел, который сразу же развеялся после первого дуновения ветра.
  Не став ждать следующего нападения, я отпустил ногу женщины и наклонившись к земле, приложил ладони.
  - Сбор Душ, - я воспроизвёл у себя в мозгу заклинание и областью его распространения обозначил всю поляну, кроме небольшого кусочка земли, где сейчас лежала женщина.
  Посмотрев на поляну после сработавшего заклинания, я с удивлением обнаружил, что в живых остался Повелитель вампиров, который успел подпрыгнуть в воздух и сейчас лежал не шевелясь, на единственном кусте, который медленно проседал к земле под его тяжестью.
  Вампир с ужасом смотрел на меня и закрыл глаза, когда куст хрустнул и он упал за землю. Я перед его падением убрал заклинание, он нужен был мне живым.
  - Спасибо, - прошептала едва слышно женщина и по стуку головы о землю я понял, что она опять потеряла сознание.
  - Встал, отнёс её к входу в пещеру, одел, - сухо приказал я лежащему на земле вампиру, показав жестом на женщину. Затем я повернулся и пошёл к пещере, вечер был безнадёжно испорчен.
  Зайдя внутрь, я стал собирать вещи, прилаживать меч к спине и вместо того, чтобы отдыхать, сейчас пойду туда, не знаю куда. Закончив с вещами я обернулся, вампир сидел на земле и обмыв женщину водой, переодевал её в вещи одного из вампиров. Она была ещё без сознания, и дело продвигалось у него плохо.
  - Вылечить её сможешь? - спросил я.
  - Нет уважаемый.
  - Ладно, веди в свой лагерь, - я широко зевнул.
  - Уважаемый, разрешите представиться, - тихо произнёс вампир.
  - Давай.
  - Итор, Повелитель рода Рокового Грома.
  - Каин ... - я задумался, как представиться. - Каин, Рыцарь Смерти.
  Не знаю, почему я решил представиться этому вампиру именно так, но впечатление на него произвело большое. Тот задрожал, а затем быстро опустился на одно колено и произнёс:
  - Повелитель рода Рокового Грома приветствует достойнейшего.
  Я удивлённо расширил глаза, познания вампира меня тоже впечатлили:
  - Встань Итор, ты прощён. Приятно, что некоторые ещё помнят правила учтивости.
  Вампир поднялся и теперь выглядел по-другому, в общем-то и понятно, его вина исчерпана, я подтвердил это. Теперь он снова Повелитель рода.
  - Пройдёмте в наш лагерь достойнейший, - вампир сделал приглашающий жест и наклонился за женщиной, которую закинул себе на спину. Затем догнал меня и пошёл вперёд, показывая дорогу.
  - Зачем вы охотились за ней и её дочерью? - поинтересовался я.
  - Приказ эльфийского Наместника, - отозвался тот глухо.
  - А слышал, что вампиров тут не в грош не ценят? - полувопросительно сказал я.
  - Наша деревня мала, а старших всего трое, - тихо ответил он. - Один отряд эльфов и от нас ничего не останется.
  - Ничего и до этого у меня руки дойдут, - зло сказал я. - Слушай Итор, а ты случайно не знаешь, поблизости есть входы в пещеры?
  - Тут все горы в пещерах, - улыбнулся вампир. - Это ведь земли драконов, а они ночуют в пещерах.
  - Драконы эти ещё не кстати, - вздохнул я, перепрыгивая подозрительную ямку на тропе.
  - Может я могу чем-то помочь вам?
  - Зови меня Каин, я ведь не называю тебя постоянно Повелителем, - я махнул рукой на условности, ведь мы были вдвоём, не считать же за равную полуживую человеческую самку.
  - Как скажите уважаемый, - вампир вздохнул спокойнее.
  - Эльфы будут сильно не довольны, если вы вернётесь без добычи? - поинтересовался я.
  - Убьют пятерых наших детей, - едва слышно ответил вампир.
  Я чуть не взвыл, теперь ещё и к эльфам нужно идти, чтобы спасти детей вампиров - вот и делай одно доброе дело, сразу за собой десяток потянет.
  - Ладно разберусь я эльфами, - нехотя сказал я вампиру.
  - Не нужно Каин, - Итор опустил голову. - Ты убьёшь их и уйдёшь, а они пришлют вдвое больший отряд и перебьют всю деревню.
  - С чего ты решил, что я буду кого-то убивать? - удивился я. - Я очень мирное существо, просто попрошу их не трогать вас и всё.
  Вампир обернулся и посмотрел на меня, вероятно думая, что я над ним смеюсь.
  - Не переживай, всё будет хорошо, - успокоил я его. Тот недоверчиво покачал головой и зашагал дальше.
  В лагерь вампиров мы пришли через два часа, нас окликнул патруль. Итор шикнул на говорившего и больше вопросов никто не задавал.
  
  Лагерь вампиры оборудовали в глубокой пещере, там они могли позволить себе развести костёр и пожарить мясо. Пещера была огромная, поэтому дым растворялся, уходя ввысь к потолку. Мои ноздри затрепетали, почувствовав аромат жареного мяса.
  - Значит так, сначала её дочь, потом ужин, - сказал я Итору. Тот опустив на ближайшую лежанку женщину, ушёл вглубь пещеры.
  Я осмотрел лагерь, пятьдесят взрослых вампиров, нет ни женщин, ни детей. Действительно, охотничий отряд. - 'На кого они тут охотятся интересно? - лениво подумал я, опускаясь на лежанку рядом со спасённой женщиной, - и что в землях драконов делаю люди'.
  На меня отовсюду смотрели любопытные и осторожные взгляды, которые сразу отворачивались, стоило мне пристальнее взглянуть в их сторону. Поманив одного такого любопытного к себе я спросил: - Лекари в отряде есть?
  Тот, стараясь не смотреть мне в глаза, молча кивнул.
  - Веди его сюда, - приказал я и снова лёг на лежанку, с наслаждением вытянувшись на пахучих травах.
  - Вот Каин, её дочь, - услышал я сквозь дрёму. Открыв глаза, я увидел что Итор держит в руках большой горшок.
  - Вы чего съели, что ли её? - я недоуменно посмотрел сначала на него, затем на горшок.
  - Да нет же Каин, вот оно, - также недоумённо ответил он, показывая глазами в горшок.
  Я поднялся и заглянул внутрь, посередине горшка, обложенное пышущими жаром углями, лежало большое яйцо.
  - Ты чего мне яичницу притащил, - прошипел я от злости. - Сейчас поубиваю всех за такие шутки.
  Вампир сжался, но лежавшая до этого без сознания женщина с громким возгласом очнулась, и быстро поползла к горшку, затем сунув руки прямо в горячие угли, быстро заговорила на каком-то странном шипящем языке. Я ожидая, что она обожжет себе руки, сидел и чувствовал себя дураком. Посмотрев пару мгновения на вампира, затем на женщину, я выдал любимую фразу Далгора: - Что здесь происходит, демоны вас всех разбери?!
  Женщина счастливо улыбаясь, что-то посвистывала яйцу, качая его на руках, а вампир молча на всё это смотрел. Я готов был взорваться от злости, ничего не понимая в происходящем, когда женщина подняла на меня сияющие от радости лицо:
  - Я благодарна тебе, вампир. Ты спас меня и мою дочь, наша Община этого не забудет.
  Только тут до меня кое-что стало доходить, я тупо посмотрел на вампира: - Она что, дракон что-ли?
  Тот недоумённо посмотрел на меня: - Конечно. Я думал, ты знаешь кого спас, Каин.
  Я почувствовал себя дважды дураком.
   - Но как же аура человека. Она же человек, - пробормотал я, показывая то на ауру женщины, то на её тело.
  Она бережно уложила яйцо снова в горшок и пошевелив голой рукой угли, обернулась ко мне.
  - Ты разве не знал, что некоторые взрослые драконы могу принимать любой облик с идеальным копированием ауры?
  - Откуда мне знать-то, - недовольно пробурчал я. - Я их каждый день вижу, что ли, драконов этих.
  - Можно тебя попросить ещё об одной вещи Каин? - спросила драконица, умоляюще на меня посмотрев.
  Я изумился такой наглости, нет, определённо, совершать добрые поступки могут только идиоты или те безумцы, которым безразлично своё время.
  - Что ещё? - недовольно ответил я, представив, что кроме как тащиться к эльфам, придётся нести ещё и её домой, а время меня поджимало.
  - Хочу попросить, чтобы ты посетил нашу Общину, - произнесла она, неожиданно для меня. - Я и мой муж хотим отблагодарить тебя за доброту.
  - Мне нужно найти пещеры, из которых появлялись каури, - оценив предложение, ответил я. - Хотя я и не прочь поговорить с вашим старейшиной.
  - Я обещаю тебе Каин, чтобы бы ты не попросил, я помогу тебе всеми силами, - ответила она, прижимая руки к сердцу.
  - Ладно, тогда план такой, - остановил я поток благодарности. - Завтра мы с Итором идём к эльфам и я всё улаживаю для вампиров, ты с дочерью остаёшься здесь и когда я возвращаюсь, идём с тобой в Общину. Идёт?
  Драконица сразу согласилась, всё же её раны были ещё слишком серьёзны.
  - Ну вот и отлично, - подвёл я итог разговора. - Теперь я поем и лягу спать, а если хоть кто-нибудь меня разбудит, пусть заранее простится со своей Душой.
  Все вокруг согласно закивали, оказывается наш разговор слышали все вампиры.
   - Почему до сих пор нет лекаря? - поинтересовался я спокойным голосом.
  
  К сожалению, выспаться мне так и не удалось, но в этом была и положительная сторона, к эльфам мне идти не пришлось. Как прошептал мне на ухо Итор, очень осторожно поднимая с постели, Наместник устал ждать результатов и сам прибыл в лагерь. Драконицы нигде не было видно, поэтому потягиваясь, я пошёл навстречу эльфам, которые хозяйски располагались в лагере и командовали вампирами.
  Наместника я выделил сразу из стоявших толпой эльфов, такое надменное лицо могло быть только у одного эльфа. Я направился к нему, показав Итору идти позади. Наместник поймал на себе взгляд и внимательно на меня посмотрел. Видимо поняв, что со мной что-то не то, он сделал движение рукой, вокруг него образовалось кольцо из воинов.
  Я поднял руку в дружелюбном жесте и спокойно сказал:
  - С прискорбием должен вам заявить, что вы мешаете проведению подготовки к военным действиям. Поэтому сегодня до конца дня забирайте вампиров и уходите с территории драконов.
  Нужно отдать должное эльфу, он не стал оскорблять меня или устраивать побоище. Вместо этого он с удивлённым лицом спросил:
  - А полномочия у тебя для таких заявлений есть?
  Я молча показал жетон Совета. Лица Наместника и всех остальных эльфов вытянулись, когда они увидели у меня в руках этот кругляш.
  Эльф посмотрел на меня внимательно и спросил:
  - Так это ты, тот Рыцарь Смерти, которого Совет нанял для борьбы с каури?
  Я показал клыки:
  - Да, сейчас я пытаюсь найти все пещеры откуда они могут выйти на поверхность, так что если можете оказать помощь воинами, буду рад. Вампиров я уже задействовал в операции, отменив ваше распоряжение.
  Эльф быстро отрицательно закачал головой:
   - Нет, мешать мы тебе не будем. Сейчас же собираем лагерь и уходим. К сожалению, я вынужден забрать с собой вампиров, они нужны мне в деревне.
  Я заверил его, что ничего страшного не произойдёт, я получил от них, всё что хотел. Я поблагодарил его за сотрудничество и повернулся к Итору, когда эльф отошёл, раздавая приказы о снятии лагеря.
  Вампир стоял и недоверчиво переводил взгляд с меня, на собирающихся эльфов, и потом снова на меня. Я хмыкнул: - Так-то вот.
  Вампир вдруг опустился на одно колено и тихо произнёс:
  - Достойнейший, мы благодарны вам за спасение детей. Если нужна будет помощь нашего рода, вы всегда можете обратиться к нам.
  Я поднял его с пола:
  - Не привлекай к нам внимание и где, кстати, драконица с яйцом?
  Итор наклонился и прошептал: - Я спрятал её недалеко отсюда, как только дозорные оповестили об эльфах. С ней оставил лекаря, перед уходом, я покажу тебе место.
  - Тогда счастливо, не скажу что рад был познакомиться, но рад что всё завершилось мирно, - я скептически улыбнулся, когда он стал благодарить меня за помощь, представив себе, как повернулось бы дело, если бы не моё обещание жене.
  
  
  - Как дела у вас? - спросил я у драконицы, заходя внутрь пещеры. Она была очень бледна.
  - Мой спаситель! - улыбнулась она, показывая присаживаться к ней.
  Я поискал глазами лекаря.
  - В нём нет нужды, я его отпустила, - сказала она, правильно поняв мой ищущий взгляд.
  - Хоть я и в человеческом теле для ускорения регенерации, но теперь, когда мне ничего не угрожает, есть еда и главное дочь в безопасности, я пойду на поправку и смогу наконец принять свой настоящий облик, - продолжила она.
  - Значит человеческий облик ты приняла, чтобы быстрее заживить раны? - удивился я.
  - Да, в драконьем облике я была изранена стрелами вампиров. Ещё чуть-чуть и я бы не смогла поддерживать полёт, тогда бы к твоей пещере, упал мёртвый дракон, - грустно улыбнулась она. - Я смогла преобразовать себя в тело человека, находясь рядом с землёй, а затем потеряла сознание.
  - А вообще зачем эльфам маленький дракон? - поинтересовался я.
  - Для развлечений, - с дрожью в голосе, гневно ответила она.
  - Кстати, мы ведь так и не познакомились, - вспомнил я, не зная как к ней обратиться. - Я Каин, Рыцарь Смерти.
  - Мирра, - улыбнулась драконица. - Настоящее имя слишком сложно, так что пусть будет Мирра.
  - А это Амирана, - Мирра с любовью посмотрела на лежащее рядом в горшке яйцо. - Она появится на свет не скоро, но уже сейчас всё слышит и чувствует.
  - Ничего себе! - удивился я. - Я и не знал.
  - Через день - два, я буду в состоянии перейти в собственное тело, - продолжила Мирра после некоторого молчания. - Мы сможем полететь на мне в Общину.
  - Отлично, расскажи мне тогда больше о вашем укладе, правилах и всё, что мне нужно знать для общения с драконами. Сама понимаешь, что опыта общения у меня с вами нет.
  Мирра улыбнулась и сев удобнее задумалась:
  - Даже не знаю, что тебе рассказывать Каин. Образовалась наша Община не давно, всего каких-то двести лет назад. Инициаторами выступили старейшие драконы, которые в добровольно-принудительном порядке сгоняли всех в одно место. Как показало время, они оказались правы в своей настойчивости, вскоре эльфы начали настоящую охоту за нами и если бы мы по-прежнему жили разобщено, то вскоре бы никого не осталось в живых. Сейчас даже кормёжка молодняка относительно безопасна, они всегда летают под охраной взрослых.
  Общину нашу возглавляет старейшина, он же принимает все решения о контактах с внешним миром. Ты наверно знаешь Каин, мы одиночки по природе и пары обычно создаются очень редко, соответственно ещё реже рождались детеныши.
  Теперь же, живя большим Сообществом практически все драконы образовали пары и численность стала расти, правда теперь мы столкнулись с другой проблемой, как прокормить такое большое количество жителей. Еды катастрофически стало не хватать на всех, поэтому приходится организовывать дальние рейды для кормления. Так мы впервые столкнулись с эльфами и людьми, им не нравились наши нападения на их стада и они начали охоту за нами, подкарауливая одиноких драконов или мелкие партии кормящегося молодняка.
  Сейчас ситуация ухудшается с каждым годом, наша численность растёт, а за пищей приходиться летать всё дальше. Многие драконы предлагают нападать на деревни и поедать всех подряд, но пока старейшине удаётся держать ситуацию под контролем и не допускать конфликтов. Одно дело, когда мы поедаем скот, другое же, когда мирных жителей. Эльфы и люди едва терпят наши нападения, а если начнётся война, всем придётся тяжело.
  К тому же среди эльфийской знати стало модным держать у себя во дворце дракона и нам приходится быть настороже. Ведь зачатие и высиживание происходит чуть дальше от основного селения, так вампиры и выкрали Амирану.
  Драконица любовно посмотрела на яйцо и погладила его рукой.
  - А где отец девочки? - спросил заинтересованно я, рассказ драконицы был мне очень интересен.
  - Думаю, залечивает крыло. Вампиры сильно повредили ему правое крыло в драке. Я была на кормёжке, а он оставался один в пещере. Из-за повреждённого крыла он не смог догнать похитителей, которые быстро скрылись в лесу. Услышав его зов, я поспешила за вампирами, но побоялась напасть на них с воздуха, чтобы не повредить яйцо. Скорлупа хоть и очень прочная, но они могли закапать его в землю и тогда Амирана наверняка умерла от холода. Моей ошибкой было нападать на земле, ты и сам видел во что они меня превратили.
  - Вот собственно говоря и вся история, - закончила Мирра, тепло мне улыбнувшись.
  - Спасибо, очень познавательно, - я встал с лежака. - Поправляйся, потом я провожу вас до поселения, а пока мне нужно идти искать пещеры. Буду вечером, заодно принесу нам еды.
  - А какие конкретно пещеры ты ищешь, их ведь много? - удивлённо спросила Мирра.
  - Должно быть несколько пещер, либо запечатанные камнями, либо без них, но из которых раньше появлялись каури. По всем признакам, вскоре очень вероятно их появление.
  Драконица вздрогнула от испуга: - Это такие малорослые свирепые убийцы?
  - Ага, судя по эльфийским описаниям, они.
  - Каин, тогда нам нельзя ждать, - взволнованно произнесла Мирра. - Нужно срочно идти к старейшине. Прошлый раз карлики перебили много молодняка, нельзя допустить нападение на селения. Нужно срочно рассказать об этом Даалору.
  - Но ты слишком слаба, - попытался я урезонить драконицу.
  - Ты поможешь мне, а я понесу Амирану, - твёрдо ответила Мирра.
  - Хорошо, тогда сейчас подкрепимся и пустимся в путь, - не стал я с ней спорить.
  Через два часа мы выступили в путь. Как не сопротивлялась Мирра, но я настоял на том, что понесу её на спине. Горшок же с яйцом мы крепко привязали на спину ей.
  Драконица долго сопротивлялась моему решению, но я устав спорить, силой привязал горшок к её спине, а затем не слушая её возражения посадил себе на спину. Не смотря на миниатюрные размеры, Мирра оказалась очень тяжёлая. Было такое ощущение, что я тащу на себе замковую башню.
  Мирра постоянно говорила, что как только я устану, она сразу же пойдёт пешком. Она объяснила, что при преобразовании, дракон всё равно не может убрать всю свою массу. Поэтому сейчас я нёс на спине примерно половину её настоящего веса.
  - Почему вы принимаете именно форму людей? - поинтересовался я у неё.
  - У людей легко копировать ауры, - ответила она.
  С каждым часом идти становилось всё трудней, мало того, что даже полузабытых тропинок не осталось и приходилось продираться сквозь высокие заросли кустарника, так ещё начал сказываться вес Мирры. Только моё упорство не давало мне признаться ей в том, что я едва передвигаю ноги. Не помню, сколько прошло времени, но я упорно делал шаг за шагом, приближаясь к указанному драконицей ориентиру.
  Внезапно Мирра радостно вскрикнула:
   - Каин нас заметили, сейчас нам помогут!
  Я с трудом поднял голову и посмотрел в небо, от нас в горы удалялся одинокий дракон.
  - Мы можем отдыхать, - радостно сказала Мирра, когда я аккуратно спускал её со спины. Первым делом она отвязала горшок с яйцом и внимательно его осмотрела, приговаривая при этом:
  - Ещё чуть-чуть моя доченька, скоро будем на месте, папа нас найдёт.
  - Она точно слышит тебя? - поинтересовался я.
  - Да конечно, - отозвалась она. - Она уже узнаёт голоса и отвечает нам, просто ты не слышишь этого.
  Я удивлённо посмотрел на неё.
  - Мы ведь магические создания, - улыбнулась в ответ Мирра.
  
  Драконица оказалась права, не прошло и двадцати минут, как в небе раздались гулкие хлопки крыльев и на место, где мы отдыхали, опустился десяток драконов. Я стал с интересом их разглядывать, так близко я никогда их не видел. Драконы имели длинные узкие тела на четырёх толстых лапах, причём задние были развиты больше чем передние. Огромные перепончатые крылья были сложены у них на спине и только несущие дуги выступали с боков. Вооружены они были кроме когтей на лапах и зубов в пасти, длинным хвостом с костяной кисточкой на конце.
  - 'Наверно сильные бойцы', - подумал я, смотря на их грацию. В каждом движении чувствовалась сила и уверенность. Тем временем от драконов отделился один, сверкающий черной чешуей, он подошёл ближе, сразу обратившись к Мирре на том же странном свистящем языке, что она разговаривала с яйцом. Во время разговора чёрный дракон несколько раз поворачивал голову и внимательно смотрел на меня.
  Когда разговор был закончен, чёрный дракон повернулся ко мне и не успел я глазом моргнуть, как передо мной стоял человек с длинными чёрными волосами, заплетёнными в мелкие косички. Одет он был в чёрный костюм и завершающим штрихом являлся такой же чёрный меч, висящий на его поясе.
  Дракон подошёл ещё ближе:
  - Можешь называть меня Даалор, - представился он спокойным сильным голосом.
  - Каин Рыцарь Смерти, - представился я в ответ.
  - Мирра рассказала мне всё. Я хочу узнать от тебя, почему ты помог? Ведь вначале ты хотел избавиться от неё, - спросил дракон, глядя мне в глаза.
  Я удивился, она вроде была в беспамятстве тогда, когда я тащил её за ногу.
  - Я и не собирался помогать ей. Я не забочусь о посторонних, Мирре просто повезло, что я дал слово жене не убивать по пустякам.
  Дракон внимательно смотрел на меня и его золотистые глаза с кошачьим зрачком расширились. Он ещё раз недоумённо посмотрел на меня, затем внезапно обернулся к драконам, которые окружили Мирру и тихо пересвистываясь, разговаривали. Даалор что-то им просвистел, теперь уже драконы сначала недоумённо посмотрели в мою сторону, а затем зашипели. Не нужно было быть мудрецом, чтобы понять, что они смеются и судя по всему, смеются именно надо мной.
  - Что такого смешного я сказал? - зло посмотрев на дракона, поинтересовался я.
  Дракон посмеиваясь ответил:
   - Ты странный. Обычно все пытаются обмануть, говоря о себе хорошо, ты первый, кто сказал правду, говоря о себе плохо.
  - Мне нечего скрывать, - я пожал плечами. Дракон усмехнувшись, отошёл к своим.
  
  Через пару минут Мирра с горшком была усажена на одного красного дракона и ко мне снова подошёл Даалор:
  - В виду тяжёлого состояния Мирры и необходимости скорее доставить Амирану отцу, тебе выпадает огромная честь полететь на драконе. Так что цени момент и никому о нём не рассказывай, - сказал он и обратившись в дракона, протянул мне переднюю лапу.
  Я быстро собрал вещи и залез на него. Уселся я рядом с его шеей и ухватился за костяные гребни, сидеть верхом на драконе, оказалось страшно не удобно.
  Дождавшись, пока я устроюсь, дракон затем прижался к земле и оттолкнувшись от земли задними лапами, подпрыгнул высоко в воздух. Одновременно с этим он раскрыл свои большие крылья и сделав ими несколько тяжёлых движений, стал подниматься выше. Я почувствовал гигантский выброс магической энергии в пространство. - 'Теперь понятно, как они летают, - я покачал головой. - Магия. Хотя в общем-то и не удивительно, такие огромные тела не способны подняться в воздух без неё'.
  Как дракон и обещал, я надолго запомнил этот полёт, правда не в том смысле, что я подумал вначале. Когда мы приземлились, я на все лады проклинал дракона и эту честь. Ровно через десять минут полёта оказалось, что хоть дракон летит не сильно быстро, но ветер такой силы, что практически сдувал меня со спины. Мои судорожные хватания опорных гребней мало помогали, так как они постоянно находились в движении, ведь почти все мышцы работали в полёте. К тому же дракон стал сильно разогреваться в полёте и мало того, что я пытался удержаться на спине, так ещё пришлось передвигаться по ней, чтобы не зажариться. - 'Нет, больше никогда не полечу на них, лучше потрачу день пешком', - решил я, тогда не зная, что ждёт меня в недалёком будущем.
  Даалор превратившись в человека, недовольно проворчал, слушая моё недовольство:
  - Ты кстати тоже не подарок, весь полёт прыгал у меня на спине, как олень по лесу.
  На его слова я высказал всё, что накопилось у меня о нём за время полёта и мне сразу стало легче. Ноги, спина и место ниже её перестало саднить и жечь, как раньше - всё-таки регенерация великая вещь. Пока мы с драконом препирались, вокруг нас собралось большое количество других драконов, которые с интересом смотрели на нашу перепалку.
  Только теперь я обратил внимание на место куда мы прилетели - огромная остроконечная гора, испещрённая множеством пещер, высилась передо мной. Глянув вниз, я убедился, что мы находились на одном из её широких уступов. Ниже была глубокая пропасть, дна которой не было видно, из-за висящего там тумана.
  - Пройдём в мою пещеру, нечего тут представление давать, - обратился ко мне Даалор, повелительно махнув другим драконам рукой. Все послушно стали расходиться.
  В пещере было пусто, никаких сокровищ, никаких плененных принцесс и понятно дело, что не было ни стульев, ни кроватей. Я широк улыбнулся своим мыслям, не так я представлял себе логово дракона в детстве. Даалор словно прочитав мои мысли, также улыбнулся и сказал: - Золота, как видишь мы не держим, принцесс для спасения тоже, уж извини.
  Я засмеялся во весь голос, у дракона оказывается тоже было чувство юмора. Даалор превратился в дракона и растянулся на странно тёплом полу пещеры, внутри сразу стало тесно и мне пришлось усесться рядом с входом. - 'Интересно, почему в пещерах теплее, чем наружи? - подумалось мне, - ведь должно быть наоборот'.
  - Рассказывай, что там с карликами, - слегка шепелявя, в своём настоящем облике, произнёс он.
  Я стал рассказывать и про то, что вскоре они выйдут, и про то, как я собираюсь их остановить. Дракон слушал меня внимательно и не перебивал, только золотистые глаза иногда сверкали после моих слов о применяемых заклинаниях.
  - Значит, настоящий Рыцарь Смерти, - задумчиво прошепелявил он. - Встречался я с твоими собратьями. Не обижайся, но ничего хорошего о вас сказать не могу: непредсказуемые, злобные, вспыльчивые создания с огромными магическими способностями. Однажды я поссорился с одним таким, так этот гад превратил всю землю на которой я жил в Мёртвую и мне пришлось переселяться.
  Я удивлённо на него посмотрел, теперь понятно, почему я стал такой вспыльчивый. Оказывается не я один такой, это происходит со всеми, кто становится Рыцарем, ведь раньше у меня не было бесконтрольных вспышек ярости.
  - Это не все плохие новости, - сказал я дракону. - Есть ещё одна, которая тебе не понравиться.
  Даалор прищурил правый глаз: - Что ещё?
  - Не хочется тебя огорчать, но вот смотри сам, - я достал полученную от эльфов грамоту на владения землёй и показал её дракону.
  Зрение у дракона оказалось хорошее и он всё прекрасно рассмотрел, несмотря на сгустившуюся темноту. Дыхание его стало чаще:
  - Понятно. Я так думаю, что ты не собираешься отказываться от этой территории?
  - Сам понимаешь, что нет, - ответил я, глядя как начинают сужаться его глаза. -Жить мне где-то надо.
  - Был бы ты обычный вампир или эльф, дело можно было решить просто, - задумчиво прошипел дракон. - Скинули бы со скалы и всё, но ты Рыцарь и это всё осложняет. Мне бы не хотелось, чтобы эти прекрасные земли превратились в Мёртвые. Что вот прикажешь мне сейчас делать? У тебя самого какие мысли по этому поводу?
  - Я предлагаю быть соседями, всё равно другого выхода нет, - произнёс я, глядя в звёздное небо. - Построю себе замок подальше от вас, всё равно много народу не будет ко мне ходить. В общем, если ты не против, предлагаю ничего не менять, я буду выдавать амулеты своим гостях и вы будете знать, если без амулета, значит можно смело убивать.
  Даалор задумался, а затем также как и я, высунул голову из пещеры: - Ничего, я это припомню эльфам.
  Я тихо рассмеялся: - Ты даже не представляешь, как я им это припомню, когда амулет первого Повелителя будет у меня в руках. Думаю власть на континенте очень быстро поменяется. Вампиры Носферату очень мне в этом помогут.
  Дракон скосил на меня один глаз: - Просто, чтобы ты знал, нам рядом с тобой трудно находиться, от тебя ужасно пахнет смертью.
  Я глядя на мигающие звёзды, едва слышно прошептал: - Я это знаю.
  Даалор после недолго молчания произнёс:
  - Завтра я покажу тебе нужные пещеры. Когда наложишь на них свои заклинания, я оставлю на страже возле них по дракону. Если ты говоришь, что каури смогут идти только по телам погибших или подстилая что-либо под ноги, нам не составит труда сдерживать их.
  - Отлично. Когда закончу с каури и эльфами, я вернусь и мы обсудим с тобой дальнейшие соседские отношения.
  Дракон медленно втянул голову в пещеру и свернувшись внутри сказал:
  - У меня предчувствие, что встретимся мы с тобой очень скоро. Будь настороже, мои предчувствия всегда сбываются.
  - Спасибо Даалор, буду иметь в виду. Кстати, хотел спросить, почему пол пещеры теплый?
  В ответ я услышал ровное и спокойное дыхание, дракон уснул. Через час уснул и я.
  
  
  Глава 7 Каури
  
  
  Два месяца прошло с тех пор, как я вернулся от драконов. Мастера горных дел каждый день подтверждали худшее, камни должны были разрушиться со дня на день. Ар'торир и Далгор вместе со мной сидели как на иголках, хоть всё было готово для встречи непрошенных гостей, но мучительные дни ожиданий становились настоящей пыткой. От постоянного напряжения я лечился просто, читал и учил не изученные мной три Великих заклинания. Все остальные я выучил и научился ими пользоваться. Так что для меня эти два месяца были очень плодотворными, чего не сказать об эльфах, они исхудали, стали злыми и нервными.
  Разбирать сложнейшие составные части заклинаний было настоящей головоломкой для меня, стараясь воспроизвести их полностью, я неоднократно падал без сил в кровать. Запомнить и воспроизвести в голове первое заклинание Плаща Смерти было неимоверно сложно, не говоря уже про два других, каждое из которых было длиннее и сложнее первых. В ночь, когда произошло нападение, я крепко спал, утомлённый разбором второго заклинания. Поэтому когда меня начали толкать и что-то кричать, я едва смог разлепить глаза, соображая каким бы заклинанием убить разбудившего меня наглеца. На счастье эльфа, до меня дошло несколько слов из его речи. Сон моментально слетел, заставив подскочить и быстро одевшись, побежать за ним. Конечно же этими словами были: - 'Камни разрушились!'.
  Я бежал к пещерам и прислушивался к ощущениям, удивляясь, почему нет притока Душ. - 'Неужели мы зря волновались и каури не нападут? - мелькнула мысль, - ведь такое тоже возможно'. Но не успел я подумать об этом, как сильнейший приток множества Душ захлестнул меня и заставил пошатнуться. Поток нарастал, становясь очень плотным, таким, что я едва мог стоять на ногах. Я пытался сделать шаг вперёд, но ничего не получалось, чудовищной силы поток прибывающих Душ едва не сбивал меня с ног. Я с испугом посмотрел на Плащ, тот прямо на моих глазах удлинялся и удлинялся.
  - 'Нужно применять Поглощение, пока не стало слишком поздно!', - дошло до меня. Прорычав эльфу, чтобы помог мне идти, я с трудом переставляя ноги поплёлся к пещерам. К счастью рядом бежали ещё несколько эльфов, с их помощью я быстро добрался до первой пещеры.
  Там уже кипела битва перед баррикадами. Заглянув в пещеру, я увидел, что она битком забита трупами. Странно, но лезущие на баррикады оскаленные карлики не привлекли моего внимания, хотя я долго представлял себе раньше встречу с ними. Мне не была интересна не их внешность, ни их манеры боя, у меня была куча других проблем.
  Я едва не застонал от отчаянья, план трещал по швам. Я не предусмотрел, что карликов будет так много, и соответственно поток Душ окажется настолько большим, что мне вместо чистки пещер, нужно думать о собственном спасении.
  Быстро перебрав в голове различные варианты выхода из ситуации, я решил попробовать первый, который пришёл в голову. Я конечно рисковал, но лучше было попробовать его, чем просто стоять и смотреть, как угрожающе растёт Плащ. Подозвав к себе десяток эльфов из резерва, я послал их к другим пещерам всего с одним приказом - держать меня в курсе происходящего, возле других пещер. Эльфы безмолвно бросились каждый к своей пещере.
  Постаравшись успокоиться, я сел на землю и закрыл глаза. Нужна была ясность сознания, чтобы осуществить то, я задумал. Вызвав в памяти модель этой пещеры, я вызвал из памяти заклинание Стены Пепла и мысленно произнёс его, наложив на модель, указав место недалеко от баррикад. Раздавшиеся в воздухе крики восторга с моей стороны и быстро затихшие вопли с другой, сказали мне об успехе применения.
  Быстро встав, я взглянул на результат, стена раскалённого пепла стояла недалеко от баррикад и все каури, которые пытались туда сунуться, сразу же умирали.
  К сожалению камень с маной, я не мог установить для этого заклинания, поэтому его подпитку осуществлял я сам. Следующим шагом стала установка этого же заклинания во всех остальных пещерах, причём никуда не бегая. Вызывая из памяти модели пещер, я ставил заклинания и привязывал подпитку к себе. Через двадцать минут, когда я закончил, от меня во все стороны уходили тонкие струйки маны, необходимые для подпитки десяти установленных Стен Пепла.
  - 'Как драконы сейчас справляются с наплывом каури?', - мелькнула у меня мысль и сразу ушла, сейчас мне было не до них.
  Подбегающие эльфы, посланные мной для проверки Стен Пепла в других пещерах, рассказали, что заклинание стоит, а каури отхлынули назад, не в силах преодолеть его. Теперь мне нужно было срочно заняться собой, количество больших камней на моём Плаще перевалило за десять, а длина Плаща достигла низа спины.
  Я залез на баррикаду и отказался от протянутого кем-то из эльфов меча, в этой битве мне нужно только моё тело. Приказав эльфам прикрывать меня стрелами, я вызвал в памяти два заклинания и произнёс первое. Вызвав Горение, я сразу же убрал стоны раненых каури, лежавших на полу, след за этим я прекратил подпитывать маной Стену Пепла.
  Буквально через пару секунд, место рядом со мной превратилось в месиво. Беззвучно, раз за разом, я печатал в голове руны заклинания Поглощения и все каури, что касались меня, падали без единого звука. Очень скоро я превратился в мельницу - двигаясь, я касался и касался карликов, не замечая кругом ничего: ни стрел эльфов, которыми те приканчивали перелезающих через верх баррикады каури, ни ран, которые мне наносили карлики. Не помню сколько времени прошло, но внезапно передо мной не оказалось никого, до кого можно было дотронуться. Недоумённо оглядываясь вокруг, я понял, что каури отступили, забирав с собой тела погибших и раненых.
  Взглянув, я увидел, что их ауры отдалялись от меня вниз по пещере. Почистив пещеру от валяющихся в огромном количестве щитов, мечей, дротиков и обрывков доспехов, я в изнеможении сел на пол. Только теперь я заметил, что Плащ заметно уменьшился и теперь достигает середины спины. Уже собравшись облегчённо вздохнуть, я вспомнил, что в пылу битвы совершенно забыл о мане, с волнением, а затем с облегчением я убедился, что её оставалось чуть меньше трети запаса.
  Вскочив на ноги, я посмотрел на довольные лица окружающих меня воинов:
  - Приведите мне в шатёр десять животных, мне срочно нужна мана. Также спросите о состоянии дел возле других пещер, нужно ли мне поддерживать там заклинания или каури ушли со всех выходов. Я буду у себя, найдите мне Далгора и Ар'торира.
  Мгновенно ставшие серьёзными, часть воинов ушла выполнять приказы. Уже вечером, сидя с эльфами в шатре мы подвели итоги сражения. Для нас всё было отлично, десять убитых и тридцать легко раненных и то, эти потери были до того момента, как я поставил Стены Пепла. После постановки заклинаний, потерь с нашей стороны не стало.
  На совещании было решено перенести шатра ближе к пещерам, а также приставить ко всем входам по эльфу, задача которых будет уведомить меня о началах атак каури. Каждый из них должен зажечь костёр возле своей пещеры, если последует атака и увидев его, приставленный к моей палатке, эльф извещал бы меня об этом. В том, что атаки последуют, ни у кого не было сомнений.
  Мы оказались правы. Вторая атака последовала спустя шесть часов, причём каури не потеряли ни одного из своих, дойдя практически до баррикад. Воины клали несколько щитов на пол пещер и по ним без проблем дошли до самих баррикад.
  К счастью, принятые нами меры предосторожности не позволили им прорваться наверх. Обладающие прекрасным слухом и зрением эльфы, сразу заметили движение внутри пещер и костры заполыхали заблаговременно. Меня конечно же сразу разбудили и назвали номера пещер, в которых было замечено движение. Поставленные Стены Пепла, сорвали планы наступлений.
  Все следующие дни каури пробовали нападать на нас различными методами: то всеми силами нападали только на один выход, то делали ложные атаки на несколько, устремляясь основной массой на какой-то один. Они перепробовали множество вариантов, но все атаки захлёбывались, пробить Стену Пепла, которую я увеличивал и сужал по мере надобности, они не могли.
  Самое странное было то, что заклинания прибывших эльфийских магов, вообще не действовали на каури. Произнесённые магами заклинания на карликов не действовали. На них действовала только одна магия - моя. Недоумённые маги долго пробовали различные варианты заклинаний, но пока у них ничего не получалось. Для эльфийской магии каури были неуязвимые.
  Дни шли за днями и постепенно карликов становилось всё меньше и меньше, их атаки становились не так опасны и организованы, как раньше, мы с эльфами всё чаще могли позволить себе отдых, росла и наша надежда на то, что мы сможем сдержать карликов внутри пещер. Теперь во время битв я не только успевал сократить себе Плащ, но и пополнять свой резерв маной. Кстати, выяснилась хорошая особенность резерва, теперь он не был ограничен как раньше, а рос по мере того, как я вливал в него всё больше и больше маны.
  
  
  Я сидел в шатре и думал, распространяется ли моя клятва Ал'лилель на каури или нет. - 'Скорее всего нет, - решил я, - когда я давал клятву речь шла о тех существах, которые не нападают просто так и не наносят ущерба другим живым существам. Ведь если бы я не стал убивать каури, то пострадали бы её сородичи, а заодно вампиры и люди'.
  - Каин, дракон висит над нашим лагерем! - внезапно нарушил мои размышления взволнованный голос Ар'торира, который ворвался в шатёр. Я с интересом на него посмотрел: - И что? Пусть себе висит.
  - Он висит над лагерем вне досягаемости наших стрел и явно кого-то высматривает, - продолжил эльф. - Я и подумал, поскольку ты говорил с драконами, то скорее всего он ищет тебя.
  - Да, пожалуй ты прав, - тяжело поднимаясь с кровати, простонал я. Вчера я настолько устал, запоминая заклинания, что сегодня ужасно болела голова. Выйдя из шатра я посмотрел в небо, действительно высоко в небе над лагерем кружил дракон.
  Увидев меня, он резко нырнул вниз, приближаясь к месту, где стоял я.
  - Скажите всем, - обратился я к стоявшим рядом со мной эльфам. - Кто стрельнет в дракона, пусть сразу попрощается со своей душой.
  По вмиг побледневшим лицам эльфов я понял, что приказ доведут до всех.
  Дракон тем временем приземлился недалеко от моего шатра и как только я пошёл ему на встречу, превратился в женщину, которая со всех ног кинулась ко мне. В бегущей я узнал Мирру, а её обеспокоенное лицо взволновало меня, ничего хорошего оно не предвещало.
  - Каин у вас проблемы, - произнесла она, подбежав ко мне. - Карликам удалось прорваться из одной пещеры и хотя мы успели перекрыть её, большой отряд успел скрыться в лесу. Лес мы не можем жечь, а следить за ними в листве деревьев практически невозможно, мы успели засечь направление их движение.
  Я разозлился, от кого, а вот от драконов я не ожидал такого. Теперь нужно бросать всё и лететь наперехват прорвавшегося отряда.
  - Насколько крупный? - зло поинтересовался я у Мирры. Та несколько обиженно ответила: - Несколько тысяч.
  - Несколько тысяч?! - возмутился я. - Как вы могли проморгать такое количество. Да и как смогли они смогли пройти через вас?!
  - Каин поверь, мы сами возмущенны не меньше тебя,- примиряющее подняла она руки. - Все виновные наказаны, но ведь ситуацию это не исправит.
  Я гневно произнёс: - Мирра, как вообще они смогли выйти из пещеры, на которую было наложено моё заклинание, а охраняли её вы, со своим огненным дыханием?
  Драконица недовольно поморщилась, но созналась:
  - Мы допустили ошибку, поставив охранять этот выход молодого дракона. Он ушёл с поста, потому что проголодался. Когда он вернулся, было поздно, часть каури вышла из пещеры и скрылась в лесу. Поднятые по тревоги отряды смогли закрыть выход для других каури и уничтожить тех, кто только входил в лес. Но как я уже сказала, первый, самый крупный отряд уже скрылся. Единственное, что нам удалось, это отследить направление его движения.
  - Ну круто, - у меня не было слов, одни ругательства. Теперь вместо того, чтобы спокойно защищать выходы здесь, мне теперь придется воевать с каури в чистом поле.
  - Значит так, - зло сказал я. - Лети к Даалору и скажи, что поскольку вы допустили оплошность, то вы будете помогать мне её исправлять. Пусть пришлёт к лагерю двадцать взрослых драконов, которые смогут унести на себе сорок моих воинов. Нужно опередить каури и прикрыть деревни на их пути.
  Мирра с возмущением вскрикнула: - Драконы не лошади, чтобы возить эльфов! Даалор не пойдёт на это.
  Я улыбнулся ей своей самой симпатичной улыбкой:
  - Я прошу его помочь исправить его же ошибку. Я конечно смогу устранить проблему и сам, но буду очень недоволен, очень. Так ему и передай.
  Мирра недоверчиво посмотрела на меня, но спорить не стала. Превратившись в дракона, она взмыла ввысь.
  - Далгор, - обратился я к стоящему рядом эльфу. - Собери сорок лучших воинов, пусть приготовятся и ждут тут.
  Эльф заинтересованно посмотрел на меня:
  - А ты уверен, что они прилетят? Как правильно заметила та драконица, такого никогда не было за всю их историю.
  Я усмехнулся, вспомнив свой разговор со старейшиной:
  - Поверь мне Далгор, их старейшина лучше наступит на горло своей гордости, чем захочет поссориться со мной.
  Далгор косо посмотрел на меня, но ничего не сказал, затем повернулся и пошёл раздавать приказы своим воинам. Прошло не больше десяти минут, как возле моего шатра расселись эльфы, почти все были мне известны по боям. Я пошёл переодеться и в этот раз одеть ещё одни штаны, чтобы не натереть мягкое место о жёсткую спину летящего дракона.
  Прошло всего два часа, и я услышал громкие хлопки крыльев, посмотрев внутренним взором вокруг, я удостоверился о присутствии в воздухе двадцати аур драконов. Оставив часть вещей и меч, я вышел из шатра. Навстречу мне вышел сам Даалор.
  - Не скажу, что я рад нашей встрече, - начал он. - Уж лучше встречаться не по таким поводам.
  - Это точно, - подтвердил я. - Но сам понимаешь, не любовь к полётам заставила меня прибегнуть к таким мерам.
  Даалор засмеялся, видимо вспомним мою ругань после полёта:
  - Да, прошлый раз ты не светился от счастья после полёта.
  Я сморщился:
  - Я бы и сейчас обошелся бы без подобной чести, если бы не необходимость поймать каури.
  Дракон стал серьёзен:
  - Мои разведчики пока не нашли каури, но судя по направлению движения, они скорее всего двигаются к ближайшей деревне, чтобы запастись там едой.
  - Тогда в путь, - отозвался я. - По два воина твои выдержат?
  - Конечно, что за вопросы.
  
  Эльфы сначала с недоверием отнеслись к тому, что драконы дадут им спокойно усесться себе на шею и тем более, не уронят в полёте. Но видя, как я спокойно сажусь на огромного чёрного дракона, они быстро распределились кто с кем летит. Ар'торир едва не плакал от того, что я оставляю его в лагере, упустить возможность лететь на драконе, было выше его сил. Он с завистью смотрел на Далгора, спокойно восседавшего на красном драконе и умолял меня взять его. Пришлось ему приказать оставаться в лагере, так как ни на кого более я не мог оставить пещеры. Когда мы взлетали и набирали высоту в спину нам смотрел не один десяток завистливых глаз, было похоже, что этот полёт надолго войдёт в умы и рассказы воинов.
  Нам пришлось делать несколько остановок в полёте, чтобы эльфы могли отдохнуть и размять затёкшие от постоянного напряжения руки и ноги, которыми они цеплялись за выступы драконьей брони. Не знаю, о чём они потом рассказывали другим, но сейчас, глядя на них прыгающих и разминающихся не видно было, что они без ума от полёта.
  В эльфийскую деревню, стоявшую первой по пути движения отряда каури, мы прибыли практически ночью, переполошив её. Выставленные дозоры подняли на ноги всё взрослое население, едва только увидев в небе двадцать взрослых драконов. Вскоре стало понятно, откуда взялась такая оперативность у деревенских, оказалось, что драконы часто наведывались сюда, полакомиться домашним скотом.
  С каким же удивлением жители увидели, как со спин драконов стали спрыгивать эльфийские воины.
   - Каин я остаюсь с тобой, - заявил мне Даалор, отпустив своих проголодавшихся собратьев. - Хочу убедиться, что проблема устранена.
  - Как хочешь, - ответил я. - Если ты к тому же предупредишь нас о приближающихся карликах, я буду очень благодарен.
  Дракон кивнул и отошёл в сторону. По его слегка изменившейся ауре я понял, что он произнёс какое-то заклинание. Пока я разговаривал с драконом, навстречу нам вышел Староста деревни в окружении двадцати воинов. Далгор подошёл к Старосте и рассказал, о скором нападении каури, а также необходимости срочной эвакуации.
  Лицо Старосты и его воинов побелели от ужаса, когда они узнали о каури. Он о чём-то стал спрашивать Далгора, но я не стал прислушиваться, ко мне обратился дракон.
  - Каин, разведчики заметили движение, в часе лёта от деревни, численность не известна, враги очень хорошо маскируются.
  Я оскалился, никакой достоверной информации о враге, ну как тут можно вообще что-то планировать? Нужно уводить жителей, у меня не было никакого желания устроить тут бойню.
  Подойдя к Далгору и Старосте я спросил:
  - Какое ближайшее селение от этого?
  Староста опасливо посмотрел на меня, но видимо рассказ Далгора смог его пронять, поэтому он ответил сразу:
  - Деревень здесь нет, мы единственные, кто живёт на окраине. Самое ближайшее поселение от нас, город Олонер. Мы там обычно закупаем всё необходимое.
  Мы с эльфом и драконом переглянулись:
  - Нам не везёт. Если эвакуировать деревню ещё можно, то город придётся защищать, - нахмурился Далгор.
  - Сколько до него? - поинтересовался я.
  - День верхом, - отозвался Староста.
  - Значит так, - начал говорить и задумался, компонуя разрозненные мысли. - Есть место неподалёку, где можно спрятать всю деревню?
  Староста отрицательно покачал головой.
  - Тогда собирайте жителей и срочно уводите их к городу. Также забирайте всех воинов. Мы будем прикрывать отход. Ничего, кроме самого ценного с собой не берите. Ровно через полчаса, чтобы я не видел в деревне ни одного эльфа.
  Староста побелел:
  - Но как же так, - залепетал он. - Наши дома, посевы, добро, всё это оставить карликам?
  Я недоумённо посмотрел на него:
  - На рассвете я наложу заклинание на деревню и все, кто в ней останется, умрут. Не думаю, что жизни жителей дороже всего оставляемого добра.
  Видя, что Староста топчется на месте я продолжил:
  - Ваше время ускользает, как вода.
  Староста зло посмотрел на меня, но спорить не стал, быстро бросившись к деревне, вскоре оттуда стали выходить первые эльфы. Нужно было отдать должное Старосте, организовывать население он мог. Солнце появилось из-за гор, вместе с последним жителем, покинувшим деревню. Все, с минимум вещей за спиной, ушли в сторону города.
  - Далгор, твоё мнение о ситуации? - спросил я эльфа.
  - Думаю, оно совпадёт с твоим, сдерживать каури мы не в состоянии, максимум, что мы сможем сделать, это наложить твоё заклинание на деревню и постараться замести следы жителей, чтобы не выдать места, куда они ушли, - ответил эльф.
  Я скосил глаз на него, несмотря на близкую опасность, Далгор оставался спокоен. Я задал давно интересовавший меня вопрос:
  - За что ты убил Совет Старших?
  Далгор отвёл взгляд в сторону деревни:
  - Они пытались заставить меня убить старого друга. Я отказался. Тогда они пригрозили изгнать мою семью из Рода, я не выдержал и убил всех прямо в зале Совета.
  Тут эльф загадочно хмыкнул:
  - Оказалось, это был самый лучший выход из ситуации, ведь кроме меня, из семьи, никто больше не пострадал.
  - Ладно, тогда начнём пожалуй, - меня смутило его признание и я не стал ему ничего говорить, вернувшись к текущим проблемам.
  
  Наложение заклинания на деревню, и все дома заняло у меня меньше получаса. Эльфы тем временем старательно замели ближайшие следы отхода жителей. Когда я закончил работу, то подозвал к себе дракона и эльфа.
  - Далгор, ты со своими воинами идёшь по следам жителей и убираешь их следы. Как догоните, доводите их до города, заодно подготовишь его к обороне. Мы же с Даалором попробуем их задержать.
  Дракон усмехнулся:
  - Интересно, как ты собираешься это сделать, я ведь не бессмертный.
  - Не волнуйся, я тоже не бессметный и поэтому рисковать не собираюсь.
  - Радует, что ты это понимаешь, - засмеялся дракон. - У меня иногда бывают сомнения в этом.
  
  - Так как ты собираешься их сдерживать? - спросил он, когда мы остались одни. Эльфы ушли далеко и даже их ауры я перестал видеть.
  - Взлетаем и с высоты, откуда они не могут достать нас дротиками, будем их прореживать, - пожал я плечами.
  - Идея хорошая, можно попробовать, - ответил Даалор и превратился в дракона. Заранее предчувствуя, что у меня будет болеть всё тело, я нехотя вскарабкался на него. Дракон высоко подпрыгнул и раскрыв крылья, взмыл вверх. Взлетев высоко, мы медленно стали планировать в ту сторону, откуда должны были появиться карлики.
  К сожалению, переговариваться с драконом вовремя полёта было не возможно, свистящий ветер, сразу закрывающий рот и едва не срывающий с его спины, превращали полёт в смертельное испытание. Странно, но карликов внизу я не видел. Заколотив ногами по шее дракона, я смог привлечь его внимание и показал рукой вниз. Он понял и мы стали снижаться, делая большие круг вокруг деревни. Внезапно я насторожился, в одном месте, неподалёку от деревни я заметил блеснувший в пустоте маячок ауры.
  Я тут же недоумённо посмотрел туда пристальнее, но всё было чисто. Решив убедиться, я опять забарабанил ногами по драконьей шее и когда он повернул шею, чтобы меня увидеть, я показал рукой вниз и на то место, которое показалось мне странным. Дракон послушно ушел в скольжении на нужное место.
  Как только мы снизились ещё ниже я ахнул, всё поле перед деревней было заполнено слабыми, едва просматривающимися аурами карликов. Причём сами каури так искусно прятались в невысокой траве, что даже острый взгляд дракона и мой внутренний взор не смогли их отыскать. Показав рукой на поле, я приказал дракону подняться выше, вне досягаемости полёта дротиков.
  Когда дракон поднялся на достаточную высоту, я вызвал в памяти нужное заклинание и прочитав его про себя, указал зону действия на поле, перед деревней. Небо под нами резко потемнело и на указанную мной область понеслись крупные, горящие песчинки пепла. В одно мгновение поле под нами вспыхнуло ярким заревом и сразу после этого до нас донеслись жуткие крики, они были слышны даже сквозь гул огня. Посмотрев на Плащ я понял, что внизу, где поработало заклинание, было не более пятисот карликов.
  Показав дракону приземлиться рядом с деревней, я задумался: - 'Куда подевались все остальные?'.
  Когда мы приземлились дракон произнёс:
  - У них невероятные способности к маскировке, ведь пока ты не показал рукой куда смотреть, я их не видел.
  - Ты удивишься, но они умеют скрывать свои ауры от меня, - отозвался я, потирая подбородок рукой. - Только подлетев ближе, я смог их заметить.
  Дракон посмотрел мимо меня и внезапно крикнул: - Держись крепче.
  Схватившись за его выступы на спине, я осмотрелся внутреннем взором, деревня эльфов со всех сторон оказалась внезапно окружена множеством аур каури.
  Когда мы взлетали в нас попытались кинуть дротики. Удары пепла посыпались во все стороны, но вопли горящих не останавливали желающих прославиться, поэтому мне пришлось применить Стену Пепла, стараясь не зацепить стоявшие рядом дома. Видимо поняв, что я опасаюсь жечь деревню, со всех сторон в неё стали стекаться каури, злобно потрясая нам в след дротиками.
  Правда, большим сюрпризом для них оказалось зловещее зеленоватое сияние, многие даже не пытались проникнуть в дома, опасаясь приближаться к заклинанию.
  Очень скоро я увидел много тысяч появляющихся из равнины аур, которые не заходя в деревню, рассыпались по окрестности. Очень быстро отряд опять собрался в единое целое и россыпью отправился в сторону, куда ушли эльфы.
  - 'Нашли всё-таки следы, - я скривился, - и как прикажите задержать такое количество?'. Словно подслушав мои мысли, каури стали рассыпаться из малых отрядов на одиночные цели и снова скрываться в лесу, там же они гасили свои ауры и я перестал их видеть.
  Обратив взор вниз, я увидел, что оставшиеся в деревне каури не стали рисковать и быстро похватав то, до чего смогли дотянуться, растворились в лесу вслед основному отряду.
  - Умные, - заметил дракон, когда мы приземлились в деревне и в свою очередь проредили запасы ушедших хозяев.
  - Не говори, - проговорил я с полным ртом. - Достаточно было одного заклинания, накрывшего их, как они тут же поменяли тактику построения и теперь их можно бить только по одному или тратить время на накрывание площадей.
  - Это точно, но задержать их нужно, иначе они догонят жителей, - проговорил дракон, довольно рыгнув огнём. Он хорошо подкрепился.
  - Ну что же, тогда поднимайся, полетим так низко, чтобы я смог засечь их ауры, - сказал я, отряхивая крошки с колен и поднимаясь на ноги.
  Объевшийся дракон нехотя встал: - Эх, поспать бы.
  - Поспишь ещё, - хмыкнул я, садясь ему на шею.
  Мы полетели так низко, что порой дракон задевал брюхом верхушки деревьев, летя на такой высоте, я довольно быстро отыскал каури, которые быстро перемещались, широко рассыпанным строем. Показав Даалору подняться выше, я стал поочерёдности активировать Стену Пепла и Град Пепла, накрывая те места, по которым шло больше всего рассыпанных воинов.
  Убивая таким образом по пятьдесят - сто карликов я заставил каури остановиться и залечь так, чтобы я не мог отследить их ауры. Я вздохнул спокойнее, теперь осталось подождать в небе столько времени, сколько Даалор смог держаться в воздухе. Дракон оказался очень выносливым и мы продежурили над замершим лесом до самой темноты. Как только солнце скрылось за горизонтом, дракон тяжело взмахивая крыльями направился к оставленной деревне эльфов, ему срочно нужно было поесть и отдохнуть.
  Ночью пришлось дежурить по очереди, опасаясь каури, если бы те вздумали вернуться в деревню. Поэтому утром мы оба были злые и не выспавшиеся, единственную радость нам принёс вкусный завтрак. Как оказалось, голодные вампир и дракон могут неплохо проредить запасы эльфов за два неполных дня. Дракон советовал мне сжечь деревню и списать всё на бесчинство каури, иначе по прибытию назад у эльфов могут возникнуть резонные вопросы о съеденных припасах.
  - Их запасы съели каури и точка, - твёрдо ответил я, откусывая приличный кусок от копченого окорока, - и никому мы ничего объяснять не будем.
  Утром мы вылетели по хорошо знакомому направлению. Через несколько часов полёта и часа поисков, мы поняли, что каури двигались всю ночь, пройдя большое расстояние. Заметив нас, они замерли и скрыли свои ауры. Уничтожив несколько участков леса с залегшими в них каури, я привлёк внимание дракона к себе, ударами ног по шее и показал рукой в направлении города эльфов.
  Дракон резко стал подниматься вверх и когда лес превратился в небольшой пятачок земли, направился в сторону города. Туда мы долетели за шесть часов, но вот когда я увидел шпили городских башен, а также невысокие стены, то недовольно сморщился - город не был приспособлен к осаде и то количество каури, что мы оставили с драконом позади себя, могло не осаждать его, а взять с набега.
  Когда подлетели ближе я убедился в своих первоначальных выводах, стены города выполняли чисто декоративную роль, чтобы не допускать в город путников без уплаты пошлины и конечно ни о каких рвах или насыпях речи идти не шло. Мы подлетели её ближе и я заметил, что Далгор выполнил свою часть задания и не только предупредил горожан о приближающихся карликах, но и как мог, организовал оборону: четверо городских ворот были закрыты, а на верху стен стояли дозорные. Стало спокойнее, хоть какие-то хорошие новости.
  Пролетая над стенами я увидел изумлённые лица эльфов, которые показывали на меня пальцами. Понятное дело, всадник на драконе невероятное зрелище. Даалор стал снижаться на площадь, где он видимо заметил знакомых эльфов из моего отряда. Когда мы снизились я и сам увидел Далгора и ещё десяток знакомых эльфов. Они о чём-то ожесточённо спорили с местными.
  Приземлившись, Даалор дал мне спустить и сразу превратился в человека. Увидев меня, многие из горожан стали брезгливо морщиться. Я зло оскалился: - 'Придётся их напугать, чтобы боялись'.
  Молча подойдя к спорщикам, я демонстративно не глядя на всех, обратился к Далгору :- Доложи о результатах работы.
  Далгор блеснул глазами, но начал говорить, подтверждая мои мысли об обороноспособности города.
   - Город не сможет сдержать каури, - закончил он перечислять проблемы обороноспособности города. - Если мы не придумаем, что нам делать, очень скоро потекут реки крови.
  Я посмотрел на него, пытаясь понять настроение, но эльф был невозмутим.
  - Хорошо, - ответил я, оглядываясь вокруг. - Тогда вот мой план.
  
  План не понравился никому из местных, хотя очень понравился дракону и частично Далгору. Старейшины города, которые до моего прилёта убеждали Далгора в том, что они в состоянии сдержать атаку карликов, едва меня выслушав, возмутились и сказали, что ни за что не покинут город, а тем более не оставят его в руках мерзкого вампира.
  Выслушал их я спокойно сказал:
  - Как хотите, мне в общем всё равно. Не хотите, не покидайте город, а я начинаю подготовку. Как только я закончу, тот, кто окажется внутри пентаграммы, может считать себя покойником.
  Один из старейшин сделал знак рукой и на нас нацелились множество копий. Я улыбнулся и оскалил клыки:
   - Вы хотите умереть сейчас, не дожидаясь прихода каури?
  Вперёд вышел Далгор и печатая слова, заговорил со старейшинами:
  - Мало того, что вы отказываете повиноваться владельцам жетонов Совета. Вы решили подвергнуть жителей смертельной опасности! Если вы сейчас не подчинитесь нашим приказам, то по законам военного времени я отстраню вас от должностей и заключу под стражу. Это вам понятно?
  С этими словами Далгор повернулся к своим воинам и приказал:
  - Убить всякого, кто только дёрнется в нашу сторону.
  Наши дружно выхватили мечи и луки, а местная стража так же резво опустила нацеленные на нас острые предметы.
  Старейшины побледнели и переглянулись. Один из них глядя на решительное лицо Далгора спросил:
  - Вы гарантируете сохранность города если мы его оставим?
  Далгор хмуро на него посмотрел:
  - Мы гарантируем жизнь вам и всем гражданам. Всё не отнимайте у нас время, а идите и займитесь выводом людей из города, через шесть часов в городе должны остаться только мои воины.
  Старейшины зло смотря на нас, пошли выполнять полученные приказы. Когда мы остались одни, Далгор тихо сказал мне:
  - Я надеюсь ты знаешь, что делаешь, иначе нас ждут грандиозные неприятности.
  Я улыбнулся:
  - Сам понимаешь, обещать ничего не могу, всё зависит от того, успеем ли мы закончить приготовления до прибытия каури.
  - Даалор, - обратился я к дракону, который внимательно слушал. - Нужны будут твои драконы.
  Тут я весело оскалился и подмигнул ему: - Конечно же, в качестве ездовых драконов.
  Он недовольно скривился:
  - С тобой Каин пообщаешься и сам скоро лошадиную сбрую нацепишь.
  - Да ладно тебе Даалор, - мне стало весело. - Ты начал хорошее дело, давай же закончим его.
  Дракон скривился: - Умеешь ты находить нужные слова. Будут тебе драконы.
  - Ну вот и отлично, а сейчас и мы с тобой взлетаем. Будем руководить работами эльфов, пентаграмму нужно закончить и замаскировать до прихода каури.
  Взлетев с драконом я стал намечать границы гигантской пентаграммы, которую собирался начертить, включив в неё весь город. Я собирался заманить весь отряд каури в город, а затем применить заклинание Плащ Смерти. Я долго думал, какое из трёх Великих заклинаний мне применить и что мне нужнее всего сейчас. Узнав плюсы полётов, я вначале очень хотел вызвать себе костяного дракона, но здравый смысл победил. Нужно было в первую очередь обезопасить себя от магов.
  Предупреждение Далгора только подтолкнуло меня к принятию этого решения, ведь если эльфы откажутся платить мне, то придётся вступить в бой. А поскольку магов у эльфов не меньше чем воинов, то нужно заранее себя обезопасить. Ну и самым существенным фактором, за произнесение этого заклинания, было то, что я мог воспроизвести его в голове с большей точностью, чем остальные два, всё-таки я начинал учить Великие заклинания именно с него.
  Подлетая к воинам, я показывал им направления куда копать ямы шириной и глубиной в метр. Наметив все лучи, мы с Даалором отправились на разведку, и уже через час заметили слабые отблески аур каури. Авангард отряда первым заметил дракона и сообщил о нём остальному отряду, поэтому когда мы подлетели ближе, я заметил лишь несколько, плохо погашенных аур. Я который раз удивился возможностям маскировки этих странных существ. Если в движении их ауры ещё можно заметить, то когда замирали, заметить их было практически невозможно.
  Я снова стал летать и время от времени поджигать участки леса, где видел несколько аур рядом. Через пару часов я дал команду Даалору лететь назад, нужно было проверить как идут работы по начертанию пентаграммы. Не долетая до города, я издалека заметил практически готовую пентаграмму, правда не без огрехов, пришлось не заходя на посадку, лететь в эти места и поправлять ошибки.
  Закончив поправки, я остался доволен работой эльфов, удивившись при этом, как они практически без ошибок всё сделали. Разгадка оказалась проста, оказалось, что Далгор руководил работами с высокой башни в центре города. Оттуда он направлял воинов, чтобы все линии были в соответствии с оставленным мной чертежом.
  - Не перестаёшь удивлять меня Далгор.
  - Ну не всем же постоянно летать на драконах, - ответил эльф, со своим каменным выражением на лице.
  Я засмеялся: - Ты пошутил Далгор?! Куда катится этот мир?
  Лицо эльфа осталось непроницаемым, но я видел, что его глаза смеялись.
  - Что за шум, а драки нет? - спросил дракон, подходя к нам. По его довольному виду я понял, что он хорошо подкрепился.
  - Оборачивайся, мы с тобой полетим смотреть, как замаскировали пентаграмму, -предчувствуя его реакцию на мои слова, ответил я.
  Даалор простонал: - Опять! Каин ты становишься утомительным.
  Я похлопал его по ноге, когда он обернулся драконом:
  - Не переживай, закончим это дело и я в жизни больше никогда на тебя не сяду, моя пятая точка и так теперь больше на огромную мозоль похожа.
   Дракон в ответ то ли свистнул, то ли хмыкнул, было не разобрать.
  Несколько раз облетев город, я остался доволен, пентаграммы не было видно, только в памяти отчётливо всплывал её рисунок. Закончив с облётом города, пришлось в который раз отправиться на поиски каури. Они обнаружились в двадцати минутах быстрого бега от города, нам следовало торопиться.
  Вернувшись в город, я собрал командиров оставшихся в городе эльфийских отрядов и объяснил им задачу. Нужно заманить в город как можно больше каури и всё время отступать в глубину города, к центральному замку, в котором должны по итогу все собраться.
  - А как же мы выберемся оттуда? - поинтересовался ближайший ко мне эльф. - Мы ведь будем окружены.
  - А это уже моя задача вывести вас оттуда, - спокойно ответил я. - Не переживайте, я буду рядом с вами всё время и умирать здесь, я не собираюсь.
  Когда все разошлись я тихо поинтересовался у Даалора:
  - Когда появятся твои драконы?
  Тот задумчиво ответил:
  - Должны были появиться, наверно что-то задержало их в пути. Самое странно, что и на зов они не отвечают.
  - Знаешь, лети тогда за ними, - немного подумав, сказал я. - Выбраться из замка, важнее твоей помощи во время штурма.
  Дракон не стал спорить, а обернувшись, взлетел. Не успел я проводить его взглядом, как воздух огласился громкими воплями, карлики пошли на штурм. Ко мне подбежал один из эльфийских командиров:
  - Атакуют три стены, группами по несколько сотен воинов.
  Вместе с ним мы бросились к ближайшему месту атаки, практически сразу наткнувшись на отступающих эльфов, которые едва сдерживали наседающих на них каури. Кинув Стену Пепла прямо перед наступающими каури, и почти сразу Град Пепла на них, я довольно хмыкнув, услышав быстро затихшие крики боли. Спасённые эльфы оглянулись и увидев меня, облегчённо вздохнули.
  Поняв, что такое творится повсеместно, я приказал эльфам идти к центральному замку. Едва я собирался перебежать на другую улицу, как внезапно на меня посыпался град дротиков, кинутых из-за домов. Я успел увернуться от нескольких, остальные сгорели в поставленной Стене Пепла, затем спрятался за угол дома.
  В первичном плане у меня не было желания и использовать заклинания основанные на горении, но карлики не оставили мне другого выбора, пришлось сжечь дома за которыми прятались метатели. Перебежав через улицу, я понял, что мы проигрываем бой быстрее, чем планировали. Куда бы я не посмотрел, каури наступали отовсюду, а оставшиеся в живых эльфы отступали, теряя своих.
  Бегая от улицы к улице я колдовал раз за разом: то накладывая Сбор душ на мостовую, то Горение на особо ретивых каури, то Град Пепла на большие скопления карликов. Очень скоро каури, завидев меня, стали прятаться за домами, закидывая издали дротиками, уже шесть раз я не успевал среагировать и теперь их обломки торчали у меня в ноге и по телу. При каждом движении их наконечники причиняли мне дикую боль, заставляя стискивать зубы.
  Вскоре я понял, что если не буду массово поджигать улицы, то меня убьют. Каури выбрали правильную тактику, атакуя меня из засад. Сжигать город совершенно не хотелось и я принял решение ходить в замок. Выхода не было, бой за город мы, оставалось надеяться, что все каури втянулись в город.
  В замок я прибыл последним, к тому же когда я вышел на площадь, оказалось, что он окружён. Оглянувшись назад я увидел также наступающие отряды, правда жмущиеся к домам - карлики поняли, что я не жгу их понапрасну.
  Опустившись на землю и положил руки на брусчатку и десятикратно произнёс Сбор Душ, указав местом наложения всю площадь, кроме центрального замка. Взметнувшееся на уровень роста каури зелёное сияние было похоже на ковёр травы, и почти сразу же в меня хлынул поток Душ, едва не сбивая с ног.
  К счастью он не был такой продолжительный, как тогда в лагере и я смог быстро оправиться. Сложным оказалось добежать до стены, пробираясь по горам трупов. К счастью, в замке заметили моё приближение и скинули вниз верёвку с узлами. Быстро забравшись наверх я оттуда увидел реальные результаты своей деятельности, они впечатляли.
  В рядах эльфов произошло шевеление и ко мне вышел Далгор, весь окровавленный, в разорванном костюме и с рассеченным лицом.
  - Такое чувство, что на тебя каури напали, - пошутил я, думая, что сейчас выгляжу не лучше.
  - На себя посмотри, - не полез за словом в карман эльф, хлопнув меня по плечу, вызвав этим дикую боль от застрявших дротиков.
  - Убью тебя, - прошипел я от резкой боли. - Лекари есть? А то эти дротики меня с ума сведут.
  Лекаря нашли, им оказался ближайший воин.
  - У нас все лекари, - наверно впервые за долгое время улыбнулся тот, видя моё недоумение. - Если выживешь, значит лекарь попался хороший.
  - Далгор, вот ты не шутил долгое время и не шути дальше, - злобно скривился я, когда воин стал подрезать края раны, расширяя её. Пока он извлекал из меня наконечники, каури попытались атаковать. Оказалось достаточно моего появления на стене, чтобы атака захлебнулась, и каури скрылись за домами, кинув для острастки в меня пару десятков дротиков. Несколько не успевших укрыться за стеной эльфов, были убиты обрушимся стальным дождём.
  Один из раненых эльфов, подошедших ко мне сказал:
  - Хорошо, что вы с нами иначе нас смели бы за час.
  Его поддержал товарищ:
  - Хорошо, что ушли жители, иначе тут была бы бойня.
  Я спросил: - Куда кстати они ушли?
  Эльфы переглянулись, но ответили:
  - К Чёрным пещерам, недалеко отсюда. Следы их ухода прикрывали лучшие маги и следопыты, каури не смогут их найти.
  - Хорошо, - ответил я. - Мы сейчас не сможем им помочь.
  Уже спускаясь вниз, тихо спросил сам себя: - Где же драконы? Куда подевался Даалор?
  
  Ответа на этот вопрос не было, поэтому не теряя времени, я стал готовиться произнести заклинание, восстанавливая его в памяти по частям. - 'Если драконы прилетят, то мне потребуется минимум времени на его произношение, - размышлял я. - А если их не будет, тогда тем более нужно держать его наготове и готовиться к прорыву'.
  Каури тем временем рыскали по городу и грабили его, повсюду слышались крики не только карликов, видимо не все жители ушли из города и сейчас расплачивались. Нас они больше не пытались атаковать, правда попытались было устроить алтарь рядом с площадью, притащив туда десяток связанных эльфов. Поскольку спасти их не было возможности, то я сжёг всех, облегчив страдания. Больше в поле моего зрения каури не совались, урок был усвоен крепко.
  Вот только стоило мне показать на виду, то в меня сразу же летело множество дротики, каури старались всеми способами убрать меня, ведь единственное, что сдерживало их от захвата города - это был я.
  Прошёл час, когда наконец я услышал хлопки крыльев. Посмотрев в небо я увидел спускающихся к нам всего пятнадцать драконов, все имели не лучший вид. Тусклая броня со множеством царапин, тяжёлые взмахи крыльев и понурый вид - всё говорило о том, что драконы побывали в серьёзной переделке.
  По спускающимся драконам скрытые за домами карлики стали кидать дротики. Тут уже я не выдержал и махнув рукой на сохранность домов, сжёг все ближайшие дома, вместе с засевшими там метателями, драконы были мне важней эльфийского добра.
  Все драконы удачно приземлились и сразу же превратились в людей, которые попадали на пол в изнеможении. Я пошёл на встречу к ним, увидев Даалора, который так же имел не лучший вид. Вместе со мной к драконам устремился Далгор и часть командиров отрядов эльфов. Зная, что драконы останавливают силы быстрее на сытый желудок, я крикнул всем, чтобы несли как можно больше еды, два командира бросились в подвалы замка, захватив с собой несколько воинов.
  - Извини Каин, что задержались, - хмуро произнёс Даалор, сидя спиной к дереву и не пытаясь подняться. - Каури предприняли прорыв через три наших пещеры, такого их количества я ещё ни разу не видел. Пришлось принять бой всеми имеющимися силами, атаки мы отбили, но так сильно задержались не поэтому.
  Я с трудом сдерживая волнение спросил:
  - Неужели прорвали оборону моего лагеря?
  Дракон кивнул:
  - Как только атака была отбита, я вспомнил про те пещеры, что находились не на нашей территории. Подумав, что если такое количество было у нас, то твоё лагерь они смели бы за час. Взяв с собой тридцать драконов, я полетел к твоему лагерю и оказался прав. Твои воины едва сдерживали прорыв карликов и если бы мы не подоспели, даже не знаю, что произошло бы.
  - То есть вы отбили атаки? - с надеждой спросил я.
  - Да, отбили, - тяжело произнёс дракон, было видно, что он очень устал и измождён. - Твой заместитель толковый эльф, он сразу понял, что мы прилетели помочь и быстро наладил защиту баррикад с нашим участием. Как только мы отбили все атаки карликов, то я принял решение не отдыхая, лететь к тебе. В лагере пришлось оставить половину своих, иначе следующие атаки эльфы могли не отбить.
  Слушая дракона у меня впервые появилось новое ощущение, было такое чувство, что дракон с которым я знаком всего несколько месяцев, ближе и роднее мне многих вампиров в замке отца, с которыми я прожил всю жизнь.
  Когда эльфы принесли еды и драконы приняв свой настоящий облик, стали жадно поглощать еду. Я подошёл к Даалору и глядя, как тот разрывает и поглощает мясо, тихо, что бы слышал только он сказал:
  - Даалор, если тебе когда-нибудь понадобиться моя помощь, зови, я всё брошу и приду тебе на помощь.
  Чёрный дракон оторвался от еды и повернув окровавленную морду ко мне тихо прошипел:
  - Обещание Рыцаря Смерти дорогого стоит, я запомню его.
  Я кивнул и отошёл к эльфам.
  - Драконы поедят, дадим им полчаса отдыха и уходим, - я показал рукой на драконов. - Каури показали себя серьёзным противником, так что я не удивился бы, если бы уже часть отряда не ушла по следам горожан.
  Один из эльфов ответил:
  - Но их прикрывают лучшие маги и следопыты, маловероятно, что их следы отыщут.
  Я повернулся к нему:
  - Каури до настоящего времени доказали действиями, что их не стоит недооценивать. Поэтому я больше чем уверен, нам нужно уходить к Чёрным пещерам, наверняка каури отправили к ним поисковые отряды.
  Эльфы, видя серьёзность моих слов, забеспокоились, ведь среди ушедших жителей были и их семьи.
  Через полчаса немного отдохнувшие драконы были нагружены эльфами. Сначала я хотел отправить воинов несколькими партиями, но потом решил, что каури забеспокоятся и уйдут из города, если увидят летающих туда-сюда драконов. На Даалоре сидел я один, так как я осуществлял прикрытие отхода, а также активировал пентаграмму.
  Заклинанием, которое будет прикрывать наш отлёт я выбрал Стену Пепла, которую собрался поставить максимально высокой, пусть даже потрачу больше половины запаса маны. К сожалению я не знал, сколько маны необходимо для Плаща Смерти, но за последнее время я очень часто увеличивал свой резерв и даже теперешний половинный запас маны, был равен полному запасу месячной давности.
  Дав команду всем приготовиться, я сосредоточился и поднял стену пепла от стен крепости высоко в небо. Мана потекла из меня широким ручьём, я вливал её в заклинание, стараясь поддержать удержать под контролем быстро растущую стену. В лицо дунуло нестерпимым жаром и мне пришлось прикрыть лицо рукавом куртки, одновременно с этим давая сигнал к отлёту. Перегруженные драконы с трудом взлетали и тяжело взмахивая крыльями, поднимались всё выше и выше, прикрытые со всех сторон гигантским кольцом обжигающе горячего пепла. Мои силы быстро таили, держать такое высокое кольцо я смог не долго, израсходовав половину запаса маны всего за три минуты, я прекратил его подпитку. К счастью, времени хватило, чтобы все вылетели за пределы города.
  Отлетев с Даалором за край пентаграммы я убедился, что остальные драконы вылетели за её пределы. Показав дракону рукой оставаться на одном уровне, я закрыл глаза и постарался успокоиться.
  Потом, гораздо позже, я долго вспоминал, как я смог тогда очистить голову от всего лишнего, да ещё и правильно воспроизвести в голове сложное и невероятно длинное заклинание, причём проделов это верхом на драконе. Но это всё было потом, а сейчас я после того, как сосредоточился, то ярко и полно воспроизвёл запомненное заклинание, а затем вытолкнул из себя всю ману в сторону пентаграммы.
  Меня и дракона ощутимо тряхнуло, я почувствовал, как мана одной большой лавиной покинула меня, и во мне её не осталось ни капли. Открыв глаза, я обомлел и почувствовал, что дракон подомной сильно вздрагивал. Открывшееся зрелище было невероятным, от земли, там где была начертана пентаграмма и высоко в небо уходили ярко-красные лучи света, полностью повторяя рисунок пентаграммы. Через минуту весь город не стало видно, так как пентаграмма стала пульсировать всё чаще и чаще.
  В один миг свечение внезапно погасло и ровно через секунду в небо ударили невероятно яркие красные лучи, осветившие землю на огромное расстояние. Лучи также как и возникли, внезапно погасли, а я почувствовал, как на плечи мне мягко что-то надавило. Только я собрался повернуть голову и посмотреть, что легло мне на плечи, как в небо снова ударили лучи, на плечи мне легла огромная тяжесть, а в голове словно вспыхнула тысяча Стен Пепла и я потерял сознание.
  
  
  
  - К-а-ин! Каин, - услышал я незнакомый голос, зовущий меня. Я пошевелился. В голове сразу промелькнули события последних минут, пришли воспоминания, что после второй вспышки я потерял сознание. Не открывая глаз, я прислушался к собственным ощущениям, оказалось, что я лежал на чём-то твёрдом, а вокруг стояла абсолютная тишина, если не считать зовущего голоса из пустоты. А ведь я точно помнил, что отключился на спине дракона. - 'Что же со мной произошло?', - недоумевал я.
  - Просыпайся мой сладкий, - снова услышал я зовущий голос и повернув голову в его сторону, открыл глаза. Мне стало сразу не по себе, вокруг меня было белое Ничто. Другого подходящего названия не мог подобрать к окружающему меня пространству. Всюду, куда хватало взора была абсолютная пустота белого цвета. От этой белизны у меня стало резать глаза.
  - Как же я рада, что ты со мной, - услышал я тот же голос и посмотрел туда, откуда он шёл. Только что рядом никого не было, а уже через мгновение передо мной, на огромном кресле сидела маленькая девочка в простом белом сарафане и с длинными белыми волосами, заплётёнными в толстую косу. Девочка сидела в кресле поджав под себя ноги и помахивая белым цветком, звала меня:
   - Каин, вставай.
  Я с трудом встал и пошатываясь подошёл к ней, абсолютно не понимая, где я очутился и что со мной происходит. Единственным существом, у которого я мог узнать, что произошло, была эта странная девочка. - 'Почему я решил, что она странная? - сразу же я задал себе вопрос, - вроде бы обыкновенная на вид девочка'.
  Также внезапно пришло понимание того, что я заметил сразу, но пока не обращал на это внимание, от мелькнувшей мысли озарения у меня похолодела спина. Дело было даже не в том, что среди окружающего меня белого Ничего она была единственным живым существом, дело было в том, что из ауры девочки и состояло окружающее меня Ничто. Всё, что я видел вокруг и где находился, всё это было одной бесконечной аурой, сидящей передо мной маленькой девочки.
  Плохие подозрения стали закрадываться мне в голову, я резко оглянулся, чтобы посмотреть на свой Плащ. Увидев его, я застонал, Плащ опускался ниже уровня пяток и стелился по полу.
  - 'Вот же ... - я громко выругался на древнем наречии вампиров. - Получается моя жизнь закончилась и теперь я пришёл на встречу к Богине Смерти?'.
  Девочка на кресле заливисто засмеялась, услышав моё ругательство. Затем выпорхнула из кресла и подбежав ко мне прыгнула, повиснув на шее. Проделала она всё настолько быстро, что я не успел отреагировать. Я аккуратно обнял её и взял на руки.
  - Хороший мальчик, - радостно сказала она и протянула мне губы для поцелуя.
  Я остался не подвижен, игры играми, но целовать её я не собирался.
  - Плохой мальчик, - обиженно надула она губки и выскользнув из рук, оказалась вдруг сидящей на кресле.
  - Хм.. - начал я после минуты молчания, когда мы разглядывали друг друга, не произнося ни слова. - Не знаю как к тебе обращаться, не против познакомимся? Меня зовут Каин.
  Я сознательно опустил и свой статус Рыцаря Смерти и Род Носферату, чтобы посмотреть её реакцию на мои слова. Девочка покачала цветком, ниоткуда появившимся у неё в руке и ответила:
  - Зови меня Госпожа, ведь ты уже понял кто я.
  - Да Госпожа, - хмуро ответил я, худшие предположения сбылись.
  Девочка нахмурилась, услышав мой тон и внезапно превратилась в прекрасную эльфийку. Она была настолько красива, что у меня пересохло в горле.
  - Может быть так лучше? Ведь тебе эльфийки больше по душе? - спросила она, оказываясь рядом, и смотря на меня своими небесно-голубыми глазами. Я вздрогнул, когда почувствовал, как ко мне прижимается её стройное, гибкое тело со всеми манящими выпуклостями.
  - Да Госпожа, - постарался я ответить спокойно, а затем аккуратно отодвинул девушку от себя.
  - Плохой, плохой мальчик, - обиженно произнесла она и на кресле снова очутилась маленькая девочка.
  - Госпожа, - обратился я к ней, ловя на себе обиженные взоры. - Можно спросить вас?
  - Говори уже, плохой мальчишка, - по-детски надув губки, ответила она обиженным тоном.
  - Я конечно понимаю, почему я тут очутился, но может быть мы можем договориться и вы отправите меня обратно? Меня там многие ждут.
  Девочка заинтересованно на меня посмотрела, как вдруг её голос стал похож на свирепую снежную бурю, каждым своим словом, примораживая меня к полу. Голос никак не вязался с её детским обликом.
  - Ты наглеешь. Впервые за столько времени ко мне приходит возлюбленный и тут же собирается бросить меня? Я не позволю тебе уйти. Такого сильного и интересного Рыцаря я давно не видела, думаю нам будет весело вместе.
  От её слов у меня поползли мурашки по спине. Стараясь говорить спокойно и вежливо я стал подбирать слова, чтобы не разозлись Богиню Смерти, в том что это была она, у меня не осталось ни малейших сомнений.
  - Но Госпожа, вы ведь хотите, чтобы я остался с вами и вместе мы были счастливы? - осторожно спросил я.
  - Конечно! - ответила она тоном, в котором не чувствовалось ни капли сомнений.
  - Я не могу быть счастлив тут, поскольку постоянно буду думать о том, сколько осталось у меня незавершённых дел там, - я показал рукой вниз. - Ведь если я буду постоянно думать о незавершённых делах, то не смогу уделять всё своё время вам.
  Богиня не надолго задумалась и её тон дрогнул:
  - Что ты предлагаешь?
  Я задумался: - 'Если я сейчас скажу то, что ей не понравиться, то могу навсегда остаться здесь. Нужно подбирать слова'.
   - Скажем так, вы даёте мне время на разбор дел и я сам прихожу к вам, когда их закончу.
  Едва услышав мои слова, девочка превратилась во взрослую, красивую вампиршу. Она заливисто засмеялась, а отсмеявшись, встала с кресла и подойдя ко мне протянула руку, царапнув мне когтями по куртке. Плотная кожа вместе с кольчугой под ней разошлись, как гнилая тряпка.
  - Не считай меня дурой дорогой, - тихим голосом сказала она и поднявшись на цыпочки, слегка куснула мою обнажившуюся шею.
   - Такой вкусный мальчик, - промурлыкала она, слизнув языком выступившую кровь. - Ты так возбудил меня принесёнными жертвами, что я едва могу спокойно на тебя смотреть. Давно никто не делал мне так приятно.
  Я не знал куда себя деть, впервые, я не мог ничего сделать со стоящим предо мной существом. Чувство полной беззащитности больно резануло мне по сердцу. Мелькнувшая мысль напасть на Богиню, сразу отбросилась трезвым рассудком: - 'Нападать на Богиню Смерти её же магией, в её мире равносильно самоубийству'.
  - Плохой мальчик, но ты не разочаровываешь меня, - произнесла богиня, теснее прижимаясь ко мне грудью. - Не нападаешь, не грубишь, ведёшь себя покорно, хотя в груди всё бунтует. Плохой, но очень умный мальчик, - закончила она, со вздохом отстраняясь от меня, видя полное отсутствие реакции на её прикосновения.
  Снова вздохнув, она через миг оказалась на кресле в облике маленькой девочки:
  - И чем интересно твоя эльфийка лучше меня?
  - Возможно тем, что я люблю её, - честно ответил я.
  Тон богини стал снова похож на снежную бурю:
  - Никогда. Не говори. Этого при мне.
  Я сжал зубы: - Да, Госпожа.
  Девочка рукой показала мне на кресло: - Подойди ко мне.
  Я молча подошёл и замер перед ней.
  - Я так ждала, когда ко мне прийдёт хотя бы один Рыцарь и вот спустя столько лет я встретила такого славного мальчика, который совсем не хочет со мной остаться. Мне так скучно быть одной, - произнесла она таким голосом, от которого у меня вдруг потеплело в душе. Мой гнев к ней внезапно исчез, я наклонился и поцеловал её в щеку.
  - Отпустите меня Госпожа. Я обещаю, что приду сразу, как освобожусь. Я обещаю вам это, - мягко сказал я.
  Девочка подняла на меня глаза, заглянув в которые, я стал медленно терять сознание. Последнее, что я услышал, были её тихие слова: - Будь по твоему, я верю тебе.
  
  
  - Каин, что с тобой? - услышал я голос Даалора. - Очнись Каин.
  Открыв глаза, я с радостью понял, что богиня меня отпустила и я снова на спине дракона. Посмотрев на обеспокоенного дракона, я радостно ухмыльнулся:
   - Даалор, вот был бы ты девушкой, я бы тебя сейчас расцеловал.
  Дракон вздрогнул и прошипел:
  - Слазь с меня, а то мне становиться не по себе, таская тебя на себе с этой штукой у тебя за спиной. Если и раньше ты не благоухал розами, то теперь я с трудом могу находиться рядом с тобой. Ты пахнешь, как огромная яма с трупами, пролежавшими на солнце неделю. Только от мысли, что это яма полезет ко мне целоваться, мой желудок сразу бунтует.
  Я слез с дракона и принюхался к себе, вроде ни где не пахло. Пожав плечами, я решил разобраться с последствиями заклинания. Оглянувшись назад, я замер, плечи мне укрывал настоящий плащ, а по его поверхности раз за разом пробегали маленькие, искрящиеся молнии. Я потрогал его рукой, материал был мягкий и очень прочный. Подёргав его, я понял, что плащ появляется ниоткуда на уровне плеч и стелиться вниз, до самых пяток. Посмотрев на Плащ, который был поверх моего нового приобретения, я с удовольствием отметил, что богиня не только отпустила меня, но и убрала уровень Плаща до середины спины.
  Посмотрев на большие камни душ на Плаще, я озадаченно почесал подбородок: - 'Почему заклинание съело четыре тысячи душ, вместо двух, которые были указаны в книге? Почему длина Плаща увеличилась настолько много, что я умер?'.
  Вспомнив о второй вспышке пентаграммы, последовавшей сразу на первой, в голову закралась мысль: - 'А что, если заклинание сработало два раза, а не один? Ведь при произношении заклинания я не знал сколько каури находиться внутри пентаграммы, также я не указывал сколько раз должно сработать заклинание. Если принять предположение о том, что внутри пентаграммы было десять тысяч карликов и заклинание сработало дважды, тогда становиться понятным полное отсутствие маны, наличие четырёх тысяч душ на Плаще, а также преждевременная встреча с Богиней'.
  Я покачал головой: - 'Это что же, получается, Великие заклинания можно повторять множество раз? Интересно, что даёт их повторение? Не может же быть, что принесение такого количества жертв, не приносит ничего'.
  - Каин, что дальше-то делать будем? - вывел меня из задумчивости голос дракона.
  - Летим догонять всех остальных, - ответил я, поднимаясь на его спину. - Но сначала посмотрим на город.
  Дракон сделал несколько кругов над городом, чтобы я внимательно всё рассмотрел, город был абсолютно пуст. Нигде не слышалось ни лая собак, ни двигались в стойлах лошади и волы. Город был беззвучен, в нём не осталось ни одного живого существа, впрочем, как и мёртвого. На улицах виднелись только следы учинённых каури и мной пожаров, валялось множество сорванных с петель дверей и вытащенного на улицу добра, но ни одного тела не было видно, заклинание поглотило всё.
  - 'Не зря богиня так радовалась жертвам', - хмыкнул я.
  Закончив осмотр, мы развернулись и полетели к Чёрным скалам. Два часа полёта и понимание, откуда взялось название. Огромные, перегородившие собой полнеба, чёрные от основания до черты ледниковых шапок, они выглядели так, как будто гигантский воин снёс им верхушки своим гигантским мечом.
  Увидев что-то, дракон ускорил полёт, да так, что мне пришлось прильнуть к его телу. Скорость ветра резко возросла, грозя сорвать меня со спины. Подлетев ближе я понял, что увидел дракон, это были стоявшие полукругом несколько тысяч каури, которые атаковали несколько входов в гору.
  Но не узкие входы останавливали каури от штурма, а раз за разом вылетающие оттуда длинные струи огня. Я привлёк внимание дракона и показал ему лететь в другую сторону от гор, Даалор удивлённо дёрнулся, но моя настойчивость убедила его.
  
  - Ну и что мы тут делаем? - произнёс он, когда мы приземлились вдалеке от битвы.
  - Ты срочно ищешь мне любых живых созданий и как только мы пополним мой резерв, только тогда полетим в битву, - ответил я.
  - Но их же всех убьют! - возмутился дракон, имея в виду конечно своих собратьев, а не эльфов.
  - Пойми же, сейчас каури стоят все на виду, спрятаться им негде. Если ты нападёшь на них без меня, то они разбегутся и мы опять будем их искать по всем углам, - стал я его уговаривать. - Если сделаем по-моему, то я накрою их всех одним заклинанием.
  Дракон недовольно зашипел, но спорить не стал, согласившись с моими доводами.
  - И сколько тебе нужно существ? - уже спокойно спросил он.
  - Чем больше тем лучше, - я пожал плечами. - Но сам знаешь, времени у нас в обрез.
  - Лучше тебя понимаю, - отрезал он. - Мои собратья чуют меня и не понимают, почему я не пришёл им на помощь.
  - Тогда лети и не спорь, - поторопил я его. В ответ дракон фыркнул на меня горячим дыханием, повезло, что без огня.
  Ему понадобилось около часа, чтобы наловить и принести мне в лапах несколько обезумевших от страха животных. Быстро подняв себе уровень маны, я взобрался на дракона и сказал ему лететь так высоко, чтобы каури нас не могли заметить.
  Завершающий разгром карликов произошёл за считанные секунды. С падающего вниз дракона я разглядел местность и применил заклинания Град Пепла и Горения, сжигая остатки отряда, доставившего мне столько проблем, за несколько секунд. Сделав круг над входом в гору, чтобы убедиться в отсутствии выживших карликов, мы приземлились рядом с пещерой, оттуда уже выходили драконы и эльфы.
  Драконы трубно приветствовали своего старейшину, который скинув меня со спины, сразу ушёл к ним.
  Ко мне подошли Старосты, Далгор, а также другие воины, с которыми мы защищали город.
  - Город чист, - произнёс я. - Все карлики уничтожены, можете спокойно возвращаться к своим домам.
  Один из старейшин зло посмотрев на меня спросил:
  - Надеюсь там не одни руины остались?
  Во мне закипела ярость, как этот червь смеет меня укорять, после всего, что я сделал. Кинув в него Удар Духа, я подошёл к замершему эльфу, собираясь применить к нему Перст Смерти. Эльфы стоявшие рядом с ним, с испугом отпрыгнули от меня. Я протянул руку к старейшине, когда мне на плечо легла тяжёлая рука.
  - Каин не стоит, - услышал я спокойный голос Далгора. - Он не стоит этого.
  Злой от того, что мне указывают, я резко повернулся и протянул руку к нему. У эльфа не дрогнул ни мускул, когда я дотронулся до него рукой. Наткнувшись на его твёрдый и спокойный взгляд, я стал медленно остывать. Сняв заклинание со старейшины, я заявил всем, при этом обращаясь только к Далгору:
   - Только из-за тебя Далгор, только из-за тебя.
  Затем не глядя на ошарашенных эльфов, я пошёл к драконам, чувствуя на себя ненавидящие взгляды. Драконы весело пересвистывались, но когда я подошел ближе, они все повернули ко мне головы.
  - Благодарю вас за помощь, - начал я, с трудом подыскивая слова. Такое было у меня впервые, что мне помогли абсолютно посторонние существа.
  - Вы доказали мне, что сильные, справедливые, честные и мужественные существа, есть не только среди вампиров. Обещаю вам, что не нападу первым ни на одного дракона, а если увижу вашего собрата попавшего в беду, всегда помогу ему.
  Драконы выслушали мою речь и серьезно наклонили к земле шеи, давая понять, что приняли обещание. Даалор, прежде чем взлететь, сказал мне:
  - Я не прощаюсь.
  Я улыбнулся: - Опять предчувствие?
  Он фыркнул, но ничего не сказав, прыгнул вверх, распахивая крылья.
  
  
  До города пришлось идти пешком, сопровождая эльфов, никто точно не знал, все ли малые отряды каури были уничтожены. Была возможность, что какой-нибудь разведывательный отряд вполне мог остаться в живых. Чтобы не рисковать, я отправился вместе со всеми в город, а уже оттуда возвращаться назад к пещерам.
  Я шёл впереди длинной колоны беженцев, возвращающихся домой. Далгор заметил, возникновение у меня на плечах ещё одного плаща, такого же странного, как и первый. Вот только новый плащ оказался осязаем и прекрасно видим. Далгор пристально посмотрел на меня, когда увидел его, но ничего не сказал, так как мы были окружены другими эльфами, но я точно знал, что вопросы о нём, он мне ещё задаст.
  Странно, но воины, которых я спрашивал, пахнет ли от мен чем-то особым, только пожимали плечами и говорили, что они после многодневных переходов и битв тоже не благоухают. Один Далгор сказал мне, что когда он разговаривал с магами, те подтвердили об ужасном смраде смерти, исходящим от меня.
   Оставив разборки с этим на потом, я стал думать дальнейших действиях. Становилось ясно, что необходимо спуститься вниз и попытаться найти то место, откуда приходят каури, ведь должны же они где-то рождаться, расти, жить и питаться. В том, что они живут таким количеством под землёй, мне не верилось, даже гномы, не обладающие такой численностью постоянно закупали продукты питания на поверхности, а ведь каури было больше, много больше.
  Я почувствовал на себе взгляд и повернулся, мимо меня шла семья вампиров, которая спокойно шагала в общем строю среди эльфов. - 'Беда похоже сплотила всех, раз вампиры идут так спокойно', - подумал я, провожая взглядом смотрящего на меня во все глаза мальчугана. Вампирёныш был мал, скорее всего не разменял даже своё первое десятилетие. По меркам вампиров, совсем ещё малыш, не отделимый от матери.
  Поймал мой взгляд вампирёныш смущённо улыбнулся и сказал: - Дяденька, а у вас на плаще молнии сверкают.
  Я замер, так необычно было, чтобы кто-то по своей воле ко мне обратился, ведь все жители города знали кто я такой. А уж после того, как они увидели, что драконы сражаются за меня - эльфы и другие жители шарахались от меня, когда я проходил мимо. Теперь всюду меня преследовали только испуганные взгляды. Правда были и ненавидящие со стороны старейшин, но и те быстро потухали, стоило мне пристальнее посмотреть в их сторону.
  От неожиданности я не нашёл, что ему ответить, поэтому сделал шаг к нему. Заслоняя его, вперёд выбежали испуганные родители, они упали на колени:
  - Вампиры рода Кали приветствуют достойнейшего, - их голос дрожал от испуга.
  Я сначала не понял смысл их действий, лишь секундой позже пришло прозрение, они испугались за малыша и подумали, что я его убью. Посмотрев на малыша, который непонимающе смотрел на коленопреклонённых родителей, я не стал ничего говорить, а повернулся и зашагал вперёд. - 'Пусть всё остаётся, как есть и не стоит их ни в чём убеждать, - подумал я, - ведь если эльфы не выполнят обещание, я могу завтра стереть этот город с лица земли, вместе с недавно спасёнными жителями'.
  
  Глава 8 Портал
  
  Я стоял на баррикаде и готовился к спуску вниз. Поправив на спине ножны и заплечный мешок, я обернулся к молчаливо стоящим эльфам. Странно, но их всех я уже знал поимённо. Вперёд вышли Ар'торир и Далгор.
  - Может всё-таки мы пойдём с тобой? - спросил Ар'торир, переживавший, что я ухожу в одиночку.
  - Ага и мне постоянно оглядываться, чтобы вас не убили? - усмехнулся я. - Нет уж, когда я один, то проблем с убийством окружающих у меня не возникает. Не нужно оглядываться, что зацеплю кого-то из своих.
  - Да уж, убивать у тебя получаться лучше всего, - иронично сказал Далгор, протягивая мне руку.
  Я пожал её и сказал:
  - Главное кормите вовремя драконов, а то голодные они очень злые.
  Эльфы заулыбались, прожорливость драконов после выдыхания ими огня была просто фантастической. Охотники с ног сбивались, пытаясь их накормить, когда те хотя бы в течение часа отбивали атаки каури.
  - Если меня не будет больше месяца, то отправь пожалуйста моё письмо Далгор, - попросил я эльфа.
  Тот усмехнулся: - Ты повторяешь мне это уже пятый раз, я не глухой Каин.
  Я улыбнулся, и наклонившись, полез вниз по верёвке. Как только я достиг пола, веревку втянули назад. Мера предосторожности, хотя атак каури не было уже больше двух недель. Причём их не было ни из одной пещер: как у нас, так и на территории драконов. Именно поэтому я решил, что пора спуститься и проверить откуда взялись каури. Оглянувшись последний раз на стоявших на верху эльфов, я зашагал вглубь.
  
  Спускаясь вниз, я стал вспоминать свою встречу с Богиней. То, что обещание нужно будет выполнить, было без вопросов, но вот сроки его выполнения были под вопросом. Я не знал, когда я закончу все местные разборки: ведь нужно построить замок, восстановить Род Носферату, перевезти в замок жену с ребёнком, обеспечить их золотом на многие столетия - в общем дел было непочатый край. К тому же, как сказать обо всём этом Ал'лилель, я даже не представлял себе. - 'Скорее всего не буду ничего говорить, а перед уходом оставлю письмо, - я тяжело вздохнул. - Я не смогу смотреть на её слёзы, уж лучше уйду вот так, ни с кем ни попрощавшись'.
  Тягостные мысли хоть немного, но отвлекали меня от монотонного спуска. Наклон пещеры неуклонно снижался и очень скоро я вынужден был внимательнее смотреть, куда наступать, если бы я споткнулся, неизвестно сколько пришло бы падать.
  Спуск занял у меня целые сутки, только на следующий день наклон стал постепенно уменьшаться и вскоре я зашагал по прямой поверхности пещеры. - 'Странно, что за всё время я не встретил здесь никого: ни каури, ни какой либо другой живности, - недоумевал я. - Пещера казалось вымершей'.
  Увидев небольшое озерцо, рядом с дорогой, я решил сделать привал. Присев на корточки, я зачерпнул в ладонь воды и сделал осторожный глоток, вода оказалось очень вкусной и холодной. Наполнив одну из опустевших фляг, я собрался подняться, но тут моё внимание привлек синий отблеск, мелькнувший по воде у края озера. Заинтересовавшись, я сошёл с дороги и стал обходить озеро, идя к странным отблескам на его краю. Чем ближе я подходил, тем сильнее становились отблески ярко синего цвета.
  Подойдя к тому участку, где сияние отражалось наиболее ярко, я внимательно посмотрел на его источник, оказалось, что оно отражалось от влажного потолка пещеры. Прикинув место, откуда снизу мог идти свет сияния, я пошёл вглубь пещеры, удаляясь от озера. Сорвавшийся вниз камень, задетый мной, заставил меня остановиться, поскольку дальше вниз шёл сильный уклон.
  Не став рисковать, я лёг и пополз вперёд, ровно через пару метров убедившись, что поступил правильно. Закоулок пещеры заканчивался глубоким провалом, уходящим далеко вниз. Я подполз к краю и заглянул вниз, сердце тревожно ёкнуло - глубоко внизу, на самом дне огромной пещеры, стояли столбы, вокруг которых разливалось яркое синее сияние, которое постоянно пульсировало, отражаясь на влажных поверхностях.
  - Вот значит как! - сказал я сам для себя. - Портал значит. Теперь многое становится понятным, это и отсутствие в набегах женщин, детей, обозов и всего остального.
  - 'Похоже дорога по которой я шёл, ведёт вниз к этому порталу', - догадался я. Мне стало очень интересно куда приведёт меня портал, в том, что он был двухсторонний я не сомневался, ведь каури возвращались как-то назад. Спускаясь вниз, я стал вспоминать всё, что знал о магических порталах, как оказалось, очень мало. Всё, что я помнил из книг, это то, что магические порталы были в состоянии ставить очень сильные маги. Также, все порталы имели жесткую привязку к определённому месту и не могли быть перемещены в другое. Обе стороны порталов должен был заколдовывать один маг, чтобы исключить возможность внесения помех в работу портала личностной характеристики другого мага. Ещё я припомнил, что чем дальше находятся они друг от друга, тем больше необходимо магической энергии на их поддержание. Поэтому обычно порталы стоят не активированные, а запускаются в случае необходимости специальным ключом, который делает маг, зачаровывающий их.
  - 'Вот собственно говоря и всё, что я знаю о магических порталах, - хмыкнул я на скудность собственных знаний, но почти сразу добавил. - Зато теперь будет прекрасная возможность узнать о них из первых рук, самому попасть в него'.
  Зная, что ждёт меня внизу, я перестал торопиться и спокойно спускался всё ниже и ниже, пока наконец, ещё спустя сутки не увидел, что пол пещеры начинает отсвечиваться синим сиянием. - 'Портал близок', - внутренне обрадовался я и ускорил шаг.
  Действительно, не прошло и часа, как я вышел в гигантскую пещеру. Прикрыв глаза рукой, я изумлённо замер. После тёмного мрака пещёры, я был ослеплён ярким сиянием портала. Он оказался огромен. Если вверх он был не больше четырёх моих ростов, то в ширину был равен трём большим домам.
  - 'Сколько же энергии нужно, чтобы его поддерживать?', - удивился я, оставаясь на месте, чтобы дать глазам привыкнуть к яркому свету. Прикрывая ладонью глаза, я понемногу стал осматриваться вокруг. Пещера вокруг портала не была какой-то особенной, такая же, как и сотни других, виденных мной ранее. Когда глаза привыкли к пульсирующему синевой цвету, я шагнул к столбам, которые формировали портал. Остановившись в одном шаге от пульсирующей энергии между портальными столбами, я вздохнул и сделал шаг вперёд, опасаясь, что если начну думать об опасностях, скрытых за ним, то останусь долго топтаться перед ним. Влившаяся в меня энергия, заполнила всё тело целиком, я мгновенно ослеп и не найдя под ногами опоры, упал вперёд, успев выставить перед собой руки и сгруппироваться.
  Практически сразу я прокатился почему-то сыпучему и сел на ноги. Когда я смог наконец видеть, слышать, обонять, то на меня лавиной обрушились запахи, звуки и все остальные внешние факторы, заставив заболеть голову от избытка информации. Когда я пришёл в себя, моментально собрался и быстро осмотрелся, готовясь к отражению атаки. Через пару секунд я понял, что атаковать меня никто не собирается, так как на песке огромной песчаной косы был я один. Оглянувшись назад, я со вздохом облегчения увидел за своей спиной портал, правда с этой стороны сиявший ярко-красным цветом.
  Слабый ветерок, принёс с собой особый запах, который ни с чем нельзя было перепутать - рядом было море. Встав на ноги я убедился, что широкая песчаная коса на которой я находился, действительно уходит далеко в море. Путь к суше был только один, поэтому не отягощённый выбором, я зашагал к тёмной полоске земли, которая едва виднелась на горизонте.
  Пройдя несколько часов я понял, что до земли ещё идти и идти, а бурчащий желудок подсказывал, что пора бы и перекусить. Запасы я решил пока не трогать, ведь там где есть вода, наверняка есть живность. Подойдя к линии прибоя я посмотрел в воду внутренним взором и убедился в своей правоте, рыбы было полно. Выбрав участок моря, где было больше всего их аур, я примерил Молоты Духа. Рыбы всплыло вверх брюхом настолько много, что зайдя в воду, я собрал всего несколько десятков разных видов, а на всю остальную применил отмену заклинания.
  Выйдя вместе с собранной в большой кусок кожи рыбой на берег я стал рассматривать добычу. Рыба была странная, я бы даже сказал, очень странная. Многие из рыб, кроме плавников имели ещё и небольшие наросты на теле, непонятного мне предназначения.
  - Интересно, они ядовитые или нет? - спросил я сам себя. Ответа у меня не было, нужно было пробовать. Вампиры не чувствительны к ядам и поэтому смертельно отравиться я не боялся, но идти дальше, мучаясь животом было не очень приятно. Отобрав от каждого пойманного вида по одной рыбке, я содрав ножом чешую, стал пробовать. Мясо всех было приятно на вкус.
  - Жаль не из чего огонь развести, - пожалел я, поскольку коса была пустынна. Съев одну рыбу сырой, я поморщился, ну не нравилось мне сырое мясо.
  - 'Хм.. - задумался я, - а если поднять маленькую стену пепла и попробовать отрегулировать вливаемую в неё ману так, чтобы она не сжигала, а поджаривала рыбу?'. Идея мне очень понравилась, а поскольку я всё равно отдыхал, то тут же и применил на песке заклинание, размером со свою подошву. Даже от маленького кусочка заклинания пахнуло таким жаром, что пришлось отодвинуться.
  Начав манипулировать с подпиткой заклинания, я старательно уменьшал и уменьшал подачу маны на горящую Стену Пепла, пока она не упала практически до уровня песка, а жар от неё стал не таким обжигающим. Я улыбнулся, довольный собой.
  Собрав плавающие по воде ветки, я выстругал из них длинные палочки и нанизав очищенную рыбу, поставил их вокруг маленькой Стены пепла, едва видимой над песком. Оставалось только сидеть и поворачивать шипящую рыбу, распространяющую дурманящий аромат.
  Очень скоро, довольно жмурясь я взял в руки одну из готовых рыб, посыпал её солью и специями из походного набора, а затем стал жадно есть - рыба получилась превосходно. Съев пять рыб, я насытился и погасив не нужное больше заклинание, лёг на кожу, вытянувшись на ней во весь рост. На мгновение меня посетило чувство, что я попал в рай: приветливое солнце, ласковый ветерок, сытый желудок и расслабленное тело, что ещё нужно для счастья усталому путнику?
  Внезапно всё перевернулось, мои чувства закричали о приближающейся опасности, скинув негу я вскочил на ноги и осмотрел всё вокруг внутренним взором. Прямо на меня, со стороны моря неслась гигантская аура существа, неизвестного мне вида, аура была странного блекло-серого цвета, но очень громадная. Дождавшись, когда от меня до несущегося под водой животного оставалось несколько десятков метров, я кастанул у него на пути Стену Пепла, поставив её прямо в воде. Через секунду я понял, что сделал это зря, гигантский взрыв оглушил меня и отбросил назад на несколько метров, ошпарив заодно выбросом горячего воздуха.
  Встав на ноги и очумело покрутил головой. - 'Как ещё ума хватило поставить Стену далеко от себя', - злость была самого на себя, когда я увидел, последствия собственного заклинания. Всё пространство вокруг было не узнать, всего несколько минут назад девственно чистый песок прибоя, теперь был весь покрыт маленькими кусочками кожи и мяса, а также щедро забрызган кровью. Оглядев себя я понял, что нужно срочно мыться, я как и весь пляж также был забрызган кровью и облеплен мелкими фрагментами тела животного, которое так опрометчиво на меня напало.
  - Заметка на будущее, - произнёс я вслух. - Не ставить рядом с собой Стену Пепла, если дело происходит в воде.
  Глянув в море я обомлел повторно, на том участке моря где я применил заклинание тоже было не всё в порядке. Рядом с разорванной взрывом гигантской тушей плавало множество рыб и животных помельче, правда также мёртвые. В общем своим заклинанием я устроил маленький Армагеддон на локальном кусочке моря. Самое интересное, что буквально через несколько минут море вскипело от натиска огромного количества различных рыб, и за то время, что я менял лагерь, море очистилось от мёртвых существ, чистка была капитальная, не осталось даже остовов от погибших.
  Перейдя дальше от того места, где я устроил взрыв, я долго отстирывал вещи. Закончив стирку и разложив всё сушиться, я почувствовал, что не прочь снова подкрепиться. На этот раз, я решил применить полученные недавно знания и кастанул в море недалеко от себя Стену Пепла, но очень маленького размера. Под водой ощутимо бухнуло и высокий фонтан воды вместе с оглушенной рыбой, разбросало по морю.
  - Много, - прокомментировал я увиденное и кастанул ещё раз, сильно уменьшив подачу маны. Маленькое вздутие воды в положенном месте и одна всплывшая рыбка была моим вторым результатом.
  - Мало, - со вздохом прокомментировал я и кастанул заклинание в третий раз, ограничив подачу маны в половину от первой попытки. Небольшой взрыв и несколько десятков рыб полностью удовлетворили мой исследовательский интерес к бытовой стороне этого страшного заклинания. Собрав всплывшую рыбу, опробованных мной видов, я зажарил себе десяток, испытанным способом.
  Поев и решив поспать, пока сохнет одежда я с наслаждением растянулся на песке. Наверно пока я проходил портал, меня кто-то проклял, поскольку не успел я закрыть глаза, как меня снова подняли на ноги годами взращиваемые предчувствия опасности.
  На этот раз нечто большое нападало на меня с воздуха, не став экспериментировать я кастанул Удар Духа в несущееся на меня существо и прикинув, куда оно может упасть, отошёл подальше. Тело шмякнулось в трёх метрах слева, забрызгав меня ошмётками разлетевшегося от удара о землю тела. Какое счастье, что сохнувшая одежда была далеко от меня, в этот раз я просто искупался, смыв с себя остатки чужого тела. Обсохнув, я подошёл поближе, чтобы рассмотреть упавшее на меня с неба 'счастье'.
  'Счастье' выглядело омерзительно и больше всего походило на огромную ящерицу, с длинным зубастым клювом, которая обзавелась огромными перепончатыми крыльями. Теперь же, после удара о землю, ящерица превратилась в ком с переломанными костями мяса.
  Попинав 'счастье', нарушившее мне отдых, я вздохнул и решил покинуть не гостеприимное место. Одевшись и собрав вещи, я тронулся в путь, повесив за спину десяток жареных рыб, которых наколол на небольшую палку. - 'Буду есть в пути, - решил я, - не пропадать же добру'.
  Очень скоро я убедился, что меня действительно прокляли, за три часа, на меня было совершено несколько десятков нападений. После десятого раза, я сбился со счёта и стал идти постоянно осматривая пространство вокруг себя на предмет наличия аур.
  - 'Да, это место явно страдает гигантоманией, - размышлял я, в перерывах между нападениями. - Все нападавшие были гигантами и принадлежали к совершенно неизвестным мне видам. Некоторые передвигались на двух лапах, неся своё продолговатое тело с длинным хвостом и маленькой головой, другие были четвероногие, но не менее занятного облика'.
  Задумавшись над тем, куда же я всё-таки попал, я едва не прокараулил, что на меня бегут около двадцати не сильно больших аур. Тяжело вздохнув, я приготовился к нападению: восстановив в памяти Горение и Град Пепла. Противники не заставили себя долго ждать, из-за подлеска на меня стремительно надвигались ящерицы в половину моего роста, словно вставшие на задние лапы. Болтавшиеся маленькие передние с лихвой компенсировались продолговатыми челюстями, полные мелких, острых и загнутых назад зубов. Открыв пасти, странные создания стали брать меня в кольцо, решив видимо атаковать сразу с нескольких сторон. Решив попробовать пополнить свой запас Душ, я опустился на колено и вызвав из памяти заклинание быстро произнёс его. Сбор Душ сработал мгновенно, расползаясь вокруг меня большим зеленоватым кругом. Ящеры, я стал их так называть, моментально попадали без движения, а я почувствовал сильнейший прирост Душ. Странно, но за каждую из ящериц я получил по камню, который я мог собрать, убив например десять людей.
  Я был удивлён: - 'Что за место такое в конце концов? Где каури? Как они вообще тут выживают, если всюду такие агрессивные животные?'. Ответить на мои вопросы было некому. Едва я отошёл от того места, где на меня напали, повторилась знакомая картина. На поляну бросилось несколько сотен мелких ящерок разных видов и стали драться за мёртвых хищников.
  Наблюдать, как тех растаскивают на куски, у меня не было ни малейшего желания, нужно было искать место для ночлега, ведь день стремился к вечеру. Оставаться ночью в этом лесу никак не хотелось, ведь бессонная ночь была обеспечена.
  Лес, если можно было назвать это нагромождение различного вида странных деревьев, ничуть не уступал местным обитателям в своей странности, ноги постоянно проваливались во всевозможные ямы и канавы. В некоторых из них, на мою ногу кто-то покушался, к счастью не удачно, я успел сжечь нападавшего раньше, чем тот проверил прочность моих подошв. Дневного света под густыми кронами деревьев практически не было и хотя я точно знал, что сейчас ещё день, внизу уже царил сумрак. Моё желание поскорее найти место ночлега, до того момента, как исчезнут слабо пробивающиеся через кроны деревьев, лучи солнца, становилось всё сильнее.
  Время шло, а лес не кончался. Когда тени в лесу стали сдвигаться вбок и ложиться на землю, я понял, что солнце заходит за горизонт и мне всё-таки придётся заночевать здесь. Остановившись, я стал обдумывать, как устроить безопасное место ночлега. Оглянувшись внутренним взором по сторонам я убедился, что множество аур по-прежнему следует за мной попятам.
  Нужно было отметить, что после того, как я убил ящеров, больше на меня никто не нападал, только количество попутчиков у меня добавилось. Хмыкнув своим мыслям, я задумался, как мне расчистить место под ночлег. Таскать и чистить мне было лень, поэтому на память сразу пришло заклинание Тления. Поскольку местность была не знакомой, то устроить тут маленький кусочек Мёртвых земель мне было не зазорно, тем более, что других вариантов очистки местности без применения физического труда у меня не было. Практика по применению Тления у меня была, с ним я тренировался ещё у себя в лагере, вдалеке от чужых глаз, поэтому представив заклинание я очертил мысленно вокруг себя огромный круг и влил в готовый макет заклинания ману.
  Глубину действия заклинания я указал не большую, всего шесть метров, просто ради того, чтобы ночью ко мне не приползла снизу какая-нибудь гадина. Указанное место сразу превратилось в серый крупный песок, который стал матово поблескивать в заходящем солнечном свете, а я впервые за время, что шёл по лесу увидел небо.
  Я тяжело вздохнул, ману и души заклинание потребляло огромное количество, не поэкспериментируешь с ним толком. Фактически, это было первоё моё использование заклинания в таких масштабах. Ведь после двойного активизирования пентаграммы плаща у меня осталось не более трёх тысяч душ. Радовало одно, стрелы стабильно приносили прибыль и души от них поступали даже в это место, правда не так интенсивно, как на моей родине. Было непонятно, то ли войны закончились, то ли души так долго добирались сюда.
  Оставшееся время до полного заката солнца я набирал сушняк для костра, также притащил несколько животных, которые были слишком беспечны, попавшись мне на глаза. Отрезав от каждого с грудины кусок мяса, я выкинул тела далеко за пределы круга. Затем подобрав в округе несколько камней, я закачал в них ману и наложив по периметру круга Сбор Душ, поставил на него подпитывающие камни. Охранный периметр был готов, теперь можно было заняться готовкой.
  Через пару часов, с наслаждением уплетая жареные куски вкуснейшего мяса, в голову снова стали приходить мысли, что мне начинает нравиться это место. Очень скоро я был приятно удивлён странным обстоятельством, никто, ни одно живое существо не приближалось к Мёртвой земле. Даже летуны, пролетающие в высоте, старательно облетали место надо мной. Всё это не могло не радовать меня, обещая спокойную ночь. Правда рёв, крики и шипение дерущихся ящеров не давали спокойно заснуть.
  Первую половину ночи я спал очень чутко, вскидываясь при любом шорохе, но позже, видя, что ни одно животное не может приблизиться к мёртвому песку, я успокоился и спокойно заснул.
  Утром, после того как я позавтракал, стал решать, в какую же сторону мне идти: либо продолжить путь вдоль берега, отдаляясь от портала, либо пойти глубже в лес. Оба варианты были одинаковы, ведь я не знал где нахожусь, не знал также, где находятся ближайшие обитаемые места. Через минуту размышлений, я решил продолжить идти как шёл.
  Весь следующий день был похож на предыдущий: постоянные нападения хищников, тяжёлый путь по лесу. Ближе к вечеру, когда я устраивал себе место ночлега в виде ещё одного участка Мёртвой земли, меня всё чаще стали посещать мысли, а что если я попал не к каури, а совершенно в другой мир? Ведь могло быть так, что меня забросило не туда куда надо? Вспомнив множественные упоминания о нестабильности магических порталов, в моё сердце забрался страх: - 'А, что если и назад меня закинет не домой? Такого варианта я ведь даже не рассматривал'.
  Тряхнув головой, я попытался отбросить пугающие мысли, нужно было сосредоточиться над тем, что я делаю сейчас. - 'Когда буду возвращаться назад, тогда и буду думать, что делать дальше', - решил я.
  Утром я продолжил путь. Теперь, всех нападавших я старался убивать только Сбором Душ, поскольку у этих странных животных была такая сильная энергетическая субстанция души, что Плащ заполнялся в десять раз быстрее, чем в моём мире. Да, я уже понял, что попал совершенно в другой мир, отличный от моего, ведь за всё время нахождения здесь, я не встретил ни одного знакомого растения или животного - всё было чужое.
  Я улыбнулся, с каждым днём за мной двигалось всё больше и больше падальщиков. Желающих напасть на меня не становилось меньше и они были постоянно обеспечены едой. Так я невольно кормил весь тот зверинец, что тащился позади меня: я сначала попытался сосчитать сколько же их там, но на второй сотне сбился и забросил это дело.
  Я шёл и думал об окружающем мире, как вдруг понял, что давно иду по мёртвому песку. От удивления я остановился и опустился на колено, и приложил к земле ладонь, всё верно, от небольшой кочки посреди леса начиналась довольно широкая тропа Мёртвой земли, которая уходила далеко вперёд.
  - 'Здесь побывал Рыцарь Смерти, - отчётливо понял я, - он шёл по сделанной тропе Мёртвой земли, чтобы ему не докучали животные'.
  - Интересно - протянул я вслух. - Значит я в этом мире не первый Рыцарь Смерти, интересно куда приведёт эта дорога.
  Путь стал очень прост, знай себе иди по плотной массе песка, не огибая никаких препятствий.
  - 'Сколько же у него было Душ? - всё время поражался я предшественнику, сделавшему такую дорогу. - Сколько же нужно было убивать, чтобы уменьшать свой Плащ, для прокладки такой длинной и широкой дороги?'.
  - 'Видимо сил у предшественника было не занимать', - решил я, проникаясь уважением к прошедшему здесь когда-то Рыцарю, обеспечившему меня спокойной дорогой. Нападения сразу прекратились, как только я пошёл по дороге. Часто хищники появлялись в поле зрения, но понюхав воздух, быстро скрывались в лесу.
  - 'Скоро нужно сделать привал, - подумал я. - Нужно сделать рядом полянку и спокойно перекусить, ведь солнце показывало за полдень'.
  Внутреннее чувство опасности внезапно протрубило сигнал опасности. Посмотрев внутренним взором, я увидел, что к тропе приближается несколько десятков аур. Причём ауры эти были мне знакомы, приглядевшись, я с радостью удостоверился, что ауры принадлежали каури.
   - Я попал в нужный мир! - у меня вырвался вздох облегчения.
  Тем временем ауры каури приближались и я увидел, что за воинами двигается несколько сотен аур тех существ, что две дня назад атаковали меня стаей. По всей видимости и преследуемые, и преследующие прекрасно знали о существовании в этом месте тропы из мёртвого песка, поэтому одни старались скорее приблизиться к ней, а вторые не дать им это сделать. Я стал с интересом наблюдать за гонкой.
  Каури не везло, когда до тропы осталось не больше сотни метров, часть ящеров отрезало их от тропы и теперь воины оказались окружены более чем двумястами противниками. Те старались оттеснить их подальше от тропы и медленно наступали, собираясь атаковать одновременно всей стаей.
  Я посмотрел на воинов, совсем недавно бывшими моими врагами. Все крепкие, хорошо слаженные воины, без тени страха на лице, только кулаки сильнее сжали дротики и щиты, видя приближающуюся к ним смерть.
  Не знаю толком почему, скорее из врождённой вредности и желания насолить ящерам, я решил вмешаться. Тем более, была прекрасная возможность уменьшить свой Плащ, который я всё время увеличивал, накладывая Тление. - 'Такое количество должно сильно уменьшить Плащ', - подумал я делая, шаг в сторону ящеров.
  Определив план действий, я, пока ящеры были отвлечены на каури вызвал в памяти Молоты Духа и указал область его применения, включив в неё ящеров и каури. Выброс маны в созданное заклинание привёл его в действие, а я ощутил резкую потерю объёмов маны. Через секунду передо мной была скульптурная композиция из множества парализованных созданий. Не откладывая дела в долгий ящик, я стал обходить ящеров и прикасаясь к ним, произносить Поглощение и Иссушение, с радостью наблюдая как высокоэнергетические души ящеров на глазах уменьшают длину Плаща, а затем наполняют меня маной.
   Каури я пока не трогал, даже сам не зная почему. Возможно хотел разобраться с ними, ведь теперь, зная точно, что это мир каури, я рано или поздно наткнулся бы на их поселение и неплох было изучить их до этой встречи.
  Когда я закончил с ящерами, весь лес рядом с тропой оказался завален трупами. Мелкие падальщики, следовавшие за мной, пока не осмеливались приблизиться к горам мяса, пока я находился рядом. Статуями остались стоять только каури, остановившись возле одного из них, я стал его разглядывать. Так близко я видел их впервые: крепкое тело было испещрено шрамами и татуировками, образуя странный и замысловатый узор по всему телу. Из одежды на нём были только кожаные штаны и перевези для меча и щита. Я почесал затылок: - 'Опять эти мои слова Ал'лилель. Ведь теперь каури ни на кого не нападают и могут расцениваться, как мирные жители. Если я их сейчас убью, то нарушу слово жене'.
  - 'Нужно отпустить их, а когда попытаются напасть, можно убить, - решил я, - в этом случае моя совесть будет чиста'.
  Отойдя от них, я снял подпитку заклинания, каури сразу попадали на землю. От боли они корчились на земле, не произносили не звука, только едва слышно скрепя зубами. - 'Выдержка железная', - признал я.
  Первым в себя пришёл тот, которого я рассматривал. Едва встав с земли, он подхватил упавшие дротики и изготовился к броску, внимательно смотря за моими движениями.
  - 'Интересно, попытка нападения рассчитывается как нападение?', - я задумался и огорчённо признал, что жена не посчитает это достаточной причиной для убийства. Что делать с ними я не знал, поэтому решил дождаться, пока все каури поднимутся с земли. Через пару минут мы стояли и разглядывали друг друга, не пытаясь приблизиться. Я нахмурился: - 'Давно бы ушёл отсюда, если бы не стал проявлять доброту. Теперь не уйти, будут за моей спиной, ведь тропа-то тут одна'.
  Устав ждать я поманил к себе рукой командира каури, который стоял чуть впереди всех. Увидев мой жест остальные негромко стали ему говорить, но воин тихо шикнул и все тут же замолчали. Он демонстративно положил на землю перед собой сначала щит, затем на него дротики и меч, затем показав мне пустые руки, сделал шаг мне на встречу.
  Следовать его примеру с разоружением я не стал, много чести будет для них затеваться со сниманием спинных ножен. Каждое их снятие и одевание в одиночку, превращалось в большую проблему, требовавшую даже не пяти минут времени. Недовольно рыкнув на воина, я показал рукой, чтобы он быстрее двигался. На лице воина не дрогнуло ни мускула, но он пошёл быстрее и вскоре остановился передо мной.
  
  Поскольку шанс, что каури говорят на вампирском или человеческом языках был нулевым, то я решил прибегнуть к рисункам. Нужно было объяснить ему, что я хочу встретиться с их старейшинами, ведь можно было попытаться закончить дела с каури быстро и мирным путём. Это давало мне два возможность быстро закончить дела и вернуться назад.
  Опустившись на колено, я показал воину присесть рядом, на тропу мёртвого песка. Для начала я нарисовал вампира из чёрточек и кругляшка, показав каури сначала пальцем на рисунок, потом на себя. Воин кивнул головой в знак понимания. Затем я нарисовал много каури меньшего роста и показал, что это он и его отряд. Каури снова кивнул, внимательно глядя на меня. Затем я нарисовал вдалеке от нас много домиков обнесённых оградой с множеством маленьких каури за ней и нарисовал, что его отряд и я приближаемся к этому поселению. Каури внимательно на меня посмотрел и нарисовал на земле, что если большой вампир подойдёт к поселению, может исчезнуть много маленьких каури.
  Я отрицательно покачал головой и нарисовал, что большой вампир подойдёт к поселению и к нему на встречу выйдет большой каури. Я не знал, как показать на рисунке вождей, поэтому изобразил их такого же роста как я. Каури внимательно осмотрел на рисунок и задумался. Затем видимо приняв решение, поднялся на ноги и показав на себя пальцем произнёс: - Мабута.
  Я поднялся вслед за ним и показал пальцем на себя: - Каин.
  Воин улыбнулся и направился к своим, они сразу засыпали его вопросами на странном режущем мне слух языке. Их язык был похож на крик раненой птицы, так мне показалась сначала. Наблюдая за ними я видел, что среди воинов оказалось несколько несогласных с действием вождя вести меня в деревню. Вождь решил это несогласие просто: молниеносно поднятый с земли меч и два быстрых едва заметных движения, двое несогласных упали хрипя с рассеченными горлами и больше несогласных в отряде не оказалось.
  - 'Милые ребята, - улыбнулся я про себя. - Нравиться мне их подход к решению споров: быстро и надёжно'.
  После того, как вождь расправился с несогласными, его отряд быстро перебрался на тропу ближе ко мне, так как количество желающих закусить ящерами, лежащими на поляне оказалось так велико, что нам пришлось уходить, место превратилось в визжащие и чавкающие шары из множества падальщиков.
  Пропустив вперёд каури, я шёл за ними, поглядывая по сторонам и за их поведением. Воины шли по песку беззвучно, ни у кого не бряцало оружие, не было разговоров, все были предельно собраны и насторожены.
  - 'Интересно почему? - удивлялся я, видя их настороженность. - Ведь идут по тропе, нападение животных им не грозит. Может есть какие-то хищники, которым не страшна тропа?'.
  - 'Нужно быть настороже, - решил я. - Каури не те, кто будет волноваться по пустякам'.
  Когда стало темнеть, я понял, что возможно сегодня мы не дойдём до их селения и решил это уточнить.
  - Мабута! - я остановился и позвал его. Вождь мгновенно поднял руку и отряд остановился.
  Когда он подошёл, пришлось снова изгаляться с рисунками, показывая заходящее солнце и идущих к посёлку каури и вампира. К счастью вождь сразу понял о чём я хотел спросить и нарисовал, что солнце должно взойти ещё два раза, прежде чем идущий отряд подойдёт к селению. Тогда я нарисовал сидящий у костра отряд, на что воин отрицательно покачал головой и сказал: - Гаризи. Рата Гаризи.
   - Да, как много это мне сказало, - тяжело вздохнул я и стал просить его нарисовать на земле объяснение.
  Через десять минут рисунков и ожесточённых жестикуляций, я понял, что Гаризи - это другое племя каури, именно им принадлежат земли по которым двигался отряд племени Гараг, ушедший по непонятой мне причине, так далеко. Поэтому вождь хотел как можно быстрее покинуть землю, на которой их могут заметить и напасть.
  Я покачал головой и нарисовал, что мы останемся здесь на ночёвку, а всех приблизившихся к отряду, я убью. Воин задумчиво посмотрел на меня и отдал приказ отряду. Воины недоумённо посмотрели на вождя, но помня недавний урок, приступили к обустройству лагеря.
  Я отошёл чуть дальше от каури и показав вождю жестом отойти к своим воинам, присел на тропу и положив руку на песок произнёс заклинание Тления, сделав большой круг для ночёвки, чтобы в нём поместился весь отряд, спать на узкой тропе мне не хотелось. Поднявшись, я стряхнул песок со штанов, повернулся к отряду и удивлённо замер, весь отряд лежал лицом на земле и тягуче тянул словно песню, только одно слово: - Гараг. Гараг.
  Даже вождь лежал в той же позе и вместе со всеми тянул это слово. Я тяжело вздохнул и громко произнёс: - Мабута!
  Вождь не поднимая головы на коленях пополз ко мне и застыл у моих ног. Не понимая, что твориться, я взял его за плечи и не смотря на его яростное сопротивление, поднял на ноги. Вождь старался упасть на колени и не смотреть мне в глаза.
  Пришлось самым злобным тоном ещё раз произнести его имя, только тогда Мабута посмотрел на меня, а меня его глаза заставили вздрогнуть. Знакомый фанатичный блеск, вот что я в них увидел. Я почувствовал себя не совсем уютно, такой взгляд я видел множество раз на людских площадях, где проповедовали фанатики различных божеств. Именно так они смотрели на собравшуюся толпу, рассказывая всем об очередном Боге, который спасёт людской Род.
  Я требовательно показал ему за землю, чтобы он нарисовал мне причину его поведения. Мабута долго думал, прежде чем нарисовать мою фигурку. Он нарисовал солнце всходящее на горизонте и меня сидящего на нём. Я озадаченно посмотрел на рисунок: - 'Они меня за какого-то своего Бога приняли что ли?'.
  Я стёр свою фигуру с солнца и недоумённо посмотрел на него. Воин показал рукой сначала на тропу, проложенную неизвестным Рыцарем, а затем показал на круг Мёртвой земли, что я сделал только что. Затем снова нарисовал фигурку вампира, сидящего на солнце. До меня наконец стал доходить смысл его жестикулирования, тот Рыцарь Смерти, что прошёл тут до меня, стал для каури Богом и теперь видя, что я могу делать тоже, что и он, каури приняли меня за него.
  Я задумчиво погладил подбородок:
  - 'Если я подтвержу, что я Бог, большие шансы закончить дело мирным путём. К тому же если другой Рыцарь Смерти жив, то обязательно узнает о появлении меня. В общем как не крути, ситуация явно мне на пользу'.
  Я обратился к вождю, показав знаками, чтобы он поднял воинов с земли, поскольку нужно готовиться к ночлегу. Было видно, что Мабута с трудом заставил подняться своих воинов, ведь он сам постоянно падал на землю, обращаясь ко мне с вопросами. Мясо на ужин я нашёл быстро, стоило сойти с тропы и отойти на несколько десятков метров от неё, как на меня набросился какой-то хищник. Удар Духа быстро его успокоил, а Иссушение вызвало такую боль, что крик ящера разнёсся далеко по лесу.
  После того, как каури увидели, с какой лёгкостью я убил ящера, мне опять приходилось поднимать их с земли. Меня это стало откровенно утомлять и вскоре я перестал обращать на это внимание, в конце концов я не нянька. Даже моё стремление быть таким, чтобы Ал'лилель не могла упрекнуть меня в жестокости, имело свои пределы. Если бы не её ультиматум, то с каури я бы не стал возиться, как в прочем и с эльфами. Вспомнив, сколько жителей было в городе, где я применил пентаграмму против каури, я улыбнулся, ведь мог бы улучшить плащ ещё несколько раз, за счёт жителей.
  - И почему Ал'лилель стала так трепетно относиться к другим жизням, - вздохнул я. - Сколько можно было Душ собрать и маны.
  В памяти всплыли лица эльфов из моего лагеря и Далгора.
   - Хотя следует признать, что и среди эльфов есть нормальные, с которыми можно иметь дела, - закончил я предложение.
  
  Путь до поселения каури занял ровно два дня, как и рисовал Мабута. Когда тени от деревьев стали удлиняться и ложиться на землю я увидел то, к чему шёл. Когда мы подошли ещё ближе, я отметил, что поселение поистине огромно. Настолько огромно, что по размерам вполне подходит до звания густонаселённой столицы одного из человеческих королевств с населением в двадцать-сорок тысяч жителей.
  Поселение находилось на огромном полуострове, который окружала река, тянувшаяся вдоль леса, далеко в обе от его стороны. С точки зрения обороноспособности, полуостров был неплохо укреплён: вырытые рвы, насыпи, утыканные свежими кольями и множество часовых, всё говорило о том, что жизнь в поселении не была мёдом.
  Встречать нас вышли множество каури, которые не доходя до меня все как один бухнулись на колени и опять затянули: - Гараг. Гараг.
  Я подошел к ближайшему старейшине, которые были в первом ряду каури и выделялись на фоне остальных яркими одеждами, а также полным отсутствием вооружения.
  Подняв его я спросил: - Понимает кто-нибудь из вас наречие вампиров? Или человеческий язык?
  Ведь была вероятность, что воюя столько столетий с другим миром, они могли выучить язык своего врага. Старейшина в немом восхищении, что-то отрывисто сказал стоявшим сзади воинам, те бросились к посёлению. Когда старейшина снова попытался опуститься на землю, я с трудом удержался от грозного рыка, услышав который тот быстро встал по стойке смирно и не встречаясь глазами со мной, стал посматривать в сторону деревни. Оттуда показались гонцы, которые несли на руках ещё одного каури. Когда они подбежали я увидел, кого они принесли, очень старого и дряхлого карлика. Опустив старика на землю, гонцы заняли свои места.
  Староста что-то сказал старику, я увидел, что его глаза были слепы. Старик подошёл ближе ко мне и попытался упасть на землю, пришлось его перехватить.
  - Кто вы? - задал я вопрос сначала на вампирском, потом на человеческом языках.
  Старик ответил, сильно коверкая слова на древнем вампирском языке: - Дети Гарага, Отец.
  Древне-вампирский мало употребим в обычной речи, но меня, как сына Повелителя заставили его выучить, так как на нём разговаривала вся высшая знать вампиров и не знать его старший вампир просто не имел права.
  - И где этот Гараг? - поинтересовался я у него.
  - Он пришёл к своим детям.
  Я хмыкнул, ответы старика были очень информативные. Ладно, нужно было выяснять то, зачем я пришёл, а потом разгадывать местные загадки.
  - Я пришёл с мира, который находиться за порталом. Красная арка, на песчаной косе далеко в море, - пояснил я на всякий случай. - Я хочу знать, почему вы нападаете на тот мир?
  Старик упал на колени и снизу раздался его голос: - Дети искали Отца и Отец пришёл к ним.
  Ситуация с каури стала меня раздражать:
  - В общем так, если сейчас, вся эта толпа не разойдётся и мы с тобой спокойно не побеседуем без этого ползанья по земле, то обещаю, что день встречи с Отцом будет последним днём в жизни вашего селения.
  Старик без малейшего страха ответил радостным голосом: - Дети живут и умирают ради Отца.
  Было похоже, что умереть от моей руки им и вправду было за счастье. Нужно было зайти с другого бока, поэтому я подхватил с земли старика и перебросив его через плечо, направился к ближайшему большому дому. Всюду, куда не падал мой взгляд, лежали на земле каури и тянули надоевшее мне слово.
  Зайдя в дом, я закрыл дверь и не обнаружив засова, забаррикадировал её ближайшими предметами скудного интерьера. Посадив старика на один из двух оставшихся стульев, я сел напротив него и приказал:
   - Рассказывай всё что знаешь, начиная с момента появления прошлого Гарага. Кто? Откуда пришёл? Чем занимался? Где сейчас? Почему нападаете на другой мир? Сколько племён? Какова численность?
  Старик стал рассказывать. Хоть из его речи я понимал только в лучшем случае половину, но основное я понял.
  Восемь веков назад каури были малочисленны и с трудом выживали в этом мире, полном свирепых хищников. Им приходилось жить в малопригодных для жизни горах, где они с трудом могли найти себе пропитание, а также защититься от диких животных. Хоть они и жили тогда одним малым племенем, но еды на всех не хватало, не редки были случаи, когда поедались старики и дети. Каури поклонялись Богу Огня, детьми которого они себя считали. Так они жили всегда, пока однажды, в один из летних дней, когда племя отдыхало в тени скал, произошло невероятное.
  Сначала закричал один из дозорных, на вершине скалы, предупреждая племя о приближении опасности, а когда воины устремились на защиту стен, то увидели, как к поселению приближается высокий незнакомец, который спокойно шёл, а все животные, которые пытались на него наброситься, мгновенно умирали. За незнакомцем оставалось всё больше и больше трупов тех страшных хищников, что десятилетиями наводили ужас на каури. Видя с какой лёгкостью незнакомец убивает их, едва махнув рукой - каури поняли, что к ним спустилось божество. Старейшины решили принять его и воздать почести, которые положены Богу.
  Незнакомец изъяснялся на странных языках, которые никто не мог понять, поэтому сначала объяснялись жестами и рисунками, а только потом, когда он стал учить своему языку одного из старейшин, каури наконец узнали больше о нём.
  Незнакомец назвался Рыцарем Смерти, сказал, что занимается изучением порталов. Когда ставил один из них, то в готовый и активированный портал ударила молния, которая нарушила все контуры плетения заклинания, а затем почти затухающий портал окрасился ярким синим цветом, набирая энергию для своего существования не у создателя, а из окружающего пространства. Рыцарь Смерти был удивлён, он впервые видел портал, который всё необходимое брал из окружающих его потоков стихийной энергии. Рыцарь долго не мог решиться, чтобы проверить его и только когда ему грозила гибель, он вошёл в него. Так он попал в наш мир.
  С появления Гарага, так его прозвали каури, жизнь в поселении перевернулась. Гараг казался каури истинным божеством, поэтому они отринули Бога Огня, которому раньше поклонялись. Ведь от него они ни разу не видели божественного вмешательства в их жизнь, а новый бог, каждый день творил чудеса у них на глазах.
  Рыцарь начал с того, что часть долины внезапно окружило широкое кольцо странного песка, которого боялись все животные. Затем он охранял все обозы, пока каури перевозили своё поселение в горах на новое место, а после того, как переезд завершился каури обживались на новом месте, Гараг стал делать дороги из того же странного песка. Теперь каури могли охотиться и собирать нужные растения и фрукты вдалеке от дома, всегда зная, что могут вернуться на Тропу, которая защитит их.
  Шли десятилетия, менялись поколения, а их Бог оставался всё таким же, ничуть не меняясь, а становясь только сильнее. Через два столетия каури стало настолько много, что Гарагу пришлось сделать шире, кольцо основного поселения, чтобы в него вместились новые жители.
  Тот чёрный день истории их племени, когда Гараг ушёл и не вернулся, до сих пор передаётся из поколения в поколение. Гараг всегда ходил один и каури даже не думали, что с богом может что-то случиться, но вот проходили недели, месяцы, а Гараг всё не возвращался. Тогда старейшины решили снарядить поисковый отряд, который вышел в том же направлении, куда ушёл Гараг. Когда отряд вернулся, выяснилось, что Бог проложил дорогу от поселения в новую сторону и воины шли пока она не кончилась. Несколько месяцев потребовалось каури найти портал, который уходил в неизвестность. Посланные в него разведывательные отряды возвращались с пустыми руками, рассказывая о странном месте за ним и мире живущих там демонов.
  Сколько бы не организовывали каури поисковых операций, ни один из отрядов не нашёл Бога. В память об ушедшем Гараге каури организовали алтарь на месте старого поселения, куда снесли все вещи и всё то, чем пользовался Гараг в повседневной жизни.
  Когда с уходом Бога все смерились, каури впервые столкнулись с проблемой перенаселения в долине, где на них не мог напасть ни один дикий зверь. Через несколько десятилетий ситуация ухудшилась и некогда единое племя разделилось на две части: те кто хотел уйти из долины и снова поклоняться Богу Огня и те, кто остался верен Гарагу.
  Разойтись мирно не получилось и в разгоревшейся битве было убито множество каури. Ушедшая из долины часть племени назвавшая себя Гаризи и обосновалась в горной местности. Когда я поинтересовался зачем каури устраивают походы в наш мир, то был очень удивлён ответом. По словам старика племя Гарага искало всё это время в мире демонов своего потерянного Бога, а ходившим в мир демонов Гаризи нужны были только демоны, которых особо любил в качестве жертв их Бог Огня. Демоны долго кричат при пытках и жадно поглощаются огнём при сожжении, поэтому принесение их в жертву для Гаризи считалось доставить изысканное удовольствие Богу.
  Последний поход, который впервые за много столетий окончился полным поражением Гаризи очень сильно подорвало их веру в Бога Огня, так как из всех ушедших воинов, вернулся только каждый сотый.
  Гаризи не делились сведениями о походе, но поскольку вожди иногда тайно встречались друг с другом, то вскоре все каури узнали о появлении в чужом мире непобедимого демона, который одним движением руки убивал тысячи воинов. Вожди Гарага жадно выспрашивали подробности, но тщетно, вожди Гаризи не стали раскрывать всего, но одно то, как, убивал демон, говорило о многом. Гараг поняли, что их Бог возможно скоро вернётся. Много поисковых партий было разослано по всем дорогам, с одним из таких отрядов я и встретился.
  Выслушав всё, я погрузился в раздумья, такого я не ожидал. Пока я размышлял, старик тихо сидел на месте.
  - Старик, - начал я, обдумав своё дальнейшее поведение. - Хочу сразу сказать и передай другим - я не Бог и не ваш Гараг. Меня зовут Каин, и хоть я являюсь таким же Рыцарем Смерти как тот, что был до меня восемьсот лет назад, но по силе слабее него. Что самое главное, мир за порталом, это не мир демонов, там живут живые существа, которые тоже умеют думать, радоваться и приносить в жертву чужаков.
  Старик, наверно так же как и я, понимал только половину произносимого, поэтому пришлось жестами и словами объяснять непонятные ему вещи. Через час я понял, что зря потерял время, мнение старика не сдвинулось ни на миллиметр, он по-прежнему считал, что я Гараг и за порталом находится мир демонов. Убедить его в обратном оказалось бесполезным. Я едва не застонал от досады: - 'Если я не могу убедить единственного каури, говорящего на вампирском, в том кто я, то как же я буду убеждать остальное племя, которое не говорит на нём?'.
  - 'Может сделать пентаграмму и покончить всё одним заклинанием?', - мелькнула в голове самая простая мысль. Тут же в голове всплыл образ жены с поджатыми от злости губами и все подобные мысли быстренько вылетели из головы, я не мог нарушить слово. - 'Значит придется искать мирные пути решения проблем, но для начала нужно всё хорошо обдумать', - решил я.
  Сказав старику, что Бог думать будет, я приказал принести мне жареного мяса и воды, а также не тревожить, пока я сам не выйду. Мой приказ выполнили буквально, за всё время, что я думал, вокруг дома ни раздалось ни звука.
  - 'Что делать? - спросил я сам у себя. - Единственный, кто немного понимает вампирский, не собирается менять свою точку зрения. Убедить такие массы народа без знания языка мне не удастся, не рисовать же картинками всё?'. Было над чем поломать голову. Через двадцать минут я понял, что пожалуй единственный выход в данной ситуации, это стать их Богом. Тогда я смогу приказывать выполнять то, что нужно мне, без согласования со старейшинами. Для начала нужно будет разобраться со вторым племенем и если они примкнут к моим последователям, то придется делать начать работы по преобразованию больших территорий в Мёртвую землю. Вспомнив кровожадных хищников, являющимися по сути большими ходячими горами мяса, я вспомнил разговор с Миррой и у меня блеснула ещё одна хорошая мысль.
  
  Выйдя из дома я понял почему было так тихо, всё пространство возле дома и дальше занимали коленопреклонённые каури, молча сидящие на земле. Я подозвал к себе старика, который сидел в первых рядах.
  - Значит так, - начал я повелительным тоном. - Если я Гараг, то все мои приказания должны выполняться точно и в срок, иначе я вернусь в свой мир и навсегда запечатаю портал.
  Старик радостно повернулся к остальным и быстро перевёл мои слова, все каури как один закричали: - Вара Гараг, вара Гараг.
  - Дети рады видеть своего отца, - перевёл мне радостный старик. - Они кричат, что Гараг вернулся.
  - Сейчас ты соберёшь вождей и старейшин рядом с этим домом, а я выслушаю их по одному, - распорядился я, мне нужно было понять с чего начинать и лучшими информаторами были понятное дело правители.
  Совещания и расспросы затянулись глубоко за полночь, но я не лёг спать, пока не поговорил с последним из них. Все в принципе просили одно и того же от ново обретённого Бога: расширения зон Мёртвой земли, дороги в новых местах, а также разобраться с Гаризи. Не откладывая дел, я решил завтра отправиться к Гаризи и навести порядок сначала там, если откажутся ко мне присоединиться, устраню проблему сразу.
  
  Утром, проснувшись, я оделся и вышел из дома, старик сидел рядом в той же позе, что я оставил его вчера. - 'Он тут ночевал что ли?', - подумал я.
  - Принести мне еды и позвать Мабуту, - приказал я.
  Не прошло и нескольких секунд, как всё было исполнено. С Мабутой пришлось разговаривать через старика.
  - Мабута, ты знаешь расположение посёлка Гаризи?
  - Да Гараг.
  - Провести сможешь?
  - Конечно Гараг.
  - Тогда сейчас поедим и выдвигаемся, понесёшь на себе старика. Приготовь что-то в виде корзины, повесим тебе на спину и туда его посадим.
  Тут в разговор вмешался сам переводчик: - Гараг, среди племени Гаризи есть двое, понимающих божественный язык, я сам обучил их.
  - Хорошая новость, - обрадовался я и обратился к воину. - Тогда едим и выдвигаемся.
  - Воинов брать? - поинтересовался каури.
  - Нет, - ответил я, - меньше народу проще защищать.
  Воин посмотрел на меня с фанатичным блеском в глазах.
  Я вздохнул: - 'И кому интересно нравится, когда их называют божеством? Поговорить нормально не с кем ведь'.
  Взяв с собой запасы еды, чтобы не останавливаться по дороге, мы с Мабутой зашагали быстрым шагом в сторону поселения Гаризи.
  - 'Ещё нужно будет после разборок с Гаризи, побывать на алтаре Рыцаря Смерти, о котором говорил старик!', - напомнил я себе, идя за каури.
  
  
  До поселения Гаризи мы с Мабутой добрались практически без приключений, разве можно назвать приключением, изрядно надоевшие мне нападения дикого зверья, никак не понимавшего, что нужно держаться от меня подальше. Хотя по большей части, кроме нервотрёпки, эти нападения были мне только на пользу, высокоэнергетические животные давали мне колоссальные притоки маны и уменьшение Плаща. Путь по дороге занял не больше четырёх дней, так как нам не нужно было скрываться или прятаться, мы просто шли вперёд. Каури, кроме всего прочего, оказался любопытен и всю дорогу приставал ко мне, уча вампирский язык, слово за словом. Я конечно же говорил для начала те слова, которые могли нам пригодиться в общении. Так что вскоре нам было достаточно общения жестами, вставляя в них известные простые слова, и не прибегать к утомительному рисованию картинок.
  Именно Мабута заметил одну странность, о которой сразу же меня оповестил - это отсутствие в округе охотничьих отрядов поселения Гаризи, что само по себе было необычно, не говоря уже о том, что нас не попробовали остановить дозорные отряды каури, которые обязаны быть тут. Когда дорога оборвалась, мы пошли медленнее, недоумевая, куда же делись все каури. Вопрос решился сам по себе, когда мы вышли из леса и зашагали по предгорью, а затем приблизились к каменной стене, которая служила первой преградой на пути к поселению Гаризи и зашли внутрь.
  Я скосил глаз на Мабуту, но воин даже бровью не повёл, он спокойно шёл рядом со мной, у него не было даже тени сомнения в том, что мы попадём в передрягу. - 'Мне бы его уверенность, - с усмешкой подумал я, - после всего, что я сделал, не хочется нарушать обещание, убивая столько каури одновременно'.
  Когда я шагнул в проём, то удивлённо замер, за стеной было небольшое каменное плато, которое сейчас было заполнено лежащими в позе повиновения каури. Я огляделся, всюду куда бы я не посмотрел, были карлики. Интересно, что при таком стечении народа, стояла тишина, нарушаемая дыханием огромного количества народа, казалось, что я слышу стук их сердец.
  - 'Похоже убивать никого не придется', - подумал я. Ещё раз посмотрев на скопление карликов я спокойно, но довольно громко произнёс:
  - Вождя ко мне!
  В передних рядах произошло небольшое шевеление и ко мне на коленях пополз один седовласый и сморщенный, как сухое яблоко каури. Я недовольно хмыкнул и сказал ему:
  - Встань, как подобает вождю и подойти ко мне!
  Карлик незамедлительно поднялся и подойдя ко мне, снова бухнулся на колени, затем с ужаснейшим акцентом, путая слова сказал:
  - Дети недостойные, Гарага приветствуют!
  - Подзови ко мне всех, кто может говорить на божественном языке! - приказал я.
  Вождь развернулся и гортанно выкрикнул в сторону толпы, из неё на коленях появились два каури и поползли к нам. Замерев у моих ног, они повторили фразу первого карлика.
  - В общем так, - распорядился я, - собирайтесь, вы втроем пойдёте со мной, все остальные могут вернуться к своим занятиям.
  У карликов не возникло ни минуты замешательства, вскочив на ноги и раздавая приказы, они вернулись ко мне буквально, через пару минут. Повернувшись ко всем спиной, я сделал знак Мабуте и зашагал в обратном направлении.
  Как оказалось, я принял верное решение, решив забрать их с собой, а не вести переговоры в их селении. Поскольку по пути домой на нас неоднократно нападали, то каждый раз, когда я с лёгкостью убивал по несколько хищников за раз, а потом на ночных привалах ставил пятна Мёртвой земли, вожди всё больше и больше бледнели, а при одном моём взгляде на них, падали на землю. Мабута разъяснил мне, что вожди думают, что я веду их на казнь, поскольку раз Гараг вернулся назад, то покарает всех, кто предал его и вернулся к поклонению старому Богу.
  Через пару дней вожди осмелели и стали потихоньку расспрашивать Мабуту, к которому относились сначала свысока, но потом, видя, как я с ним общаюсь, стали подбивать к нему клинья. Я дал ему разрешение на общение, а также просьбу выведать всё, что они думают обо мне и сложившейся ситуации. Ночью, когда вожди уснули, а вахта дежурить была у Мабуты, я подошёл к нему и он пересказал мне разговоры. Оказалось, что о моём появлении Гаризи узнали буквально на следующий день, по следам останков, которые тянулись за мной, как за смертельной болезнью. Когда об этом узнало всё племя, то каури разом прокляли тот день, когда вожди уговорили их отвергнуть Гарага. Ведь меня узнали те, кто столкнулся со мной в походе в мир демонов и их рассказы не подкрепляли уверенности остальных в то, что вернувшийся Бог ненастоящий. Тем более, что если появился Гараг, это автоматически давало преимущества второму племени, которое осталось ему верно.
  Все эти дни в поселении Гаризи бушевали яростные споры о том, как им поступить и было принято всеобщее решение, если Гараг придет их наказывать, то попытаться молить его о пощаде и принести раскаяние.
  Слушая рассказ воина, я конечно же вычленил основное: вожди, узнав, что появился Рыцарь Смерти, сделали всё, чтобы не допустить бунта в своих рядах, так как у племени Гараг появились бы такие преимущества, что вскоре от Гаризи потянулись бы потоки переселенцев и они остались бы ни с чем. Собственно поэтому племя быстро решило переметнуться назад, к возрождённому Богу. Эти мысли я конечно держал при себе, о них незачем было знать в общем-то прямолинейному и простодушному воину.
  В этот раз в селении меня встречали одни вожди, знавшие, зачем я иду к Гаризи. Меня ждали в праздничных одеждах и коленопреклонённые. Понятное дело, что вождям идущим позади меня и так было не легко, а видя, как спокойно я разговариваю с вождями другого племени, они всё чаще бросали на меня опасливые взгляды.
  Разговор с вождями двух племён я решил устроить вечером, поэтому отдав распоряжения подготовить дом одного из вождей к встрече, я ушёл отмываться на реку. К сожалению нормально помыться мне не дала хищная живность, живущая в реке, пришлось устроить пару взрывов и трупами отвлечь хищников от себя.
  - Гараг вернулся! - с такими словами я начал вечернее собрание, когда на циновках вдоль двух противоположных стен уселись вожди обоих племён, сам же я встал у дальней от них стены и опёрся на свой меч.
  При моих словах вздрогнули все без исключения каури и я ещё продолжил.
  - Гараг вернулся, и Гараг снова уйдёт!
  После моих слов задрожали все без исключения каури, но никто не посмел меня перебить.
  - Слушайте меня внимательно! Прежде, чем я опять уйду, я заставлю вас объединиться в единое и сильное племя. Я расширю безопасную территорию для вашего проживания, проделаю новые тропы, чтобы вы могли безопасно передвигаться. Я готов многое сделать для своих детей, а на что вы готовы, ради своего Гарага?
  Я обвёл твёрдым взглядом притихших вождей, никто не выдерживал взгляд, все опустили головы.
  - Что вы сделали, чтобы я мог гордиться вами? - ещё громче и твёрже сказал я, понимая, что сейчас нельзя по-другому.
  В доме царило молчание.
  - Мы не достойны тебя, - вдруг раздался тихий голос со стороны стены, где сидело племя Гараг. - Хоть мы и сохранили преданность тебе, но червь сомнения грыз и наши души Отец. Всё чаще молодёжь спрашивала: - 'А существовал ли на самом деле Отец? Или это всего лишь байка, выживших из ума стариков?'.
  Я посмотрел в сторону говорящего и узнал в нём старшего из вождей племени, того старика, который первый заговорил со мной. Когда в тишине дома тяжело упали его последние слова, со стороны Гаризи раздался ещё более тихий голос.
  - Мы не достойны тебя Отец. Мы первые предали веру в тебя. Мы готовы понести наказание.
  Я посмотрел в его сторону, затем внезапно пнул низ ножен своего меча и вытаскивая из падающих ножен двуручник, одним быстрым движением приставил его к горлу говорившего. Вождь ни дрогнул, только выше поднял голову, обнажая горло.
  - Кого мне из вас казнить? - спокойно спрашивал я и показывал мечом то на одного, то на другого. - Может быть тебя вождь? Или тебя?
  Вожди как один молчали, лишь наклоняли головы, встречаясь с моим взглядом. Я прекрасно осознавал, что нужно было посеять в их душах страх и надежду, чтобы два племени снова могли объединиться, ведь я не собирался задерживаться тут надолго.
  - Я дам вам всем шанс, один маленький шанс получить моё прощенье, - я понизил тон, ставя меч стоймя, опираясь на него.
  Все вожди как один, посмотрели на меня горящими взорами.
  - Если с этого момента я почувствую хоть один взор ненависти или злобы от любого жителя в сторону другого племени, я казню вас всех и уйду, - спокойно закончил я. - Мне не нужны злобные и непокорные Дети. Я не смогу называть вас своими Детьми.
  Я посмотрел на вождей, они не смотрели на меня, а переглядывались друг с другом. Я ухмыльнулся, похоже мои слова до них всё же дошли.
  - Что вы скажите? - я понизил голос, практически перейдя на шёпот, - готовы ли вы снова называться моими Детьми?
  - Готовы!!! - раздался слитный крик.
  - Готовы ли вы выполнить просьбу своего Отца?
  - Готовы Отец!! - заревели карлики по всю глотку, вскакивая с мест и устремляя на меня глаза, полные яростного вызова.
  - Так идите и донесите мои слова до всех Детей, - спокойно, но твёрдо сказал я, - а когда будете готовы, мы начнём новую жизнь.
  
  Каури кланяясь мне, гурьбой бросились на улицу, а я остался один и тяжело опустился на пол, поддержание настроя, которым я заразил каури, в самом себе, было тяжело, я чувствовал себя, как-будто переносил сотни мешков с зерном.
  Прислушавшись к звукам, доносившимся с улицы я устало улыбнулся, мои слова подействовали на всех. Вожди Гаризи ушли почти сразу же, они не смогли оставаться, видя вокруг себя воодушевление племени Гараг, которые пели и плясали, радуясь моим словам о начале новой жизни. После той ночи я также запретил всем падать передо мной на колени, спросив при этом вождей, падают ли на колени их дети при виде отцов. Они ошарашено ответили, что такое им не приходило им в голову.
  
  Вернулись вожди через неделю, и не одни, а в окружении телохранителей и пяти древних старух, которые поклонившись мне, сразу ушли к встречавшим их старухам племени Гараг. Как позже объяснил мне Мабута, женщины пришли обговорить воссоединение племён с женской стороны. Собрав всех вождей, я повёл их на окраину деревни, туда, где кончалась охранная полоса Мёртвых земель. Прошедшую неделю я не бездействовал, а совместно с охотниками племени наловил огромное количество местной живности, которая сейчас лежала в огромном загоне, обездвиженная моими заклинаниями. Я решил обезопасить себя от чрезмерного роста Плаща, когда буду увеличивать безопасную зону для деревни. Сначала у меня мелькали мысли сделать место для деревни в другом месте, но хорошо подумав о последствиях такого шага, а особенно после своего ухода, я решил по максимуму расширить уже существующую территорию деревни.
  Остановившись возле загона я посмотрел на вождей.
  - Какой величины вам нужна территория дл проживания?
  Вожди попытались было поспорить друг с другом, но поймав только один мой хмурый взгляд ответили, что отдают это на моё усмотрение. Повернувшись спиной к ним, я в десятый раз осмотрел местность. Реку понятное дело, нельзя было превращать в мёртвые земли, значит оставался только один вариант, вглубь материка. Я неоднократно в течение этой недели прикидывал, как далеко могу задать своё заклинание, но ничего не приходило в голову, в данном случае нужно было только попробовать. Именно для этого я всю неделю охотился на местных гигантов и уменьшал до минимума Плащ, а также приготовил этот загон, полный животных.
  Вздохнув, я расправил плечи и подошёл к границе раздела земель, затем опустился на одно колено и дотронувшись ладонью до пока ещё живой земли, закрыл глаза и внутренним взором огляделся, впечатывая в память окружающую меня местность. Для начала я решил не делать границы чересчур большими, так как не знал точно, насколько это увеличит Плащ. Сделав вдох и выдох, я произнёс заклинание, задав необходимые для него параметры.
  Сзади меня раздался громкий восхищённый возглас, не обращая на него внимание, я сначала посмотрел на Плащ. - 'Чуть больше половины от общей длины', - облегчённо подумал я, и только после этого посмотрел в сторону применённого заклинания. Ровно на ту величину, что я задал, во все стороны расстилалась мёртвая земля. Всё живое и не живое, исчезло с ней и теперь ландшафт напоминал собой пустыню из тёмного песка.
  Кивнув Мабуте, я подошёл к загону, воины быстро провели меня к огромному существу, напоминавшему перекормленную корову с кучей роговых отростков и огромным хвостом. Я начал Поглощение с него, а затем стал обходить остальных парализованных животных, оставляя за собой трупы. Как я успел многократно убедиться, местные животные имели сильную духовную сущность, поэтому для восстановления Плаща в первоначальное состояние мне не потребовалось убивать много животных. Закончив, я вышел из загона и подошёл к новой границе мёртвой земли и снова наклонившись прочитал заклинание с тем же размером зоны превращения, рисковать было не зачем, да и животных у меня было в достатке.
  Запас животных закончился после третьего применения Тления, к тому же опустившись четвёртый раз и закончив заклинание, я с трудом смог подняться на ноги, от тяжести усилий, меня слегка пошатывало. - 'Не ожидал, что Тление такое выматывающее', - подумал я, шатаясь от усталости.
  Путь до вождей, стоящих рядом с загоном, дался мне тяжело, притом, что показать им своё полное истощение я не должен был. Я подошёл к загону и присел на мёртвую землю, поправив под себя мягкий плащ и прислонившись к ограде. Вожди увидев, что я отдыхаю, тихо пошли на разведку новой земли, которая протянулась на огромное расстояние, уходя далеко за пределы взгляда.
  Ко мне подошёл Мабута и присев рядом, тихо спросил.
  - Отец, разреши провести тебя на отдых?
  Я посмотрел на него слегка затуманенным взором:
  - Странное чувство Мабута, пожалуй это первый раз в жизни, когда заклинания так меня вымотали. Нет, точно это первый раз!
  Каури задумчиво посмотрел вдаль, на радостно спорящих вождей, которые уходили всё дальше и дальше по мёртвой земле. Я проследил за его взором и задумался, прислушавшись к своим ощущениям. Странно, но мне показалось, что сидя на старом участке мёртвой земли, мне с каждой минутой становилось всё легче. Удивившись, я взглянул на окружающую меня землю взглядом, определяющим ауры существ. Взглянул и вздрогнул от удивления, раньше я не замечал едва различимого голубоватого сияния, исходившего отовсюду из глубины мёртвой земли.
  Я перевёл взгляд на только что созданные участки мёртвой земли и ещё раз удивился, голубоватое сияние там было едва заметно, но всё же было. Тут же, где землю сделал прошлый Рыцарь Смерти, сияние было очень явным. Я осторожно положил ладонь на землю и сосредоточился, как только ладонь легла на мёртвый песок, по нему побежали чуть заметные волны, которые разбегаясь по округе словно круги воды от брошенного камня, стали возвращаться назад к моей ладони, принося с собой голубоватые тоненькие струйки маны. Они легко впитывались, как если бы я применил Иссушение. Потоков становилось всё больше и больше, пока я не почувствовал стремительное пополнение собственных резервов маны, а поскольку ограничений на её количество не было, я сидел и впитывал всё, что приносила мне мёртвая земля. Я догадался, что наконец смог разобраться в полной работе заклинания Тление, ведь в тетради Рыцарь Смерти упоминал, о возможности постоянного притока маны с мёртвой земли, просто я, не мог понять раньше, как это делать.
  - 'Что ж, с маной мы разобрались, - устало, но довольно улыбнулся я, - теперь можно заняться Плащом и душами, которых у меня осталось всего несколько десятков'.
  Сидя на мягком плаще, укутавшим меня, я расслабился и позволил мане впитываться. Прошло около часа, прежде чем струйки маны стали слабее, а голубоватое сияние исходящее от мёртвой земли практически исчезло. Открыв глаза, я встретился с взглядом обеспокоенного Мабуты.
  - Что случилось Отец? - настороженно спросил он.
  - В смысле? - удивился я.
  - Тебя окутало странное голубоватое сияние и ты сидел не двигаясь, довольно долго, - видя моё спокойствие, он немного расслабился.
  - Ничего не случилось Мабута, я восстановился, - ответил я, - нам нужно идти на охоту, мне нужны сотни душ.
  Каури слегка вздрогнул от моих слов, но сразу же поднялся на ноги. Я посмотрел в сторону новой мёртвой земли, теперь я знал источник получения практически бесконечной маны.
  С этого дня, я забыл, что такое покой и сон, в перерывах между охотой на души животных, я расширял земли вновь объединенных племён, а также расширил дороги, по которым бывшее племя Гаризи, возвращалось в своё старое селение. Дни и недели летели быстрее ветра, а дел у меня не убавлялось - вожди умоляли сделать больше безопасных дорог и территорий под будущие стойбища. Прошло несколько месяцев и я понял, что могу здесь остаться навсегда, планета была огромной, а эти два племени каури почему-то являлись единственной разумной формой жизни на ней, всё чаще у меня возникали мысли, что сами карлики были не местными, а их кто-то специально сюда поселил.
  Подтверждений моей теории было более чем предостаточно, поскольку ни один старик из каури не мог вспомнить ни одной встречи с подобными им племенами на этой земле. Так что с каждым следующим днём проведённым здесь я всё чётче понимал, что не смогу превратить в мёртвую землю всё, что просят вожди. Тем более, что охотиться на местное зверьё становилось всё тяжелее. Им потребовалось много времени, чтобы понять о появлении нового опасного хищника, но зато теперь не только на меня никто не нападал, но даже на тех охотников-каури, которые проводили со мной достаточно много времени, даже на них перестали нападать. Данное явление приводило бесхитростных воинов в настоящий священный шок. Конечно же сразу поползли слухи о божественном влиянии на души Детей и теперь желающих поучаствовать в моих охотах была хоть отбавляй, пришлось чаще менять охотников с разных племён, чтобы не вносить между ними раздоров.
  Племена, помня мои слова делали всё, чтобы не допустить свар, случились даже пара убийств самых яростных противников примирения, вожди держали своё слово, тем более что теперь, у каури не осталось времени на раздумья и свары: перевозились вещи, строились новые дома, запасались мясом, в общем все были постоянно заняты. Я не очень верил, что так будет продолжаться и дальше, поэтому вспомнив свои мысли про драконов, решил внушить каури ещё одну идею. Тем более, что она давала мне реальный шанс смыться отсюда скорее.
  Решив не откладывать дело в долгий ящик, я следующим вечером собрал всех вождей. Дом был тот же, вожди тоже, но вот атмосфера была абсолютно другой. Вожди по-прежнему сидели по разные стороны, но намного ближе друг к другу, чем прошлый раз. Как и тогда я опёрся на меч, и обвёл взглядом собравшихся, удовлетворенно кивнув, ни одной склонённой головы, только внимательные глаза с огнём обожания.
  - Пришло время мне уйти, - без предисловия начал я. Каури жалобно воскликнули, но я нахмурил брови и жестом приказал дослушать. - В этот раз вы не останетесь одни, я пришлю в ваш мир других своих Детей. Они проследят, чтобы среди племён не было вражды и вы в этот раз сдержали своё слово.
  Услышав мои слова, каури вскочили со своих мест, и вперёд выступил один из вождей Гараг.
  - Отец, у тебя есть Дети в мире демонов?! Как такое возможно? - взволнованно спросил он, выражая общие мысли карликов.
  - 'Надеюсь Даалор будет такого же мнения, что и я, - хмыкнул я про себя, - объяснить древним тысячелетним существам, что они 'являются' детьми вампира, чей возраст исчисляется парой десятков лет, будет затруднительно, хотя перспектива быстрого поиска огромного количества пищи, заставит их передумать'. Понятное дело, что свои колебания нельзя было показывать каури.
  - Это для вас мой мир является миром демонов, а для меня это обычный мир, такой же как и этот, - повысил я голос. - Поэтому походов в него больше не будет, хватит терять воинов в бессмысленных битвах. Когда вы мне понадобитесь, я вас призову, а до тех пор, живите и растите воинов.
  - Отец, ты нас призовёшь? - спросил один из вождей.
  - Да, - твёрдо сказал я, - я буду призывать на время, необходимое количество воинов, чтобы проверить, как вы их воспитали, готовы ли они и дальше служить своему Отцу.
  От моих слов глаза вождей заблестели.
  - Ты сам будешь водить их в битвы? - восхищённо спрашивали они меня.
  - Да, - я пожал плечами, - только так я буду уверен, что вы вырастили достойных воинов.
  Вожди стали успокаиваться, поскольку мысль о моём уходе заменилась у них на мысль, что я всегда буду рядом, хоть и не в этом мире.
  - Мы будем присылать самых достойных Отец, - гордо произнёс один из вождей Гаризи.
  - Если это будет не так, никто из них не вернется домой, - сказал я таким тоном, при этом слегка покачивая меч, что вожди испуганно переглянулись.
  - Отец, а кто они, твои другие Дети? - задал вопрос старейший вождь Гараг.
  Я улыбнулся им, и от моей усмешки вождям явно стало не по себе.
  - Когда я их пришлю, вы их ни с кем другим не перепутаете, - хрипло рассмеялся я, представив появление в этом мире высокоразвитых магических существ. - Они сами скажут вам, кто они.
  - Отец, когда ты уходишь? - раздались взволнованные голоса.
  - Я выполню одно пожелание от каждого из вас, и на следующий день уйду, так что подумайте, что для вас сейчас важно, - закончил я собрание.
  Молчаливые и задумчивые вожди кланяясь мне, расходились по домам.
  
  Ещё месяц мне понадобился, чтобы выполнить все просьбы вождей и уладить все дела. Ночью, перед днём ухода, я внезапно вспомнил, что хотел посетить алтарь Рыцаря Смерти, который каури устроили на самом первом месте жительства. - 'Совсем я тут замотался, - с огорчением подумал я, - хотел же его посетить в первую очередь. Завтра сначала пойду туда, прежде чем идти в сторону портала'.
  Утром, взяв отряд воинов под предводительством, ставшим почти родным Мабутой, мы выдвинулись в сторону старого поселения Каури.
  - Мабута, далеко поселение? - поинтересовался я у воина, который уже вполне сносно понимал и разговаривал на вампирском.
  - Полдня пути, Отец.
  - Хотел у тебя спросить, - поинтересовался я у него, вспомнив, что последнее время он был крайне задумчив и молчалив, - почему ты задумчив последнее время?
  - Ничто не ускользает от твоего взора, - покачал головой каури, - но я не смею даже просить тебя об этом.
  - Путь длинный, так что ты спроси, а я сам решу, что ты смеешь, а что нет, - заинтересовался я его словами, тем более, что действительно, путь предстоял не близкий.
  - Я хотел бы уйти с тобой Отец, - едва слышно признался воин, - я хотел бы увидеть мир демонов твоими глазами. Я ни разу не был там, но много слышал о твоём мире. Говорят там можно ходить где угодно, и не нужны дороги из мёртвой земли.
  - А что ты хочешь там делать? - поинтересовался я.
  - Идти за тобой, - просто сказал воин.
  Я задумался над его предложением, конечно оно было заманчивым, но вспомнив, что мне нужно будет сначала посетить драконов, а потом получить расчёт от эльфов я передумал. Все спутники на данном этапе будут мне только обузой.
  - Я подумаю над твоим предложением Мабута, - сказал я, - но сначала мне нужно закончить незавершённые дела в своём мире, и только потом я подумаю, чтобы взять тебя с собой.
  - Я не прошу большего Отец, - горячо проговорил воин, с благодарностью прикладывая руку к сердцу.
  До старого стойбища мы добрались достаточно быстро, но даже не доходя до него, я понял, как тяжело жили каури до прихода Рыцаря Смерти. Скальная возвышенность не имела ни какой растительности, я представил себе сколько нужно было сил, чтобы охотники могли найти пропитание для всей деревни и самим не стать пищей. Внутрь святилища каури не пошли, оставшись возле полуобвалившихся ворот. На всякий случай я заготовил заклинание, прежде чем вошёл в мрачные и тёмные пещеры, которые были вырублены прямо в скале. Дома, также вырубленные в скале, начинались практически сразу, за небольшой площадью на которой высился покосившийся столб прежнего божества. Мабута сказал мне, что алтарь Рыцарю Смерти устроен в доме бывшего вождя, чтобы не допустить его разграбления местной живностью.
  Не заметив посторонних аур, я пошёл напрямую к указанному месту. Пещера нашлась сразу, Мабута описал всё достаточно подобно. С завалом я разобрался быстро, малая Стена пепла, сожгла то, что могла сжечь и оплавила то, что не смогла. Подождав пока остынут края проплавленного камня, я зашёл в полумрак дома. Из него было вынесена вся мебель, а возле дальней стены я заметил каменное изваяние. Подойдя ближе я применил Горение на пол, рядом с собой и в свете пламени рассмотрел идола.
  Конечно, до вершин скульпторского искусства ему было далеко, но даже сейчас, по истечении стольких сотен лет, в идоле легко узнавался вампир. Я ближе подошёл к постаменту, на котором виднелись три предмета. Я стал брать их в руки по одному, первым оказалась странного вида чаша, выполненная в виде двух сплетающихся змей, которые наверху открывали рты, образуя сразу две небольшие полости для жидкостей. Удивившись, для чего вообще можно использовать подобную чашу, я отложил её в сторону, вторым предметом оказался странного вида камень, с виду похожий на обычный булыжник, но по весу казался золотым самородком. Я даже попробовал его покарябать о край постамента, но на камне не осталось даже царапины. Взяв в руки третью вещь я испытал стойкое чувство, что уже держал подобную вещь в руках. Четырёхгранный кинжал с большим красным камнем в навершии, точно был мне знаком. Я напряг память и с удивление вспомнил, что впервые такой кинжал держал в руках в том странном доме, куда меня везли три человеческих мага. Тогда я убил их, а на алтаре в подвале нашёл такой же кинжал.
  - 'Почему точно такой же кинжал на алтаре Рыцаря Смерти?', - мелькнула у меня в голове мысль.
  Собрав все вещи в походную сумку, я вышел наружу и пошёл к ожидавшим меня каури. Те встретили меня заинтересованными взорами, но вопросы понятное дело не задали. Когда мы взяли направление на портал, я не переставлял размышлять, что могут значить все эти странные вещи, оставшиеся от Рыцаря Смерти.
  
  - Возвращайтесь, - сказал я каури, стоя возле портала, они отказались оставить меня раньше и сопровождали прямо к сияющей арке.
  - Только после того, как ты уйдёшь Отец, - невозмутимо ответил Мабута, - мы обещали вождям. Махнув на них рукой я повернулся и сделал шаг в портал, как и прошлый раз на разум упала пелена и я потерял сознание.
  
  
  
  Глава 9 Рабство
  
  
  Очнулся я от того, что мне в лицо хлынул поток холодной воды, отфыркиваясь, я попытался подняться и приготовить заклинание - тут же, словно миллионы муравьёв укусили меня за голову, и я повалился на землю с такой болью, что сразу отключился. Сознание вернулось ко мне от того, что на меня лили ледяную воду, сразу вспомнив предыдущую попытку встать, я в этот раз был более осторожен, открыл глаза и огляделся. Увидев стоящих рядом существ, я стиснул зубы и едва не выругался.
  - Я смотрю наш вампир очнулся, - раздался шипящий голос и от группы существ отделилась фигура со знакомой эльфийской аурой, на самом деле таковой не являющейся.
  - Не сказал бы, что я рад нашей встрече, но если вы принесли мне оплату за проделанную работу, то буду вам невероятно признателен, - осторожно сказал я, прекрасно осознавая, что моя неспособность вызывать заклинания не спроста. Во время разговора я осторожно попытался сплести заклинание Горения, но нарастающая боль в голове, дала ясно понять, чем кончиться вторая попытка. Я попытался сначала просто составить заклинание, без ключевых рун, но и тут меня ждало разочарование. Именно поэтому я осторожничал в разговоре с Поглотителем Сознания, сзади которого виднелось ещё двадцать похожих эльфийских аур.
  - О?! Ты справился с нашими маленькими друзьями? - удивлённо спросил Амир, но тут же поправился. - Впрочем меньшего, я не ожидал от Рыцаря Смерти.
  Я попробовал пошевелиться и зацепил взором свой фон ауры, неприятное открытие заставило меня вздрогнуть.
  - Уже заметил мой маленький сюрприз? - обрадовано заявил Амир, - ну что ж, не нужно будет долго объяснять. Теперь ты полностью под моим контролем! Вставай, нам нужно идти, нас ждут великие дела.
  Сопротивляться ментальному контролю я даже не стал, так как прекрасно знал, что сейчас не время и не место пробовать все свои способности. Тогда, когда я был наполовину Поглотителем Сознания, я успел убедиться, что выйти из-под ментального контроля, когда щупы проброшены и сознание захвачено, практически не возможно. Именно поэтому я не собирался освободиться сейчас, показывая все свои козыри.
  Эльфы, молча стоявшие сзади, подошли ближе и я понял, как смог захватить моё сознание Амир. Он использовал единственный шанс, когда меня можно было захватить врасплох, и он им воспользовался. Во время после перехода портала, когда я не осознавал себя и не мог адекватно среагировать, моё сознание было беззащитно. К тому же, якобы 'эльфы' стоящие рядом, на проверку оказались тоже замаскированными Поглотителями Сознания. Я сжал зубы, против двадцати Поглотителей, да к тому же под их контролем, у меня не было шансов. Теперь оставалось ждать удобного момента или любой ошибки с их стороны.
  - Мне приятно осознавать, что ты такого высокого мнения о нас, но поверь мне, я не настолько наивен, чтобы дать тебе хоть малейший шанс, - отозвался Амир и повернувшись к соплеменникам сказал, - ведите его наружу.
  Я снова стиснул зубы, проклятый ментальный контроль, позволял видеть и чувствовать всё, что сейчас ощущал подконтрольный, я сам не однократно пользовался этим. - 'Свои мысли нужно ограничить', - понял я. Сразу за этим, моё тело само встало и направилось вверх, уходя дальше от портала.
  - Его нужно вывести наружу и переодеть, - распорядился Амир, - не хочу сюрпризов. Ответом ему было молчание, но я догадался, что телепатам совсем не нужны слова.
  Едва мы вышли из пещер, как оказались окружены сотней эльфийских лучников. Под прицелом бессмысленных стрел, если бы я был свободен, меня раздели и снарядили в серую хламиду с большим капюшоном, которую я повинуясь воле Поглотителей надел сам. У меня забрали все вещи, кроме плаща, его видели, но не могли даже взять в руки. Амир не ожидал такого, но скрепя зубы оставил всё как есть. Меня погрузили в повозку и повезли в окружении десяти Поглотителей, остальные ехали в соседней, но я прекрасно чувствовал их по мыслесвязи.
  - 'Почему же не сработал плащ? - в сотый раз я спрашивал сам себя и не находил ответа, - ведь заклинания Поглотителей основываются на магии Разума, а в записках Рыцаря Смерти плащ значился как отражающей всю магию'.
  - 'Значит всё-таки не всю', - зло заключил я про себя, и опять же по мыслесвязи почувствовал, как ухмыльнулся один из контролирующих меня Поглотителей.
  - 'А ты расслабься на секунду, - подбодрил я его с улыбкой, - всего лишь на секунду'. Ответной реакцией была ужасная головная боль пришедшая от Амира и мысленная оплеуха другому Поглотителю.
  - 'Не вздумайте заигрывать с ним! - практически всем телом я ощутил его мысленный приказ, - я рассказывал вам о его способностях, не вздумайте меня подвести'. От его слов вздрогнули все его соплеменники, а я ощутил странную грустную гордость от его слов, хотя что толку было сейчас от моей мощи, если меня смогла захватить в рабство кучка Поглотителей.
  Весь путь до столицы мы проделали в полном молчании, Поглотители видимо прочувствовали слова Амира, и не расслаблялись ни минуту - ночью и днём они чередовались на контроле - десять на страже, десять спало. Дорогой я пытался подловить их на невнимательности, но любая попытка шевельнуть рукой или начать произносить заклинание, всегда заканчивалась одинаково - разрывающей болью, заставляющей меня орать в полный голос.
  Когда мы прибыли в столицу, моя уверенность в том, что вырваться из контроля Поглотителей будет просто, сильно пошатнулась. Эльфы, как дети устроили целое представление из моей поимки. Я не ожидал, что они устроят такое представление при моём прибытии, всё как описывалось в старых историях - кучи народа начиная от ворот города, до самой центральной площади, крики оскорблений и броски детворой гнилых фруктов - со мной в главной роли. Эльфы поставили меня в клетку, в разорванной грязной одежде, как-будто меня это должно было волновать. Я смотрел на спектакль, который описывали древние трактаты, он назывался 'мы поймали Рыцаря Смерти'.
  Я просто стоял и смотрел на тысячи эльфов и усмехаясь представил себе, что всего одна пентаграмма, и все эти ликующие и смеющие существа обратятся в ничто. Моя мысль была настолько сильна, что по мыслесвязи я почувствовал, как вздрогнули контролирующие меня Поглотители, к ним тут же присоединился Амир, мысли которого были обеспокоенные. Проверив контроль, он убедился, что всё нормально и вышел из контакта.
  Действо закончилось на центральной площади, где при огромном стечении народа меня встречал на ступеньках дворца, Совет в полном составе, сидящий на огромном постаменте. Лица эльфов Совета были разные и ради любопытства я попытался посмотреть на их ауры, Поглотители не дали сделать мне даже этого, скривившись от боли, я стиснул зубы.
  Меня заставили опуститься на колени перед эльфами и в мозгу появилось сознание Амира, который попытался заговорить моим голосом с Советом.
  - Уважаемый Совет, - попытались сказать мои губы, - я презренный червь, признаю над собой вашу власть...
  Мне в принципе было всё равно, что я скажу этим существам и как меня заставляют себя вести Поглотители, я собирался уничтожить всех. Я был в своём праве, они на меня напали первые и я мог свободно защищаться, не нарушая слово данное жене. Но какое-то детское упрямство решило по-другому, я стиснув зубы и впившись руками в крепящие меня ремни, держался до тех пор, пока не потерял сознание от раздирающей боли. Амир был конечно в бешенстве от такой неудачи и сорванной концовки представления, но меня радовало то, что мной они могли руководить, только если я не начинал им противиться, хотя обычно, жертвы не могли позволить себе подобных вольностей под контролем Поглотителя. Лично я думал, что какая-то частичка Поглотителя во мне осталась и именно она давала возможность не давать мной манипулировать, если я был готов терпеть боль, которую мне причиняли. Правда она была ужасная, даже лёжа покорёженный, после битвы с Поглотителем, я не чувствовал ничего подобного, Амир заставил меня по-другому взглянуть на то, что такое настоящая боль.
  Очнулся я так же, как и отключился, от боли, терзавшей тело. В сознании на мгновение появилась разъярённая личность Амира, а затем я снова потерял сознание. Следующий раз открыв глаза, я сначала подумал, что умер, я лежал раздетый на чистой, большой постели и рядом со мной стоял столик полный еды. Почувствовав, что зверски голоден я набросился на неё, одновременно с этим сканируя своё сознание, сразу констатировав, что ничего не изменилось, я по-прежнему был под контролем. Особо не размышляя над тем, почему меня перестали терзать болью, я старался восстановить силы.
  - 'Интересно, зачем я им мог понадобиться? - размышлял я, лёжа на кровати, - точно не ради красивых глаз. Что могло понадобиться Поглотителю, от Рыцаря Смерти?'
  К сожалению, ответ на этот вопрос я получил этим же вечером. Едва стемнело, в комнату вошёл Амир вместе с Главой Совета. Конечно же я их заметил задолго до того, как они вошли, но виду не подал, прекрасно помня, что в голове сейчас одновременно находятся десять чужих разумов. Я открыл глаза, только когда почувствовал нарастание боли в голове, хороший способ дать о себе знать.
  - Встал на колени, когда разговариваешь с благородным Аз'гадором,- прорычал советник, усиливая боль.
  - Я-то могу потерпеть и отключиться, - прохрипел я, корчась от боли, - а вы сколько раз ходить сюда собираетесь?
  По мыслесвязи я почувствовал, как в моё сознание влетел разъярённый Амир и стал хлестать меня по всем нервным окончаниям. Я захрипел и стал отключаться.
  - Амир стой, - спокойно проговорил Аз'гадор, - мне и правда незачем ходить сюда по нескольку раз, пусть потешиться своей маленькой победой.
  - Как прикажите господин, - согнулся в полупоклоне Поглотитель, напоследок хлестнув меня по зрительным нервам, да так, что я на мгновение ослеп.
  Эльф подошёл ближе к кровати и осмотрел меня.
  - Уверен, что сможете его контролировать? - спросил он у советника.
  - Клянусь своей жизнью, - твёрдо ответил тот.
  - Я вот что хотел у вас спросить, - спросил я, немного приходя в себя, - а вы не боитесь? Вот честно, если бы я был на вашем месте, я бы сейчас трясся от ужаса.
  Глава Совета криво усмехнулся, но ответил.
  - Завтра ты будешь трястись от ужаса, когда узнаешь, ради чего мы притащили тебя сюда, а не убили там же в пещере.
  - Я конечно наивный юноша, - решил я уточнить свой статус, - но просто ради отметки в своей душе, наше соглашение нарушено и вы мне не заплатите за работу?
  Эльф и Поглотитель рассмеялись.
  - Вампир у нас шутник оказывается, - ответил эльф, переглянувшись с Поглотителем, - ну просто ради отметки в твоей душе, тебе никто и не собирался платить, доволен?
  Чтобы не подставить Далгора, я сказал совершенно другое, чем у меня висело на языке:
  - Ну раз так, значит буду спокоен, когда превращу ваши земли и ваших жителей в мёртвый песок.
  Как не были уверены эльф и Амир в том, что могут удержать меня, но и они вздрогнули от моих слов и словно чтобы отомстить мне за свою секундную слабость, эльф сказал:
  - Хотел сделать тебе сюрприз на завтра, но теперь решил, что у тебя есть ночь, чтобы хорошенько помучиться.
  Тут он улыбнулся улыбкой, от которой мне стало жутковато:
  - Завтра ты едешь уничтожить один вампирский клан, который отказался подчиняться нам. Как закончишь с ним, тебя повезут к другому клану, и так до тех пор, пока на этом материке, не останется существ, которые подчиняются только нам. Ну а напоследок, прежде чем мы убьём тебя на глазах у всего города, мы отправим тебя к драконам, а слишком большую силу они набрали, нужно бы их укротить.
  Даже не дослушав его, во мне всплыла долго сдерживаемая ярость и не смотря на последствия, я попытался применить Стену пепла. К сожалению Поглотители были наготове и молниеносно вырубили меня болью.
  Очнулся я глубоко за полночь, терзаемый остаточной болью, мысли мои были разрозненны и я с трудом смог сосредоточиться. Я подумал о двух своих данных словах: одно жене, а другое драконам. Подумал о гостеприимстве, которое мне оказали вампиры рода Быстрых Теней и мне стало не по себе. Ладно бы, если бы я сам, по каким-либо понятным мне причинам стал бы убивать всех, нарушая свои слова, но вот так, действуя по чужой воле, это было для меня чересчур. А если учесть, что теперь я не был уверен в своих способностях вырваться из-под контроля, ситуация становилась всё более неприятной и выхода, кроме одного, я пока не видел. Про эту возможность я перестал думать, чтобы не выдать себя Поглотителям, переключившись на выращивание ярости по отношению к эльфам.
  - 'Сейчас всё, что я могу, чтобы меня не могли использовать Поглотители - это терпеть боль, - подумал я, - так, что придется терпеть'.
  Утром, когда солнце ещё не встало, меня провели по дворцу и выведя на задний двор, посадили в повозку. В ней уже ждали сменщики той десятки, что контролировала меня ночью. По мыслесвязи я ощутил, как сначала возрос контроль, а затем осуществилась его передача. Поглотители были не глупы, чтобы оставить даже на секунду контроль надо мной.
  Затем повозки окружила стража и мы тронулись в путь. Всю дорогу до неизвестного мне места назначения, я пытался вырваться. Перепробовал все варианты нападения, но ничего не помогало, Поглотителей было слишком много. Если они видели малейшую угрозу, то общими усилиями надолго вырубали меня. Весь путь я запомнил, только как череду попыток и следовавшим за этим наказанием, все остальные внешние шумы и даже смена дня и ночи, мной не воспринимались. С каждым днём боль стала мне настолько привычна, что иногда я даже удивлялся, когда её не было.
  
  - Выводите его, - сквозь затуманенное болью сознание я услышал голос, исходящий из глубин моего сознания. Под чужим контролем я встал и вышел из повозки, зажмурившись, от ударивших мне в глаза лучей солнца. Когда зрение восстановилось, я увидел, что стою в гористой местности, перед высокой крепостью, к которой вела узкая и извилистая тропинка. Присмотревшись, я понял, что обычным штурмом крепость взять было очень сложно, слишком узка была тропинка ведущая к глубокому рву и слишком высоки были стены крепости, чтобы дать воинам безнаказанно подойти к ней близко. На высоких шпилях башни я с дрогнувшим сердцем увидел флаги вампирского Рода, сейчас гордо развивавшиеся на ветру.
  Меня попытались подтолкнуть вперёд, но я скрипя зубы, остался на месте. В сознание влилась довольная личность Амира и я услышал его голос:
  - 'Если бы ты знал вампирчик, что своими попытками сбежать, предоставил нам прекрасный шанс обходиться без тебя в сознании, то не стал бы так дёргаться по мелочам. Мы нашли способ во время твоих беспамятств, контролировать твоё тело и пользоваться твоей памятью и умениями. Так что сладких снов тебе, когда ты очнёшься, я оставлю тебе память о содеянном'.
  Я открыл рот, чтобы закричать от бессилия и злости, как на меня обрушился ментальный удар и я погрузился в привычное беспамятство.
  Едва я открыл глаза, как водопад страшных обрывков, влетел мне в память. Так себя я не чувствовал ни разу: - 'Вот я поднимаюсь с земли и подхожу к подножью горы....вот опускаюсь на колено и привычным жестом кладу ладонь на землю'. От осознания того, что будет дальше я похолодел, но воспоминания приходили помимо моего желания: - 'Вот сформировалось в голове заклинание Сбор Душ, которое было направленно от меня в сторону крепости....произнесение....через пару секунд, разрывающий тело поток сотни Душ, врывающийся в тело единым потоком'.
  Я прохрипел, переворачиваясь на живот, осознание того, что мной воспользовались, как простой тряпкой, накатило на меня со всей силой, секундой позже к этому чувству добавилось огромное чувство вины перед Ал'лилель, доверие которой я предал. Зарычав, я попытался напасть на своих мучителей, но конечно же этого ждали и попытка закончилась, как и сотни других до неё.
  
  
  
  
  
  Когда я очнулся, то явно почувствовал, что внутри меня что - то перевернулось, я ощутил, что во мне проснулся тот Каин, о существовании которого я порядком забыл. Тот, кто надолго укрылся в моём сознании, после свадьбы. Когда я осознал, Кого во мне разбудили Поглотители, я громко расхохотался. От моего смеха дрогнули все контролирующие, а в сознание ворвался Амир, который тревожно обыскав сознание, недовольно удалился, ничего не обнаружив. Он бы и не смог обнаружить то, что я сам забыл - мирная жизнь рядом с любящей женой и тёплая поддержка близких людей, похоронили во мне прежнего Каина. Поэтому сейчас, почувствовав в себе подзабытые чувства накатывающих на меня волн безумия, я понял, что всё вернулось на свои места. А ещё, я чётко осознал, что это чувство, родившееся во мне тогда, когда я стал Повелителем Серых Призраков и заглушенное позже Ал'лилель, без моего контроля вырвется на свободу. Меня рассмешило то, что теперь Поглотители сами загнали себя в ловушку, теперь, с каждым разом, что меня использовали без памяти как вещь, безумие будет прогрессировать, ведь его я теперь не буду контролировать.
  Всё произошло с точностью, как я и предполагал, уже через пять бессознательных применений, я возвращался в сознание и сразу же растворялся в сладких волнах безумия, оно качало меня, позволяя не думать ни о чём, только мысли о разрушении всего и вся стали волновать меня. Изменение стало настолько явным, что это вскоре заметил Амир, отдав приказ использовать меня в сознании.
  
  Как и тогда, безумие давало мне всё - боевой азарт, полное бесстрашие и презрение ко всем окружающим, которые перестали для меня существовать. Следующий Род был сожжён мной, было похоже, что Амир пробует все заклинания, которыми я владел. Он как маленький мальчик, получивший новую игрушку, с упоением мной пользовался, применяя те заклинания какие ему больше нравились. Я понял, что ему нравится моя сила, которую он теперь воспринимает как свою. Ночью, после этой бойни я не спал, а улыбаясь, лежал и плавал в волнах всё больше поглощавшего меня безумия. Оно мне нравилось, поскольку ничего другого мне уже не нужно было. Упоение силой и желание разрушать, заставляли бурлить мою кровь.
  Следующим был человеческий город, который чем-то не угодил эльфам, на нём Амир опробовал одно из великих заклинаний, которое я уже делал. Видимо решив начать с того, что я уже делал, он применил гектакомбу для заклинания Плащ Смерти. Мой плащ стал теперь чаще переливаться молниями и более осязаемее на ощупь. Эльфы тут же проверили действенность на мне своих заклинаний, но они все как одно, впитывались и поглощались. Тогда же я и узнал, что Амир перестраховался и специально сотворил это заклинание, чтобы знать и контролировать плащ, природу которого он до этого не понимал и боялся. Теперь же он был твёрдо уверен и поэтому смело экспериментировал с заклинаниями, применяемыми на мне.
  После этого города, безумие пришло окончательно. Мне стало наплевать на всё, что происходит со мной и что я делаю вокруг, мне нравилось пользоваться силой, хоть и не самому. Особенно мне нравилось, что сознание снова стало кристально чистым и не замутнённым ничем, мозг работал так быстро, как я не пользовался им давным-давно.
  Я потерял счёт посещённым нами местностям, и с каждым разом мой разум становился всё чище и острей, таким, каким он был во времена моего первого наёмничества - безумие полностью захватило мой разум.
  
  
  - Ну вот и всё, мы закончили, - услышал я однажды голос в сознании, его я слышал отстранено, как-будто говорили не в моём сознании, а за несколько сот метров от меня.
  - Остались только драконы, - продолжил голос, - я скопил достаточно Душ и полностью убрал Плащ, чтобы противостоять им.
  - Старший ты уверен? - спросил его другой голос, - вампир с каждым днём ведёт себя всё непонятнее. Если раньше мы вынуждали его убивать, то сейчас нам всё трудней сдерживать его от лишних убийств.
  - Нам ведь это на руку, - ощутимо усмехнулся первый голос.
  - Да, но Старший, им всё труднее управлять, - неуверенно произнес второй голос, - мы едва сдерживаем его жажду убийств.
  - Не волнуйся, остался последний шаг, - успокоил его голос, - после драконов, он будет нам не нужен, я славно повеселился с ним.
  - Как скажешь Старший.
  
  Странно, но слово драконы засело в голове и не давало насладиться воспоминаниями о прошлой битве, когда был собран богатый урожай душ. Улыбнувшись, я попытался сосредоточиться на воспоминаниях, но проклятое слово 'драконы' не давало мне расслабиться. От злости я ударил кулаком по стене повозки и проломил доски, почувствовав в голове, как запаниковали Поглотители, я ударил ещё раз и сильнее - повозка сотряслась от удара, а мысли Поглотителей стали как дымка. Я почувствовал их перепуганные мысли, трусливо бегающие друг от друга. Через секунду к ним присоединились все до одного Поглотители, и меня попытались отключить. Я с усмешкой и не обращая внимание на боль смотрел за их попытками. Внезапно в сознание ворвался Амир и со всей силы ударил по нервным окончаниям. Безумие отступило на мгновение, и я вспомнил всё - обещание жене, драконам, всё содеянное и за секунду до того, как я отключился, я раскрыл своё сознание и произнёс.
   - Госпожа, прими меня.
  
  Глава 10 Настоящий Рыцарь Смерти
  
  - А, вот и мой малыш, - мурлыкнула я, услышав зов мальчика, общение с которым прошлый раз доставило мне столько удовольствия. - 'Странный малыш, - подумала я тогда, - умный, но очень странный. Я многое прочла в его душе и поняла, что он ещё не готов стать тем, кто нужен мне для осуществления моей цели'. За столько времени я привыкла, что вампиры приходят и уходят, не давая мне то, что нужно. Увидев его душу, я сначала подумала, что вот он шанс, оставалось дать мальчику силы и спустить на землю, как делала это сотни и тысячи раз до этого. Странно, но в этот раз меня остановили два ощущения.
  Первое - это странные отношения мальчика с эльфийкой, от брака с которой родился ребёнок, ауру которого я не ощущала. Это было настолько необычно, что сначала я не поверила его воспоминаниям, такого просто не могло быть! Я видела и чувствовала всех в этом мире, абсолютно всех живых существ. Всех, кроме ребёнка этого союза. Новизна ощущений не присуща богам, но тут, впервые за уже не помню сколько времени, я почувствовала удивление.
  Ну и второе - это знакомое ощущение, которое я практически забыла. От малыша ввело такой Силой, какую я ощущала у сильнейших Рыцарей прошлого. Только он не осознавал её и в нынешнем состоянии не мог её раскрыть. Из-за двух этих ощущений я и отпустила его от себя, впервые поступив так за множество тысячелетий.
  Я и не ожидала, что он так скоро обратиться ко мне: - 'Этот малыш полон сюрпризов'. Я даже не думала, что он снова удивит меня, но ему это удалось, то существо, которое стояло передо мной, не было ни вампиром, ставшим Рыцарем Смерти, ни тем забавным малышом, с которым я встретилась первый раз.
  Передо мной, с тысячами камней на коротком Плаще, с окровавленными руками и пульсирующим с каждым вздохом дыханием смерти - стоял Рыцарь Смерти, такой, каким я сделала первого из них. Его вид всколыхнул во мне воспоминания, такой давности, как будто я вернулась в то далёкое прошлое, когда боролась с сестрой за право обладания вампирами. Улыбнувшись, я подошла к нему, его плескавшееся в глазах безумие, а также разлитое вокруг него море силы возбуждали меня.
  Почувствовав мою ауру, малыш успокоился и прижался к груди. Я успокаивающе гладила его по голове и шептала те же слова, что и тогда, с моим первым Рыцарем. Малыш успокоился и я прислонившись к его голове губами, попросила его принести мне Чашу, вложив её изображение ему в голову. Он тут же передал мне свои воспоминания, что уже встречал её и знает, где она находиться.
  Мои глаза впервые за многие тысячелетия вздрогнули, чуть расширяясь. - 'Он нашёл Чашу! - не поверила я сначала, - он нашёл её раньше, чем я вложила её образ!'. Рассмотрев внимательно переданные мне воспоминания, я убедилась, малыш говорит правду, Чаша действительно нашлась и находится сейчас там, у одного из существ, созданного эльфийской магией.
  Чувство близости успеха, слегка вскружило мне голову и я решила изменить свои планы относительно малыша. - 'Его нужно вернуть назад, чтобы он принёс Чашу, - кольнула у меня мысль, - в этот раз я, как никогда близка к победе над сестрой'.
  Прикоснувшись губами к его голове, я прошептала:
  - Спускайся вниз малыш и принеси мне чашу.
  Рыцарь кивнул головой и попытался отстраниться, чтобы сразу идти выполнять приказ.
  - Даю тебе два подарка, - шепнула я, прикасаясь к его голове рукой, - не подведи меня.
  
  
  Глава 11 Последняя надежда
  
  
  - Повелитель, у ворот старейшина рода Быстрой Стрелы с незнакомыми эльфами, просят аудиенции, - разбудил меня взволнованный голос Тора, влетевший как комета ко мне в спальню.
  - Можно я его убью? - раздался голос рядом с ухом, я с улыбкой, лишь сильнее прижал женское тело к себе.
  - Зира, Ал'гиел не стал бы просить аудиенции у меня, - поцеловал я её в щёку и встал с кровати, - этот замок и его дом тоже.
  Одевшись, я обратился к замершему Тору, который красный, как рак, стоял у двери, стараясь не смотреть на кровать, где грациозно потягивалась вампирша.
  - Рассказывай, - бросил я, выходя из комнаты.
  - Пятнадцать минут назад прискакал на взмыленной лошади их посыльный и предупредил нас, что вскоре появиться эльфийская делегация, - быстро заговорил один из лучших учеников мастера по оружию, - почти сразу из Леса появилось около двадцати эльфов, все в походной одежде и полном вооружении.
  Я удивлённо приподнял бровь и переспросил.
  - А старейшина?
  - И он тоже, Повелитель, - удивлённо ответил Тор, видимо до моих слов не обративший внимание на странность одежды отца Ал'лилель.
  - Не нравиться мне это, - проворчал я, ускоряя шаг.
  - 'Чтобы Ал'гиел собрался в поход, должно было произойти что-то невероятное, - сердце ускорило биение, - неужели война?'.
  Но я сразу успокоил себя, если бы началась война, старейшина не появился в сопровождении других эльфов, максимум пришел бы один, чтобы предупредить меня и дочь.
  - Тор, разбуди Ал'лилель, - произнёс я, - скажи, что пришёл отец.
  Воин кивнул и бросился в сторону женских покоев. Не знаю, что меня заставило так поступить, но интуиция заставила меня сделать именно так.
  Едва я увидел лицо Ал'гиела, а также лица стоявших сзади него эльфов, как в боку кольнула старая рана, дело было плохо. В глаза сразу бросились неизвестные эмблемы их Родов, а также боевой вид их вооружения, это тоже было плохим признаком, поэтому быстро поздоровавшись со старейшиной, я повёл их в большой зал. Незнакомые эльфы, шли шагом опытных воинов, а их луки явно побывали в деле недавно.
  - Прости друг, что появился в такой час, - без предисловий начал Ал'гиел, - но нас привёла в твой замок беда. Общая беда всех эльфийских Родов. Позволь тебе представить эльфов материка Эрдан из Западного королевства и их предводителя - Далгора.
  Я удивлённо приподнял бровь.
  - Ты правильно понял, - подтвердил мои мысли он, - пусть он сам расскажет причину нашего появления у тебя.
  - Думаю, стоит дождаться Ал'лилель, я послал за ней, - ответил я, с щемящим чувством в груди, - почему-то мне кажется, не обошлось без Каина, он ведь собирался посетить их материк.
  - Что случилось с Каином? - раздался обеспокоенный женский голос, на который повернулись все без исключения.
  Не смотря на ситуацию, я усмехнулся, увидев реакцию эльфов на Ал'лилель. Мне и самому казалось, что материнство сделало из неё настоящую красавицу, такую, за которой пойдёт сворачивать горы любой. Счастье, которое она излучала, казалось, заражало собой весь замок, я уже не представлял его без неё.
  - Отец, что случилось с Каином? - повторила она, не обращая внимание на слитный поклон всех без исключения эльфов.
  - Дорогая, успокойся, - произнёс Ал'гиел, обнимая дочь, - он жив. Тут же он посмотрел на эльфов и поперхнулся.
  - Лучше пусть всё объяснит Далгор.
  Мы расселись за столом и странный эльф без Рода, но возглавлявший посольство, начал свой рассказ. С каждым его предложением, произносимым громко и чётко, мне становилось неуютно
  - Год назад, мы потеряли над ним контроль, - продолжил эльф рассказ спокойно, как будто он говорил не о вампире, который был дорог всем в этом замке, а о случайном незнакомце, - и начался весь этот кошмар, который и привёл меня к вам. Каин, перестал быть тем, кем я его знал, он превратился в нечто ужасное, мы вспомнили все древние легенды, рассказывающие о Рыцарях Смерти. За этот год, он уничтожил большую половину городов нашего материка, там где он проходил, осталась только мёртвая земля. Ни гор, ни рек, ни городов, ни деревень, ни живности, кругом только мёртвая земля.
  Эльф запнулся, встретившись взглядом с Ал'лилель, но продолжил.
  - Он охотится за Амиром, советником Главы нашего Совета, который скрывается не только от него, но теперь и от всех нас. Каин идёт за ним и уничтожает всё, что встретиться у него на пути. Мы перепробовали всё, в том числе уговорили помочь нам драконов и те впервые за многие столетия согласились не только с нами разговаривать, но и помочь. Это было бы невероятно пару лет назад, но теперь, когда гибель грозит всем на материке, они согласились помочь.
  Эльф замолчал.
  - И? - раздался звенящий голос эльфийки, - что дальше?
  Все невольно вздрогнули от тембра её голоса, но нужно отдать должное эльфу, он смог продолжить.
  - Они потеряли десятерых, прежде чем старейшина дал приказ к отступлению.
  Тут мне стало действительно не по себе, слитной атаке драконов, не мог противостоять никто. - 'Считалось, что не мог никто, - поправил я сам себя, - до сегодняшнего времени'.
  - Мы просим его отца и жену помочь нам, - тихо закончил эльф, - из его рассказов я понял, что вы единственные, кто может на него повлиять.
  В зале воцарилась тишина, нарушаемая только тяжёлым дыханием Ал'лилель. Я посмотрел на её отца и понял, что сейчас произойдёт. На эльфов обрушился водопад убийственно магии, только совместными усилиями с Ал'гиелом, мы смогли отвести её от них. Лавина магии, которую мы не смогли остановить, а только отклонить, пробила огромную брешь в стене зала и пошла дальше, сметая всё на своём пути. Единственное, что я смог сделать, это пустить крик Повелителя, услышав который все вампиры бросились врассыпную от опасной лавины. Я вздохнул спокойнее, когда пробив крепостную стену, волна магии ушла дальше, а жителей замка никто не пострадал. Повернув лицо к замершим от удивления эльфам и старейшине, который обнимал дочь, я стал успокаиваться.
  - Нет папа, я скажу! - раздался твёрдый голос эльфийки, от тона которого вздрогнул даже я.
  Она вышла вперёд и обвиняющее показала пальцем на Далгора.
  - Вы!! Вы!! В кого вы опять превратили Каина?! - она понизила голос, практически до едва слышимого шепота, но её прекрасно слышали все, даже вампиры, которые примчались в разрушенный зал, думая, что случилось нападение.
  - Мне понадобилось столько лет, чтобы он стал таким, каким я встретила его первый раз - добрым, нежным, отзывчивым мальчиком. В то время, когда он стал убийцей и разрушал всё, что вставало у него на пути ко мне, я испугалась, испугалась так, что и теперь при воспоминании о том Каине, мне становится страшно и начинают дрожать руки. Но и тогда, разговаривая с ним вся дрожа от страха, я верила, верила, что он не такой, что внутри он по-прежнему тот мальчик, которого я полюбила всем сердцем.
  Слова Ал'лилель, падали как тяжёлый молот кузнеца, заставляя всех присутствующих сутулить плечи и съеживаться. Ведь даже мне было не по себе, когда я встретил сына, готового убивать всё, что ему мешает, что же говорить о юной девушке, которая увидела перед собой того, чьим именем эльфы пугали своих детей.
  - Я верила и он вернулся, мой милый Каин, - продолжила она, по-прежнему обвиняюще показывая пальцем на эльфов. - Вернулся и я жила без страха, окружённая его любовью. Он дал мне слово не убивать первым и только в качестве самозащиты.
  - И всё это ради чего? - её голос угрожающе повысился, - ради чего я вас спрашиваю? Чтобы какие-то остроухие гаразэ эл забах, - она выплюнула самое грязное ругательство из всех, которыми можно было наградить эльфов, такое, что даже вампиры переглянулись, услышав его. Вот только эльфы ни как не отреагировали, а только ниже опустили головы. - Чтобы они вернули мне старого Каина? Или чтобы я рискнула сыном, попытавшись остановить того, кто вспомнил сладость убийств?
   - Я говорю вам, если вы воскресили старого Каина, да ещё и с его новыми возможностями, вы все умрёте, - закончила она, тяжело дыша, - а если этот ваш Амир переберётся к нам, умрём и все мы. Каин никогда не остановится, пока не достигнет цели, или умрёт.
  Тут эльфийка грустно усмехнулась.
  - Но судя по вашим рассказам вероятнее всего, что умрём мы.
   В зале настала тишина, её слова услышали и осознали все до единого.
  - Повелитель, я собираюсь в дорогу, - внезапно обратилась она ко мне с поклоном, - можно попросить у вас охрану для Авеля?
  - Ал'лилель, ты меня обижаешь, - расстроился я, - чтобы я отпустил тебя без сопровождения?
  - Простите отец, - сквозь слёзы улыбнулась она, - я соберу его и буду ждать вас.
  С этими словами, она с прямой спиной и твёрдым шагом вышла из зала.
  После её слов, все боялись нарушить тишину.
  - Вализир, Зира, - обратился я к вампирам, стоявшим рядом со мной с момента выброса магии, - отберите десятерых старших, мы выходим.
  Кивнув Ал'гиелу, я направился собираться. Одев боевой костюм и приняв принесённый мне меч, я рассовал по клапанам и карманам походные мелочи из сундука, последний раз к которому я прикасался во времена войны с эльфами.
  - 'Похоже у нас новая война, - невесело подумал я, заканчивая сборы и выходя во двор, где все ждали только Ал'лилель с ребёнком, - но в этот раз будут только проигравшие. Жаль с нами нет учителя Каина, тот может и придумал бы, как его остановить'.
  Эльфийка появилась в походном вампирском костюме, который ей подарила Зира, вызвав тем самым удивлённые взоры эльфов. Назначив управляющего из оставшихся старших вампиров, и отдав ему самые важные распоряжения, я сам подсадил Ал'лилель в коляску и встал рядом с ней. Следуя моему примеру, вампиры окружили коляску плотным кольцом.
  Ко мне подошёл Ал'гиел и предводитель чужих эльфов, который дал знак своим рассредоточиться. Те привычно разошлись, составив нашему отряду авангард и арьергард.
  - Странное чувство, - с грустной усмешкой заметил старейшина, повернув ко мне лицо, когда мы выезжали из замка, - мне кажется мы идём на войну, в которой будут одни проигравшие.
  Я усмехнулся:
   - Ты читаешь мои мысли.
  Мы переглянулись и посмотрели на Далгора, который прислушивался к нашему разговору.
  - Ну, а теперь рассказывай в подробностях, во что вы в нас втянули, - высказал общую мысль отец Ал'лилель.
  
  
  Глава 12 Цель близка
  
  
  Я стоял на вершине холма и от возбуждения у меня подрагивали руки и ноги, за эти два года погони за Чашей, я совершенствовал технику и заклинания, а также набирал то, что мне было необходимо для осуществления задуманного, я собирал ману и души.
  Подарки Госпожи оказались более чем впечатляющие, едва попав назад и почувствовав, что она мне преподнесла напоследок, я радостно рассмеялся. Богиня оказалась очень щедрой: во-первых я получил знания об алфавите Рыцарей Смерти, а во-вторых, подарок, от которого я был просто в восторге - бесконечная длина Плаща. Она убрала ограничитель с меня и теперь я мог не заботиться о такой проблеме, как слишком большая его длина. Я оглянулся назад и ухмыльнулся, Плащ стал настолько огромным, что не заметить меня теперь, мог только слепой. Раскинувшийся на многие сотни метров позади, он стал похож на небольшое грозовое облако, что двигалось не повелению ветра, а только по собственному желанию.
  Хмыкнув, я повернулся к тому, ради чего пришёл сюда. С вершины холма открывался отличный вид на один из самых больших эльфийских городов, которые я не успел посетить. Большое зелёное пятно среди города, вот как я видел Чашу благодаря тому, что держал её когда-то в руках. Богиня по моему оставленному следу на ней сделала прекрасный маяк, который теперь ярко светился недалеко от северных ворот города, мне нужно было просто пойти и взять его.
  Правда теперь, кроме того, что я собирался найти Чашу, я хотел осуществить ещё свои планы как относительно мести Поглотителям, так и приобретения двух полезнейших существ из оставшихся двух в Великих заклинаниях. Теперь, с помощью новообретённых знаний я анализировал заклинания и мог воспроизвести их у себя в голове, оставляя незавершёнными ровно на один ключевой элемент. Для Великих заклинаний, на чтение которых при обычном раскладе уходило от шести до двенадцати дней, это сначала казалось не осуществимым - заготовить их заранее, чтобы потом произнести только оставшийся ключевой знак.
  Теперь я был готов к этому, поскольку эльфы зная о моей возможности рисовать пентаграммы и поизносить заклинания для уничтожения целых городов, никогда не давали мне возможности подойти к городу настолько близко, чтобы я мог применить их. Если раньше они пытались сражаться, то сейчас они просто оставляли города.
  Я поморщился, вспомнив тот день, когда остроухие натравили на меня драконов, их магический огонь я остановил только Стеной пепла, окружившей меня плотным кольцом и не давая дотянуться до меня пламени драконов. По мере того, как я продвигался по Западному королевству, гоняясь за Поглотителями Сознаний, эльфы по большей части перестали сражаться, оставляя свои города, которые я превращал в мёртвые земли. Вспомнив о ней, я протянул руку и потянулся к мане. Тут же в меня стал вливаться мощный поток - превращение всей земли в мёртвую, имело для меня только положительные стороны. Теперь я мог практически в любом месте дотянуться до мёртвой земли и подпитаться маной, и хотя теперешний её запас был огромен, я никогда не забывал сделать его больше, смутные мысли и воспоминания из прошлого, подсказывали мне поступать именно так.
  Только две недели назад мне впервые удалось удержать в голове заклинание призыва костяного дракона и теперь оно висело у меня в подсознании, готовое в любой момент вырваться на свободу. Помимо того, что я запомнил заклинание, я разобрался в хитросплетениях его составления и теперь точно знал, какие руны за что отвечают, поэтому не трудно было заменить гектокомбу реальную, которую пришлось бы чертить на земле, на ту, что я составил у себя в голове. Правда я понял, что это приведёт к увеличению расхода душ и маны, но это меня совершенно не беспокоило - маны было с избытком, а души сверкали десятками тысяч искорок, на огромном облаке Плаща.
  - 'Повезло, что Госпожа не ограничила меня во времени, - подумал я, садясь на траву, чтобы перекусить, а заодно успокоиться перед предстоящим боем, - у неё в чертогах, я мог думать только о поиске Чаши, но тут на земле, я могу думать и мести'. Мне хотелось найти и раздавить всех Поглотителей, как червяков, жаль, что мне не удалось этого сделать тогда, когда я вернулся от Богини, почувствовав неладное все Поглотители скрылись, оставив мне только охрану.
  - 'Странно, но к этим двум желаниям присоединилось ещё одно, - с удивлением констатировал я, появление новой мысли, - кроме Чаши и расправой над Поглотителями, мне теперь хочется полностью овладеть магий Рыцарей Смерти'. Её контролируемое использование, когда знаешь каждую руну, давало невероятное желание применять её снова и снова. Потратив столько времени на разбор основных заклинаний, я стал вынашивать мысль, о новом, исключительно своём заклинании. День за днём, перед сном, руну за руной чертил я его на бумаге. Взяв за основу призыв Великих существ, я старательно строил своё заклинание. А пока оно только составлялось, я решил призвать себе дракона и Лича. Кроме очевидных плюсов их использования, меня терзало любопытство, не зря ли я вкладывал столько сил в познание и усовершенствование заклинаний, а также получаться ли они теперь в новом, улучшенном мной виде.
  Странные воспоминания, о какой-то женщине и вампирах, иногда пытались прорваться в моё сознание, но возникающий образ Богини, быстро отодвигал их в глубины разума и я сосредотачивался только на одном, поиске Чаши.
  Сложив остатки еды в сумку, я вытянулся на земле, мой тёплый плащ когда было холодно, и прохладный когда было жарко, прекрасно защищал меня от невзгод погоды. Я лежал и дожидаясь ночи, стал воспроизводить в голове начало Великого заклинания. Отвлёкся я только тогда, когда кругом настала кромешная тьма и только со стороны города горели огни. Собрав сумку, я пошёл к нему. Теперешних сил мне хватило бы применить заклинание и отсюда, только смысл тратить столько сил попусту я не видел, ведь до города оставалось не больше двух часов ходьбы.
  Уничтожив два конных разъезда, я опустился на колено недалеко от городской стены и закрыл глаза, вспоминая город, который я хорошо рассмотрел с вершины холма. Всё, что мне нужно было сейчас - это применить гектакомбу. Меня мелькали мысли, что жажда мести не будет удовлетворена от быстрой смерти Поглотителя, но другого шанса произнести Великое заклинание мне могло и не представиться. Тем более, что численность жителей этого города была явно больше десяти тысяч, поэтому я не задавал максимальную численность призываемых существ. - 'Сколько получиться, столько получиться', - решил я.
  Перед началом заклинания, я составил мысленный образ города и окружил его гектакомбой, на это мне потребовалось около часа, теперь же осталось произнести только ключевой набор рун, для его завершения. Начав произносить заклинание, я едва сдержался, чтобы не потерять концентрацию и не отменить его, неизвестно почему, едва я начал встраивать ключевые руны в заклинание, маяк с Чашей сдвинулся с места и набирая скорость, стал двигаться в сторону ворот.
  Следующие минуты были соревнованием скорости передвижения Поглотителя и того, настолько быстро я встраивал руны в заклинание. На последнем этапе, когда мне нужно было задавать размеры и форму дракону, мне пришлось перестать следить за Чашей, а полностью сосредоточиться на заклинании. Сначала я не понимал, каким будет мой новый дракон, но как только я подумал о его форме, как из памяти всплыл образ - чёрный с белыми вкраплениями, шипастый костяной дракон, со странным сиденьем внутри. Не думая, откуда я это знаю, я встроил этот образ в заклинание.
  Едва образ был завершён, всё заклинание сработало сразу же, это я ощутил по истраченному запасу маны, а также сократившемуся запасу душ. Тут же исчезли все городские шумы, а я удивился, как может быть тих город, когда в нём не осталось ни одного живого существа.
  Вспомнив о Чаще, я кинул быстрый взгляд в сторону маяка, и досадливо поморщился - Поглотитель быстро удалялся в сторону холмов.
  - 'Ладно, - подумал я, - никуда ты теперь от меня не денешься, на драконе я тебя догоню очень быстро'.
  Едва я подумал о драконе, как в голову мне ткнулось три чужих сознания. Они звучали громко и недовольно.
  - 'Наш новый Хозяин? Почему нас трое?', - зазвучали у меня в голове злые голоса.
  Я прислушался к их разговору, пока не влезая в него.
  - 'Клото, Лахесис, Атропос', - умудряясь шипеть друг на друга даже по мыслеречи, представились драконицы друг другу и мимо меня пролетел быстрый обмен их прошлой жизни: вызов Хозяином, череда битв и снова забвение. У двух из них это был пятый вызов и только у Клото второй, поэтому она была раздражена меньше остальных. Лахесис и Атропос более смелые и сильные, пускали в мою сторону быстрые мысли, чтобы узнать кто их новый Хозяин, я без труда отклонял их, с усмешкой вслушиваясь в разговор своих существ.
  - 'Если это будет такой же слабак, как и прошлый, - прошипела Атропос, - я сожру его душу и отправлюсь опять плавать в Океане Грёз'.
  - 'Я помогу тебе сестра, - ответила ей Лахесис, - против нас двоих не устоит не один маг. Давай найдём его, я чувствую где он сейчас'.
  - 'Вот и посмотрю на свои новые приобретения, заодно разомнусь, - с удовольствием подумал я, - интересно же, как дерутся костяные драконы'. Пока я отходил от стены, в голове всплыло старое воспоминание, которое показало мне обрывок какой-то книги с описанием действия заклинания, что я сейчас произнёс. Уже не удивляясь откуда у меня такие знания я прочитал и хмыкнул: - 'В книге ничего не говорилось о том, что драконов нужно усмирять после вызова'.
  Оставив мысли, я остановился недалеко от города, наблюдая как в воздухе появились три точки. - 'А вот и мои птички', - усмехнулся я, по-прежнему отбрасывая их попытки пробить мою мыслезащиту.
  - 'Ты с нами Клото? - прошипели драконицы, ускоряя полёт, - вон он стоит один'.
  - 'Почему у него такой огромный Плащ?! - с испугом ответила третья драконица, - ни у кого не может быть такого Плаща!'.
  - 'Сейчас мы и проверим это', - усмехнулись две другие её спутницы и слитно нанесли по стоящему внизу существу Удар Праха, самого сильного заклинания из арсенала костяных драконов. В отличие от пламени драконов живых, это заклинание действовало в обратном порядке, сначала уничтожая душу, а только потом пустую оболочку. Причём душа не уничтожалась, а вырывалась из тела, впитываясь в тело дракона. Именно души врагов, давали им силы находиться на земле после призыва, и чем больше они поглощали душ, тем сильнее становились. Обычно призыв костяных драконов заканчивался двумя путями, если маг мог подчинить их, то потом не давал дракону становиться сильнее, строго ограничивая его рацион пятью душами в неделю, чтобы драконы не становились сильнее и не пытались уничтожить своего Хозяина. Если же маг давал питаться дракону вволю, то очень скоро его дни были сочтены, магия костяных драконов была сродни магии Рыцарей Смерти, поэтому Рыцарям приходилось рассчитывать в битве только на силу своих заклинаний и запас маны, в которой обычно драконы не нуждались, поскольку впитывали её из самой сущности мира.
  Я даже не пошевелился в ответ на их удар и когда чёрные тени праха ударили по мне, то безвольно опали по плащу и превратившись в ману, пополнив собой мой запас. Я с удовлетворением почувствовал, как разом заметались мысли драконниц. - 'У него плащ! Наша магия не причиняет ему вреда! - воскликнула Лахесис и тут же скомандовала остальным. - Атакуем его вместе! Все вниз!'.
  Увидев снижающиеся тени, я быстро выпустил шесть подготовленных заклинаний, которые сплёл, дожидаясь их прилёта. Сначала по ним ударили Молоты духа, через секунду Стена пепла, ещё через секунду Горение и следом последние три: Иссушение, Удар пепла и наконец Град пепла. Столько заклинаний практически одновременно я ещё ни разу не выпускал в одну область и с интересом посмотрел, как небо надо мной превратилось в красивую пляску красок. Стало так светло, что я слегка зажмурился, а затем прищурившись, посмотрел в сторону нападавших. Я был точно уверен, что их пробили три из посланных заклинаний. Какие из них, мне следовало разобраться позже, поскольку сейчас рядом со мной агонизировали три сознания.
  - 'Он нас убил! - пронеслись испуганные мысли от умирающих сознаний по направлению друг к другу, - он нас вызвал и сразу убил!'.
  Я задумался: - 'Есть ли смысл оставлять мне этих существ, если они были остановлены и почти убиты впервые же несколько минут боя'.
  - 'В принципе я их вызывал только для полёта, трудно было ожидать от них чего-то другого. Может быть Лич будет сильнее?', - подумал я в этот раз открыто, и мои мысли услышали драконицы.
  - 'Он собирается призвать Лича?! - вяло мелькнула мысль в одном из их гаснущих сознаний, - он точно не нормальный'.
  Я сразу же заинтересовался этим всплеском эмоций, если Лич настолько силён, то мне нужно быть готовым к его появлению. Поскольку я точно уже не знал, от какого сознания пришла мысль, то пришлось воскрешать всех трёх. Подойдя к лежащим на земле огромным зверям, я опустил на их морды Плащ.
  - 'Ешьте!', - приказал я.
  Драконицы тут же сжали челюсти и стали с чавканьем заглатывать камни с Плаща, ведь они были просто трансформированными душами. Я сел на землю и задумался: - 'Начать ли мне преследование Чаши сразу или подождать, когда Поглотитель успокоиться и свернёт в какой-нибудь город?'.
  Очнулся я от того, что до моих ног кто-то дотронулся, отогнав мысли, я посмотрел вниз - возле них, покорно вытянув шеи, лежали три дракона. Посмотрев на свой Плащ я от удивления приоткрыл глаза, эти твари съели несколько тысяч душ зараз.
  - 'Хозяин, - коснулась моего сознания осторожная мысль Лахесис, - мы сыты'.
  - 'Мы впервые сыты, - продолжила Атропос, - мы не думали, что такое возможно, чтобы маг накормил нас'.
  - 'Мы умирали, а ты накормил, - пронеслась лёгкая мысль Клото, которая была самой юной из всех, - мы готовы служить'.
  Я мысленно усмехнулся: - 'Попробовали бы вы отказаться'.
  Драконицы почтительно промолчали, а я отряхнувшись, посмотрел в сторону пустого города. - 'Остался последний штрих', - я наклонился и произнёс заклинание Тления. Через несколько секунд мы оказались окружены на многие полёты стрелы мёртвой землёй. Если раньше частое применение этого заклинания утомляло меня, то сейчас, оно невероятно бодрило, а область воздействия росла с каждым разом всё больше.
  Со стороны дракониц ко мне пришла волна восторга.
   - 'Хозяин, можно нам искупаться?', - зазвучали их восторженные мысли.
  - 'Конечно', - удивлённо ответил я, с трудом представляя, где тут можно купаться.
  Испуская импульсы удовольствия и радости, драконы сначала взлетели в воздух, а потом под моим удивлённым взглядом стали падать вниз, легко уходя в мёртвый песок. Я стоял и смотрел, как эти огромные существа, легко проваливаются сквозь песок, выныривая совершенно в другом месте.
  - 'В общем-то особо удивительного тут нет, - подумал я, слушая их восторженные мысли, - они же целиком состоят из костей, так что понятно, как они проваливаться сквозь мёртвый песок'.
  Когда накупавшиеся драконы подошли ко мне и опустившись на лапы, снова протянули ко мне шеи в жесте подчинения, я почувствовал, насколько они довольны. Даже их тела теперь было не узнать, все шипы блестели от искрящихся точек на них, впрочем и все остальные кости выглядели теперь матовыми и блестящими.
  - 'Мы хотим остаться с тобой навсегда, - тихонько прошипела Лахесис, - никогда не думала, что скажу такое Хозяину'.
  - ' Мы тоже', - донесли до меня довольные мысли остальных.
  Что-то во мне шевельнулось из памяти и я неожиданно для себя ответил:
  - Можете остаться при одном условии.
  - Каком? - едва не закричали драконы.
  - Для вас я просто Каин, без всякого Хозяин, - продолжал я говорить, удивляясь сам себе, - но если вы меня разочаруете, тогда будете снова называть меня Хозяин.
  Драконицы от удивления обменялись друг с другом мыслями, настолько быстро, что я не успел увидеть о чём.
  - Хорошо, Каин, - с каким-то недоверием к моим словам, ответили они.
  - Вот и отлично, - образ Богини загнал мои воспоминания назад в глубины сознания и перед глазами замаячил образ Чаши. - Пора опробовать новый вид передвижения. Я полечу на тебе, Лахесис.
  Драконицы поднялись и подошли ко мне, а Лахесис протянула крыло, опустившись на землю. Увидев среди рядов шипов узкую тропинку, я быстро вбежал к креслу, которое стояло внутри её тела. Хмыкнув от удивления, я положил вещи в имеющиеся по бокам, закрывающиеся костяные сундуки.
  - Для начала просто полетаем, чтобы я освоился, - произнёс я и сев в кресло, увидел, что его опущенные вниз боковины можно соединить друг с другом, зафиксировав таким образом себя в кресле.
  - 'Мда, - подумал я, поёрзав, теперь плотно прижатый к креслу, - нужно постелить шкуры, жестковато что-то'.
  - 'Не зачем Каин, - услышал я почтительный голос Лахесис, - расслабься, я подгоню его под тебя'. Я поступил, как она сказала и сразу почувствовал спиной, как кресло становиться больше, глубже и все ранее выступавшие кости, сглаживались и подстраивались под меня. Покрутившись через минуту на месте, я с удовольствием понял, что действительно стало намного удобнее.
  Снова откуда-то из глубин сознания вырвалась мысль и прежде чем я успел её остановить, я произнёс: - Спасибо, Лахесис.
  Наступила полная тишина, я понял, что моё удивление собственными словами, не идёт ни в какое сравнение с удивлением дракониц. Они испуганно замолчали и перекинулись друг с другом мыслями.
  - Мы поняли из твоих мыслей Каин, что значит твои слова, - смущённо произнесла Клото, - но нам не привычно получать благодарность от Хозяина.
  - Тогда просто полетели, нечего тут обсуждать, - перебил я её, злой сам на себя и на свои странные мысли, появляющиеся ни откуда.
  Меня окатило волной магии, которая разлилась вокруг дракона и когда её концентрация стала максимальной, драконица взмахнула крыльями и мы поднялись в воздух. Скорость подъёма оказалась впечатляющей, скоро мне в лицо стал бить плотный поток воздуха, пришлось прикрыть лицо рукавом и подумать о том, что неплохо бы сделать повязку.
  - Медленнее, - попросил я драконицу, когда почувствовал, как поток воздуха стал обжигающе холодным. Скорость ветра сразу снизилась.
  - 'Жаль темно, ничего не видно, - оглянулся я вокруг, - ладно полетим тогда по следу Чаши'. Задав направление полёта драконам, я приступил к расспросам, интересующего меня вопроса.
  - 'Почему вызвать Лича, это глупая затея?', - спросил я у них.
  - 'Потому, что Лич слишком могущественный, чтобы дать себя подчинить, - ответила Клото, - в первый раз, когда меня вызвал другой Рыцарь Смерти, следующим он тоже решил призвать Лича'.
  - 'И?', - заинтересовался я.
  - 'Я оказалась свободна, а Рыцарь был им убит', - тихо закончила она.
  - А чем он пользовался, какой магией?
  - Я могу показать, - ответила драконица, - если ты откроешь свой разум.
  Я задумался: - 'С одной стороны доверять драконам конечно нельзя, но с другой, врят ли тот Рыцарь Смерти был слаб, если смог накопить столько душ на дракона и Лича. А с другой, я ничего не знал о магии Лича и мне не хотелось умереть просто так, когда я его призову'.
  - Хорошо, - ответил я после минутного раздумья, - начинай.
  Секунда и я словно оказался в чужом теле сторонним наблюдателем произошедшей дальше сцены.
  Рыцарь Смерти с коротким Плащом, читал заклинание перед огромным загоном, полным людей. Вокруг загона стояло множество вампиров, стоявших подальше от лучей гектакомбы. Вот Рыцарь прочёл последний символ и гектакомба сначала ярко засветилась, а потом просто исчезла, забрав с собой все жертвы, но оставив после себя фигуру, закутанную в рваный и дырявый плащ. Рыцарь Смерти улыбнулся и сделал шаг по направлению к Личу. Внезапно рваный плащ распахнулся и я увидел обтянутый сухой кожей череп и такое же тело - Лич был до невозможности тощ и безобразен, просто обтянутый кожей скелет. Не успел я моргнуть, как Лич вскинул руку и в сторону Рыцаря метнулось непонятно откуда взявшееся облако пыли, мгновенно окутавшее его, а затем также внезапно оно опало на землю. Я заметил, что у Рыцаря был плащ за спиной, защищавший его от магии. Он не растерялся и поджёг Лича, пламя успело слегка его лизнуть, но сразу опало. Почти сразу со стороны Рыцаря в Лича полетели одно за одним как известные мне заклятия, так и те, о которых я не знал. Все они останавливались одним лишь движением сухой ладони, не причиняя Личу вреда. Следующие несколько минут Рыцарь атаковал, а Лич только защищался. Странно, но я не видел, чтобы Личу заклинания Рыцаря Смерти приносили хоть какой-то ущерб.
  Через секунду ситуация изменилась, Лич стал колдовать неизвестные заклинания, основанные на неизвестных мне принципах. Рыцарь держался не долго, через пару минут всё было кончено, Лич поглотил его душу и произнеся заклинание, уничтожил всех вампиров, которые не успели скрыться с места битвы. Затем бросив взгляд на драконицу, он исчез, оставив после себя облако пыли.
  Небольшая вспышка и я очнулся в собственном теле.
   - 'М-д-а, - протянул я задумчиво, - дела. Теперь нужно думать, как победить Лича с его неизвестной магией. Можно конечно совместно с собственной магией, задействовать и драконов, но лучше придумать что-то особенное, уж он сильным мне показался из воспоминаний драконицы'.
  Скорректировав направление полёта для драконов, я снова погрузился в мысли.
  На рассвете драконы оповестили меня, что видят на дороге двадцатку всадников.
  - Каин, можно нам? - поинтересовалась Атропос, - хоть мы и сыты, но лишними души никогда не бывают.
  Я пожал плечами: - Почему бы и нет.
  Свистнув от радости, драконы ускорили полёт, а я закрывшись от ветра, съежился на кресле. - 'В первом же городе, что-нибудь подберу себе, для полётов', - решил я.
  Всадники увидели драконов и попытались атаковать, ментальные щупы Поглотителей бессильно скользнули по мне и опали, а драконов они вообще не коснулись, мёртвые были вне их власти. Сразу поняв невозможность захватить драконов, Поглотители сосредоточились на мне, одна атака следовала за другой, но я с лёгкостью отбивал их, сосредоточившись на своей ярости к ним.
  Впрочем драконы не дали им много времени, быстро обрушив вниз потоки магии.
  - 'Оставьте мне одного для разговора', - едва я успел передать им. Через несколько секунд всё было кончено и мы стали снижаться. На поле боя лежали только серые кучки праха, кроме одного короткого обрубка. Подойдя ближе я рассмотрел одного из Поглотителей, что мучил меня, правда сейчас он был на половину меньше - магия драконов обратила его ноги в прах.
  Я ощутил волну боли и страха, которая отходила от существа. Сев рядом, я поймал его голову и прижавшись к ней, сосредоточился. - 'Не зря я пробыл так долго под их ментальным контролем', - подумал я, восстанавливая некогда прочные узы ментального контроля. В мозг мне сразу хлынули волны страха, а секундой позже Поглотитель попытался захватить моё сознание.
  - Один, ты ничто против меня, - усмехнулся я и ударил его по обрубкам ног. Посыпавшийся оттуда пепел и безмолвный крик Поглотителя настроил меня на добродушный лад. Оставив его пока лежать, я осмотрел их вещи. Приятно удивившись я обнаружил все свои вещи, в том числе и Чашу. Я сложил всё в сумку и вернулся к Поглотителю.
  - Я не буду тебя мучить, если ты скажешь, куда делся Амир? - спросил я, - его ауры не было в отряде.
  Поглотитель дёрнулся от страха и ответил ментально:
  - Он понял, что какая-то из твоих вещей помечена меткой. Не зная на какой из вещей она висит, он хотел сначала разделить нас на несколько групп, чтобы каждая вёзла с собой одну вещь, но потом передумал. Пару месяцев назад к нему явились несколько неизвестных нам братьев и они о чем-то долго разговаривали. Сразу после этого он отделился от нас и уехал на юг, а нас же послал по пути на север'.
  - Как вы вычислили меня в том городе? - поинтересовался я, показав ему прошлый город.
  - Мы так долго пробыли с тобой в связи, поэтому чувствуем присутствие неподалёку твоего сознания, - проговорил он, корчась от боли.
  - Что за Поглотители, с которыми разговаривал Амир? - поинтересовался я, вспомнив о небольшом замешательстве допрашиваемого.
  - Могу только предположить, - ответил тот, - они с неизвестной мне общины, очень сильные.
  - Не темни ты, объясни толком, - поморщился я.
  - Я никогда не видел у братьев такой ауры, - ответил тот, - и ещё мне показалось, что они просто невероятно сильны. Просто от прикосновения с их аурой мне стало плохо.
  - Хм, говоришь они направились на юг? - новые новости мне не понравились.
  - По крайней мере они повернули туда при нашем расставании.
  - Можешь мне дать метку на Амира? Такую, как сейчас ты чувствуешь меня.
  - Я хочу жить, - отозвался Поглотитель, дрожа от страха, - мы можем регенерировать, но для этого я должен получить твоё слово не причинять мне вреда.
  - В общем-то к тебе лично у меня не осталось претензий, - я пожал плечами, теперь когда Чаша была у меня, я мог подождать с возвращением к Богини и сделать кое что, лично для себя. - Хорошо я обещаю, что не причиню тебя вреда.
  - И все твои существа, - проговорил Поглотитель, косясь на драконов.
  - И все мои существа, - послушно повторил я, следом за этим почувствовав, как по мыслесвязи мне передали образ Амира, его ауру, и чувства, которые Поглотитель испытывал к своему старшему товарищу. Сконцентрировавшись я почувствовал слабенькое покалывание, показывающее направление на юго-восток.
  
  Вскарабкавшись на дракона я отдал приказ на влёт. - 'Убью его как-нибудь потом', - подумал я, сосредотачиваясь на поиске Амира, он меня заботил сейчас намного больше этого калеки. Ведь теперь, имея с собой Чашу я мог в любой момент встретиться с Госпожой, но прийти к ней вот так, не имея за спиной силы, я не хотел. - 'Нужно будет иметь что-то про запас, не хочется провести всю оставшуюся жизнь, находясь у неё в подчинении и полной зависимости, - думал я. - Лучше быть сильным, разговаривая с ней следующий раз'.
  С этими мыслями, я задал драконам направление к ближайшему городу эльфов. У меня созрел план, как можно было справиться с Личем и моё собственное заклинание, в нём было ключевым.
  -Не отвлекайте меня, - бросил я драконам и достав свои принадлежности погрузился в написание ещё одного Великого заклинания.
  Передвигаться на драконах оказалось очень удобным, не нужно было идти самому, отвлекаясь на внешние опасности, а любая живность завидев в небе трёх драконов, разлеталась и разбегалась прочь. Пока я составлял заклинание, драконы успели несколько раз перекусить попавшими им в поле зрения конными разъездами эльфов.
  Едва на горизонте показался город, я приказал драконам сворачивать в сторону гор, мне нужно было время, чтобы подробно и главное точно оформить заклинание.
  - Каин, к нам приближаются драконы, - уловил я мысль Клото, - пять драконов с всадниками на спинах.
  - Мне некогда ими заниматься, - отмахнулся я, сосредоточенный на заклинании, - если пролетят мимо, пусть летят дальше.
  Через несколько минут меня снова окликнули: - Каин они преследуют нас.
  - Вы справитесь с ними? - раздражённо поинтересовался я у драконов.
  Драконицы обменялись мыслями и я услышал их смущённые ответ: - Скорее всего нет, один из них невероятно силён, он один может справиться с нами трёмя.
  Я устало вздохнул, и спрятал все свои записи в сундук, крепко его закрыв.
  - 'Посмотрим сейчас на этого вашего дракона', - я поглядел в сторону, куда показывали мне драконицы. Пять драконов действительно преследовали нас, но не делали попыток приблизиться, я посмотрел на их ауры и ауры их всадников и удивлённо присвистнул. Все ауры были очень сильных существ, драконы и сидящие на их спинах вампиры вперемешку с эльфами, обладали сильными и отлично сбалансированными аурами.
  - Ладно снижайтесь, посмотрим, что им надо, - сказал я драконам и стал отвязывать примотанный к креслу меч. Магия магией, а клинок меня ещё ни разу не подводил.
  Увидев, что мы снижаемся, группа преследователей также пошла на снижение. Оставив драконов позади себя, я вскинул меч на плечо и вышел навстречу. От другого отряда навстречу мне двинулись двое, мужчина и девушка с маленьким ребёнком. Я присмотрелся, странно, но они казались мне смутно знакомы, хотя я не помнил откуда. Едва девушка подошла ближе, я отступил назад и недоумённо нахмурился: ни вампир, ни эльфийка не представляли для меня опасности, а вот маленький ребёнок, цепляющийся за руку эльфийки, излучал странную угрозу. Именно поэтому я сделал шаг назад, хотя вроде бы точно знал, что маленький комок мяса, уж точно мне не противник, но вот его странная, семицветная аура, подавляла меня своей мощью.
  - Каин? - произнесла девушка, молящее смотря на меня, - это я, Ал'лилель!
  Я удивился: - 'Откуда она знает моё имя?'. Едва я ослабил над собой контроль, пытаясь вспомнить откуда я её знаю, как тут же из глубин памяти полезли воспоминания. Не успел я удивиться тому, что действительно с ней знаком, как в сознании появился грозный образ Богини, убирающий все ненужные воспоминания и напоминая о цели пребывания здесь, на земле.
  - Ещё раз увижу вас, убью, - сказал я, поворачиваясь, чтобы уйти.
  - Каин, нет! - закричала девушка и бросилась ко мне.
  Не раздумывая, я бросил в неё Горение и следом поставил между нами Стену пепла. Какое же было моё удивление, когда ни одно из заклинаний не подействовало на неё, и девушка спокойно вышла невредимой из стены пепла, держа за руку идущего рядом ребёнка. - 'А вот это уже явная угроза мне', - с недоумением констатировал я этот факт и стал бросать в неё все известные мне заклинания.
  После десятого комбинированного броска заклинаний я понял, что не зря опасался ребёнка, странный то ли эльф, то ли вампир, просто поглощал мои атаки своей странной аурой, не давая заклинаниям воздействовать и на ту, за руку которой он держался. Девушка остановилась, по её ауре я понял, что она дико напугана. Бросившегося ей на помощь вампира я оглушил одним из первых своих заклинаний, а группу драконов, отгородил от себя уходящим вверх кольцом Стены пепла.
  Перепробовав на ребёнке все заклинания, я остался в лёгком недоумении, можно было конечно натравить на него драконов и посмотреть сможет ли он отразить их атаки, а можно было просто прикончить их обоих мечом. Меня остановило любопытство, ведь впервые я встретил существо, на которое совсем не действовала моя магия, мало того, что она не действовала, так ещё его аура защищала всех, кто был рядом. Это следовало изучить подробней, но позже, сейчас мне было некогда, я решил пока оставить всё как есть, никакого урона они мне не могли принести.
  Я повернулся и пошёл к своим драконам и только там убрал применённые ранее заклинания.
  - Курс прежний, - сказал я драконице, и откинулся на кресле.
  - 'Что за странный ребёнок такой? Почему его не могла затронуть моя магия?', - за последние два дня я встретился со вторым случаем того, что моя магия не всесильна и это меня очень настораживало, нужно было обзаводиться новыми членами моего небольшого отряда, чтобы компенсировать мои недостатки. Оставив мысли о странном младенце на потом, я вернулся к своим бумагам.
  По моей просьбе драконицы нашли пещеру высоко в горах. Отпустив их на охоту я немного обустроил пещеру и занялся работой. Вечером Клото притащила мне косулю и я устроил себе неплохой ужин. Мои припасы кончились и я попросил драконов напасть на какую-нибудь таверну или постоялый двор, чтобы они принесли мне не скоропортящиеся продукты. Я не интересовался сколько таверн они разорили, но колбас, окороков, вяленого мяса, сыра и прочих продуктов, мне натащили огромное количество.
   Целую неделю я был полностью поглощён работой, стараясь быстрее закончить заклинание, чтобы его проверить. Когда я нанёс последний штрих руны и взглянул на своё творение целиком, я был полностью доволен собой. Ни одного лишнего символа или пути развития заклинания я не допустил, всё было предельно сжато и выверено. От постоянной и однотонной работы у меня начинали болеть глаза, и постоянное недосыпание никак не делало моё настроение лучше.
  - Лахесис, мы вылетаем, - позвал я драконицу и собрав свои нехитрые пожитки вышел из пещеры. Я посмотрел на горизонт - солнце уже садилось за горы, но мне это было только на руку. Разложив по сундукам драконов еду, я забрался в кресло к Лахесис и дал команду взлетать.
  - Ближайшее поселение - человеческое, - заметила Атропос, быстрее всех набирая высоту.
  - Сколько там жителей? - поинтересовался я.
  - Больше двух тысяч, Каин.
  - Ну тогда нам предстоит плодотворная ночь, - усмехнулся я, - поскольку крупных городов нет поблизости, будем набирать количеством.
  - Можно спросить Каин? - смущённо послала мысль Клото, - что мы собираемся делать?
  - Опробовать моё новое заклинание, - ответил я и поёрзал в кресле, - сами увидите всё на месте.
  Крупное селение хорошо охранялось, поэтому мне пришлось произносить заклинание вдалеке от него, чтобы не попасть на патрули. Привычно расположившись на земле, я погрузился в полутранс, затем стал выстраивать гектакомбу и само заклинание. Последним штрихом я обозначил, как будут выглядеть мои будущие создания и вставил ключевые символы в заклинание.
  Мана и души уменьшились не значительно, это я почувствовал сразу, зато почти сразу я услышав удивлённый обмен мыслями между драконами. На этом фоне, я сразу почувствовал, как до меня попытались дотронуться пять разумов.
  - Выходите ко мне, - приказал я им, - или хотите проверить насколько я силён?
  Пять разумов осторожно отдёрнули свои мысли и один из них сказал:
  - Не знаем кто ты, призвавший нас, но было бы безумием нападать на мага, подчинившего себе сразу трёх драконов.
  Как только драконицы услышали голос, как тут же злобно зарычали, а я почувствовал, что они приготовились атаковать.
  - Каин, ты вызвал Духов с самого дна Океана Грёз! Ты разве не знаешь, что они являются заклятыми врагами костяных драконов?! - прорычали они.
  Я усмехнулся, ничего подобного я конечно не знал, выстраивая заклинание для призыва существ, я взял первых попавшихся духов, которых вселил в новые тела. Сразу за магией драконов, я почувствовал, как со стороны деревни копиться магия моих новых существ, они и вправду собирались драться.
  - Первого кто нападёт, я буду пытать такими пытками, что он будет умолять меня отправить его назад, - спокойно сказал я.
  Драконицы зная мою силу, тут же подчинились, а вот новые существа, не стали отменять свои готовящиеся заклинания. Ровно две минуты мне понадобилось, чтобы пять огромных, размером с лошадь собачьих скелета, униженно скуля, подползли ко мне.
  - Я назову вас костяными гончими, - спокойно принял я, их униженные позы, - с этой секундой малейшее неповиновение будет жестоко караться. Мне плевать, что у вас там было с драконами в том мире. Сейчас вы мои и я так просто, не отпущу вас назад. Гончих, запросили прощение, а драконицы же недовольно фыркая, просто молчали.
  - Забирайтесь на драконов и летим дальше, - приказал я гончим, вызвав минутное замешательство как среди драконниц, так и среди них.
  - Хозяин, нам лететь на драконах? - осторожно коснулась меня мысль одной из гончих, - они нам позволят?
  - Если через три секунды, мы не полетим, - рыкнул я, устав от их заморочек, - я пойду один, а вы все останетесь тут мучиться в агонии. После такого заявления не согласных не осталось и гончие, забрались внутрь драконниц, которые едва слышно шипя, обменивались друг с другом злобными мыслями.
  В следующем поселении всё повторилось, за одним исключением, я приказал гончим и драконам сразу атаковать появившихся новичков и хорошо их потрепать. Те и другие повиновались беспрекословно и четырём новеньким досталось изрядно, по итогу мне пришлось вмешаться и накормить едва живых новичков со своего Плаща. Зато я сэкономил кучу времени на объяснения и разговоры, как в первом случае.
  Когда солнце показало свои первые лучи из-за горизонта, я стоял возле разрушенной деревни эльфов, а передо мной сыто скалясь, сидела стая гончих в двадцать голов. Метод воспитания оказался очень действенным и хоть драконы иногда шипели в сторону гончих, то гончие не смели даже косо взглянуть на них.
  - С этого дня разрешаю вас называть меня Каин, - произнёс я, когда закончил осмотр всей стаи, - тот кто подводит меня, навсегда лишается этого права. Вопросы есть?
  Со стороны стаи раздался всего один голос: - Мы готовы служить тебе, Каин.
  - Вот и отлично, - завершил я короткое собрание, - лично я хочу отдохнуть после ночи, вам разрешаю делать всё что угодно, но к тому времени, когда я проснусь, чтобы все были возле скалы. Драконы вам её покажут. Вся стая в один голос, радостно заворчала, предвкушая развлечения.
  Отправившись на Клото к облюбованной мной пещере, я ещё в воздухе заснул, не успев прикоснуться к еде. Проснулся я вечером, от того, что у меня ломило всё тело, открыв глаза я понял, что проспал весь день в неудобной позе, пристёгнутый к креслу.
  - Я не стала будить тебя, - донёсся до меня, мягкий голос Клото.
  - Спасибо, - снова вырвалось из меня слово, выплывшее из глубин сознания.
  Недовольный своей несдержанностью, я встал и спустившись вниз немного размялся с мечом, и только после этого умылся водой, принесённой драконом, перед завтраком.
  - Как там наши новые спутники? - поинтересовался я у ней, вгрызаясь в копчёный окорок.
  - Обожрались и теперь лежат на солнце, - ответила драконица и с минутным молчанием продолжила. - Можно вопрос Каин?
  - Конечно.
  - Зачем ты их призвал? - немного смущённо, спросила она.
  - Чтобы они помогли мне справиться с Личем, - не стал скрывать я от неё правду.
  - Ты всё-таки не оставил идею о его призыве? - изумлённо воскликнула она, - даже не смотря на то, что я тебе показала?
  - Клото, я ценю твою заботу, но если я не могу призвать Лича, то какой же из меня тогда Рыцарь Смерти?
  - Знаешь Каин, многие Рыцари Смерти не имели даже драконов, - заметила она.
  - А я хочу иметь всё! - отрезал я, показывая, что разговор закончен.
  
  Всю следующую неделю я бездействовал, предоставив драконам и гончим развлекаться как хотят, так как я был сосредоточен на заклинании вызова Лича. Нужно было как и в случае с драконами, полностью заготовить всё в голове, чтобы потом не было 'приятных' неожиданностей. После трёх ранее произнесённых заклинаний, из которых одно было собственное, сформировывать в голове длинные заклинания не составляло труда, я в перерывах между занятиями стал подумывать об ещё одном, собственном заклинании. Пока я только прикидывал, как я буду его строить и какие руны буду использовать, оставляя основную работу на потом, когда завершу работу над последним из Великих заклинаний.
  По вечерам, когда я ложился отдыхать, я звал к себе Клото и расспрашивал, о настроениях в моём небольшом отряде. Драконица сначала неохотно делилась своими впечатлениями, но потом, после небольших уговоров и взбучки, стала рассказывать подробно. Духи бездны, с каждым днём всё лучше овладевали подаренными мной телами, теперь всё чаще огрызаясь на драконов. Два дня назад в стае появился вожак, который целенаправленно задирал драконов, и довольно презрительно начинал отзываться обо мне, который призвал слабаков-драконов и теперь думает, что он в полной безопасности.
  В этот вечер, когда Клото снова заговорила о брожениях в стае, я понял, что нужно вмешаться, поскольку пока я был занят заклинанием, ситуация только ухудшалась. Взобравшись к ней в кресло, я приказал спускаться вниз.
  Там, на солнце, возле скалы, лежала стая гончих, сморённая от обильного питания. Малочисленные человеческие поселения были в нескольких часах бега, но та скорость с которой передвигались гончие сильно расширяло им зону питания. Я не удивился, увидев спускающихся вниз двух других драконов, обмен мыслями между Клото и ими я уловил, едва мы взлетели. Спустившись с крыла дракона не далеко от стаи, я жестом приказал драконам отойти дальше. Лежащие гончие давно учуяли меня, но поскольку не знали, чем вызвано моё появление, лишь тревожно поднимали голову в мою сторону.
  Закрыв глаза, я стал готовиться к бою, чтобы запастись большим количеством заранее готовых заклинаний. Закончив подготовку, я пошёл к стае. С земли сразу поднялись пять гончих и внимательно стали смотреть за моим приближением.
  - Тот, что посередине и есть вожак, - дотронулась до меня осторожная мысль Клото, - остальные самые сильные Духи из стаи.
  - Хорошо, - ответил я, хотя мне в общем-то всё равно было кого из них убивать. Я собирался продемонстрировать им силу, с которой бы они не могли соперничать.
  - Что случилось Каин? - осторожно коснулся моего сознания голос вожака.
  - Ничего, просто я решил, что вы мне больше не нужны, - спокойно ответил я, останавливаясь за десяток шагов от них.
  После моих слов заволновалась вся стая, а вожак чувствуя, что происходит что-то не то, пригнул голову, готовясь к атаке. Его примеру последовали остальные. Почувствовав обмен мыслями между всей стаей, я с удовлетворением увидел, как она стала собираться позади своих вожаков.
  - И что это значит? - прорычал один из стоящих рядом с вожаков Духов.
  - Я просто вас всех убью, - заметил я и за секунду до произнесения своих слов, вставил ключевой символ в заклинание Горение, которое я заранее прикрепил к месту, где сейчас стояла вся стая. Не трудно было догадаться, что после моих слов, она вся окажется рядом с вожаками.
  Один из скелетов бросился на меня, но оказался ровно посередине внезапно воздвигнутой Стены пепла, его краткий вой, показал всем, что будет с тем, кто в неё попадёт. Стену я специально сделал очень плотной и широкой, чтобы гончие не могли перепрыгнуть её. Смотря как стая неуверенно посматривает на вожака, я стал ссужать стену, гончие сразу заскулили, а вожак приказал одному из своих соседей, попытаться прыгнуть вверх, ещё один вопль показал не состоятельность этой попытки.
  Тогда вожак решил использовать свой последний козырь, он приказал всем обрушить на меня волну магии, которой владели гончие. Я стоял и постепенно ссужая стену, с улыбкой наблюдал, как все их заклинания, впитываются моим плащом.
  - Что ты хочешь? - наконец обратился ко мне вожак, глухо рыча из-за распиравшей его ярости.
  Я ничего не ответил, а к Стене пепла добавил огненный круг, который стал ссужаться вместе со стеной. Когда гончие от страха, сбились в кучу, настолько плотную, что едва могли пошевелиться, я привязал подпитку заклинаний к себе и повернувшись пошёл к драконам.
  - Стой Каин, ты куда? - врывались мне в сознание крики стаи. Игнорируя их, я подошёл к драконам и сев в кресло, приказал нести меня к пещере. Ни одна из дракониц не набралась храбрости, чтобы заговорить со мной. Перекусив, я вернулся к составлению заклинания, полностью заблокировав мыслесвязь со стаей гончих.
  Спустя ровно неделю я оторвался от работы и снова спустился вниз. Молчаливые драконы, с некоторой опаской на меня смотрели и подойдя ближе, я понял почему.
  Так с гончими поступить, я решил вспомнив слова драконов о том, что им всем нужно питаться душами, чтобы оставаться в своих телах и быть сильными. Скучив всю стаю и не оставив им пищи, я добился того, что они стали поедать друг друга, чтобы не умереть мучительной смертью. Со слов драконов смерть от недостатка пищи чрезвычайно болезненна для Духов, и сейчас я убедился в этом.
  Хоть кольцо осталось прежним, но гончих в нём было гораздо меньше, теперь даже появилось место для того, чтобы они дрались. Стая разделилась ровно на две части, четыре гончих стояли рядом с вожаком, а напротив них стояла вся остальная стая. Из двадцати голов, в живых осталось только пятнадцать. Кости остальных лежали тут же, показывая, что произошло.
  Оглядев совсем ещё недавно сильную и гордую стаю, я хмыкнул и решил закончить наказание совсем не так, как хотел это сделать вначале. Я решил опробовать на них то, что задумал использовать во время битвы с Личем.
  - 'Раз представилась такая возможность, не будем её упускать', - решил я и направился к Лахесис, чтобы забрать свой меч и оставить ей всю одежду.
  - Каин? - попыталась спросить меня она.
  - Не вмешивайтесь, это приказ, - перебил я её и приближаясь к стае, стал расширять Стену пепла и стену огня, освобождая себе пространство для битвы.
  Гончие, увидев движение заклинаний, но не видя пока меня, заволновались, вожак и четыре его собрата, ещё теснее прижались друг к другу, остальные отступили от них дальше. Всё это я прекрасно видел, поэтому смело шагнул в Стену и вышел к этой пятёрке. Не давая им опомниться, я бросился к вожаку, одновременно с замахом меча, кастуя заклинание Удар Пепла. Вожак и четверо других быстро сориентировались и увернувшись от заклинания, атаковали меня впятером. Двуручником мне было не удобно орудовать, отражая плотно наскакивающих на меня гончих, поэтому приходилось перехватывать меч то в левую, то в правую руку, и кастовать заклинания, направляя их в мечущихся вокруг меня гончих.
  Если бы против меня была вся стая, мне пришлось бы уходить в Стену Пепла, но сражаясь против всего пяти гончих, хоть и невероятно проворных, я побеждал. То один, то другой не мог вовремя увернуться от брошенных заклинаний, разрывших связи между их телом и Духом. Такие раны сильно замедляли их, позволяя дотягиваться до них мечом, а дальше небесный металл прекрасно справлялся со своей задачей, кромсая невероятно твёрдые кости усиленные магией, как будто это были сухие ветки. Сначала из боя выпал один разорванный на части скелет, затем второй и вот, через пять минут, я стоял напротив изрядно потрёпанного вожака. Четыре кучки пепла, вот и всё, что осталось от его сторонников после применения Перста смерти.
  Вожак молчал и только старался поворачиваться ко мне целым боком, с другой стороны виднелись разорванные кости и тёмная аура отслаивающегося Духа. Я ускорил шаг и постарался достать его взмахом меча, вожак проскочил под ним и вцепился мне в ногу. Боль ударила телу, но сблизившись со мной, он сделал большую ошибку. Перстом Смерти, я лишил его всех лап и нижней челюсти, оставив на земле жалкий обрубок от тела. Применив на повреждённой ноге горение, я прижёг её и выпрямившись, направился к стае. Увидев, что произошло с их вожаками, гончие испуганно жались друг к другу, а их скулёж пробивался сквозь мои мысленные блоки.
  Направившись в стаю, я ускорился и улыбкой стал кромсать их тела, как мечом, так и заклинаниями. На полностью деморализованных гончих мне не потребовалось много время, и хоть я старался не убивать, под горячую руку мне попалось много тел. Закончив избиение, я подтащил полуживого вожака к покалеченным скелетам и я бросил его им со словами:
  - Ешьте! Ешьте до тех пор, пока от него не останется самой маленькой косточки, иначе вы не выйдите из этого круга, - высказавшись, я развернулся и пошёл к драконам, попутно уменьшив круг Стены пепла до первоначального размера.
  Драконы молчали, но я физически ощущал исходящую от них волну восхищения, смешанную со страхом. Не подав вид, что заметил это, я перевязал рану и сев на Клото, полетел на реку смыть с себя грязь и обработать рану.
  
  - Думаешь они поймут? - задала она вопрос, когда мы полетели назад.
  - Если нет, следующий раз я убью всех, и больше не буду их призывать, такие тупые помощники мне не нужны, - ответил я, уйдя в мысли о странном младенце, которого я видел недавно. Какие-то воспоминания из подсознания пытались прорваться во мне, но образ Богини сразу заслонял их.
  - Кстати, а почему вы не присоединились к бунту? - поинтересовался я у Клото.
  - Мы слишком умны, чтобы не распознать настоящую Силу мага, - со смешком ответила она, - а уж тем более, после того, как неоднократно видели тебя в деле.
  Я рассмеялся и погладил её по дуговым костям, идущим рядом с троном, со стороны драконицы пришла мысль, что она чрезвычайна довольна собой.
  Когда мы вернулись на место, вся стая испуганно жалась в стороне от кучек пепла, которые я оставил от их собратьев, от вожака же не осталось ничего. Убрав стены, я бросил им всего несколько слов:
  - Навсегда лишены права называть меня Каин.
  Приказав Клото лететь в пещеру, я с высоты смотрел, как покалеченная и понурая стая побрела в сторону человеческих поселений, восстанавливать силы. Через ночь я устроил набег на несколько поселений, чтобы увеличить стаю до двадцати особей. Только в этот раз я ни драконам, ни гончим ничего не говорил, а просто молчал. Те, кто выжил после моей порки, без слов набрасывались на своих собратьев и практически загрызали их до смерти, останавливаясь лишь в последний момент. Также в этот раз я не кормил пострадавших душами со своего Плаща, их полуживых мы везли дальше, в следующие селение, где они сначала восстанавливали свои силы, а только потом я делал новый призыв.
  Остаток недели, который нужен был мне для завершения заклинания призыва Лича, а также подготовки для его обуздания, гончие питались вдалеке от скалы, возвращаясь только чтобы предупредить драконов, куда они направились. Я не отвечал на их мысли, поэтому им приходилось общаться со мной, через своих старых врагов.
  Как сказали мне драконы, у них появился новый вожак из старой стаи, и он не давал никому из новеньких повторить ситуацию недавнего прошлого. С двумя особенно упорными он расправился сам, а на следующую ночь я молча добавил в их стаю двоих новеньких, как будто ничего не произошло.
  
  - Атропос, какой тут по близости крупный город? - поинтересовался я у драконицы, когда все приготовления были закончены и мне осталось только выбрать цель, для осуществления своего плана.
  - После наших набегов их практически не осталось. Все поняли, что держась поодиночке, они не представляют для нас особого интереса, поэтому с каждым днём за едой приходиться летать всё дальше, - драконица замолчала.
  - Все крупные города прекрасно осведомлены о наших возможностях, поэтому их окружают таким кольцом охраны, что как только мы вступим в бой, горожан станут сразу выводить из города, - заговорила она, после минуты раздумья.
  - Это я по прошлому разу понял, - согласился я с её выводами.
  - Сверху тоже не подлететь, - продолжила драконица, - с тех пор, как мы стали кормиться, их маги наблюдают не только за землёй.
  - Предлагаешь что-то конкретное? - заинтересовался я.
  - Я видела большую вампирскую общину, не далеко от моря, - драконица сделала паузу, я нетерпеливо цокнул языком, - точнее не общину, а резервацию, в которую эльфы согнали подчинившихся им вампиров.
  - Чего же тогда мы медлим? - недоумённо спросил я, - летим туда.
  Драконица странно на меня посмотрела и сказала: - Мы думали ты откажешься уничтожать вампиров, это ведь твои собраться.
  - У меня нет собратьев, - откликнулся я, - есть только цель, всё остальное лишь средства для её достижения.
  Погрузив гончих на драконов, мы тронулись в путь, делая небольшие остановки, если драконы или гончие чувствовали внизу достаточно большую группу существ, чтобы она смогла накормить наш отряд.
  На следующий день мы были на месте и я скрытно понаблюдал за жизнью резервации. Хоть видимых ограждений не было, но существовала некая невидимая граница, за которую не заходил ни один вампир. Даже дети не играли близко к этой границе. - 'Что же, мне так даже намного удобнее', - окинул я последний раз взглядом резервацию и ушёл к драконам.
  - Сегодня ночью, - сказал я своему маленькому отряду, - никто никуда не уходит и самое главное, не спугните их.
  - Да, Каин. Да, Хозяин, - раздались у меня слитно голоса в голове.
  Поскольку резервацию охраняли лишь сами вампиры, то ночью нам не составило труда убрать всех дозорных и подойти к лагерю достаточно близко, для применения заклинания.
  - Все помнят свои задачи? - решил уточнить я. Около часа назад я рассказывал о своём плане, а также роли каждого в нём. В ответ были только звуки согласия.
  Опустившись на колено, я приступил к колдовству. Всё произошло именно так, как я видел в воспоминаниях Клото. Сильнейший откат после заклинания и тёмная фигура с ужасающей аурой, после его завершения на месте гектакомбы.
  Не давая фигуре ни секунды на размышление, на него обрушились сначала мои заготовленные заклинания, а когда Лич встал и поднял сухую руку для их отражения, на него напали драконы и гончие. На них я особо не рассчитывал, они лишь давали мне время, чтобы успеть добежать до Лича.
  С удовлетворением я понял, что мои расчёты оказались не только верны, но и эффективны. Лич был практически непобедим в магическом поединке, а вот в поединке с комбинированным нападением, магией и физическим воздействием, он был явно не силён.
  Когда я атаковал его мечом, Лич мог только защищаться, к тому же ему сильно мешали атаки невероятно быстрых гончих и непрерывные магические атаки драконов. Вставляя ключевые руны в заранее приготовленные заклинания, я заставил Лича вздрогнуть, и отвлечься на меня. Тут же в него вцепились гончие, которые вырвав кусок из тела, сразу отскакивали назад. Лич попытался контрактовать, неизвестные заклинания посыпались на меня, но только бессильно впитывались в плащ.
  Правда эта попытка обошлась ему слишком дорого, два заклинания драконов слитно ударили по нему, оторвав руку, а гончие воспользовавшись тем, что он отвлёкся, стали рвать из него куски побольше, сбивая его с ног своей массой. Я усилил натиск, и удачной атакой отрубил ему часть руки. Дальше дело пошло быстрее и через пару минут передо мной лежало тело, целиком лишённое конечностей.
  Проткнув мечом, я положил его пронзённого, как дичь на вертеле, на плечо и полез по любезно подставленному мне крылу дракона. - Можно улетать, миссия выполнена, - я отдал приказ грузиться гончим на дракониц, - теперь мне предстоит разобраться с Личем, и заставить его мне подчиняться.
  Когда тихое место для размещения всего отряда было найдено, я скинул Лича на землю и приказал гончим стеречь его, мне нужно было отдохнуть, после такой растраты сил, есть и спать хотелось неимоверно.
  
   - Каин? - услышал я настойчивый голос Атропос, выводящий меня из сна.
  - Да? - откликнулся я, потягиваясь после сна.
  - Лич очнулся, - ответила она и передала мне мыслеобраз.
  - Иду, - ответил я, и нехотя поднялся.
  
  Гончие расступились, пропуская меня и я взглянул на лежащий обрубок.
  - Тебе никто не говорил, что 'красавец' ты редкостный, - ухмыльнулся я, разглядывая при дневном свете практически мумифицированное тело Лича. Его глаза до этого злобно смотревшие на меня, теперь слегка изменились в цвете. - 'Видимо проняло', - с удовольствием подумал я.
  - Раз молчишь, тогда пожалуй начнём процедуру приручения, - вздохнул я и подойдя к нему, поманил к себе гончую, та поняв мой жест подбежала и улеглась на земле. Присев на её жестковатый скелет, я устроился удобнее и для начала применил Горение. Видимо пролежав всю ночь, без энергетической подпитки из душ, да ещё и обессиленный сражением, Лич испытывал сильные страдания. Когда я кусочек за кусочком, стал отслаивать его Дух, прикрепленный к телесной оболочке он невольно стал выдавать мучащие его страдания. Извиваясь и скрежеща зубами, он молчал, но его глаза так яростно смотрели на меня, что было всё понятно.
  - Что ж на сегодня закончим, - поднялся я с гончей, признавая поражение в этой битве, глаза Лича победно сверкнули, ведь за всё время пыток, он не произнёс ни звука.
  - Да кстати, - обернулся я к гончим, когда собирался уходить, - с охоты принесите ему пару живых тел с хорошими, вкусными душами и положите рядом, но так, чтобы он не мог до них дотянуться. Пусть ему будет не скучно тут.
  Отвернувшись от радостно-возбуждённых предстоящей охотой гончих, я с удовольствием услышал, как из-за рта Лича раздалось лёгкое шипение. Ведь день я провёл бездельничая, это оказалось так необычно для меня, что я с удивлением понял -возможно это первый день за эти годы, когда я мог спокойно расслабиться и отдохнуть. Ведь всё остальное время: я учился, бегал, сражался и догонял кого-то. - 'Пожалуй мне нравиться это, - констатировал я, лежа на крыле Лахесис, - если сегодня приручу Лича, будет вообще чудесный день'.
  Вечером я направился к нему, но даже не подходя к тому месту, где он лежал, я увидел, насколько ослабла его аура. - 'Пожалуй сегодня нужно не слишком усердствовать, - подумал я, подходя ближе,- того и гляди помрёт'.
  Я встретился глазами с насмерть напуганными парнем и девушкой, которые сейчас лежали рядом с Личем, боясь пошевелиться. Увидев меня, они попытались подняться, но предостерегающее рычание одной из гончих, заставило их замереть. Не обращая на них внимание, я также как и вчера уселся на жёсткие рёбра гончей и приступил к пытке. В прочем я не усердствовал, но делал всё медленно и внимательно, следя за состоянием как самого Лича, так и его ауры. Он сдался после того, как прикасаясь к нему Перстом смерти, я делал неглубокие лунки на теле, повредив также часть обтянутого кожей черепа и что главное, нанося этим повреждения его духовной сущности, которая не имея возможности регенерировать, всё больше отслаивалась от материальной оболочки.
  - Я буду служить тебе, - прошипел едва слышно Лич. Я сделал вид, что ничего не слышал и продолжил задумчиво протыкать его тело.
  - Я буду служить тебе, Хозяин, - громче проговорил он, поскрипывая зубами.
  - Уже лучше, но до сих пор не очень убедительно, - пробормотал я практически себе под нос, но Лич всё прекрасно расслышал.
  - Я буду служить тебе, мой Хозяин, - громко и отчётливо произнёс он, хотя глаза на секунду опасно полыхнули.
  - Ну и отлично, - кивнул я, молча встав, ушёл к драконам.
  
  Всю следующую неделю я занимался разведкой, мне нужно было по оставленной Поглотителем метке, точно вычислить местонахождение Амира. Летая по нужному направлению и сверяясь с картой континента, я нашёл, что он и те неизвестные Поглотители, находятся сейчас на небольшом острове, совсем рядом со столицей Западного королевства эльфов.
  - 'Вообще так всё удачно складывается, - улыбнулся я своим мыслям, - как раз после разборок с Поглотителем я собирался навестить город, который оказал мне такое гостеприимство, когда меня привезли на суд Совета. От острова до Ад'Даргорона не больше двух дней полёта, как раз разом закончу все дела, перед уходом к Госпоже'.
  - А как же Лич, - поинтересовалась Атропос, на которой я летел.
  - Думаю за неделю он дозрел, - отозвался я, - Клото сказала, что процесс отслоения прогрессирует, ещё день и он станет необратим.
  - Ты поэтому решил его оставить мучаться неделю? - я почувствовал, что она довольна.
  - Слишком своенравный, - заметил я с неудовлетворением, - как бы не пришлось от него избавиться. Жаль будет конечно, столько сил и времени на него потратил.
  
  В этот раз рядом с Личом лежали две молоденькие девушки, находящиеся в бессознательном состоянии, а сам он выглядел ещё ужаснее, чем неделю назад. Без душ, регенерация не действовала и все нанесённые мной раны становились только больше, разрывая с его сущность на части. Я подошёл и пнул его в бок, чтобы привлечь к себе внимание. Кожаные перемычки, заменяющие ему веки, дрогнули и на меня посмотрели красные глаза, сейчас слегка затуманенные ииспытываемой болью.
  - Ну как дела? - поинтересовался я у Лича, - не передумал?
  Его губы слегка дрогнули и чуть открылись.
  - По-моему я согласился ещё неделю назад, - едва слышно прошипел он.
  - Если шутишь, значит силы остались, - покачал я головой, - может, стоит оставить тебя ещё на недельку?
  - Через неделю от меня ничего не останется, - прошептал Лич.
  - Странно, - удивился я, - если ты так цепляешься за существование, чего тогда артачился две недели?
  - Гордость.
  От удивления я едва не открыл рот, я даже не подозревал, что Духи из другого мира, могут испытывать нечто подобное.
  - Могу отправить тебя назад и менее болезненным способом, - спокойно ответил я, по-другому взглянув на Лича.
  - Глядя на твоих слуг, мне что-то не хочется оставаться, - прошептал он, показывая глазами на обожравшихся гончих, которые лежали рядом.
  - Лучше посмотреть на них, - я кивнул на стоявших драконов, - они не слуги, а вот гончие подвели меня один раз, поэтому теперь им ещё долго предстоит завоёвать моё доверие. Так что у тебя есть выбор, кем стать.
  Веки Лича прикрылись и он замолчал, я отвернулся и сделал два шага, по направлению к драконам. Я открыл рот, что отдать им приказ уничтожить Лича, как услышал его голос:
  - Попробую стать твоим помощником.
  Я хмыкнул и приказал гончим.
  - Натаскайте ему еды, как регенерирует конечности, пусть сам ест вволю.
  Затем я обратился к Личу:
  - Говорю то, что всегда произношу перед новичками, можешь называть меня Каин.
  Лич мигнул глазами в знак согласия.
  Я отвернулся и пошёл к драконам, нужно было ещё слетать в пару мест, чтобы определиться по какому маршруту мы выдвинемся к острову, как только Лич войдёт в нормальную форму.
  
  Он восстановился за неделю и когда я в следующий раз увидел его, то оказался поражён. Передо мной предстала не высушенная мумия в разодранной одежде, а высокий, статный мужчина, одетый в добротную одежду знатного человека, вот только глаза остались прежние - горящие красным, без малейшего намёка на зрачок. Я сделал вид, что не удивлён и лишь слегка склонил голову, отвечая на его поклон.
  - Ты слегка изменился, - ответил я на его насмешливую улыбку, адресованную явно мне.
  - Обычно мне не дают питаться столькими душами, поэтому я и не мог войти в этом мире в полную силу, - немного шепелявя, ответил он, - наверно сейчас я могу потягаться с тобой.
  Я улыбнулся так, что его улыбку погасла и он сделал шаг назад.
  - Это всего лишь шутка, - поспешно заверил он.
  - И как мне тебя называть теперь? На Лича ты не очень похож, - хмыкнул я.
  - Заран Авал Тахоз, - ответил Лич, склоняясь в явно язвительном поклоне.
  - Буду звать тебя Зат, - ответил я, с удовольствием наблюдая, как скривилось его лицо, - следующий раз не будешь язвить.
  - Слушаюсь, о могущественный Каин, - ответил он, возвращая своему лицу прежнее безмятежное выражение.
  - Ладно, если ты вошёл в форму, тогда нас ждут дела, - вернулся я к текущим проблемам, - драконы посвятили тебя в наши планы?
  - Да, и причём были очень настойчивы, чтобы я уяснил их, - серьёзно ответил Зат, видя мой настрой.
  - Ну тогда отправляемся, пора навестить старых друзей, - я положил руку на меч.
  - Могу я узнать причину нашего визита? - чрезвычайно вежливо спросил меня Лич.
  - Драконы разве тебе не рассказали этого? - я кинул взор на дракониц, они отвернули морды, как-будто ничего не слышали.
  - Леди ответили, что .., - тут Лич изменил голос и чётко сказал фразу, полностью копируя голос Клото: - 'Каин посчитает нужным сказать, узнаешь'.
  Я улыбнулся и по мыслесвязи почувствовал, как Клото раздражённо фыркнула, обещая Личу приватный разговор. - 'Пусть резвятся, - с улыбкой подумал я, - мне меньше возиться с ними'.
  - Хорошо, залезай ко мне в кресло, расскажу по пути, заодно попрошу Клото не нестись как сумасшедшую, а то ей нравится быстрые полёты, - сделал я суровое лицо и полез на своё место. Почувствовав едва заметные ехидные смешки дракониц, обращённые к Клото я обернулся, но увидев что произошло, отвернулся и продолжил движение, как-будто ничего не случилось.
  Оказалось, что драконица вырастила шипы на своём крыле после того, как я прошёл и сейчас Лич с трудом пробирался за мной, уворачиваясь от них. Понятное дело, что возмутиться или драться с ней в моём присутствии он не мог, поэтому всё, что ему оставалось, это шипеть и лезть вперёд. Попросив Клото увеличить кресло ещё и для Лича, я лишь улыбнулся, когда увидел, что созданное кресло в два раза уже моего. К чести для него, Зат только скривился, но ничего не стал говорить, пытаясь устроиться в узком пространстве.
  - Главное не перестарайся, - мысленно я обратился только к ней, - он нужен мне целый и невредимый.
   - А что случилось? - сделала из себя оскорблённую невинность драконица.
  - Я предупредил, - усмехнулся я.
  - Хорошо Каин, - не стала она упорствовать и высоко подпрыгнув, раскрыла крылья. Магия драконов завихрилась и стала поднимать нас выше, повинуясь взмахам её крыльев.
  Рассказ Личу занял много времени и когда я закончил, мы летели в полной темноте. Зат, после рассказа внимательно посмотрел на меня, но промолчал и отвернулся, задумавшись. Отдыхать мы останавливались только один раз, рядом с тем селением, что было по пути к цели. Когда все насытились, мы продолжили путь.
  
  
  Глава 13 Затерянный остров
  
  
  - Я его вижу, - донёсся до меня голос Атропос, которая летела впереди всех, - небольшой остров, никаких селений.
   - Сильно не снижайся, - попросил я, - хоть Поглотители и не чувствуют мёртвых, но кто знает, на что способны конкретно эти.
   - Вон он Каин, - вмешался в наш мысленный разговор Зат, показывая рукой в сторону морской глади. Я посмотрел по указанному направлению, но ничего не увидел, я не увидел ни одной ауры, похожей на ауру Поглотителей.
  - Где? - удивлённо переспросил я, ничего не видя на глади моря.
  Все драконы передали мне в голову картинку острова, которого я своими глазами не видел.
  - 'Так, - задумался я, - возвращаемся на берег. Похоже живые не в состоянии увидеть этот остров, это объясняет тот факт, что они преспокойно живут у нас под боком'.
  Весь путь до берега я обдумывал ситуацию, мне она не очень нравилась, если эти Поглотители смогли поставить настолько надёжную маскировку, что даже я не мог ничего разглядеть. Это допускало маленькую вероятность того, что они могут захватить мой разум. Такого я им позволить не мог, поэтому план нападения нудно было пересмотреть, если раньше я хотел просто спуститься вниз и по обстановке решить как быть дальше, то в данном случае нужно было принять другое решение.
  Толком ничего не придумав, я заснул и проснулся только утром, когда мы летели над побережьем. Спустившись вниз, я отпустил всех на охоту, а сам разделся и полез купаться, чтобы смыть с себя накопившуюся грязь, заодно постирать одежду. Плавал я довольно долго и каково же было моё удивление, когда вынырнув я посмотрев на берег и заметил, что возле моих вещей остановились трое всадников с человеческими аурами и о чём-то спорят.
  Вспомнив, что снял с Клото меч, сумку и оставил их там, где сейчас рыскали эти трое, я быстро поплыл к берегу. Завидев меня люди замолчали и положили руки на рукоятки мечей. Остановившись перед ними, я не стал одеваться, так как ходить в мокром мне не хотел. Всадники осмотрели меня и один из них процедил другому, как-будто меня вовсе не было рядом:
  - Всего лишь вампир Осир, а ты говоришь меч из небесного металла. Откуда бы у него было такое сокровище.
  - Говорю тебе, такую рукоятку и гарду ни с чем не спутаешь Бар, - горячо воскликнул второй, - точно тебе говорю, работа гномов.
  - Думаю, стоит взглянуть на клинок, - произнёс третий, спешиваясь.
  - Не стоит спорить, это действительно работа гномов и точно небесный метал, - развёртывающая ситуация меня откровенно забавляла, поэтому я решил посмотреть, что будет дальше.
  Услышав мои слова, люди переглянулись и стали спешиваться, вытягивая мечи из ножен.
  - Не подаришь нам меч? - спросил один из них, делая движение мечом в мою сторону.
  - Если вы скажите, откуда приехали, то подумаю, - улыбнулся я.
  Они снова переглянулись и тот, что меньше ростом ответил:
  - Из Ад'Даргорона.
  Моё любопытство сразу переросло в заинтересованность, передо мной стояли ценные источники информации. Я собирался после разгрома острова захватить пленных, прежде чем напасть на столицу эльфов, а тут представилась такая прекрасная возможность.
  - У меня для вас плохие новости ребята, - грустно сказал я им.
  - Это какие? Нас трое, ты один, а твой меч лежит на земле, - немного нервно вскрикнул один из них, озираясь по сторонам.
  - Вы слышали о вампире, который разрушает всё на своём пути, уничтожая целые города? - спросил я.
  Люди занервничали сильнее, теперь все трое стали озираться, забыв направлять на меня мечи.
  - Слы-ша-ли, - тревожным голосом ответили они, их явно тревожил мой спокойный голос, хотя я стоял полностью обнажённым и безоружным.
  - Меня зовут Каин, ещё подсказки нужны? - поинтересовался я у них.
  Не успел я закончить предложение, как они бросились к своим лошадям, но те, почувствовав приближение мёртвых, испуганно заржали и бросились врассыпную. Часть костяных гончих быстро отрезала людям пути отступления, окружив их, а другая часть догнала и растерзала лошадей.
  Гончие стали сужать круг, ворачивая людей ко мне, когда они обернулись, я увидел, насколько они были напуганы: белые лица, выпученные глаза и трясущиеся руки, делали из них прекрасных собеседников, а когда сзади меня с неба спустились драконы, все трое упали на колени и стали что-то бессвязно лепетать.
  - Расскажите-ка нам о столице, - произнёс я, подходя ближе, - что делается, сколько войск, в общем всё, что вы знаете или предполагаете.
  - Го-госп.., - попытался произнести один из них, но не смог выговорить и слова.
  - У вас ровно три удара сердца, - намекнул я.
  - Господин, мы всё расскажем, только не убивайте нас, - проговорил тот, который первый наставлял на меня меч.
  - Вы рассказывайте, а там посмотрим, - вселил я им надежду.
  Услышав это, они стали перебивая друг друга рассказывать, информация из них полилась рекой. Когда один замолкал, чтобы передохнуть, то ему хватало одного взгляда на гончих, чтобы опять разговориться. Оказалось, что эльфы очень серьёзно подготовились к моему появлению. Они пригласили лучших магов из всех уголков материка и даже пригласили вампиров, пообещав им свободу, если я буду остановлен. Вокруг города возник лагерь беженцев, в котором сейчас все, кто мог держать в руках оружие, усиленно занимались с воинами. В город прибыли даже несколько драконов со странными всадниками у себя на спине. Услышав это, я насторожился: - 'Наверняка это недавно встреченные незнакомцы. Нужно будет принять драконов и их в расчёт, при нападении. Тем более, если верить словам этих людей, мне могут дать серьёзный отпор'.
  - Не оставьте следов от них и их лошадей, - приказал я гончим и не слушая вопли обречённых, пошёл к драконам. Нужно было слетать ещё раз к острову и попробовать разобраться с его невидимостью.
  Полёт до острова я проспал, но осторожная мысль Лахесис разбудила меня. Всё осталось неизменным, острова я не видел, а при попытке подлететь ближе, чувствовал желание повернуть назад, все мои попытки блокировать влияние, ни к чему не приводили. Чем ближе я подлетал к острову, тем сильнее становилось желание повернуть назад. Провозившись несколько часов впустую, я понял, что не могу разгадать эту загадку.
  - Возвращаемся, - сказал я драконице, - видимо придется задействовать запасной план.
  - Это какой? - поинтересовалась она.
  - Прилетим, расскажу всем.
  
  - Вот зачем я вас собрал, - начал я разговор, когда мы добрались обратно. Я замолчал и оглядел присутствующих: драконы были как обычно собраны и молчаливы, гончие преданно смотрели на меня, только Лич улыбался, загадочно смотря мне в глаза.
  - Завтра в бой, я не смогу вас повести, - нехотя произнёс я, - меня очень настораживает то, что я не могу противостоять магии того, кто закрывает остров. Есть большая вероятность, что меня могу подчинить и тогда, я могу убить вас всех.
  - Предлагаешь одному из нас, возглавить атаку? - усмехнулся Зат.
  - Нет, я хочу, чтобы её возглавил ты, - я спокойно посмотрел на него.
  - Почему Каин? - возмутилась Клото, - почему он? Почему не одна из нас?
  - Просто потому, что он будет присматривать сразу за всеми вами, в том числе за гончими, - ответил я, - сама знаешь, как они могут повести себя.
  Гончие услышав мои слова, опустили головы, их проступок я до сих пор не простил и они это знали.
  - Но почему он? - возмутилась Атропос.
  - Просто потому, что я так хочу, - отрезал я. Не говорить же им, что хочу посмотреть, на что способен Лич, принимая самостоятельные решения.
  - Не волнуйтесь, - обратился я только к драконам, - вы мне нужны, чтобы передавать картину боя, так что если что-то пойдёт не так, я сразу же передам управление одной из вас. Услышав меня, драконицы немного успокоились.
  Лич подошёл ближе и спросил: - Что ты хочешь этим добиться?
  Я посмотрел на него и честно ответил:
  - Хочу посмотреть, как ты справишься.
  Зат хмыкнул, но поняв, что большего от меня не добьется, проворчал:
  - Я конечно покомандую, но если мои приказы не будут выполняться?
  - Во-первых, я внушу всем, что будет за это, а во-вторых, наказывай за непослушание.
  Лич поднял бровь:
  - И драконов?
  - Если не будут подчиняться в бою, то да, - спокойно ответил я, - но боюсь именно за них, тебе нужно переживать меньше всего.
  Лич посмотрел на меня и спросил.
  - Тогда можно я приму командование сейчас? Хочу провести пару тренировочных заходов, чтобы понять, какими силами я обладаю.
  - Они полностью твои, - обвёл рукой я своё войско, мысленно пересылая команду об этом всем.
  Зат сразу пошёл к драконам и гончим. Я лёг поздно, поскольку занимался новым заклинанием, а тренировки моего войска ещё продолжались. Утром меня разбудила ругань между Личем и драконами, оказалось, что они тренировались всю ночь и теперь драконы требовали отпустить их чтобы поесть, Лич же настаивал на продолжении.
  - Так, все заткнулись и делаете, что говорит Зат, - прорычал я и перевернулся на другой бок. Ненадолго настала тишина, но вскоре до входа в мой шалаш снова стали доноситься приглушённые звуки ругани.
  Когда я встал и выполз наружу, солнце светило во всю силу, а вот вокруг не было никого. Потянувшись, я пошёл купаться, поскольку особых дел, кроме составления нового заклинания у меня не было.
  Провести разведку не представлялось возможным, так как я мог спугнуть Амира, поэтому я решил положиться на способности Лича. Я сначала планировал вылететь с ними и оставаться на расстоянии от битвы, но позже передумал, в такой неизвестной обстановке может пригодиться даже один дракон.
  Вечером все были в сборе, драконы больше не шутили, серьёзно выслушия мои замечания. Вскоре поняв, что обсуждать больше нечего, я обратился к Зату:
  - Ну всё, твой выход.
  Он скривился и повернувшись ко мне спиной, зашагал к Клото. Гончие быстро погрузились, но только дождавшись, когда драконы скроются из зоны моего зрения, я пошёл к шалашу. За то время, что требовалось им долететь до острова, мне можно было подкрепиться и продолжить чертить заклинание. Успешность вызова Костяных гончих и Лича, подтолкнули меня на создание такого заклинания, которое я бы смог увековечить как своё, в книге Рыцаря Смерти. Я сел на свёрнутую шкуру и вернулся к работе. Сначала я собирался нарисовать составляющие его руны, одну за одной, а только потом начать пересматривать заклинание для уменьшения составляющих. Даже сейчас, я понимал, что его начертание займёт у меня не одну неделю, так как то, что я планировал сделать, было выше моих нынешних возможностей.
  Я оторвался от свитка, когда на улице было темно и связавшись с драконами, получил мыслеобраз - оказалось, что без меня они летят втрое быстрее и на месте будут через несколько часов. Спрятав свиток, письменные принадлежности, я расстелил шкуры и лёг. Драконы обещали начать передавать образы сразу, как только будут на месте. Обдумывая дальнейшую последовательность рун в заклинании, я не заметил, как задремал.
  - Каин, мы на месте, - раздался голос у меня в сознании. Я сбрасывая с себя небольшое забытье, увидел образ парящих над островом драконов.
   - Осмотритесь и начинайте, - прокомментировал я и сел, приготовившись наблюдать за битвы со стороны. Дальнейшее я видел как череду быстро передаваемых картинок. Драконы быстро ссадили вниз Лича и гончих, а сами взмыли вверх, наблюдая за окрестностями.
  Уже через десяток минут я понял, насколько был прав, не полетев туда. Мёртвые создания с лёгкостью просачивались везде, не будучи замеченными. Слуги Поглотителей, умирали сразу, не успев подать сигнала. Небольшое приземистое здание на краю острова, оказалось спуском в пещеры. Лич с гончими опустились туда, а драконы летали по острову и убивали всех на своём пути, не давая никому покинуть остров.
  Лич же, попав в стиснутое пространство, развернулся с размахом и я увидел его истинную силу. Странная песчаная магия оказалась ужасающим оружием в замкнутом пространстве. Пылевые смерчи буквально за секунды разрывали всех на своём пути и расходясь по коридорам, собирали обильную жатву. Всех, кто вставал у него на пути, Лич убивал одним движением руки, едва видимый пылевой бич, разрубал всё к чему прикасался. Там где проходил Лич, оставались только обрубки или ошмётки тел.
  Мне пришлось напрячься, так как теперь приходилось принимать несколько картинок: драконы передавали мне то, что творилось на земле, а Лич и вожак гончих показывали подземелья. Гончие, нужно сказать, не отставали от Лича в количестве трупов, быстрые и сильные, к тому же обладающие магией, они легко справлялись с врагами. Разбившись на тройки, они легко пробивались через заслоны, которые ставили слуги Поглотителей. Да и сами Поглотители Сознания не могли ничего противопоставить мёртвым. Вся магия Разума была бесполезна против них. Ведь ментальная связь со мной у них была только потому, что я их призвал и связь это была между нашими сущностями, а не телами.
  Поняв, что неожиданностей больше нет, а мои помощники отлично справляются, я немного расслабился и стал реже принимать образы битвы. Бойня длилась пару часов, столько времени понадобилось, чтобы полностью зачистить остров, правда никаких следов Амира пока обнаружить не удалось. Хотя моя метка ясно показывала, что он скрывается где-то там.
  - Ещё раз проверьте остров, - приказал я, - ищите скрытые помещения или пещеры на острове, он точно должен быть там. Не оставляйте никого в живых.
  - Да, Каин, - раздалось в голове слитный ответ довольных существ.
  - Наелись? - усмехнулся я.
  - Так славно, что надолго запомним эту битву, - ответил Лич, довольный ещё и тем, что выполнил порученное ему дело, - никогда не чувствовал в себе столько силы. Первый раз, за эти тысячелетия, меня кормят таким количеством душ.
  - Ешьте, но не забывайте о деле, - я решил лечь поспать, так как много сил потратил на заклинание.
  
  - Каин, Каин, - донёсся до меня голос, сквозь сон. Просыпаясь, я ворчливо ответил: - Ну что там?
  - Мы нашли его, - пришла ко мне довольная мысль Лича, - прятался в одной из потайных комнат.
  - Встаю, кто ко мне летит? - спросил я, быстро открыв глаза и вылезая из шалаша, упершись в довольную (если можно так назвать шипастый, оскаленный череп дракона) драконью морду. Атропос уже ждала меня.
  - Лечу, - отозвался я на фырканье драконов и полез на подставленное крыло.
  - Что-нибудь важное, пока я спал? - поинтересовался я.
  - Найдены десятки потайных комнат и пещер, все хозяева убиты, так что ты сейчас полноправный хозяин острова, - отозвалась Клото.
  - Кроме Поглотителя, у нас есть ещё один подарок для тебя, - я практически всем существом ощутил самодовольство Зата.
  - Что такое? - заинтересовался я.
  - Прилетишь, сам увидишь, - съязвил он.
  - Ох договоришься ты однажды, - проворчал я для порядка, Лич предусмотрительно промолчал.
  Пока мы летели, я занимался заклинанием, не отвлекаясь даже на проплывающие внизу корабли. В этот раз остров я заметил сразу, в отсутствии защитников, поддерживать защитный барьер было некому. - 'Вот эльфы удивятся, когда увидят неизвестно откуда взявшийся остров', - улыбнулся я.
   Когда мы стали снижаться, я заметил лежащих драконов и гончих, которые переваривали сотни пожранных душ. Рядом с ними прислонившись к Клото, сидел Лич и что-то чертил прутиком на песке. Соскочив с дракона, я подошёл к нему, сделав знак гончим оставаться на месте.
  - Где мои подарки? - спросил я, присматриваясь к его рисункам, Лич на песке чертил какие-то странные руны.
  Увидев мой взгляд, Зат ногой быстро затёр их.
  - Идём, о величайший, - ухмыльнулся он и повёл меня к небольшому гроту, который перекрывала лежащая Лахесис.
  - Что ты там чертил? - поинтересовался я.
  - Не только ты Каин, составляешь новые заклинания, - серьёзно ответил Лич, - вот, готовлюсь к битве с тобой.
  - Ну-ну, - криво усмехнулся я.
  Войдя в грот, я сразу увидел того, за которым гонялся все эти годы. Поглотитель был связан и с заткнутым ртом, представлял собой крайне жалкое зрелище. Даже его фальшивая эльфийская аура, сейчас не смогла бы обмануть и ребёнка. В отличие от своего внешнего вида, взгляд Поглотителя был спокоен и он с вызовом смотрел на меня. Подозвав гончую, я пристроил на неё пятую точку и задумался: - 'Что мне с ним делать? Я ведь даже не задумывался, как буду его убивать, думал просто встречу в бою и убью, а вот так сидеть и придумывать смерть, было немного странно'.
  - Выслушаю предложения, как его можно болезненно убить, - спросил я у Лича и драконов, так ничего и не придумав, кроме банальных пыток и казни.
  Драконы предложили несколько вариантов: от сбрасывания Амира с высоты, до отслоения частичек души от тела, мне все эти варианты показались слишком простыми, хотелось получить настоящее удовлетворение от поимки врага.
  - Хм, - рядом со мной, задумчиво протянул Лич, - я могу попробовать, но не гарантирую результат.
  - Что-то интересное? - живо поинтересовался я.
  - Ни разу не пробовал этого на живых существах, так что самому интересно, как оно сработает, - ответил Зат.
  - Что за заклинание-то? - я нетерпеливо на него посмотрел.
  - Поднятие зомби, - улыбнулся Лич Поглотителю, который стал беспокойно ворочаться под его взглядом, - я всегда призывал зомби из умерших существ.
  - И вправду интересно, что будет, если призвать из живого тела, - меня тоже захватила исследовательский дух.
  - Правда он может умереть, - предупредил меня Лич.
  - Да, он так и так умрёт, - отмахнулся я, - давай пробуем, только вытащим его на свежий воздух.
  - Каин, а ты не хочешь его допросить? - поинтересовалась Атропос.
  - Зачем? - удивился я, - всё что мне нужно знать, я знаю. Столицу мы возьмём и без его помощи, а больше не думаю, что он может быть нам полезен.
  - Ну обычно допрашивают пленных, - смутилась она, - вроде даже традиция такая.
  - Так он не пленный, - успокоил я её, - он труп, только пока живой.
  - Щас мы это быстро исправим, - ухмыльнулся Лич и выволок Амира на воздух.
  Присев на крыло дракона я с любопытством стал смотреть на разворачивающееся действо. Закрутившегося Поглотителя пришлось зафиксировать кольями, прибив его руки и ноги к земле. Только тогда Зат подошёл к нему и быстрым речитативом, на неизвестном мне языке, произнёс заклинание, затем отступил назад и тоже стал внимательно наблюдать.
  Сначала Поглотитель задёргался, затем его ментальные крики стали пробиваться даже сквозь мою защиту. Он стал дёргаться всё сильнее и сильнее, пока в конце концов не обломал колья, которыми были прибиты его конечности к земле. Внезапно раздался резкий треск, затем ещё раз и ещё. Мы с удивлением посмотрели на Поглотителя, оказалось, что трещал он. Причём треск был явно от рвущихся связок и костей. Через минуту бьющееся тело затихло, а затем одна из его рук, стала сдёргивать с тела ошмётки одежды вместе с кусками мяса. Мы удивлённо переглянулись с Личем. Через минуту, разрывая остатки тела, на ноги встал чистый, сверкающий скелет Поглотителя, встал и замер, обратив взгляд пустых глазниц на Зата.
  - Хм, похоже ты перемудрил, - обратился я к Личу.
  - Но согласить, получилось необычно, - заметил он, подходя к скелету и осматривая его, - сам не ожидал. Говорю же, что ни разу ещё не пробовал заклинание на живых.
  - Слушай, мне такой он даже больше нравиться, - сказал я, осматривая скелет, - только что ты будешь с ним делать дальше?
  - А ничего, - отозвался Лич, - мне он больше не интересен, я узнал всё, что хотел.
  - Я собственно говоря тоже, - пожал я плечами, - ты упоминал о втором подарке.
  - Точно, - Лич произнёс короткое заклинание и скелет, бывший когда самым могущественным существом в Западном королевстве, превратился в пыль, которую сразу же подхватил ветерок, - пошли.
  Мы спустились вниз и пошли по длинным, извилистым коридорам. Тел не было, гончие и Лич прекрасно потрудились пожирая тела, только бурые следы вокруг, говорили о произошедшей бойне.
  - Вот сюда, - спустился Лич к проёму в стене, где недавно была взломана потайная дверь.
  Я зашёл в комнату и удивлённо вскинул брови - это была сокровищница. Ровные ряды сундуков стояли кругом, заполняя комнату целиком. Заметив, что на них висят бирки я подошёл к первому и прикоснувшись к замку, превратил его в пепел. Открыв крышку, я присвистнул, сундук оказался полон золотыми монетами. Походив между рядами, я стал открывать сундуки наугад. Все были заполнены либо монетами, либо драгоценными камнями.
  - Шикарно живут, - протянул я.
  - Жили, - усмехнулся Лич, которого не интересовали сокровища.
  - А мне какой толк от всего этого? - удивился я.
  Лич изумлённо уставился на меня: - Как бы всем магам нужны богатства, ещё не было ни одного, которому они не нужны.
  - Вот считай, что видишь первого, - отозвался я, видя его удивлённое лицо, - зачем они мне?
  - Как минимум основать своё королевство, завести жену, детей, подданных, - отозвался он.
  Я задумался, от упоминания детей и жены, снова из глубин сознания стали пробиваться непонятные мысли и воспоминания, чем больше я думал о них, тем сильнее они становились. Я вспомнил, что раньше встречал ту эльфийку, которая преследовала меня и её ребёнок, тоже показался мне смутно знакомым. Внезапно перед глазами показалась картинка, как-будто я сижу с этой эльфийкой на берегу реки и нёжно обнимаю её. От удивления я вздрогнул, но тут же в сознании всплыл образ Госпожи, который смёл все воспоминания и образы вглубь сознания, но в этот раз я всё же отчётливо запомнил то, что увидел последним - я сижу обнявшись с эльфийкой.
  - Каин?! - позвал меня Лич, - что случилось?
  Я посмотрел на него и ответил: - Ничего, призраки прошлого.
  - Как интересно, - усмехнулся он.
  - И что ты предлагаешь с этим всем делать? - сменил я тему, пнув один из сундуков, который даже не пошевелился.
  - Ты меня ставишь в тупик, - недоумённо отозвался Лич, - по идее, это нужно перепрятать, чтобы потом воспользоваться, когда наступит время.
  Я задумался: - 'Пожалуй Лич прав, то что мне сейчас не нужны богатства, совсем не значит, что они не пригодятся мне в будущем'.
  - Пожалуй соглашусь с тобой, - медленно произнёс я, - не следует просто так оставлять тут богатства, если они могут пригодиться в будущем.
  - Вот, наконец-то слышу слова настоящего мага, - язвительно засмеялся Лич.
  - А для шутников будет новое развлечение, таскать все эти сундуки наверх, - обрадовал я его.
  - Это мы легко, - ничуть не испугался Лич задания, - идите отдыхайте, ваше магичество.
  Огромное желание, кастануть в него чего-нибудь разрушительное, я прервал огромным усилием воли, не следует показывать ему, что меня достают его шуточки. Одарив его злобным взглядом, которым вызвал у него только смешок, я вышел. Лич оказался в своём репертуаре, вместо того, чтобы таскать сундуки самому, он призвал зомби из множества могил на острове.
  Когда я вечером оторвался от заклинания и пошёл прогуляться, а заодно порадоваться над обессиленным Личем, то был неприятно удивлён, увидев десятки скелетов, неутомимо таскающих сундуки, сам же Лич лежал в теньке и чертил прутиком руны.
  - Хорошо устроился, - заметил я, подсаживаясь рядом.
  - Тебе важен результат или чтобы я вымотался? - усмехнулся он.
  - Изначально хотелось, чтобы ты вымотался, - невольно улыбнулся я.
  - Извини, не оправдал надежд, - засмеялся он.
  Я удивлённо уставился на него, почувствовав мой взгляд, Лич прекратил смеяться.
  - Ты думал я просто сухая кожа, натянутая на скелет? - спросил он, - просто для информации, до своей смерти и переноса духа в Океан Грёз, я правил целым материком, едва не подчинив себе второй.
  - И что же тебя остановило? - решил я его подколоть, - слишком длинный язык?
  - Нет, кинжал в сердце от женщины, которую я любил, - неожиданно спокойно ответил он и отвернулся.
  Мне стало неуютно, что вызвал его тяжёлые воспоминания, поэтому решил вернуться к себе и продолжить составление заклинания.
  
  Несколько недель у меня были посвящены хлопотам по перевозке сокровищ на материк, а также поиску места для захоронения. Местом я выбрал удалённую пещеру, в которую перенёс все сундуки, а затем засыпал вход. Пока драконы, скелеты и гончие были заняты, я чертил своё заклинание, которое собирался опробовать на столице эльфийского королевства. Зная сколько сил меня там ждёт, я решил не рисковать и постараться закончить битву одним единственным ударом. Всё пока шло превосходно.
  
  
  Глава 14 Последняя битва
  
  
  Я оторвал голову от длинного свитка, нанеся последний штрих в своё заклинание. Прошло больше полугода, прежде чем я смог приблизиться к тому варианту, который меня устраивал. Всё это время мы жили рядом с одним вампирским поселением, которое снабжало меня всем необходимым: построили дом, носили еду и стирали одежду. В ответ, гончие и драконы охотились вдалеке от их угодий, не убивая никого из местных. Дрожащие от страха старейшины, были готовы на что угодно, лишь бы мы убрались поскорее от них, но понятное дело, их мнения никто не спрашивал.
  Конечно, слухи о нас поползли по округе сразу же и гости из смешанных отрядов: эльфов, драконов, людей и вампиров довольно часто пытались пробиться к нам, но я больше не интересовался этим, так как Зат прекрасно справлялся и с обороной округи, и с руководством гончими и драконами. Драконицы перестали задирать его, а стали относиться как к моему помощнику, охотно выполняя его просьбы.
  От начертания заклинания я отрывался только на сон и еду, стараясь закончить его как можно быстрее. В голове всё чаще стал появляться образ Госпожи, торопящий меня прибыть к ней, иногда даже её зов становился настолько невыносимым, что мне с огромным трудом приходилось сдерживаться, чтобы не достать Чашу и не произнести слова возврата.
  Но гораздо больше приказов Богини Смерти, меня терзали воспоминания об эльфийке. У меня была куча вопросов, ответов на которые не было. Стараясь вспомнить её, я ночью, после работы, терзал своё сознание, пытаясь найти нужные воспоминания. К сожалению образ Богини надёжно оберегал глубины моей памяти, но всё же, мне удалось докопаться до некоторых других из них, косвенно связанных с этой женщиной.
  Прежде чем отключиться от боли, причиняемой мне воспоминаниями, я успел увидеть, как целуюсь с этой эльфийкой, дерусь за неё с незнакомыми магами и ещё, последнее воспоминание, которое мучило меня больше всего, это образ эльфийки, улыбающейся мне с младенцем на руках. Это воспоминание терзало меня постоянно, иногда даже заставляло прерывать работу и задумываться о том, откуда оно вообще могло у меня появиться. Сил вспоминать больше не осталось, а образ Богини, зовущей меня к себе, стал невыносимым.
  С трудом справляясь с мешаниной от образов и зова Богини, я чертил и чертил, пока наконец не смог признаться, что заклинание превосходно и не требует больше доработки. Мне захотелось скорее поделиться этой новостью с Личем, тот тоже в свободное время строил новые заклинания, практикуясь на тех отрядах, которые пытались на нас нападать.
  
  - Зат, я закончил, - позвал я его.
  - Даже не вериться, - раздался ворчливый голос, - а то я думал, состарюсь и умру, пока ты его закончишь.
  - Сейчас я выйду, ты где? - улыбнулся я, его ворчанию.
  - Недалеко, у нас очередные гости, несколько тысяч солдат и около сотни магов, - отозвался он.
  - И как? - поинтересовался я.
  - Его могуществу стало интересно? - язвительно заметил Лич, - а то всё в делах, да в делах.
  - Ладно тебе, - отозвался я, - сам знаешь, не от безделья маялся.
  - Как обычно, - хмыкнул Лич, - боюсь даже представить себе, во что превратились сейчас драконы и гончие, обжирающиеся душами почти каждый день. Они превосходят в силе всех существ, которых я когда-либо знал. Не хотел бы я, померяться с ними сейчас силами.
  - Будет тебе прибедняться, - остановил я его стенания по поводу собственного бессилия, - если уж они стали сильнее, то насколько сильнее стал ты, который никогда себе ни в чём не отказывает. Признайся честно, смог бы сейчас меня победить?
  Лич ненадолго замолчал, а затем ехидно сказал: - Скажем так, текущее состояние дел, меня полностью устраивает.
  Я засмеялся, а затем собрал свиток и вышел из дома, собираясь дождаться его прихода, очень хотелось, чтобы он оценил заклинание. Хоть рун Рыцарей Смерти Лич и не знал, но структуру заклинания конечно же понимал, когда я объяснял ему значение тех или иных переходов.
  От ничего не делания в голове усилился зов, стали путаться обрывки воспоминаний. Воспоминания были сумбурные и обычно я понимал только одну десятую из них, но легче от этого не становилось, так как я снова терзался вспоминая эльфийку и драконов, в обрывках воспоминаний теперь фигурировали и они. Я не мог понять, что могло меня с ними связывать и почему я в одном из воспоминаний, жму руку одному из них в человеческом обличии. Спас меня от мучений Зат, вернувшийся верхом на Атропос. Спрыгнув с крыла, он подошёл ко мне. Открыв рот, чтобы сказать очередную колкость, он наткнулся на мой вид и видимо передумал, сказав:
  - Показывай, чего ты там наваял.
  Показывая ему свиток, я делал необходимые комментарии, лицо Лича с каждой минутой вытягивалось всё сильней. В конце, он ошеломлённо смотрел на меня:
  - Каин, ты вообще представляешь, что создал?
  Я хмыкнул: - Естественно, ведь я его создавал.
  - По-моему, с какой лёгкостью ты об этом говоришь, ты не совсем представляешь последствий его работы, - Лич стал совершенно серьёзен и глядя на него, я смешался.
  - Объясни, - потребовал я.
  - Как профессионал в области призыва умертвий, могу тебе сказать откровенно, лично я побоялся бы произносить твоё заклинание, - серьёзно ответил Лич, затем показывая пальцем по очереди завитушки рун, продолжил. - Вот тут, тут и тут, у тебя создается такая необычная комбинация, что она может привести к некоторым осложнениям. Лич задумался, но я не стал его сначала торопить.
  
  - Говори уже, - не выдержал я пяти минут молчания.
  - Боюсь Каин эта комбинация приведёт к тому, что поднимутся абсолютно все скелеты, - закончил он, почёсывая себе подбородок.
  - Так мне это и надо, - не понял я его мысли.
  - Каин, с твоими запасами маны, заклинание сработает в полную силу и поднимутся все скелеты, которые когда-либо были на том участке земли, что ты указал, - мне показалось, что Лич говорит и сам едва верит своим словам.
  Я от удивления едва не открыл рот. Кинув быстрый взгляд на заклинание, я понял, что предположение Лича абсолютно правильное, если произнести заклинание именно так, без задания других параметров, может выйти казус.
  - Интересно, что получится, правда? - во мне опять зажглась исследовательская жилка.
  - Нет, Каин, даже не вздумай! - впервые, я увидел Зата таким испуганным.
  - Не знаю точно, как работают ваши заклинания, а также как ты собираешься контролировать такую толпу мёртвых, но точно ничего хорошего из этого не получится, - настаивал он.
  - Давай тогда, я изменю кое-что вот тут, а также задам время, на которое призову всех скелетов, - ткнул я пальцем в нужные руны.
  Лич задумался:
  - Хм...может сработать, - выдавил он наконец, - но опять же, не понимая рун, я основываю свои выводы только на твоих объяснениях.
  - За два-три дня я исправлю заклинание и перепишу его на чистовую, - закончил я разговор и пошёл к себе, чтобы не видеть на себе грустный взгляд Лича.
  - 'Кто бы мог подумать, ещё полгода назад, что он будет обо мне беспокоиться', - с грустной улыбкой подумал я, садясь за стол.
  
  Два дня пролетели незаметно, но мне удалось закончить его, за то время, что я планировал. - 'Хорошо, что учить его не надо, - подумал я, вставая из-за стола и разминая спину, - если бы не я его написал, неизвестно сколько времени пришлось бы его запоминать'.
  Взяв меч, я вышёл разомнуться, за все эти месяцы, я толком и не занимался. В дверях, я столкнулся в Личем. Бросив взгляд на меч, он спросил:
  - Вижу ты закончил, когда думаешь начинать?
  - Чем раньше, тем лучше, - ответил я.
  - Чем думаешь заняться потом? - осторожно спросил он.
  Я открыл рот ответить и только сейчас понял, что дальше у меня только один выход - уход к Богине. Что будет с Личем и остальными я даже не думал. Промолчав, я вышел из дома, разминаясь, меня не покидала мысль, что будет, если связь между мной и помощниками прервется. Если до гончих мне было в общем-то нет дела, то драконы и Лич стоили того, чтобы о них позаботиться.
  - 'Надо это обдумать, - понял я, - и чем скорее, тем лучше. Зов Богини день ото дня становиться не выносим'.
  - 'Если так пойдёт и дальше, - подумал я, вспомнив, что по ночам просыпаюсь от того, что рука с силой сжимает Чащу. - Я не смогу держаться'.
  Ночью мне стало плохо, я не мог заснуть, поскольку образ Богини всё сильнее и сильнее звучал в голове. Чтобы отвлечься, я стал рыться в обрывках воспоминаний, но стало только хуже. В памяти всплыл отрывок, где я вытаскиваю из ямы раненную эльфийку и обрабатываю ей раны своей кровью.
  - 'Да кто же она такая! - силился вспомнить я, - теперь я уверен, что это происходило со мной раньше. Почему же я этого ничего не помню и не ощущаю? Я помню себя только с того момента, когда начал охоту за Чащей, но ведь я где-то родился, рос, учился. Где-то научился владению мечом и магией'. Ответов не было, а чем больше я вспоминал, тем сильнее причинял себе боль, образ Богини заказывал за каждое новое воспоминании. Усталость под утро, всё же переборола боль от зова и я не надолго уснул.
  
  Новый день не принёс облегчения, начавшись с боли, только гораздо сильнее прежней. Я понял, что затягивать с битвой не стоит, ещё несколько подобных дней и я не выдержу, уйдя к Богине. - 'Собираемся, вылетаем, - отдал я приказ всем, - чем раньше закончим, тем лучше'.
  Сборы были не долгими, поскольку вещи были только у меня и Зата. Погрузившись на драконов, мы вылетели, оставляя за собой дом приютивший нас на время. До столицы мы летели четыре дня, делая краткие остановки для пополнения сил. За все эти дни я ни разу не смог сомкнуть глаз, чем больше проходило времени, тем сильнее становилась боль от Зова. Он стал для меня с большой буквы, поскольку постоянные боли сделали меня злым и раздражительным, пару раз влетело ни за что драконам и гончим, не говоря уже о Личе, который видя моё состояние, перестал шутить и подкалывать.
  Когда на горизонте показались очертания высоких шпилей, я стал поторапливать драконов лететь быстрее, в голове билась одна мысль: - 'Нужно произнести заклинание и уйти к Богине, чтобы обрести успокоение'. Уйти сейчас, оставив город безнаказанным за своё унижение я не мог, гордость не позволяла мне простить эльфов, к тому же хотелось сделать напоследок нечто такое великое, чтобы следующего Рыцаря Смерти они остереглись унижать подобным образом.
  - Каин? - осторожно обратился ко мне Лич, - ты можешь говорить?
   - Что надо! - его голос был как колокол у меня в голове.
  - Ты не ответил на мой вопрос, что ты будешь делать после того, как отомстишь? - Лич чуть сбавил тон.
  - Я обязан отчитываться перед тобой?! - ненависть полыхнула во мне ярким огнём.
  - Нет, просто я думал мы компаньоны, - спокойно ответил он.
  Злость и боль перемешалась во мне, я начал произносить заклинание Горения, чтобы стереть надоедливого Лича, только огромным усилием воли я сумел остановиться в последний момент, вместе с ним я мог повредить гончих и дракона.
  Я попытался взять себя в руки, но удалось это сделать с трудом.
  - Так слушайте все! - я решил объяснить один раз, чтобы от меня отстали, - меня тянет Зов к Богине Смерти и последние дни я держусь только на желании мести. Лучше не трогайте меня по пустякам, иначе будут пострадавшие. Я не знаю, что будет после моего ухода и если вы придумаете, как мне поступить с вами, я это сделаю без раздумий. Придумайте сами, как перекинуть с узы, после моего ухода. Делайте вообще что хотите, только не лезьте ко мне.
  После моих слов воцарилось молчание, а затем драконы осторожно перекинулись друг с другом мыслями, затем перекинулись мыслями с Личем. Клото осторожно спросила меня:
  - Каин, мы можем что-то сделать, чтобы убрать Зов?
  - Нет, - отрезал я, - став Рыцарем Смерти, я подписал договор с Богиней и ему нет отмены.
  - Ты не попробуешь бороться? - поинтересовалась Атропос.
  Я разъярился и моя сосредоточенность уступила гневу.
  - Бороться?! - мысленно заорал я на всех, - ну хорошо, я сейчас покажу вам, что меня терзает, а вы, такие умники, скажите, как с этим бороться. Впервые за всё время я открыл своё сознание для других существ, но теперь, слабо контролируя себя из-за боли, я практически не думал о последствиях. Открыв сознание, я выплеснул на общий канал связи всю силу Зова и боль, которую он причинял. Не прошло и нескольких секунд, как я понял, что мы падаем. Причём падаю не только я, но и все остальные. Драконы, сложив крылья, камнем падали на землю, по мыслесвязи наступила тишина.
  Закрыв сознание, я кастанул на драконов небольшое заклинание горение. Сначала от боли очнулась Клото, вокруг меня мгновенно заклубилась магия дракона, переводя наше падение с высоты в скользящее парение. С её помощью я привёл в сознание остальных драконов, гончих и Лича, ему досталось больше всех, он ещё долго не мог говорить, Зов, едва не разорвал его сознание.
  - У кого-то ещё вопросы есть? - успокаиваясь, ответил я, возвращаясь мыслями к заклинанию. Мне никто не ответил, даже драконы перестали обмениваться между собой мыслями.
  Город вынырнул из слабой утренней дымки неожиданно, я дал команду, спуститься ниже. До него было далеко, но даже отсюда было видно, что город основательно подготовился к моему прибытию. Ни о каком скрытом или прямом бое с наскока не могло идти речи. Я видел, насколько мощную защиту сплели маги вокруг города, прикрыв его полупрозрачным куполом. Подойти к нему близко не было возможности, так как город был окружён широким кольцом шатров, которые окружали его со всех сторон. Всё было так, как рассказывали пленные.
  Хорошо осмотреть город нам не дали, едва нас заметили, как со стороны города в нашу сторону полетели молнии, фаерболы, смерчи и прочие радости стихийной магии. К ним тут же добавилась природная магия эльфов, вампирская магия, а в довесок, магия драконов. Небо от тяжести такого буйства магии, даже изменило цвет. Не дожидаясь, когда это масса смертельной энергии дойдёт до нас, я поднял на её пути гигантскую Стену Пепла, закрыв ею полнеба. Сразу стало темно, а вскоре до нас донёсся грохот, когда заклинания магов ударили в мою стену. Боль от Зова сразу отошла в сторону, так как обрушившаяся на меня мощь всех защитников города, была колоссальна. Я почувствовал себя букашкой, на которую наступила лошадь. Собрав все силы, я вливал и вливал ману в Стену Пепла, поддерживая её под атакой сотен заклинаний. Пока я обеспечивал нам защиту, Лич контратаковал.
  Вокруг города внезапно заклубились тучи песка, прорывая хлипкую защиту магов шатрового окружения и начиная рвать там всё, что попадалось им на пути. Поскольку основная защита купола была сделана над городом, то многим магам пришлось прекратить атаку и заняться защитой беженцев. Как только я почувствовал ослабление в давлении на стену пепла, я стал двигать её вперёд, позволяя драконам перейти на пологий спуск, а не кружиться на одном месте, дожидаясь окончания магического поединка.
  - Каин, можешь мне помочь? - попросил помощи Лич, - на меня перекинулось слишком много магов.
  - Сейчас, - хмуро проговорил я, занимаясь одновременной поддержкой гигантской стены пепла и наплавляя полёт драконов, нам нужно было высадиться подальше от города, но в пределах его досягаемости для нового заклинания.
  Поскольку Лич просто так помощи не стал бы просить, то с трудом удерживая стену пепла под градом враждебных заклинаний, я стал плести заклинание Града Пепла, когда оно было готово, я влил ману и вставил ключевую руну, запуская его. Полупрозрачный купол над городом ярко засиял, когда на него обрушился град раскалённых песчинок пепла. Поскольку маны я влил в заклинание порядочно, то длилось оно около минуты, вызвав в некоторых местах даже прорыв купола. Снизу, где прорыв купола произошёл стали подниматься вверх, тонкие струйки дыма.
  - Спасибо, - пришла короткая мысль от Лича.
  Очень скоро магам города стало не до нападения, мы вдвоем с Затом, стали контрактовать: я по городу, он по кольцу шатров. Выпады магов по нам становились всё реже и вскоре я убрал Стену Пепла. Направив драконицу вперёд, я впитывал плащом те редкие заклинания, что теперь летели в нас со стороны города. Как только у меня оказались развязаны руки, я разошёлся. Купол засиял разными красками, а по внешнему кольцу города загуляли пылевые смерчи - там развлекался Лич. Я ухмыльнулся, увидев, как из города выехал большой отряд всадников, который попытался следовать за нами. Две Стены Пепла и Горение, быстро разубедили их в этом намерении.
  Эльфы быстро восстановили порядок в пострадавшем отряде и убрали его под защитный купол, который ярко сиял под градом моих заклинаний, не смотря на то, что был полдень.
  - 'Должна же у магов когда-то кончиться магическая энергия? - подумал я, - из-за проклятого Зова, я не могу окружить город мёртвой землёй и сжимать её каждый день, отвоёвывая у эльфов пяди земли'.
  Выбрав место для посадки, я показал драконам снижаться. Мне нужно было до того, как на нас нападут, восстановить в голове гектакомбу и произнести заклинание. Я не был уверен, что Зов даст мне ещё пару дней. Только я подумал о Зове и перестал атаковать город, как снова пришла дикая боль, захлестнувшее сознание.
  - Быстрее, - прошипел я, прокусывая от боли губу, - быстрее снижайтесь.
  Услышав меня, драконы камнем упали вниз. Когда засвистевший ветер в ушах внезапно прекратился, я понял, мы на месте. Быстро соскочив на землю, я приложил руку к земле и произнёс заклинание Тления, превращая всё вокруг в мёртвый песок. Нужно было сделать резерв маны, которая будет накапливаться здесь каждый день.
  - Каин, мне нужен доступ в твоё сознание, - на всеобщем канале мыслесвязи сказал Лич, - мне нужно знать, как перекинуть узы с тебя, когда ты уйдёшь.
  - Чего ради?! - рявкнул я, садясь на землю и готовясь к восстановлению в голове гектакомбы, - вы выбрали на кого их повесить?.
  - На Лича, - одновременно отозвались гончие и драконы, - мы решили, что так будет лучше.
  - А ты выдержишь Зов? - прошипел я, морщась от боли, стараясь быстрее закончить разговор и начать заклинание.
  - Каин, - спокойно отозвался Лич, - мы все знаем, что с тобой происходит, поэтому просто поверь мне, я не буду тебе мешать. А Зов будут устранять драконы и гончие, пока я буду искать способ перевести узы на себя. Мы хотим, чтобы после твоего ухода мы все остались живы, ты ведь не против?
  - Помешаете, убью всех, - ответил я, затем открыв им часть своего сознания, приступил к заклинанию. Лич и правда был очень осторожен, всё время пока я готовился, я чувствовал его присутствие у себя в сознании, но к моей работе он и близко не приближался.
  Я сидел, от раздражения и злости сжимал кулаки, гектакомба была готова, но поскольку близилась ночь, Зов становился невыносимым, сбивая меня с прочтения заклинания, тем самым заставляя страдать ещё сильнее. Свою злость я один раз выплеснул на войско, которое город выслал на мою поимку. Не знаю на что они рассчитывали, выйдя из-под защитного колпака города, но злость мою утолили. От отряда не осталось ничего, кроме кучек пепла.
  
  Достав кинжал, я с размаху воткнул его в ногу, вспышка боли заставила сидящего рядом Лича закричать и откинуться на землю, а вот мне физическая боль принесла немного облегчения, Зов отступил и я смог продолжить. Всю ночь я раз за разом протыкал себя кинжалом, чтобы боль от ран перекрывала Зов. К тому же бессонные ночи давали о себе знать, но поскольку я знал, что это последнее что я делаю, перед уходом, я наплевал на собственное тело и поднимал кинжал тогда, когда Зов становился невыносим.
  - Каин у тебя проблемы, - внезапно раздался голос Лича.
  - Я это и без тебя знаю, - рявкнул я, - думаешь от удовольствия я тут тыкаю в себя кинжалом?
  - Ты не понял, - голос Лича был тих и бесстрастен. - В твоей голове, когда ты на секунду отключился от боли, я нашел обрывок воспоминания твоей встречи с Богиней. Сейчас я покажу его тебе.
  Перед моими глазами предстала сцена ухода от Богини, которую я прекрасно помнил и сам. Вот я развернулся и направился к туманному облаку, которое Богиня сделала моим выходом в мир. Всё было как я и помнил, если бы не быстро пролетевшие мысли Богини, которые она невольно подумала, не закрыв свою связь со мной. Видимо тысячелетия одиночества заставили её не думать о том, что вблизи есть ещё кто-нибудь.
  - 'Когда у меня будет Чаша, полная крови принёсшего её Рыцаря, я смогу уничтожить Богиню Жизни и стать единовластной властительницей всех душ в этом мире. Только представить себе, миллионы поклоняющихся, тысячи жертвоприношений и духовных эманаций и всё это в мою честь. Всё что осталось, дождаться возвращения Рыцаря. Столько тысячелетий ожиданий, и такая возможность закончить всё. Иди мой Рыцарь и принеси мне на свой мир', - вот какие мысли увидел Лич в моих воспоминаниях.
  - Вот и верь после этого Богиням, - зло усмехнулся я, - хотя в общем, я нечто подобное и подозревал. Правда не такие крайности, как вылитая кровь, но не верил я в её бескорыстность.
  Я не стал ничего комментировать, в принципе это ничего не меняло, только осталось понять, брать с собой всех и попытаться сражаться, или позволить им остаться здесь.
  - Ты не сможешь с ней сражаться, не в её мире, - хмуро отозвался Лич, находящийся у меня в сознании и всё услышавший, - если она с помощью Зова контролирует тебя здесь, то в её мире, ты и подавно не сможешь ей противостоять.
  - Лучше тебя знаю это, - прошипел я, втыкая очередной раз, кинжал себе в руку. - Делай уже свои дела и выметайся из моей головы!
  - Я нашёл источник твоей связи с нами, дай нам ещё несколько часов, - попросил Лич.
  - У вас ровно столько времени, сколько мне понадобится до завершения заклинания, - скрипнул я зубами и вернулся к чтению заклинания.
  Рассвет я встретил на земле, окружённый пятнами своей крови на мёртвом песке и с наполовину законченным заклинанием.
  - Каин я закончил, - устало проговорил Лич, осторожно касаясь меня мыслью.
  - Тогда разберись с пришельцами, - проговорил я, не отрываясь от составления заклинания, - в десяти минутах полёта от нас.
  - Слушаюсь, - отозвался Лич и передал приказ драконам.
  Я ощутил, что моя связь с ними ослабела, хоть я сейчас чувствовал их и легко ловил мыслеобмен между ними, но такой яркой, какой она была раньше, теперь не было. Видимо Лич действительно сумел перевести связи вызова на себя.
  - Каин, - позвал меня Лич, через несколько минут.
  - Вернёшься, оторву твою не в меру болтливую голову, - прорычал я, едва не сбившись.
  - Летит всего один дракон, с той эльфийкой, которая была в твоих воспоминаниях, - хмуро отозвался тот, зная, что теперь мои слова, были не пустым звуком.
  Я сначала хотел на него наорать, но внезапно остановился. Кроме уничтожения города, унизившего меня, вторым моим желанием было разобраться, кем была эта эльфийка из моих воспоминаний. Поскольку я теперь знал, что ухожу навсегда, то ничто не мешало мне поговорить с ней, тем более, что она была одна.
  - Приведи её сюда, можешь вместе с драконом, - отозвался я.
  Лич ничуть не удивился, поскольку знал о моём желании не хуже меня - ночь в моей голове не прошла для него даром.
  
  
  - Отвлечете его от заклинания, вам конец, - раздался голос Лича, в стороне от меня, через какое-то время.
  Услышав его голос, я открыл глаза и увидел стоящую рядом эльфийку из своих воспоминаний и дракона в человеческом обличии, которому я пожимал руку.
  - Кто ты? - спросил я, не прерывая заклинание, обращаясь к эльфийке, - мы знакомы? У меня сохранились обрывки воспоминаний, что я когда то знал тебя.
  Я перевёл взгляд на дракона, одетого во всё чёрное и произнёс: - И тебя тоже.
  Эльфийка сделала шаг вперёд и подняла ко мне заплаканное лицо.
  - Каин, прошу тебя, остановись. Неужели ты не помнишь меня и всего того, через что мы прошли, чтобы быть вместе? Ты столько лет искал меня, дрался со всем миром, чтобы меня найти, неужели всё это исчезло и забыто?
  Слова эльфийки стали пробуждать во мне те воспоминания, которые так старательно спрятала Богиня, но как только одно из них попыталось прорвать барьер, Зов резко хлестнул меня болью. У меня помутнелось сознание - только резко прокушенная губа и проколотая нога - позволили мне не прервать заклинание, а также остаться в сознании. От боли я пошатнулся и краем глаза заметил, как эльфийка заплакала и бросилась ко мне, несмотря на перегородивших дорогу гончих.
  - 'Пропустите её', - приказал я мысленно, когда не смог произнести этого вслух из-за полного рта крови.
  Эльфийка подошла ближе и увидела моё тело, всё в ранах от кинжала.
  - Каин, что с тобой? - посмотрела она на меня своими большими глазами, полными слез, - что ты с собой делаешь?
  - 'Ответь ей', - приказал я Личу, боль вызываемая Зовом, от близости эльфийки стала невыносимой.
  - Он не может говорить, - произнёс Зат, - его сознание заполнено Зовом к Богине, а твои слова причиняют ему ещё большую боль.
  - Зов? К какой Богине? - растерянно спросила она. Я закрыл глаза и попытался сосредоточиться на заклинании, прежде чем ответить.
  За меня ответил Лич: - Закончив заклинание, он умрёт.
  Эльфийка неверяще посмотрела на него, затем нам меня и прошептала:
  - Нет! Это ведь не правда?! Скажите, что это неправда?!
  - Это правда, - спокойно ответил Лич, - чем дольше он остается в этом мире, тем сильнее становиться боль от Зова.
  - Ал'лилель, он плетёт нечто невообразимое, - внезапно раздался голос, до этого молчавшего дракона, - я не понимаю что, но это будет ужасно. Все магические потоки вокруг сбесились и устремлены на него.
  - Что за заклинание он плетёт? - спросил дракон у Лича.
  - 'Говори, пусть знают, я почти закончил', - отозвался я.
  - Ночь Живых Мертвецов, - тихо ответил Лич, - на один час восстанут все мёртвые, что умерли со времён формирования этой земли.
  Дракон прошипел что-то явно ругательное и бешено посмотрел на меня:
  - Да ты знаешь, что творишь вампир?! Ты с ума сошёл?!
  - Никто не сможет сказать, что смог опозорить Рыцаря Смерти, - едва слышно прошептал я, выплюнув сочащуюся кровь изо рта, - и остался после этого жив.
  Дракон оглядел окружающих его существ, видимо прикидывая возможность напасть. Лич спокойно сказал:
  - Как ты правильно заметил, здесь нет ни одного магического потока, который не был бы устремлён и подчинён Каину, так, что здесь ты не сможешь перевоплотиться или колдовать.
  Дракон скрипнул зубами, но продолжил держать руку на эфесе меча.
  - Я прикажу гончим разорвать тебя, если ты не вернёшь руку на место, - буднично заметил Лич.
  - Даалор!! - внезапно произнесла эльфийка, глаза которой внезапно стали абсолютно сухие.
  - Он уничтожит всех, Ал'лилель, - зло ответил ей дракон, - ты сама это поняла!
  - Умерев, ты ничего не решишь, - спокойно и твёрдо произнесла она голосом, в котором была твёрдость металла. Дракон удивлённо посмотрел на неё, но руку с эфеса убрал.
  Эльфийка спокойно посмотрела на меня и пнув стоявшую у неё на пути гончую, сделала шаг ко мне. Лич и драконы удивлённо отпрянули, столкнувшись с её решительным взглядом. Гончие оскалились и приготовились напасть.
  - 'Осталась несколько рун, пропустите', - приказал я. Все нехотя раздвинулись.
  Эльфийка подошла ко мне, опустилась на колени, затем взяла мои руки в свои и тихо запела. Она пела явно на эльфийском, но я почему-то понимал каждое слово. Вскоре я понял, что слышал эту песню раньше, поэтому-то так хорошо её знаю. Эльфийка пела о том, как солнце всходит и каждый день приносит свет и нежность для влюблённых сердец, прогоняя печать и грусть.
  От её песни, боль Зова становилась сильнее, я стал торопиться и вставил последнюю руну в заклинание, собираясь наполнить его до отказа маной. Возможно это стало последней каплей и воспоминания, прорвав все барьеры, нахлынули на меня лавиной. Я замер, у меня расширились глаза от осознания: кто я, что я, а также то, что сейчас произойдёт.
  Прокусив и так кровоточащую губу, я сдержал ману, рвущуюся в заклинание, но получалось у меня слабо, магические потоки, которые я перевернул своим заклинанием, не давали мне остановиться. Я понял, что ещё несколько минут и заклинание сработает само, обратить его ни смог бы никто. Боль от Зова, не давала мне сосредоточиться, поэтому чтобы остановить заклинание и подчинить себе магические потоки заново, речи не могло быть вообще.
  - 'Зат, повторяй за мной', - мои мысли метнулись к нему быстрее молнии.
  - 'Любимая, я умру в любом случае, но ты можешь остановить заклинание и не дать Богине завладеть мной', - перекинул я ему мысли, едва сдерживая бурлящую во мне силу.
  Лич повторил слово в слово. Дракон широко открыл глаза, а жена снова заплакала, сильнее стиснув мои руки.
  - Нет, Каин!!! Нет!! - закричала она, тряся меня.
  Понимая, что если я потеряю контроль хоть на долю секунды, для города закончиться всё очень плачевно, я быстро перекинул пару мыслей Личу.
  - Ты должна взять кинжал с пояса и ударить мне в сердце, - неожиданно дрогнувшим голосом, произнёс он.
  - 'Какая ирония, - кинул я ему мысль ободрения, - ты не находишь?'.
  - 'Ты точно не нормальный', - усмешка, смешанная с громадным чувством уважения, пришла от него.
  - Ал'лилель, он хочет чтобы это сделала ты, он не может принять смерть от другого, - внезапно, твёрдым голосом произнёс Лич, - торопись, ещё несколько ударов сердца, заклинание сработает и все живое вокруг нас умрёт.
  Глазами полными слёз и трясущимися руками, любимая сняла у меня с пояса кинжал, подаренный ещё гномами.
  - Я не могу, я не могу, - шептала она, смотря на меня, глазами, полными слёз.
  - Три удара...два, - внезапно стал отсчитывать Лич.
  Заплакав, она сжала двумя руками кинжал и приставив к моему сердцу, нажала на него всем телом. Последнее, что я услышал, был её плач и слова:
  - Прости, любимый.
  
  
  
  Эпилог
  
  
  Пять лет спустя....
  - Мам, можно мне поиграть с каури? - раздался у меня над ухом звонкий голос Авеля, - ну можно мам? Мабута обещал показать, как метать дротик.
  Я улыбнулась и открыв глаза, увидела перед собой весёлое лицо, очертания которого заставили сжаться моё сердце.
  - Только, если дядя Зат присмотрит за тобой, - строго произнесла я, сдерживая в присутствии сына слёзы.
  - Ну мам, я же не маленький и так дедушка постоянно ворчит, что я больше вожусь с ними, чем с вампирами, - лицо сына страдальчески сморщилось, видимо вспоминая ворчание деда.
  - Ты забыл ещё орков, драконов, костяных гончих, волков и весь тот зверинец, что насобирал твой отец за годы странствий, - улыбнулась я, целуя его в лоб.
  Сын с недовольной миной вырвался у меня из рук и вытирая рукой место поцелуя, бросился из комнаты.
  Я встала с кровати, подошла к окну и дождалась, когда сын выбежит из двери кухни и побежит к Зату, сидящему с неизменным прутиком. Рядом с ним нежились костяные дракон и гончие. Лич, увидев Авеля, улыбнулся и поднявшись на ноги, стал что-то спрашивать у подбежавшего к нему сына.
   Зат поднял голову, мы встретилась с ним глазами. Он улыбнулся в ответ и опустив голову, что-то сказал сыну.
  - "Странно, но я совершенно его не боюсь', - который раз я подумала об этом странном существе, которое отказалось покинуть меня, после... При воспоминании того дня, у меня потекли слёзы. Сев на кровать, я кинула взгляд на висящий огромный меч Каина, всё, что я оставила себе из его вещей.
   Большую часть из них забрал его отец, книги и то жуткое заклинание забрал себе Лич. Не знаю почему, но я отдала ему и те книги, которые Каин привозил раньше домой, с улыбкой увидев, как у Зата, только от их вида, сразу загорелись глаза.
   - "Какой же он был всё-таки мальчишка, - сквозь слёзы улыбнулась я, вспомнив того озорного подростка, которого встретила тогда в лесу, - стряс свиток постройки замка с гномов, спрятал гору сокровищ и натащил с собой кучу таких существ, что от одного только вида двора нашего нового замка, становилось плохо любым делегациям, которые нас посещали".
   - "Хорошо ещё, что его отец переехал к нам, - задумалась я, - не знаю, что бы я делала одна в этом громадном замке". Я бросила взгляд на портрет сына, висящего рядом с мечом и улыбнувшись, пошла в гостиную, там Зира, бывшая сейчас на сносях, распекала орков.
  
  
  
  
  
Оценка: 5.12*107  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Успенская "Хроники Перекрестка.Невеста в бегах" А.Ардова "Мое проклятие" В.Коротин "Флоту-побеждать!" В.Медная "Принцесса в академии.Суженый" И.Шенгальц "Охотник" В.Коулл "Черный код" М.Лазарева "Фрейлина немедленного реагирования" М.Эльденберт "Заклятые любовники" С.Вайнштейн "Недостаточно хороша" Е.Ершова "Царство медное" И.Масленков "Проклятие иеремитов" М.Андреева "Факультет менталистики" М.Боталова "Огонь Изначальный" К.Измайлова, А.Орлова "Оборотень по особым поручениям" Г.Гончарова "Полудемон.Счастье короля" А.Ирмата "Лорды гор.Да здравствует король!"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"