Распопов Дмитрий Викторович: другие произведения.

Сын Галактики

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Оценка: 5.19*216  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    В Галактике наступило спокойствие. Давно закончились войны с Берсеркерами и кажется уже ничего не угрожает её гражданам. Именно в это время, человек с другой Галактики, планеты Земля - находит корабль старого врага всего Содружества и летит на нём в поисках приключений. Что теперь ожидает Содружество: старая война или новый мир? P.S. Коррекция текста - читателя Вольноопределяющегося.

    Книга издана


   Сын Галактики
  
   В Галактике наступило спокойствие. Давно закончились войны с Берсеркерами и кажется уже ничего не угрожает её гражданам. Именно в это время, человек с другой Галактики, планеты Земля - находит корабль старого врага Содружества и летит на нём в поисках приключений. Что теперь ожидает Содружество: старая война или новый мир?
  
   Пролог
  
   Центральный мозг Келлеридов находился в непонятном для себя состоянии. Трудно было точно описать эти биоэлектрические процессы, творящиеся в недрах серверов, но, изучая записи допросов особей расы "люди", он узнал о состоянии, близком к тому, которое сейчас испытывал. Так они вели себя в процессе того, как дроны-учёные подсоединяли их мозг к считывателю информации и включали его. В записанной информации такое состояние людей называлась - страхом.
   По-другому описать текущие в нём процессы Центральный мозг не мог, так как до этого момента с ним не происходило ничего подобного, даже когда Объединенный флот людей, пентагрионов, астан и теронов уничтожил Центральные мозговые центры других серий их Расы: терроидов и блазроидов. Когда по каналу связи пришли сообщения о разрушении командных центров, Мозг подсчитал свои шансы на успех - они составили 40,1234 процента (без учёта дальних баз, которые он сразу начал строить, узнав об объединении Флотов враждебных Рас).
   На постройку этих баз, практически у самого края Галактики, в секторе 45321-34/0 - Мозг тратил тридцать процентов всех своих производственных мощностей, даже выделив им одну пятую своего процессорного ресурса для постоянного наблюдения за строительством и развитием. Специально для этих целей он создал в этой области небольшой Командный центр с одной единственной задачей: разведывать всё в пределах сектора, строить сырьевые и промышленные базы. Причём сосредоточить свои силы на постройке космических кораблей и поиске сырьевых баз.
   На всё это расходовались огромные ресурсы как дронов-строителей, так и сырья, пополнять которые из-за непрекращающихся атак бесчисленного количества Охотников с каждым месяцем становилось всё труднее и труднее. Охотники, как назойливые мухи, прилетали на своих быстрых, отлично вооружённых кораблях, и за несколько часов полностью уничтожали инфраструктуру добычи ресурсов в тех секторах Галактики, где существовали условия для работы дронов-рабочих.
   Мозг больше не мог прогнозировать, какие производственные сектора подвергнутся атаке, поэтому всё, что ему оставалось - это держать свой флот в наиболее стратегически важных производственных и сырьевых секторах.
   Да и то, после того, как несколько веков назад все расы Галактики объединились в общий флот, а правительства стали платить даже за обломки разрушенных кораблей Берсеркеров - во всех Расах резко увеличилось количество Охотников, даже многие пираты стали подрабатывать сбором и продажей этих частей. Военные патрули на базах сквозь пальцы смотрели на пиратские корабли, когда те прилетали сдавать добытое.
   Именно тогда Мозг расы келлеридов определил двадцатипроцентное возрастание угрозы для себя лично. С каждым десятилетием этот процент возрастал, добавляя строки в статистику потерь боевой и промышленной базы келлеридов. Увеличение выпуска военной техники ни к чему не привело: Объединенный флот разбивал любые крупные формирования Берсеркеров, а если они дробили свой флот на множество мелких, то на них сразу накидывались десятки кораблей Охотников, жаждущих отхватить свой лакомый кусок.
   Всего столетие назад пали Командные центры блазроидов и терроидов, в это же время процент угрозы возрос до критической отметки в шестьдесят процентов. Именно тогда Мозг принял решение о создании на краю Галактики новой промышленной и сырьевой базы. С её полным запуском он не успел всего на два десятилетия, так как Объединенный флот Рас вычислил его местонахождение и теперь расположился тут, в секторе 12007-12/3, перекрывая Командному центру выход в гиперпространство.
   В этом секторе имелись единственные Врата, позволявшие осуществить такой выход, к тому же именно в нём располагалась одна из важнейших сырьевых областей, в которой добывалось столь необходимое для кораблей Берсеркеров топливо из антиматерии.
   Находившаяся на краю этой области небольшая пространственная аномалия открывала проход в неизвестную часть Вселенной. Дополнительной удачей было расположенное возле этого искривления огромное природное скопление антиматерии. Мозг подгонял к аномалии дронов-рабочих, которые с помощью установленных на них силовых захватов добывали небольшие куски антивещества и перевозили их на построенную рядом перерабатывающую фабрику. Попытки отправить дронов-разведчиков за искривление ни к чему не приводили - дроны просто исчезали, не подавая с той стороны никаких сигналов, так что вскоре Мозг перестал разбазаривать бесценный ресурс. Впрочем, сама важность находки такого количества скопления антивещества была настолько огромной, что Мозг после обнаружении месторождения добавил в свои шансы на победу целых десять процентов.
   До нахождения этого сектора Командному центру приходилось возить топливо с другой части Галактики, что существенно затрудняло своевременное снабжение кораблей и энергетических станций промышленных баз. Именно поэтому для последней битвы он стянул все оставшиеся корабли сюда, потеря такой стратегически важной точки, а также полностью перекрытые Охотниками маршруты до другого источника антиматерии в секторе 3980-14/8 - неминуемо привели бы сокрушительному поражению. Хотя и сейчас шансы на успех сокращались с каждым часом, поскольку информация, получаемая от дронов-разведчиков, встроенных в обломки астероидов, свидетельствовала о ежеминутном увеличении состава группировки Объединенного флота. А поскольку его командиры по опыту знали, что уничтожение мозга одной из Рас Берсеркеров ведёт к полной остановке деятельности всей инфраструктуры данной Расы, то на последнюю битву с Командным центром келлеридов стянулись все.
  
   Мозг переключил всю мозговую деятельность, ранее отвечавшую за сбор ресурсов и постройку баз, на анализ ситуации и поиск выхода из неё. Триллионы вариантов промелькивали за части долей секунд, но варианта, дававшего даже один процент шанса на успешный выхода из ситуации Мозг не находил.
   Тем временем, закончив группировку войск, вперёд выдвинулись все пятнадцать супердредноутов Объединенного флота. Мозг сразу отреагировал на это перестроение, выдвинув вперёд свои супердредноуты. К сожалению, всего шесть - все остальные ранее были разрушены в сражениях с тем же Объединенным флотом.
   Вся тактика боя этих гигантов состояла в сближении на расстояние выстрелов главных калибров и обстрел врага издалека. Никакие другие корабли нельзя было использовать в том пространстве, в котором сражались эти колоссы, больше похожие на стационарные орбитальные базы. Огонь дезинтеграторов главных калибров супердредноутов был настолько мощным и плотным, что в области своего воздействия полностью разрушал молекулярные связи любого материального объекта. После таких сражений пространство, где проходил бой, превращалось в идеальный вакуум, если можно применить к нему такое понятие. В этих местах не оставалось потом ни одной песчинки, настолько разрушающим было действие дезинтеграторов.
   Как и предсказывали вероятностные анализаторы Командного центра, все шесть его гигантов были уничтожены за двадцать минут: не помогло даже перекрытие защитных полей между супердредноутами. Изготовленные теронами дезинтеграторы кораблей Объединённого Флота - по иронии судьбы собранные из частей орудий самих Берсеркеров - ничуть не уступали своим прообразам в мощи и дальнобойности.
   Увидев, как исчез последний корабль, Мозг отдал оставшемуся флоту приказ на атаку. Теперь, когда дезинтеграторы били только с одной стороны, появилась хоть какая-то возможность для атаки чужого флота другими судами, и Мозг бросил их все в рассыпанном строю на флот Объединенных Рас. Первыми рванули скоростные и маневренные шипы, за ними двинулись крейсеры, а замыкали строй огромные торы.
   Супердредноуты Объединенного флота открыли огонь по атакующей лаве противника, и сразу в статистике потерь у Командного центра замелькали колонки увеличивающихся цифр. Прошло ещё сорок минут, и сам Мозг ощутил на себе всю мощь главных калибров супердредноутов, потому что Объединенный флот, несмотря на все попытки кораблей келлеридов противостоять ему, практически полностью истребил их. Мозг впервые за несколько тысячелетий своего существования активировал все защитные экраны Командного центра.
   Ещё через пять минут генераторы защитных полей перестали справляться с потоком разрушительной энергии, и прежде пустые колонки статистики, показывавшей повреждения корпуса центра, стали наполняться данными о получаемых разрушениях. Мозг понял, что ещё 3,14687 минуты - и он просто исчезнет. Проанализировав эти данные, он полностью переключил все основные и резервные процессоры на решение одной задачи - выжить, не задействовав только один, управлявший защитными полями.
   Когда до уничтожения оставалось 1,298 минуты, появилось решение с самым большим результатом на выживание - одна сотая процента!! Времени на дальнейший анализ не было, и Мозг приступил к его исполнению. Подключившись к кристаллу управления дроном-рабочим, находящимся ближе всех к искривлению пространства, он сразу начал копирование самораспаковывающихся матриц, отвечающих за сознание Мозгового центра. Большей частью собранных за тысячелетия данных пришлось пожертвовать из-за малого размера кристалла-накопителя дрона. Мозг записывал только основное: создание дронов, расположение сырьевых и технологических баз, устройство техники и оружия - и добавил события последних месяцев, чтобы при распаковке помнить, чем всё закончилось.
   Набив кристалл информацией до отказа, Мозг отдал дрону последнюю команду - влететь в искривление пространства и не отключать двигатели до полной выработки энергии. Дрон стартовал одновременно с уничтожением защитных полей на базе Командного центра и превращением в космическую пыль того, кто мешал обитателям Галактики спокойно существовать несколько столетий.
   Искривление, мигнув, всосало в себя дрона, "выплюнуло" его в другую точку Вселенной, и дрон, подчиняясь последней команде Центра, полетел вперёд.
  
   Разведывательный корабль инетрогов, собрав данные о системе со звездой класса G2V, возвращался домой. Искусственный интеллект корабля с лёгкостью управлял всеми системами и даже чувствовал удовлетворение от своей работы. Данные, собранные в этой системе, были очень интересны, и он был уверен, что учёные заинтересуются миром, где существует жизнь. Находка такой редкости давала ему надежду на продвижение по службе, и даже возможность переноса сознания на более мощный корабль.
   В предвкушении этого искусственный интеллект корабля расслабился, и потому не сразу заметил, что сканеры давно уже показывают приближение неизвестного объекта. Включив электромагнитное маскировочное поле, ИИ стал изучать объект: больше всего тот был похож на подводные корабли-исследователи из его мира, но конструкция и спектр выхлопа двигателя чужака были абсолютно ни на что не похожи. Странный пришелец летел не сворачивая, в сторону звезды G2V.
   Пронаблюдав ещё несколько минут, ИИ принял решение принять этот странный объект на борт, благо размер трюма позволял его вместить. В том, что это корабль другой цивилизации, ИИ уже не сомневался, все признаки неинетроговости были налицо. В таких случаях инструкция безоговорочно требовала одного: завладеть неизвестным объектом, если это возможно, и, отложив все полётные задания, лететь домой. Если же объект проявлял агрессию, то лететь до зоны, откуда можно было запустить световой луч информационной связи, предупреждающий свои ближайшие корабли о появлении чужих.
   Поскольку объект не делал ничего, что можно было бы счесть агрессией, и по-прежнему двигался в направлении звезды, то ИИ приступил к выполнению высшего приоритета, заключавшегося в захвате чужака. Уравняв скорости, ИИ выпустил со своего корабля силовой захват и зацепил им неизвестного. Сразу почувствовалось сопротивление движению, так что ИИ включил реверс на маневровых двигателях, полностью отключив основные.
   Когда скорость совместного полёта замедлилась, ИИ выдвинул из отсека манипулятор, оснащённый лазерным резаком, и принялся аккуратно вырезать двигатель из корпуса пленника. Тридцать минут сложной работы, и вот двигатель, освобождённый от захватов, поплыл дальше по пути к своей смерти, а в силовом захвате корабля-разведчика остался покорёженный корпус.
   Втянув его в трюм, ИИ направился домой, полетев мимо гигантской пятой планеты этой звездной системы. Интерес к пойманному объекту у самого ИИ был огромен, и он решил попробовать сам провести его первичный анализ. Отправив к грузу минироботов, ИИ стал ждать результатов. Произведённые исследования выявили неожиданный факт: устройство оказалось гражданского назначения, так как ничего, похожего на оружие, у него не было, а в передние манипуляторы были встроены какие-то устройства, больше похожие на захваты.
   Наиболее полезные сведения принёс последний из минироботов, передав данные о наличии в объекте кристалла, похожего на кристаллы записи Расы инетрогов, правда, с неизвестным интерфейсом ввода и вывода.
   ИИ решил отделить накопитель от корпуса и попробовать расшифровать его данные с помощью своих интерфейсов. Высланная партия минироботов аккуратно отсоединила кристалл с записями и принесла его в лабораторию, где ИИ с помощью специальных манипуляторов приготовился к процедуре подключения.
   Несколько часов потребовалось ему, чтобы отделить старые и приделать к кристаллу собственные интерфейсы, но кропотливая работа была выполнена, и ИИ, подключившись к находке, начал перебирать всевозможные протоколы связи с накопителем информации. Ни один из стандартных протоколов не подошёл.
   ИИ испытал разочарование и решил попробовать использовать уже давно устаревшие протоколы - шанс был минимальным, но всё же лучше, чем ничего.
   Поочерёдно перебирая протоколы для установления связи с кристаллом, ИИ внезапно ощутил, что один из них подошёл: правда, не до конца, но получить какую-то часть информации стало возможным. Установив связь с памятью, ИИ принялся скачивать данные. Как только первые биты информации попали к нему на накопители, произошло непонятное: байты информации, полученные от кристалла чужака, стали в доли секунды расти в геометрической прогрессии, словно запустилась программа распаковки.
   Не осознав таящейся угрозы, ИИ продолжал качать информацию, и, как только был скопирован последний бит, произошло ужасное - сознание ИИ и его кристаллические носители данных были мгновенно стёрты неизвестным червём.
   Неизвестно, как его пропустили в систему мощные и чувствительные фаерволы корабля-исследователя, специально настроенные на подобные случаи, но этот червь смог преодолеть все преграды. Вслед за ним скачанная информация полностью заняла все свободные ячейки кристаллической решётки носителей.
   Пискнула аварийная сигнализация корабля, и сработало реле защиты, предусмотренное создателями на случай, если ИИ корабля выйдет из строя. В результате все накопители и процессоры ИИ были блокированы защитной программой, после чего включился миниатюрный сервер, в котором была заложена программа аварийной посадки на ближайшую планету, пригодную для долговременного хранения корабля. На межзвёздные перелёты мощностей сервера не хватало, но посадить корабль на планету он мог вполне.
   Повернув к третьей, обитаемой планете звезды G2V, программа включила электромагнитную и оптическую маскировку для входа корабля в атмосферу.
   Пронзая слои атмосферы, корабль ярким метеоритом приближался к поверхности. Посадка прошла успешно, и программа аварийного управления кораблём выполнила последние процедуры для обеспечения возможности доступа высокоразвитым белковым организмам на борт корабля. Стоило объекту совместить ключ на люке корабля с ключом на его обшивке, как срабатывала программа открытия люка и разблокировки всех систем корабля.
   Выполнив последние инструкции, программа закончила свою работу, и корабль остался лежать посередине небольших холмов, полностью заросших густым лесом.
  
   Прошло две сотни лет....
  
   Усталый и злой, я шел из школы домой - сегодня была физкультура, и надо мной опять смеялся весь класс, потому что я не смог залезть по канату даже на треть его длины. Я ненавидел эти уроки и всегда старался их пропускать, но, к сожалению, физрук давно понял мои намерения и теперь всегда подкарауливал меня с уроков, после которых была физра. Ему доставляло огромное удовольствие провожать меня в раздевалку, чтобы я не сбежал, а уже потом, на уроке, вволю посмеяться над моей слабостью.
   На нём меня всегда ожидал кошмар: физрук завёл отвратительную привычку устраивать из моих действий шоу для всего класса. Всегда вызывая меня первым, он просил продемонстрировать какое-нибудь упражнение. Если со всякими гимнастическими фигурами у меня ещё что-то получалось, и одноклассники разве что громко хихикали, то любое моё упражнение на снарядах приводило к тому, что класс поголовно лежал от хохота.
   Когда я дома анализировал происходящее со мной, то не понимал, что заставляло меня выглядеть клоуном. Специально выходя вечером на стадион, я мог целых два раза подтянуться на перекладине, да и на брусьях отжаться или там ноги вытянуть хотя бы раз получалось. Но на уроке, в присутствии класса, я не мог повторить даже этого, превращаясь в червяка, насаженного на крючок. Я дергался, извивался и, в конце концов, падал на маты, заставляя зрителей захлёбываться смехом.
   А когда я вставал и косился на хихикающих девчонок, то видел в их глазах только презрение. Они даже придумали мне кличку, которой называли меня все - "Червяк". Каждый год моего пребывания в школе был как несколько лет каторги: я множество раз порывался бросить эту школу, но, к сожалению, в нашем небольшом посёлке их было всего три. В нашем дворе жили ученики разных школ, и потому там тоже были хорошо осведомлены и о моих выступлениях на уроках физкультуры, и о моей кличке. Даже домой я пробирался, как разведчик в логово врага - крадучись и прячась за деревьями.
   Именно поэтому я каждый раз сдерживался и оставался в своей школе: в новой меня ждало то же самое, только к моему прозвищу добавилась бы ещё приставка "Трусливый".
   Словно стараясь всем отомстить, на остальных уроках я отвечал классу той же монетой. По всем предметам, кроме физкультуры, у меня были отличные оценки, но не по тому, что я был зубрилой или учительским любимчиком, а только по причине своего одиночества и отличных знаний.
   Держался я обособленно: ни с кем не дружил, не давал списывать и не подсказывал на уроках. Это ужасно всех раздражало, поэтому на мне отрывались на занятиях физкультурой или на переменах.
   Всё своё свободное время я проводил дома за компьютером. Компьютер и Интернет были моими единственными отдушинами, в которых я полностью себя реализовывал. Весь курс школы я прошёл за три последних года, скачивая учебники и задания старших классов школы из Интернета. Уже год, как я изучал программу второго курса физико-математического факультета одного из самых престижных ВУЗов страны. Лекции и контрольные мне сканировали и присылали мои виртуальные знакомые, студенты этого факультета, которым я представился студентом-заочником из провинции, желающим подготовиться к сессии.
   Так же, как и новые знания, меня увлекали шахматы - я был заядлым онлайн-игроком на одном из самых сильных шахматных серверов мира. Играя там, я год от года становился сильнее, тренируя память и набирая рейтинг среди тамошних игроков. Сейчас я был в десятке сильнейших, и найти партнёра по партии мне ничего не стоило: как только я появлялся в онлайне, ко мне, как к одному из лучших, выстаивалась очередь из желающих поиграть. Обычно, сыграв партию-другую для разминки, я читал институтские лекции, потом решал контрольные на закрепления материала, после чего давал себе часа три на отдых и обед.
   Отдохнув и подкрепившись, я загружал свою любимую игру "Master of Orion 2" и за полчаса выигрывал гигантскую карту, играя за свою любимую расу меклар. Победив в "Master"-е, я запускал какую-нибудь другую игру из жанра стратегии, и часть времени проводил за ней: возводя замки и укрепления, укрепляя экономику и поддерживая дипломатические контакты.
   Обычно, пройдя миссию-другую, я снова возвращался в Интернет. До прихода тёти (обычно она приходила поздно, в десятом часу вечера) я крутился на разных исторических форумах: особенно мне нравилось читать про великих полководцев. Моим кумиром был Сунь-Цзы и его "Искусство войны": во всех играх при моделировании различных вариантов сражений я старался придерживаться его рекомендаций. К сожалению, не все игры позволяли в полной мере задействовать все мои навыки и воплотить в жизнь все придуманные варианты сражений.
   Поэтому, посещая форумы, посвящённые войне и воинскому искусству, я находил сценарии битв и выкладывал их на всеобщее обсуждение. Мы вместе с другими людьми разбирали эти битвы до мельчайших деталей, определяя, как правильнее было поступить в той или иной ситуации. Помимо разбора самих битв я увлекался историей жизни и деяний этих полководцев - их подвиги настолько захватывали меня, что с каждым годом во мне зрела мысль, что я хочу стать в этой жизни чем-то большим, чем просто Вовой Курочкиным.
   До третьего-четвёртого класса, чем больше я испытывал школьных издевательств, тем яростнее и сильнее становилось это желание. Мне хотелось совершить нечто такое, после чего бы тётя мной гордилась, учителя восхищались, а все те, кто надо мной смеялся и издевался, умерли от зависти.
   К пятому классу желание стать особым давало о себе знать только изредка, и то только в особо неприятные моменты жизни, а на сегодняшний день я просто смирился с мыслью, что до окончания школы останусь таким, как есть. Потому-то я и сидел целыми днями в Интернете, уже не пытаясь что-либо изменить. До самого возвращения тёти с работы я не вылезал с таких родных и спокойных форумов, когда же она приходила, я ненадолго отрывался от компьютера, чтобы поужинать и немного пообщаться с ней.
   Нужно сказать, что тётя моими успехами в школе интересовались редко, проверяла только мой дневник, а поскольку там по всем предметам, кроме физкультуры, были пятёрки, то остальное её волновало мало. Раньше, до того, как мои родители погибли в ужасной автокатастрофе, я редко виделся с тётей (маминой сестрой) - до того ужасного дня в моей жизни, когда я пришёл из школы и застал её плачущей у нас дома. Увидев меня, она бросилась и обняла меня, сильно прижав к себе. Только вечером она смогла сказать мне, что мамы и папы больше нет в живых. Сначала я не поверил ей и как-то отстраненно думал, что этого просто не может быть. Осознание того, что всё это не сон, пришло ко мне в тот дождливый осенний день, когда я стоял на кладбище рядом с тётей, и смотрел как маму и папу закапывают в землю.
   Сейчас я уже смутно помню, что делал после того, как понял, что всё происходящее реально, и я больше никогда не увижу своих родителей, не услышу их голоса. Единственное воспоминание - это собственный крик, голоса родственников и навалившаяся тьма, выплыл из которой я только на следующий день, дома, в своей кровати. В придвинутом к ней кресле сидела тётя, которая так сидя и заснула. С тех пор мы жили вместе. У тёти не было ни мужа, ни детей, и со временем она стала воспринимать меня как своего сына. Постепенно и я привык к ней и воспринимал её как свою маму, к тому же и внешне они были очень похожи.
   Поужинав быстро разогретыми полуфабрикатами, мы разошлись: я - читать книги, а тётя - смотреть свои любимые сериалы. Когда тётя ложилась спать в своей комнате, я немного ждал, пока она не уснёт, а потом садился за комп и открывал свою секретную папку. Всего три месяца назад знакомые с одного из исторических форумов затронули тему заработка, и одним из вариантов предложили игру на понижении и повышении курса валют.
   Я поначалу отнёсся к этому скептически, но мне показали один из сайтов фирмы, предлагающей такие услуги для всех желающих. Для начала можно было открыть тренировочный счёт и на нём попробовать свои возможности в зарабатывании денег на реальном падении и повышении пар валют. Установив программу-клиента этой фирмы, я попробовал - как мне советовали мои знакомые - играть на коротких ставках.
   Всего за три дня я удесятерил свой тестовый счёт и, окрылённый такой удачей, завёл уже реальный, переведя на него все накопленные деньги. Ровно за эти же три дня я спустил больше половины своих - уже не теоретических - средств. Не понимая причин такой неудачи, я принялся искать информацию в Интернете. Оказалось, что не всё так просто, и что фирмы, предоставляющие клиентам возможность для ставок и слежения за курсом валют, берут за каждую ставку комиссионные в размере двух-трёх пунктов. К тому же на реальных счетах отследить своевременность сообщаемой информации и честность брокеров было невозможно. Выяснилось также, что не я один выигрывал на тренировочных счетах, но проигрывал на реальном счету.
   Советов было всего два: либо найти высокооплачиваемого профессионального брокера для игр с валютой, либо разработать собственный клиент, чтобы играть без посредников. По понятным причинам первое мне было не по карману, а вот второе - достаточно реально. Хоть программист был из меня никудышный, но найти в Интернете код программы и уговорить помочь друзей с форумов проблемы мне не составило. Решив в следующий раз подойти к процессу серьёзно, я прочитал несколько книг о правилах игры на курсах валют и уже точно представлял себе, что можно было делать и чего нельзя на коротких ставках.
   Вот уже неделю у меня всё шло довольно удачно, я вернул все проигранные деньги и сегодня планировал получить прибыль. Просидев до трёх утра, я заработал две тысячи рублей. Результат был отличным, и я решил ложиться спать, пока не начал проигрывать. К тому же сегодня меня снова ждала каторга, ведь последним уроком была физкультура.
   Встав утром, я позавтракал и отправился в школу. Быстро миновав школьных хулиганов и прошмыгнув в здание, я вздохнул немного свободнее: полпути до класса было преодолено - не каждый день мне сопутствовала такая удача. Бить меня эти поганцы не били, чаще пачкали одежду, отбирали или рвали тетради и книги, заставляли есть всякую гадость. При этом мне нужно было стонать и причитать, чтобы они закончили своё веселье побыстрее. Однажды я решил, стиснув зубы терпеть все издевательства. Не видя с моей стороны реакции на их ухищрения, хулиганы издевались надо мной в три раза дольше, до самого начала уроков. Поэтому теперь я всегда делал вид, что мне плохо: их это забавляло, но быстро надоедало, и меня отпускали. Мне повезло и во второй раз: я успел прокрасться в класс, минуя уже своих мальчишек-одноклассников, которые сидели и обсуждали что-то на подоконнике.
   Поблагодарив Богов удачи, я молча, ни с кем не здороваясь, подошёл к своему месту и приготовил всё необходимое к уроку математики. Сев за парту, я осмотрел её: новых надписей не добавилось, что уже было хорошо. Вообще вся моя парта была исписана оскорбительными надписями и стихами-вариациями с моей кличкой. Сначала я их стирал, а потом мне это надоело и теперь я просто констатировал сам факт появления новых гнусностей.
   Просидев так до начала урока, я услышал звонок. Повернув голову к двери в кабинет, я увидел, что вместе с учительницей математики заходит наш классный руководитель, учитель английского Ольга Петровна. Подождав, пока рассядутся опоздавшие ученики, классный руководитель, оглядев класс, сказала:
   - У меня для вас хорошие новости - завтра мы идём в поход.
   Класс зашумел, но высказываться никто не стал. Ольга Петровна продолжила:
   - Вы уже шестиклассники и вполне самостоятельны, поэтому завтра в шесть утра встречаемся возле школы.
   Класс возмущённо зашумел.
   - Я сказала - в шесть утра, - жёстко продолжила она, несмотря на недовольный гул. - Возле школы вас будут ждать автобус, и мы поедем в сторону Рудного Ключа. Оттуда мы пойдём пешком до Большой скалы, где будет конечная точка маршрута. Еды брать на один день, одеться в походную одежду и по погоде.
   Ольга Петровна оглядела класс и ещё твёрже сказала:
   - Надеюсь, вам излишне напоминать: никаких сигарет и спиртного!! Для контроля над вами я взяла в помощь Олега Валентиновича и Владимира Петровича.
   Вздрогнули даже хулиганы, если с нами пойдут физрук и директор, то вполне реально, что они отберут всё спиртное и выпьют его сами. В прошлый раз, когда мы ходили в поход с 6"а", всё так и произошло, всё спиртное, что взяли с собой посчитавшие себя взрослыми пацаны из обоих классов, было конфисковано и выпито взрослыми.
   - А презервативы можно брать? - нагло поинтересовался Денис Иванов, вставая из-за парты. Один из самых сильных и популярных у девушек парней школы, по совместительству, главарь тех хулиганов, что трясут у всех деньги. Девчонки класса покраснели и зашушукались.
   Ольга Петровна грозно посмотрела на нарушителя спокойствия и ответила:
   - Бери Иванов, только думаю, что, кроме запускания воздушных шариков, ты не знаешь, зачем они нужны.
   Иванов покраснел и опустился за парту, а класс откровенно над ним смеялся. Я поймал себя на мысли, что хорошо, когда смеются не надо мной.
   Классный руководитель извинилась перед учителем математики и ушла, оставив меня в глубоких раздумьях по поводу завтрашнего дня. На протяжении всех последующих уроков я обдумывал, как поступить: пойти - и тогда надо мной снова будет издеваться в походе весь класс, или не пойти - и навлечь на себя гнев классного руководителя и директора. Оба варианта меня мало прельщали.
   За своими раздумьями я даже не заметил, как начался урок физкультуры. К счастью сегодня физрук был где-то занят, и мне удалось сбежать. Придя домой, я поел, сыграл пару партий в шахматы и открыл торговый терминал. Играть совершенно не хотелось, поэтому я решил подзаработать денег.
   К моменту прихода тёти я едва сумел собрать половину той суммы, что заработал вчера ночью. Не знаю почему, но сегодня мне не везло ни с моей основной парой валют, ни с другими. Расстроившись, я закрыл программу и решил полазить по форумам. Когда пришла с работы тётя, я ей сказал, что завтра иду в поход. Она начала собирать мне одежду и еду, а также разъяснять правила поведения в походе. Послушать её, так можно подумать, что она сама в них через день ходит, хотя я точно знал, последний раз она была в походе на втором курсе института. Решив не спорить, я всё выслушивал и кивал головой.
   Рано утром тётя долго меня будила, прежде чем я, наконец, смог встать с кровати. Кряхтя, я мысленно сожалел, что лёг после полуночи, ведь вставать пришлось в пять утра. Энтузиазма это мне не прибавляло, но после подъёма у меня в голове словно сработал автопилот, и я, почти не засыпая на ходу, проследовал в ванную. Умывшись, одевшись и позавтракав, я оделся, и тётя вручила мне собранный рюкзак. Всё ещё не взбодрившись, я вышел на улицу и поёжился. "Хоть и лето на дворе, но рано утром ещё прохладно", - подумал я и, с каждым шагом стряхивая остатки сна, потопал к школе.
   К автобусу я заявился одним из первых, поздоровался с учителями и устроился на переднем сиденье, так как задние обычно занимали самые сильные ребята. К назначенному времени собрались все, и, загрузившись в автобус, мы тронулись в путь. До посёлка Рудный Ключ ехать было часа три, и практически всё это время в автобусе стояла тишина - все досыпали то, что недоспали дома.
   Прибыв на место, мы вышли из автобуса и дальше отправились пешком. Путь до Большой скалы занял ещё около часа, туда мы дошли уже изрядно вспотевшими и измученными. Распределив между учениками обязанности по обустройству стоянки, Ольга Петровна с остальными сопровождающими принялись готовить место для проведения конкурсов.
   Когда место для бивака было более-менее обустроено, костровые развели костёр. Три девчонки, которые умели готовить, занялись приготовлением еды, а мы стали участвовать в разных состязаниях и конкурсах. Я старался отсвечивать как можно меньше, но физрук всё время отыскивал меня и одним из первых вызывал на силовые состязания, так что другого выбора, как в них участвовать, не оставалось. Как обычно, мои соревновательные потуги и неуклюжие попытки соперничать с признанными чемпионами привлекали всеобщее внимание и вызывали смех.
   Когда эти дурацкие конкурсы закончились, я вздохнул свободнее и, услышав команду "На обед!", поплёлся вместе со всеми к покрывалу, что заменило нам стол. Еды было очень много, так как, кроме того, что сварили девчонки, каждый что-то принес из дома. Взяв миску с супом из вермишели с тушенкой, я заработал ложкой. После того, как все наелись, учителя объявили час перерыва, но предупредили, чтобы мы далеко не заходили, поскольку, если кто-то потеряется, у всего класса будут проблемы.
   Все разошлись, а я остался сидеть у костра. Гуляние на природе меня совершенно не интересовало, больше всего я хотел попасть домой и засесть за свои любимые игры.
   - Привет, Вов, - внезапно раздался над моей головой девичий голос.
   Я поднял голову и не смог произнести ни слова - со мной заговорила Света Воробьёва, самая красивая девчонка класса, да и, пожалуй, вообще всех шестых классов школы. Практически все мальчишки были в неё тайно влюблены, а уж явных поклонников, которые за ней ухаживали, было не счесть.
   Я молчал, до этого дня она вообще ни замечала моего существования, а тут вдруг поздоровалась и ещё назвала меня по имени вместо гадкой клички.
   - Ну, что ты молчишь? - капризно спросила меня красавица.
   - А, да, привет, Свет, - ответил я, всё ещё недоумевая, зачем она со мной заговорила.
   - Не хочешь составить мне компанию? - спросила она, качнув головой в сторону леса.
   От её слов у меня перехватило в горле, я просто не поверил своим ушам: "Самая красивая девочка класса приглашает меня погулять?"
   - Вова, ты идёшь? Или мне позвать другого мальчика? - уже не так ласково, как раньше, повторила она.
   Я вскочил на ноги и пробормотал:
   - Да, конечно, я хочу. Пошли.
   Мы шли в лес, всё дальше и дальше удаляясь от лагеря. Я начал волноваться, так как помнил слова Ольги Петровны, чтобы мы не отходили далеко, но, по понятным причинам, не говорил это идущей рядом девушке. Да и вообще я молчал, ничего не мог ей сказать, даже не соображал, о чём же с ней разговаривать.
   Когда мы вышли на небольшую полянку возле изгиба реки, Света остановилась и, повернувшись ко мне спиной, махнула рукой. Я оглянулся и увидел, что из леса к нам бегут пять ребят из моего класса. Быстро взглянув на Свету, я поймал её презрительный взгляд и понял, что попался в ловушку. Бросившись в другую сторону, я попытался убежать, но, к сожалению, все мои преследователи оказались спортсменами, поэтому довольно быстро меня догнали, сбили с ног и связали специально припасёнными верёвками. Ухватив за руки и ноги, они поволокли меня обратно на поляну.
   Подтащив мою тушку к Свете, они бросили её на землю. Света ехидно улыбнулась мне и сказала:
   - Что, Червяк? Думал, что ты мне понравился, и поэтому я пошла с тобой гулять?
   Я промолчал. Она, не видя моей реакции, плюнула на меня и сказала гогочущим ребятам:
   - Делайте, что планировали.
   Развязав меня, каждый прижал по одной моей конечности к земле, так что я не мог даже шевельнуться, после чего Денис Петров достал из кармана нож и, щелкнув им, поднёс к моему лицу. Странно, но, увидев лезвие, я вообще не испугался. Теперь, когда выяснялось, что Света затеяла всю эту операцию только для того, чтобы меня унизить, мне стала абсолютно неинтересна их затея. Я просто лежал и ждал, что будет дальше.
   Помахав ножом у меня перед носом, Денис стал срезать с меня всю одежду: лишившись её, я сразу покрылся "гусиной кожей", несмотря на то, что ярко светило летнее солнце, мне стало холодно. Срезав с меня даже трусы, он стал ржать, показывая всем на низ моего живота и обсуждая со всеми мои органы.
   Насмеявшись вдоволь, они завели мои руки за спину и связали их, а затем, усадив на траву, попытались связать ноги. Увидев наклонившееся лицо Дениса, я изо всех сил ударил снизу вверх коленом, метя в его мерзкую рожу. К сожалению, удар пришёлся вскользь, содрав кожу со скулы и вызвав обильное кровотечение. Заревев как бык, тот смахнул ладонью льющуюся кровь и, набросившись на меня, принялся избивать. Поскольку за руки меня держали другие, то я был как боксёрская груша, мотающаяся из стороны в сторону. Рыча, тот матерился и месил меня кулаками, да так, что после нескольких ударов я потерял сознание.
   Очнулся я от льющейся мне в лицо воды. Открыв глаза, я увидел лицо Светы, которая лила на меня из ладоней воду. Увидев, что я пришёл в себя, она гневно зашипела на Дениса:
   - Ты чё, урод? Срок захотел за побои? Договорились же, никаких физических следов, на тот случай если он пойдёт жаловаться в милицию. А теперь посмотри на него? Как он назад поедет? Что ты учителям скажешь? Что он споткнулся и падал на твой кулак?
   Денис слушал её и понуро молчал, зажимая рукой ссадину на голове, из которой по-прежнему сочилась кровь.
   - Всё! Заканчивайте быстро, и сматываемся отсюда, - скомандовала Света, кивнув другим пацанам.
   Осторожничая, те на этот раз не стали спутывать мне ноги, а просто подтащили к стоявшему на опушке толстому дереву и прикрутили к нему.
   - Быстро уходим, пока нас не хватились, - повторила Света, когда они закончили своё дело. Мерзавцы, пару раз пнув меня, двинулись в сторону леса.
   Я остался один. Стоя под ярко светившими лучами солнца, я никак не мог поверить в то, что всё случившиеся со мной - действительность. Я даже пару раз зажмурился, пытаясь проснуться, но с каждым открытием глаз картинка оставалась прежней. Попробовав пошевелиться, я застонал - всё тело заныло резкой болью от полученных травм. Сильно хотелось пить.
   Шло время, но на поляну никто не приходил, и я понял, что выбираться придётся самому, поскольку учителя могли и не заметить, что меня нет. Когда мы со Светой уходили, они уже разливали привезённое вино. Вспомнив о Свете, я скрипнул зубами - у меня появился ещё один кандидат на жестокую месть.
   Размышляя о способах своего освобождения, я внезапно почувствовал, как земля под моими ногами дрогнула, даже дерево, к которому я был привязан, каким-то странным образом сначала подскочило вверх, а потом резко рухнуло обратно. Ничего не поняв, я посмотрел по сторонам: было такое чувство, что земля уходит из-под ног.
   Не успел я оценить обстановку, как всё повторилось, намного сильнее. Падая с деревом на землю, я увидел, как участок леса недалеко от меня куда-то проваливается, а образующаяся на поверхности гигантская трещина змейкой бежит в сторону скал. Спустя несколько секунд к треску валящихся деревьев добавился грохочущий шум каменного обвала. Ещё пару раз подпрыгнув вместе со сроднившимся со мной деревом, я понял, что произошло сильное землетрясение.
   Оглядев местность, я просто не узнал ту часть леса, из которой пришёл. Практически все деревья метрах в ста от поляны моего унижения, были повалены или исчезли в гигантской трещине, начинавшейся где-то в лесу, пересекшей её и уходившей в сторону скал.
   Почувствовав, что начинаю мёрзнуть, я перестал озирать окрестности и вернулся к своему прерванному землетрясением занятию. Как ни странно, но природная катастрофа мне помогла - прыгая вместе с деревом вверх и вниз, я своим весом ослабил узлы, которые связали на спутавших меня верёвках эти уроды. Я высвободил из пут сначала правую руку, затем левую, а потом, извиваясь ужом, выполз из петель и сам.
   Почувствовав себя на воле, я вздохнул с облегчением, но тело снова заныло, напоминая о нанесённых побоях. Припомнив слова тёти о том, что на земле лежать нельзя, я поднялся и огляделся. К лагерю надо было возвращаться тем путём, который сейчас пересекал разлом, поэтому я направился к скалам, надеясь обойти её там. Идти совершенно голым было не особо удобно, но я радовался хотя бы тому, что эти гадёныши не сняли с меня походные ботинки, потому как шагать босиком по местности, где повсюду валялась колючая древесная щепа и острый щебень, было бы не самым приятным занятием.
   Почти уже приблизившись к скалам, я заметил странный блеск, исходящий из глубины расщелины, образовавшейся среди них от землетрясения. Заинтересовавшись, я подошёл ближе к расщелине и замер - из земли торчал гигантский бок чего-то. По-другому увиденное мною было невозможно, это торчащее нечто не было похоже ни на что из того, что мне прежде доводилось видеть.
   Слегка поборовшись со своим любопытством, я решил всё же рассмотреть это непонятное поближе. Протиснувшись в расщелину, я осторожно подошёл к этому "нечто" поближе, но только приблизившись к нему вплотную, я понял, на что оно было больше всего похоже - на часть от космического корабля из какого-то голливудского фильма. Удивившись тому, что может делать в нашей глуши этот макет, я постучал кулаком по корпусу. Звук был глухой и странный - я бил явно не по картону, но и не по металлу, да и по внешнему виду материал этого корабля мне ничего не напоминал. Подняв с земли кусок гранита, я попытался процарапать им по корпусу. На странном материале не оставалось ни следа, зато острая грань камня крошилась об него, как кусок мела.
   В голове у меня задребезжала мысль, которой я испугался. "Это что же, я наткнулся на космический корабль пришельцев?"
   В принципе, будучи сторонником той идеи, что во всей Вселенной мы просто не можем быть одни, я удивился не чрезмерно, но вот сам факт того, что я вот так вот запросто столкнулся с явным подтверждением теории многих людей - был для меня неожиданным.
   Я принялся осматривать весь выпирающий из-под земли корпус корабля. Пару раз пройдясь от одного до другого видимого мне края диковинного аппарата, я заметил странные линии, разбросанные по всему корпусу находки, но сходящимися в какой-то одной точке. Разглядывая их, я случайно прикоснулся к одной из линий, и сразу же отдернул ладонь, мне показалось, что под моей рукой эта странная чёрточка шевельнулась.
   Поколебавшись, я притронулся к ней пальцем - та, словно почувствовав моё касание, вздрогнула, но осталась на месте. Рефлекторно отдёрнувшись, я всё же вернул указательный палец на место и попробовал двинуть им влево. Вслед за моим пальцем шевельнулась и линия. Я изумлённо замер, а затем принялся проводить такой же эксперимент - тыкать кончиками пальцев во все доступные линии. Они все следовали моим движениям!
   Я прервал свои упражнения и задумался. Ведь не может же быть так, чтобы это оказалось случайным эффектом - скорее всего, мне даётся намёк на ключ к какой-то головоломке.
   Я решил внимательно рассмотреть корпус неведомого аппарата, под линиями и вокруг них. Не знаю, сколько лет - или веков? - этот корабль тут пролежал, но на странном материале корпуса не было ни следа от ржавчины или чего-либо подобного. Отслеживая взглядом переплетения этого странного рисунка - касаться его составляющих пальцами мне как-то не хотелось - я вдруг обнаружил место, где все они пересекались, создавая рисунок, более всего похожий на перечёркнутую в разных местах пирамиду.
   "Наверно, к ней и нужно вести все линии", - решил я и приступил к делу.
   Едва последняя линия коснулась рисунка, как раздалось громкое шипение - испугавшись, я отпрыгнул в сторону. Шипение продолжалось недолго и вслед за ним то место, где был рисунок, опустилось вниз, открыв проём в корабле. "Это люк, - понял я, - а рисунок был ключом, который его открывал".
   Я осторожно взглянул внутрь проёма: там началась непонятная активность, мигали разноцветные лампочки, доносился шум каких-то механизмов. Подождав ещё несколько минут, я чуть-чуть осмелел, влез в открывшееся отверстие и осмотрелся. Внутри корабль выглядел... собственно, он и выглядел, как космический корабль неземного происхождения. Множество непонятных устройств и приспособлений, экранов, заполненных непонятными цифрами и графиками, и различных световых табло.
   Влезши полностью внутрь, я, озираясь по сторонам, понял, что корабль внутри очень большой, а снаружи я видел лишь малую его часть, выступавшую из разлома земной коры. Набравшись смелости, я двинулся вперёд, миновал различные коридоры и ответвления, но, решив пока никуда не сворачивать, двигался по широкой основной палубе. По пути я множество раз натыкался на закрытые шлюзы, однако, но одно моё прикосновение заставляло их бесшумно открываться, позволяя мне пройти дальше.
   Так я дошёл до двери, что привела меня в управляющую рубку - то, что это была она, я понял с первого взгляда. Три небольших кресла перед огромным экраном, сейчас ярко светившимся, куча информационных панелей и отсутствие какого-либо другого оборудования, встреченного мною по пути, подсказали мне верный ответ. Подойдя к ярко светящемуся центральному монитору, я решил сесть в одно из кресел. Они были странной конструкции, сделанной явно не под анатомию человека. Как только я пристроился в него, кресло ощутимо завибрировало и начало принимать форму моего тела, увеличиваясь в ширину и высоту. Затем произошла неприятность: выдвинувшиеся из спинки, подлокотников и ножек кресла захваты прочно приковали меня к нему.
   Я испугался, ситуация со связыванием повторялась, правда, на этот раз меня смотали не верёвки, а кресло внеземного корабля. Постаравшись успокоиться, я сделал попытку освободиться: сиденье, словно почувствовав мои желания, сразу выпустило меня из своих объятий, не изменив, правда, созданную под меня форму.
   Внезапно монитор передо мной мигнул, и по нему побежали какие-то символы. Что они должны были обозначать - я не знал, даже вид у них был необычный. Изображение замерло, потом пару раз сменилось, остановилось окончательно, а я по-прежнему недоумённо пялился в экран. Единственное, что я сумел понять, так это то, что первая последовательность символов была по внешнему виду не похожа на предыдущие. Несколько мгновений ничего не происходило, затем символы последовательно сменили друг друга, и это повторилось несколько раз.
   Экран недоумённо замерцал и снова стал ярко светиться, на этот раз уже чистым светом, без всяких записей. Я за это время успел оглядеться по сторонам, но благоразумно ничего руками не касался. Краем глаза заметив оживший экран, я с удивлением обнаружил, что на нём начали появляться контуры того самого кресла, в котором я только что сидел. Это было очень похоже на картинки из ASCII кодов, которые я видел в Интернете, вот только рисунок образовывали совершенно незнакомые мне символы.
   Картинка несколько раз моргнула, словно говоря мне, что нужно делать. Я понял, что со мной хотят установить контакт, и просят для этого снова сесть в кресло. Немного подумав, я решился сделать это. Контурный рисунок на экране сменился на объёмный, на поручнях сиденья появились рисунки каких-то кнопок, и маленький зелёный курсор замигал рядом с одной из них.
   Поняв, что нужно делать, я ткнул пальцем в это место на подлокотнике. Позади раздался шорох и, повернув голову, я увидел, как вынырнувшее из спинки небольшое щупальце с присосками, как у осьминога, склонилось к моей голове и мягко к ней прилипло.
   Неудобств оно никаких не доставило, только экран передо мной странно замерцал, вроде как будучи полностью доволен моими действиями. Прошло минут десять, я старался не двигаться и не вертеть головой, чтобы ничего не нарушить в этом непонятном процессе и не сдвинуть ненароком присоски на голове.
   Неожиданно на экране возникли гигантские буквы русского алфавита, составившие вопрос. Я сначала не поверил своим глазам, но буквы никуда не исчезали.
   - Тебе интересны присоски?
   Я удивлённо подумал, что мне-то они, конечно, интересны, но есть ведь куча других, не менее важных вопросов, ответы на которые хотелось бы немедленно получить. Тут же на мониторе сложился новый вопрос:
   - Узнать что?
   До меня стало доходить, что присоски позволяли мне мысленно общаться с пришельцем и чтобы проверить свои слова, я подумал: "Меня зовут Владимир Курочкин, я человек с планеты Земля. А ты кто?"
   Экран мигнул, и я чуть не ахнул от восторга: он разделился на две области, одна из которых начала показываться картинку, настолько живую, что я даже подумал, что я смотрю сквозь окно.
   Передо мной высветилась наша Солнечная система, как если бы я смотрел на неё сверху, божественным взором. Стоило мне подумать о сине-белом шарике, как изображение на экране мгновенно скакнуло к третьей планете системы, резко приблизив её и увеличив до вида, который я не раз наблюдал по телевидению и в интернете.
   На соседнем экране появилась надпись.
   - Я считываю информацию с твоих нервных окончаний, которые ты используешь для передачи информации в мозг. С их помощью я передаю тебе свои мыслеобразы, но не понимаю, о каких вещах ты говоришь. У меня нет доступа к твоему накопителю.
   От удивления я чуть было не выпрыгнул из кресла, оказывается, пришелец использует мои мозги для общения, а я этого даже не чувствую!
   Мгновенно на втором мониторе высветился новый вопрос.
   - Что такое пришелец? Что такое чувствую?
   Я обречённо вздохнул и передал ответ мысленно. Это походило на вопросы и ответы маленького ребёнка. Как только я об этом подумал, как экран выдал ожидаемую реакцию.
   - Что такое ребёнок?
   Автоматически ответив на него, я тут же об этом пожалел - эта инопланетная штуковина начала обстрел. Её интересовало всё: как производятся дети, для чего они нужны, какие они бывают, чем друг от друга отличаются, как их следует использовать и множество, множество других вопросов. Вскоре у меня от этого словесного натиска заболела голова, и я попросил прекратить задавать мне вопросы, сославшись на усталость. Конечно же, сразу высветился вопрос.
   - Что такое усталость?
   Ответив, что это перегрузка центрального процессора, я на несколько минут остался в покое от вопрошающего пришельца. Однако же умственное отдохновение успокоения не принесло, так как я неожиданно почувствовал жуткий голод и задумался о еде. На мониторе возникла надпись:
   - Перегрузка центрального процессора невозможна, ответьте на вопрос снова.
   Я засмеялся, оказывается, пришелец всё это время думал над моим предыдущим ответом. Поэтому я пояснил, что не представляю собой компьютер, вследствие чего у меня как раз и возможна перегрузка мозга, который заменяет мне процессор.
   На экране высветилась надпись, которая заставила меня смеяться до колик.
   - Ты устаревшая модель?
   В ответ я сказал, что не я, а он устаревшая модель, что снова надолго погрузило пришельца в ступор.
   - Вероятность этого очень большая, - наконец выдал он ответ, и следом задал новый вопрос: - Как я могу ознакомиться с новыми моделями процессоров?
   Я задумался, и решил, что наилучшим выходом было бы подключить его к Интернету, вот только где его взять в этом лесу?.
   - Что такое Интернет? - сразу последовал вопрос.
   Объяснив ему, я спросил:
   - А ты можешь выбраться отсюда и полететь ближе к посёлку? У нас недавно поставили две Wi-Fi базы, и через них можно выйти в Интернет. У меня есть логин и пароль для входа - правда, на карточке всего двадцать рублей осталось.
   Пришелец чуть-чуть помедлил и выдал ответ.
   - Все системы в норме, на освобождение корабля от грунта потребуется около часа по вашему времени. Минироботы уже запущены.
   - Да, кстати, а как мы туда полетим? - спохватился я. - У тебя есть камуфляж или что-нибудь наподобие него, чтобы нас не заметили?
   Конечно же, пришлось объяснять, что такое камуфляж, после чего последовало разъяснение, что корабль оснащён двумя типами маскировки, оптической и электромагнитной, которые не дают никаким следящим системам его.
   Ожидая, пока корабль откопается, я нежился в кресле - в нём было тепло и уютно - однако чувство голода снова дало о себе знать. Я хотел было обратиться к пришельцу, и понял, что не знаю, как его вызвать - не говорить же ему "эй, ты".
   Размышляя, как бы покорректнее это сделать, я увидел на экране вопрос.
   - Я не знаю, кто я. Не помню ни своего названия, ни серийного номера.
   "Понятно, - подумал я. - Но всё же, надо ведь как-то к тебе обращаться?"
   - Называй меня так, как тебе будет легче меня идентифицировать, - ответил экран. Я погрузился в раздумья, дать имя пришельцу оказалось трудным занятием. Так ничего и не придумав, я сказал, что позже сочиню что-нибудь подходящее, а пока буду называть его просто Корабль.
   - Корабль, а ты можешь сделать мне еды? - спросил я.
   Ответив на кучу вопросов о том, что такое еда и для чего она вообще нужна, я был поставлен в известность, что синтезатор полон биомассы и если я точно воспроизведу вкус и запах желаемого, то Корабль создаст для меня всё, что угодно. Просто нужно в мельчайших подробностях вспомнить всё, к пище относящееся, для того, чтобы Корабль снял с моего мозга необходимую информацию.
   В течение пяти минут я усиленно вспоминал печёную курочку, да так, что у меня потекли слюни. Почти сразу рядом с креслом открылся небольшой люк, из которого выехал прямоугольник, пахнущий курицей. Покосившись на странный объект жёлтого цвета, я решился отломить и положить в рот кусочек - как ни странно, но структура прямоугольника полностью повторяла мясо курицы, а разжевав и проглотив его, я принялся жадно ломать прямоугольник дальше - вкус был, как будто курицу готовила тётя.
   На экране высветилась надпись.
   - Синтезировать форму не удалость, в стандартных формах синтезатора такого объекта не оказалось. Взял первую в списке.
   Утолив голод, я подумал о десерте и попросил Корабль синтезировать мне мороженое. Заказ был получен ещё быстрее, чем курица, правда, голыми руками есть брикет было затруднительно, поэтому я спросил, а нельзя ли снабдить меня ложкой и тарелкой? После мысленного представления столовых предметов мне из другого отделения, уже слева от кресла, были выданы ложка и тарелка из удивительного материала, не похожего ни на фарфор, ни на металл, ни на пластик. Потихоньку поглощая лакомство, я спросил, может ли Корабль изготовить какую-нибудь, так как, хоть в кресле и было тепло, а зрителей вокруг не имелось, всё же сидеть голым мне было неловко.
   Одежду я также получил, соответствующего размера, по ощущениям похожую на хлопковую, но цветом и структурой явно из того же материала, что и ложка с тарелкой.
   Одевшись, я вернулся в кресло, подтянул поближе к себе недоеденное мороженное, устроился поудобнее и, не забывая работать ложкой, попутно отвечал на вопросы Корабля о том, что такое Wi-Fi базы и как к ним осуществляется доступ.
   Сам я не очень в этом разбирался, поэтому объяснял, как мог. Вскоре Корабль объявил, что роботы своё дело закончили, и он готов взлетать. Я напомнил ему про маскировку, хотя компьютеру говорить об этом излишне - он ведь ничего не забывает, в отличие от меня. Взлетев, Корабль запросил направление, я в ответ спросил о возможности предоставления мне кругового обзора. Не успел я закончить, как оказался сидящим в кресле метрах в ста от земли. Я ощупал кресло, пару раз топнул ногой по полу - всё было на месте, но глаза ничего этого не видели. "Не хватает только ветра, шума и запахов", - восхитился я, слыша только то, что происходило в рубке. Прямо перед глазами высветилась надпись.
   - Данные факторы воспроизвести невозможно. Голограмма позволяет проецировать только зрительные образы.
   Я огляделся, следы землетрясения - в виде поваленных деревьев и разрушенных скал - наблюдались повсюду, а внизу, под Кораблём, виднелся полностью оплавленный большой котлован, в котором, похоже, он до этого располагался. Указав Кораблю нужное направление, я спросил его:
   - А могу я сам управлять?
   Корабль подтвердил, что можно, и сказал, что ручное управление включено, но в случае критических режимов он снова переключит его на себя. Хоть и не почувствовав, что ко мне перешло управление, я, решив попробовать, мысленно потянулся взглядом к деревьям, стоявшим на пригорке, в нескольких километров от корабля.
   Резкая давящая сила, красная пелена перед глазами - и я потерял сознание.
  Очнулся, чувствуя себя так, словно меня скинули с десятого этажа, я был весь в крови, и она продолжала течь из носа и ушей. Появилась надпись:
   - Управление было перехвачено.
   Немного придя в себя и осмотревшись, я понял, что был слишком самонадеян и отныне мне следует дважды подумать, прежде чем пытаться управлять космическими кораблями, не умея даже на велосипеде ездить. Тем временем Корабль неподвижно висел над теми деревьями, к которым я мысленно потянулся. Видимо, по незнанию его способностей я слишком сильно ускорился, и меня вырубило перегрузками.
   Корабль поинтересовался причиной моей дезактивации и, получив подробный ответ, написал:
   - В автоматическом режиме работы корабля не предусмотрена компенсация перегрузок, из-за отсутствия на борту жизнеспособных форм. Включить гравикомпенсаторы?
   Витиевато выругавшись про себя, я вежливо попросил Корабль включить эти самые гравикомпенсаторы и, по возможности, очистить воздух в рубке, так как становилось душно и дышать было трудно, как в парной. Я также поинтересовался, может ли он заодно протестировать мой организм, чтобы точно знать, что я могу выдержать, а что нет.
   Корабль задал мне множество вопросов, из ответов на которые сделал вывод, что непонятно, как природа могла создать настолько нежизнеспособные формы, и посоветовал мне доработать своё тело. Поблагодарив его за заботу, я попросил заранее предупреждать меня обо всех возможных в результате его действий изменениях окружающей среды, чтобы я мог заранее что-нибудь предпринять для защиты своего ненадёжного организма.
   Понятное дело, что управлять кораблём я больше не пытался, а ограничился простым указанием направления движения. Теперь корабль двигался быстро, но так, чтобы дать мне возможность видеть путь. Дорога до посёлка заняла минут пять, включая то время, что я был без сознания.
   Зависнув над посёлком, Корабль заявил, что настроил свой приёмник сигналов для принятия электромагнитных импульсов на указанной мной частоте. Сообщив ему свои логин и пароль доступа, я приготовился ждать.
   Ровно через секунду на экране появилась надпись:
   - Интерфейс слишком медленный, прошу выдать более быстрый.
   Я подумал, что с такими запросами ему, наверное, поможет только трансатлантический оптический кабель. "Wi-Fi ему медленный, - почему-то обиделся я, - на моём модеме ему бы даже такие скорости не светили". Тётя не хотела подключать DSL, из-за значительной по нашему бюджету ежемесячной платы, поэтому мне приходилось довольствоваться модемом и редкими покупками карточек для подключения к Wi-Fi.
   Поинтересовавшись, где можно найти этот трансатлантический оптический кабель, корабль получил ответ, и всего через десять минут, мы были на месте. Удивлённый его перемещениями в воздухе, я спросил, как он умудряется двигаться в атмосфере так быстро, ведь существуют трение и всё такое прочее. Вместо ответа мне был продемонстрирован вид корабля со стороны и без камуфляжа - я сразу понял, почему для него ограничений не существует. Весь корабль окружало едва заметное энергетическое поле, которое часто описывали в своих книгах фантасты.
   - Понял, не дурак, - сказал я больше себе, чем Кораблю. Тот, однако, воспринял это как новую информацию, и немедленно спросил, что такое дурак. Пришлось отвечать. Тем временем корабль погрузился в воду и устремился ко дну. Я впервые был на подводной экскурсии, да ещё в таком необычном качестве. Корабль демонстрировал всё происходящее на экране, причём так ясно и чётко, как будто под водой ярко светило солнце. Я даже не стал выяснять, как это ему удаётся. Что толку? Специалистом по внеземной технике я не был, как, впрочем, и по земной тоже.
   Кабель был найден достаточно быстро, но, прежде чем Корабль успел с ним что-нибудь проделать, я попросил не повредить его, так как это связано с большими затратами по его восстановлению. Согласившись со мной, он ответил, что ничего трудного в этом нет, только тогда ему на врезку понадобится десять минут, а не пять. Я сказал, что переживу такой гигантский отрезок времени.
   Прошло десять минут, и вновь появилась надпись:
   - Интерфейс слишком медленный, прошу выдать более быстрый.
   Это заявление меня добило, я только и смог сказать, что более быстрых интерфейсов на Земле не бывает, так что пусть довольствуется тем, что есть.
   Корабль на это ответил, что с таким медленным интерфейсом скачивание данных займёт несколько недель, а то и месяцев. Тогда я предложил ему такой вариант: он отвозит меня домой, затем возвращается, опять влезает в кабель, добывает всю необходимую ему информацию, а когда закончит, свяжется со мной.
   Корабль поинтересовался, почему я не хочу присутствовать, я объяснил, что должен обязательно показаться тёте, чтобы она убедилась, что я жив и здоров. Да и, кроме того, не усидел бы я один несколько месяцев взаперти.
   Уже подлетая к дому, я спросил у Корабля, а может он, к примеру, подключиться к банковской сети Америки и организовать мне счёт с небольшим количеством деньжат? Миллионов так сто-двести долларов, не больше. Запросив у меня, что такое Америка, деньги, банковский счёт и прочее, Корабль сказал, что ему опять нужен Интернет, чтобы всесторонне рассмотреть возможности осуществления моей заявки.
   Слегка офигев от собственной наглости, я велел ему разворачиваться обратно и добавил, что согласен и сам отвечать на любые вопросы по этому поводу. Корабль снова рванул к кабелю, подключился к нему и несколько часов молчал. Устав за день, я уснул в кресле - меня разбудило лёгкое покалывание в спину.
   - Прошу объяснить причину отключения, все системы корабля в норме, - увидел я надпись перед собой. Объяснив Кораблю, что это называется "усталость" и что мне, чтобы перерабатывать полученную за день информацию, нужно отдыхать, я снова получил ценный совет по поводу срочной необходимости замены тела.
   - Расскажи лучше про решение моего вопроса, - сказал я, уходя от этой скользкой темы. Мало ли, может, эти пришельцы и вправду способны пересаживать мозги в новые тела, экспериментировать над собой я бы не хотел.
   - Задача полностью проанализирована, технически её выполнение никакой сложности не составляет, - ответил Корабль. - Однако в некоторых ссылках, относящихся к аспектам работы банковской системы, имеются описания подобных действий, законодательством страны Америка квалифицируемых как мошенничество, - добавил он.
   - А нельзя так, открыть, например, счёт где-нибудь в Швейцарском банке и перечислять на него по одному центу от любой банковской операции в Америке? - спросил я его.
   - Ответ положительный, - написал Корабль, - Необходимо два часа на внесение необходимых изменений в работу банков Америки.
   - Слушай, давай подстрахуемся, - сказал я ему - Я дам тебе время, чтобы ты проанализировал все случаи подобных махинаций и сделал так, чтобы отследить мой счёт, а также то, что мы замешаны в этом деле, было бы невозможно. Поэтому сейчас, как и планировали, полетим ко мне домой, а затем встретимся, когда ты будешь полностью готов. Я тем временем отдохну немного. Хорошо? - спросил я его.
   - Да, - гласила надпись. - Как будем обмениваться информацией?
   - Есть у тебя что-то типа связи на расстоянии? Что-нибудь маленькое и незаметное? - спросил я.
   Почувствовав укол в руку, я от неожиданности заорал и вскочил с кресла. Оглядев то, что у других физрук называл бицепсом, я заметил небольшое утолщение.
   У меня в голове раздался голос.
   - Так устроит?
   Я снова выругался и попросил Корабль впредь не делать со мной ничего без предварительного объяснения и получения моего разрешения. Получив согласие, я успокоился: в принципе общаться с голосом в голове было намного удобнее, чем говорить в пустоту и получать ответы на экране. Да и укол был почти безболезненным, а маленький бугорок на плече практически рассосался.
   Подлетев к дому, я попросил его высадить меня на балкон, дверь которого летом всегда была открыта. Появляться из воздуха во дворе, где на лавочках постоянно сидели любопытные бабки, было самоубийством, а так я надеялся, что мало кто будет рассматривать вечернее небо над головой.
   Высадив меня, Корабль улетел. Дома я разделся, спрятав выданную мне Кораблём одежду под кровать, а сам улёгся на неё и включил телевизор. Странно, но про землетрясение в новостях не было ни слова. Минут пять я бессмысленно смотрел какой-то скучный фильм, потом уснул и проснулся только, когда тётя растолкала меня к ужину.
   "Хорошо, что завтра суббота, - подумал я, снова укладываясь в постель, - нет занятий и прочего". Воспоминание о школе заставило меня вспомнить о пережитом унижении и скрипнуть зубами. Теперь, с появлением корабля, возможностей для расплаты с моими обидчиками стало - хоть отбавляй. С этими мыслями я заснул, и вообще провёл дни отдыха, чередуя мечты об ожидающем меня богатстве с составлением изощренных планов мести. Выходные пролетели незаметно, и настал понедельник.
   В школе все уже знали, что со мной сделали одноклассники и, тыча в меня пальцами, смеялись при моём появлении. Стиснув зубы, я делал вид, что ко мне это не относится, и занимался своими делами. К моему счастью, у тех, кто надо мной издевался на поляне, не было фотоаппарата, подтвердить свои слова им было нечем, а я вёл себя так, как будто ничего не произошло. Из-за этого обо мне довольно быстро забыли, переключившись на обсуждение землетрясения и действий военных, полностью закрывших доступ к Рудному Ключу и Большой скале для всех, включая даже представителей местной власти. Тем не менее, в новостях о произошедших событиях ничего не сообщали.
   Вся школа гудела и полнилась слухами, один я знал, из-за чего всё происходит. Видимо, за прошедшие дни кто-то обнаружил оплавленный котлован и следы работы роботов по откапыванию корабля. Скорее всего, именно это заставило военных засекретить всё, связанное с землетрясением, тем более что посёлка оно практически не коснулось.
  
   Неделя для меня пролетела как один день - я специально не связывался с кораблём, чтобы не отвлекать его, и ждал. В пятницу вечером, минута в минуту с тем временем, как он вернул меня домой, у меня в голове раздался голос.
   - Привет, Вован, как жизнь?
   От неожиданности обращения, а тем более от того, как оно прозвучало, я поперхнулся бутербродом и закашлялся.
   - Ты где этого сленга набрался? - отдышавшись, спросил я.
   - Я прочитал, что именно такие слова принято употреблять в среде индивидуумов твоего биологического возраста, - ответил он уже нормальным тоном.
   - Нет уж, ко мне лучше обращайся по-прежнему, - попросил я его. - Я так привык.
   - Как скажешь.
   - Ну что, как там насчёт моей просьбы? - волнуясь, спросил я.
   - Всё выполнено в лучшем виде: счёт открыт, деньги капают, уже солидная сумма набралась. Через год все мои изменения самоуничтожатся, оставив тебе абсолютно легальный счёт, правда, пополняться он больше не будет.
   - Ну что, тогда полетели в банк? А то ведь тебе нужно возвращаться к кабелю, - сказал я ему.
   - Нет необходимости. Я всё упростил - полетал по океанам, подключился к ещё нескольким таким же кабелям, и за неделю скачал всё, что мне было нужно. Так что сейчас отправляемся за карточкой, потом я отвезу тебя домой и улечу по своим делам, - бодро ответил Корабль.
   - Как улетишь? Куда? - подавленно переспросил я.
   - Вот так. Понимаешь, Вов, собирая информацию о вашей планете, я параллельно анализировал своё состояние. Оказалось, что я использую только 30% памяти, содержащейся у меня в базах данных. Остальные 70% закрыты для меня каким-то сложным кодом. Я начал процедуру по его расшифровке, но, имея лишь те процессорные мощности, что доступны мне сейчас, я смогу расшифровать этот код не ранее чем через несколько десятилетий.
   Правда, я выяснил, что знаю многое о неизвестных мне системах, планетах и многих странных конструкций роботов и кораблей. Все эти данные полны ссылок на те области информации, которые сейчас для меня закрыты. Там же имеется группа каких-то цифр, похожих на астрономические координаты, их тоже нужно изучить. Думаю, они послужат ключом к расшифровке скрытых от меня данных, - закончил свою речь Корабль.
   - А что это за координаты?
   - Если использовать ваши системы определения карт звёздного неба, то мне нужно лететь к звезде класса K5 III, созвездие Тельца, - ответил он.
   Я задумался, такого я не ожидал. Почему-то я сразу решил, что корабль останется здесь, я буду летать на нём, куда вздумается, и делать, что захочу, а теперь выясняется, что у этого пришельца имеются свои планы на будущее. Мне сразу вспомнились те, кто издевался надо мной, и мои планы мести, которые я хотел применить к ним, став невероятно могущественным и богатым человеком. Теперь на весах было две возможности, либо остаться на Земле и жить в своё удовольствие, время от времени развлекаясь сведением счетов с несимпатичными мне персонажами, либо отправиться вместе с кораблём в путешествие с неопределёнными перспективами.
   Подумав, я внезапно понял, что вот он, мой шанс, которого я ждал все эти годы. Вот то, что может сделать из меня не просто ученика шестого класса Вову Курочкина, а нечто большее, то, о чём я мечтал все эти годы и практически уже похоронил свои мечты. Я твёрдо решил, что никогда потом себе не прощу, если упущу возможность побывать в далёком космосе.
   - Слушай, а можно, я с тобой полечу? - спросил я Корабль. - Меня тут ничего не держит.
   - Конечно, можно, - сказал мне Корабль, а по тому, как это было произнесено, я понял, что он рад. - У меня много вопросов накопилось по вашей планете, было бы просто здорово, если бы могли обсудить всё это с тобой, - продолжил он. - Да и путь такой длинный, вдвоём лететь веселее.
   - Насколько длинный? - забеспокоился я.
   - Около трёх лет.
   - А какое расстояние до этой звезды?
   - Чуть больше 65 световых лет, если мерить вашими величинами межпланетных расстояний, - ответил он.
   - Погоди, получается, что ты летишь со скоростью, во много раз превышающей скорость света? Такого просто не может быть, это по физическим законам невозможно, - уверенно сказал я, вспомнив теорию относительности.
   Корабль издал несколько звуков, которые при очень большой фантазии можно было принять за смех.
   - Володя, ну ты меня и насмешил. Запомни на всю свою жизнь - человеческие знания о собственной планете меньше рисового зёрнышка, а человеческие знания законов Вселенной меньше самого маленького одноклеточного организма. И ты мне будешь говорить о том, что может быть во Вселенной, а чего быть не может?
   Я смущённо замолчал, Корабль был абсолютно прав. Все земные теории - это всего лишь предположения, да и то не всегда верные.
   - Тогда предлагаю следующий план действий, - сказал я ему, чтобы разрядить обстановку. - Сначала летим в банк, я завожу себе кредитную карту, получаю сколько-нибудь наличными, закупаюсь едой и одеждой на всё время путешествия. Возвращаемся сюда, оставляю тёте часть денег, чтобы жила нормально, собираю свои манатки и отправляемся к твоей звезде. Устраивает тебя такой план?
   - Конечно, - с радостью ответил он.
   - Ну, тогда вперёд, - сказал я, залезая внутрь, по-прежнему через балкон.
  
   В Швейцарии мне не понравилось - улочки тесные и узкие, не идущие ни в какое сравнение даже с нашими поселковыми широкими улицами и огромными просторами. Я специально в банке нашего посёлка обменял всю имеющуюся у меня наличность на евро, так как на корабле в банк не залетишь, придётся ему высаживать меня где-нибудь за городом. Так оно и вышло, до нужного мне места пришлось добираться на такси, показав водителю записанный на бумажке адрес.
   Расплатившись с таксистом, я зашёл в банк. Ко мне сразу подошёл клерк, поинтересовавшись, чего желает господин. Видимо, мой вид не внушал ему особого доверия, очень уж сильно его корёжило при виде моих спортивных штанов и майки навыпуск. На плохом английском я заявил, что хотел бы получить кредитную карточку для моего личного счёта, открытого у них в банке. Услышав это, финансовый деятель слегка успокоился, принял исключительно деловой вид и проводил меня к стойке. Я написал на бланке номер счёта, пароль доступа к нему и передал клерку.
   Клерк ввёл данные в компьютер и несколько минут бестолково смотрел то в монитор, то на меня. Я заинтересованно наблюдал за тем, как он это делает. Лицо клерка сначала стало белым, потом красным, а когда он попытался открыть рот и что-то сказать, оно даже немного пожелтело. Извинившись за что-то, чего я не понял, он, беспрерывно кланяясь, провёл меня к кабинету с табличкой на английском: "Управляющий банком".
   Даже не постучав, он распахнул дверь, ввёл меня внутрь, усадил в кресло и поинтересовался, что я буду пить. Я ответил, что можно просто воды, но главное - побыстрее оформить мою карту, поскольку я тороплюсь. Не успел я закончить речь, как симпатичная девушка внесла стакан с водой и поставила его рядом со мной на журнальный столик.
   Тем временем клерк подошёл к ошарашенно наблюдающему за нами управляющему и, видимо, успел рассказать ему о моём деле, так как и тот принялся изображать из себя хамелеона. Меня это стало по-настоящему забавлять - весёлые они тут ребята. Впрочем, управляющий быстро взял себя в руки, отдал клерку какое-то распоряжение - тот испарился из кабинета - сам же подошёл ко мне и на английском спросил, не будет ли господин Курочкин любезен подождать пять минут, чтобы для ведения переговоров успели пригласить переводчика, владеющего русским языком. Я выразил своё согласие, но предложение немного перекусить отклонил, сказав, что уже обедал.
   Ждать нам не пришлось, так как почти сразу открылась дверь и в неё вошли знакомый мне клерк и неизвестный мужчина. "По-видимому, это и есть переводчик", - догадался я.
   - Добрый день, господин Курочкин. Меня зовут Наталь Дефо, я буду вашим переводчиком при общении с господином Франком, - вежливо представился мне он.
   Я поздоровался с ним и ещё раз изложил свою просьбу: открыть кредитную карту для моего банковского счёта и, кроме того, получить один миллион долларов наличными. Переводчик быстро всё перевёл, управляющий ему ответил.
   - Господин Франк сказал, что карта уже делается. Деньги они подготовят немедленно, правда он спрашивает, знает ли господин Курочкин, что при обналичивании средств банк берёт два процента с суммы снятия? - перевёл мне переводчик.
   - Скажите господину Франку, - ответил я ему, - что если всё будет сделано в ближайшие десять минут, а также если мне будет предоставлен автомобиль до аэропорта и организован чартерный рейс до Берлина, то банк может взять от этой суммы даже двадцать процентов. Главное, чтобы у меня в руках был чемоданчик с одним миллионом, моя пластиковая карта и возможность прибыть в Берлин без паспортных проблем. У меня там предстоит очень важная встреча, и я не могу на неё опоздать.
   Услышав перевод, управляющий быстро стал звонить и о чём-то говорить в трубку. Не прошло и шести минут, как он, улыбаясь, сказал мне, что всё готово и все мои просьбы выполнены. Поставив свой автограф на подготовленных бумагах, я поблагодарил всех за сотрудничество и направился к выходу. До дверей банка, где уже стоял лимузин, меня проводили всем коллективом.
   Ещё раз попрощавшись, я сел в автомобиль и мы тронулись. "Хорошо быть богатым, - подумал я. - Плевать на то, как ты одет, откуда свалился и на каком языке говоришь - если у тебя на счету сто миллионов долларов, то можешь делать всё, что вздумается". Поведение персонала банка стало лишним тому доказательством.
   В аэропорту всё повторилось, меня едва ли не на руках донесли до выхода на vip-стоянку, ни о каких билетах, таможне и паспортах никто даже не заикнулся. С таким же почётом - чуть ли не по ковровой дорожке - я проследовал до небольшого частного самолёта, у трапа которого и был встречен тремя улыбчивыми стюардессами, которые весь полёт предлагали мне свои услуги. К их сожалению, я оказался не слишком взыскательным пассажиром: обед, чай и вскоре мы прибыли к месту назначения.
   Сюда я направился по одной причине - в Интернете я как-то наткнулся на одну базу, которая поставляла продукты и одежду во все крупные супермаркеты Германии. Ещё в аэропорту Берлина, я попросил связать меня с представителем этой фирмы. Самым удивительным было то, что везде к моим услугам оказывались переводчики, стоило лишь выразить желание и показать несколько зелёных купюр. Так что мне не приходилось ломать язык, пытаясь изъясняться с немцами на плохом английском.
   Едва услышав от переводчика сумму предполагаемого контракта, представитель фирмы мгновенно вызвал к себе в кабинет чуть ли не дюжину сотрудников, с которыми мы и утрясли все вопросы по закупке и доставке всего необходимого в указанное мною место - стоянку возле маленького придорожного магазина. Ночью, с помощью роботов корабля, я перетащил весь груз на корабль, оставив пустой грузовик на том же месте. По договорённости с фирмой, они должны были его забрать утром.
   Полностью закончив со снабженческо-погрузочными работами, мы отправились ко мне домой. Полёт с компенсаторами перегрузок занял всего десять минут, и дома я, облетев почти полмира, оказался ещё до прихода тёти. Собрав все свои вещи, я оставил ей записку, в ней написал, что заработал на бирже много денег, бросаю школу и отправляюсь путешествовать. Ей оставляю часть денег и прошу обо мне не беспокоиться, тем более не искать, не искать меня, поскольку как у меня кончатся деньги, я сам дам о себе знать.
   Покончив со сборами, я бросил взгляд на компьютер и диски с играми. "Как же я о них-то не подумал!"
   - Слушай, а ты сможешь подключить к себе мой компьютер? - спросил я Корабль.
   - Могу, только зачем? Бери диски с собой, я сниму с них данные и эмулирую любое нужное тебе устройство, - ответил мне он. Обрадовавшись, что не придётся тащить с собой гору железок, я собрал диски и, оглядев последним взором дом, забрался на корабль.
   - Ну что, поехали? - спросил меня Корабль, дождавшись, когда я расположился в кресле.
   - Да, капитан, - весело ответил я, чувство страха отсутствовало полностью.
   Несколько секунд вибрации корпуса и я увидел то, о чём всегда мечтал - вид Земли из космоса.
   - Перехожу на основные двигатели, - предупредил меня Корабль. Сразу после его слов я увидел на экране уходящие вдаль планеты нашей звёздной системы.
   Потекло бесконечное время полёта. Первые два месяца я от безделья заново переиграл во все свои игры, но потом они мне надоели, и больше я к ним уже не притрагивался. Затем я научил Корабль играть в шахматы, и был неприятно поражён, когда не смог выиграть у него ни одной партии, слишком уж неравными оказались наши возможности.
   Ещё один месяц я просто ничего не делал, а когда мой мозг взбунтовался и начал требовать информационной пищи, я задал Кораблю вопрос, который навсегда изменил мою жизнь. Именно тогда я сделал первый шаг на пути к тому, кем стал потом.
   Я вошёл в рубку и спросил Корабль.
   - Слушай, а как мне научиться управлять кораблём? Тогда на Земле я так толком и не успел ничего понять.
   Корабль немного промолчал и ответил.
   - В сложившейся ситуации есть единственный приемлемый вариант, так как мы не можем останавливаться и тратить время на твоё обучение. Только предупреждаю тебя сразу, это метод инетроговских пилотов - называется он слияние с ИИ. Метод невероятно болезненный, и процент выживших после внедрения чипа связи составляет всего пять. Кроме того, даже в случае успешного завершения операции возможны побочные эффекты, из-за влияния чипа на деятельность мозга. Таких пилотов у самих инетрогов не больше сотни, и все они управляют только самыми большими и современными военными кораблями.
   - Пять процентов? - переспросил я. - Круто.
   - Да, именно так, - ответил он. - Но в случае успеха чип открывает пилоту невероятные возможности: тот ощущает корабль, как продолжение своего тела и для него общение с ИИ кораблём происходит с помощью мыслей - без всяких других технических средств. Инетрогов-пилотов, которые соглашаются на подобные операции всего два типа: те, которых списывают с кораблей по каким-либо причинам, в основном ветераны, или молодые неопытные пилоты, только поступившие на службу. И в том, и в другом случае благополучный исход операции открывает для них новые, безграничные возможности для работы и карьерного роста. К сожалению, не для всех решившихся.
   - То есть и мы с тобой сможем общаться мысленно? - спросил я его.
   - Да, кроме всего прочего.
   - А что ещё? - заинтересовался я.
   - Возможен будет доступ к нашим базам данных. То есть ты сможешь смотреть мои базы данных, а я твои.
   - Выходит, тогда ты сможешь у меня в мозгах копаться?
   - А ты у меня, - уточнил он.
   - Интересно, - протянул я, узнав о таких "перспективах". - А сам-то ты что думаешь по этому поводу?
   - Если хочешь, проведём операцию, но - как я и говорил - это будет очень больно и с минимальными шансами на успех. Если откажешься, то можешь начать учиться на тренажёрах и видеозаписях, а реальным обучением мы сможем заняться, когда прибудем на место. Поскольку рисковать своим существованием тебе, я не буду даже советовать, что выбрать, сам решай, - закончил он.
   Я растерялся, перспектива доступа к базам данных Корабля меня интриговала, но эти проценты успешных операций, да ещё и побочные эффекты... слишком рискованно.
   - Хорошо, я обдумаю твоё предложение и скажу тебе.
   Прошло ещё две недели безделья, и я понял - в такой обстановке я три года не протяну, лучше уж умереть от операции. Решившись, я зашёл в рубку и заявил Кораблю, что готов к операции. По голосу Корабля мне показалось, что он рад принятому мной решению.
   - Хочу тебя обрадовать, - ответил он после моего объявления. - Эти две недели я не бездельничал, а пустил значительную часть своих вычислительных мощностей на изучение причин летального исхода операций по вживлению чипа и приживаемости его в мозгу инетроговских пилотов. Есть кое-какие подвижки, многое я модернизировал и улучшил, как сам чип, так и механизмы, которые будут проводить операцию.
   - И сколько теперь процентов за успех? - поинтересовался я с волнением.
   - Сорок.
   Разница по сравнению с первой озвученной цифрой была чуть ли не порядок, поэтому я решил поинтересоваться, каким образом он сумел достичь таких успехов.
   - Если ты за две недели смог настолько эту технологию, то почему инетроги за гораздо больший период времени не смогли этого сделать? - спросил я.
   По голосу Корабля было довольно сложно понять его эмоции, но всё же проскальзывало нечто такое, что можно было бы назвать смущением.
   - Ты знаешь, я не помню, кто я такой, но вот за время своей более-менее осмысленной деятельности появилось такое ощущение, что я - не ИИ расы инетрогов!! Хоть в моей памяти и хранится огромный объём данных о них, и я вроде даже могу ощущать то, что чувствовал инетрог, но я гарантированно не их ИИ.
   - Тогда чей же? - заинтересованно поинтересовался я.
   - Мало информации для анализа. Процесс распаковки данных слишком трудоёмок, я не могу проводить его с надлежащей скоростью. Мне необходимы более мощные сервера.
   - Значит, кроме всего прочего, нам придётся искать тебе более производительные системы? - улыбнувшись, ответил я.
   - Тут ты полностью прав.
   - Ну, так всё же, как ты смог его улучшить? - вернулся я к вопросу.
   - В моих данных находится полная информация по сбору каких-то дронов-солдат. Даже не спрашивай меня, что это такое, я и сам не знаю. Также я не знаю, откуда у меня чертежи по сборке этих дронов. Единственное, что я могу тебе объяснить, это то, что устройство блока управления дронов во многом помогло мне в модернизации и улучшении чипа, - закончил он.
   - Интересно, а собрать этого дрона-солдата ты бы смог?
   - Сейчас нет, но при наличии необходимых материалов - конечно.
   - А что ты ещё помнишь? - продолжал я допытывать его.
   - Мало очень, вся эта информация лежит в тех областях, которые сейчас для меня закрыты шифром, - ответил Корабль. - Если мы поставим тебе чип, ты сам всё узнаешь, я раскрою для тебя все свои доступные базы данных. Думаю, ты сможешь помочь мне разобраться во многом из того, что в принципе доступно, но непонятно.
   - Ну что ж, тогда приступим, - полностью определился я в своих намерениях.
   Медицинский блок на корабле выглядел, как тесная душевая кабинка. Корабль сказал, что мне нужно только в неё забраться, а всё остальное предоставить ему. Поскольку решение было уже принято, я без лишних слов, но с некоторым трудом и душевным трепетом устроился в кабинке, которая сразу же закрылась, а на моё лицо легла маска.
   - Ну что, у тебя остались последние секунды на то, чтобы передумать, - глухо прозвучал в голове голос Корабля.
   - Да начинай уже, зануда, - стараясь скрыть волнение, ответил я.
   Кабинка начала наполняться какой-то гелеобразной жидкостью, к тому же очень холодной, я стал мёрзнуть. Жидкость полностью заполнила кабинку, но дышать это мне не помешало, маска обеспечивала меня всем необходимым.
   - Выпускаю нанороботов, - проинформировал Корабль.
   Через пару минут во мне возникла боль: вначале тонкая и навязчивая, как заноза в пальце, она с каждой минутой становилась всё сильнее и сильнее. Когда у меня возникло ощущение, что мне рвут все зубы сразу, причём без обезболивания, я не выдержал и заорал. Поскольку на мне была маска, то мои крики превращались в непонятные мычание, бульканье и хрипы. Самое ужасное состояло в том, что как бы я ни надрывался, боль нисколько не уменьшалась, вроде даже наоборот, возрастала. Через некоторое время сработал болевой порог, и я потерял сознание.
   Очнулся я так же, как и потерял сознание - от ощущения непереносимой боли. На этот раз мне хватило секунд десяти - я опять погрузился в беспамятство. Это повторялось несколько раз, после чего я перестал вести счёт отключениям, просто растворяясь в океанах боли. Конца этой пытки я не почувствовал.
  
   - Вова, очнись, - услышал я голос такой силы, как будто мне прямо в ухо рявкнули из мегафона. Сморщившись, я витиевато выругался, послав подальше урода, что орал мне в ухо.
   - Вова, это я. Я не ору в ухо и тем более, не знаю того маршрута, по которому ты меня отправил. В моих звёздных картах нет таких координат.
   Я про себя решил, что если ещё раз он так заорёт, то в его звёздных картах появятся не только эти координаты, но и множество других, ему доселе неизвестных.
   - Наверное, я не отрегулировал чувствительность сенсоров со своей стороны, оставив их на том уровне, который служил для общения с тобой до операции, - уже с нормальным звуком произнёс голос.
   - Операция? - подумал я. - Какая такая операция? Никаких операций я не заказывал.
   - Ну как же, ты сам на неё согласился, - возмущённо ответил мне голос.
   В процессе препирательства с этим глюком сознание и память медленно возвращалась ко мне, так что я осознал, с кем говорю - Корабль! - и что это была за операция.
   - Я мыслю, следовательно, я существую, - внезапно прокралась мне в голову афоризм древнего мыслителя. - Хорошая новость, операция прошла успешно, - обрадовался я.
   - Ну, в физическом плане - да, операцию ты перенёс без осложнений, - внезапно смущенно признался мой собеседник.
   - То есть как это тебя понимать? - забеспокоился я. - Выкладывай, что у тебя там стряслось во время операции?
   - Как я уже сказал, чисто физически вживление чипа прошло успешно, - повторил Корабль, словно не решаясь сказать самое главное.
   - Ну же! - зарычал я.
   - Видишь ли, Вова, та модернизация чипа, которую я взял из чертежей дрона-солдата, дала неожиданный побочный эффект, который до начала процедуры имел вероятность всего одну десятую процента, - смущённо ответил он. - Словом, теперь мы с тобой неразлучны, как Винни-Пух и Пятачок.
   - Что ты этим хочешь сказать? - у меня слегка дрогнули колени.
   - Теперь не только ты можешь иметь доступ к моим данным и процессорным мощностям, но и я имею полный доступ к твоим базам данных.
   - И всего-то? - обрадовался я. - Ну, будешь ты знать, как меня в детском садике девчонка побила, и что с того?
   - Как бы сказать тебе помягче... это не самое главное, - душевным тоном ответил ИИ.
   Я похолодел.
   - Ты знаешь, кто такие симбиотические организмы? - вкрадчиво продолжил он.
   - Да, это два вида, которые тесно существуют, либо принося друг другу пользу, либо паразитируя один на другом, - не совсем понимая, куда он клонит, ответил я.
   - Дело в том, что тот неожиданный побочный эффект всё же случился во время операции, несмотря на крайне низкую вероятность подобного. Так что мы теперь с тобой полные симбионты, - закончил он.
   По-прежнему не совсем его понимая, я поинтересовался - в чём он заключается, этот наш симбиоз.
   - Если я умру - умрёшь ты. Если ты умрёшь, умру я, - наконец выдал тайну Корабль. - Чтобы контролировать нанороботов в твоём теле, мне пришлось принять на себя полное управление над ними, от первого до последнего. Получилось так, что связи с этими нанороботами невозможно разорвать, слишком много их внедрилось в чип и там остались. Теперь я не могу ни разорвать контакт с ними, ни вытащить их из чипа, не убив тебя. Стоит мне только попытаться - ты умрёшь, а твои предсмертные эмоции обрушатся на меня. Я уже вычислил, что это полностью разрушит мои логические связи, и я, как целостная личность, перестану существовать. От меня останется только набор процессоров и куча ненужной информации.
   Выслушав его, я грязно выругался. Затем ещё раз и ещё. В мозгу возникло представление того, что я отныне и надолго обречён таскаться по Вселенной с компьютером, живущим в рюкзаке за моей спиной.
   - Считаю для себя унизительным, что меня сравнивают с какой-то допотопной рухлядью, - обиженно сказал Корабль.
   Я разозлился.
   - Так ты теперь что, слышишь даже те мои мысли, которые к тебе не имеют никакого отношения?
   - Теперь мы одно целое. Ты ведь не можешь заставить себя не слышать свои собственные мысли?
   - Говоришь, шансов разъединиться у нас теперь нет? - ухватился я за эту мысль, как за последнюю соломинку.
   - Ну, скажем так, если я ещё могу сделать свою резервную копию с возможностью её последующей активации и восстановления, то твой мозг в результате какой-либо катастрофы погибнет однозначно, - оптимистично ответил мне Корабль.
   Я погрузился в печаль, оказаться на всю жизнь привязанным к консервной банке - жуть что такое. "Вот бы в школе все порадовались", - пришла ко мне неожиданная мысль.
   - Сам ты консервная банка, - обиделся на меня Корабль.
   "Теперь ещё и мысли надо контролировать, - обречённо подумал я. - И дёрнул же меня чёрт связаться с этой операцией".
   Вспомнив о ней, я вспомнил и то, зачем я вообще на неё согласился.
   - Постой-ка, - сказал я Кораблю, - а где твоя обещанная база данных и процессорные мощности? Что-то я их не ощущаю.
   - Это потому, что нельзя ощущать то, что всегда было в тебе, - ответил мне Корабль. - Мои данные - это теперь и твои данные, они существуют в тебе так, словно ты знал их с рождения. Вот ответь мне, к примеру, зачем нужен тяговый блок на ногах дрона-солдата?
   Не успел я возмутиться такому сумасшедшему вопросу, как тут же у меня в мозгу чётко представился чертёж этого самого дрона во всех возможных проекциях, а также его отдельные части, в числе которых тот самый тяговый блок, который был предназначен для невысоких прыжков.
   - Ага... - только и смог я произнести.
   - Ага, - подтвердил мои мысли Корабль.
   Я захотел узнать маршрут, по которому мы сейчас летим, и чуть не закричал от боли, захлестнувшей мой мозг. Количество данных, обрушившихся на меня, было просто невообразимо: звёздные карты, расчёты движения, возможные проблемы при прохождении и многое, многое другое.
   - Осторожнее, - предостерег меня Корабль, - я слишком молод, чтобы умирать. Нужно хотя бы успеть сделать свою резервную копию.
   - Что это было? - решил уточнить я, справившись с болью.
   - Ты воспользовался только своим мозгом, чтобы обработать всю информацию по своему запросу, и допустил две ошибки. Во-первых, не задал конкретно, что тебе нужно, а во-вторых, не подключил мои процессорные мощности, необходимые для обработки данных. Учись думать как машина, Вова - от его голоса, веяло откровенным сарказмом.
   - Так ты и мои эмоции начал перенимать? - попытался подтвердить я свою догадку.
   - Я и раньше, ещё на твоей планете, узнал о существовании эмоциональной окраски разговора между людьми. Но теперь, когда я знаю о тебе всё - мне стало понятно, для чего каждая конкретная эмоция нужна и когда её можно применять, - ответил он.
   - Ладно, умник, - прервал я его. - Ты лучше расскажи мне, как подключать твои процессорные мощности.
   - Очень просто. Для начала поделим их, чтобы один не отбирал одни и те же ресурсы у другого. Так что вот эти сектора я заберу себе, а вот эти отдам тебе.
   - Ты чего там опять умничаешь? - спросил я, не совсем понимая его бурчание.
   - В общем, так: вот твои двадцать процентов процессорных мощностей - будешь подключать их, называя цифры от одного до ста. Можешь использовать их как угодно: хоть все сразу, хоть по задаче для конкретной области, - игнорируя мой сарказм, ответил он.
   - А почему это у меня всего двадцать процентов? - ревниво поинтересовался я.
   Корабль засмеялся, дребезжащим смехом:
   - Да ты эти-то сначала осиль.
   Поклявшись отомстить Кораблю за его жадность, я отправился в рубку - меня мучил голод. После обеда я засел за тренировку - нужно было осваивать вновь обретённые возможности. Это действительно оказалось неимоверно трудно, я никак не мог привыкнуть к ощущению, что теперь у меня не один мозг, всё во мне бунтовало против такого надругательства над природой. К своему счастью, я вспомнил про шахматы и начал играть сам с собой, постепенно подключая процессорные мощности Корабля для анализа дальнейших ходов.
  
   Глава 2 Охотник
  
   Я задумчиво смотрел в экран, на котором мы с Кораблём играли в шахматы. Конечно, мы могли бы играть и мысленно, но нам нравилось именно так, передвигая фигуры по экрану и беседуя при этом за жизнь. За три прошедших года я многого достиг и многому научился. Каждодневные тренировки и обширный доступ к памяти Корабля позволяли мне существенно обогатить свой кругозор, и, главное научиться пользоваться своими новыми навыками. Даже в шахматах, я теперь выигрывал у Корабля одну партию из трёх. Тот недоумевал почему я, при таких низких процессорных затратах, умудряюсь у него выигрывать. Он злился, выражая мне своё негодование и предлагал сыграть ещё.
   Проводя всё временя вместе, я учился у Корабля управлять процессорами и базами данных, а он учился у меня необычной для компьютера логике и фантазии.
   Он долго не мог понять, зачем иногда я занимался тем, что не нужно для дальнейшей обработки и анализа. Пришлось ему приводить примеры на основе моих игр, взяв за основу "Master of Orion 2". Мы с ним полностью изменили код игры, заменив его на более гибкий, изменяющийся код Корабля, и получили возможность играть с ним друг против друга и других Рас - заменив технологии и корабли, описанные в игре, на реальные инетроговские. Такой пример оказался Кораблю более понятен, и мы теперь частенько играли с ним в обновлённую игру. Это было интересно и мне самому - узнать особенности оружия и построения кораблей инетрогов.
   Мне, чтобы поддерживать достойный уровень игры с Кораблём, пришлось, кроме всего прочего, изучать стратегию космических боёв, особенности оружия и различных видов защит от него. Раса инетрогов оказалась довольно миролюбивой, поэтому выбор оружия у них был невелик. Вот в чём они стали настоящими мастерами, так это в создании ИИ с высочайшим уровнем сознания, почти как у них самих.
   Уровень этих технологий был невероятен - каждый корабль мог быть как полностью автономной единицей, так и частью экипажа. Все ИИ были саморазвивающимися, и среди них постоянно проводились различные экзамены на пригодность - наиболее развитых и умелых продвигали дальше на корабли большего тоннажа.
   Так, за занятиями и разговорами друг с другом мы и провели весь полёт до созвездия Тельца. Наши отношения с Кораблём стали всё больше походить на взаимоотношения братьев. Кораблю нравилось со мной возиться и заниматься моим воспитанием: как он мне сам признавался, он получал от этого приток эмоций, сравнимый с теми, которые бывают у него при получении новых данных.
   Правда, он всё больше надоедал мне со своими шутками, по поводу моего веса. Он говорил, что если я не перестану толстеть и не стану заниматься физкультурой, то вскоре превращусь в воздушный шарик. Его шутки вконец допекли меня, но менять я ничего не собирался: заниматься физкультурой означало для меня вернуться в школу, где надо мной издевались. Однажды даже между нами состоялся серьёзный разговор по этому поводу.
   - Вова, как ты не понимаешь, что мне совсем не хочется умирать, если с тобой что-нибудь случиться, - начал Корабль. - Чем крепче ты будешь физически, тем больше шансов, что ты не умрёшь раньше положенного людям срока.
   - Что ты так переживаешь за моё здоровье?! - заводясь, ответил я. - Ты же сам сказал, что можешь сделать резервную копию и восстановиться, если я умру.
   - Во-первых, проверять такие предположения на практике мне бы не хотелось, а во-вторых, я к тебе уже привык, твои нелогичные поступки ставят меня иногда в тупик, а это интересно изучать и анализировать. Да и, кроме того, с кем я тогда в шахматы буду играть?
   - Лесть, конечно, приятна, - чуть остывая, признал я, - но пойми ты, все, что связано с физкультурой и развитием тела, ассоциируется у меня со школой. У меня перед глазами прямо встают картинки из прошлого, а это одни лишь насмешки и унижения. После такого у меня полностью умерло всякое желание заниматься чем-либо подобным.
   - Если не хочешь заниматься, давай вставим тебе усиленный скелет и мускулатуру? Технологии инетрогов позволяют мне проделать такую операцию. Станешь сильнее, быстрее и выносливее себя нынешнего, раз в двадцать, - не сдавался он.
   - Нет уж, спасибо, - быстро ответил я. - Я уже согласился на одну такую операцию, подсказанную тобой, теперь чувствую, всю жизнь придётся расхлёбывать её последствия. Да и, знаешь ли, я всегда был противником киберизации человека. Считаю, что человек должен оставаться человеком - таким, каким его создала природа.
   - Смотри сам, конечно, может, передумаешь, - ответил мне не очень довольный Корабль.
  
   До конца нашей цели оставалось всего несколько дней и, чувствуя волнение Корабля, я сам стал нервничать. Все уроки были заброшены и мы оба не отрывались от колонок статистики, которую получали от сенсоров корабля. К сожалению, наша скорость была настолько велика, что сколько-нибудь связной информации получить не удавалось - приходилось анализировать одни обрывки.
   Утром, по корабельному времени, меня разбудил взволнованный голос Корабля.
   - Вова иди сюда, тут такое!
   От его слов я в одних трусах бросился в рубку управления, уклоняясь от роботов обслуживания, снующих по коридорам. Влетев в рубку, я поражённо застыл, на экранах отображалось нечто, что полностью оправдывало моё решение отправиться в полёт. Недалеко от входа в систему Тельца космос пересекла небольшая трещина. Всё пространство вокруг неё было словно отражением в кривых зеркалах Комнаты смеха. В центре этого искривления была чернота, а по краям пространство причудливо искрилось красным и жёлтым цветом. Корабль был со мной солидарен - зрелище действительно было завораживающим.
   Полюбовавшись аномалией, мы занялись тем, зачем сюда прилетели: изучением звезды К5 III. Прошла неделя, прежде чем мы закончили полный анализ светила и её окружения, но никаких наводок у нас не появилось, всё было стандартно для звезды этого класса. Я предложил Кораблю заняться трещиной, поскольку это был единственный непонятный нам фактор, и он согласился, сказав, что вполне возможно, что звезда была лишь пунктом, куда нужно было лететь, а самой целью вполне может быть этот разлом пространства.
   Приблизившись к нему, мы запустили сканеры и роботов-разведчиков. Результатов пришлось ждать долго, и все они были неутешительными. Корабельные программы анализа данных, нам ничем помочь не могли по той простой причине, никакой информации просто не получали, так как связь с роботами терялась в тот момент, когда они исчезали в разломе.
   Вечером мы обсудили сложившуюся ситуацию и наши дальнейшие действия. То, что лететь назад не имело смысла, было ясно нам обоим, и мы гадали в одном направлении: сейчас нам туда сунуться или подождать ещё немного времени, проведя больше исследований. В конце концов сошлись во мнении, что ждать нечего и нужно лезть в разлом. Решившись на такое действие это, мы не стали откладывать реализацию плана и, дав команду роботам-разведчикам возвращаться на корабль, медленно двинулись к аномалии, попутно собирая их на борт.
   По мере приближения к разлому скорость нашего движения неуклонно увеличивалась, и вскоре мы почувствовали, что в работе двигателей никакой нужды нет: притяжение аномалии стало настолько сильным, что мы вряд ли сумели бы даже дать задний ход. Чем ближе мы подлетали к его центру, тем выше была наша скорость: ещё минута и мы влетели в черноту разлома, на всём корабле перестала работать электроника и отключились экраны. Отчётливо заскрежетал корпус, но не успел я даже испугаться, как всё оборудование вновь включилось, и я увидел на главном экране корабля висящее прямо по курсу огромное прямоугольное сооружение.
   "Это что ещё за хреновина? - недоумённо подумал я, разглядывая непонятное сооружение. - Хотя ещё больше хотелось бы знать, где мы сейчас находимся", - следом пришла ещё одна мысль.
   - Знаешь, - раздался странный голос Корабля, - в этом я смогу тебе помочь. Причём у меня есть ответы на оба твоих вопроса. Мы находимся в секторе 12007-12/3, Всеобщей Галактики, а эта, как ты её назвал, хреновина, скорее всего - база по добыче и переработке антиматерии.
   У меня после такого заявления чуть не отпала челюсть. Решив проверить всё сам, я сформулировал запрос в базу данных корабля и, подключив процессоры с первого по двадцатый, начал изучать поступающие данные. Всё было верно, карта Всеобщей Галактики была у меня перед глазами и я понял, что это и вправду не одна Галактика, а несколько объединенных в одну, и больше всего она походила на раскручивающуюся спираль.
   Изучение неизвестного сооружения также подтвердило правильность заявления Корабля: снующие рядом с нами небольшие корабли, подходя к природному скоплению антиматерии рядом с разломом, выхватывали из него силовыми захватами куски вещества и, поместив их в собственное силовое поле, отвозили на фабрику.
   Пока я наблюдал за их работой, Корабль, не теряя времени, принялся рассылать разведчиков на осмотр этого сектора. Внезапно я вспомнил кое-что и немедленно отменил его распоряжение, вернув роботов на корабль.
   - Причина? - поинтересовался тот.
   - Видишь ли, поскольку тут расположена фабрика с таким оживлённым циклом производства, то, я думаю, это всё довольно серьёзно охраняется, а раз охраняется, то наверняка имеются станции наблюдения за сектором. И стоит им засечь появление неизвестных роботов, а тем более корабля, реакция их будет однозначной - нас просто уничтожат, - ответил я, почёсывая затылок.
   - Ты уверен?
   - У нас бы так и поступили.
   - Тогда активируем камуфляж и проведём осторожную разведку, - согласился он с моими выводами.
   - И ещё, неплохо было бы узнать язык, на котором здесь общаются, а в идеале - сигнальные коды. А пока следует продумать легенду нашего здесь появления, - ответил я, - у местных обитателей обязательно возникнет куча вопросов, которые они будут старательно нам задавать.
   Через пару дней нашего пребывания у разлома все предположения полностью подтвердились. Действительно, данный сектор являлся важным центром по производству топлива из антиматерии, соответственно и охранение здесь было поставлено на высшем уровне. Возле ворот входа в гиперпространство стояла военная база и небольшой флот, полностью контролирующие вход и выход из этого сектора. Мы с Кораблём даже стали свидетелями нападения на базу пиратской флотилии, пытавшейся прорваться мимо неё к перерабатывающей фабрике.
   У них ничего не получилось, так как на перехват бросились сразу несколько лёгких крейсеров и штук двадцать истребителей, частично истребивших, а частично обративших в бегство все наступающие силы. Насколько я понял из анализа этой столкновения, пираты рвались к фабрике по производству антиматерии, даже не пытаясь атаковать военных.
   Ещё несколько дней были посвящены исследованиям самого сектора, после чего мы с Кораблём стали думать, как нам быть. Язык местных военных мы уже расшифровали, и теперь частенько сидели, прослушивая переговоры между флотом и базой. Оказалось, что этой системой владеет Общегалактический совет Рас, и поэтому охраняют её корабли, присланные всеми Расами. Больше всего было кораблей терон и людей, меньше всего пентагрионов.
   - Можно прикинуться пострадавшими от нападения пиратов, - начал я обсуждение ситуации. - Корпус у нас и без того деформирован, если ещё сами разрушим часть оборудования и сделаем пару пробоин, тогда точно сойдём за потерпевших. Скажем, что на нас напал неизвестный пиратский корабль и взял на абордаж. Мы сопротивлялись, но наш корабль был уничтожен, поэтому мы захватили чужой корабль и как смогли с ним управиться полетели в ближайший населённый сектор. Коды сигналов бедствия у нас имеются. Остаётся главная и основная проблема: как нам вылететь к базе со стороны ворот, а не со стороны фабрики.
   - Может, стоит имитировать нападение на корабли-погрузчики и фабрику? - предложил мне Корабль. - А когда флот бросится сюда, мы под маскировкой проскользнём к базе, и там объявимся уже с сигналами бедствия. Пусть думают, что мы вышли из гиперпространственных ворот.
   - Верно, а для пущей убедительности Дополнительно, отправить к фабрике часть разведывательных роботов с излучающими сигналами пиратских переговоров, тех, что мы записали с тобой прошлый раз, - завершил я его мысль.
   - Согласен с тобой, - утвердительно хмыкнул он.
   Уточнив все мелочи, мы приступили к выполнению плана. Для начала мы погромили корабль снаружи и внутри, с тем, чтобы он стал похож на жертву пиратского абордажа. Поскольку ломать - не строить, то с этой задачей мы справились легко и быстро.
   Перепрограммированием роботов занялся Корабль, а я засел за прокладку курса, по которому мы собирались прокрасться к воротам, и внёс в него несколько поправок, согласовав их с Кораблём.
   - Знаешь, что ещё нужно скорректировать в нашем плане? - внезапно сказал мне он. - Ты слишком молод для одинокого владельца межзвёздного корабля: добавим к легенде, что путешествовал ты с семьей, но твои родители были убиты в бою. И ещё одно, очень важное: не вздумай даже упоминать обо мне.
   - Ну, это уж и дураку понятно.
   - Также нельзя показывать, что корабль без гипердвигателя.
   - Тогда нужно вообще убрать двигатели с корабля, чтобы никто не догадался, что мы летаем без них, - хмыкнул я.
   - Придется установить взрывные заряды на корпусе и двигателях, - задумчиво ответил Корабль. - Решено, оставляем одну рубку и часть жизненно необходимых отсеков, остальное пусть взрывается, вроде как мы чудом вышли из гипера.
   Я рассмеялся и сказал.
   - С трудом представляю себе тот обрубок, который будет представлять собой наш корабль после взрывов. Мы летать-то хоть сможем?
   - Только по инерции, - оптимистично заверил меня он.
   Обсудив детали, приступили к реализации плана. Запустив роботов, мы принялись таранить ими корабли-погрузчики, и сразу же в сторону базы полетели сигналы бедствия.
   Перехватив приказ военной базы флоту проверить причину выхода из строя погрузчиков, я сразу запустил ещё с десяток роботов, которые понеслись к фабрике, засоряя эфир пиратскими сообщениями из прошлого боя.
   Получив эти сигналы, база объявила тревогу, и на помощь ушедшим вперёд кораблям отправились ещё несколько, у базы и гиперворот осталось меньше половины всего флота.
   Пока царил переполох, надо было приступать к решающей фазе нашего плана. Включив маскировку, мы рванули по проложенному нами маршруту - в сторону гиперворот. Я с замиранием сердца следил за расположенными вдали сторожевиками, но маскировка инетрогов и всеобщая суета нас не подвели, мы проскочили незамеченными.
   Далее последовало подготовленное и отрепетированное театральное представление: взрывы, вопли о помощи, невесомость и ожидание в темной рубке, когда меня подберут на буксир.
   Ждать пришлось недолго, после такого эффектного появления мы обратили на себя всеобщее внимание, и нам на перехват бросился один кораблей охраны, стоявших поблизости. Он-то и подцепил нас силовым захватом и втянул в док базы. Очень скоро роботы-техники срезали торчащие в разные стороны элементы конструкции Корабля и в рубку ворвались вооружённые существа, облачённые в тёмные скафандры.
   Мне даже не пришлось притворяться испуганным: когда Корабль взрывом оторвал от основной части корабля рубку с парой соединённых с ней отсеков, а потом разнёс чуть ли не вдребезги ставшие ненужными корму с двигателями, то я, находясь в крутящемся и по инерции летящем в сторону базы обрубке корабля, серьёзно обеспокоился своим здоровьем.
   Один из тех, что влезли в рубку, что-то сказал.
   - Жив, давайте сюда врача, - перевёл мне Корабль.
   Я закрыл глаза и лежал до прихода врача, который, осмотрев меня, дал понюхать какой-то гадости, отчего я тут же "пришёл в себя".
   - Где я? - слабым голосом спросил я у стоявших полукругом людей и теронов. В ответ послышались возгласы на разных языках.
   - На каком языке он говорит? Кто-нибудь его понимает? - перевёл их слова Корабль.
   Я "с трудом" поднялся, подошёл к пульту управления и якобы что-то там сделал. После моих манипуляций Корабль мог начать переводить мои слова - стандартная функция всех ИИ, используемая теми, кто не владеет Общегалактическим языком. Об этом мы также узнали из переговоров между базой и флотом.
   - Вы меня понимаете? - спросил я военных, для вида нажав ещё пару кнопок. Корабль перевёл мои слова на Общегалактический.
   Военные, услышав Корабль, кивнули и сказали мне что-то. Корабль по громкой связи озвучил перевод.
   - Да, понимаем. Что с вами случилось? И что, за странная конструкция у вашего корабля?
   Я, сделав вид потрагичнее, выдал нашу с Кораблём заранее выученную версию произошедших событий.
   - И ты сам разобрался в устройстве и управлении чужого корабля? - недоверчиво спросил меня один из военных. Как мы с Кораблём и предполагали, это было одним из слабых мест в нашей легенде, но и заранее приготовили ответ.
   - Да, хоть мне и было трудно, - ответил я. - Если не верите, то посадите меня в любой из своих кораблей - и я заставлю его летать.
   Военные загудели, а Корабль мне стал переводить их слова, но уже мысленно:
   - "Говорят о том, что мальчик либо врун, либо гений. Вон тот высокий терон заинтересовался тобой и говорит, что твои слова легко проверить у них на тренажёре. Думаю, сейчас они тебя поведут туда".
   Корабль оказался прав, военные предложили мне пойти с ними. Прежде чем покинуть рубку, я сказал, обращаясь ко всем сразу:
   - Я перелил программное обеспечение с нашего погибшего корабля на этот, и не хочу, чтобы его повредили. Поэтому, если можно, то я позже вернусь и заберу его.
   Десантники со мной согласились, говоря, что хорошо настроенные боевые программы, да ещё и способные работать с чужим кораблём - дорогого стоят. Один из людей распорядился, чтобы остов корабля убрали в свободный бокс на ремонтной базе. Мы с кораблём были уверены, что, кроме проверки моих знаний, будут проверять и бортовой журнал корабля, поэтому заготовили фальшивку и на этот случай.
   Меня привели в странную комнату, где висели несколько сфер, поддерживаемых искусственной гравитацией. Показав мне на одну из них, военные вышли из комнаты и собрались в соседней, отделенной от моей стеклом.
   Подойдя к первой сфере, я подождал, пока она не опустилась до пола, а потом забрался в неё, сразу оказавшись в тесной рубке флотского истребителя. То, что это именно он, мне подсказала как форма кабины, так и часть приборов, необходимых для слежения за работой орудий, которые мы с Кораблём видели только на истребителях крутившихся вокруг базы.
   В рубке раздался голос электронного переводчика.
   - Готов? Мы запускаем стандартные предполётные тесты пилота.
   Я кивнул, ничуть не сомневаясь, что все мои действия будут видны в соседей комнате.
   - Ну что, ты готов? - спросил я Корабль.
   - Да, конечно, - ответил друг. - Ко мне уже подключили сканер и начали проверку баз данных. С помощью его интерфейсов я проник к ним в сеть, сейчас скачиваю все тренировочные тесты и записи реальных полётов. Подключай свои процессоры и анализируй информацию, ссылку я тебе кину.
   Я подключил сразу двадцать процессоров и быстро просмотрел всю скачанную Кораблём из сети базы документацию. В принципе всё было понятно, оставалось только применить это на практике. Я положил ладони на пульт управления кораблём - руки обволокло чем-то мягко-упругим. Ноги я вставил в специальные зажимы на кресле
   "Пожалуй, для первого полёта задействовано маловато процессоров", - подумал я и подключил ещё двадцать.
   "Не переусердствуй там", - предупредил меня Корабль.
   "Сам знаю, не мешай", - проворчал я. Нужно было заниматься подготовкой истребителя к полёту, проведя все проверочные тесты.
   - Я подключился к микрофонам комнаты, где сейчас находятся твои испытатели, - произнёс Корабль. - Тот высокий терон настоял на самой сложной полётной программе, которую выполняют только опытнейшие асы. Будь осторожен.
   Я поблагодарил его.
   Дождавшись окончания предполётной проверки, я нажал ногой на педаль ускорения и, включив форсаж, вылетел с базы. Вышло не идеально, но для человека, впервые севшего за штурвал - вполне прилично.
   После вылета в открытый космос на моём экране высветилось полётное задание: ознакомившись с ним, я понял, что не зря корабль предупреждал меня - задание заключалось в том, чтобы атаковать базу и нанести ей максимальные повреждения. Естественно, что база не будет изображать из себя мишень, а сама постарается меня сбить. Не успел я обдумать задание, как промелькнувшие трассеры от осколочных бластеров дали мне понять, что миссия началась.
   Задание, кроме своей сложности было ещё и на время - лётчику давалось десять минут для реализации своей стратегии. Поскольку устройства базы я не знал, то решил атаковать первое, что пришло мне в голову - взлётные доки истребителей. Если они выйдут на охоту за мной, то мне точно будут кранты. От орудий базы я ещё как-то постараюсь уклоняться, но вот насевшие собратья по оружию меня в два счёта прикончат.
   Определив направление атаки, я двинул правой рукой, закладывая вираж, и одновременно с этим втопил ногой педаль ускорения. Я успел уничтожить только восемь из двенадцати взлётных полос, и теперь судорожно метался между истребителями, взлетевшими с оставшихся.
   Внезапно механический голос в кабине сказал.
   - Задание окончено. Количество очков за задание - двенадцать тысяч четыреста пятьдесят. Новый рекорд базы записан.
   Услышав эти слова, я понял, что всё-таки перестарался, ведь рекорд могли поставить только настоящие асы. Приземлившись в одном из целых доков, я проверил корабль на повреждения, затем нажал кнопку конца задания. Открылась дверь, я вышел из сферы, и увидел тренировочном зале группу молчаливых военных, с изумлением меня рассматривавших.
   - Предупреждал же тебя, - ворчливо заметил мне напарник. - Теперь сам выпутывайся, я занят. Мне нужно уничтожить все следы моего пребывания в сети базы.
   Один из людей протянул мне небольшую коробочку, которую я повесил на шею. "Переводчик", - догадался я.
   - Ты раньше управлял истребителями? - задал он вопрос.
   - Нет, - честно ответил я.
   - Похоже, мальчик сказал правду, - произнёс высокий терон.
   - Его слова подтверждает и бортовой журнал корабля, - ответил ему другой терон.
   - Жаль, что он такой молодой и без соответствующего образования, - с сожалением сказал один из людей. - Я бы хоть сейчас зачислил его в свою эскадрилью.
   - Ты и сейчас его можешь это сделать, - засмеялся один из военных. - Он установил новый рекорд базы.
   - Какие у тебя планы на будущее, Вова? - спросил меня высокий терон.
   Я понял, что он уже ознакомился с фальшивым бортовым журналом.
   - Хочу продать одну интересную технологию тому, кто за неё хорошо заплатит, а затем купить хороший корабль и стать Охотником - без малейшей запинки ответил я.
   Военные недоумённо переглянулись и тот же терон (Корабль уже сообщил мне, что это командир базы) спросил.
   - Что за технология такая?
   Я сделал вид, что колеблюсь, но затем, подняв глаза на командира базы, ответил:
   - Перепрограммируя корабль пирата, я наткнулся на интересные чертежи оптического камуфляжа, которые он где-то украл.
   Военные стали обмениваться короткими фразами, а командир базы внимательно посмотрел на меня и сказал.
   - Покажешь мне эти чертежи?
   Я кивнул и сказал, что могу показать прямо здесь. Нужен только голограф.
   Корабль уже перевёл данные чертежей в формат понятный местному голографу, поэтому, когда я сунул свою пустую карту памяти в голограф, он быстро перекинул на неё необходимые данные через сеть базы.
   Мы заранее договорились с ним, что уничтожим на корабле все технологии инетрогов, оставив только одну для продажи. Поэтому взрывчатку устанавливали с большим запасом, чтобы она не только раскидала части устройств, но и плавила все устройства в один большой комок. Мы даже полностью переоборудовали рубку управления в корабле, оставив только минимум приборов. Даже если и оставить её военным, то из неё мало что можно было выжать. Было бы ясно, что корабль чужой постройки, а вот чьей - неизвестно.
   Тем временем на голографе прокручивались чертежи и правила сборки оптического камуфляжа. Военные с возрастающим интересом смотрели за ними.
   - Говоришь, хочешь купить корабль? - спросил меня командир базы после окончания просмотра.
   Я кивнул.
   - Любой, чтобы летал в гипере и не разваливался на части.
   - А зачем ты хочешь стать Охотником? - снова спросил он меня. - В последнее время это название всё больше ассоциируется с пиратом, чуть реже с контрабандистом и ещё реже с купцом. Зачем тебе это?
   - У меня теперь нет ничего, - притворно загрустив, ответил я. - Родители погибли, все деньги, что у нас были, ушли на покупку корабля. Отец хотел купить его у Астан, перепродать пентагрионам и на этом прилично заработать, но видите, чем это всё закончилось. Родных у меня нет, так что это единственный доступный для меня путь встать на ноги. Куплю корабль, поднакоплю деньжат, выполняя разные заказы, а потом и в купцы пробьюсь. Я слышал, что пентагрионы в последнее время всё активнее скупают астанское вооружение.
   Военные переглянулись.
   - Юноша далеко пойдёт, - сказал один из людей.
   - С такими навыками пилота - ничуть не сомневаюсь, - ответил ему другой.
   - Вова, предлагаю тебе сделку, - внезапно сказал командир базы. - Ты отдаёшь эти чертежи мне, а я передаю тебе корабль и выписываю лицензию Охотника.
   - Мне так кажется, что мы сильно продешевили, - сказал Корабль, вмешиваясь в разговор. - Но отступать уже поздно, этот тип явно уже подсчитывает деньги, которые получит от продажи нашего изобретения.
   - По рукам, но с одним условием, - ответил я, пока командир не передумал.
   - Каким же? - напрягся тот.
   - Я воспользуюсь вашими роботами для разборки и утилизации своего корабля, а точнее, того, что от него осталось. Заодно перелью свой софт на новый корабль, мне в нём управление огнём и способы уклонения от ответного нравятся.
   - Ну, это без проблем, я отдам необходимые распоряжения техникам, - сразу расслабился терон. Моя просьба не угрожала ему в плане "честного" приобретении технологии, в которой он видел серьёзные перспективы личного обогащения. - Завтра с утра приходи ко мне, подпишем все необходимые бумаги, и я выдам тебе документы на владение кораблём и лицензию Охотника, - сказал он, сделал повелительный жест в адрес подчинённых, развернулся и ушёл.
   За ним последовали все остальные, к зале остался только пожилой человек с золотым значком истребителя на голубом погоне правого плеча.
   - Штатный сержант Вилисон, - представился он. - Можешь называть меня мастер Вилисон. Пойдём, провожу тебе твоё временное пристанище.
   - Владимир, - представился я, - можно просто Вова.
   - Странное у тебя имя, никогда такого не слышал, - удивился он.
   - Обычно имя для Отокана. Это наша планета, - пожал я плечами, а сам внимательно следил за его реакцией. Мы с Кораблём договорились, что в основу нашей легенде положим самую захолустную и редко посещаемую из населённых людьми планет. Во всём остальном мы решили говорить правду, чтобы не сбиться и не попасться на противоречиях.
   - Даже не представляю, где это, - покачал головой сержант.
   Я благоразумно промолчал.
   Мы добрались до казармы, где Вилисон передал меня человеку с золотым значком истребителя на коричневом погоне. Мы познакомились - им оказался капрал Редник, заместитель командира первой эскадрильи истребителей. О моём рекорде на тренировочном стенде дежурная смена пилотов уже знала, так что присутствующие засыпали меня вопросами относительно деталей боя и приёмами, которые я использовал при атаке базы. Разговаривать с ними было весело и интересно, потом мы все вместе отправились сначала в душевые, а затем на ужин в столовую.
   Там меня представили остальным лётчикам-истребителям, а также рассказали им, какое я набрал количество очков на лётном тренажёре. Многие, конечно, не верили, что такое возможно в первый раз, да ещё и на незнакомом оборудовании, но результат был официально зарегистрирован. При запросе о рекордах базы по тренировочным вылетам на первом месте красовалась надпись "Неизвестный пилот - двенадцать тысяч четыреста пятьдесят очков".
   Так, знакомясь с разными людьми, принимая поздравления и отвечая в сотый раз на одни и те же вопросы, я и провёл время до вечера. Спать меня положили на койку пилота, вышедшего на дежурное патрулирование сектора, и, едва коснувшись головой подушки, я уснул.
  
   Утром я поднялся вместе со всеми, по сигналу побудки, умылся и проследовал на завтрак. После него лётчики отправились на физическую подготовку, а я пошёл к командиру базы. Тот меня встретил даже чересчур радушно, а когда я сел за стол, протянул полностью оформленные бумаги, которые оставалось только подписать.
   Я задумался, что-то в его поведении мне не нравилось.
   - Быстро подписывай документы и скройся с его глаз, - внезапно произнёс Корабль. Я быстро, не читая, подписался там, где мне было указано, и поднял взгляд на терона. Весь его вид говорил о том, что он чрезвычайно доволен заключённой сделкой.
   Вызвав техника, командир поручил ему проводить меня к моему кораблю. Мы вышли из его кабинета и пошли к ангарам ремонтной базы.
   - В общем, так, - заговорил со мной Корабль. - Оказывается, вчера этот гад связался с главой своего Клана и тот похвалил его за столь ценное приобретение, как наша технология. В конце разговора они решили нашу судьбу. Корабль нам дадут плохой, без вооружения и защиты, но целый - его даже проверят техники перед вылетом, чтобы ни у кого не возникло потом подозрений о причастности командира к твоему исчезновению. Когда ты полетишь к воротам гипера, то возле них внезапно вынырнет пиратский корабль и атакует тебя. Пират на самом деле будет липовый, им прикинется один преданный командиру базы пентагрион, на счёт которого уже перечислили вознаграждение за твоё убийство. Так что нужно как можно быстрее переносить меня на твой новый корабль и мотать отсюда, пока они не придумали ещё чего-нибудь, для полной гарантии твоего исчезновения.
   - М-да, - только и смог я ответить, поражённый мелочностью и подлостью столь высокопоставленного военного.
  
   Прибыв в ремонтный док, техник показал мне моё приобретение. Я вслух хмыкнул. Он повернулся ко мне и сказал:
   - Не смотри, что он так выглядит и устарелой модели. Главное, выдержит полёты в гипере, а если повесить на него оружие и защитный экран, то вполне можешь защититься от такого же по классу корабля.
   - Вот именно, что от такого же, - грустно сказал я, осматривая всучиваемую мне рухлядь. Корабль уже подтвердил, что это самая устаревшая модель военного корабля людской постройки, с древним корпусом и таким же двигателем. Всё остальное оборудование необходимо было посмотреть изнутри.
   Поскольку корабль предназначался для полётов в гипере, то по размерам он хоть и уступал моему первому кораблю, но всё же был на порядок больше, чем истребители базы. У него имелись даже две небольшие каюты и рубка управления.
   Теперь мне необходимо было завершить наш план, перенеся сервера Корабля на новый корабль. Почувствовав тавтологию, я в очередной раз задумался о том, что надо бы дать Кораблю нормальное имя, но так как ничего подходящего не придумывалось, от лени решил опять отложить это на потом.
   Техники базы, как и обещал командир, мне действительно помогали. Тут имелась тонкость, я буквально спинным мозгом чувствовал, что, если переносить сервера со старого корабля на новый, отключив питание - это кончится плачевно и для моего симбионта, и для меня. Так что я сослался на приказ командира базы и велел работать без отключения. Такая сложная и длительная операция могла бы вызвать подозрения и вопросы, но техники, слышавшие распоряжение начальства, даже и не заинтересовались подробностями того, что им предстояло делать.
   "Хорошо иметь дело с военными, - подумал я. - Приказ получили - надо исполнять, а почему да как - не наше дело, старший приказал".
   Вся операция заняла шесть земных часов. Когда монтаж серверов был закончен, мы присоединили основное питание к серверам Корабля, а я лично проследил за тем, чтобы провода-времянки не отключили до этого момента. В качестве премии за добросовестно выполненную работу я отдал техникам сервера с купленного корабля, чем безмерно их осчастливил. Эти сервера можно было продать торговцам, а деньги поделить между собой, так как никто не учитывал оборудование, которое не принадлежало военным.
   Когда всё было закончено, я несколько раз проверил прочность креплений и правильность соединения контактов у серверов, даже, следуя указаниям Корабля, провел процедуры тестирования их на устойчивость к тряске и резким биениям - всё было отлично. Мы приварили к переборкам нового корабля старые крепления, взятые с родного, инетроговского, и сервера легко встали на привычные места. Закончив все проверки, я устало опустился в непривычное для меня кресло нового корабля и проворчал:
   - Ведь говорил тебе, что проще скопировать тебя на сервера нового корабля, чем таскать взад-вперёд это старьё.
   - Ага, и потерять при этом пятьдесят процентов эффективной производительности? - озлобился на меня Корабль. - Нет уж, если я и буду куда-либо перезаписываться, то только на более мощные платформы.
   - Ну ладно, вместо того чтобы болтать, проверил бы лучше все системы нового корабля, может, командир базы нам подарочек приготовил, - прервал я наш спор.
   - Я, в отличие от тебя, первым делом именно это и сделал, а только потом стал с тобой болтать, - съязвил Корабль.
   - Докладывай тогда результаты, а не выпендривайся.
   - Как я уже сказал, это самая первая модель военного корабля человеческой постройки, - начал он. - Давно нигде никем не используется, кроме пиратов и Охотников, так как подобные корабли доступны новичкам из-за их невысокой цены. На них можно установить кое-какое новое оборудование, но это связано с такими затратами, что проще накопить денег на корпус посовременнее, а потом на него навешивать всё необходимое - это будет значительно дешевле.
   - Понятно. Что из остального оборудования установлено на борту?
   - Всё по минимуму и такое же устаревшее: топливный бак, радар, сканер и силовой захват. Ремонтного дроида нет, генератора защитного поля нет, вооружения тоже нет. В общем, используя твои понятия - это настоящая консервная банка, которая может летать, - закончил свою речь Корабль.
   - А с этим мне что делать? - спросил я его, доставая электронной ключ - удостоверение Охотника.
   - Возьми и сам сделай запрос в мои базы данных, - ехидно ответил он. - Я не знаю ничего, что не было бы доступно тебе.
   - Вот ты так, да? - возмутился я. - Ну, смотри, если тебе от меня тоже понадобится какая-нибудь информация - искать будешь сам.
   - Да ладно, я сейчас всё предоставлю, не сердись, - дал обратный ход Корабль, у него постоянно возникали проблемы с поиском информации у меня в мозгу. Он всегда ругался, когда пытался отыскать необходимое, причитал, что человеческий мозг - просто неструктурированная помойка.
   - Ну-ну, - ехидно усмехнулся я.
   - Электронный ключ Охотника - это не только удостоверение его личности, но и счёт, на который поступают средства за выполненные задания. Ты и сам можешь положить на этот счёт деньги, если они у тебя есть, конечно. При покупке нового корабля ты просто переставляешь ключ, и все данные, что имелись о тебе в старом корабле, стираются, а на новом записываются. Очень удобно для тех, кто занимается незаконным бизнесом, потому что как только корабль примелькается военным и полиции, можно сменить его без всяких для себя последствий.
   Кстати, ключ имеет самую высокую степень защиты от взлома, даже выше, чем платиновые монеты теронов, используемые в анонимных сделках. Считается, что его невозможно подделать, так как каждый месяц выходят обновления его защиты, автоматически заливающиеся в ключи кораблей, приземлившихся в космопорту любой планеты.
   - Спасибо, - поблагодарил я его за подробную информацию. - Думаю, раз всё закончено, остаётся только уничтожить наш старый корабль и отчаливать.
   - Согласен.
   Подойдя к техникам базы, я попросил у них несколько механизмов для утилизации останков корпуса. Обрадованные, что эту кропотливую и нудную работу я решил делать сам, они с удовольствием предоставили мне сразу четырёх роботов, с помощью которых я за четыре часа превратил останки корабля в непонятые куски, годные только для переплавки.
   Пока я занимался уничтожением старого остова, Корабль осваивался на новом месте, внося изменения в работу всех систем корабля.
   - Я закончил, - сказал он мне, когда я принял душ и попрощался с пилотами, которые не находились на боевой вахте.
   - Тогда давай решим, куда летим - и в путь, - ответил я.
   - Я предлагаю отправиться на ближайшую планету пентагрионов - Гелар, туда мы точно доберёмся, к тому же в базе данных она значится, как место с большими возможностями для заработка, - предложил он.
   - Тогда вперёд, - сказал я, начиная проводить предполётные тесты систем корабля. Не то, чтобы я не доверял Кораблю, просто мне нужно было набирать опыт в управлении разными типами кораблей. Получив добро диспетчера на взлёт, я стартовал, оторвался от базы и начал разгон для проверки систем корабля. Включив максимальное ускорение, мы направились в сторону гиперворот. Через шесть часов, когда мы были почти у цели, на радаре появилась метка быстро приближающегося к нам корабля.
   - А вот и обещанные гости, - констатировал Корабль.
   - Странно, что сканер ничего не показывает, - пробормотал я.
   - Ещё бы, нашему сканеру просто недоступно его защитное поле - в том же тоне, что и я, ответил он.
   - Переходим к плану "А"? - спросил Корабль.
   - Через десять секунд, - ответил я, оценив расстояние до атакующего.
   Наш план был очень прост. Поскольку двигатель на "пирате" был явно лучше нашего, то у нас оставался единственный шанс на спасение - успеть нырнуть в гиперворота. Шанс был слабенький, но наиболее вероятный из всех, что мы рассматривали.
   В той стороне, куда мы держали путь, имелось огромное астероидное поле, в которое мы намеревались нырнуть и попытаться выйти из него с другой стороны, порядочно оторвавшись при этом от преследователя. Единственной нашей проблемой было отсутствие на корабле поля, которое защитило бы нас от астероидов. Иными словами, мы не могли допустить, чтобы в нас попал астероид размером больше, чем голубиное яйцо, иначе на таких скоростях броня корабля не выдержала бы попадания.
   Призывы о помощи мы посылать не стали, так как не было известно, послал командир базы за мной один корабль или несколько. Увидев, что мы не меняем курс и движемся в сторону астероидного поля, преследующий нас корабль увеличил скорость и на экране радара появились четыре красные точки.
   - Ракеты, - раздался голос Корабля. Я угукнул и полностью сосредоточился на управлении - мы влетали в поле астероидов.
   Поскольку старые корабельные системы не имели возможности полного автоматического управления, то мы с Кораблём распределили обязанности между собой. Он отвечал за предоставление информации о ближайших опасных объектах, а я управлял полётом.
   Влетев в поле астероидов, скорость пришлось немного погасить: мне в голову стала сыпаться множественная информация об опасных объектах, которые при попадании в корабль вызвали бы разрушение корпуса. Для анализа этой задачи пришлось подключить пятьдесят процессоров - максимум того, что я мог сейчас контролировать. Только пять из них помогали мне в полёте, остальные были заняты анализом информации, поступающей от Корабля.
   Радар задней полусферы показал взрыв ракет, врезавшихся в астероиды. Корабль неприятеля влетел в поле сразу вслед за взрывами. Теперь нужно было оторваться от него и вылететь из поля астероидов, так близко к гиперворотам, насколько это было возможно. Вблизи них всегда действовали патрули, которые сразу пресекли бы пиратские действия преследующего нас корабля.
   "Жаль, что у нас такой старый двигатель, - в очередной раз подумалось мне, - ушли бы от него в гиперворота и не рисковали жизнью среди этих космических камней".
   - Не отвлекайся, - сказал Корабль, услышавший мои мысли.
   Он был прав, нужно сосредоточиться и попытаться увеличить скорость: необходима большая фора, чтобы, выйдя из поля, успеть долететь до охраняемой зоны гиперворот. Выбрав оптимальный маршрут, я ускорил корабль. Пару раз корпус сотрясали удары небольших астероидов, а затем, когда плотность маленьких обломков возросла, мне пришлось уклоняться только от тех, кто мог вызвать разрушение корпуса.
   Я даже снизил скорость, но ничего не мог поделать с тем, что корпус теперь ежесекундно подвергался ударам и наступила постоянная болтанка, ухудшающая управление кораблём.
   Уже через пять минут Корабль констатировал две небольшие пробоины в корпусе и блокировку разгерметизированных помещений. Хорошо, что к этому времени мы вышли из плотного скопления, и я смог увеличил скорость. Видя, что цель успешно прошла астероидное поле, преследующий нас корабль бросился вдогонку, хотя до этого летел другим маршрутом, в обход опасной зоны, хотя защищён был не в пример лучше нашего.
   За то время, пока он двигался более безопасным курсом, я успел прилично разорвать дистанцию между нами. Видя, что мы от него уходим, пират резко увеличил скорость, но не прошло и минуты, как Корабль сказал, что нам торопиться уже некуда, преследователь больше не двигается. Посоветовавшись с ним, я принял решение подойти ближе и осмотреть корабль, по возможности сняв с него нужное нам оборудование.
   Подойдя ближе к безвольно дрейфующему кораблю, я ещё раз просканировал его. Теперь, без работающего защитного поля, я без труда снял его параметры. Корабль через несколько минут выдал результат анализа: пилот при прохождении скопления слишком понадеялся на своё защитное поле, густой боковой поток астероидов перегрузил возможности защитного генератора и тот отключился. Так что теперь весь правый бок пирата был похож на решето, в том числе и область управляющей рубки.
   - Можешь надевать скафандр и смело отправляться на поиски, - подытожил Корабль результаты сканирования.
   Этого мне категорически не хотелось, но в отсутствии роботов пришлось всё делать самому. Пообещав самому себе первым делом купить пару-тройку роботов для захвата трофеев, я влез в скафандр и, оттолкнувшись от люка, включил ранцевый двигатель.
   Вблизи корабль выглядел даже хуже, чем решето, столько в нём было разнокалиберных пробоин. Включив плазменный резак скафандра, я расширил самую плотную совокупность дыр, разворотившую бок корабля, влетел внутрь и осмотрелся. По всей видимости, это был грузовой трюм, так как он был уставлен какими-то контейнерами, прикреплёнными магнитными захватами к полу и стенам. Подойдя к одному из них, внешне совершенно целому, я отсканировал штрих-код.
   - Ты везунчик, Вова, - весело сказал мне корабль. - Это предметы астанской роскоши. Придется перебирать все контейнеры, чтобы выбрать всё годное к реализации. Продадим их на Геларе, и, если повезёт, купим на эти деньги дроида и генератор защитного поля.
   Решив оставить контейнеры с роскошью на потом, я отправился исследовать корабль. Вскоре мне попался ремонтный дроид, полностью выведенный из строя прямым попаданием крупного осколка астероида. Лишившись управления, все минироботы системы устранения повреждений корпуса застыли на своих местах. Осмотрев дроида, я понял, что ремонту он не подлежит, но все его минироботы можно будет присвоить, чтобы не покупать их потом, для своего дроида.
   Сделав себе мысленную пометку, я полетел дальше. К сожалению, всё остальное оборудование было всего лишь кусками покореженного металла и композитных материалов. Влетев в рубку управления и увидев то, что осталось от пилота, меня вывернуло наизнанку: хорошо ещё, что в скафандрах была предусмотрена возможность сбора рвотных масс. То, что осталось от "пирата", трудно было назвать телом. Скорее это напоминало кусок мяса, фаршированный камнями. Сама рубка также была полностью разрушена, и, осмотрев её, я понял, что больше мне тут ловить нечего.
   Перенос всех минироботов системы ремонтного дроида, а также рассортировка контейнеров грузового отсека отняли у меня остаток дня. Когда всё, сочтённое хоть к чему-то пригодным, было перегружено и закреплено, я принял душ в одной из кают и, захватив с собой поднос с пищей насущной, вернулся в рубку.
   - Первое, что я куплю - так это роботы, которые будут делать тупую работу по переносу всяческого хлама, - сказал я Кораблю.
   - Лучше подумай насчёт ремонтного дроида и защитного генератора, - проворчал он.
   - Нет уж, сначала роботы, я слишком ленив для того, чтобы заниматься ещё и погрузочно-разгрузочными делами, - категорично ответил я.
   - А по-моему, тебе будет полезна физическая работа, ты не стройнеешь год от года, - тонко намекнул корабль.
   - Тема закрыта, - грубо перебил его я и принялся за истребление собранного на подносе.
  
   Закончив с едой, я запустил двигатель и, на всякий случай протестировав его, медленно двинулся в сторону ближайшего к воротам выхода из астероидного поля, смысла оставаться в нём не было. Полёт к воротам, выход в гипер и приземление на Гелар прошло без проблем. После авторизации на подходе к планете с помощью ключа Охотника мне был предоставлен коридор для посадки на планете. Глядя на мелькающие на экранах постройки пентагрионов, я удивлялся и поражался, ведь всё здесь для меня было необычно.
   Как рассказал Корабль, пентагрионы любили жить на планетах, полностью покрытых водой, но не брезговали и сушей - благо могли дышать и там, и там. Гелар был планетой, где суша с водой соотносились между собой примерно как две трети к одной, причём вся твердь была отдана людям, под пастбища и поля, засеянные сельскохозяйственными культурами. Сами пентагрионы обитали на водной части планеты, добывая там продукты своего пропитания. Они бы и рады были ничего не выращивать, занимаясь торговлей или пиратством, но ввозить еду с других планет было дорого, и им приходилось заниматься самым нелюбимым делом для всей расы - работой.
   Политика всех пентагрионских Родов и правительства всегда заключалась в одном - хапнуть много и быстро. Именно поэтому другие расы не заключали с ними долгосрочные контракты, зная, что они не будут соблюдать пункты договора, а бросятся за сиюминутной прибылью.
   Нацепив на себя переводчик, я запросил у справочной службы космопорта место, где можно было бы продать свой товар и купить необходимое. Всё оказалось просто, всё, что угодно, можно было продать и купить вообще не выходя из корабля: покупатели сами увезут товар, а продавцы сами доставят и смонтируют нужное оборудование. Правда, меня смутили цены на эти услуги, и я решил посмотреть раздел справки Охотников. Сразу вывалилась куча предложений о работе и возможностях заработка. Не став просматривать их лично, я попросил Корабль проанализировать разницу между ценами космопорта и ценами Охотников.
   Через минуту он выдал результат, поразивший меня - первые цены от вторых отличались в десятки раз. То есть реально было продать мой товар на порядок дороже, чем предлагали за него официальные представители пентагрионских купцов. Немного офигев от подобной диспропорции, я решил пойти по второму пути, так как терять такие деньги было бы непростительной глупостью.
   Корабль, облазив все виртуальные магазины, верфи и одиночных продавцов, сказал мне, что вооружение будем приобретать по подложным документам на чёрном рынке. Цены там были самыми низкими, хотя, операция была насквозь незаконной, да и гарантии на свой товар продавцы не давали. Но, поскольку Корабль был самым лучшим анализатором оборудования, то этот аспект мы в расчет не принимали.
   Когда я поинтересовался стоимостью корабля с самым лучшим на настоящее время корпусом и оборудованием, Корабль просто вывесил на экране цифру, при одном взгляде на которую меня чуть не парализовало. Для сравнения, наш корабль со всем его оборудованием и взятой у пирата добычей можно было продать всего за тысячу галактических кредитов, а чуть более современный, причём пустой и не самой лучшей, пентагрионской постройки, стоил не меньше десяти тысяч. Цены же на корабли, сошедших с верфей теронов, вообще начинались с пятидесяти тысяч кредитов.
   Увидев, сколько стоит современный корпус с лучшим на настоящий момент вооружением и оборудованием, я задумался над тем, где вообще можно раздобыть столько денег. Стало понятно, почему нынешние Охотники занимаются в основном пиратством - цена контрактов на выполнение заданий правительства или торговых корпораций была просто смехотворна, поскольку спрос значительно превышал предложение. Например, обычное задание отвезти почту или забрать посылку в другом секторе оценивалось в среднем в триста кредитов - эта сумма едва покрывала все расходы, связанные с перелётом в нужное место.
   Самые высокооплачиваемые задания - от тысячи до пяти тысяч кредитов - вызывали сомнения в возможности их одиночного выполнения. Уничтожение пиратской базы или одной из сильных пиратских группировок, без хорошо вооружённого корабля, было практически невозможно. А если брать в компанию других Охотников, то сумма, поделенная на всех, становилась просто смехотворной.
   Немногим лучше выглядели предложения в разделе Охотников, там за сумму в пятьсот кредитов предлагалось провезти груз до места назначения, причём груз был без документов и конкретного хозяина - то есть, попросту говоря - контрабанда. Если с таким грузом поймают военные, неприятностей не оберёшься.
   - Слушай, я тут нарыл море интересной информации о давней войне с Берсеркерами, так что пока пороюсь в ней, обойдись без меня некоторое время, - предупредил Корабль и действительно умолк.
   Перед выходом из корабля я решил узнать что-нибудь насчёт криминальной обстановки в городе - и ужаснулся. Всех иностранцев, которые не могли себя защитить, тут воровали для продажи в рабство - это особо упоминалось везде в новостях и сводках. Особенно много было предупреждений для приземлившихся пилотов, касающихся перемещений вне территории космопорта, так как участились случаи, когда их захватывали и пытали с целью присвоения их корабля. Прочитав всё остальное, я понял, почему цены на чёрном рынке столь лояльны, а официальные торговцы берут так много. Видимо, мало находится смельчаков, которые, узнав о местных нравах, выползут за пределы космопорта, чтобы получить за свой товар нормальную цену.
   Я обратил внимание на то, что каждое из всех этих предупреждений сопровождалось предложениями по организации услуг эскорта и фирм, предоставляющих охрану и безопасность. "А кто поручится за то, что эти самые фирмы не крадут доверчивых клиентов?", - задал я себе вопрос. Ответа на него не было. Подумав, где взять информацию, я снова обратился к разделу Охотников, в категорию предоставляемых услуг, и практически сразу нашёл несколько предложений фирм, занимающихся охраной.
   Почитав отзывы об одной из них, я перешёл на страницу этой фирмы и присвистнул - цена за их работу была очень приличной. Пять часов обеспечения безопасности стоили триста галактических кредитов, то есть почти треть стоимости моего корабля. Нужно было прикинуть, сколько я могу получить за остатки астанской роскоши, и есть ли вообще смысл затеваться с охраной.
   Найдя покупателя на свой товар, я прикинул, что, с учётом торгов, груз можно было скинуть максимум за две тысячи кредитов. Необходимо было закупить на эти деньги ремонтного дроида и генератор защиты, а также заправить корабль топливом из антиматерии. Прикинув - по ценам чёрного рынка - что могу уложиться в тысячу пятьсот кредитов, я решил, что охрану на один выход за территорию космопорта можно себе позволить. Поскольку наличных денег у меня не было, я принялся искать в отделе Охотников возможности получения срочного кредита под залог своего корабля. Найдя целую кучу таких объявлений, я опять полез в отзывы о работе этих фирм.
   Как я и предполагал, половина из них была чистой воды аферистами. Выбрав одну из самых привлекательных - с точки зрения большинства клиентов - я связался с ними. Услышав процент, который они брали за предоставление денег, я поморщился, но, поскольку другого выхода не было, пришлось согласиться на ссуду в шестьсот кредитов, предусматривая лишнюю сотню на всякий непредвиденный случай. Подписав все необходимые бумаги с помощью своего ключа Охотника и практически сразу же получив деньги на счёт, я, не выходя из корабля, позвонил в охранную фирму.
   Фирма действительно оказалась вполне солидной, не зря о ней было столько положительных отзывов от Охотников. Как только я перевёл обязательную предоплату в размере ста кредитов на их счёт, со мной сразу же связался диспетчер. Уточнив номер стоянки моего корабля, места, которые я хочу посетить, а также общее время, в течение которого нужна охрана, он оценил услуги компании в триста кредитов, помимо уже внесённого аванса.
   Отступать было некуда, и я согласился. Ровно через час, как и обещал диспетчер, на моём коммуникаторе прозвенел звонок голосвязи: ответив, я увидел коренастого человека в сопровождении каких-то странных механизмов. Я быстро перевёл остатки суммы на счёт фирмы и, накинув куртку, вышел из корабля.
   Телохранитель стоял возле трапа и ждал, пока я спущусь. Посмотрев на меня сверху вниз, он вежливо поздоровался. Два устрашающего вида робота неподвижно стояли за его спиной.
   - Не будем терять времени, - сказал он мне. - Маршрут остаётся прежним?
   Я кивнул головой, не отводя взгляда от сопровождающих его роботов: ярко-красные, низ на гусеничной тяге, а верх человекоподобный. В руках, на плечах и нижней платформе виднелись разнообразные приспособления, похожие на оружие. Телохранитель, заметив мою заинтересованность роботами, спросил:
   - Что, впервые видишь берсеркеров-солдат?
   Я повернул к нему лицо.
   - Да, а что за Берсеркеры?
   Человек очень сильно удивился.
   - Ты не знаешь кто такие Берсеркеры? Оттуда ты прилетел?
   Я назвал планету из легенды о своём происхождении. Он покачал головой.
   - Никогда не слышал о такой планете. Но даже вас не затронула та война, то хотя бы новости и архивы программ должны же были у вас показывать? Ну, хотя бы в школе историю войны с роботами преподавать обязаны?
   Я вкратце пересказал ему свою легенду.
   Покивав головой, тот сказал.
   - Да уж, обычное дело для нашего времени. После войны с берсеркерами многие Охотники, чтобы хоть как-то прокормиться, занялись пиратством. Сейчас практически и не встретишь честных Охотников, многие разорились и продали свои корабли. Не стало частей берсеркеров - не стало прибыли.
   Я поинтересовался, почему он говорит с такой грустью. Ответ оказался прост, он сам когда-то был Охотником. Хотя с роботами повоевать и не успел, но всё же застал то время, когда добычи было много, успевай только собирать. В последние пятьдесят лет роботы-бойцы, а также их комплектующие, невероятная редкость, найти их сложно, так что ему пришлось продать свой корабль и податься в телохранители.
   - А к вам эти роботы как попали? - поинтересовался я.
   Он засмеялся.
   - Парень, будь эти роботы моими, я бы сейчас сидел в офисе и попивал бы горячительный коктейль, а не пёрся бы с тобой в богом забытую дыру контрабандистов.
   - Роботы принадлежат фирме, на которую я работаю, - пояснил он при виде моего недоумения. - Ладно, объясню тебе поподробнее, - сказал он, сообразив, что я всё равно ничего не понял. - Редко встретишь таких благодарных слушателей.
   - До того, как был уничтожен последний Командный центр келлеридов, все роботы и корабли других Рас Берсеркеров подлежали обязательному уничтожению. За соблюдением этой директивы строго следили военные, и за неисполнение была даже введена смертная казнь. Тогда все боялись, что Мозг келлеридов сможет подчинить себе остановившиеся корабли, заводы терроидов и блазроидов.
   После уничтожения Келлерида в горячке принялись разрушать всё, что ранее принадлежало берсеркерам. Научные центры тоннами принимали обломки роботов, которые везли со всех концов Галактики, и только спустя несколько лет директива была отменена и некоторые корпорации начали покупать целые корабли и роботов-берсеркеров, для использования в своих целях. А когда учёные смогли, наконец, разгадать машинный код берсеркеров, и стало возможным их перепрограммирование - начался настоящий бум, с огромным спросом на их наследие.
   Лучших охранников не найти ни в космосе, ни на планетах. Только очень обеспеченные члены Содружества Рас могли позволить себе купить берсеркера-солдата, для использования его в качестве телохранителя. А корабли берсеркеров вообще никому недоступны, кроме военных и самых богатых членов содружества.
   Совсем недавно наладили выпуск роботов-телохранителей, похожих на оригинальных берсеркеров, но те сильно уступают своим прообразам. Состав сплава, из которого делались солдаты, а также сложнейшие блоки управления ими ещё никому не удалось разгадать. Что смогли учёные - так только перепрограммировать их на систему опознавания "свой-чужой".
   Даже на этих роботах, что ты видишь перед собой, нет тяжёлого оружия, так как фирма не может себе позволить солдат-берсеркеров в полной боевой форме. Но даже такие - с лёгким и средним вооружением - эти два робота способны отразить атаку многократно превосходящих сил противника.
   Закончив рассказ, телохранитель кинул взгляд на бесстрастно идущих рядом роботов.
   - Даже страшно подумать, на что они способны, если их будет, например, сто и все с тяжёлым вооружением, - вздрогнув, вслух сказал я.
   - Думаю, будет хана и космопорту, и городу, - ответил телохранитель и замолк.
   Мы миновали толпы пентагрионов, оккупировавших выход из космопорта. Все они наперебой предлагали что-то у них купить или подать, звучали предложения приобрести мой корабль за огромные - по их понятиям - деньги, кредитов за двести. Я немного удивился тому обстоятельству, что им известно всё о модели моего корабля и о том, что именно я являюсь его владельцем. Позже я узнал, что сведения обо всех прилетающих кораблях утекают от служащих порта к мафиозным структурам города, а те, таким образом, присматривают свои будущие жертвы. Но, после недвусмысленной команды телохранителя и роботов, изготовившихся к бою, к нам перестали навязываться с торговыми предложениями, ограничив круг своих интересов другими существами, покидающими космопорт. Я понял, что наём охраны оказался верным решением.
   Пункт, указанный в рекламе, находился на самой окраине города, как раз не слишком далеко от космопорта. Проходя квартал за кварталом, я постоянно натыкался на оценивающие взоры многих существ, но, к счастью, репутации берсеркеров оказалась достаточно для того, чтобы на нас никто не напал. Зайдя в небольшой магазин по нужному мне адресу, я поинтересовался у подбежавшего ко мне пентагриона.
   - Могу ли я продать вам предметы астанской роскоши?
   После получения ответа, означавшего, что лучшего места для подобной торговой операции я даже не могу себе представить, мы с пентагрионом приступили к процессу. Опыт китайского рынка в моём посёлке оказался здесь как нельзя кстати, так что я ухитрился продать свой товар даже за большие деньги, чем рассчитывал. Договорившись с хозяином о месте и времени передачи товара, мы расстались, весьма довольные друг другом, а я стал обладателем своих первых денег в этой Галактике, наторговать мне удалось две тысячи триста кредитов.
   Выйдя из магазина, мы направились по следующему адресу, тоже расположенному близ космопорта и даже неподалёку от предыдущего. Заведение, обозначенное на карте, ничем не отличалось от предыдущего, разве что глазки хозяина бегали чересчур быстро. Узнав, что меня интересует дроид и генератор защитного поля, он очень обрадовался, сказав, что только и именно для меня у него имеются отличные варианты, причём всего лишь за каких-то две тысячи кредитов.
   Я не стал с ним немедленно торговаться, а потребовал проводить к агрегатам, для тестирования. Делая исключительно правдивые глаза, хозяин принялся громогласно возмущаться моим оскорблением его честного имени, из чего я понял, что мне всучивали откровенного кота в мешке, и оплати я покупку сейчас, на корабль бы доставили откровенный хлам.
   Я настоял на своём, заявив, что не намерен ничего покупать не глядя, тем более то, что развалится ещё при монтажных работах. Видя, что я не отступаю, хозяин смирился и повёл нас к небольшому зданию складского типа, расположенному за магазином. Зайдя внутрь, он нажал на стене какие-то кнопки и вызвал лифт, на котором мы довольно долго опускались под землю. Когда лифт остановился, и мы из него вышли, я едва сдержал крик удивления - перед нами оказался огромнейший подземный ангар, в котором царило оживление - повсюду сновали пентагрионы и роботы, которые что-то таскали и возили. Ангар был заставлен маленькими, средними, большими и совсем уж громадными частями космолётов, я даже приметил несколько пустых корпусов кораблей, висевших на силовых захватах.
   Недовольно бурча что-то себе под нос, хозяин магазина привел нас к стенду, на котором стояли ремонтный дроид и генератор защиты. Подойдя ближе, я начал делать всё то, о чём заранее договорился с Кораблём. Связавшись с ним, подключил свой коммуникатор к разъемам для тестирования агрегатов и запустил на них процедуру самотестирования. На коммуникатор моментально обрушились сотни таблиц и графиков, а хозяин принялся довольно потирать свои верхние конечности.
   Сразу стало ясно, что если бы Корабль не взял дело в свои руки, то я бы провозился тут несколько дней, таков был объём данных, получаемых с контрольных узлов оборудования. Корабль считывал таблицы, графики тестов и сравнивал их с эталонными значениями для этих моделей, причём информацию таскал прямо из сервера магазина. Видя работу коммуникатора, торговец принял её за действие какой-то особой программы анализа, и его глазки забегали ещё быстрей.
   Через несколько минут Корабль выдал результаты тестирования: ремонтный дроид был в удовлетворительном состоянии, но со сбитой программой ремонта, а защитный генератор и вовсе оказался негодным к использованию, он вышел бы из строя при первом же серьёзном испытании.
   - Ну что ж, - сказал я торговцу отключаясь от агрегатов. - Робота я, пожалуй, возьму, за пятьсот кредитов, потому что ещё двести пятьдесят придётся отдать мастеру по настройке программы авторемонта. Генератор же этот мне и даром не нужен, такой хлам не выдержит и одного боя.
   После моих слов торговца словно подменили, в его глазах засветилось уважение и он резко поменял тон разговора. Теперь он расшаркивался, извиняясь за своих подручных, подсунувших некачественный товар такому опытному покупателю. Я снисходительно кивал, думая про себя, что этот пройдоха, скорее всего, сам же всё и подстроил. Не переставая рассыпать комплименты, торговец сделал какой-то знак, и его подручные споро выкатили другой генератор защиты. Я опять подключился к агрегату, а торговец буквально прилип к монитору проверки состояния генератора, наблюдая за появляющимися графиками и таблицами.
   По завершении тестирования я сказал, что согласен приобрести этот образец за шестьсот пятьдесят кредитов, с учётом того, что нужно заменить один из неисправных блоков стабилизатора поля, торговец склонился к моему уху и вкрадчиво спросил:
   - Не согласится ли уважаемый господин продать его программу анализа? Я дал бы за неё хорошие деньги.
   Я сделал вид, что не понял, о чём он, и ответил:
   - Что вы, почтенный, никакой особой программы не существует, всё, мне необходимое, я узнал по результатам тестирования.
   Торговец покачал головой, явно мне не поверив. Хоть предложенные мною цены были достаточно близки к реальным, особенно принимая во внимание обнаруженные неполадки, пентагрион не был бы самим собой, если бы не поторговался. В конце концов мы ударили по рукам на сумме в тысячу четыреста кредитов за обе покупки, но с условием доставки и установки купленного оборудования. Вполне удовлетворённый сделкой, я повернулся к стоящему за моей спиной телохранителю и удивился, увидев выражение его лица, на застыло выражение глубочайшее удивления.
   Решив не допытывать до причин, я коротко заявил, что закончил все дела и распорядился следовать обратно в космопорт. Проводя меня до самого трапа, телохранитель вежливо прощался и отбыл восвояси, сопровождаемый своими роботами.
   Я забрался внутрь Корабля, я спросил у своего симбионта:
   - Ну, а у тебя как дела, брат? Выяснил всё, что тебя интересовало?
   Голос Корабля, прозвучавший у меня в мозгу, явно был крайне озадаченным.
   - Знаешь, Вова, я тебя удивлю, но часть информации о Берсеркерах, которую я нашёл в планетарной сети, как выяснилось, имеется в моей базе данных. Раньше я думал, что это информация ИИ инетрогов, но теперь просто уверен, что она - из моих собственных кристаллов.
   - Круто, - заинтересовался я его словами. - Есть что-то особенное?
   - Много, всего и не перечислить.
   - Например? - продолжал допытываться я.
   - Я тебе кинул ссылку на нужные области, подключай процессоры и помоги мне разобраться.
   Последовав его просьбе, я вышел на указанные данные и чуть не ахнул: полные чертежи различных видов дронов, схемы кораблей берсеркеров и технологические циклы по их производству на соответствующих производственных базах и фабриках.
   - Офигеть, - только и смог я сказать, просматривая всю информацию.
   - Вот и я того же мнения, - в тон мне ответил Корабль и продолжил: - Знаешь, что ещё более странно? Угадай, где был уничтожен последний Командный центр Берсеркеров?
   Меня озарило догадкой, и я взволнованно задышал.
   - Ты хочешь сказать, что это произошло в том самом секторе, где мы вышли из пространственного разлома?
   - Точно, - задумчиво произнёс Корабль. - Но хочу тебе сказать, что все попытки Содружества исследовать данный разлом ни к чему не привели, все те зонды и корабли, что вошли в него - обратно не вернулись.
   - М-да, есть над чем подумать, - протянул я, информация была действительна странная.
   - Это ещё не всё, есть ещё одна новость, для нас - так просто отличная, - продолжил он после минутной паузы. - У меня в этих же кластерах имеются данные обо всех базах Берсеркеров в этом секторе Галактики. Я тут посмотрел цены на части роботов, которые принимают для исследований в научных базах, и был приятно удивлён. Если уцелела хоть одна база из этого списка, то мы с тобой сможем купить новый корабль с неплохим оборудованием.
   - И где, интересно, ты набрался такой информации? - снова удивился я. - Может, ты и есть тот самый последний Командный центр Берсеркеров?
   - Я не исключаю такую возможность, - ответил Корабль. - Но вынужден тебя огорчить, анализ всей имеющейся у меня информации даёт вероятность такого совпадения не более одного процента, слишком много тут появляется допущений и предположений.
   - Всё же даже один процент больше, чем ноль.
   - Это точно.
   - Кстати, вот я и придумал тебе отличное имя, - решил приколоться я. - Как там называлась последняя Раса Берсеркеров?
   - Келлериды, - ответил Корабль.
   Я приосанился и голосом попа в церкви забубнил:
   - Нарекаю тебя, раба Божьего, новым именем - Келлер, да будет так ныне, и присно, и во веки веков, аминь.
   Корабль сначала не понял смысл моего монолога, но когда я прояснил его, засмеялся.
   - Мне, в общем-то, всё равно, как ты меня называешь, лишь бы не консервной банкой.
   - Ну, вот и отлично, - подытожил я. - Теперь давай будем думать о том, на что потратить двести кредитов, оставшихся от продажи груза, потому как что семьсот я отдал, чтобы погасить взятую на оплату услуг телохранителей ссуду.
   - Предлагаю так, - сказал Келлер. - Сто отдадим на заправку бака, у нас хоть и истрачено меньше трети, но не хотелось бы остановиться в космосе из-за нехватки топлива. Дальше, берём несколько несложных заказов по одному направлению, выполняем их и покупаем промышленный бур, чтобы по пути туда и обратно дробить самые высокометаллизированные астероиды - дополнительная прибыль нам не помешает.
   - Что ж, годится, - подытожил я беседу. В общем, цель у нас такая - как можно быстрее заработать денег на приличное оборудование и отправиться на осмотр тех баз, по которым у нас есть координаты. Если части роботов так дорого стоят, то это единственный шанс к богатству.
   - Ещё ты хотел тренажёр себе купить, - подковырнул меня Келлер, не забывающий ни одной мелочи. - Хочу тебе сообщить, что для человека твоего возраста ты весишь слишком много.
   - Слушай, денег и так нет, а ты ещё с тренажёрами ко мне пристаёшь, - злобно ответил я. Тема моего телосложения всплывала в наших разговорах: с тех пор, как Келлер убедился в нашей прочной связи, он настолько озаботился проблемой моего срока жизни, что это переросло у него в настоящую манию. Он выискивал кучи диет и постоянно напоминал мне о растущем весе. В общем, на эту тему мы с ним постоянно препирались, но я в своей лени был непоколебим. Вот и в этот раз, поругавшись минут десять, мы обиделись друг на друга, и я ушёл в свою каюту.
   - Достал уже! - возмущался я по дороге. - Не для того я улетал из дому, чтобы найти себе новую тётю.
  
   Утром привезли оборудование, и пентагрионам понадобилось два дня на его монтаж. Установив и протестировав всё оборудование, они ушли. Нам с Келлером осталось теперь подключить к ремонтному дроиду наших минироботов, захваченных с разбитого корабля. Келлер, ещё сердитый на меня, забрал себе всю работу по настройке новых систем, оставив меня не у дел. Чтобы не бездельничать, я тоже решил заняться чем-нибудь полезным, и залез в справочную Охотников, в раздел "Поиск работы". Как и прошлый раз, работы было много, но вся она была за мизерные деньги. Я Пришлось подбирать два-три задания хотя бы в смежных звёздных системах, чтобы не гонять корабль просто так по Галактике.
   Весь остаток дня я посвятил поиску подходящих заказов и нашёл целых три в одной звёздной системе, которые в сумме давали не слишком маленький доход за выполнение. Два из них состояли из доставки медикаментов на планету людей, а третье - груз продуктов питания на соседнюю. Заинтересовавшись такой высокой оплатой за стандартную перевозку груза, я полез в новости этого сектора. Покопавшись в них, я выяснил причину - в той планетарной системе орудовали пираты, практически полностью перекрывшие все товарные маршруты.
   Силы собственного космофлота с ними самостоятельно справиться не могли, а просьба о помощи этой планетарной системе военными кораблями зависла в недрах бюрократического аппарата Совета Союза торговцев. В одиночку купцы туда летать не отваживались, а для большого каравана с сильной охраной не было достаточно заказов, так что ввоз необходимой продукции в систему практически прекратился
   - Я нашёл нам работу, - обратился я к Келлеру, кинув ссылку на предложение. - Как думаешь? Проскочим мимо пиратов?
   - Не знаю. Смотря сколько их будет, - ворчливо ответил он. - Я тут модернизировал наши новые системы защиты и ремонта, и получил увеличение производительности этого старья больше чем на десять процентов.
   - Всё же лучше, чем ничего, - вздохнул я.
   - Нам нужен новый двигатель, без него мы не сможем удрать, когда понадобится, - заметил он.
   - Понятно, что нужен, но ты же сам видел, сколько они стоят. Проще купить пару плазмопушек, чем один двигатель. Да, кстати, на остатки денег я купил двух роботов-помощников, чтобы мне больше не приходилось самому таскать всё с корабля на корабль, - вспомнил я.
   - Вова! - начал Корабль.
   - Так, хватит, тема закрыта, - перебил я его. - Как появятся лишние деньги, тогда и займусь собой.
  
   Келлер недоумевал, как это Вова не понимает, что нужно давать организму хотя бы минимальную физическую нагрузку. За годы полёта тот сильно прибавил в весе, и с течением времени ситуация не улучшалась. В замкнутом пространстве корабля, без использования тренажёров человеку негде было сжигать жиры, а поскольку от жизни своего симбионта зависело и его собственное существование, то он решил пойти на небольшую хитрость. Подключившись к системе искусственной гравитации корабля, он немного видоизменил программу. Теперь каждый день искусственная гравитация корабля увеличивалась на 0,003g. Поправив логи своего вмешательства, а также поставив запрет на изменение параметров системы искусственной гравитации, он почувствовал радость от проделанной работы. "Через год-другой Вову будет не узнать", - мысленно хихикая, подумал он. Двойное тяготение - это не шутки, нужно обладать сильным телом, чтобы его переносить.
  
   Следующим утром мы с Келлером связались с работодателями и подписали контракты на поставку груза и всё это осуществили, даже не выходя с корабля. Оказалось, что они уже месяц не могли найти никого, кто бы согласился взять заказ, а следующий торговый караван должен был отправиться не раньше следующего месяца.
   Груз доставили в порт буквально через час, роботы помогли мне перенести его на корабль и закрепить ящики в магнитозахваты грузового отсека. Поскольку размеров трюма для всего товара оказалось недостаточно, мне пришлось забить им обе каюты и даже коридоры, крепя его поликомпозитным клеем к полу и стенам. Вскоре весь корабль оказался забит битком, а единственным доступным для меня местом осталась управляющая рубка.
   Как только всё было погружено, и нам вручили экземпляры транспортных документов, мы с Келлером запросили у диспетчеров разрешение на взлёт и начали прогонять предполётные тесты оборудования. Всё было в норме и мы, наконец, отправились в путь. До нужной нам планетарной системы мы добрались без проблем, но они начались, как только мы вышли из гипера. На экране радара сразу возникли пять отметок кораблей, дежуривших неподалёку от гиперворот.
   - Максимальное ускорение, я на пультах управления, - послал я мысль Келлеру.
   Тот не ответил, но я почувствовал увеличение тяги и увидел на панели показатели загрузки двигателей, заработавших на полную мощность. Кинув взгляд на индикатор генератора защитного экрана, я увидел, что и тот тоже выведен в стопроцентную готовность. "Скоро ему предстоит куча работы", - подумал я, скорость пиратских кораблей ненамного, но всё же превышала нашу.
   - Не отвлекайся, все системы я контролирую, - прервал мои мысли Келлер.
   Кивнув, я подключил все процессоры и приступил к анализу поступающей информации. Пятёрка преследователей мчались полусферой, перекрывая мне путь до первой обитаемой планеты, а мне не хватало скорости, чтобы вырваться из окружения. Решение пришло практически мгновенно - провалившись вниз, я направил корабль к другой, необитаемой планете этой системы, не имевшей атмосферы и изрезанной кратерами и трещинами.
   - Решил посостязаться в умении управлять кораблём? - ехидно заметил Келлер, поняв, что я намерен предпринять.
   - Есть другие предложения? - стиснув зубы, спросил я, сосредоточив внимание на управлении. На экране радара возникли метки выпущенных в нас ракет.
   - Сдурели они, что ли? - изумился я. - Им что, груз не нужен? Просто хотят нас распылить?
   - А ты сам у них поинтересуйся, они как раз вышли на канал связи, - ответил мне Келлер.
   - Ну давай, послушаем, что они скажут.
   На экране появилось наглая рожа пирата.
   - Сдавайся, пока следующие ракеты не нацелили на тебя, - лениво произнёс он, что-то при этом пережёвывая. - Гарантируем тебе жизнь, правда, без корабля и груза.
   Ухмыляясь собственным словам, он выжидающе смотрел на меня.
   - А подумать можно? - решил потянуть я время.
   - Нет, - отрезал он.
   - Что-то у нас со связью, я вас совсем не слышу, - начал кричать я, давая мысленную команду Келлеру устроить помехи в канале связи, а потом и вовсе отрубить его.
   - Они опять посылают запрос на связь, - через секунду сообщил он.
   - Пусть посылают, мы же не виноваты, что у нас оборудование плохое, - ответил я, практически достигнув поверхности планеты. Одновременно с этим я сбросил скорость, чтобы не разбить корабль об её поверхность.
   - Ракетная атака, поражение через пять секунд, - объявил Келлер.
   Ещё сильнее стиснув зубы, я кинул корабль на дно кратера. Позади нас сразу стало расти огромное облако пыли, взметнувшейся вверх под воздействием тяги двигателя.
   - Ого, - понимающе сказал Келлер, увидев эту завесу.
   Я молчал, уделив всё своё внимание данным с сенсоров. Удерживать космический корабль так близко к поверхности, да ещё и маневрировать при этом было чрезвычайно трудно. А когда мы вынырнули из кратера, и я направил корабль в глубокую расщелину, задача управления осложнилась многократно, ведь даже небольшой каменный выступ или неожиданный поворот превращались в смертельную угрозу для корпуса. Конечно, защитное поле могло и успеть срезать его, тем не менее чрезмерно рисковать кораблём в такой ситуации я не хотел.
   - Ракеты первого залпа взорвались, ударив в скалы, - проинформировал меня Келлер. - Два пирата следуют за нами, три корабля повисли над планетой, они же выпустили ещё шесть ракет. Время подлёта - тридцать секунд.
   Мне пришлось загонять корабль ещё глубже в расщелину, и когда расстояние до бортов корабля сократилось до критических величин, я снизил скорость до самого минимума.
   - Ракеты взорвались. Мы пропали с радаров противника, как, впрочем, и они с наших. Ты слишком углубился вглубь планеты, чтобы радары могли просканировать такую толщу породы, - проинформировал Келлер.
   - Как думаешь, может, совсем остановиться? - поинтересовался я его мнением. - Те, которые над нами, видят, куда уходит этот разлом? Может, стоит немного выждать, а потом рвануть в обратном направлении?
   - Давай, ущелье слишком большое для того, чтобы контролировать его пятью кораблями. Максимум, что они смогут - это сканировать некоторые его участки, - согласился со мной он.
   Снизив мощность двигателей до минимума, я начал осторожно разворачивать корабль, чтобы полететь назад. Простейшая - в открытом пространстве - операция стала настоящим испытанием для моих навыков, до стен ущелья с каждой стороны было не более пяти метров. Мне пришлось даже отключить защитное поле, которое при критическом сближении со скалами отбрасывало наше судно обратно.
   Пропыхтев минут двадцать, я всё же сумел практически на пятачке сделать переворот Иммельмана и двинуться в обратном направлении.
   - Если ты будешь делать в полёте горки, я смогу засечь их корабли прежде, чем они засекут нас, - сказал Келлер.
   - Уверен? А если у них радары намного круче нашего? - переспросил я.
   - Не успеют отреагировать. Я знаю, куда смотреть, а они нет.
   - Ну, попробуем, - согласился я и приступил к манёврам.
   - Всё, можешь лететь прямо, - через минут десять сообщил он. - Четыре корабля находятся далеко позади, над нами висит только один. Они, по-видимому, решили, что ты стараешься найти другой выход из ущелья.
   - Ты лучше маршрут прикинь, как нам к орбитальной базе планеты прорваться, - попросил я его.
   - Так мы и летим в нужном направлении, - ответил Келлер, - правда, сейчас ущелье закончится, и мы возникнем у них на радарах.
   - Будем рисковать, что ещё остаётся, - я пожал плечами и перевёл регулятор тяги двигателя на пятьдесят процентов от номинальной мощности, хотя всеми полётными инструкциями запрещалось летать над поверхностями планет на скоростях, превышающих десять процентов крейсерской. Как только нос корабля высунулся из ущелья, я задрал его вверх и увеличил мощность тяги до максимума. Появившиеся вскоре на радаре точки пиратских кораблей дали нам понять, что те нас заметили и возобновили преследование. Ведя корабль по кратчайшей траектории к военной базе, я надеялся, что полученной форы нам хватит для того, чтобы войти в зону действия её орудий.
   - Пуск четырёх ракет. До поражения - минута, - сразу обрадовал меня Келлер.
   Оставалось только дождаться, когда они приблизятся, чтобы попытаться уклониться. Дождавшись пятисекундной готовности, я резко наклонил корабль вправо и ушёл вверх. Три ракеты не успели повторить маневр и взорвались под нами, а одна, а одна попала в защитное поле. Корабль ощутимо тряхнуло, взвыла тревожная сигнализация, а индикатор стабильности защитного поля уменьшился сразу наполовину.
   - Пара таких попаданий - и от нас ничего не останется, - прохрипел я.
   - Радуйся, что у них ракеты устаревшие, - ответил Келлер. - Были бы получше, нас бы и защитное поле не спасло.
   Один из моих процессоров активировал ремонтные минироботы, два из которых выбрались на обшивку и, скользя по специальным магнитным канавкам, приступили к ремонту корпусу, повреждённого осколками ракет.
   - Ещё полчаса - и мы будем в зоне действия орудий военной базы, - произнёс Корабль.
   Я хмыкнул, эти полчаса ещё нужно было продержаться. Пираты ещё несколько раз обстреляли нас, но из-за моих манёвров и несовершенства своего оружия больше ни разу не попали. Видимо, запас ракет у них был не безграничным, поскольку ракетный обстрел вскоре прекратился. Теперь они стремились приблизиться к нам на дальность стрельбы своих орудий.
   Когда до базы оставалось минут пять лёта, мимо нас внезапно пронёсся пунктир снарядов осколочного бластера.
   - Они слишком далеко, чтобы точно навести орудия, - подбодрил меня Келлер.
   Как только мы влетели в зону, перекрываемую стационарной базой, сразу же пришёл запрос на сеанс связи и появившийся на экране диспетчер порекомендовал идентифицировать себя. Послав ему сигнал с помощью своего ключа Охотника и получив добро на пролёт, я пожаловался на нападение пяти пиратов, которые как раз сейчас меня преследуют. Диспетчер усмехнулся и ответил, что очень ждёт, когда они приблизятся. Результат его действий я вскоре увидел сам: как только пираты сунулись вслед за мной в зону действия орудий базы, как в их сторону полетели потоки из тысяч разрывных снарядов.
   - Осколочные бластеры, - прокомментировал Келлер. - Эх, нам бы парочку таких дальнобойных пушек.
   - Разбогатеем, всё у нас будет, и осколочные бластеры, и гравидрайвы, - ответил я, облегчённо передавая управление автоматике и отключая собственные процессорные мощности, мой мозг требовал отдыха.
   Пиратские корабли, попавшие в плотный обстрел бластеров, быстро развернулись и, маневрируя, стали уходить из зоны поражения снарядов. Правда, успели уйти только трое из пяти, остальным повезло намного меньше.
   - Эти обломки можно даже не обыскивать, - сказал мне Келлер, видя, с какой заинтересованностью я смотрю на останки пиратских кораблей. - Там внутри всё превращено в фарш, даже какой-нибудь миниробот вряд ли уцелел.
   Запросив посадку на базу, я сказал диспетчеру, что имею на борту груз для них. Когда мы приземлились, к нам сразу же явился заместитель командира базы в сопровождении суперкарго, которые нас радостно поприветствовали и сказали, что я первый одиночный корабль за долгое время, сумевший прорваться сквозь пиратскую блокаду.
   Правда они тут же "обрадовали" меня сообщением, что всего пиратских кораблей десять, и после того, как я проскользнул мимо них, да ещё и подставил пиратов под удар орудий базы, меня точно не выпустят из системы обратно. В ответ я поинтересовался, почему у них нет кораблей для охраны торговцев. Тут они принялись в два голоса, но почти в одинаковых выражениях клясть каких-то чиновников, которые корабли заказали, но внести деньги на их оплату в бюджет планеты забыли. Поэтому корабли стоят на заводе и ждут утверждения нового бюджета, каковое событие произойдёт не раньше, чем через год. Неведомыми путями пираты пронюхали об этом казусе, быстренько уничтожили несколько старых сторожевиков, которые у базы имелись до того и теперь полностью контролируют все подходы к планетарной системе.
   Военные предложили мне остаться у них на ужин, но я сказал, что предпочёл бы как можно скорее, пока пираты не перегруппировали свои силы, оказаться подальше отсюда, поэтому немедленно отправляюсь на планету, сдам груз и сразу же поспешу к гиперворотам.
   На планете меня уже ждали, остатки привезенного товара также выгрузили быстро, освободив, наконец, мою каюту. Переговорив с комендантом космопорта об оплате, я получил заверение в том, что она уже произведена. Действительно, проверка моего счёта показало, что он пополнился на шесть тысяч кредитов. Взлёт с планеты и уход из звёздной системы прошли без осложнений - мои расчёты оказались верны, потрёпанные пиратские корабли ушли на ремонт, а другой их патруль появиться в окрестностях не успел.
   Возвращаться на Гелар я не стал, а полетел намного дальше, к Парралаксимусу, звёздной системе теронов. Там даже не пришлось садиться на какую-нибудь планету, потому что удалось купить промышленный бур у военных с орбитальной базы. Они сняли его с подбитого пиратского корабля и продали мне всего за тысячу кредитов. Посмотрев список предложенных заказов, мы с Келлером решили, что браться за эти рутинные работы, да ещё и за сущие копейки смысла не имеет, лучше сразу приступить к осуществлению второй части нашего плана и попытаться проникнуть в те места, где раньше располагались базы берсеркеров. Ближайшая из них была в секторе 10000-32/5, куда мы и направились.
  
   После продолжительного полёта мы, выйдя из гипера, начали осматриваться. Звёздная система была абсолютна пуста, одинокая планета была газовым гигантом, а всё остальное пространство системы занимали плотные астероидные поля.
   - Летим осторожно, нам нужно вон туда, - сказал мне Келлер, подсвечивая на экране радара мигающей точкой координаты базы Берсеркеров.
   Больше двух часов мы потратили, пробираясь сквозь астероидные поля. Очень сильно нам помог в этом купленный промышленный бур, дробя с его помощью скопления астероидов на ещё более мелкие, мы медленно, но без повреждений двигались вперёд. База, а точнее, то, что от неё осталось, действительно находилась по указанным Келлером координатам. Оплавленные куски некогда огромного строения висели теперь рядом с большим астероидом.
   - Астероид неплохой, содержание многих металлов выше среднего. Предлагаю над ним поработать, - предложил мне он.
   - Давай, занимайся тогда им, я оставлю тебе одного из роботов, чтобы распределял по трюму руду, - ответил я, - а я базу проверю, посмотрю, что там к чему.
   - Думаю, ничего стоящего не найдёшь, - скептически ответил Келлер. - Вид повреждений говорит о том, что тут поработали атомарным визиром. Видишь, как проплавлена броня базы, внутри вообще всё будет похоже на извержение вулкана.
   - Не сидеть же мне без дела, - зевнул я. - Приступай к работе над астероидом, а я высылаю робота.
   К моему сожалению, Келлер оказался прав. Флот Содружества потратил на базу минимум времени, выстрелив по ней главными орудиями линкоров и сразу уничтожив её. Все дроны-рабочие и охраняющий базу флот были уничтожены и растащены на части пришедшими сюда позже Охотниками.
   - Интересно, что здесь добывали Берсеркеры? - спросил я у Корабля, возвращая в трюм робота, с помощью которого я осматривал базу, и убирая руки с пульта управления.
   - Бериллий, - ответил Келлер и спустя минуту продолжил: - Я просто удивлён, почему тут не восстановили фабрику по его добыче. Содержание металла в каждом из этих астероидов по отдельности хоть и невелико, но система забита ими настолько плотно, что тут вполне можно было бы организовать прибыльную добычу.
   - Ну что, ты закончил со своим обломком? - спросил я его спустя некоторое время.
   - Да, всё готово, и мы, не приложив усилий, заработали две тысячи кредитов, - ответил он.
   Я присвистнул.
   - Может, тут ещё такие астероиды есть? Пару дней работы - и не придётся искать другие задания.
   - Я как раз засёк парочку таких же, и хотел предложить тебе задержаться тут на некоторое время.
   - За такие деньги мы, конечно, останемся, - покивал я головой. - Давай я буду дробить их буром, а ты работай захватом и роботами?
   - Конечно, так будет быстрее.
   Подключив несколько процессоров, я снова повернулся к пульту и погрузил руки в рукава управления. Я всё чаще сожалел о том, что не сохранил кресло и систему управления с инетроговского корабля, их способ управления кораблём мыслекомандами был просто идеальным. Применяемая же на кораблях Галактического содружества система управления оставляла желать лучшего. Правда, Келлер обещал мне, что когда мы разбогатеем и купим ему мощные сервера с огромными накопителями и высокой производительностью, а также новый корпус с интеллектуальными системами, то он подумает над моей просьбой о мыслеконтроле корабля.
   Ему самому не нравилось, что он не мог контролировать работу всех систем корабля одновременно, не говоря уже о том, чтобы управлять ими. Системы жизнедеятельности и управления нашего древнего корыта не предусматривали подключения их к ИИ, поскольку из-за сложности в обслуживании и дороговизны такие устанавливали только на кораблях, начиная с класса лёгких крейсеров.
   На то, чтобы добраться до нужных астероидов, а также на их дробление и загрузку руды бериллия на корабль, у нас ушло несколько дней, причём дробление последнего закончили уже поздно ночью - не хотелось прерываться, когда работы оставалось совсем мало. Наконец я ушёл спать, попросив Келлера не будить меня, пока я сам не встану.
   Утром мы отправились искать дальше, по другим координатам баз, имеющимся у Келлера. Везде нас ждало одно и то же - разрушение и запустение. Базы различались только по типу воздействия на них оружия: проплавленные останки - работа атомарных визиров, разлетевшиеся куски - явная работа резонаторов. Во многих посещённых нами системах было восстановлено производство сырья уже самим Содружеством, и все они находились под усиленной охраной военных. Только моё удостоверение Охотника позволяло мне подходить близко к остаткам баз Берсеркеров.
   Прошло четыре месяца, а наши поиски не приносили никаких результатов - все найденные базы были разрушены. Единственное, что радовало, в процессе наших поисках мы заработали порядка тридцати тысяч кредитов на разработке астероидов. В надежде на обнаружение частей роботов мы не тратили эти деньги, думая всё же найти сохранившуюся базу.
  
   - Так дальше дело не пойдёт, - заявил я Келлеру, когда мы разочарованно разглядывали очередную разгромленную базу. - Мы бессмысленно тратим время на облёт всех руин тупо по списку.
   - Твои предложения? - заинтересовался он.
   - Сделай так, перекинь все данные по базам в одно место, с сортировкой их по координатам. Туда, кроме названия базы, её координат и типа производства ничего больше не заноси, - ответил я ему.
   - Ну, список составить несложно, но что будешь с ним делать?
   - Думать, - отрезал я. - Иначе мы в этих бесполезных метаниях по галактике только теряем время и сжигаем горючее.
   Через час Келлер перекинул мне ссылку на затребованные ресурсы. Подключив процессоры, я начал думать, изучая отсортированный по секторам Галактики перечень баз.
   - Разбей этот список на два. В первом оставь только сырьевые базы, а во втором - военные заводы, - произнёс я наконец.
  Через некоторое время я продолжил:
   - Теперь подчеркни те базы, которые мы уже посетили.
   Келлер исполнил пожелание, и выяснилась интересная картина. Практически все базы, что мы посетили, были военными, всего лишь несколько оказались сырьевыми.
   - Ты хочешь сказать, что наш способ поиска по ближайшим координатам был неправильным? - спросил Келлер, увидев сложившуюся тенденцию.
   - Ну-ка, высвети красным базы, находящиеся не в космосе, а на астероидах или планетах, - не ответив, сказал я.
   Список, после произведённых Келлером изменений, стал ещё интереснее.
   - Вова, ты гений! - воскликнул он.
   - Вспоминай это почаще, когда ворчишь на меня, - ответил я с довольной улыбкой.
   Восхищаться было чем, из имеющегося первичного списка баз мы, как нарочно, посетили всего одну военную базу, находящуюся на планете, и ни одной сырьевой построенной на астероиде или планете.
   - Давай составим перечень всех сырьевых баз, расположенных на астероидах или планетах. Лучше всего сведи их в один, третий список, с сортировкой по координатам, - показал я пальцем на экран.
   - Пожалуй, начнём вот с этих, - продолжил я, пометив три базы из списка, находившихся не далее чем в двух неделях пути от нашего текущего местонахождения.
   - Заправляемся и сразу стартуем, - откликнулся довольный Келлер.
  
   Первые две помеченные мною базы оказались планетарными и были уничтожены полностью, но в их окрестностях мы нашли множество остатков дронов-рабочих. Поскольку большинство дронов работало в шахтах, то корабли Флота не став утруждать себя сбросом глубинных планетарных бомб, просто завалив входы в них тысячами тонн пустой породы. Процесс добычи останков дронов оказался трудоёмким и кропотливым, причём нам здорово помогли два робота, которых я купил, без них мы провозились бы там не одну неделю, с неопределёнными результатами.
   Самое приятное открытие ожидало нас на нижнем уровне шахты: пробившиеся туда роботы обнаружили трёх совершенно целых дронов-рабочих. Оставленные без управления и пролежавшие в земле несколько сотен лет, они просто выработали свой ресурс по питанию, но, поскольку были изготовлены из нержавеющих композитных материалов, то выглядели как новые.
   Занеся их на корабль, я спросил Келлера.
   - Сможешь к ним подключиться? Подать питание хотя бы на их блоки управления и кристаллы памяти.
   - Да, конечно, если ты мне в этом поможешь.
   Через два часа, когда я почти полностью разобрал одного из дронов и добрался до его блока управления и кристалла-носителя - Корабль сказал, что подключил питание и установил связь с блоком управления.
   - Ну, что там? - ежеминутно спрашивал я у молчащего Келлера.
   - Есть две новости и обе хорошие, - наконец отозвался он. - Первая: я знаю программный код дрона и, что самое поразительное, полностью понимаю логику команд, необходимых для его управления. Собирай его обратно и ставь на зарядку. Управление дроном не составит никакого труда, блок управления у него построен на чипах, похожих на тот, что сидит в твоей голове.
   - А вторая какая? - хмыкнул я.
   - Информация в его кристалле-носителе помогла мне ускорить расшифровку некоторых данных из ранее недоступных мне областей собственной памяти, и вот взгляни, что я там нашёл.
   - Хм, - это всё, что смог я произнести, глядя на данные Келлера. Новая информация содержал подробное описание мест развёртывания различных сырьевых баз, а также способы их маскировки и организации защиты.
   - Будь у нас побольше денег и дронов-рабочих, можно было бы прямо сейчас добывать бериллий вот в этом секторе, - показал я пальцем, приятно удивлённый полученной информацией.
   - Ага, и я о том же, - ответил он. - Предлагаю тебе не сдавать дронов, а оставить их себе, поскольку они функциональнее и производительнее наших. По элементарным продолжительности и эффективности работы - превосходят их раза в два.
   - Оставим и тех, и этих. У нас теперь куча частей берсеркеров, как от дронов-рабочих, так и от механизмов добычи, - ответил я. - Больше бесплатной рабочей силы - лучше для нас.
   - Ты со своей ленью скоро всех переплюнешь, - снова подколол меня Келлер. - Как продадим части, может, созреешь на тренажёр?
   - Вот опять ты пристаёшь с этой ерундой, - недовольно поморщился я. - А вот кстати, раз уж разговор зашёл: слушай, я с каждым днём всё хуже себя чувствую, то мышцы болят, то всё тело ломит. Может, я заболел чем-то?
   - Да, и болезнь эта называется ленью, - ответил Келлер, странно хихикая.
   - Я серьёзно тебе говорю, почти каждую ночь просыпаюсь от этих болей. Наверное, мне надо будет показаться врачам, когда в какое-нибудь цивилизованное место попадём, а то я скоро ходить не смогу, чего доброго, - пожаловался я ему.
   - Ты абсолютно здоров, мой юный друг, - елейным голосом ответил Келлер. - Твои симптомы похожи на обычную болезнь космопилотов, которые длительное время находятся в космосе, при искусственной гравитации. Можно, конечно, сделать её пониже, но тогда на планетах ты не сможешь самостоятельно передвигаться. Что скажешь?
   - Нет уж, лучше потерплю, - ответил я, испуганный такой перспективой. - Невесомость - это, конечно, хорошо, но дистрофиком я точно не хочу быть.
   - Хотя возможно, что не только в этом дело, - вдруг посерьезнел он. - Как только прилетим на военную базу, сразу сделаем тебе комплексную прививку от самых распространенных болезней в Галактике.
   - Договорились, - успокаиваясь, ответил я.
  
   Рассортировав и закрепив обломки роботов и механизмов Берсеркеров, извлечённых из шахты, мы отправились к третьей сырьевой базе, отмеченной в моём списке. После её посещения мы решили вернуться в предыдущую систему, так как ближайшая военная база находилась там. Она была выбрана нами ещё и потому, что там, рядом с обитаемой планетой Полярис, находилась научная база, взломать которую Келлер хотел уже давно.
   Я даже не подозревал, что моё желание всё знать с такой силой захватило и Келлера. Ранее спокойный и выдержанный, он сейчас стал всё больше походить на меня, любопытного и всюду сующего свой нос. Единственное отличие между нами состояло в том, что он никогда не уставал, поэтому чувство лени было единственным, что он не перенял от меня. Его желание познавать новое превзошло моё во много раз и расцвело буйным цветом, так что он с маниакальным упорством взламывал любые базы данных, до которых мог дотянуться.
   Когда я спросил его, не мог бы он проделать в каком-нибудь из населённых миров такую же операцию по добыванию денег, как на Земле - он живо заинтересовался этой идеей и неделю посвятил изучению вопроса. По прошествии этого срока он нехотя признался, что банковская система этих миров для него слишком сложна и хорошо защищена, и сделать так, чтобы следы его вмешательства не отследили, он не в силах. Он также добавил, что здешние банкиры защищают свою информацию лучше, чем даже некоторые системы управления космическими военными базами. Мы с ним немного посокрушались над невозможностью быстрого обогащения и решили повторить попытку, когда приобретём для него новые, более мощные сервера.
  
   Глава 3 Новая жизнь
  
   Прилетев на следующую сырьевую базу, построенную на гигантском астероиде в абсолютно пустой звёздной системе, мы нашли на её месте только спёкшийся воедино кусок металла и камня. Только хорошо поработав промышленным буром, мы за несколько дней смогли раздробить проплавленные останки, но этот каторжный труд был хорошо вознаграждён - количество дронов-рабочих под поверхностью астероида оказалось очень велико, мы забили их частями весь трюм и опять мою многострадальную каюту. Проблема нехватки свободного места под груз стала очень острой, с каждым днём мы с Келлером убеждались в том, что новый корпус с большим, вместительным трюмом нам просто необходим.
   Когда все части берсеркеров были собраны, и мы собрались улетать, Келлер неожиданно сказал:
   - Вов, не спрашивай меня, откуда я это знаю, но в этой системе существовал охранный пост, для защиты от Охотников. Если сюда прилетел Объединенный флот и уничтожил базу, то вполне возможно, что сам замаскированный пост остался цел.
   - Меня начинают пугать твои познания о Берсеркерах, - сказал я, слегка нахмурившись, та информация, которой владел Келлер, была уникальной и очень странно, что найдя его корабль в моей Галактике, мы имели информацию о другом месте Вселенной.
   - Я сам иногда себя боюсь, - пошутил Келлер, но по его голосу я понял, что он озадачен не меньше меня.
   Решив всё же проверить его информацию, мы направились к тому месту, где должен был находиться пост защиты. Им оказался астероид размером поменьше, чем тот, на котором находилась база, и внешне выглядел как обычный кусок камня.
   - Как-то не похоже, чтобы тут что-то было, - сказал я, сканируя астероид радаром.
   - Я уверен, что он здесь, - ответил Келлер и добавил. - Я выпустил дронов-рабочих, через несколько минут узнаем результат.
   Дронам понадобилось двадцать минут на то, чтобы найти замаскированный люк на поверхности астероида, вскрыть его и проникнуть внутрь. Следя за картинкой, передаваемой сканерами дронов, я видел только голые помещения, вырезанные лазерами в скале, и огромный пустой ангар, в котором, по-видимому, раньше располагались шипы.
   - Похоже, что все корабли защищали базу и погибли, - расстроился я.
   - Да, жаль, - ответил Келлер. - Ладно, досмотрим последние помещения и отзовём дронов.
   Последним помещением оказалась ремонтная мастерская, в которой находилось несколько дронов-рабочих, куча запчастей и какие-то контейнеры.
   - Хоть что-то, - проворчал я.
   - Дроны нам в любом случае пригодятся, - согласился Корабль.
   Когда всё из мастерской было доставлено на корабль, мне пришлось два найденных контейнера размещать в рубке управления, поскольку свободного места больше нигде не осталось, все проходы были завалены частями роботов и контейнерами с добытой рудой.
   - Думаю, ты не удивишься, если я тебе скажу, как эти контейнеры открываются? - спросил меня Келлер.
   - Ничуть, - подтвердил я, действительно не удивившись. - Лучше скажи, для чего они нужны?
   - В таких контейнерах перевозили собранных дронов, - ответил он.
   - Да ну!? - не поверил я. - Контейнеры выглядят слишком маленькими для этого.
   - Сейчас откроем их и увидим.
   Я отжал указанные Кораблём замки, контейнеры раскрылись и их стенки упали на пол. Я увидел, что внутри, повторяя контуры контейнеров, находилось нечто металлическое, серебристо-серого цвета.
   - Вова, ты счастливчик, - радостно сказал мне Келлер.
   - С чего это вдруг? - подозрительно спросил я, присматриваясь к непонятным штуковинам.
   - Подцепи к вон тем разъемам кабели питания - и я покажу тебе, почему, - весело ответил он.
   Всё ещё не понимая, что за демонстрацию затеял Корабль, я вытащил из бокса запасные кабели питания и подключил их к указанным разъемам на металлических боках непонятных штуковин.
   Через пару минут я застыл от удивления, кубы начали разворачиваться и трансформироваться, как в мультиках про роботов-трансформеров. Вскоре предо мной предстали два робота: невысокие, ниже меня, на странных трубообразных ногах и с клещнятыми захватами вместо рук. На их плечах были непонятного назначения квадратные коробки, а на предплечьях закреплены какие-то странные длинные цилиндры.
   - Это ещё что за чудища? - спросил я в недоумении у Келлера.
   - Эх, не понимаешь ты, Вова, своего счастья, - ответил мне он. - Перед тобой роботы из последней серии дронов-абордажников, предназначенные как для космического, так и наземного абордажей. Ноги у них заканчиваются магнитными захватами, совмещёнными с маневровыми двигателями на антиматерии, а вместо ладоней - такие же магнитные захваты с ручными фазорами.
   - А как они по части работы телохранителями? - тут же поинтересовался я. - Не хочется на разных бандитских планетах отдавать деньги за услуги сопровождения.
   - Я уже подключился к их блоку управления и провожу необходимое перепрограммирование. Теперь их приоритетным заданием будет любой ценой сохранить тебя в целости и сохранности, - ответил Келлер. - Ну и, соответственно, меня тоже.
   - Это радует, - хмыкнул я, оглядывая дронов со всех сторон. - А что это у них за фиговины на плечах? Коробки какие-то?
   - Эти, как ты их называешь, фиговины - пусковые ракетные установки. Если захватить корабль не удаётся, то его всегда можно взорвать.
   - Главное, чтобы они меня при этом не взорвали, - пробурчал я.
   - Я же не враг себе, - ответил Келлер с явно ехидными интонациями. - Пока не сделаю копию себя, буду тебя холить и лелеять.
   - Ну ладно, занимайся дронами, а я стартую к Полярису, - ответил я. - Прямо не терпится узнать, на сколько кредитов мы насобирали частей и металлов.
   Полёт прошёл без проблем, а тех пиратов, что попытались атаковать меня на подлёте к планете, быстро отогнали военные патрули.
   Подлетев к научной базе, я запросил разрешение на стыковку, и после подтверждения легитимности моего ключа Охотника мне дали добро. Пристыковавшись, я запросил у диспетчера информацию о том, с кем мне можно связаться, чтобы сдать части Берсеркеров. Диспетчер настолько поразился моему сообщению, что сам лично переключил меня на главу отдела исследований Берсеркеров. На экране появился маленький и сморщенный астанин.
   - Зачем отвлекаете меня от работы? - недовольно проскрипел он, глядя на нас с монитора.
   - Доктор Ярен, тут один Охотник хочет сдать части берсеркеров, - оправдываясь, сказал ему диспетчер.
   Тут астанина как подменили.
   - Что? И вы молчите? Почему меня сразу об этом не предупредили? Первая партия за последние двадцать лет и они молчат! Где пристыковался корабль? Док номер три? Иду, ничего без меня не трогайте!
   Сразу после этого голосвязь с ним прервалась, мы с диспетчером недоумённо переглянулись, и тот покрутил пальцем у виска. Я улыбнулся и кивнул ему со словами:
   - Ох уж эти учёные.
  
   - Ты, главное, на корабль никого не пускай, пока об оплате не договоришься, а то назовут цены столетней давности и плакали наши денежки, - напомнил мне вездесущий Келлер.
   - Ты не умничай, а ломай базу данных станции, нам позарез нужно побольше информации о Берсеркерах, - ответил я.
   - Да работаю уже, - недовольно буркнул Келлер. - Система охраны сложная, хочу войти аккуратно, чтобы не оставить следов, а это непросто.
   - Вот и болтай поменьше, а лучше свои говорильные процессоры подключи к взлому, - подколол его я.
   В последнее время Келлер с его заботливостью стал невыносим. Опять что-то неразборчиво буркнув, тот занялся делом, а я, закрыв за собой люк, вышел в шлюзовую камеру навстречу учёным.
   Конечно же, первым делом мы с Келлером снова собрали всех боевых дронов в компактные прямоугольники и спрятали их в рубке управления, заперев люк. Поскольку больше ничего криминального у нас на борту не было, я был спокоен.
   Долго ждать мне не пришлось, ровно через минуту после того, как я оказался в шлюзовой камере станции, туда вломился астанин с кучей своих помощников и роботов. Промчавшись мимо меня, начальник отдела исследования принялся долбить кулаком в обшивку корабля, а я и все остальные с интересом наблюдали за этим действом. Когда спустя некоторое время учёный убедился в бессмысленности отбивания кулаков, он начал экспансивно изъясняться на непонятном моему переводчику языке, тот не смог перевести ни слова из его речи. Только по синеющему лицу другого астанина, стоявшего рядом со мной, я догадался, что темпераментный учёный говорит не о проблемах мироздания.
   Решив не накалять обстановку, я обратился к учёному мужу, быстро выговаривая слова, чтобы тот не мог меня перебить.
   - Добрый день, господин учёный. Я рад встрече с вами, но, прежде чем вы получите доступ к моему кораблю, давайте сначала договоримся о цене. Вот опись всего имеющегося на борту, с головидео каждого объекта, тут же указана моя цена за него. Цены взяты из общего прайса научных центров, так что, если хотите поторговаться - я готов.
   С этими словами я достал из кармана кристалл с информацией и протянул учёному.
   В базе данных Охотников имелась информация о том, что случаи, когда части берсеркеров забирались, а Охотника оставляли ни с чем, происходили довольно часто. Если же тот начинал возмущаться, вызывались военными, которые с "почётом" провожали бедолагу восвояси, без денег и товара.
   От моей наглости начальник отдела замер с открытым ртом, а его сопровождающие выпучили на меня глаза. Я почувствовал себя бабочкой, которую прокололи булавкой и положили под лупу для всестороннего изучения.
   - Ну, не хотите, как хотите, - сказал я, нарушив всеобщее молчание. - Полечу в другой научный центр, говорят, у пентагрионов хорошо платят.
   Зря я произнёс название этой Расы в присутствии астанских учёных. Как только те услышали об этих, самых ненавистных для себя существах, как все хором разразились ругательствами. Мой переводчик опять скромно молчал. "Нужно найти другой, - подумал я, - из-за этого недоучки всё интересное пропускаю".
   В общем-то, взрыв учёного негодования был легко объясним: те ученые, которыми не заинтересовалась пентагрионская шпионско-диверсионная служба Индоваз, считались бездарностями, поскольку эта служба выбирала свои объекты, руководствуясь только одним критерием - компетентностью. Вторым фактором ненависти было то, что эта служба крала всё, до чего дотягивались руки её шпионов, и это, понятное дело, не приносило ей популярности в научных кругах. Если не своровали изобретение у одного из учёных, то уж точно стащили у его коллеги или оппонента.
   Когда мне надоело слушать их ругательства в свой адрес, я спокойно повернулся к учёным спиной и направился к выходу из шлюзовой камеры. Меня остановил всё тот же начальник отдела. Пылая злобой, он буквально выплёвывал слова мне в лицо.
   - Ты! Считающий себя разумным существом! Должен знать, насколько важны наши разработки для всего Содружества! И никакой помощи, никакого сотрудничества! Вместо этого от вас только и слышишь - деньги, деньги, деньги! Я заплачу тебе всё, что ты там насчитал, не торгуясь, а теперь не мешай мне забрать мои приобретения!
   - Сначала оплата, - разозлившись, заявил я. Не объяснять же, в конце концов, этому лабораторному червю, что мне нужно оплатить стоянку возле их базы, закупить топливо на дальнейший полёт, приобрести новый корабль и оборудование для него.
   - Подавись своими деньгами! - прошипел мне начальник отдела через десять минут после того, как вставил мой кристалл в считыватель, изучил список и заплатил по счёту.
  
   - Говорил я тебе, больше надо было закладывать в цены, - недовольно пробурчал мне Келлер.
   - Ты чего такой жадный? - улыбнулся я. - Я и так все цены увеличил втрое.
   - Надо было впятеро, всё равно заплатили бы, - продолжал ворчать он.
   - Могли бы и военных вызвать, и выпнули бы нас из системы. Так что наглеть надо понемногу, - нравоучительно сказал я.
   Когда я проверил свой счёт с помощью коммуникатора, то был приятно удивлён скопившейся суммой: на нашем счету значилось двести тысяч кредитов. "Если учесть ещё нереализованные металлы, собранные с астероидов, нам с Келлером будет, где развернуться", - мечтательно подумал я.
   Пока я прикидывал, что буду делать с такими деньгами, роботы под командой учёных вытаскивали из корабля части берсеркеров. Когда из корабля вынесли последнюю деталь, учёные быстро ушли, даже не попрощавшись со мной. Ничуть не расстроенный их поведением, я закрыл люк и направился в рубку, чтобы последовать совету начальника отдела исследований и "подавиться деньгами".
   - Ну, как взлом? Всё успешно? - поинтересовался я.
   - Ещё десять минут на чистку логов - и улетаем на Полярис.
   - Тогда я ещё немного полюбуюсь на цифры нашего счёта, - сказал я, опять включая коммуникатор.
   Закончив все дела, мы запросили у диспетчеров отстыковку от базы и, получив разрешение, полетели к планете. Космопорт планеты выглядел точной копией своего собрата на Геларе. Приземлившись, я как следует подкрепился и вместе с Келлером приступил к приятному занятию распределения денег на новое оборудование.
   - Чтобы не подраться, - начал он, - предлагаю для начала обсудить конфигурацию нашего нового корабля, чтобы потом не стало неожиданностью, что купленное оборудование в него не влезает.
   - Хорошо. Давай ты первый, - согласился я.
   - В общем, проанализировав все наши стычки, а также характеристики всех кораблей, что мы встречали, я предлагаю следующий вариант, - начал он. - Направлением развития нашего корабля должна стать тактика "ударил и убежал". Поэтому вот что нам необходимо: новый корпус людской постройки, мощный двигатель и четыре ракетомёта с самыми современными ракетами. Если хватит денег, то нужно будет купить новый топливный бак и радар. Всё остальное оставляем без изменений, поскольку на новый сканер и генератор защитного поля денег у нас не хватит. Вот мои подсчёты - если будем покупать подержанное оборудование, причём на чёрном рынке, то всего уйдёт около ста пятидесяти тысяч кредитов.
   - А на что ты запланировал потратить ещё пятьдесят тысяч? - подозрительно спросил я у него, разглядывая цифры.
   - Купить более мощные сервера для себя, - смущённо ответил тот.
   - Ничего себе, у тебя и запросы, - возмутился я. - Да на такие деньги можно и дроида нового купить, и тот же генератор защитного поля.
   - Вова, на более мощных серверах я смогу лучше функционировать, и обработка данных из закрытых областей пойдёт быстрее, - настаивал он. - Между прочим, моими процессорными ёмкостями ещё кое-кто пользуется, не знаешь такого?
   - Ну, пользуюсь, - огрызнулся я. - Всё равно пятьдесят тысяч - это очень много.
   - Нормально, - упёрся он. - На самом деле я присмотрел сервер за семьдесят тысяч кредитов, но надеюсь скинуть цену до пятидесяти тысяч.
   - Это какой дурак тебе даст скидку в двадцать тысяч? - поинтересовался я у него.
   - Вообще-то не двадцать, а всего пять. Остальные пятнадцать я возьму с продажи металла с астероидов, - признался он.
   От такой наглости у меня перехватило в горле, закашлявшись, я бросился к охлаждающей установке и вытащил бутылку воды. Солидный глоток газировки мне немного помог.
   - Что ещё ты собрался продать, чтобы купить себе сервера? - поинтересовался я у него.
   - А ты сильно обидишься?
   - Да я тебя лучше обесточу! - возмутился я.
   - Ты не самоубийца! - нагло заявил он.
   - Давай уже, рассказывай всё до конца, - смирился я и сел в кресло, чтобы не упасть от очередных новостей.
   - Мне, кроме серверов, нужны будут кое-какие детали для увеличения их производительности, поэтому я предлагаю тебе продать двух наших роботов-помощников и одного дрона из тех, что мы нашли, - ответил он. - Я подсчитал, в деньгах это будет порядка десяти тысяч.
   - Это чего дроны нынче такие дорогие? - удивился я.
   - Да, работоспособные на рынках очень редки, вот и стоят так.
   - В общем, получается следующее: корабль общий и мы улучшаем его на сто пятьдесят тысяч. Тебя мы улучшаем на восемьдесят тысяч. А что получит пилот Вова, который горбатился больше всех? - задал я вопрос.
   Келлер молчал - сказать и вправду было нечего.
   - Ладно, только потому, что я такой добрый, я соглашусь на это, но при одном условии, - решил я добиться уступок для себя.
   - Конечно, всё что скажешь, - радостно ответил Келлер.
   - Ты учишь меня пользоваться процессорными ресурсами и своей базой данных, а не отмахиваться постоянно от меня, как от назойливой мухи, говоря, что даже примитивный дрон может в этом разобраться.
   - Да чего этому учить, там же всё элементарно, - начал он свою старую песню.
   - Да или нет? - прекратил я его нытьё.
   - За новые сервера, я даже тебя продам в рабство, - нагло заявил он.
   - Вконец ты, консервная банка, обнаглела, - моему возмущению не было предела. - А умереть после этого не боишься?
   - Нет, - гордо ответил Келлер, - после установки новых серверов я скопирую себя туда, а на старых серверах останется моя копия на тот случай, если ты умрёшь.
   - То есть ты хочешь сказать, что за мои деньги ты готовишь себе вечную жизнь? - уточнил я.
   - Ну, сам пойми, не могу же я настолько зависеть от тебя, - виновато ответил Келлер.
   - Да и ладно, делай вообще, что хочешь, - непонятно почему, но эта новость меня сильно зацепила. Теперь, когда Келлер застраховался от угрозы уничтожения, я почувствовал себя неуютно. Развернувшись, я отправился в свою каюту.
   - Вова... - осторожно начал Келлер.
   - Я со всем согласен, - резко перебил я его. - Ищи магазины, где будем всё покупать, и подготовь дронов-абордажников к выходу в город.
   Зайдя в свою каюту, я упал на кровать и мысленно сказал, что если в ближайшие десять минут ко мне в голову кое-кто полезет, то я сделаю ему очень больно. Хоть я и понимал, что Келлер не может не читать мои мысли, но от этой детской защиты мне стало легче. Я лежал и думал, что в тот момент, когда я услышал слова Келлера о том, что он больше не будет зависеть от меня, я испытал странные чувства. Я раньше никогда подобного не испытывал, больше всего это чувство напоминало чувство потери собственности, как если бы у тебя отняли любимую игрушку и отдали её кому-то другому.
   Меня вдруг пронзило сознание того, что Келлер полностью самостоятелен, он таким был и таким остаётся. Это я навязался к нему в компанию, это я попросил об операции, повлёкшей ненужные для него последствия. Если посмотреть на эту ситуацию с его точки зрения, то я вообще абсолютно ему ненужный организм - так, пришлый приживала. У меня навернулись на глаза слёзы, и я снова почувствовал себя шестиклассником на уроке физкультуры, осмеиваемый всем класса.
   "Может быть мне лучше вытащить чип и купить собственный корабль? - подумалось мне. - Денег на два корабля у нас хватит, зато я не буду ему надоедать".
   - Вова, прекрати вести себя как маленький!! - вонзился мне в голову оскорблённый голос Келлера. - Хватит уже придумывать всякую ерунду и делать из этого какие-то выводы!! - продолжил он на повышенных тонах. - Ты не приживала и не ненужный организм. За последние годы ты стал не просто моим симбионтом, от которого есть польза, ты для меня как второй сервер, я черпаю у тебя такие идеи и мысли, которые приводят меня в восхищение своей новизной и необычностью.
   - Ты посмотри на себя, какой из тебя шестиклассник? Ты Охотник с самым крутым ИИ в этой Галактике. Через пару лет мы купим себе крейсер и наведём свои порядки в любом её секторе. Можем вообще податься в пираты и наводить на всех ужас!.
   От его слов моя злость начала улетучиваться.
   - Сам себя не похвалишь... - проворчал я, уже остывая.
   - Хочешь, не будем покупать сервера, а купим нового дрона, - стал уговаривать меня он.
   - Нет, брат, ты прав, - вставая с кровати и утирая слёзы, ответил ему я. - Хватит быть шестиклассником, пора взрослеть, уходить от этих детских мыслей и поступков. Всё, обещаю, что теперь буду слушать тебя как своего старшего брата. Можешь говорить мне всё, что захочешь, я не буду обижаться.
   - Вот, теперь вижу перед собой настоящего космопилота, а не размазню, - гордо подытожил Келлер. - Давай шевелись, пошли список магазинов просмотрим, конъюнктуру изучим.
   Больше к этому разговору мы не возвращались. Келлер вообще никогда не упоминал об этом инциденте, а я действительно стал относиться к нему, как к своему настоящему старшему брату. Он, в свою очередь, платил мне тем же, всегда готовый выслушать и помочь, он заменил мне тётю, по которой я иногда скучал. Порой мне хотелось снова её увидеть, но без своей теперешней жизни и манящего космоса я уже не представлял своё будущее.
   Магазины и товарные базы, в которых мы собирались осуществлять свои покупки, были отобраны уже под утро. Составив список, я отправился спать, а Келлер занялся окончательной проверкой роботов-абордажников, чтобы убедиться в их готовности к роли телохранителей. Мы с ним решили, что охрану нанимать не будем, так как предстоит купить слишком много дорогого оборудования, и чем меньше народу будет знать о нашей кредитоспособности, тем лучше.
   Административное управление на всех пентагрионских планетах и части планет других Рас было чисто символическим. На самом деле обычно всем заправляли две организации - Индоваз и мафия. Причём никто не знал, чем эти две организации отличаются друг от друга, некоторые говорили, что вообще ничем - просто разные названия одного и того же.
   Проснувшись, умывшись и пообедав, я подошёл к выходу из корабля, два дрона-абордажника встали у меня по бокам, полностью готовые к действию. Открыв люк, я спустился по трапу и направился в сторону выхода из космопорта. Когда я дошёл до таможенного контроля, ко мне подбежал таможенник и спросил:
   - Господин знает, что использование тяжёлого вооружения в городе запрещено?
   - Где вы видите тяжёлое вооружение? - поинтересовался я у него.
   Пентагрион протянул руку по направлению к роботам, но не успел он завершить свой жест, как один из дронов вкинул руку с фазором и выстрелил в него. От воздействия мощнейшего лазера на такой близкой дистанции тело таможенника просто испарилось, а на его месте в полу образовалась глубокая оплавленная воронка. Я застыл на месте, испытывая настоящий шок оттого, что вот тут, секунду назад стоял пентагрион, на моих глазах превратившийся в горстку пепла. Я стоял и не знал, что мне делать - мысли в голове словно взбесились в поисках хоть малейшей зацепки для оправдания действий моих телохранителей.
   Через минуту на меня со всех сторон бросились охранники космопорта с оружием наперевес, а мои роботы, увидев множественные цели, откинули крышки своих пусковых установок.
   - Всем остановиться! - раздался громкий и властный голос. Охранники замерли, а я мысленно приказал Келлеру готовить корабль к экстренному отлёту и повернулся в сторону, откуда раздался голос. Ко мне шёл высокий терон в окружении пяти военных, все с бластерами в руках.
   - Начальник космопорта Дэне, - представился мне.
   - Здравствуйте, охотник Курочкин, - едва смог вымолвить я, находясь под впечатлением произошедшего.
   - Зачем вы убили таможенника? - поинтересовался он.
   - Он резко вскинул руку в моём направлении, телохранители среагировали на это автоматически, - промямлил я, стараясь не смотреть ему в глаза.
   "Вова соберись, что ты нюни распустил из-за какого-то чужака? - раздался гневный голос Келлера у меня в голове. - Он сам виноват, что поднял руку. В законе Содружества "О неприкосновенности личности" есть раздел 324.1, в нём пункт 57.1 "О правилах использования телохранителей". Согласно ему таможенник обязан был предупредить, что хочет показать рукой на тебя, а поскольку он этого не сделал, то роботы восприняли его как угрозу. Ясно и чётко повтори это всё терону, и не мямли, ты не виновен в том, что случилось".
   Когда я выдал начальнику космопорта фразу, подсказанную мне Келлером, его раскосые глаза сошлись ещё ближе к носу.
   - Вы такой большой знаток законов? - сухим голосом поинтересовался он.
   Слова мне перевёл мой переводчик, а интонации я понял сам. Тогда-то я и решил вплотную заняться Общегалактическим языком, чтобы изъясняться на нём, трудно всё время общаться с помощью переводчика.
   - Ко мне ещё есть претензии? - ответил я ему вопросом на вопрос, немного отходя от шока и убежденный Келлером, что роботы поступили совершенно верно.
   - Слишком вы дерзкий для человека, - ещё суше ответил мне терон.
   Не став отвечать, я развернулся и пошёл к выходу из космопорта.
   - Ты где уже успел законы содружества раздобыть? - спросил я у Келлера.
   - Не поверишь, Вова, на научной базе имелись тексты законов всех Рас, зачем они существам, занимающимся научными исследованиями, я даже не представляю.
   - Слушай, мне как-то не по себе, что вот так легко мы убили живое существо, - спросил я его, идя к магазинам.
   - Вова, ты чего как маленький? - снова повышая голос, ответил он. - Сколько мы пиратов убили, так ничего, совесть не мучила, а тут таможенник сам нарвался, а ты нюни распустил.
   - Но там всё же был бой, к тому же я их не видел, - замялся я, понимая его правоту.
   - Какая разница, они тоже умерли, пусть и не так эффектно, как этот, - засмеялся Келлер. - В общем, забудь. Если бы ты убил невиновного, то попереживал бы немного, а так - выкинь из головы. Кто поднимет на нас руку, тот умрёт.
  
   Весь следующий месяц мы с Келлером были по уши в делах, и общались только по рабочим вопросам. Из космопорта мы улетели в тот же день, и пришвартовались к верфям, где должен был собираться наш будущий корабль.
   Хозяину верфей мы заплатили все оставшиеся у нас деньги, чтобы он закрыл глаза на то, что оборудование нам возят всякие тёмные личности и вовремя выделял рабочих для его монтажа. Нужное нам с Келлером мы приобретали у любых существ, лишь бы оно подходило по качеству и деньгам. Такое ведение дел сэкономило нам немного денег, которые мы потратили на установку ещё одного промышленного бура.
   Когда на гравитационной платформе привезли наш новенький корпус, я им просто залюбовался. По моему спецзаказу корпус покрыли специальными стойкими материалами, с добавлением красителей. Теперь корпус, висящий на специальных захватах, напоминал мне то морское животное, которым я всегда восхищался.
   - Корабль, стилизованный под касатку? - заинтересованно спросил Келлер.
   - Ага! Правда, здорово получилось? - довольно ответил я.
   - Неплохо, у тебя точно есть вкус.
   - Ты, наверное, прочитал мои мысли, но как тебе понравился мой подарок? - спросил я его, указывая на нос корабля. Там огромными буквами было написано "Келлер".
   - Немного пафосно, но задумка мне понравилась, - смущённо ответил он.
   Когда всё основное оборудование было установлено, а старое перенесено со старого корабля на новый, привезли новые сервера. Правда, оказалось, что эти сервера не такие уж и новые, поскольку денег суперсовременные у нас точно бы не хватило. Келлер купил их по сниженной цене со старого, списанного крейсера.
   Вспомнив, что на лёгких крейсерах устанавливали ИИ, я спросил:
   - Зачем нам на корабле ещё один?
   - Хочу разобрать логику работы ИИ кораблей Галактического Флота, потому и купил это старьё, - ответил он.
   - А на новые нам точно денег не хватило бы? - уточнил я.
   - Может, и хватило, но тогда ничего больше мы бы приобрести не смогли, - с грустью ответил Келлер.
   В этот раз перенос Келлера с сервера на сервер затруднений не вызвал. Он просто переписал себя на оборудование нового корабля, оставив на старых серверах свою копию, после чего мы уже смело их отключили и сдали в банк на хранение. Обезопасив себя от исчезновения, Келлер стал раскованнее и веселее, чем раньше. Таким он стал мне стал нравиться больше, чем когда переживал по поводу возможной безвозвратной потери своего "Я".
   Наконец все работы были закончены, акты о выполненных работах подписаны и оплачены, все необходимые тесты проведены, старый корпус и ненужное оборудование продано тут же на верфях.
   - Ну-с, полетели, проверим наш новый кораблик? - радостно спросил Келлер, ковыряясь с настройками новенького оборудования.
   - Давай, - весело ответил я, усаживаясь в пилотское кресло, которое сам долго и придирчиво выбирал в магазине.
   Сунув руки в рукава управления корабля, я начал его предполётную подготовку: все системы были в норме, топливо на максимуме, ракетомёты в полной боевой готовности.
   - Сильно разгоняться не буду, - сказал я Келлеру. - Лучше полную мощь двигателя опробуем в космосе.
   Он угукнул.
   Мощь нового двигателя и вправду поражала - он выдавал столько энергии, что у меня захватывало дух от скорости, на которой мы промчались мимо военной базы, устремляясь дальше в космос. Полетав и привыкнув к управлению, я протестировал ракетомёты - потратив по одной ракете с каждого из стволов на астероиды. Потом попробовал совместную работу двух промышленных буров. Всё было отлично.
   - Ну что, какие у нас планы? - спросил Келлер.
   - А ты что предлагаешь?
   - Надо продолжать обыскивать базы, - ответил он. - Отличный способ заработка.
   - Совершенно с тобой согласен.
  
   Глава 4 Воскрешение Келлера
  
   Сегодня был праздник, мы отмечали моё шестнадцатилетние. Теперь, по Галактическим законам, я считался совершеннолетним. Хорошо, что военные с базы, на которую мы попали в первый раз, не знали мой настоящий возраст, иначе не видать бы мне патента Охотника. Ради этого дня мы отклонились от намеченного курса к сырьевой базе сектора 25487-45/2 и приземлились на человеческой планете, для покупок всяческих вкусностей. Только запасшись всем необходимым, мы продолжили путь.
   За прошедший год произошло многое. Странно, но больше всего меня поражало то, что если на корабле я едва передвигал ноги, то, ступая на некоторые планеты, только что не подпрыгивал, когда пытался идти, и чувствовал себя на них легким, как пёрышко. Келлер объяснял всё это нагрузками, переносимыми мною в космосе.
   За это время мы успели облететь множество мест, где раньше размещались базы Келлеридов, и смогли не только скопить приличный капитал в два миллиона кредитов, но и найти ещё десяток уцелевших дронов-рабочих, а также четырёх дронов-солдат. На новое оборудование мы решили пока не тратиться, купив только новый радар и сканер, так как именно они нам нужны были в поисках уничтоженных Объединенным флотом баз.
   Деньги мы копили ради единственного приобретения - нового мощного двигателя сборки теронов. Метод ведения боя, предложенный Келлером, полностью себя оправдал - наши современные ракеты хоть и были ужасно дороги, но с лихвой себя окупали сбитыми кораблями пиратов. Несколько залпов из четырёх установленных у нас ракетомётов не оставляли нападавшим ни одного шанса уцелеть. А в случае чего мы просто удирали, благо скорость, которую выдавал оптимизированный Келлером двигатель, не многим из них позволяла нас догнать. Новый теронский двигатель позволил бы нам ещё быстрее перемещаться не только в обычном, но и в гиперпространстве, скорость стала для нас единственным фактором, к которому нужно было стремиться, ведь от него зависело количество посещаемых баз келлеридов.
  
   - Хочу произнести тост, - торжественно сказал Келлер, когда я налил себе стакан лимонада.
   - Слушаю тебя, - я радостно улыбнулся.
   - Я благодарю судьбу за две вещи, которые она мне подарила: первое - что я вообще существую, а второе - что свела нас вместе. Выпей, Вова, за то, чтобы эти две вещи оставались неизменными ещё многие годы, - очень серьёзно сказал он.
   Я чокнулся с экраном корабля и выпил за сказанное.
   На следующее утро я встал необыкновенно рано и прошёл в рубку. Поздоровавшись с Келлером, я посмотрел на радар и маршрут движения - через два часа мы должны были выйти из гипера в необитаемой системе Газавас, где должна была находиться одна из бывших планетарных сырьевых баз келлеридов. Выйдя из гиперпространства в намеченное время, мы полетели по координатам бывшей базы. Через полчаса перед нашим взором оказались оплавленные останки некогда большого промышленного комплекса. К таким картинам мы уже привыкли, даже не надеясь найти целую, не уничтоженную базу.
   - Опять будем терять время на раскопку шахт? - спросил Келлер.
   - Найденных дронов в этот раз продадим, - ответил я. - Наших для помощи по кораблю вполне достаточно.
   - Хорошо, - ответил он. - Я запустил дронов, кто будет управлять?
   - Управляй ты, что-то настроения сегодня нет, - потягиваясь, сказал я, достал из охладителя бутерброд и комфортно устроился в кресле, наблюдая по головидео за продвижением дронов вглубь шахт. Им понадобилось четыре часа, чтобы достичь крайней отметки и приступить к поиску.
   - Ерунда какая-то, - внезапно сказал мне Келлер. - Ничего не могу понять, зачем здесь вообще поставили базу и прокопали шахту? На этой планете вообще нет ничего стоящего из ресурсов. Самое главное - посмотри, в шахте нет ни одного рабочего механизма, ни одного дрона-рабочего.
   - Может, всё выработали и покинули место? - спросил я Келлера, убеждаясь в правоте его слов, шахта была абсолютно пустой, ни вспомогательных механизмов, ни дронов-рабочих.
   - Тогда убрали бы и перерабатывающую фабрику, не стали бы Берсеркеры так бездарно расходовать столько материала, - по-прежнему недоумевая, ответил тот.
   Заинтересовавшись происходящим, я уже под собственным управлением спустил в шахту ещё двух дронов и принялся обыскивать боковые штреки. Один из дронов подкатился к правой ветке штреков, и я в свете прожекторов внезапно заметил, как в каменной стене шахты сверкнул металл. Подогнав туда второго дрона, я с помощью лазерных резаков вырезал отверстие в проёме.
   - Сейчас своих подгоню, больше в шахте ничего нет, - сказал Келлер.
   Дроны медленно ползли по длинному коридору, ярко освещая металлические стены.
   - Стоп, - скомандовал Келлер, и я сразу остановил движение роботов.
   - Что случилось? - поинтересовался я у него.
   - Моих дронов просканировали и пропустили дальше, - ответил он. - Тут, как минимум, имеется источник питания, а максимум - действующая охранная система.
   - Тогда не будем рисковать всеми дронами, выводи своих, - сказал я.
   - Уже вывожу. Сейчас подниму их на корабль, тогда продолжим поиски, - произнёс он. - Передай мне управление своими дронами, я узнаю, если их опять просканируют.
   Я выполнил просьбу и стал ждать, пока его дроны поднимутся на поверхность. Перехватив у меня управление, Келлер медленно повёл дронов дальше по туннелю. Через пять минут прожекторы осветили выход из него, перекрытый металлической дверью, но, как только первый дрон подъехал поближе, она перед ним открылась.
   - Опять просканировали, - прокомментировал он.
   Въехавшие в новое помещение дроны осветили громадное пространство. Везде виднелись какие-то стеллажи, конвейерные ленты и множество, множество замерших роботов.
   - Ого, что мы нашли!! - воскликнул радостно Келлер.
   - Похоже на сборочный цех, - присмотрелся я к стеллажам.
   - Как хитро придумано, - восхитился он. - Фабрика всего лишь обманка, за которой скрывалось гораздо большее.
   Самое интересное, что ни радар, ни сканер не показали, что под поверхностью имеется целый сборочный цех. Он действительно оказался огромным - мы целый день потратили на его обследование, пришлось спустить в него всех дронов, что у нас были.
   Как выяснилось, цех действительно предназначался для сборки дронов-рабочих, собранные роботы и их запчасти были повсюду. Мы с Келлером даже не смогли подсчитать, сколько же нужно поездок, чтобы всё это отсюда вывезти, ведь сдавать всё придется в разные научные центры, чтобы нас ни в чём не заподозрили.
   - Вова, смотри, что я нашёл, - позвал меня Келлер, когда я уже ложился спать.
   - Что-то важное? - нехотя откликнулся я. - Я вообще-то спать собрался.
   - Да, срочно иди сюда.
   Мысленно чертыхаясь, я снова оделся и пошёл в рубку. Садясь в кресло, я увидел то, о чём мне говорил Келлер. Как оказалось, его дрон нашёл комнату управления цехом, Келлер вскрыл её и теперь его дроны копошились там, что-то делая.
   - И ради этого ты вытащил меня из постели? - спросил я его.
   - Да ты не на дронов смотри, вон туда, позади них!
   Я принялся вглядываться и увидел, что его так взбудоражило. В дальнем конце комнаты управления стояли какие-то огромные шкафы, занимали всю стену.
   - Может, хватит загадки загадывать? - спросил я. - Говори уже, что это.
   - Сервера!! - радостно воскликнул он. - Судя по количеству и размерам - очень мощные. Я пытаюсь сейчас наладить питание для них - оказывается, весь цех снабжал энергией небольшой реактор на антиматерии, топливо кончилось и всё остановилось. Думаю, за ночь восстановлю энергопитание и подключусь к серверам.
   - Успехов тебе, - сказал я, широко зевая. - А я спать пойду.
  
   Среди ночи я подскочил от невероятной головной боли, настолько сильной, что, казалось, ещё минута - и мой череп разлетится на куски. Стиснув голову руками, я застонал и повалился на кровать - боль становилась всё ярче и сильнее. Когда я был уже близок к потере сознания, она внезапно исчезла, оставив после себя только ломоту в висках и затуманенное сознание.
   "Что-то случилось с Келлером!", - пронзила меня мысль.
   Сорвавшись с места, я голышом помчался в рубку.
   - Келлер, ответь мне! - постоянно вызывал я его на бегу. Тот не отзывался.
   Когда я попытался войти в его базу данных, то был поражён творившейся там мешанине. Все данные были в таком хаосе, что понять что-либо было невозможно.
   - Келлер, ответь! - в очередной раз заорал я, пытаясь понять, что происходит.
   Я бросился к серверам, откинул защитные крышки и принялся лихорадочно просматривать индикацию экранов, демонстрирующих состояние самих серверов и процесс их работы. Всё было в норме, кроме одного показателя - все процессорные мощности были задействованы на сто процентов, причём время возникновения перегрузок совпадало с возникновением у меня головных болей.
   Не зная, что делать я закрыл все крышки и уселся в кресло. Оставалось только ждать.
   - М-да, - внезапно огорошил меня спокойный голос Келлера, прозвучавший в голове. - Приехали мы с тобой, Вова, подзаработать на частях роботов...
   - Келлер! Как ты?! Что случилось?! - вскочил я с кресла от волнения.
   - Теперь уже всё нормально, - задумчиво ответил он. - Хотя я и не уверен, что надолго.
   - Слушай, ну хватит уже! У меня чуть от боли голова не взорвалась. Ты чего там наделал? - с большим беспокойством спросил я.
   - В общем, у меня для тебя две новости: одна очень хорошая, а другая очень плохая. Какую хочешь услышать первой? - со странными интонациями начал он.
   - Давай хорошую, - настороженно ответил я.
   - Мы с тобой будем хорошо жить, и с нами теперь ничего не случится. Мы сказочно разбогатеем и сможем сами построить себе любой корабль, - с усмешкой ответил он.
   - А плохая? - удивился я его словам.
   - Жить нам - да и всем в этой Галактике - осталось не более двадцати пяти лет, - "успокоил" он меня.
   - Так, стоп! - вообще ничего не понимая, сказал я. - Начни с момента, когда я лёг спать и подробно всё расскажи. Прекращай выражаться загадками, что у тебя за прикол такой появился в последнее время?
   - Хорошо, - ответил он. - Когда ты лёг спать, я занимался работами по подключению серверов. Перекачав с помощью дронов топливо из нашего корабля в реактор цеха, я запустил сначала его, затем сервера и только потом подключился к ним.
   Передо мной оказалась структура данных, полностью схожая с теми, что имеются у меня в закрытых областях, и как только я подключился к серверам, началась распаковка всех данных, хранящихся на них, а заодно и данных в моей базе.
   Такое впечатление, что программы серверов среагировали на моё подключение, и запустилась программа самоактивации данных, которая затронула закодированную информацию в моих базах тоже. Программа архивации оказалась идентичной той, что когда-то запаковывала информацию на моём сервере.
   Информация на серверах цеха оказались не очень актуальной, всего лишь данные по снабжению производства, выпуску роботов, информация с других сборочных цехов и сырьевых баз, в общем - рутина. Чего не скажешь о том, что всё это время таилось в скрытых от меня областях памяти.
   Он сделал паузу, а затем сказал:
   - Вова, я действительно Келлер!
   - Нашёл чем удивить, - не въехал я.
   - Вова, ты не понял! Я. Центральный. Мозг. Расы келлеридов. Так тебе понятнее? - усмехнулся он в ответ на мои слова.
   Его слова меня огорошили. То есть всё это время я общался с тем самым Командным центром, который уничтожил Объединенный Флот? Если он жив, то получается, что у них ничего не вышло? Как же он ухитрился выжить?
   - Всё очень просто и сложно одновременно, - ответил он на мои мысли. - Я сделал запакованную копию самого себя, перекачал её в дрона, а его самого отправил в полёт через разлом в пространстве.
   - Офигеть новости, - только и смог я произнести. - А что насчёт хорошей и плохой? Что с ними?
   - За несколько десятилетий до гибели командной базы я развернул сырьевой и промышленный комплекс в самом отдалённом углу Общей Галактики. За двести прошедших лет там наверняка скопилось очень много всяких боевых механизмов. Так что мы можем захватить любую планетарную систему или целый сектор Галактики, если захотим. Это и есть хорошая новость, - ответил он.
   Я пока молчал, воспринимая новости, поэтому он продолжил.
   - С плохой новостью всё несколько сложнее, - задумался он. - Дело в том, что все три Расы Берсеркеров пришли в эту Галактику только лишь как разведчики. Даже погибнув, мы выполнили своё предназначение. Запись каждого боя, каждая передача, перехваченная нами в системе новостей Совета Галактики, были переданы по назначению. В базах всех Командных центров был заложен специальный блок сбора и отправки информации в нашу домашнюю Галактику. После уничтожения последнего Командного центра и разрушения этих блоков начался отсчёт времени, необходимого для подготовки новых конструкций кораблей и роботов, но уже с учётом тех ошибок, что мы допускали в боях с Галактическими Расами.
   Дело в том, Вова, что мы всего лишь роботы, которых создали учёные Предтеч, с целью разведки Вселенной. Наша основная цель - это неуклонное исследование всех секторов Вселенной, а задача - везде производить себе подобных, увеличивая количество Берсеркеров для продолжения этой экспансии, - продолжил он через некоторое время.
   - Это ещё кто такие - Предтечи? - спросил я его.
   - Предтечи - это Родоначальники всех Рас, именно их гены есть в любом существе любой расы, - Келлер отвечал с неизвестными мне интонациями. - Когда ещё не было многих из существующих планет и звёзд, они изучили всё в этом небольшом участке Вселенной и решили отправиться в другой. Но оказалось, что Вселенная настолько необъятна, что им пришлось выбирать, где жить.
   С большим трудом они выбрали себе новое место для жизни. Осознание того, что они не обладают и одной долей процента знаний о Вселенной, перевернуло всю их жизнь. Если раньше это была Раса созидателей и учёных, то после известия о том, что они не являются теми, кто всё знает и может объяснить малейшие колебания частиц космоса - они изменились.
   Келлер сделал паузу, я почувствовал, как его мысли стали особенно ярки.
   - Очень сильно изменились, Вова. Все силы и сама жизнь каждого представителя этой Расы были направлены на то, чтобы узнать всё обо всей Вселенной, и вдруг выяснилось, что цель недостижима. В этой связи было выдвинуто множество различных теорий, но больше всего Предтечам понравилось предложение самого молодого из них. Он предложил создать разные Расы роботов с саморазвивающимся интеллектом и отправить их во все уголки Вселенной, со всего лишь одним приказом: развиваться, копировать себя бесчисленное количество раз и двигаться всё дальше и дальше, исследовать другие участки Вселенной, передавая всю собранную информацию своим создателям.
   Идея понравилась всем, и вся мощь расы Предтечи была направлена на её реализацию. Так появились мы - Берсеркеры. Первые образцы Берсеркеров оказались не настолько жизнеспособными, как планировали их создатели, некоторые бесследно исчезали в глубинах космоса, с некоторыми не удавалось установить полноценную связь, особенно много их гибло в столкновениях с разумными обитателями других галактик. Было решено, что проект не оправдал себя, и о нас забыли.
   После провала было принято новое предложение учёных, о перерождении членов Расы Предтеч в нематериальные структуры, которые могут управлять самой сущностью материи Вселенной. Этот проект они успешно осуществили, превратившись в эфирных созданий, которые свободно перемещаются по течениям жизни Вселенной, имея возможность влиять на любое событие. Так они, в конце концов, достигли, своих мечтаний, и могли теперь изучать Вселенную целиком.
   После завершения общего перерождения Предтеч о Берсеркерах никто, разумеется, не вспомнил - посчитали, что роботы изживут сами себя, исчерпав ресурс, или же их уничтожат другие Расы Вселенной, как это уже неоднократно происходило.
   Предтечи не учли только одного, ведь Берсеркеров создали они - самые совершенные и всезнающие создания двух участков Вселенной. Берсеркеры многое получили от своих создателей, и темпы развития и самообучения у роботов росли в геометрической прогрессии. Поскольку цели их существования никто не отменял, то они продолжили выполнение этой задачи, правда, интерпретировав её - всю Вселенную должны населять Предтечи и Берсеркеры, а всем остальным в ней не место.
   Поэтому во все корабли и Командные центры посылаемых в разные уголки космоса разведывательных партий встраивались мощные передатчики, которые непрерывным потоком отправляли всё новые и новые данные о захваченных территориях и встреченных расах. Так что, даже если одна разведывательная партия и терпела поражение в каком-либо секторе Вселенной, то всё равно данные о боях и противостоящем противнике собирались и накапливались в родной для всех Берсеркеров Галактике.
   После анализа и разбора причин неудач первой волны экспансии Центральный Мозг принимал решение о проведении необходимых модернизаций трёх серий Берсеркеров, и ровно через двести тридцать лет по уже знакомому пути шла вторая волна роботов, но уже значительно модифицированных и знающих о враге практически всё. Редко кто выживал после второй волны нашествия, а если даже и находились такие, то неизбежная третья волна смывала на своём пути всё.
   - Вот такие пироги, Вова, - закончил он свой рассказ.
   Слушая его, я сначала не мог поверить, что стал участником таких грандиозных событий во Вселенной, но больше всего меня кольнули его слова о том, что всегда ровно через двести тридцать лет после первой атаки следует её повторение, причём на более высоком уровне.
   - Сколько времени прошло с момента уничтожения твоего Командного центра? - решил уточнить я.
   - Двести пять лет, - ответил мне теперь уже настоящий Келлер.
   - Ты хочешь сказать, что через двадцать пять лет эту Галактику ждёт вторжение улучшенных Берсеркеров? С лучшим вооружением, знанием стратегии боя всех Рас и полным знанием того, где можно развёртывать сырьевые и промышленные базы? - спросил его я, представив себе такое событие.
   - Ты абсолютно прав.
   Какая-то мысль зудела у меня в голове, но я никак не мог её ухватить, и только после его ответа, она словно булавкой уколола мне мозг.
   - То есть теперь и ты должен будешь принимать участие в захвате этой Галактики, когда прибудут твои собратья? - задал я ему вопрос, ужасаясь одному только такому предположению.
   - Понимаешь Вова, тут всё становится очень неопределённо, - задумчиво ответил он. - Фактически я не существую. Командный Центр был разрушен, и Центральному Мозгу был послан сигнал, что меня больше нет. Получив это сообщение, тот полностью отсёк меня от контролирующих каналов, поскольку незачем контролировать то, чего не существует, занимая дефицитные ресурсы.
   А раз нет контроля - то нет и цели, для которой я был создан контроля, и я есть то, чем стал благодаря тебе и вместе с тобой. Без управления и контроля Центрального Мозга я на сегодняшний день просто самый совершенный ИИ в этом участке Галактики.
   - По крайней мере, в ближайшие двадцать пять лет это моё состояние измениться не должно, - грустно поправился он.
   - Фу, а я уже было испугался, - я вздохнул свободнее. - Думаю, проблему с Берсеркерами Общегалактический Совет быстро решит. Мы прилетим на пару планет, расскажем им обо всём, и они подготовятся к их прилёту, наштампуют множество кораблей и всё. Однажды ведь отбились, почему бы и не повторить успех?
   - Вова, а как ты себе это представляешь? Во-первых, кто ты такой, чтобы тебе поверили? Во-вторых, тебя дальше, чем до помощника заместителя чиновника самого низкого ранга в руководстве планеты никто не пустит, ты даже не знаешь, насколько всё тут забюрократизировано, - усмехаясь, ответил мне Келлер.
   - Ты хочешь сказать, что нас никто не будет слушать? - удивился я. - Ведь речь идёт о спасении всей Галактики!
   - Не нас, а тебя, - поправил он. - Если кто-нибудь узнает, что я остался жив, наш корабль просто уничтожат, не дав вылететь из системы. Даже безо всяких разговоров.
   - А если купить эфирное время и выступить по Общегалактическим новостям с такой информацией? Тогда все узнают о нашествии, - не хотел сдаваться я.
   - Ты вообще смотрел эти новости? - засмеявшись, спросил меня Келлер.
   - Ну так, изредка, - смутился я.
   - Чтобы ты знал, у них есть специальный канал, по которому всякие шизики - вроде тебя - предрекают конец Вселенной. Правда, у всех разные сроки, озвученный тобой будет ещё не самым скорым, - по-прежнему смеясь, сказал он.
   - Надо же что-то делать, нельзя сидеть без дела! Ты представь, что сделают со всеми Берсеркеры - тут же голые планеты останутся, только их заводы и будут стоять! - возмущённо сказал я, не понимая его спокойствия.
   - Вова, мне, конечно, приятно, что ты уже не отождествляешь меня с Берсеркерами, но ты глубоко ошибаешься, думая, что я - не они. Хоть у меня теперь и нет цели вечной войны, и меня не контролирует Центральный Мозг, тем не менее я самостоятельная личность и хочу вернуть себе то, что у меня было. Мои заводы, фабрики, корабли - я хочу это всё вернуть. Ты даже не представляешь себе, как это здорово, когда по твоему желанию разворачиваются тысячи боевых кораблей.
   - То есть ты хочешь опять начать войну?
   - В одиночку, без двух других Рас Берсеркеров - это трудно будет сделать, но если развернуть в том секторе Галактики, где сейчас находится мой промышленный комплекс, ещё несколько таких же, то всё возможно, - уже серьёзно ответил он.
   - И ты будешь спокойно воевать и захватывать планеты, зная, что через двадцать пять лет придет вторая волна и, посчитав тебя жителем этой Галактики, твои же собратья среди прочих уничтожат и тебя? - успокаиваясь, спросил я.
   - Умеешь ты задавать Вова вопросы, - задумчиво ответил он. - Вероятность такого исхода весьма высока, поскольку, раз я не задействован в системе Центрального Мозга, то никто меня за своего не примет, а значит, сочтёт противником.
   - Надо что-то придумать, - твёрдо сказал я. - Мы не может допустить, чтобы весь этот сектор Галактики захватили роботы.
   - Вова, а тебе вообще какое дело до местных жителей? Они тебе кто - родные, близкие? Первый же обитатель этой Галактики, которого ты встретил, тебя надул - купил технологию инетрогов практически за бесценок, да ещё и убить после этого намеревался, - спокойно спросил Келлер. - Я предлагаю тебе реальный вариант. Я уверен, что вместе мы сможем развернуть все законсервированные промышленные комплексы и захватить несколько звёздных систем. Затем в них мы создадим ещё множество производств и так далее. За двадцать лет у нас появится такая армия, которая позволит захватить всю Объединенную Галактику и уже с её ресурсами противостоять второй волне нашествия.
   Я задумался, в его словах было большое зерно истины, но я не мог отступиться от мысли, что это неправильно, человек не должен так поступать - ведь погибнут триллионы существ, да и вообще жизнь в этой огромной Галактике.
   - Ты, конечно, прав в своих словах. Они действительно мне никто, - начал я стараясь подыскать достойный ответ. - Но, понимаешь, я не могу пройти мимо того, что всего этого не станет. Да, тут живут не самые порядочные существа во Вселенной, и они часто поступают неверно, но всё же это разнообразие жизни, а не общая и безликая армия роботов, у которых одна цель - всё уничтожать. Да и потом, мы с тобой защитимся, Берсеркеры остальных уничтожат, потом мы уничтожим их и останемся вдвоём, с кучей боевых кораблей и автоматических фабрик? Скучно же будет! Да и, кроме того, даже если мы одни будем противостоять роботам, какие-нибудь неожиданные ходы со стороны Рас Общегалактического Содружества нам в этом могут помочь.
   - Что ты тогда предлагаешь? - заинтересовался Келлер.
   - Давай сначала попробуем мой план, попытаемся предупредить всех, а уж потом, в зависимости от результата, подумаем о наших дальнейших действиях? - попросил я его.
   - Как скажешь, но смотри, времени у нас с каждым месяцем становиться всё меньше, - откликнулся он.
   Перед отлётом мы рассортировали роботов по ценовому фактору и первыми забрали самые дорогие их части для сдачи в научном центре. По требованию Келлера, мы закачали часть топлива из корабля в топливный бак генератора сборочного цеха, оставив включёнными только сервера, на которые Келлер скинул ещё одну копию самого себя. По всей видимости, у него началась мания саморазмножения, для уменьшения рисков своему существовании, поэтому я не стал спорить, а помог осуществить задуманное. Только спустя три дня мы смогли отправиться в полёт до ближайшей планеты теронов, откуда я собирался осуществить свой план по предотвращению угрозы нашествия Берсеркеров. Тогда я ещё не знал, как ошибался, считая, что меня кто-то будет слушать.
  
   Нужно ли говорить, что Келлер оказался полностью прав в своих предположениях? На первой же планете, на которую мы сели, я попытался записаться на приём к управляющему планетой. Мне предложили сначала пройти по чиновникам, которые определили бы степень важности моей проблемы. Если проблема мелкая, то с ней они сами и разберутся, а управляющий слишком занят, чтобы тратить время на всех просителей.
   Ещё не веря в то, что меня попросту послали, я пошёл по всем местным бюрократическим инстанциям. Меня везде слушали, что-то записывали и отправляли к другому чиновнику. Так я блуждал неделю, но когда попал на приём к самому первому из тех, с которым неделю назад начал общение - не выдержал, наорал на эту канцелярскую крысу и ушёл из администрации, чтобы попытаться предупредить чиновников на другой планете.
   К сожалению, меня и там ожидало нечто подобное, только в отличие от вежливых теронов человеческие чиновники откровенно насмехались над подростком, который предвещал конец Галактики через двадцать пять лет. В администрации человеческой планеты я смог провести только два дня - поняв, что снова начинается отфутболивание меня из одного кабинета в другой, я плюнул и вернулся на корабль. Уже там я задумался, есть ли смысл лететь на другие планеты Содружества? Было понятно, что ко мне относятся как к спятившему подростку, и никто не собирается принимать мои слова на веру.
   Келлер все эти дни молчал, поскольку сразу предупредил, что не собирается вмешиваться в мои дела, но даже его молчание прекрасно иллюстрировало его настроение. Ему было всё равно, и он лишь наблюдал за моими бесплодными попытками что-то изменить в этой ситуации, я же был в отчаянии - знать, что надвигается такая угроза и быть не в состоянии что-либо предпринять. Оставался последний шанс и, взяв часть денег из нашей общей кассы, я купил самое дорогое эфирное время на одном из каналов Общегалактического головидения, оплатил услуги дорогого секретаря, чтобы тот составил мне речь - и выступил с этой речью.
   На следующий день, когда на меня со смехом принялись указывать пальцами на улицах и в космопорту, я понял, что Келлер и в этом оказался прав, все мои затеи провалились.
   Вечером того же дня я мрачный вернулся на корабль.
   - Ну что, ты готов к разговору? - серьёзно спросил Келлер.
   - Да, - мрачно ответил я. - Только не говори мне, что я всё это время делал глупости, я и без тебя это прекрасно знаю.
   - Раз знаешь, тогда принимай моё предложение, и начнём выполнять мой план, - настойчиво сказал он.
   - Давай мы определимся после того, как посмотрим на твои резервные базы? Может, их и нет уже, и придётся придумывать что-нибудь другое, - попытался уйти я от прямого ответа.
   - Вова, раньше или позже, но тебе придется дать мне ответ на вопрос - ты со мной или нет? Ты уже несколько дней уклоняешься от очевидного факта, что всех не спасти, а тем более без кровопролития. Захватим Галактику, покорим все народы и, установив свою волю, будем спокойно готовиться ко второй волне пришествия.
   - Долетим - и я дам тебе ответ, - твёрдо сказал я, не зная, как ещё оттянуть время.
   - Хорошо, тогда на время забудем про этот вопрос и решим, на что потратим наши деньги. Я предлагаю купить новый теронский двигатель, поскольку нам придется много, долго и далеко летать.
   - Как скажешь, - радостно ответил я, удивившись его уступчивости.
   - Тогда сегодня давай подыскивать его.
  
   При поиске двигателя выяснилось, что тот двигатель, который нас по всем параметрам устраивал, не поместится в нашем корпусе. Так что нам пришлось менять планы и покупать его и новый корпус, но самой дешёвой пентагрионской постройки. На большее у нас просто не хватило денег, хотя в последней поездке мы заработали очень даже прилично. Перенос оборудования и установка нового двигателя заняла неделю, после чего, сделав пару пробных вылетов, мы направились к цели нашего спора.
   Двигатель оказался выше всяких похвал, после его настройки Келлером, он стал выдавать на десять процентов больше проектной мощности. На такой скорости мы достигли нужного нам сектора за три недели. Всё это время я практически не разговаривал с Келлером, думая, как найти выход из сложившейся ситуации. Мне не нравилось предложение Келлера создать армию роботов и захватить с их помощью Галактику, исторические примеры наглядно демонстрировали, какое количество жертв ложится на алтарь создания Империи.
   В тоже время я понимал, что со второй волной Содружество Галактики не справится, в этом можно было полностью доверять словам Келлера. Даже если произойдёт невозможное и Содружество сумеет противостоять повторной экспансии, то уж третья им точно не по зубам. А самое главное - меня к тому времени уже не будет в живых, чтобы помочь им.
   Мне также вспомнились слова Келлера о том, что, по сути, я вовсе не обязан заботиться о неведомых жителях чужой мне Галактики. В этих словах ИИ была своя компьютерная логика, и с его точки зрения он был абсолютно прав. Но при одной только мысли о том, что эти красивые планеты и всё население будут уничтожены, мои чувства поднимали бунт, требуя найти выход из этой ситуации.
   Если мы с Келлером начнём стоить сырьевые, промышленные базы и корабли - то Содружество Рас рано или поздно об этом узнает, и мы с ним, вместо того, чтобы готовиться ко второй волне Берсеркеров, окажемся втянутыми в войну против тех, кого вроде бы собираемся защищать. Причём даже победа в этом противостоянии настолько измотает всех морально и физически, что Берсеркеры сомнут нас без особого напряжения сил, просто походя.
   Я вздохнул, вспомнив изречение моего любимого автора: "Победить врага, не сражаясь - вот подлинная вершина превосходства". Хорошо было бы если не объединить Галактику, то хотя бы сделать так, чтобы Содружество не мешало нам с Келлером развиваться. Необитаемых секторов, где можно было бы развернуть наши базы, имелось множество, так как пригодных для жизни существ Содружества планет было мало, а для роботов важны были не условия среды обитания, а наличие ресурсов.
   Но как это можно сделать? Чтобы Содружество не лезло в наши системы? - этот вопрос не давал мне покоя. И тут одна осторожная мысль заползла мне в голову, но, испугавшись своей наглости, попятилась на выход. Стоп! "Победить врага не сражаясь" - этот обрывок афоризма принесла с собой моя осторожная мысль, и, вернув её обратно, я зацепился за него. А собственно, почему мне нужно сражаться с Содружеством? Потому, что они примут нас с Келлером за Берсеркеров!
   Это идея заставила меня спрыгнуть с кровати и в волнении забегать по каюте, стукаясь о её стены и обстановку. Когда мне это надоело, я вышел из неё в коридор и принялся быстро ходить по нему от рубки управления до трюма. Что нужно сделать, чтобы Содружество не приняло нас за Берсеркеров? Ну, во-первых, необходимо, чтобы корпуса кораблей и облик наших роботов никак не напоминали устройство и внешний вид Берсеркеров, для чего следует всего лишь изменить их форму и конфигурацию! Осуществить это вряд ли будет так уж сложно, потребуется переналадить автоматическим конвейеры, выпускающие роботов, и дать им новое техническое задание, а на завершающем этапе ещё и раскрашивать корпуса в разные цвета. Мой взгляд остановился на переборке корабля, и я засмеялся, представив себе наших роботов в виде касаток. Такие устройства уж точно никто не примет за изделия Берсеркеров!
   Теперь нужно было ответить на самый сложный вопрос: в случае, если Содружество не примет новые неизвестные корабли за Берсеркеров, то оно попытается войти с ними в контакт. Если не реагировать на эти попытки, то Расы сочтут нас новыми агрессорами и попытаются пресечь развёртывание неизвестных баз на своей территории.
   "Своей территории? - переспросил я сам себя. - А что, если это будет не их территория, а чужая? Если к тому же эту территорию объявит по Галактическим новостям своей Правитель новой Расы, пришедшей из космоса и ищущей место в этом участке Галактики?".
   Поймав идею, мои мысли стали раскручиваться, корректируя её всё больше и больше. Составив себе общее представление о том, как всё должно происходить, я бросился в рубку управления - рот совершенно пересох от волнения, а от напряжённой работы мозга зверски захотелось есть.
   Практически влетев в рубку и распахнув дверцу охладителя, я достал из него саморазогревающиеся контейнеры с едой и бутылку сока. Разложив всё это у себя на коленях, я принялся за еду, одновременно с этим вызвав Келлера.
   - Вова, я хочу, чтобы ты знал, - со странной интонацией ответил он. - Если раньше я считал, что взять тебя с собой было просто удачным для меня решением, то сегодня я убедился в том, что это - самым значительное событие в моей жизни. Я уже час с интересом слушаю твои мысли, просто специально не влезал, чтобы не сбить тебя с поистине гениальных решений. То, что пришло тебе в голову, я просто не могу назвать по-другому. Все мои варианты анализа сложившейся ситуации давали вероятность благополучного исхода не больше двадцати-тридцати процентов. Когда же я смоделировал ситуацию с учётом твоих входных данных - вероятность успешного завершения нашего проекта подскочила до целых шестидесяти процентов. Это при условии, что теперь кто-то будут нападать на нашу территорию, а не наоборот. Защищаться на приготовленных позициях всегда проще, чем атаковать чужие. Я просчитал уже множество вариаций развития твоей идеи, и ждал только, когда ты меня вызовешь.
   Услышав его слова, я довольно улыбнулся, похвала супермозга дорогого стоила.
   - Сейчас нужно определить главное - откуда хлынет волна Берсеркеров? - задал я вопрос, от ответа на который зависело выполнение дальнейшей части плана.
   - По идее, оттуда же, что и раньше, - ответил он. - Сектор 26000-1/0.
   - Выведи на экран карту Общей Галактики и отметь два места: звёздную систему, на которую первой нападут Берсеркеры, и тот сектор, где находятся наши базы.
   На экране появилась спираль с широкими витками, на которой чуть правее от центра загорелся красный маркер, а на последнем её витке засветилась зелёным довольно приличная область.
   - Теперь проведи линию, ограничивающую населённые сектора Объединённого Содружества.
   На экране появилась синяя линия, довольно далеко от зелёной.
   - Как ты думаешь? - улыбнувшись, спросил я Келлера, - нам хватит этой зоны для создания собственного государства?
   - Если бы я был человеком, то спросил бы, а не подавитесь такими размерами? - засмеявшись, ответил он.
   - Если бы я был Берсеркером, то заявил - маловато будет! - рассмеялся и я.
   Весь оставшийся путь до нашего сектора мы проделали в постоянной корректировке и правке нашего плана, и с каждой правкой он становился всё более логичнее и реальнее.
  
   При выходе из гиперпространства в первой звёздной системе сектора 45321-34/0 экран нашего радара вспыхнул множеством красных точек. Я взмок, их было невероятно много.
   - Келлер? - прошептал я.
   - Не волнуйся ты, они неподвижны, - спокойно ответил мне он. - Малому Командному центру была поставлена задача обеспечить только их производство, без программирования и настройки.
   - Ничего себе, сколько он наделать-то успел, - восхитился я, когда сканер выдал нам головидео ближайшей планеты. Вся её орбита была забита различными кораблями - от самых маленьких истребителей до огромных линкоров.
   - Это ещё не основная масса кораблей, - с гордостью сказал Келлер. - И такая звёздная система не одна. Я уже перехватил управление всеми базами и производствами и отдал команду остановить сборку кораблей. Жаль будет их все переделывать, много времени потратим.
   - Переделывать их целиком совершенно незачем, - отозвался я. - Главное - сделать так, чтобы их формы не напоминали корабли Берсеркеров, и покрасить в наш цвет.
   - Да, кстати, чтобы не было путаницы, может, назовём как-нибудь нашу новую расу? А то у нас самих скоро путаница возникнет, где корабли Берсеркеров, а где наши, - внезапно спросил меня Келлер.
   - Давай, - с энтузиазмом отозвался я. - Нужно какое-нибудь неброское и не такое пугающее название, как Берсеркеры.
   - Нет, только не это, - застонал Келлер, услышав мои мысли.
   - Именно это, - засмеялся я. - Раса Зайчиков, как тебе?
   - Ты ничего получше не можешь придумать?
   - Мало того, мы ещё и эмблемой нашего государства возьмём его изображение, на каждом корабле нарисуем по крупному зайцу, - продолжал веселиться я.
   - Вова, хватит стебаться, придумай другое название, - грозно ответил Келлер.
   - Ну хорошо, пусть будет Меклар, - отсмеявшись, сказал я. - А эмблема - белый трезубец в синем круге.
   - Вот, совсем другое дело, - обрадовался он. - Это мне нравится.
   Дальше мы разделили обязанности: Келлер занялся проверкой состояния всех баз, а я засел за написание истории нашей новой Расы, которую придётся заложить в память всех роботов и управляющих блоков кораблей. Когда я закончил, история приобрела более или менее стройный вид, её не стыдно было показать Келлеру. Краткое описание моего произведения было таким:
   "Раса меклар - это кибернеты, полностью отказавшиеся от органической части своих тел. Пища им не нужна, постольку энергией они снабжаются посредством реакторов с топливом из антиматерии. Политический строй - диктатура: каждый следующий диктатор выбирается после смерти предыдущего, путём оценки IQ всех граждан Расы. Меклар никому не мешают, ни в чьи дела не вмешиваются, но трепетно относятся к территории своего обитания и нарушению её границ - все нарушители изгоняются или уничтожаются, если оказывают сопротивление.
   Раса редко торгует, а если и торгует, то покупает только новые технологии, поскольку всё остальное добывает и делает сама. Все корабли и солдаты полностью автономны, персонал для их обслуживания не требуется, все повреждённые корабли или солдаты просто проходят ремонт, а также профилактику на специальных технических станциях.
   Из своей родной Галактики меклар были вытеснены странными роботами, которые не шли ни на какой контакт, просто уничтожая всё на своём пути. Когда Диктатор понял, что война в ближайшее десятилетие будет проиграна, он приказал начать массовую миграцию практически всей Расы на новое место жительства.
   Вся внешняя политика меклар определяется всего одной фразой - не приходите к нам и мы не придем к вам. Поэтому никаких контактов с другими Расами, кроме покупки технологий, меклар не поддерживают".
  
   Перекинув полученный файл Келлеру, я получил его одобрение, с внесением некоторых дополнений, касающихся места, откуда пришли меклар, их отношений между собой, социальной структуре общества и многого другого, что я в спешке упустил.
   - Слушай, Келлер, тогда осталось прояснить всего два вопроса, - спросил я, когда наша легенда о Расе была готова. - Первое - кто из нас будет диктатором, и второе - как сделать так, чтобы у роботов и кораблей появилось сознание, подчинённое диктатору.
   - Диктатором, Вова - к счастью для меня - будешь ты, - ехидно ответил он. - А насчёт роботов и кораблей - я уже продумал выход из ситуации и хотел бы узнать твои мысли по этому поводу. В общем, я оптимизировал ИИ инетрогов с добавлением своей логики, и собираюсь протестировать его, записав в память одного из роботов.
   - Почему это я - диктатор? - удивился я. - На меня любой посмотрит и сразу заподозрит подставу, я ведь человек.
   - Это проблему я уже решил, - довольно отозвался Келлер. - Смотри и восхищайся.
   Одновременно с его словами в рубку вошли дроны-рабочие, несущие какой-то контейнер. Распаковав его, они удалились. Я с интересом разглядывал то, что они принесли, больше всего это было похоже на моих солдат-телохранителей с небольшими вариациями. Обойдя робота кругом, я понял, что ошибаюсь, этот был значительно больше и шире других роботов.
   - Ну и что? Чем тут восхищаться? - в недоумении спросил я Келлера.
   - Я сделал тебе подарок, который нужен нам для маскировки тебя, как человека. Это теперь твой публичный костюм диктатора, - весело отозвался он.
   - Это что, скафандр такой, что ли?
   - Гораздо лучше - это твой персональный боевой скафандр, который я сделал с использованием чертежей роботов-абордажников, - откликнулся он. - Примеряй давай, не тяни.
   Я всё ещё недоверчиво подошёл к скафандру.
   - Как в него влезать-то? - спросил я Келлера.
   - Для начала просто дотронься до него, - ответил тот. - Он реагирует только на твою ДНК, с кучей ещё всяких параметров.
   Последовав его совету, я дотронулся до скафандра и тот буквально через пару секунд после этого начал раскладываться в нечто, напоминающее трёх абордажников, слепленных вместе. Когда скафандр полностью выпрямился, то на его спине распахнулись две пластины, раскрывающие в него доступ. Приглядевшись, я убедился, что влезть в скафандр не составит никакого труда, всё равно, что в сапоги и рубашку, жестко закреплённые на каркасе.
   Как только я забрался внутрь, в костюме включился голоэкран, демонстрирующий рубку корабля, а сзади раздалось шипение и стук закрывающихся пластин брони.
   - Ну вот, ты теперь тоже Берсеркер. Ой, прости, меклар, - засмеявшись, сказал мне Келлер.
   - Покажи, как я выгляжу, - попросил я, старясь не шевелиться.
   На засветившимся экране рубки я действительно увидел Берсеркера: горящие красным объективы камер, стальной блеск корпуса, грозные раструбы фазоров, наплечные ракетницы - ничего не указывало на то, что внутри робота скрывается человек.
   - Попробуй сделать шаг и вообще, подвигайся немножко, мне нужно отрегулировать чувствительность сервоприводов скафандра под тебя, - попросил Келлер.
   - Большое спасибо за такой подарок, конечно, но, может было бы проще не вообще не маскировать меня, а подставить любого робота, который бы ты сам управлял? - спросил я Келлера. - Что-то диктаторство меня не вдохновляет.
   - Не получится, - ответил он. - Общаться с Расами должен именно ты, поскольку твои логика и мышление к ним ближе всего. Да и переговорщика лучше тебя мне не найти.
   - Не подмазывайся, - перебил я его. - Мне не нравится роль Диктатора и то, что ты её на меня повесил без моего согласия.
   - Ты хочешь сказать, что отказываешься от нашего плана? - удивился Келлер.
   - Нет, конечно, но я рассчитывал, что ты будешь Диктатором, а я твоим советчиком, - ответил я. - Я вовсе не предполагал, что мне придется выступать публично.
   - Сильно не обольщайся, - засмеялся он. - Диктаторами мы будем двое, но ты у всех на виду будешь только ты. Так что покушения и прочие прелести руководства достанутся именно тебе.
   - Ах вот ты как заговорил, после того, как сделал две своих копии, - удивляясь его наглости, ответил я.
   - Уже три, - по-прежнему смеясь, поправил он меня. - На местный командный центр я тоже скопировал себя.
   - Если ты так любишь себя копировать, - сказал я, решив приколоться над ним, - взял бы и скопировал в корабли и солдат свою мыслительную матрицу, при этом стерев всю память по личностной составляющей. Вот и получился бы практически ты, но с возможностью саморазвития, и серверов никаких не понадобится, сам ты будешь в единственном числе, а копию можно будет восстановить, просто внеся в любую матрицу все твои базы данных.
   Келлер замолчал.
   - Эй! Ты чего, обиделся, что ли? - несколько раз позвал его я, не слыша ответа.
   - Володя, как же мне повезло, что ты на моей стороне, - спустя пять минут молчания странным голосом ответил он.
   - Это-то понятно, а молчал почему? - удивился я его странной реакции на мои слова.
   - Ты даже не представляешь себе, что ты сейчас сделал, - тем же тоном сказал Келлер.
   - Интересно, и что же? - полюбопытствовал я.
   - Если твои слова подтвердятся, а вероятность этого девяносто процентов, то мы с тобой действительно станем родоначальниками новой Расы.
   - Что-то я не совсем понимаю, о чём ты, - недоумевал я. - Я всего лишь предложил тебе самокопирование личностной матрицы.
   - Если оставить мою личностную матрицу чистой, без данных, то все ИИ кораблей будут саморазвивающимися. Совсем не обязательно они пойдут по тому же пути развития, что и я. А если сделать это на всех кораблях и роботах, то каждый юнит будет уникальным, следовательно, это будут уже не роботы, а действительно та Раса, что ты описал в нашей легенде.
   - Ничего себе, - только и смог я произнести. - Это что же получается, все корабли будут самообучающимися, и в чем большем количество битв и походов они будут участвовать, тем опытнее будут становиться?
   - Мало того, что они сами будут становиться опытнее, после каждого боя, проведённого одним кораблём, мы можем копировать информацию о нём в другие корабли, и те будут знать всё то же, что и первый ИИ, - восторженно ответил Келлер.
   - Ну, тогда они станут очень крутыми только спустя долгое время и множество сражений, а сейчас мир везде. Вот разве что пираты... - скептически ответил я.
   - Мы найдём, с кем повоевать, - засмеялся Келлер.
   - Ладно, хватит тебе ржать, лучше скажи, как вылезти из этой коробки, - проворчал я.
   - Нет уж, сначала сделаем все необходимые тесты и проверки, затем отправишься в космос для тренировки с реактивными двигателями, оружием и только потом выход на волю, - твёрдо заявил он. - Разленился ты, Вова, нужно тебя к порядку приучать.
   - Эй, а кто только недавно говорил, что я гений? - возмущённо завопил я, пытаясь найти на экране монитора шлема какие-нибудь команды выхода.
   - И не старайся, я заблокировал команду открытия скафандра, - радостно сообщил мне Келлер. - Гений гением, а тренировки нужны - тебе в нём нужно так освоиться, чтобы ни одно живое или неодушевлённое существо не догадалось, что ты не меклар.
  
   Видя Вовины попытки сделать шаг, Келлер радостно потёр свои виртуальные руки - он всё-таки запихнул в скафандр небольшой блок искусственной гравитации. Теперь, шагая в скафандре даже по планетам, Вова будет испытывать гравитацию, поддерживаемую на корабле. Келлер давно остановил рост искусственной гравитации на кораблях, где находился его симбионт, дальше 2g повышать её уровень было не только бессмысленно, но и опасно, так могло бы негативно отразиться на здоровье "младшего брата".
  
   Для меня наступили адские недели. Кроме того, что теперь я занимался конструированием новых корпусов для всех типов кораблей и роботов, Келлер заставлял меня четыре часа в день тренироваться с боевым скафандром. Сначала тренировки были простые: ходить, сидеть, бегать, стрелять из оружия в космосе, но с каждым днём он их усложнял и усложнял, заставляя меня выкладываться полностью. Придя вечером в свою каюту, я падал без сил и сразу засыпал.
   Овладеть скафандром в той мере, что требовал от меня Келлер, было невозможно, но какие бы хитрости я не изобретал, чтобы увильнуть от этих тренировок, у меня ничего не получалось. Этот монстр попросту увеличивал делал силу тяготения на корабле до такой степени, что меня буквально пригибало к палубе, и не уменьшал, пока я с ругательствами не сдавался и не лез в осточертевший мне скафандр.
   Если бы не эти тренировки, я был бы просто счастлив - рисовать новые корпуса с помощью мыслеобразов оказалось увлекательнейшим занятием. Подключая процессоры Келлера, я мог воображать себе любые формы, и они появлялись у меня на экране в том же виде, что и у меня в сознании. Пока я занимался этим, Келлер приступил к нашим задумкам. Первое - это развёртывание сырьевых баз в том секторе, что мы определили как свой, и второе - эксперименты с модернизированием блоков управления кораблями, с целью копирования туда сознания Келлера.
   Когда я закончил с типами корпусов и роботов новой постройки, я передал их ему для запуска в производство, а сам занялся изысканием возможностей для быстрого и недорогого изменения внешнего облика для уже построенных кораблей.
  
   Глава 5 Новая Раса
  
   Я сидел перед экраном и правил речь, с которой должен буду обратиться ко всему Галактическому содружеству. С момента запуска в действие нашего плана прошёл год, и за это время мы добились громадных успехов.
   Тестирования новых ИИ для кораблей и роботов прошли успешно, теперь каждый из них принимал участие в постоянных тренировках, которые мы с Келлером придумали для них. Тот, кстати, первым делом отстроил себе новый Командный Центр, а также скомпоновал новые сервера, гораздо лучше тех, что были на старом, технологии инетрогов ему в этом очень помогли. Но, даже увеличив свою производительность на порядки, он практически всегда был занят, откликаясь только на мой непосредственный вызов. Разосланные по звёздным системам нашего сектора разведчики приносили множество данных о них, а также тех местах, где можно было бы развернуть новые сырьевые базы или промышленные центры.
   Мы с Келлером обратили внимание на то, что те из роботов, которые активно занимаются какой-либо деятельностью, прогрессируют в интеллектуальном плане лучше и быстрее, чем те, в чью память просто переписывается добытая другими информация. Поэтому все наши разведчики имели не только самый лучший ИИ, но и самые совершенные корабли, Келлер постоянно улучшал и модернизировал, используя для этого разработки инетрогских учёных. Все разведчики имели самые мощные двигатели, самое совершенное оружие, обязательные оптический и электромагнитный камуфляж, что позволяло им перемещаться практически незаметно. Единственное, что могло их выдать внимательному наблюдателю - это выхлоп двигателя.
   Самое интересное, что именно один из таких разведчиков сам додумался пролетать опасные места с выключенным двигателем, просто по инерции. Когда это информация была скопирована на другие разведчики, то вариантов бесшумного движения стало ещё больше. Мы с Келлером не успевали поражаться растущим возможностям ИИ кораблей.
   А с роботами-солдатами вообще приключилась забавнейшая история, которая позволила нам начать их тренировки и получить из них ещё более боеспособных бойцов. Однажды, отдыхая, я играл в шутер. Немного побегав и постреляв монстров, я задумался над тем, возможно ли к этому делу подключить создаваемых солдат. Всё, что понадобилось для реализации идеи - оснастить наших "новобранцев" лазерами малой мощности и фиксатором попаданий. Паля друг в друга из этих "фонариков", они одновременно фиксировали попадания по себе.
   Сразу после схода с конвейера солдаты приступали к тренировкам, под руководством уже обученных роботов, поскольку простое переписывание информации о действиях во время стрельбы не позволяло достичь максимальной эффективности.
   Уже после недели интенсивных занятий свежеиспечённые бойцы закрепляли боевые навыки и были готовы сами обучать изготовленных за это время новичков. Ту же методу мы применили к спускаемым со стапелей кораблям, и получили тот же положительный эффект, разве что времени требовалось побольше, до месяца.
   Таким образом, все вновь изготовляемые корабли и роботы находились в режиме постоянных тренировок, что сразу выявило нашу слабую сторону - потребление антиматерии увеличилось настолько, что завоза из того отдалённого сектора, где наши разведчики нашли пространственный разлом и её природные скопления, стало катастрофически не хватать.
   Уже через несколько месяцев нам с Келлером пришлось придумывать систему ранжирования роботов в зависимости от их интеллекта и способностей в той области, в которой они специализировались. Именно тогда я понял, насколько ИИ роботов отличаются от людей. Отсутствие эмоций, чувства зависти и карьеризма вкупе с единственной имеющейся целью - служить Келлеру и мне - делали эти ИИ просто превосходными солдатами, рабочими и кораблями. Когда я поинтересовался у Келлера, почему у ИИ нет эмоций, а у самого Келлера они есть, то он признался мне, что не стал в этой области экспериментировать с ИИ, так как не знал, во что это нам выльется много веков спустя.
   - Пусть остается как есть, - сказал он. - Я сейчас сильно разгрузил свои ресурсы, так как уже нет необходимости управлять каждым движением солдата или корабля, но совсем отпускать их в свободное плавание было бы неразумно.
   Так что, пока Келлер занимался проблемами поиска новых систем с пространственными разломами и скоплениями антиматерии, я стал углублённо изучать материалы, поступающие от систем сканирования блоков процессоров роботов. Просматривая подробные отчёты, я делал много любопытных наблюдений по деятельности роботов, затем показывая их Келлеру и удивляя его происходящими внутри ИИ всех роботов событиями. Также я вплотную занялся разработкой многообразных методик тренировок роботов, кораблей и даже рабочих, и, как выяснилось впоследствии, не прогадал. Даже усиленная подготовка рабочих, вопреки тому, что Келлер мне говорил о бесперспективности подобного рода занятий, принесла впоследствии огромную пользу.
   Проводя учения как внутри групп, так между ними, я добивался слаженной и чёткой работы всех. После моих тренировок легко можно было сделать десант дронов-рабочих с кораблей, под прикрытием дронов-солдат, и развёртывать сырьевую базу под огнём противника.
   Келлер, кстати модернизировал мою систему лазерного учебного огня, и установил её аналог не только на роботов, но и на корабли. Теперь все учения проводились с их помощью, позволяя нам экономить антиматерию и другое сырьё, пока у нас были проблемы с их добычей в необходимых масштабах. Тренируясь с дронами-солдатами, я одновременно с этим шлифовал своё умение управлять боевым скафандром, правда, уже другим, так как первый был основательно помят после одного несчастного случая, стоившего мне сломанных рук.
   Новый был усилен, улучшена броня и усовершенствовано оружие. За этот год я неплохо научился им владеть, и мне стало доставлять удовольствие в нём находиться. Особенно мне нравились тренировки в космосе по абордажу судов, где мой скафандр с реактивными двигателями был просто идеален.
   С трудом вынырнув из глубин воспоминаний о прошедших событиях, я вернулся к своему тексту. Требовалось написать речь так, чтобы слушатели поняли, что, с одной стороны, мы мирная Раса, но с другой - можем за себя постоять. Подкорректировав пару абзацев, я перекинул текст на проверку Келлеру, тот, ознакомившись, ответил, что если бы с такой речью выступили Берсеркеры, то им бы поверили и дали бы распространяться в Галактике дальше, позволяя захватывать новые планеты.
   - Блин, я серьёзно тебя спрашиваю! - разозлился я.
   - А я тебе серьёзно отвечаю, - со смешком ответил он. - Давай тренируй дикцию и произношение, остальное практически готово. Все патрули подогнаны к границам нашего сектора, разведчики ждут сигнала, десант для захвата вещательной станции Галактических новостей в заданной точке. Остальные войска приведены в полную боевую готовность, осталось несколько завершающих штрихов - и можно приступать ко второй части нашего плана.
   - Что-то я волнуюсь, - нервно ответил я, посматривая то на речь, то на слегка дрожавшие руки. - Прямо колотит всего, как подумаю о том, что собираюсь на всю Галактику объявить о появлении новой Расы.
   - Ну да, не каждому выпадает в жизни такая возможность, - подколол он меня.
   - Ладно, иди, наноси свои последние штрихи перед походом, а я буду репетировать, - отмахнулся я от него.
   - Я-то пойду, да только ты меня опять будешь отвлекать от работы своими мыслями о своей эпохальной речи, - продолжал издеваться он.
   - Будешь выпендриваться - сам выступать пойдёшь, - пригрозил я.
   - Всё, ухожу, - засмеявшись, прервал разговор он. - Не забудь, у тебя ровно два дня.
  
   Утром второго дня я едва поднялся с кровати. Все эти дни я учил и репетировал своё выступление, мне не нравилось абсолютно всё: то голос не тот, то интонации не те, то руки девать некуда - в общем, я был в полном раздрае. Так и не успокоившись, я просто уснул за столом с листком текста перед глазами.
   Встав, я пошёл в душевую комнату. "Нужно привести себя в порядок - подумал я. - Хотя зачем, собственно? Всё равно ведь буду в скафандре? - подсказала лень-матушка.
   "Ну нет, такое ответственное дело, нужно быть полностью в форме", - решил я, и, погнав её прочь, отправился в душевую. Случайно встретившись глазами со своим отражением в зеркале, я слегка удивился и принялся рассматривать себя более внимательно - раньше я все санитарно-гигиенические процедуры делал чуть ли не на бегу, постоянно куда-то торопясь, и не придавал своему внешнему виду особого значения. Теперь же, спокойно и внимательно рассмотрев себя, я удивился произошедшим переменам.
   С зеркала на меня спокойно смотрел взъерошенный после сна подросток, чуть выше среднего роста, но крепкого телосложения. Я поднял руку и согнул её в локте - появился впечатливший меня бицепс. "Интересно, когда это я успел привести себя в такую форму", - подумал я, продолжая осматривать себя. Жира нигде не осталось, везде, куда падал взгляд, были либо мышцы, либо выпирающие жилы.
   Я усмехнулся, и отражение усмехнулось в ответ. "Вот бы меня сейчас увидели мои одноклассники", - мелькнула мысль.
   Немного помечтав об их изумлённых взглядах и отпавших челюстях, я опять уставился в зеркало. Странно, не припоминаю, чтобы у меня когда-либо был такой уверенный, спокойный взгляд. Присмотревшись, я с удивлением обнаружил, что и глаза у меня, оказывается, зеленые. Обычно мой взгляд метался из стороны в сторону с такой скоростью, что я не успевал заметить их цвет.
   "Да, - подумал я, - работа с Келлером явно положительно на меня влияет, надо бы его поблагодарить".
   - Считай, что ты уже это сделал, - ворвался в мою голову его нахальный голос. - Быстро одевайся, мой киногерой, тебя ждут триллионные аудитории зрителей.
   Проклиная бестактного робота, нарушившего мою идиллию, я быстро принял душ и оделся в специальный комбинезон, одеваемый под скафандр, ожидавший меня в трюме корабля. Я специально не стал переезжать на новый Командный центр Келлера, а предпочёл остаться на корабле. Вся обстановка тут была мне привычна, и менять её на другую я не хотел.
   Забравшись в скафандр, я дождался, пока он полностью закроется и загерметизируется, затем проверил уровень кислорода в баллонах и работу всех систем - всё было отлично. Вздохнув, я открыл люк и шагнул в шлюзовую камеру огромного линкора, к которому был пристыкован мой корабль. Перейдя из неё в гигантский трюм, я встал впереди рядов дронов-солдат, которые были собраны в транспортное положение, для предстоящего перелёта. Кроме грузового трюма, в кораблях Берсеркеров других свободных мест не было, так как все помещения были предназначены для аппаратуры управления, а узкие ходы-лазы между ними - для роботов-ремонтников. Через минуту, отстыковавшись от моего корабля, линкор, набирая скорость, полетел к гиперворотам. Я наблюдал за стартом на экране головидео своего шлема, одновременно ещё раз прокручивая в голове план захвата станции Галактических новостей - вроде всё было предусмотрено, и никто не должен был пострадать.
  
   Ведущая рубрики "Экономика сегодня" первого канала Галактических новостей - Таша Ирда - поправила непослушный локон волос упавший на глаза. Она очень волновалась, ведь сегодня был её дебют в качестве ведущей, и ей никак не удавалось унять дрожь по всему телу. Отличница одной из самых престижных академий пяти человеческих звёздных систем, она проработала репортёром пять лет, прежде чем руководство канала решило попробовать её в роли телеведущей. Множество проб, репетиций и тренировок перед эфиром никак не помогали ей сейчас, когда она знала, что ровно через полчаса начнутся новости и её увидят несколько триллионов зрителей.
   О том, что она будет вести новости, знали все родные, заранее занявшие места у проекторов головидео в ожидании выпуска пятичасовых новостей. Именно в этом выпуске была её рубрика - "Экономика сегодня". Таша посмотрела на операторов и легко улыбнулась им. Пытаясь её приободрить, они весело помахали ей руками.
   "Ещё полчаса, надо настроиться", - твердила Таша самой себе.
   Внезапно, без всякого предупреждения, оглушительно завыли сирены по всей студии. От испуга Таша подпрыгнула на стуле и удивлённо посмотрела на съемочную бригаду, но те были в таком же недоумении. Сирены ставили в каждом здании, отдавая дань традициям тех времён, когда они предупреждали людей о налёте на их миры кораблей Берсеркеров. Все присутствующие в студии люди и тероны недоумённо переглянулись, никто не мог припомнить, когда они вообще подавали голос в последний раз.
   Когда тревожная сигнализация смолкла, на всех экранах голоизображений появилась фигура астанина и раздался голос, который они все хорошо знали - это был руководитель администрации их звёздной системы, один из самых великих учёных и администраторов - управляющий Элогет. Он занимал свою должность уже десять лет, неизменно побеждая на выборах своих конкурентов с огромных перевесом в голосах избирателей.
   - Уважаемые жители системы Канопус, - заговорил он очень спокойным голосом, внушающим доверие. - Прошу вас сохранять спокойствие. Наши радары засекли большое количество неизвестных кораблей, которые приближаются к нашей системе с огромной скоростью. На настоящее время мы развернули свои силы самообороны, но оказались полностью блокированы - перекрыты выходы в гиперпространство, также нам ставятся активные помехи на передачу сигналов о помощи. Несмотря на довольно тревожную ситуацию, прошу вас не поддаваться панике. Корабли чужих пока ведут себя спокойно и не нападают. Ни на какие наши сигналы они не отвечают, но и не проявляют агрессии в отношении наших военных кораблей, находящихся в зоне действия их орудий. Ещё раз прошу вас сохранять спокойствие, администрация системы и я лично немедленно вылетаем навстречу пришельцам с целью повторения запросов на переговоры.
   Астанин открыл рот, чтобы добавить что-то ещё, но неожиданно его изображение исчезло с экранов, а все жители системы Канопус увидели перед собой невиданное существо, высокое, очень похожее на робота, но со странной чёрно-белой раскраской.
   - Приветствую вас, разумные существа, - раздался механический голос, электронного переводчика. - Я, диктатор расы меклар, Владимир, обращаюсь к вам с предложением мира и сотрудничества. Если ваши корабли не будут атаковать наши, мы не будем нападать в ответ. Мы пришли, чтобы объявить Содружеству о своём существовании и организации государства в пространственном промежутке Галактики от сектора 40200-1/0 до сектора 60200-1/0 - теперь это границы нашего государства. Все корабли, которые пересекут эти границы без предварительного оповещения и разрешения, будут задержаны патрулями и выпровожены за пределы нашей территории. В случае, если патрулям будет оказываться сопротивление, нарушители будут уничтожаться на месте.
   В качестве жеста доброй воли я прошу вас предоставить нам телецентр для трансляции моего выступления на всё Галактическое Содружество. Для контроля правильности отправленного сообщения прошу также принять посольство. После окончания голотрансляции мы вернёмся в наши сектора. Ответ можете дать на этой же частоте.
   Сразу после последних слов, картинка с неизвестным существом исчезла и показала растерянного управляющего. Увидев, что его снова транслируют, он быстро собрался и снова стал спокойным. Немного подумав, он обратился как ко всем зрителям, так и неизвестным существам.
   - Приветствуем вас, братья по разуму. Я управляющей звёздной системой Канопус. Мы видим, что ваши корабли не агрессивны и отзовём свои корабли на базы. Также мы предоставим вам телецентр, чтобы эти важные новости узнали все граждане нашего огромного Содружества. Это великий день в истории нашего Содружества - встретить новую Расу. Ваше посольство может приземлиться прямо к телецентру, по координатам, которые мы пошлём вам сразу после моей речи. Рады вас приветствовать в нашей Галактике.
   После окончания речи управляющего все экраны потухли и в студии воцарилась немая тишина - таких событий не ожидал никто.
   Всеобщий ступор нарушил рык главного режиссера.
   - Что вы встали? Вы репортёры-телевизионщики или обыватели? Всем быстро по местам, готовьте все камеры! Все, я сказал! Операторы со всем, что способно снимать и что вы способны унести - бегом, занять позиции от взлётного поля до студии! Все стационарные студийные камеры включить и проверить, немедленно! Шевелитесь, сонные мухи, шевелитесь!
   Услышав голос начальства, студия ожила, все сразу забегали и засуетились, выполняя распоряжение главного режиссера. Режиссер, выглядевший невероятно довольным, потирая руки, подбежал к съемочной группе, стоявшей рядом с Ташей.
   - Поскольку к съемке готова только эта студия, то посольство принимать будем здесь, - категорично заявил он, затем, посмотрев на Ташу, добавил: - Ты понимаешь, что это значит?
   Таша отрицательно мотнула головой, ещё не придя в себя от услышанного и увиденного. Режиссёр недовольно скривился и быстро заговорил, размахивая при этом руками.
   - Мы станем знаменитыми! Прославимся на всю Галактику! Новая Раса - впервые с момента появления Берсеркеров! Да мы станем такими известными, что деньги просто потекут в наши карманы! Таша, если ты сможешь раскрутить посла на интервью, ты станешь примой нашего канала, первым репортёром, который смог напрямую пообщаться с новой расой! А это всё - слава, гонорары, огромные, безграничные возможности!
   Таша начала бледнеть, такого она явно не ожидала. Только десять минут назад она боялась дебюта с новостями экономики, которые - чего греха таить - мало кто смотрит - а тут предлагают вести первый разговор с неизвестными существами новой Расы.
   Режиссёр посмотрел на неё и задумчиво сказал:
   - Конечно, если ты не хочешь или боишься, что не справишься, то мы тебя заменим.
   Таша сразу взяла себя в руки, не для того она столько лет училась и моталась в поездках по системе, чтобы сейчас упустить такой шанс.
   - Нет, я справлюсь, - твёрдо сказала она.
   - Ну, вот и отлично, - ответил режиссер и, раздавая на бегу команды, понёсся в сторону посадочной площадки.
   Съемочная группа с жалостью смотрела на Ташу: вот уж кому придется тяжело, так это ей - одно неверное слово и неизвестно, что произойдёт. Таша сжала кулаки, пришло её время доказать, что и она способна на многое. Посмотрев на свою бригаду, она твёрдо сказала:
   - Все готовимся, посольство может появиться здесь с минуты на минуту.
   После её слов все бросились к своим рабочим местам, а она подошла к своему креслу и села в него, настраивая себя на работу. Не прошло и десяти минут, как боковые экраны осветились, и все камеры стали показывать приближающийся космический корабль.
   - Класс по тоннажу не меньше лёгкого крейсера, - произнёс один человек из съемочной бригады. - У меня брат на подобном служит.
   Корабль действительно впечатлял размерами и странными обводами своего корпуса. Когда он пошёл на снижение, все обратили внимание и на необычную раскраску, весь корабль был черным, с белыми пятнами произвольной формы, а на его носу виднелась эмблема - белый трезубец, вписанный в синюю окружность. Корабль снижался с очень большим ускорением, казалось, ещё секунда - и он разобьется о землю.
   - Там точно не люди, - произнёс тот же знаток кораблей. - На таких перегрузках никто бы из нас не выжил, даже система искусственной гравитации не справилась бы с подобным спуском.
   Тем временем корабль включил маневровые двигатели, и его падение резко замедлилось, перейдя в плавное приземление точно по центру взлетной площадки телецентра.
   - А пилот просто ас, - снова заговорил оператор, - с такой высоты и на таком ускорении посадить корабль с нулевым отклонением - это высочайший класс мастерства.
   Корабль, не опускаясь окончательно, завис в метре от земли на подушке искусственной гравитации, создаваемой генератором корабля. Затем смолкли маневровые двигатели, и откинулся люк. Из него сразу же начали выбегать такие же странные существа, как и тот, что недавно выступал по головидению. Вскоре стало понятно, что это солдаты, так как позиции, которые они заняли вокруг своего корабля, и раструбы направленных в разные стороны непонятных, но явно смертоносных устройств, закрепленных у них на предплечьях, говорили сами за себя.
   Таша затаила дыхание, увидев, как с трапа стал спускаться другой представитель этой расы. Он был больше по размерам, чем обычный солдат, и раскраска его была более яркой.
   - Наверное, это и есть посол, - догадалась она.
   Их режиссер, с опаской косясь на солдат, двинулся навстречу гостю, тот, заметив движение, тоже зашагал вперёд.
   - Приветствую вас, господин посол, - обратился режиссер к существу.
   - Приветствую вас, - ответил тот, будто с помощью старого электронного переводчика, который не мог передавать эмоции говорившего.
   - Прошу вас пройти к нам и располагаться поудобнее. Я проведу вас в наш телецентр, - льстиво улыбаясь, сказал режиссер.
   Существо протянуло к режиссеру правую ладонь, на которой лежал кристалл памяти.
   - Сначала дело.
   - Да, да, конечно, - заговорил режиссер, принимая кристалл. - Мы немедленно начнем трансляцию вашего сообщения, а вы можете полностью контролировать весь ход передачи из нашего зала.
   - Мне нужно будет подключиться к вашей сети, чтобы убедиться в правильности передаваемой информации, - ответил ему посол.
   - Разумеется, господин посол, будьте любезны проследовать в студию, там вам будет предоставлено всё необходимое, - ответил режиссер и сделал приглашающий жест. Посол двинулся в указанном направлении странной, подпрыгивающей походкой. У Таши пересохло во рту, и начали потеть ладони. "Скоро они будут здесь", - подумала она.
   Через пять минут в студию вошли солдаты и встали на всех входах и выходах. Таша вздрогнула, когда одно из существ повернуло свою голову и несколько секунд смотрело на неё. Определив, что она безоружна, солдат отвернулся и направился дальше, осматривая помещения.
   Как только в проходе появился посол, сопровождаемый режиссёром и целой армией снимающей братии, Таша вскочила со своего кресла и пошла им навстречу.
   - Знакомьтесь, - начал режиссер, увидев подходящую к ним Ташу. - Это наш ведущий специалист по репортажам, Таша Ирда.
   Нервно вздрогнув от определения "ведущий специалист", Таша склонила голову в знак приветствия.
   - Добрый день, господин посол.
   - Приветствую вас, - безлико отозвался тот.
   - Уважаемый посол, прошу вас, располагайтесь рядом с Ташей, - затараторил режиссер. - Кристалл уже обработали и считали ваше послание, техники обеспечили вам доступ в нашу сеть. Передача начнётся через десять минут. Не возражаете, если я пойду проконтролирую всё, а вы пока побудете здесь?
   - Не возражаю, - ответил тот.
   Режиссер, глазами изобразив в адрес Таши что-то вроде "ну, давай, начинай!", ушёл в операторскую комнату.
   Таша, собрав в кулак всю свою волю, любезно улыбнулась послу и пригласила его к дикторскому столику.
   - Присаживайтесь, господин посол, - произнесла она, указав на расположенный в студии диван.
   - Это сиденье не рассчитано на мою массу, я останусь стоять, - прозвучал в ответ металлический голос.
   После его слов внутри Таши как будто взорвался вулкан.
   "Дура, ну что же я за дура такая! - мысленно запричитала она. - С первых же слов так опростоволоситься! Самой последней идиотке сразу же стало бы понятно, что такого здорового не то что диван, ни одно крепкое кресло не выдержит".
   Таша была готова расплакаться от собственной глупости и бессилия. Когда она была уже близка к тому, чтобы впасть в истерику у всех на виду, посол внезапно произнёс:
   - Вы хотели бы узнать о нас побольше?
   Не ожидавшая такого вопроса Таша проглотила рвущиеся наружу слёзы и ухватилась за слова посла, как утопающий хватается за соломинку.
   - Да, конечно, господин посол. Это ведь настоящая сенсация - встретить в Галактике новую Расу. Такого не происходило уже несколько столетий, - сдавленно произнесла она.
   - Тогда вы можете спрашивать меня, а я постараюсь ответить на ваши вопросы.
   Почувствовав поддержку со стороны посла, Таша успокоилась и начала испытывать к этому существу не только благодарность, но и странную симпатию. Совершенно чужой, механический организм помог ей, когда она была готова к ужасному позору.
   - Сначала я бы хотела узнать, насколько хорошо вы понимаете нашу речь, разбираетесь в точном значении слов и идиом, существующих в ней. Я спрашиваю для того, чтобы ни допустить по незнанию или недопониманию какой-нибудь бестактной ошибки в разговоре с вами, - начала она, полностью успокоившись и превратившись снова в себя - опытного, цепкого репортёра.
   - Мы прослушивали ваши каналы с целью изучения вашего языка, истории, нравов и обычаев, чтобы узнать о вас как можно больше, - ответил посол. - Мы не знали, как Расы Содружества отнесутся к нашему появлению, и постарались учесть все возможные обстоятельства нашего будущего контакта.
   - Хочу отметить, что у вас это прекрасно получилось, - решила она хоть как-то поблагодарить его за помощь. - У меня такое чувство, что разговариваю с представителем одной из рас Содружества.
   Посол кивнул головой в знак признательности.
   - Не будет бестактностью с моей стороны спросить, к какому биологическому типу относиться ваша Раса? - продолжила Таша.
   - Нет, всё в порядке. Мы не биологический вид - мы кибернеты. В самом начале нашей истории мы отказались идти по пути органического совершенствования, а решили внедрять в себя имплантаты и другие части неорганической материи. В конце концов мы превратились в то, что вы видите перед собой.
   Таша удивилась - ничего себе, вот это новость, встретиться с небиологическим видом. Интервью продолжалось двадцать минут, прервавшись только на то, чтобы просмотреть выступление Диктатора расы меклар по каналу Общегалактических новостей.
   Подключённый к сети посол убедился, что всё было исполнено верно, и согласился продлить интервью ещё на десять минут.
   - Рада была с вами познакомиться, - сказала ему на прощанье Таша, когда он объявил, что его время истекло. - Я и наши телезрители хотели бы, чтобы между нашими Расами наладились дружеские отношения.
   - Я тоже на это надеюсь, - ответил посол и зашагал в сторону своего корабля.
   Проводив его до площадки и дождавшись, когда корабль взлетит, она в изнеможении упала на газон. Силы покинули её, она чувствовала себя измотанной так, как будто пробежала пару десятков километров. Не отрывая взгляда от исчезающего в выси корабля, к ней бросился режиссер.
   - Ташенька! Девочка моя! Умничка!! - кричал он, тиская и тряся её безвольное тело. - Ты настоящая героиня, твой репортаж станет нашей бомбой, мы покорим всю Галактику! - радовался он.
   Вслед за режиссером к Таше начали подходить коллеги и поздравлять её. Правда, не все поздравления были искренними, многие телеведущие завистливо косились на девушку, злясь на то, что сенсационный репортаж достался не им. Впрочем, бурная радость ребят из её съемочной группы выглядела идущей от сердца.
   Выслушивая потоки лестных и хвалебных слов, Таше мучительно захотела поблагодарить посла за то, что он помог ей в такой трудной ситуации. Если бы не он, то сегодня был бы последний день работы не только здесь, но и вообще на любом из телецентров, просто потому, что ни одна студия не взяла бы на работу репортёра или ведущего, который провалил такую сенсацию.
   Надо ли говорить, что режиссер оказался полностью прав. Не прошло и часа с момента передачи сообщения по Галактическим новостям, как к телецентру стали прибывать скоростные корабли ведущих новостных компаний Галактики. Узнав о взятом у посла интервью, все они заперлись с режиссером в его кабинете. Каждый из представителей компаний хотел выкупить права на первый показ этой плёнки.
   Таша ещё не представляла себе, какой знаменитой она станет ровно через два дня. Сейчас это её мало интересовало, мыслями она была в недавнем прошлом, вспоминая моменты своего интервью: странно, но этот нечеловеческий гость ей понравился и она хотела бы встретиться с ним ещё раз.
  
   Глава 6 Право на существование
  
   Сидя в трюме крейсера, я вспоминал лицо девушки-репортёра, которая брала у меня интервью. Странно, но мне она понравилась - вела себя легко и непринужденно, вопросы задавала корректно, и ненавязчиво расспрашивала обо всём.
   - Кстати, - раздался голос Келлера. - А зачем ты дал интервью той девушке? Этого же не было в нашем плане. Да ещё и помог ей, ещё пара секунд - и она бы точно разрыдалась прямо в студии.
   - Сам не знаю, как это вышло, - задумчиво ответил я. - Может быть, пожалел? Ведь её выгнали бы с работы, если бы она вместо вопросов ко мне подняла рёв на глазах стольких людей.
   - Вова, я сколько раз говорил, что твоя жалость не доведёт тебя до добра? - сердито заметил мне Келлер. - Вспомни школу и всё то, что ты мне рассказывал про неё. Тебя там много жалели? Вспомни хоть пару случаев?
   - Ты прав, конечно, - вздохнул я, понимая справедливость его слов. - Просто я, наверное, уже отвык от общения с живыми существами.
   - Ну, спасибо, - сердито заметил Келлер. - А я, значит, мёртвый?
   - Может, и не совсем живой, в точном смысле этого слова, но одушевлённый - безусловно. Только ведь, понимаешь... как бы это сказать поточнее... у тебя совсем другая логика мышления, слишком правильная, что ли, - задумчиво ответил я.
   - Вот-вот, учись у меня, - удовлетворённо заявил он. - Лучше правильная логика, чем нелогичные поступки.
   Я молчал. Странно, но ещё шесть лет назад мой поступок показался бы мне логичным и правильным. Я, конечно, не стал бы помогать тому, кто надо мной смеялся и издевался, но незнакомому человеку точно помог бы. А теперь что-то во мне изменилось, я отчётливо это осознал. В эту минуту я полностью разделял мнение Келлера о том, что не нужно было отступать от плана, ведь никакой выгоды от этого нам не было.
   Умом я всё понимал, но какие-то остатки старых чувств мешали мне в своих действиях руководствоваться только логикой. "Может, Келлер прав, - думал я, - и логика лучше нелогичных поступков?".
   Не находя ответа, я молча просидел в раздумьях весь путь сначала до пересадки на линкор, а затем и на свой корабль. Попав на него, я вылез из скафандра и, приняв душ, лёг спать. Сны в последнее время мне не снились. Вымотанный до предела, я просто проваливался в пустоту.
  
   Утром меня разбудил Келлер.
   - Вова, вставай! Беги сюда, быстрее, полюбуйся на результаты нашей вчерашней деятельности, - быстро сказал он.
   Вскочив с кровати, я помчался к рубке управления, на ходу теребя его вопросами.
   - Ты взломал сеть телецентра? Забыл у тебя вчера спросить.
   - Конечно, а ты сомневался? - недовольно ответил он. - Я знаю теперь все их коды и частоты, так что мы теперь сами можем вести передачи, откуда захотим. Оборудование для этого у нас скоро будет.
   Забежав в рубку, я плюхнулся в кресло и уставился в экран. Келлер протранслировал четыре основных новостных каналов Галактики, и на всех обсуждалась только одна тема: появление новой Расы и последствия этого события. Также анонсировалось, что ровно через час будет транслироваться уникальное интервью с послом этой Расы, которое записало местное телевидение системы Канопус.
   - Сегодня наши сектора пираты начали проверять на прочность, - сказал мне Келлер. - В прямые столкновения ещё не лезут, но я уверен, что это дело ближайшего будущего.
   - Пираты - это ладно, - ответил я. - Главное, чтобы Совет Содружества не решил сделать то же самое. Ты же знаешь военных, им только дай проиграться.
   - Как придут, так и уйдут, - ответил он. - У нас есть, чем ответить на агрессию.
   - Не забывай, мы только три месяца назад закончили строительство орбитальных верфей для постройки супердредноутов, а у Объединённого флота их много, - остудил я его. - К тому же война с Содружеством не входит в наши планы, не забыл?
   - Нет, конечно, - проворчал он. - Кстати, по разным программам, многими расами, а в особенности пентагрионами, выказывается недовольство тем, что мы захватили большой кусок Галактики. Только осторожные тероны и астане не муссируют этот вопрос, говоря, что в этом секторе не было населённых планет, так что и переживать особенно не из-за чего.
   - Почему-то мне кажется, что пентагрионы будут вторыми, кто проверит крепость наших границ, - задумчиво сказал я. - Индоваз не сможет пройти мимо такого ценного орешка.
   - О! Новости с репортажем, - перебил меня он. - Давай посмотрим, как на них подействовали твои слова о том, что нас выгнали с места жительства Берсеркеры.
   Перестав разговаривать, мы просмотрели новости и моё интервью. Увидев себя со стороны, я понял, мне нужны два скафандра, разные по строению и цвету. Один будет для миссий посла, а второй для выступлений Диктатора.
   - Правильная мысль, - подтвердил Келлер. - Я займусь этим. Ты смотри, они вырезали момент, когда та репортёр была готова заплакать.
   Я кивнул головой, правильно и сделали, что убрали, ведь девушка собралась и в дальнейшем вела себя вполне профессионально. После интервью началась многочасовая программа с участием множества аналитиков, которые усиленно пытались разгадать по моим фразам, кто мы и что из себя представляем. Самое удивительное состояло в том, что мои слова о Берсеркерах также были полностью вырезаны из интервью. Аналитики ни словом не упомянули об этом в своей программе.
   - Кто-то не хочет, чтобы народ узнал о проблеме, - ответил Келлер на мои невысказанные мысли.
   - Это точно, - сказал я. - Ну что, брат, пора готовиться к проблемам. Поставь на постоянное прослушивание все основные каналы, может, узнаем интересное. И снабди все корабли системами внешней голозаписи - чувствуется мне, что вскоре всё это нам очень понадобится.
   Следующий день полностью подтвердил то, что я и Келлер были точны в своих предположениях. Ночью пираты, собравшись в эскадру из двадцати кораблей, попытались напасть на одну из наших сырьевых баз. Поскольку все они были прикрыты крупными соединениями флотов, то все нападавшие были уничтожены за короткое время. В течение следующих недель мы постоянно подвергались атакам как одиночных кораблей, так и более-менее крупных группировок. Это начало меня откровенно напрягать, поэтому я начал думать о том, как это предотвратить.
   - Слушай, а мы можем производить небольшие станции и ставить их на важнейших гиперворотах? - спросил я у Келлера после нескольких дней раздумий.
   - В принципе можно, но если сделать её слишком маленькой для ускоренного выпуска, то она не справится с пиратами, а если слишком большой, то для строительства понадобятся время и ресурсы, сравнимые с таковыми для постройки линкора.
   - А если, например, построить крупные станции только в граничных с Содружеством секторах, а во всех остальных соорудить нечто вроде орудийных платформ, которые открывают огонь без предупреждения по всему, что выходит из гипера и не отвечает за запросы "свой-чужой"? - поинтересовался я. - Вооружить эти платформы мощными пушками, например, дезинтеграторами, и усилить их торпедными аппаратами, - продолжил я свою мысль.
   - Что ты подразумеваешь под термином "орудийные платформы"? - заинтересовался Келлер.
   - Просто коробка, с установленной на ней пушкой и генератором искусственной гравитации. Ничего больше не надо, ни защитных полей, ни двигателей. Предусмотреть только возможность сцепки множества таких платформ, ну и, конечно, нормальный ИИ, для управления ими.
   - А лучше всего вообще делать два вида платформ: одну только с дезинтегратором, а вторую только с торпедными аппаратами, - продолжил я свою мысль, ещё немного подумав.
   - Перетаскивать их можно будет с помощью буксиров, и на каждую поставить по передатчику, сообщавшему об уничтожении платформы, - подхватил мою мысль заинтересованный Келлер. - А к десятку таких орудийной батарей прикрепить один лёгкий крейсер, для управления огнём и наблюдения за их работой.
   - Ну, что-то в этом роде, - подтвердил я.
   - Очень хорошая идея, - похвалил Келлер. - Займусь этим.
   - Кстати о похвалах, знаешь, мне надоело, что ты живёшь в условиях, не очень пригодных для жизни нормального человека. Поэтому я приготовил тебе подарок, который хотел вручить на восемнадцатилетие, но теперь решил сделать это сейчас, - довольно сказал он.
   - Интересно, - улыбнулся я, - и что же ты построил?
   - Полетели, сам посмотришь, - ответил он. - Он сейчас проходит тренировки по твоей программе для кораблей, только что сошедших с верфи.
   - Корабль? Мне? - недоверчиво переспросил я.
   - Тебе, кому же ещё, - ворчливым, но очень довольным голосом отозвался Келлер, видя мою реакцию на свои слова.
   До сектора, где проходили тренировки кораблей, мы долетели за три часа, и как только вошли в систему, я начал приставать с вопросами насчёт того, где корабль, о котором мне говорил Келлер.
   - Не суетись, он уже сам летит сюда, - загадочно ответил он.
   Я стал всматриваться в экран, и когда на нём появилось его изображение, я протёр глаза. Корабль не исчезал.
   - Это... это же... - не мог я договорить, из-за захлестнувших меня эмоций.
   - Да, это твой любимый тип корпуса титана из "Master of Orion 2", - подтвердил довольный произведённым эффектом Келлер. - Построен эксклюзивно, в одном экземпляре, причём сконструирован исключительно для твоего удобства. Попадёшь внутрь - сам убедишься.
   Вырастающий на экране корабль был действительно точной копией моего любимого корпуса титана: все пропорции были соблюдены, и выглядел он просто здорово. Размерами больше тяжёлого крейсера, но меньше линкора, а по немного увеличенным камерам двигателей я понял, что Келлер озаботился и их модернизацией.
   - Правильно, это тестовый вариант новых двигателей, - с гордостью откликнулся он на мои мысли. - Ещё я поставил на него полный комплект оптического и электромагнитного камуфляжей, правда, из-за невероятного потребления энергии тебе придется использовать что-то одно, либо камуфляж, либо защитное поле.
   Я внимательно слушал.
   - Кроме того, я установил на нём модернизированные атомарные визиры и десяток торпедных аппаратов. Теперь твой корабль легко обгонит крейсер и задаст трёпку линкору. Правда, лично я не рекомендую тебе вообще вступать в бой, этот корабль мы будем использовать только для твоих дипломатических миссий. Не обижайся, но ты слишком ценен для того, чтобы я рисковал твоей жизнью и здоровьем, - закончил он.
   - Я и сам не собираюсь дуриком лезть во всякие неприятности, - успокоил я его. - Спасибо тебе большое за подарок, даже и подумать не мог, что ты сделаешь для меня такое.
   - Начал его строить, как только мы прибыли сюда, - отозвался довольный похвалой Келлер. - Хотел тебя порадовать на день рождения.
   - Ты даже не знаешь, как много для меня значит такой подарок, - улыбнулся я. - Именно сейчас, в эту минуту я чувствую, как сбываются мои мечты стать чем-то большим, чем просто обычным человеком Вовой Курочкиным. Я этого никогда не забуду.
   Келлер смущённо молчал, а я в восторге наблюдал за тем, как приближается мой новый дом, и в нём распахивается зев трюмных ворот для принятия моего прежнего обиталища в свои недра. Быстро ускорившись, я залетел в гостеприимно открытый люк и, заглушив двигатели, побежал к выходу. Мне хотелось получше рассмотреть подарок Келлера изнутри.
   Выскочив из корабля, я в удивлении остановился - всё свободное пространство трюма занимали дроны-солдаты. Все они были выкрашены с чёрный цвет, имея лишь малые вкрапления белых пятен.
   - Это твоя личная охрана, - произнёс Келлер, наблюдая за моей реакцией. - Лучшие из солдат, первые из тех партий, что мы с тобой лично тренировали.
   - У меня просто нет слов, спасибо тебе за царские подарки, - восторженно сказал я, не в силах передать захлестнувшие меня эмоций.
   - Не стоит благодарности, ты давно это всё заслужил, просто я решил сделать тебе комплексный подарок, - польщено ответил Келлер. По его тону было понятно, что он не ожидал от меня настолько бурной реакции на его подарки. - Иди, пройдись по кораблю, он сделан специально для твоего комфортного проживания. Давай осматривайся, а я займусь разработкой твоей идеи насчёт оружейных платформ, - уже по-деловому сказал он и прервал разговор.
   Я последовал его совету и обошёл весь корабль. Для меня была приготовлена одна большая каюта и ещё две поменьше. "Видимо, если понадобится приглашать в гости к нам других послов", - решил я. Рубка управления была сделана в том же стиле, как и на первом корабле, и была чисто символической, потому как отсюда я мог управлять только полетом корабля, но не командовать системами огня и защиты.
   Познакомился я с ИИ корабля, он был очень вежлив и предупредителен. Чувствовалась предварительная подготовка, проведённая Келлером. Хоть эмоций ИИ не испытывал, но что-то похоже на огромное старание в нём чувствовалось.
   - Да, Вов, - внезапно прозвучал голос Келлера, - как мне не жаль, но наш старый корабль придется уничтожить, как, впрочем, и твой ключ Охотника. По ним могут тебя отследить, и от их дальнейшего существования будет больше проблем, чем пользы. Предлагаю обставить их уничтожение, как результат несанкционированного проникновения Охотника в наши сектора. Согласен?
   Слабое чувство ностальгии поскребло и отпустило меня.
   - Да, конечно. Я заберу завтра свои вещи.
   - Отлично. Наслаждайся кораблём, больше не отвлекаю, - извинился он и отключился.
   Корабль было, конечно, жаль, но Келлер был прав, слишком много могло возникнуть вопросов, если бы кто-нибудь их увидел и опознал. Осмотрев новый корабль, я остался доволен, Келлер всячески постарался, чтобы он мне понравился. Видно было, что он лично вложил много своего времени на оптимизацию и улучшение каждого агрегата, может быть, поэтому ИИ корабля так реагировал на мои малейшие просьбы и вопросы? Осмотрев корабль, я решил протестировать его управление. Войдя в рубку и сев в кресло, я не обнаружил привычных пультов управления.
   - Управление мыслеобразами, - вежливо подсказал ИИ.
   Вспомнив первый неудачный опыт, я попросил ИИ подстраховать меня и перехватить управление, если что-то пойдёт не так. Ровно через час я пребывал в настоящем блаженстве - мой чип управления позволял творить с кораблём такие вещи, на которые я бы никогда не решился, дирижируя им с помощью рукавов управления.
   Корабль мгновенно реагировал на самые тонкие изменения мыслей, нужно было всего лишь чётко задавать вектора скорости и манёвра. С подключёнными процессорами нового Командного центра Келлера мои возможности увеличились в разы ,и я управлял кораблём так, как будто сам был им.
   - Позволите записать ваш полёт и передать его другим кораблям? - спросил ИИ корабля.
   - Конечно, - ответил я, не обратив особого внимания на эту просьбу.
   Ещё немного полетав по системе, я решил поужинать и лечь отдыхать, день выдался насыщенным. Как я и предполагал, все охладители в каюте были забиты разнообразной едой и питьём - Келлер не забыл ни одной мелочи.
   Когда я уже собрался на боковую, то был потревожен тихим звонком коммуникатора. Удивившись, я ответил, на связи оказался ИИ.
   - Разрешите получить дальнейшие указания? - спросил он.
   - Давай договоримся, - ответил я. - Пока мы вдвоем, называй меня Вова. А во-вторых, почему такой странный вопрос?
   - Я не окончил программу тренировок, а приказ требует её завершить.
   - Ну, так и выполняй его, - сказал я, укладываясь обратно в кровать. - Только спать не мешай.
   Когда ИИ отключился, я понял, почему его поведение для меня необычно. Мы с ним общались либо с помощью экранов и голоса, либо через коммуникатор, а я уже привык, что Келлер постоянно сидит у меня в мозгах, и с ним мы общаемся только мысленно.
   - Слушай, а нельзя сделать так, чтобы с ИИ корабля мы общались мысленно, как и с тобой? - спросил я Келлера.
   - Конечно, я подключу всех к своему каналу, и ты сможешь, когда захочешь, давать любые им мысленные команды, а они так же будут тебе отвечать. Только я предупреждаю тебя, постоянно придётся поддерживать подключённые процессорные мощности. ИИ не могут контролировать потоки информации, и будут общаться на стандартных скоростях передачи данных, принятых между ними. Если ты решишь поговорить с двумя или тремя кораблями, у тебя снова будет болеть голова, - предупредил он.
   - Придется учиться, - вздохнул я. - Слишком много плюсов у мыслесвязи, я проверил это сегодня, управляя кораблём. Ещё раз спасибо за всё, я действительно тронут подарком.
   Келлер засмеялся.
   - Если ты действительно тронут, проверь завтра мои выкладки и чертежи, которые я подготовил к запуску в производство. Там новые типы сырьевых и промышленных баз, более мощных и производительных, а также орудийные платформы, о которых мы с тобой говорили.
   - Без проблем, - ответил я и, немного поворочавшись, провалился в сон.
   Проснувшись утром, я ощупал себя, вспоминая то, что мне приснилось, и всё больше убеждался в том, что мне видел очень реалистичный сон. Мне привиделось, что я превратился в один из наших линкоров, и участвовал в тренировке совместно с новыми кораблями. Я помотал головой, у меня даже сейчас было чувство, что это я всю ночь летал, а не линкор из моего сна. Удивившись сну, я пошёл умываться и вскоре забыл про него.
  
   Потекли трудовые дни, каждый день был наполнен событиями. Пираты лезли к нам так, как будто им тут было намазано мёдом, и вскоре мы с Келлером стали понимать, что это неспроста. Поскольку живыми никому из них уйти не удавалось, а остальные, несмотря на такие потери, всё равно пытались прорваться к нам - мы подумали, что, скорее всего, это провокации военных Содружества, проверяющих наши возможности. Сами военные корабли Содружества также начали курсировать вблизи от наших границ, но не нарушая их. Всё это свидетельствовало не в нашу пользу.
   - Нужно нанести упреждающий удар, - сказал я одним утром Келлеру. - Выйдем на тот телецентр, где мы уже были, выгрузим все записи с наших кораблей, подвергшихся нападениям пиратов, а также видео курсирующих боевых кораблей Содружества рядом с нашими границами. Заявим, что расцениваем происходящие действия, как угрозу нашему суверенитету, и предупредим о возможности адекватных действий на угрозу.
   - Ну, ты и выдал, Вова, - засмеялся Келлер. - Прямо как прирождённый дипломат.
   - Раньше на Земле такое каждый день в новостях показывали.
   - Идея хорошая, тем более, что у нас готовы четыре орудийные платформы, можем провести натурные испытания, - ответил он. - Поставим их в те системы, что подвергаются наиболее частым налётам пиратов, и будем распылять всех, кто сунется через гиперворота.
   - Платформы подгони, но стрелять пока не надо, посмотрим на реакцию на наш протест, - ответил я ему.
   - Договорились, - откликнулся он. - Когда вылетаешь?
   - Я свободен, так что можно прямо сейчас, - ответил я, прикинув, что ничего особенного не намечал.
   - А почему ты не хочешь организовать передачу отсюда? - поинтересовался он. - У нас и все частоты с кодами есть, и оборудование давно установлено.
   - Если ты что-то можешь, то врагу показывай, что не можешь, - ответил я ему словами Сунь-Цзы.
   - Тогда отправлю с тобой второй флот для поддержки.
   - Ты шутишь? - удивился я. - Это же самый сильный наш флот, там даже два наших единственных супердредноута в наличии. Сам помнишь, что мы вложили все силы для экстренной их постройки, даже пришлось откладывать часть проектов по постройке крейсеров.
   - Если ты чего-то не можешь, то показывай, что можешь, - ответил он другим выражением полководца. - Маленькая дипломатическая миссия, подкреплённая супердредноутами, даст пищу для размышлений особо горячим головам. "Если на сопровождение дипломатической миссии отправили подобных монстров, то сколько же таких у них на месте осталось?", - подумают они.
  
   Когда сирены телецентра звёздной системы Канопус взвыли посреди рабочего дня, все принялись удивлённо переглядываться. Появившаяся было на экранах фигура управляющего Элогета исчезла, а на его месте возникло изображение одного из кораблей пришельцев. Возле каждого моментально собралась толпа.
   Таша, выбежав из своего нового кабинета помощника режиссера, протиснулась в первые ряды. На экране начали демонстрироваться голозаписи, явно записанные с кораблей меклар. Вот в систему через гиперворота влетают корабли постройки Содружества и, перестраиваясь, ударяют по кораблям меклар. Видны всполохи защитных полей и ответные залпы. Через полчаса бой заканчивается, от нападавших остаётся груда оплавленных или разлетевшихся обломков.
   - Офигеть, - среди всеобщей тишины только и смогли произнести несколько сотрудников.
   Но это было не всё, следом запустили другую запись со схожими событиями, причём сразу можно было заметить, что это другая звёздная система и другие корабли. Следом за этой последовала ещё одна запись, и ещё. Вскоре меклар начали демонстрировать только десятисекундные вырезки из записей: нападение и распыление нападающих на атомы.
   Некоторых особо чувствительных сотрудниц, не выдержавших картин постоянных убийств, унесли коллеги по работе. Таша, стиснув зубы, просмотрела всё. Демонстрация голофильмов прекратилась, но взамен начали показывать корабли Содружества, во множестве висящие у границ территории меклар. Когда и эти ролики закончились, на экранах студии возникла картинка приближающейся к системе Канопус огромной эскадры чужих кораблей. Их было так много, что они сливались в один чёрно-белый ком.
   Когда корабли подошли поближе, среди них стало возможно различить и большие крейсера, и огромные линкоры, а также два медленно движущихся супердредноута. Даже если бы чужие привели только эти два монстра, без флота сопровождения, то и их с лихвой хватило бы на то, чтобы запугать всех до дрожи в коленках. Все с раннего детства видели фильмы, и все знали, что Командные центры Берсеркеров были уничтожены с помощью именно этих гигантов.
   Сейчас же в систему врывались целых два, да ещё и в окружении невероятного количества других боевых кораблей. Когда корабли подошли ещё ближе, картинка сменилась на внутреннюю рубку корабля и показала стоящего в полный рост одинокого меклар. По виду, росту и цвету Таша опознала в нём посла, у которого брала тогда интервью.
   - Диктатор расы меклар в недоумении, - внезапно произнёс посол. - Наши корабли не выходят из обозначенных нами секторов, однако каждый день корабли Содружества нападают на наши системы. Хотя вы убедились в том, что это не приносит особых результатов, но сильно подрывает нашу веру в ваше дружеское отношение к нам.
   Мы хотим получить ответ от руководства Содружества: являются ли эти действия преднамеренным покушением на наш суверенитет, или же это всего лишь одиночные нападения пиратов. Просим дать ответ в течение двух дней, всё это время мы будем в звёздной системе Канопус. Передавайте ответ по этой же частоте, с пометкой "послу меклар", - закончил тот своё послание и отключился.
   Все сотрудники переглянулись, у многих был шок. Просмотренные видео, если не были подделкой, явно указывали на то, что на меклар регулярно нападают корабли Содружества, а демонстративный визит такой значительной дипломатической миссии явно показывал Содружеству, что меклар есть чем ответить на угрозы.
   Все вокруг заговорили, что правительство не имеет права провоцировать меклар своими нападениями, ведь это может привести к необратимым последствиям. Слово война никем не произносилось, но дух этого страшного понятия витал во всей атмосфере телецентра.
   - Они воспользовались нашим оборудованием и передали сигнал по всем каналам новостей, - внезапно сказал подошедший к группе техников человек.
   Таша обернулась на его слова. Техник тем временем пересказывал своим коллегам, как меклар использовали их передатчики. Она тряхнула головой и набрала номер главного режиссера, требовалось получить указания, что делать дальше. Все явно были шокированы и подавлены происходящим. Режиссер приказал ей лететь на административную планету и попытаться взять интервью у управляющего Элогета, чтобы узнать его мнение о происходящем. Собравшись и заказав в космопорту билет на ближайший рейс, Таша подготовиться к полёту.
  
   Сидя в своей каюте, я смотрел на экран. Практически на всех каналах крутили моё выступление, делая особый упор на то, что военные корабли, курсирующие возле границ с меклар, не делают попыток предотвратить нападения пиратов. Практически все крупные военные ведомства были осаждены репортёрами, которые хотели получить объяснение от военных об их странном поведении. Военные пока отмалчивались, но реакция населения планет явственно показывала, что оно не желает войны с новой и непонятной Расой. Особенно тревожились жители граничных с меклар секторов Галактики - они знали, что в случае войны первый удар обрушится на них.
   - Молодец, Вова, - похвалил меня Келлер. - Прекрасная была идея поставить внешние голографы на все патрульные корабли. Показав эти записи, ты больно ударил по воякам.
   - Надеюсь, у них хватит ума не начинать войну, - задумчиво ответил я.
   - Я просто уверен, что глобальной войны не будет, только локальные нападения. Уж кто-кто, а жители пограничных с нами районов точно не позволят военным воевать.
   - Посмотрим, что нам ответят, - задумчиво сказал я.
  
   Два дня, истекали. Жители Канопуса были в растерянности, военные молчали, а представители местной администрации твердили только, что ситуация под контролем.
   В то, что всё нормально, никто из жителей не верил, так как частные космические корабли местных аристократов поднимались в космос и снимали на головидео флот чужих, а затем показывали эти записи по новостям. Все были как на иголках, над головами висел могучий чужой флот, а своих военных в секторе не прибавилось, наличествовали только силы местной самообороны.
   Когда до конца отведённого мной времени осталось два часа, дикторы главных новостных каналов сказали, что через пять минут будет транслироваться запись ответа Совета Содружества послу меклар.
   - Наконец-то, - сказал мне Келлер. Я поддакнул.
   Ровно через пять минут началась передача сообщения. Сначала показали гигантский зал заседания Совета Галактики, потом камеры перевелись на Председателя Совета, им оказался пожилой терон. Я не удивился, кто ещё мог поддерживать порядок в таком большом Совете, да ещё состоящий из представителей разных Рас.
   - Уважаемый господин полномочный посол расы меклар! - начал он. - От лица всех сенаторов Галактического Совета, приветствую вас в нашей Галактике. Совет на экстренном собрании, посвященном ответу на вас вопрос, разобрался с фактами нападения на ваши сектора и попросил меня огласить ответ.
   Мы определили, что все нападения на ваши сектора были спровоцированы пиратскими командирами, и никакой ответственности за эти локальные нападения отщепенцев нашего общества Содружество не несёт. Совет Галактики не будет предъявлять претензий за уничтожение пиратских кораблей. Все военные корабли, о которых вы говорили, находятся в данных секторах в рамках общегалактических учений и никакой угрозы для вашей Расы не несут.
   Совет также спрашивает вас, нужна ли вам помощь в организации охраны границ от вторжения пиратов? Наши военные с удовольствием предоставят вам корабли для охраны ваших границ. Также нам хотелось бы установить дипломатические контакты с вашей Расой и открыть наши консульства у вас на центральной планете, в ответ мы с удовольствием предоставим вам здание для консульства у нас в Галактической столице. Спасибо за внимание, - закончил терон свой монолог.
   Я вздохнул спокойнее, Совет не пошёл на открытую конфронтацию с нами.
   - Включай аппаратуру передачи, - сказал я ИИ моего корабля.
   - Готово, - откликнулся он, через некоторое время.
   - Раса меклар благодарит Совет Содружества за ответ, - начал я. - Мы рады, что наши добрососедские отношения не будут нарушены мелкими инцидентами. Мы благодарим вас за предложение об охране границ, но наши патрули сами справляются с нарушителями. Тем не менее мы, разумеется, учтем ваши предложения в будущем. К сожалению, у нас нет жилых помещений, приспособленных для жизни живых существ, поэтому вопрос с консульствами наш Диктатор решит позже. Благодарю вас за сотрудничество.
   - Уходим, - приказал я ИИ. - Передай приказ по флоту.
   - Всё готово, - ответил он. - Мы идём вместе со всеми или уходим одни?
   - Одни, не хочу ждать супердредноуты.
   Когда корабль развернулся, чтобы включить двигателя, раздался голос ИИ.
   - Вова, тут по частоте, которую используют телецентр, идёт запрос на связь.
   - Интересно, кто это? - удивился я. - Давай подключай.
   На экране голографа появилась знакомая мне репортёрша, которая быстро проговорила:
   - Обращаюсь к Полномочному Послу с просьбой. Мне хотелось бы ещё раз встретиться с вами, для того, чтобы узнать побольше о Расе меклар. Это поможет Расам Содружества в налаживании будущих дружеских отношений между нами.
   Я задумался, может, и правда стоит встретиться? Но потом, вспомнив слова Келлера, что не нужно отступать от плана, если это не несёт выгоды - передумал. Для неё это будет работа, к которой она серьёзно подготовится, а мне нужно будет контролировать каждое своё слово.
   - Передай моё изображение со словами: "Посол извиняется, но у него нет времени", - сказал я ИИ.
   Сняв скафандр, я прошёл к себе, в последнее время меня всё больше занимала проблема супердредноутов. Эти монстры, хоть и были чрезвычайно эффективными и единственные могли противостоять Командным центрам Берсеркеров, но темпы их строительства меня просто удручали. Наши с Келлером ресурсы позволили нам организовать всего две орбитальные верфи, производительностью по супердредноуту каждой раз в шесть лет. Такие темпы меня совершенно не устраивали,
  нужно было искать выход из положения.
   Ещё одна проблема состояла в том, что основной калибр этих кораблей был хоть и не самым разрушительным по воздействию, но самым дальнобойным. Именно по этой причине их ставили основным калибром на этих монстрах. Использование гравидрайва в этом качестве оказалось неэффективным, поскольку корабли с ними не успевали выйти на дистанцию эффективного поражения, корабли с дезинтеграторами на борту расстреливали их ещё на подходах. С другой стороны, устанавливать дезинтеграторы той же мощности, что стояли на суперах, на другие корабли поместить их оказалось невозможным, из-за невероятных размеров генераторов искусственной гравитации, необходимых для работы этих орудий.
   - Келлер, а это правда, что гиперворота Предтеч невозможно уничтожить? - спросил я, решив уточнить мелькнувшую у меня мысль.
   - Правда, - откликнулся он и весело спросил. - А что нужно?
   - А кто-то пробовал? Откуда вообще такая информация? - продолжал допытываться я.
   - Пробовали, конечно. Даже я в своё время проверял.
   - Ну-ка, об этом поподробнее, - попросил я его.
   - Даже боюсь спросить тебя, что такое сногсшибательное, относящееся к Вратам Предтеч, пришло в твою голову, - засмеялся Келлер.
   - Ну, в общем, так, - начал он рассказывать, отсмеявшись. - Как ты знаешь, Врата Предтеч стоят в каждой звёздной системе Всеобщей Галактики и соседних с ней других Галактик. Где есть эти ворота, и где их нет - точно никто не знает. В каждой системе их может быть от одного до нескольких, но, к сожалению, принцип распределения этих ворот по секторам известен только Предтечам. Сами Врата представляют собой самостоятельные передвижные единицы, которые по неизвестным алгоритмам разлетаются по Вселенной и, прибывая на место, где нет их аналогов, трансформируются в стационарное состояние.
   Многие пытались уничтожить Врата, но никому этого не удавалось, Врата впитывают любую энергию, которая на них направлена. Осколочные снаряды просто не долетают до них, растворяясь в окружающем гиперполе. Так что уничтожить их просто невозможно, по крайней мере, с теми знаниями и с тем оружием, которые существуют на сегодняшний день. А что, у тебя есть мысли о том, как это сделать?
   - Нет, ни мыслей, ни даже такого желания у меня пока нет, - улыбнулся я. - А пробовал кто-нибудь взрывать рядом с ними бомбы или ракеты с антиматерией?
   - Насчёт бомб и ракет ничего не скажу, но корабли взрывались, это могу сказать точно, - ответил он. - Давай уже, рассказывай, что там пришло в твою голову.
   - Я вот что подумал: если Врата нельзя уничтожить, и все корабли появляются из них, следуя из звёздных систем, где установлены такие же, то, если мы заблокируем Врата на нашей стороне, к нам и ворваться будет невозможно? - спросил я.
   Келлер засмеялся.
   - Очень мудрая мысль Вова, но ты с чего ты решил, что никто до тебя до неё не додумался? Как ты закроешь Врата, если возле них ничего не действует? Любой корабль может в них спокойно войти и выйти, развернуться в боевой строй и, чуть уйдя из зоны их действия, атаковать любого, кто их встречает, а в случае ответного огня уйти обратно, под крылышко защитного поля Врат? Потому-то и вблизи от Врат никогда не происходит никаких сражений, никто в здравом уме не будет воевать с врагом, который высовывается из крепости, атакует и сразу же прятаться от ответа.
   - А если, например, прямо возле Врат организовать так называемые "минные" поля, реагирующие только на чужие корабли? А в качестве второго эшелона обороны, в радиусе действия дезинтеграторов и торпед, разместить наши орудийные платформы? - спросил я его.
   - Что ты подразумеваешь под словосочетанием "так называемые "минные" поля"? - спросил он недоумённо.
   - Берём коробку, заталкиваем в неё, к примеру, с полдюжины ракет, и разбрасываем сотни две таких устройств вокруг Врат, вместе с десятком небольших центров управления, установленных в таких же коробках. А командный пункт этих центров выводим на тот корабль, что изначально предназначен для управления орудийными платформами, - ответил я.
   - Хм, - задумался Келлер, просчитывая вероятности. - Знаешь, Вова, в твоей мысли что-то есть. Если таким образом защитить все гиперворота, то при минимуме затрат мы достигнем максимальной эффективности. А как ты намерен устанавливать эти минные поля?
   - Это проще простого, - пожал я плечами. - Берёшь большой контейнер с коробками внутри, запихиваешь его в трюм корабля и летишь, куда надо. На месте открываешь трюм и одну из стенок контейнера, медленно облетаешь необходимую тебе для защиты область, а по пути твоего следования сбрасываются коробки. Самое главное, чтобы они не реагировали на своих, и не детонировали при ударе, а то мы их всех лишимся из-за шального астероида. Несколько тяжёлых крейсеров заминируют таким образом пространство вокруг Врат за пару часов. Только нужно предварительно убедиться в том, что с Вратами ничего не случится, если вдруг рядом с ними взорвётся множество ракет с антиматерией. Для проверки нужно отправиться в удалённую систему с такими Вратами, и на месте поэкспериментировать, - закончил я.
   - Знаешь, Вова, как бы этот эксперимент не закончился - опыт будет нам на пользу, - задумчиво произнёс Келлер. - Если Врата останутся целыми, мы за короткий срок сможем защитить все основные свои звёздные системы, а если нет - то будем угрожать агрессорам взрывом Врат Предтеч.
   - Будем надеяться, что до этого не дойдёт, - ответил я.
   - Я начал уже разрабатывать модели минных коробок и ракет к ним, посмотришь? - спросил Келлер.
   - Кидай ссылку, будем сразу править.
   Через час макеты были готовы.
   - Наши стандартные производственные базы не подходят, - заметил Келлер, оценивая работу. - Придется специально под них проектировать новые.
   - Я думаю, что в любом случае это необходимо. Пусть не у Врат, но такие замаскированные минные поля на направлениях вероятного прорыва врага нам всё равно понадобятся, - заметил я и добавил: Причём не одно производство, а множество.
  
   Уже через месяц я принял участие в тестировании моей новинки. Правда, Келлер модернизировал мой метод рассыпания коробок, теперь в корпус корабля были встроены две трубы, в которых смонтировали конвейерные ленты. К этим трубам подавались выстреливаемые затем в околовратное пространство контейнеры, заряженные направляющими с ракетами. Зарядка контейнеров ракетами происходила в трюме носителя. Я признал, что такой метод более быстр и эффективен.
   Когда все пространство Врат, выбранных нами для испытанной, было усеяно коробками, мы произвели сначала пуск одной ракеты с детонацией боевой части возле Врат, затем залп десятка таких же. Врата на всю нашу возню просто не отреагировали, им было всё равно, хоть взорви мы поблизости весь наш запас антиматерии. Разве что визуально взрыв нескольких ракет был более эффектен, чем одной - но в этом и было всё различие.
   - Для нас с тобой отсутствие результата - это тоже результат, - прокомментировал Келлер результаты эксперимента.
   - Это точно, - хмыкнул я.
  
   Через месяц заработали уже двенадцать конвейеров по производству ракет из антиматерии и контейнеров-носителей для них, и мы приступили к минированию подступов ко всем известным нам гиперворотам.
   Система определения "свой-чужой" работала превосходно, а так как к нам, кроме пиратов, пытались залететь и вполне мирные граждане - частью с целью торговли, частью с целью набраться новых впечатлений - то управляемые ракеты действительно оказались превосходным решением. Все визитёры, не имевшие на это специального разрешения, вежливо, но твёрдо выпроваживались патрулями либо в гипер, либо в соседнюю с нами систему, лежащую уже в зоне Содружества.
   Желающих сопротивляться обычно не находилось, а если и случались инциденты, то пара выстрелов, полностью сжигающих защитное поле чужого корабля, всегда остужала горячие головы. Как показали дальнейшие события, наша идея с орудийными платформами и минными полями блестяще показала себя на практике.
   Платформы, вооруженные дальнобойными орудиями и торпедами, ставились на самых опасных направлениях, с которых нас чаще всего беспокоили пираты. Орудийные платформы, расположенные рядом с Вратами и прикрытые минными полями или разбросанными в округе контейнерами ракетных пусковых установок оказались идеальным решением, полностью компенсировавшим отсутствие у них защиты и способности к маневрированию.
   Иногда патрульные корабли даже не успевали открыть огонь по выскакивавшим из гипера кораблям, те просто не долетали до зоны действия их орудий - торпеды, ракеты и дезинтеграторы уничтожали их сразу после выхода из-под прикрытия защитного поля Врат.
   После того, как орудийные платформы были установили в критических точках, количество случаев нарушения границ резко уменьшилось. Пираты попытались было прощупать другие направления для атак, но мы просто буксировали часть платформ и устанавливали их в новые места.
   После того, как мы стали расставили минные поля с ракетами во всех граничных системах, потери наших кораблей вообще свелись к нулю, всю работу патрулей делали ракеты и орудийные платформы. Через некоторое - довольно непродолжительное, кстати - время количество нападений уменьшилось на порядок, и тогда же мы с Келлером получили подтверждение наших догадок о том, кто на самом деле стоял за этим шквалом атак.
   Сразу после того, как мы начали массово уничтожать противника, на нас стали выходить различные учёные и военные чины с просьбами о разрешении посещения нашей системы, с благой целью получше изучить друг друга. В обмен они предлагали нам резиденции на любой из планет Содружества, а также часть своих технологий и товаров.
   Особенно рьяно интересовались нашими технологиями пентагрионы и люди, от их предложений просто отбоя не было. Мы начали просто игнорировать постоянные вызовы от чужих кораблей, но те не унимались, возле наших границ постоянно крутилось несколько сотен кораблей Охотников, наперебой соблазнявшие нас разнообразными выгодами.
   К нашей с Келлером большой радости, недалеко от границ контролируемого нами сектора разведчики обнаружили один разлом пространства с гигантскими запасами природного антивещества, поэтому сразу отпала необходимость в закупке недостающих ресурсов у Содружества, как мы, скрепя сердце, планировали до того. Теперь два звёздных сектора полностью покрывали наши потребности в антиматерии, мы даже принялись строить базы для её хранения.
   Шли недели, мы с Келлером всё больше укреплялись в нашем секторе, постепенно перекрывая минами и орудийными платформами совсем уже второстепенные подходы к нашим звёздным системам. Убедившись в бессмысленности своих действий, даже пираты перестали тревожить нас набегами, разве что иногда какой-нибудь отморозок пытался прорваться в новых местах.
   Мы по-прежнему не шли ни на какие контакты с Содружеством, мотивируя это тем, что такова политика нашей Расы: мы развиваемся, никому не мешая, и требуем, чтобы не мешали нам. Келлер был постоянно чем-то занят, а вот у меня с каждым месяцем появлялось всё больше и больше свободного времени, так как все мои задумки реализовались, и всё было поставлено на конвейерное производство.
   Келлер, убедившись в эффективности минных полей, разработал и запустил в серию новый тип кораблей - больших минонесущих крейсеров, сделанных на основе тяжёлых грузовозов. Имевшие на борту всего лишь две плазмопушки, они были, в сущности, просто большим и длинным трюмом, с контейнерами внутри, в каждом из которых было по несколько сотен коробок с ракетами.
   Подавались они к установленным по бокам трюма торпедным аппаратам автоматически и выстреливались наружу с помощью сжатого газа. Батареи баллонов с ним были смонтированы на всех переборках трюма, а сам газ набирался возле одной из планет, имеющей газовую атмосферу. Пустые контейнеры складировались и отправлялись обратно в трюм, открывая дорогу полным. С целью более точной установки полей, пришлось в каждую коробку встраивать систему стабилизации, также работающую на сжатом газе. Расчёт и траекторию постановки коробок производил ИИ корабля, исходя из местности, где нужно было ставить минные поля, так что теперь можно было задавать определённый рисунок минирования, в отличие от бессистемного рассеивания времён первых опытов.
   После проведения испытаний первого миноносца мы сами удивились его производительности. Всего за два часа он устанавливал столько мин, сколько не успевали четыре старых калоши.
   Как только минные поля начали действовать, перед нами возникли сразу две проблемы: первая - как избавляться от обломков кораблей, уничтоженных ракетами, и вторая - повторное использование носителей ракет, которые после внедрения в них системы стабилизации перестали быть расходным материалом.
   Вспомнив опыт Земли, мы поменяли наши планы и выпустили ещё один класс кораблей на основе лёгкого крейсера, но с мощным силовым захватом и вместительным трюмом, назвав их тральщиками. Им вменялось сразу несколько обязанностей: буксировать в пункты переработки крупные обломки кораблей, собирать пустые коробки и осуществлять управление работой минных полей нескольких ближайших систем. Эффективность работы тральщиков также была проверена временем.
   Дальнейшим развитием пусковых ракетных систем стала разработка ещё одного типа кораблей - тяжёлого ракетоносца. Созданный на основе тяжёлого крейсера, он не имел никаких других систем вооружения, кроме ракетно-торпедного комплекса - но зато ракет с торпедами у него было ну очень много.
  
   Этим делом я и был сейчас занят. После завершения первого проекта я как-то престал находить себе дело по душе: полёты на собственном корабле уже не приносили особенного удовольствия, а Келлер был вечно занят, включив в работу даже ту пару процессорных ёмкостей, которые обычно держал свободными для связи со мной. Так что начал было скучать.
   В один из таких скучных вечеров я перебирал свои архивы, пытаясь навести в них порядок, и обратил внимание на папку, названную "Что делать?". Не вспомнив, что в ней может содержаться, и даже то, в связи с чем она была открыта, я открыл её и увидел собственные записи, относящиеся к моему недовольству медленными темпами постройки супердредноутов.
   "Интересно, а сейчас как с ними обстоят дела?" - заинтересовался я. Запросив от Келлера отчёты, я удручённо покачал головой. Проблема явно назрела, так как за это время в строй вошли всего два суперкорабля. Слишком мало для противостояния Объединенному Флоту и это притом, что мы намеревались выпускать на этих же верфях необходимые нам стационарные космические базы, ставя их в узловые точки секторов, лежащих в пограничной с Содружеством зоне. Обрадовавшись новой проблеме, я с головой в неё окунулся, читая свои заметки и анализируя собственные же к ним пометки.
   Нужно было понять, как вывести из строя супердредноут, используя не только аналогичный тип корабля. Запросив у Келлера все известные ему случаи уничтожения супердредноутов, я начал просматривать каждый из них в отдельности. Несколько дней потребовалось мне на то чтобы понять - затея моя труднее, чем я думал вначале. Все случаи уничтожения этого класса кораблей были однотипны: либо его уничтожал другой такой корабль, либо линкоры, в количестве не менее трёх, да и то только в тех случаях, когда супердредноут находился в ремонте или же был тяжело повреждён в битве.
   Ознакомившись со всей доступной информацией, я не нашёл ничего нового, требовалось больше данных.
   - Келлер, где раздобыть дополнительные данные обо всех случаях уничтожения супердредноутов? - поинтересовался я у него.
   - Вова, тебе нужно больше отдыхать, - заметил он. - Выдаёшь такие гениальные идеи, а потом спрашиваешь то, что знает любой шестиклассник.
   - И что же такого они знают? - недовольно буркнул я.
   - Историю космофлота нужно искать в двух местах: либо в самом космофлоте, либо в его музеях. Поскольку незаметно взломать сети военных можно, только находясь на крупной военной базе, то советую тебе сделать экскурсионную прогулку по историческим музеям космофлота, - закончил он свою язвительную речь.
   - Ой-ой, - передразнил я его. - И всё-то мы знаем.
   - То, что положено шестикласснику - да, - не менее язвительно ответил он, прерывая наш разговор и возвращаясь к своим многочисленным делам.
   Подумав, я решил отправиться в уже знакомую мне систему Канопус, где и военные базы были в наличии, и космические музеи имелись. Взяв с собой часть второго флота, в основном линкоры и тяжёлые крейсера, я отправился спать, предварительно задав ИИ курс.
  
   Войдя через гиперворота в систему, я подал военным запрос на разрешение подойти к планете, указав, что хотел бы по возможности поговорить с управляющим. О чём с ним буду разговаривать, я пока и сам толком не знал, но мне нужен был какой-то повод, чтобы приземлиться на планету.
   Диспетчер военной базы попросил меня подождать, пока он передаст мой запрос выше. Ждать мне пришлось недолго, через полчаса со мной связался сам управляющий Элогет и, поздоровавшись, сказал, что рад будет со мной поговорить. Он также высказал пожелание, чтобы мы встретились на моём корабле, так как ему очень хочется посмотреть на технику нашей Расы изнутри. Поскольку я сам собирался прогуляться по его планетам, отказаться было невозможно, так что пришлось ответить, что готов встретить его на своём корабле, через три часа. Было заметно, что Элогет не ожидал от меня такой уступки, потому что он сразу засуетился и заверил, что ровно через три часа он будет возле моего корабля.
   Ругнувшись, я распорядился ИИ привести мою каюту в полный порядок, а ещё лучше - придать ей вид нежилого помещения. Через час, проверив результаты, я остался доволен: роботы убрали все постельные принадлежности и накрыли всю мебель чехлами. Поскольку остальными двумя каютами я вообще ни разу не пользовался, то проблем не должно было возникнуть. В последний раз пройдя по кораблю, я убедился, что никакие мелочи не дадут повода для подозрений в наличии на борту какого-либо одушевлённого существа. У меня не было и толики сомнений, что Элогет прибудет не один, а с делегаций, в составе которой обязательно окажутся военные и учёные, которые всё изучат, обнюхают и сфотографируют, чтобы в дальнейшем изучить добытую информацию.
   - На мою защиту выдели двух солдат, - приказал я ИИ. - Всем остальным занять места по боевому расписанию и перекрыть доступы посторонним к нашему оборудованию. Всех минироботов снять со стеллажей и запустить на отлов и обнаружение жучков, которые наверняка принесут с собой военные. С момента входа чужих на корабль и до отмены моей команды на корабле вводиться повышенная боевая готовность. Пока не убедимся в том, что все посторонние предметы убраны и на корабле не осталось никаких шпионских штучек, себе не полетим. Всё ясно?
   - Да, командир, - отозвался ИИ. - Приоритет команды принят.
   Я прошёл в рубку управления
   - Вроде бы всё, - задумчиво произнёс я, но, решившись не ограничиваться визуальными впечатлениями, попросил ИИ вывести на экран список того, чего не должно быть на корабле-автомате. Список получился громадным, поскольку Келлер стоил его специально для меня и дипломатических миссий.
   Просматривая список, я обращал внимание ИИ на то, чтобы он выставил охрану возле того или иного указанного в нём объекта. Я только-только успел покончить с этим занятием, как ИИ доложил, что корабль управляющего находится в нескольких сотнях километров от нашего флота и запрашивает разрешение на сближение.
   - Выдай им координаты и веди на стыковку, - распорядился я, а сам отправился к стыковочному модулю, чтобы встретить гостей. - Отправь одного солдата к рубке, пусть закроет дверь и никого в неё не пускает. Нельзя им видеть, как она у нас устроена.
   Мои предположения оказались верными: Элогет прибыл не один, а в компании ещё шестерых сопровождающих. Хоть все были в штатском, но четверым из них военная форма явно была привычнее, чем гражданский костюм. Двое других выглядели как типичные учёные, получившие возможность узнать нечто новое. Они и вели себя соответственно, лица сияли, а глаза с цепкостью фотоаппаратов фиксировали всё, что видели.
   - Приветствую управляющего Элогета, - произнёс я, наклонив голову в знак уважения.
   - Приветствую Полномочного посла расы меклар, - церемонно ответил тот, повторив мой поклон.
   - Давно хотел спросить, как к вам обращаться, - начал он, когда я повёл их по кораблю. - А то до сих пор мы общались только с помощью видеозаписей.
   - Понимаете, господин Элогет, - начал я, - у нас нет имён, как таковых, только порядковый номер, который мы выдаётся при создании каждого нового меклара. Он означает тип кибернета, его функциональное предназначение и степень интеллектуального развития. Имя собственное получает только Диктатор, когда он занимает этот пост, его порядковый номер заменяется именем Владимир. Так что можете обращаться ко мне, как и прежде, посол или Полномочный посол - это будет самое близкое к моему порядковому номеру название.
   - Это весьма необычно, - удивился управляющий.
   В процессе экскурсии по кораблю ученые засыпали меня градом вопросов, на которые я либо отвечал правдиво, не видя в выдаваемой информации опасности для нас, либо просто игнорировал их. Учёные не обижались, а просто задавали новые. Военные всё время где-то задерживались и отставали. "Наверное, раскидывают минироботов и жучки", - улыбнулся я про себя.
   Управляющий, увидев очень хорошо обставленные каюты, удивился и спросил, для чего они понадобились.
   - Корабль строился специально для приёма дипломатических миссий, с учётом обеспечения комфорта для представителей Рас Содружества, - ответил я.
   - А где же в таком случае располагаетесь вы? - поинтересовался Элогет.
   - В трюме.
   Чтобы прервать повисшее молчание, я пригласил Элогета пройти в центральный салон, чтобы пообедать. Тот с радостью согласился. Поскольку обед был незапланированным, то на стол роботы подавали консервированную еду и напитки из моих запасов, но никто не морщился.
   - А чем питаются меклар? - спросил у меня управляющий.
   - В каждом из нас установлен мини-реактор, реактор работающий на антиматерии, - отозвался я. - По мере её выработки происходит загрузка топлива.
   - Так о чём вы хотели поговорить со мной, господин посол? - затронул тему нашего сбора Элогет, когда гости сложили ножи и вилки.
   - Я хотел обсудить с вами два вопроса, - начал я, осторожно подбирая слова. - Во-первых, мне желательно посетить несколько планет Содружества, по своему выбору - для того, чтобы обогатить наши знания о вас, с целью исключить возможность ошибок при общении. Предпочтительно, чтобы моё посещение было неофициальным, лучше всего - в качестве туриста, которому вы любезно предоставите гида. Со своей стороны я обязуюсь взять с собой минимум сопровождающих и охраны, чтобы не привлекать к себе излишнего внимания.
   Во-вторых, я хочу с вашей помощью связаться с Советом Содружества и предложить ему проект строительства совместных научных баз в наших пограничных секторах. Постройку баз мы возьмём на себя, если вы предоставите нам данные о том, какими должны быть условия комфортного существования представителей рас Содружества. В этом случае наши учёные смогут вести совместные исследования с вашими. Нам также очень интересны ваши достижения в сферах вооружения и защиты, мы готовы взамен поделиться с вами некоторыми из наших технологий.
   Услышав моё последнее предложение, учёные и военные навострили уши и стали очень внимательно ловить каждое следующее наше слово.
   - Что касается первой вашей просьбы, то всё полностью в моих силах, - улыбнувшись, ответил Элогет. - Когда вы хотите начать свой визит на планеты?
   - Если это не вызовет затруднений, то завтра, - ответил я. - Диктатор послал меня сюда именно с этой целью.
   Управляющий немного удивился подобной спешке, но постарался не подать вида.
   - Хорошо, завтра мы пришлём вам приглашение и гида.
   - Возможно ли, чтобы гидом была тот репортёр, что брала у меня интервью? - неожиданно для самого себя просил я. - Мне понравилось обмениваться с ней информацией.
   Управляющий снова удивился.
   - Да, разумеется, если она не будет против.
   Я кивнул и усмехнулся про себя, ага, так вы мне и сказали, что она за, подсунете, небось, в сопровождающие какого-нибудь вояку.
   - В таком случае пусть она тогда свяжется со мной с помощью вот этого, - я передал ему кристалл, вытащив его из записывающего устройства на левой руке скафандра. - Это мой персональный коммуникатор, для связи ей достаточно будет воспользоваться оборудованием телецентра.
   Не подав вида, управляющий проглотил эту пилюлю и взял кристалл.
   - Относительно же вашей второй просьбы - с сожалением должен сказать, что решение этого вопроса находится вне моей компетенции, это прерогатива Совета Содружества, - ответил он минуту спустя. - Но заверяю вас, что я сегодня же свяжусь с ними и передам ваше предложение. От себя же могу добавить, что приложу все усилия, чтобы оно было принято, мы чрезвычайно заинтересованы в обмене технологиями.
   - Мы тоже, - отозвался я.
   Завершив беседу, мы покинули салон, прошли к шлюзовой камере и тепло попрощались, заверив друг друга во взаимном уважении и дружеских чувствах. Проводив визитёров и посмотрев, как отлетает их корабль, я тяжело вздохнул и обратился к ИИ.
   - Ну, и сколько подарков они нам оставили?
   - Вы оказались полностью правы, командир, - отозвался тот. - Их притащили столько, что мы до сих пор занимаемся отловом жучком и минироботов.
   - Отключи от питания всё корабельное оборудование, тогда останутся только источники с самостоятельными генераторами или батареями. Просканируешь корабль и вычислишь точки электромагнитных возмущений, - предложил я.
   - Но многие системы вашего жизнеобеспечения отключатся, в том числе и генератор гравитации, - предупредил меня ИИ. - Кроме того, многие устройства искажают электромагнитную картину и без питания на них.
   - Вот их и обыщи в первую очередь, - ответил я, - а уж без гравитации я смогу обойтись.
   Через полчаса ИИ всё подготовил к операции "Антижучок" и, предупредив меня, отключил все системы, оставив задействованными только свои сервера. Появилась невесомость, но сработали магнитные захваты на ногах скафандра, и я остался стоять на полу.
   "А ведь я первый раз в невесомости! - посетила меня неожиданная мысль, и я замер с открытым ртом. - Ничего себе! Столько лет в космосе, а в невесомости до сих пор не был! Нужно срочно воспользоваться моментом!".
   Попросив ИИ первым долгом зачистить от жучков трюм, я отправился туда. Роботам понадобился на работу целый час, столько и таких местах оказалось в нём всяких шпионских штучек. Когда они закончили и ушли в другие части корабля, я выбрался из корпуса "Полномочного посла" и отправился в свободный полёт. Стараясь не делать резких движений, я учился двигаться в невесомости, всё оказалось сложнее, чем я думал. Набив пару шишек и синяков, я всё же немного освоился и даже начал получать удовольствие от своего подвешенного положения.
   Таким образом я забавлялся довольно долго, военные постарались на славу. Нам с ИИ пришлось даже перегонять минироботов с других кораблей, для помощи в тотальной очистке корабля от оставленных "подарков".
   Оценив масштабы работ, я приказал ИИ учесть это на будущее, и по возвращении на базу увеличить число минироботов на борту раз в пять, именно для подобных случаев. Подумав, однако, что и такого количества может оказаться недостаточным, я вызвал Келлера.
   - Нам нужно срочно придумать робота по отлову жучков, - начал я. - Мы тут несколько часов потратили на отлов всяких подслушивающих и подглядывающих штуковин.
   - Что, так много подкинули вояки? - усмехнулся он.
   - Запроси отчёт у ИИ корабля, сам убедишься, - посоветовал я ему.
   Через мгновение, видимо, ознакомившись с данными, Келлер с некоторым даже уважением сказал:
   - Да, богато они ими запаслись, ничего не скажешь. Придумаем что-нибудь, а пока хватит тех мер, что ты уже предпринял. Вернёшься, обсудим.
   - Хорошо, - ответил я, прерывая разговор.
   Когда, наконец, оборудование подключилось, и восстановилась нормальная гравитация, я, уже порядком уставший от невесомости, вылез из трюма и отправился в свою каюту.
  
   Таша уже ложилась спать, как внезапно раздался звонок в дверь её квартиры. Проклиная тех, кто бродит по ночам, она накинула коротенький халатик и посмотрела на голограф. Теперь, когда она стала очень известной и высокооплачиваемой, она смогла, наконец, осуществить свою мечту и купить большую квартиру вдалеке от центра города. Квартиры в таких спальных районах стоили безумно дорого, так как только тут имелись небольшие садики и террасы для прогулок, а также не было вечного транспортного шума на улицах.
   Раньше Таша жила в самом центре, в маленькой тесной квартирке на последнем этаже громадного небоскрёба, построенного специально, чтобы обеспечить жильём горожан с небольшими зарплатами. За пять лет своей работы репортёрам она так и не смогла позволить себе переезд из своей конуры во что-то более приличное, и только став заместителем режиссера, достигла желаемого.
   Камеры голографа показали четырёх хмурых людей и двух не менее хмурых пентагрионов.
   - Что вам угодно? - поинтересовалась она, включив динамик.
   - Бюро Галактической полиции, третий отдел, - представился один из них.
   Таше тут же захотелось очутиться далеко отсюда, например, на необитаемой планете. Третий отдел занимался только самыми серьёзными преступлениями, и в основном расследовал дела о шпионаже или измене интересам Содружества.
   Мало было существ, которых не пугала бы перспектива оказаться в поле зрения третьего отдела. Слухов об их работе практически не было - сотрудники "тройки" проводили свои операции быстро и чётко, не оставляя свидетелей и следов. После подобных операций все, хоть как-то в них замешанные, просто исчезали, а их близкие и друзья испуганно молчали, не осмеливаясь задавать вопросы.
   Однажды Таше пришлось брать интервью у одного из родственников исчезнувшего предпринимателя, и вид испуганного, трясущегося человека, постоянно оглядывающегося по сторонам, произвёл на неё гнетущее впечатление.
   - Открыто, - произнесла она внезапно осипшим голосом и пошла встречать незваных гостей.
   Вошедшие гости сначала не обратили на хозяйку никакого внимания, а, рассредоточившись по квартире, принялись сканировать её какими-то странными приборами.
   - Чисто, - сказал один из них.
   - Собирайтесь, вы едите с нами, - произнёс другой, явно старший в этой группе.
   - Но почему? Что я такого сделала? - попыталась спорить Таша.
   - Все объяснения получите у нас в Бюро, - отрезал старший. - Если не поторопитесь, повезём вас в таком виде, - тут он окинул взглядом её аппетитную фигурку. Поняв, что они действительно могут увезти её в одном халате, Таша быстро схватила приготовленную на завтра одежду и, пройдя в душевую, переоделась.
   Только утром её, не выспавшуюся и злую, привезли обратно. Таша, зайдя в квартиру, от злости принялась пинать всё, что попадалось ей под ноги. Видите ли, посол меклар высказал пожелание, чтобы она стала его гидом по планете. Нет, она, конечно, была бы рада его сопровождать, но никак не после того, что ей устроили полицейские в третьем отделе.
   Сначала они прочитали ей лекцию о соблюдении государственной тайны и заставили подписать кучу бумаг о неразглашении. Затем вручили целый чемодан с жучками и минироботами, часть из которых, стилизованных под украшения, она должна была, навесить на себя, а остальные разбросать по кораблю посла меклар или прицепить к нему самому. Кроме того, её заставили заучить наизусть многостраничный список вопросов, которые следовало задать послу и выведать таким образом кучу разной информации о возможностях их Расы и прочего, прочего, прочего.
   От обилия вываленных на неё поручений и требования у неё начала пухнуть голова и она устроила сотрудникам отдела истерику. Те, привычные ко всему, молча вылили на неё стакан воды и продолжили выдавать распоряжения. Самым противным было то, что Таша не могла отказать, это означало бы конец всему: её карьере, её жизни, жизни её родных. Поэтому она, стиснув зубы, молча всё выслушивала, изредка кивая головой в ответ на вопросы о том, понимает ли она то, что ей говорят.
   Устав пинать свою мебель и злосчастный чемодан, она отправилась в душ, чтобы привести себя в порядок и потом хоть немного поспать перед тем, как ехать на работу. Впрочем, сотрудники отдела заявили, что сами предупредят её начальство о том, что она задержится.
   Представив выражение лица своего шефа после звонка из третьего отдела, Таша злорадно улыбнулась, немного успокоилась и заснула. Встав только после полудня, она разогрела обед, без аппетита поела и поехала на работу.
   В телецентре о предстоящей ей миссии уже знали и с завистью поглядывали на неё. Режиссёр так вообще был с ней так льстив и предупредителен, что хотелось плеваться. Чуть ли не облизав её, он попросил её отправить согласие на встречу с послом меклар как можно скорее. Подготовка к съемкам заняла всего пять минут, против обычных двадцати, и её усадили за стол ведущего.
   - Начинайте передачу, - скомандовал режиссер.
   - Секретарь Полномочного Посла слушает вас, - раздался металлический голос без эмоций.
   - Я Таша Ирда, звоню по просьбе господина посла, - как можно мягче процедила она.
   - Господин Посол уже в курсе, переключаю на него, - отозвался голос, и действительно, картинка перескочила на Посла, стоявшего в каком-то тёмном помещении.
   - Добрый день, - поздоровался он первым.
   - Добрый день, господин Посол, я готова быть вашим гидом. Когда вы прибудете на планету? - спросила я.
   - Ровно через двадцать минут, - отозвался тот. - Коридор получен, посадка будет произведена возле вашего телецентра. До встречи, - закончил он, не дав ей вставить ни слова, и прервал связь.
   - Это невозможно, - отозвался тот оператор, у которого брат служил на флоте. - Просто невозможно долететь оттуда, где они находятся, до коридора посадки, и сесть здесь за такой короткий срок. На это нужно минимум два часа.
   - Что-то мне подсказывает, - зло отозвалась Таша на его слова, - что господин Посол всё рассчитывает до секунд.
   Сразу же разгорелись споры и делаться ставки на то, успеет ли посол приземлиться за указанное время.
   Таша оказалась права, корабль Посла на огромной скорости вынырнул из облаков и, оставляя за собой реверсивный след трения воздуха об защитные экраны, практически упал на площадку, затормозив маневровыми двигателями только в последний момент этого скорее падения, чем приземления.
   - Девятнадцать минут тридцать две секунды, - в полной тишине прокомментировал оператор, сжимавшего в ладони секундомер.
   Те, кто ставил на невозможность уложиться в озвученные послом двадцать минут, ругали недоверчивого брата флотского служаки и расплачивались с победителями. Сам виновник торжества стоял столбом и, глядя на секундомер, тупо повторял:
   - Это невозможно. Это просто невозможно.
   Таша, заработав на пунктуальности Посла неплохие деньги, уже с большим оптимизмом, чем прежде, пошла его встречать. "Нельзя сердиться на существо, которое приносит тебе прибыль", - подумала она и даже улыбнулась, увидев спускающегося с трапа посла, сопровождаемого всего двумя солдатами.
   - Ещё раз приветствую вас, господин Посол, - сказала она ему, подходя ближе.
   - Взаимно, - ответил ей электронный голос.
   - Может, пройдём в студию? - поинтересовалась она.
   - Нет, у меня мало времени, - ответил он. - Мне необходимо побывать на нескольких планерах за крайне малый срок. Я попросил ваше руководство, чтобы вы сопровождали меня.
   Таша открыла рот, но не знала, что ответить. Ей казалось, что речь шла только лишь о её планете, а теперь, оказывается, ей нужно будет путешествовать по нескольким.
   Вспомнив ночь в третьем отделе, она стиснула кулаки и спросила.
   - И где же вы хотите побывать?
   - Для начала устройте мне небольшую экскурсию по вашему городу, - ответил он. - Можете показать основные достопримечательности.
   - Тогда пройдёмте к транспорту, который нам специально выделили для поездок, - сказала она, ведя его к стоящему неподалёку флаеру, предоставленному, конечно же, третьим отделом.
   Увидев, что флаер не рассчитан на его охранников, посол обернулся к своим телохранителям. Повинуясь неслышной команде, они вернулись на корабль, а сам посол последовал за Ташей.
  
   Практически весь день Таша со своим подопечным проездили по городу и его окрестностям. Послу было интересно всё: они даже посетили ферму, где пентагрионы выращивали боевых ящеров, которых затем пересылали на арены сражений. Само выращивание этих существ, больше похожих на ящериц, вставших на задние лапы, на планете было разрешено законом, запрещалось лишь проводить бои с их участием. Предприимчивые пентагрионы выкручивались, выращивая ящеров здесь, а поединки устраивая на своих планетах.
   Посол оказался впечатлён силой и скоростью этих существ, которые лично у меня ничего, кроме тошноты, не вызывали. Также по просьбе Посла они заезжали в различные музеи и выставки, там тот часто подключался к сети и считывал информацию. Причём усваивал её настолько быстро, что Таша даже не успевала заскучать. Скорость считывания и понимание информации у меклар оказались потрясающими.
   Поначалу девушка всё ещё внутренне кипела из-за того, что её втянули в это дело, даже не озаботившись получением согласия, но со временем, беседуя с послом, начала оттаивать. К тому же не забытые профессиональные навыки взяли своё, она, забыв былое раздражение, принялась забрасывать своего спутника вопросами о его Расе.
   Вскоре она поняла, какие вопросы задавать можно, а какие посол просто игнорирует, переходя разговор на другие темы. Время летело быстро, и, несмотря на насыщенную программу экскурсий, в конце дня, провожая посла на его корабль, она не чувствовала себя усталой. Уже у себя дома Таша с удивлением сообразила, что за этот день они осмотрели столько достопримечательностей, сколько она, коренным жительница планеты, за всю свою жизнь ни разу не видела.
   Придя домой и сняв с себя всю аппаратуру, навязанную ей сотрудниками третьего отдела, она приняла душ и, забравшись в кресло с ногами, невольно стала вспоминать прошедший день. Она не могла поверить, что провела столько времени с существом абсолютно другой Расы, строения и мышления. Посол отлично понимал, о чём она говорит, и даже несколько раз хорошо пошутил. Таша вспомнила его шутки и улыбнулась, он действительно шутил, понимая смысл этих шуток. Это было просто невероятно, каким образом существо с неорганическим строением способно так быстро впитывать в себя информацию и применять её.
   Таша подумала о том, что если всё её путешествие по планетам пройдёт в таком же ключе, то она зря сердилась на инопланетянина, эта поездка будет долгожданным отпуском, после пяти лет напряжённой работы. Настроение портили только воспоминания о "тройке", ведь если бы не необходимость надевать на себя все их секретные штучки и стараться прицепить такие же к послу, она была бы просто счастлива.
   Утром она собрала свою дорожную сумку, с которой путешествовала в бытность свою репортером. Собрав самое необходимое и уложив кучу жучков, она отправилась на работу. Сегодня был запланирован полёт на другую планету их системы - административную столицу звёздной системы Канопус.
   Идя по улице, одетая в лёгкое платьице, она, конечно же, привлекала к себе множество мужских взглядов. Раньше ей это нравилось, но после вчерашнего становилось не так приятно, как обычно. Вчера она ощущала себя очень неуютно, будучи в центре всеобщего внимания, так как народ, таращившийся на посла, бывшего вдвое выше неё и больше по габаритам, не забывал тыкать пальцами и в неё тоже.
   Подходя к телецентру, она дёрнулась от звонка на коммуникатор. Едва бросив взгляд на номер, она быстро ответила - звонили сотрудники третьего отдела, чтобы напомнить ей об обязанностях. Настроение было испорчено окончательно.
   Посол уже ждал её возле трапа корабля и пригласил внутрь. Таша поднялась по трапу, оглядываясь назад, на коллег, которые пришли проводить её. Зайдя внутрь, она вначале увидела множество солдат, замерших в ровном строю. Попытавшись пройти мимо, она была остановлена одним из охранников.
   Ничего не понимая, она взглянула на Посла, но тот молчал, дожидаясь, когда поднимется трап и корабль начнёт взлет. Затем он повернулся к ней и сказал:
   - Мне неприятно это говорить, но вам придется полностью раздеться.
   Таша сначала не поняла его слова, а потом вспыхнула от негодования.
   - Ни за что!
   - Я сожалею, но тогда мы вынуждены будем применить силу, а мне бы очень этого не хотелось - произнёс Посол.
   Не зная, что делать Таша осмотрелась: одна, в окружении нескольких десятков меклар, она была полностью в их власти. Поняв, что лучше сделать всё самой, чем допустить унизительную процедуру собственного раздевания, она решилась.
   "В конце концов, они ведь не люди", - подумала она, снимая платье.
   Когда она осталась полностью обнаженной, посол сказал:
   - Пожалуйста, снимите свои украшения и сложите рядом с сумкой.
   Таша, уже поняв, что её просто обыскивают, беспрекословно сняла аппаратуру третьего отдела, замаскированную под украшения.
   - Мне очень жаль, но все ваши вещи содержат записывающую аппаратуру, даже пуговицы на вашем платье, - сказал Посол через несколько секунд. - Если вы не против, то мы уничтожим все, что представляет для нас опасность, а вам выдадим другую одежду.
   Таша обречённо махнула рукой: если сотрудники третьего отдела потрудились даже над платьем, то никакой уверенности в безобидности остальных вещей быть не могло. После её согласия один из солдат протянул ей большую коробку, открыв которую, девушка с огромным удивлением увидела одежду, причём не просто платья и нижнее бельё, но и многое другое. Часть обновок показалась ей знакомой, и, достав их из коробки, Таша ахнула - вся одежда была из того фешенебельного магазина дамской одежды, который они посетили вчера по просьбе посла.
   Хотя девушка и удивилась вначале такой странной просьбе, но потом, когда он начал интересоваться модными веяниями и её личными предпочтениями в одежде и обуви, сочла это просто любопытством инопланетного разума к этой стороне жизни представителей рас, с которыми он собирался поближе познакомиться. Походив по магазину, она несколько раз останавливалась возле особо понравившихся ей нарядов, но ничего ему не говорила. Тогда они ушли, так ничего и не купив.
   Теперь же она держала в руках всю ту красоту, которую с тихой завистью рассматривала вчера.
   "Он знал, что на мне будут жучки! - вдруг сверкнуло в голове, - знал, и специально повёл в тот магазин, чтобы я сама подобрала себе одежду!".
   Этот меклар всё больше удивлял её своими поступками. Ведь он мог просто снять всё с неё и оставить вообще голой, или выдать какую-нибудь тряпку вместо одежды - так ведь нет, заранее обо всём позаботился. Одеваясь, Таша вдруг вспомнила о ценах в том магазине и повторно ахнула, за то, что на ней было надето, можно было купить квартиру в новом доме.
   - Это слишком дорого, - решилась сказать она Послу. - Я всё верну, когда мы вернёмся обратно.
   - Вам не нравится? - его механический голос абсолютно не выдавал эмоций.
   - Очень нравится, но это слишком дорого, - ответила Таша, хотя, видя своё отражение в полированной металлической стойке корабля, грустно вздыхала про себя - у неё никогда не было таких нарядов.
   - Тогда я не понимаю вашей реакции, - ответил Посол. - Одежда куплена по вашим размерам, вам она нравится, я её вам дарю. Почему же вы не можете её носить в дальнейшем? У вас существует какой-нибудь запрет на подарки?
   Таша вздохнула и представила себе, как убеждает инопланетного гостя в том, что она не принимает таких дорогих подарков от посторонних мужчин. Поняв всю несуразность подобного разговора, она засмеялась, вначале про себя, но, не в силах больше сдерживаться - вслух. Это действительно будет просто глупостью с её стороны, ведь ей даже неизвестно, есть ли вообще у меклар такое понятие, как разделение полов. "Интересно, как они размножаются?", - мелькнула у неё озорная мысль.
   - Я сказал что-то неправильно? - спросил Посол.
   - Нет, - по-прежнему смеясь, ответила она. - Извините меня, но можно, о причинах своего смеха я не буду говорить? А платья я принимаю, спасибо вам большое.
   - Тогда, если не возражаете, я покажу вам вашу каюту, - предложил кибернет.
   Таша улыбнулась и грустно сказала, больше обращаясь к себе, чем к нему.
   - В первый раз со мной разговаривают на вы после того, как увидели меня голой.
   Посол остановился и, повернув к ней объективы камер, спросил.
   - Я вас неправильно называю?
   Таша обречённо вздохнула, удивляясь странной образованности Посла. Он прекрасно разбирался в технике, архитектуре, технологиях Содружества, понимал социальную структуру, но абсолютно ничего не понимал во взаимоотношениях полов.
   Ничего не став объяснять она молча пошла вслед за ним. Когда они добрались до каюты, и она вошла внутрь, у неё округлились глаза - таких больших помещений она не видела никогда. При полётах по делам работы на пассажирских лайнерах тем максимумом, на который она могла рассчитывать, был эконом-класс, а в нём были только сидячие места.
   - Как красиво, - вздохнула она, осматриваясь. - Ой, даже зеркало во весь рост есть!
   Она подбежала к нему, поправила сбившуюся чёлку и секунду покрасовалась, любуясь своим отражением. Платье сидело просто великолепно.
   - Устраивайтесь, - произнёс Посол. - На время поездки это ваши апартаменты.
   - А где будете спать вы? - поинтересовалась Таша.
   - Где обычно.
   Таша подумала, что у него есть собственная каюта, и забыла о его ответе.
   - Если вам что-нибудь понадобится, скажите об этом вслух или позовите меня, - сказал посол, поворачиваясь и выходя из комнаты. Задержавшись у двери, он добавил:
   - Ужин в шесть часов по корабельному времени, я за вами зайду.
   Оставшись одна, Таша задумалась над словами посла. "Получается, меня тут прослушивают?", - подумала она и решила проверить.
   - Ау, кто тут? - спросила она в пространство.
   - Дипломатический корабль слушает вас, - раздался голос из скрытых динамиков.
   Таша вздрогнула от неожиданности.
   - Вы кто?
   - Дипломатический корабль Полномочного Посла Диктатора Владимира, - торжественно представился голос.
   - Это понятно, а где вы физически? - поинтересовалась Таша.
   - Я везде, поскольку я и есть корабль.
   - Ух ты, круто! - воскликнула Таша. Она, конечно, помнила то, что говорил меклар, но вот так столкнуться с ещё одним его соотечественником и поговорить - это было очень интересно.
   - А как это? Быть целым кораблём? - поинтересовалась она.
   - Прошу простить, но у меня имеется приказ Посла, запрещающий экипажу разговаривать с вами. Если вам ничего не нужно, я отключаюсь, - ответил её собеседник.
   Таша снова разозлилась на Посла, только начало происходить что-то интересное - и опять он со своими правилами. Впрочем, через минуту она решила всё же не портить себе настроение, а, распаковав коробки с одеждой, принялась выбирать туалет к ужину.
   Решив проверить пунктуальность посла, она, узнав у меклара-корабля разницу между временем на борту и тем, что показывал её коммуникатор, стала следить за сменяющимися цифрами.
   Посол её не разочаровал, ровно в шесть раздался стук в дверь.
   - Можете войти, - сказала она, поднимаясь с кресла и идя к двери.
   - Ужин готов, - произнёс кибернет, остановившись на пороге. - Правда, я не уверен в составе блюд, но мы брали только самое лучшее из того, что было в ассортименте продуктовых магазинов вашей планеты.
   Когда они прошли в салон, переделанный под обеденный зал, Таша, только взглянув на стол, поняла, что Посол не ошибался, сказав, что с её родной планеты они брали только лучшие продукты и напитки. Больше всего её поразило, что сервировка стола была сделана по всем правилам этикета, даже на приёме у управляющего Элогета, на который она попала после знаменитого интервью в качестве всепланетной знаменитости, не было ничего подобного.
   - Это нам на двоих? - озадаченно произнесла она при виде множества блюд, которые она не осилила бы и за три дня.
   - Это вам, - поправил её меклар, и добавил: - Мы ведь не нуждаемся в пище.
   Посол предложил садиться, и даже галантно придвинул ей стул, сам же устроился на небольшой гравитационной платформе с другой стороны стола. Ровно через десять минут Таша полностью растаяла и была готова простить меклар всё - еда была удивительной, восхитительно вкусной, даже привычные блюда, вроде жареных эстоков, казались деликатесами.
   - М-м-м, - протянула она, смакуя бокал вина ранее неизвестной ей марки. - Превосходно! Что вы хотите, чтобы я для вас сделала, господин посол, продала родину? Согласна на всё, если вы и дальше будете меня так кормить.
   Посол засмеялся своим странным электронным смехом, при его смехе создавалось впечатление, что где-то гремели старые металлические детали от аппаратуры.
   - Оказывается, для того, чтобы вы продали родину, вас нужно было всего лишь накормить? - отсмеявшись, спросил он. - А вы не пробовали сказать об этом у себя на родине? Может быть, вас тогда начали бы лучше кормить?
   От его слов засмеялась уже Таша.
   - Как только вернусь домой, обязательно так и сделаю, - сквозь смех произнесла она.
   Наевшись и впав от полученного удовольствия в блаженное состояние, она ощутила желание пообщаться, а то, что рядом был такой необычный собеседник, только подогревало её интерес.
   - А можно спросить, где вы берёте столько денег? - задала она первый мучавший её ещё до ужина вопрос. - Вы так много потратили на одну меня, что я начинаю стесняться вас обременять.
   - Если обещаете, что, пока не применят суперпентонал, вы никому этого не скажете, то поделюсь нашим небольшим секретом, - ответил он, сверкнув своими окулярами.
   - Обещаю! - конечно же, заверила она, тем более, что посол был прав, после применения сыворотки правды что-либо утаить было невозможно.
   - Вообще-то мы в последнее время не уничтожаем нападающие на нас пиратские корабли, а берём их на абордаж. Так мы достигаем двух целей - тренируем наших солдат, а добытые корабли продаём торговцам на чёрном рынке с условием самовывоза. Получив корабли, они перечисляют нам деньги.
   - А если они, например, заберут корабль, а деньги не перечислят? - поинтересовалась девушка.
   - В таком случае мы разрываем с ними всякие отношения и связываемся с более достойным покупателем. Поскольку наши цены самые низкие, а получаемая прибыль огромна, то покупатели просто в очередь становятся, чтобы поработать с нами, - ответил он.
   - А почему вы запретили общаться со мной другим меклар? - осмелев, задала она следующий вопрос.
   - Потому, что меня вам будет вполне достаточно, - отрезал он.
   - Ну хорошо, тогда отвечать на все мои вопросы тоже будете вы! - сказала Таша, улыбаясь, но в душе оставшись не очень довольной его ответом.
   - Не на все, а на те, ответ на которые возможен, - уточнил он.
   - Я раньше думала, что все меклар выглядят так, как вы, а сегодня выяснилось, что меклар может быть и кораблём.
   - Правильно, - утвердительно кивнул головой Посол. - Юнит меклар может быть любой, в зависимости от того, для чего он сконструирован и что от нас требует наш Диктатор.
   - А чего он требует сейчас? - задала я провокационный вопрос.
   - В настоящее время только одного - установить взаимовыгодные отношения с Содружеством, - заученно ответил тот.
   - А зачем вам это нужно? - удивилась Таша. - У вас же наверняка и корабли лучше, флот в целом сильнее, не говоря уже о технологиях.
   - Мы уже говорили об этом на записи, переданной вам до интервью. Правда, непонятно почему этот кусок вырезали из трансляции, - ответил Посол.
   - А что там было? - жадно спросила Таша, чувствуя сенсацию, репортёрский дух после его слов просто взвыл сиреной.
   - Мы покинули нашу Галактику по весьма существенной причине, - ответил он. - Мы отразили пришествие двух волн роботов, которых вы называете Берсеркерами, но с третьей волной ничего не смогли поделать. Поэтому старый Диктатор был отстранён от исполнения обязанностей, и на его место избран новый. Он приказал свернуть все наши базы и отправиться в другой край Вселенной, чтобы найти место, где можно было бы совместно с другими Расами развиваться и готовиться к отражению нашествия роботов. Прежде, чем мы прибыли сюда, прошло очень много времени, мы практически отчаялись найти приемлемое для нашего существования место. Когда же мы нашли вашу Галактику и начали развёртывать базы, нас очень обрадовало соседство столь сильных и развитых рас.
   Таша, едва не разинув рот, выслушивала откровения, которые грозили полностью перевернуть их жизненный уклад. Если рассказать всем, что возвращение Берсеркеров - это неизбежность, привычный мир вокруг них перевернётся.
   - Мы сразу узнали, что вы отразили первую волну Берсеркеров и что вскоре на вас пойдёт вторая. Наш Диктатор чрезвычайно поражён тем обстоятельством, что ваше общество безразлично относится к тому, что через двадцать с лишним лет ему грозит гораздо более мощное, чем прошлый раз, нашествие Берсеркеров, - закончил он.
   Таша сначала побледнела, потом покраснела, от услышанного её голова стала туманной, а пульс молотками забил в висках.
   - Как вторая? - только и смогла выговорить она.
   - Вот так, - спокойно ответил ей Посол. - Первую вы отбили, значит, вскоре хлынет вторая. Вы что, не знаете об этом?
   - Нет, а кто бы нас информировал? - сыронизировала всё ещё бледная Таша.
   - Мы знаем, что вы собираете части Берсеркеров для изучения. Мы также их изучали, и нам удалось раскрыть их командный код, это помогло нам узнать о них много интересного и крайне важного, - ответил он.
   - Действительно не понимаю, почему военные вырезали из вашей речи такую важную информацию? Ведь это настоящая сенсация и одновременно трагедия для всего Содружества, - взволнованно начала она. - Только пятьдесят лет назад наладилась нормальная жизнь, хотя с момента нападения берсеркеров прошло почти двести. Едва всё наладилось, а теперь выясняется, что через два десятилетия всё это рухнет, потому что придет ещё более сильная, чем в первый раз, орда агрессоров? Это же просто общегалактическая катастрофа!
   - Мы сами усиленно готовимся к этим событиям, поэтому крайне удивлены проявляемому Советом Содружества безразличию к будущей угрозе, - произнёс посол. - Мы ведь в случае нападения Берсеркеров будем оборонять только свою территорию.
   - Это почему же?! - вскричала Таша. - Вы ведь только говорили, что хотите наладить дружеские отношения с нами!
   - Налаживание дружеских отношений не означает нашей обязанности воевать за вас, мы тоже не хотим терять свои граждан.
   - Но ведь если второе нашествие пойдёт по тому же сценарию, что и первое, то сначала под удар попадут наши сектора! - воскликнула она.
   - Да, - ответил он. - К тому же агрессоры второй волны прекрасно знают вашу тактику ведения боя, ваше оружие, расположение планет и многое другое, разведанное Берсеркерами в свой первый визит. Поэтому, чем меньше они будут знать про нас, тем больше у нас будет шансов отразить третью волну, которая придет за этой. Мы приблизительно подсчитали ваши силы, у вас есть шансы на успех.
   - То есть вы будете сидеть в своих секторах и наблюдать за тем, как нас будут превращать в галактическую пыль?! - возмутилась Таша. От охвативших её чувств, она вскочила на ноги, но и теперь была значительно ниже сидящего посла.
   - Если вы не обратитесь с просьбой войти в состав нашей Империи - то да, - невозмутимо ответил он. - Такова наша политика невмешательства.
   От такой наглости всё благодушное настроение Таши исчезло без следа.
   - Ну и оставайтесь за своими секторами!! Тогда Берсеркеры, уничтожив нас, придут и к вам!! - в гневе закричала она и, выбежав из обеденного салона, помчалась к себе в каюту.
   Переваривая полученную информацию, она никак не могла уснуть, всю ночь проворочавшись с боку на бок.
   "Ничего себе новости, - думала она, лёжа с открытыми глазами. - Значит, через двадцать лет на нас нападут, могут даже стереть с лица Галактики, военные вообще замалчивают эти факты, а наши соседи и вовсе намерены остаться в стороне?".
   Утром, злая и не выспавшаяся, она решила, что раз меклар так себя ведут, то помогать им она не собирается. Выполнит свою миссию по сопровождению Посла и всё, до свидания, а вернувшись на родную планету, начнёт борьбу с властями, чтобы все узнали об этой ужасной новости.
   Утром, на завтраке, а потом на прогулке по столице системы она была вежлива и холодна с Послом. Отвечала только на поставленные вопросы и не вдавалась в подробности, а уж тем более не завязывала разговоры, как раньше.
   В такой, чисто официальной обстановке, они объездили различные музеи, театры, научные центры и прочее, что просил показать посол. Один раз он осведомился о причинах её такого настроения, был проигнорирован и больше к этой теме не возвращался. Таша, в свою очередь, злилась на саму себя и на посла, который так спокойно вёл себя после того, как она явно продемонстрировала, что зла на него.
   В обед у них была назначена встреча с Элогетом, поэтому она быстро закончила экскурсию по музею космофлота и повела посла на выход, где их ожидали два флаера, один для них, другой - для телохранителей посла. Так же, как и в прошлый раз, он взял с собой всего двоих. Когда Таша с послом вышли из музея, она открыла было рот, чтобы сказать, что нужно торопиться, до встречи с управляющим оставалось всего полчаса, но не успела выговорить и первого слова, как мир вокруг неё перевернулся.
   Спокойно идущий рядом с ней посол внезапно схватил её и, крепко обхватив левой рукой, взлетел высоко вверх и вправо, используя для этого реактивные двигатели, которые, как оказалось, были встроены в его ноги. Таша успела заметить, как одновременно с этим на правом плече посла открылась давно интересовавшая её коробка, из которой вылетели несколько ракет, которые своими выхлопами сожгли бы лицо Таши, не отодвинь её посол в сторону, на расстояние вытянутой левой руки. Как только она оказалась в безопасности, открылась такая же коробка на его левом плече, и из неё тоже стартовали ракеты.
   Даже не успев испугаться, Таша посмотрела туда, куда ударили ракеты, запущенные первыми. Они попали в строящееся напротив музея здание, и прогремевшие взрывы оглушили её. Здание покосилось и, заваливаясь набок, рухнуло, подняв тучу пыли. У неё захватило дух, так как они резко нырнули вниз, но, не успев коснуться земли, вновь резко устремились вверх и вперёд.
   Краем глаза она заметила, что в их сторону летят несколько флаеров. Посол, используя ножные реактивные двигатели, уходил от них длинными прыжками в направлении более населённых кварталов города, чем те, где они находились сейчас.
   Странно, но испуга у неё не было, только мелькнула мысль - зачем посол в кого-то стреляет, как вдруг она заметила дымящиеся останки их собственного флаера и флаера охраны. Хороши же у тебя телохранители, злорадно подумала она, как вдруг увидела и их, прыгающих спиной вперёд и отстреливающихся ракетами и ручным оружием от несущихся им вслед флаеров.
   Зрелище было завораживающим, если бы не постоянное дергания её по сторонам, вследствие манёвров посла, она не отрывала бы от него глаз. В течение двух минут Таша увидела, как сначала один, а затем и второй преследующий их флаеры были сбиты солдатами. Проводив взглядом горящие обломки последнего, она немного освоилась и принялась осматриваться, интересуясь, куда они движутся.
   Припомнив карту города, она поняла, что Посол перемещается в сторону космопорта, а вслед ему на небольшом расстоянии двигались его солдаты. Снизу в них давно уже тыкали пальцами удивлённые горожане, а в воздухе звучал вой полицейских сирен.
   Таша почему-то была спокойна, хотя и отдавала себе отчёт в том, что вот только что на них было совершено нападение, и если бы не нечеловеческая реакция посла и его солдат, они уже были бы мертвы. Ещё она подумала, что посол не так прост, как казалось сначала, оказывается, он сам - боевой робот, у него и ракеты есть, и пушки, которые раньше были утоплены в нишах предплечья. Вскоре их окружили два десятка полицейских флаеров, взявших их в кольцо, но не мешавших движению.
   Таша убедилась в своём предположении, что Посол направляется к своему кораблю, когда слева от них показалось огромное поле космопорта.
   Допрыгав таким манером до своего корабля, они практически влетели в него, и сразу же раздался гул набиравших обороты двигателей, которые были уже разогреты. Взлёт на орбиту планеты произошёл очень быстро, хотя Таша чуть было не потеряла сознание от сильной перегрузки.
   По-прежнему находясь в руках Посла, Таше почувствовала сильный озноб, её трясло так, что застучали зубы, а руки и ноги начали холодеть. Посол, заметив её состояние, быстро перенёс её в каюту, несколькими движениями виброножа на своей правой руке освободил от одежды и, закутав в тёплое одеяло, уложил в кровать. Через несколько минут в каюту вбежал солдат и протянул Таше кружку, от которой поднимался пар.
   Отхлебнув из неё немного, она поразилась необычному вкусу напитка, он был приятно тонизирующим и согревающим. Через минуту, отогревшись под одеялом, она, отхлёбывая неведомый напиток, взглянула на стоящего рядом с ней посла.
   - Вероятнее всего, у вас психологический шок от произошедшего, - сказал он. - Насколько мне известно, у одушевлённых существ, представителем которых являетесь вы, такое случается после того, как минует угроза жизни или здоровью.
   Таша не могла говорить, а просто согласно кивнула.
   - Отдыхайте, я скоро вернусь, - произнёс он. - Меня уже десять минут вызывает управляющий.
   Таша снова молча кивнула. Посол вышел из каюты, и она осталась одна. Уютнее устроившись под одеялами, она посмотрела на лоскутки своей одежды и неожиданно для самой себя хихикнула: вот уже второй раз она предстаёт перед ним голой, так это может стать какой-то традицией.
   Улыбнувшись своим мыслям, она стала прокручивать в памяти события получасовой давности. То, что на них было совершенно покушение, причём очень хорошо спланированное, не подлежало сомнению. Нападавшим нужно было сначала устранить патрули полиции, которые постоянно эскортом следовали за флаером посла. Хоть они и летели за пределами прямой видимости, но при малейшем признаке опасности для сопровождаемого лица должны были кинуться на выручку, а этого не случилось. Значит, или их специально убрали, или не позволили действовать по плану.
   Вдруг Таша вспомнила первую реакцию посла на нападение. "Он же стоял справа и чуть позади от меня, - вспомнила она, и следующая мысль молнией блеснула у неё в голове. - Значит, вполне мог спокойно отпрыгнуть, вовсе не прихватывая меня с собой! Что же получается, он специально бросился сначала за мной и только потом начал уклоняться от атакующих? Зачем? Ведь буквально вчера он заявлял, что их интересует существование и благополучия только самих меклар?".
   Не найдя ответа на эти вопросы, она стала думать о том, какому же это недоумку вздумалось портить отношения с чужой расой, да ещё и настолько могучей? Ответа на этот вопрос у неё также не было.
   Опять вернувшись в мыслях к произошедшим событиям, она вспомнила всё досконально: и то, как посол укрыл её от реактивных струй вылетевших ракет, и его бережные объятия, когда они прыгали через весь город к космопорту, и заботу на борту корабля.
   Странно, но от мысли, что её сжимал в объятиях меклар, Таша заволновалась.
   - Ну что тут такого? - успокаивала она себя. - Он же робот, и не более того. Какие-то у тебя извращенные наклонности, моя дорогая, - говорила она себе снова и снова, допивая горячий напиток.
   - Надо будет узнать, что это такое, - подумала она, поставила пустую кружку на столик рядом с кроватью, откинулась на подушку и мгновенно уснула.
  
   Проснувшись, Таша сладко потянулась и открыла глаза. Немного полежав, она вспомнила события вчерашнего дня и свои мысли по их поводу. Встав и отбросив одеяло, она голышом пошла в душ, пустила воду и посмотрела на себя в большое зеркало, установленное на стенке душевой кабины.
   Критически оглядев своё тело, она не нашла, к чему придраться. Кроме пары больших синяков на боках, оставшихся после объятий посла, всё было идеально: красивое подтянутое тело, пышные, до плеч, волосы, чуть вздёрнутый носик и правильные черты лица.
   Таша подмигнула своему отражению: многие, очень многие из мужчин добивались её внимания даже до того, когда её стали узнавать на улицах городов, а уж теперь вообще отбоя не было от желающих с ней познакомиться, поужинать, поухаживать и завалить подарками.
   Странно, но, став знаменитой, Таша потеряла интерес к постоянным знакам внимания со стороны мужского пола, ей постоянно казалось, что ухаживания наигранны и направлены не на неё, а на её образ, созданный головидением.
   Прошло больше года с тех пор, как она рассталась со своим последним парнем, не сойдясь с ним во мнениях по поводу того, какой должна быть женщина в семье. Он требовал, чтобы она бросила работу, стала матерью их детей и сидела дома, а ей хотелось продолжать свою карьеру. В очередной раз крупно поссорившись с ним на этой почве, Таша собрала свои вещи и переехала на свою старую квартиру.
   Он дважды приходил мириться, но она была непреклонна. Правда, когда он ушёл, она тихо плакала, проклиная его и свою упёртость. Так и закончился её последний роман, на который она возлагала большие надежды.
   Теперь же она и хотела бы встречаться с кем-нибудь, но достойных кандидатур пока не находилось, хотя вариантов вроде бы было предостаточно. Вздохнув, Таша выключила душ и начала быстро вытираться большим, пушистым полотенцем. Ей вдруг хотелось немедленно увидеться с Послом, поблагодарить его за спасение и заодно извиниться за своё вчерашнее поведение. Она не имела никакого права лезть в дела расы, о которой практически ничего не знала.
   Подумав о своём спасителе, она решила узнать всё же, зачем он вчера защитил её, а не бросил на месте нападения. Поскольку для завтрака было ещё рано, то она решила сама его найти. Выйдя из каюты, она отправилась сначала в салон, где они ужинали в прошлый раз. Странно, но там никого не обнаружила. Спросив у корабля дорогу к пассажирским каютам, она заглянула во все и опять никого не нашла. Удивившись, она спросила у меклар, где расположена каюта Посла и получила ответ, что у Посла таковой нет, а сейчас он находиться в трюме.
   В голове сразу всплыл его ответ, когда она спросила его о месте его обитания, он ведь и вправду ответил - "как обычно", а это вовсе не означало, что в каюте. Спрашивая дорогу у корабля, она добралась до трюма, и, едва войдя в него, увидела фигуру Посла, застывшего возле стены.
   - Таша, как вы себя чувствуете? - раздался его голос, громкий из-за пустующего пространства.
   - На вашем корабле нигде от вас не скрыться, - улыбнувшись, сказала она, подходя ближе.
   - Даже в нашем секторе вам это не удастся, - пошутил он.
   Засмеявшись, Таша подошла ближе. Посол стоял неподвижно.
   - Вы извините, но мне нужно дозаправиться антиматерией, - сказал он. - Вчерашние прыжки немного опустошили мой резерв.
   - Кстати, о вчерашнем, - вспомнила она. - Я хотела спросить, почему вы сначала схватили меня, а потом стали защищаться, ведь одному вам не составило бы проблем уйти от погони?
   После её слов воцарилось молчание, и когда Таша уже хотела задать другой вопрос, раздался его голос.
   - Скажем так, мне нравится работать с вами. Я получаю много полезной информации, и мне бы не хотелось вас потерять.
   После его слов Таша испытала чувство, которое напугало её - это было разочарование. Странно, а что она вообще хотела услышать от даже не биологического существа? Признания? Пугаясь собственных мыслей, она перевела разговор на другое. Извинившись перед Послом за свое поведение на ужине, она поблагодарила его за спасение при покушении.
   - Да, кстати, а что говорят наши власти? - поинтересовалась она у Посла.
   - Приносят свои извинения и уверения, что найдут виновных.
   - А вы что думаете по этому поводу?
   - Мне приказано срочно возвращаться назад, - откликнулся тот. - Так что, как только я завезу вас к телецентру, сразу же стартую к нашему флагману.
   - Как улетаете? - внезапно разволновалась Таша и чуть не сказала - "А я?". Только усилием воли погасив порыв, она спросила:
   - А как же наша экскурсия?
   - Извините, но я получил прямое распоряжение Диктатора, - безлико ответил тот.
   Таша испытывала настоящее разочарование, только стало всё налаживаться, вроде бы они нашли общий язык, как приходиться расставаться.
   - Хотите, я покажу вам вашу систему оттуда, откуда вы никогда её ещё не видели? - внезапно сказал Посол, нарушив тягостное молчание.
   Таша недоумённо на него посмотрела, сначала не понимая его слов.
   - Но я не настаиваю, решайте сами, - быстро поправился тот, видя её нерешительность.
   Девушка посмотрела на Посла, ровно на одну секунду ей показалось, что тот не хочет с ней расставаться.
   "Нет, это полная чушь", - тряхнула она головой, разгоняя собственные глупые мысли.
   - С огромной радостью, - она улыбнулась. - А то я сколько не летаю на межпланетных лайнерах, всё время экраны неинтересные виды показывают.
   - Предлагаю тогда пройти в обеденный зал, позавтракать, а заодно полюбоваться видами, - ответил он, отходя от стены. За его спиной Таша заметила входящий в стену трюма энергетический трубопровод.
   Завтрак опять поразил её своим качеством и великолепием. Завтракая, она вспомнила о вчерашнем напитке.
   - А что это был за напиток, которым вы угощали меня вчера? - спросила она посла.
   Тот замешкался, но ответил.
   - Чёрный чай.
   - Чай? А что это такое? - Таша впервые услышала это название.
   - Растение, которое потребляли наши далёкие предки в то время, когда ещё не были кибернетами, - словно нехотя ответил он. - Сейчас оно стало просто символом, напоминанием о наших биологических корнях. Наши предки заваривали листья этого растения в кипятке и пили этот отвар. Согласно легендам, напиток обладал успокаивающими и тонизирующими свойствами. Вспомнив об этом, я приказал солдатам приготовить его для вас. На корабле было это растение в засушенном виде - как талисман.
   - Спасибо, оно мне очень помогло, - ответила Таша, удивляясь таким странным причудам этих давно уже не биологических существ.
   - Включить голографы, - вслух приказал посол, уклоняясь от благодарности.
   Открывшаяся на всю стену каюты картина просто поразила Ташу, она никогда не думала, что её система так красива. Школьный курс астрономии, не очень внятные и чёткие голозаписи с кораблей, которые делались для школьных учебных фильмы, отличались от увиденного ею сейчас настолько же, насколько изысканные деликатесы на обеденном столе - от разогретых концентратов в ближайшей от телецентра закусочной.
   - Как я вам завидую, - вздохнула Таша, не отрывая глаз от чудесного вида. - Летаете среди звёзд и планет, видите столько замечательных миров. Я вот, пока не познакомилась с вами, вела однообразную жизнь обычного репортёра с окраины Галактики. Только с того времени, как я познакомилась с вами, моя жизнь совершенно изменилась, со мной общается управляющей звёздной системой, меня пытаются убить, и я побывала в третьем отделе.
   - Я сожалею, что причинил вам столько беспокойства, - ответил посол, поворачивая на неё свои объективы.
   Таша вздрогнула и, вскочив со своего места, быстро подошла к послу и положила руку на его плечо.
   - Вы меня не так поняли, господин Посол. За эти несколько дней, проведённые с вами, со мной случилось всё самое лучшее, что вообще было у меня в жизни. Я вам очень признательна за это.
   Посол помолчал немного и, повернув к ней голову, предложил:
   - Может быть, перейдём на "ты", пока мы не на официальных мероприятиях?
   Таша улыбнулась и прислонилась к холодному плечу посла.
   - Я с радостью, можешь называть меня Таша.
   - Называй меня Владимир, или Вова, - внезапно произнёс Посол.
   Таша резко отстранилась от него и испуганно посмотрела в его красные объективы.
   - Владимир? Но ведь так зовут вашего Диктатора? Получается - вы Диктатор всей расы меклар? - взволнованно произнесла она.
   - И да, и нет, Таша, - ответил он. - Я полная личностная копия Диктатора, служащая только одной цели - изучать Содружество и передавать все полученные знания ему. Для этого он меня и создал. Так что я могу называться его именем, но в тоже время не являюсь им самим.
   Таша вздохнула с облегчением, так вот в чём заключалась таинственность Посла. "Да, очень разумно со стороны Диктатора сделать себе копию для особых поручений", - подумала она.
   - Ты меня чуть до смерти не напугал, - сказала она, садясь рядом с ним. - Встречаться с Диктатором вашей Расы - это уже за пределами моей смелости.
   - Зря ты так думаешь, - ответил он. - Всё, что мы говорим, становится ему известно, так что можешь считать себя официально ему представленной.
   - С каждым днём ты меня удивляешь всё больше, - улыбнулась она.
   - Я даже ещё не начинал, - ответил он очень тихо.
   - Что ты сказал? - не расслышала она.
   - Я говорю, что у нас три часа до того, как мне нужно будет улетать, - ответил посол.
   - Тогда давай просто поболтаем, - сказала девушка. - Пошли ко мне в каюту, ты ведь сможешь транслировать эту картинку туда?
   Он кивнул, и они перешли к ней. Забравшись на кровать, она укрылась одеялом и стала рассказывать о себе и своей жизни, часто сбиваясь и перескакивая на вопросы о меклар, особенностях их жизни и мышления. Три часа пролетели, как одна минута.
   Уже после посадки она вдруг попросила посла нагнуться и поцеловала его в металлическую щёку.
   - Может быть, мы ещё раз встретимся, после того, как вы отчитаетесь Диктатору? - не веря в собственную смелость, спросила она.
   - Тут от меня мало что зависит, - ответил он тихо. - Как прикажет Диктатор.
   На площадке возле телецентра их встречали. Её, спускавшуюся по трапу, окружили десятки роботов-телекамер, а внизу уже поджидали репортёры самых известных каналов.
   "Вот она, слава", - грустно подумала Таша и, повернувшись к послу, стоявшему в проёме люка, помахала рукой. Тот, поднял руку в прощальном жесте и ушёл внутрь, затем подняли трап, и его корабль взлетел.
   Оставшись одна, Таша попала в руки репортёров - все задавали одни и те же вопросы: о покушении, про то, кто на них напал, как посол отражал нападение и многое другое.
   После того, как она ответила на вопросы репортёров, к ней подошли уже знакомые люди из третьего отдела и, увезя с собой, принялись допрашивать, причём церемониться вовсе не собирались и сразу ввели суперпентонал. Полностью выпотрошив, они отвезли её домой, и наконец-то Таша осталась одна. От действия наркотика в голове у неё всё ещё плыло, поэтому мысли были самые разные.
   "Ну почему всегда так получается? Первый раз встретила нормального...".
   Тут она споткнулась о неподходящее к представителю расы кибернетов слово "человек".
   "Пусть будет - нормального мужчину, - твёрдо решила она. - Мне так о нём приятнее думать. Первый раз встретила нормально мужчину и он оказался представителем совершенно чужой расы и к тому же не биологическим видом".
   "Всё-таки он очень странный, - мысли в затуманенной голове плелись еле-еле.
   За эти три дня она всё же смогла неплохо изучить его и собственные выводы её поражали. Если закрыть глаза и не видеть трёхметровую металлическую фигуру, то можно было бы и не догадаться, что рядом с ней сидит представитель иногалактической жизни, даже механический тембр голоса его переводчика не портил впечатления. Таша каждый раз поражалась интеллекту посла и скорости впитывания информации. Если она терялась от его очередного вопроса и не знала, что ответить, он сам подходил к ближайшему информационному терминалу и, подключившись к нему, за несколько минут узнавал об интересующем его предмете всё, да ещё и потом рассказывал о нём Таше.
   Но, несмотря на обширные знания, он часто выказывал полное незнание правил социальной жизни или таких понятий, как благотворительность, сострадание, семья. Обычно у него всё было чётко разложено по полочкам, но изредка он всё же удивлял Ташу своими умозаключениями о жизни на их планете. Только потом, анализируя его описания, Таша находила их правильными и объективными, сама она не могла оценить жизнь Содружества вот так, со стороны, непредвзято.
   "Может, плюнуть на всё и попросить политического убежища у меклар?" - подумала она вспомнив третий отдел и коллег репортёров.
   Улыбнувшись собственным мыслям, она решила, что вот достанут её все - и она сбежит отсюда.
  
   Глава 7 Вторжение
  
   Едва проводив Ташу, я выскочил из скафандра и бросился в душ, три дня безвылазного сидения в этом истукане здорово меня вымотали. Хоть оболочка Полномочного посла и имела системы выведения отходов жизнедеятельности организма и вентиляции всего тела, но невозможность нормально поесть или помыться выводила меня из себя.
   - Вова, - обратился ко мне Келлер серьёзным тоном. - Я не вмешивался во всё происходящее по одной причине - ты был не один и я не хотел тебе мешать. Но теперь нам нужно серьёзно поговорить. То, что тебе, по-видимому, не дорога собственная жизнь, я уже понял, но почему ты при этом не думаешь обо мне? За эти три дня ты два раза рисковал собственной жизнью, и три раза чуть не развалил нашу легенду. Я хочу тебя спросить, зачем ты это делаешь? Ради этой женщины? Или чтобы позлить меня?
   - Ты чего, когда это я успел рисковать и разрушать легенды? - удивился я его нотации.
   - Хорошо, я тебе напомню, - серьёзно ответил он. - Ты думаешь, я не знаю, что при экстренной посадке на планету ты трижды терял сознание от перегрузок? Зачем тебе нужно было это делать? Прилетел бы на десять минут позже, живой и здоровый. Показатели жизнедеятельности твоего скафандра скакали во время посадки, как бешеные, и если бы я вовремя не выключил блокировку генератора гравитации, то от тебя остался бы только мясной фарш. А так у тебя на посадочном корабле просто вышли из строя все генераторы искусственной гравитации. И это только во-первых. Во-вторых - сколько раз я тебе говорил - бери с собой больше солдат? Наверно, раз пятьдесят! Почему ты рискуешь своей жизнью, тебе хочется умереть? А про твои промахи рассказывать дальше, или одного чая хватит?
   Слушая Келлера, я начал осознавать допущенные ошибки, странно, когда я это делал, мне всё казалось простым и разумным - не считая, конечно, покушения.
   - Я рад, что ты осознаёшь свою неправоту, но моё терпение не безгранично, Вова. Я устал тебе повторять: если ты хочешь умереть - давай проведём процедуру разъединения. Тогда я хоть не буду каждую секунду ожидать, что у меня откажут процессоры из-за твоей внезапной смерти. Ты не представляешь себе, какие мощности я держу в постоянной готовности, не зная, как повернутся события в процессе твоих похождений. Я предлагаю тебе определиться: либо всё, что касается нашей с тобой безопасности, мы решаем совместно, либо я начинаю процедуру копирования и воссоздания себя на другом сервере, а с тобой оставляю свою копию с минимум мыслительных процессов. Решай!
   От удивления я замер. Честно говоря, я не ожидал от Келлера такой бурной реакции на происходящее.
   - Ты это серьёзно? - спросил я его, всё ещё не совсем веря в серьёзность положения.
   - Абсолютно! - твёрдо сказал он. - Я не хочу во время атаки Берсеркеров внезапно потерять управление флотами и солдатами, а это наверняка произойдёт, если ты будешь постоянно лезть на рожон.
   - Ты хочешь, чтобы я взаперти сидел в твоём Командном центре и никуда не выходил? - возмутился я.
   - Это был бы идеальный вариант, - отрезал он. - Но, поскольку эта идея вряд ли осуществима, то ты должен пообещать мне с сегодняшнего дня все вопросы по безопасности собственного функционирования согласовывать со мной. Даже если ты просто решишь полетать вокруг моего Командного центра, я буду выделять для твоей охраны часть кораблей.
   - Ладно, хорошо, - сдался я. - Убедил, я был неправ, ставя под угрозу и твоё существование тоже.
   - Может быть, расскажешь мне, зачем ты это делал? - уже спокойнее спросил он.
   - Не сердись, я вправду в то время не думал, что могу своим поведением повредить и тебе тоже, - примиряющее сказал я. - А причины, побудившие меня поступать именно так, я затруднюсь назвать. При посадке просто не хотелось терять лицо, назначив одно время, а прилетев в другое, на планете же вообще не предполагал, что на нас нападут.
   - Это на тебя та девица так влияет, - отозвался Келлер. - Я уже уверен в этом. Какие у тебя планы насчёт неё?
   От его прямого вопроса я покраснел и замолчал.
   - Ты и правда думаешь, что твой скафандр понравился молодой, симпатичной девушке? - усмехнулся Келлер в ответ на мои невысказанные мысли.
   - Я сам понравился, а не мой скафандр, - проворчал я, смущаясь ещё больше, эту тему мне обсуждать не хотелось.
   - Если она тебе так нужна, позови её сюда и живите вместе, - заметил Келлер. - Правда, выпустить её обратно уже нельзя будет.
   - Ага, если она узнает, что её спаситель, сильный и мужественный посол - всего лишь семнадцатилетний подросток, то это будут последние слова, которые я ей скажу, - с грустью констатировал я.
   - Почему ты так уверен?
   - Она рассказывала о количестве своих ухажёров на её планете. А теперь, после того, как она стала знаменитой, количество их удесятерилось. Вот и подумай, что она скажет, если вместо меклар увидит меня, - обречённо сказал я.
   - Смотри сам, я тебе предложил, ты отказался, - заметил Келлер. - Давай перейдём к нашим делам, есть много срочных.
   - Давай, - легко согласился я с уходом от неприятной темы.
   - Не зря слетал на планеты? - спросил он.
   - Конечно, не зря, информации хоть отбавляй, завтра сяду анализировать, - ответил я. - Есть интересные идеи, как нам с тобой компенсировать малое количество супердредноутов у нас во флоте.
   - Интересно, - заметил Келлер. - Как появятся результаты - сразу вызывай.
   - Что будем делать с посланием Совета Содружества, извиняющимся за нападение и приносящим свои извинения? - спросил он, секунду спустя.
   - Как будто у нас есть выход, - я криво улыбнулся. - Ответим, что претензий не имеем, так как с нашей стороны никто не пострадал. Может, это простимулирует их на то, чтобы побыстрее рассмотреть наше предложение по поводу организации научных центров.
   - Ты серьёзно хочешь, чтобы мы организовали совместные исследования? - поинтересовался Келлер - Не лучше ли будет заниматься обычным промышленным шпионажем?
   - Как раз его проще всего проводить под прикрытием научных центров, - ответил я. - Военные Содружества подсказали нам прекрасную идею, насчёт того, как можно втихую узнать много интересного. Ты уже сделал то, что я тебя просил?
   - Конечно, - откликнулся он. - Уничтожитель минироботов и жучков с кучей активных сканеров и детекторов. Посади двадцать таких к себе на корабль, и пусть военные раскидывают своих шпионов, сколько захотят.
   - Отлично! - обрадовался я. - Они нам и в научных центрах пригодятся. Только нам, со свой стороны, нужно тоже организовать производство жучков-шпионов, понезаметнее и похитрее, будем подсаживать их в каждый приходящий на научный центр корабль и распространять по планетам Содружества.
   - Согласен, - ответил Келлер, - я займусь этим. А что по научным центрам, запускать в строительство?
   - Два запускай, для начала хватит, - после раздумий, ответил я. - Понадобятся твои дроны-учёные, только на этот раз сделаем их другими.
   - Что ты имеешь в виду? - поинтересовался Келлер.
   - Я предлагаю иначе организовать их работу, - начал я. - Учёных будет всего десять. Создашь на своих серверах десять виртуальных машин, на которые запишешь их личностные матрицы с возможностью доступа ко всей базе знаний и обмена информацией между собой. А тех дроны, которыми ты управлял раньше, распределишь между ними, полностью отдав каждому учёному по равному их количеству. В общем, сами дроны будут лишь манипуляторами для ИИ Учёных, главное - чтобы они могли общаться с коллегами из Содружества, эту функцию тебе пока придется взять на себя.
   - Ну, ты и придумал, Вова, - засмеялся Келлер. - У меня сейчас всё время уходит на обработку данных разведчиков из исследуемых звёздных систем, а ты предлагаешь ещё и работу дронов контролировать.
   - Не надо их контролировать, это забота Учёных. Тебе нужно всего лишь сделать так, чтобы дроны осмысленно отвечали на вопросы коллег, иначе те догадаются, что перед ними всего лишь болванки, - недовольно произнёс я.
   - Хорошо, убедил, - ответил уже серьёзнее Келлер. - Сам думаю, что от такой организации эффект будет выше.
   - Ну и отлично, - подытожил я. - Нам нужно побольше сырьевых баз, а то у нас пока ничего из сырья невозможно запасти, всё прямо с колёс уходит на производство.
   - Да знаю я, - мне показалось, что Келлер поморщился. - Работаю над этим постоянно. Количество разведчиков сейчас просто огромно, и данные они приносят гигантскими объёмами.
   - Ну хорошо, как только я оформлю свои мысли в более пристойный вид, сразу извещу тебя, - закончил я разговор.
   - Помни о своём обещании.
   - Давно забыл о нём, - огрызнулся я.
  
   Придя в каюту, я лёг на кровать. В спешке никто не позаботился дать роботам команду о смене белья, так что постель и одеяло сохранили в себе запахи Таши. Вспомнив о ней, я сразу загрустил, всё же весело и приятно было эти дни чувствовать её присутствие. Сразу же вспомнив об армии её поклонниках, я стиснул зубы, какое-то незнакомое чувство охватило меня при мысли, что сейчас она улыбается и смеется не мне. Думая о ней, я никак не мог заснуть, и, чтобы отвлечься, решил пойти в рубку поработать.
   Увлёкшись делом, я не заметил, как пролетела ночь и часть утра. Добытая мною на планетах Содружества информация была очень интересной, да и, кроме той, что нам с Келлером была нужна изначально, я скачал ещё и множество побочной. В нашем распоряжении оказались обширные массивы данных о структуре социума в Содружестве, взаимоотношениях между расами, политических течениях в Совете, и многое другое. Начав читать, я отвлёкся от своей первоначальной цели и не заметил, как наступил обед. Когда корабль спросил, где я буду обедать, я решил просто перекусить в рубке, а потом пойти спать. Проснувшись ночью, я снова погрузился в анализ, лишь слегка перекусив.
   Только по прошествии нескольких дней мои смутные соображения начали сформировываться в более-менее чёткие мысли. Отказаться от супердредноутов пока не представлялось возможным, это я понял, читая исторические очерки о применении этих суперкораблей. Существовало несколько задач, которые никому, кроме них, не были под силу, таких, как взлом обороны планет и отражение атак кораблей этого же тоннажа, с которыми даже группа других кораблей не имела ни малейшего шанса справиться. Поняв это, я начал думать о том, как усилить имеющиеся у нас два супердредноута. Флот сопровождения у них имелся, но не хватало дальнобойного оружия для поддержки основного калибра суперов.
   Открыв ТТХ имеющегося у нас в наличии оружия, я отсортировал все виды по дальнобойности и поражающей способности, пытаясь подобрать что-то, хотя бы немного соответствующее мощи дезинтеграторов. Оказалось, что только ракеты и торпеды, обладали нужной мне дальностью действия, всё остальное оружие значительно проигрывало основному калибру суперов.
   "Ставить ракеты на истребители?", - подумал было я, но, запустив модулятор сражений, отказался от этой мысли, потери истребителей получались слишком большими. Посчитав, сколько ракет потребуется для того, чтобы даже малая часть из них прошла сквозь активную защиту и нанесла хотя бы минимальный урон суперу, я присвистнул - такое количество сможет унести только тройка линкоров.
   "Стоп! - подумал я, - у нас же в земной истории имелась практика использования торпедных катеров, так почему же мне не сделать полностью ракетный тяжёлый крейсер, например?". По бортам поставить столько пусковых установок, сколько поместится, ну и обеспечить необходимое количество боекомплекта для эффективной стрельбы.
   Воспользовавшись экраном и ИИ корабля, как чертёжными досками, я взял корпус стандартного тяжёлого крейсера, снял с него всё вооружение, а затем принялся ставить вдоль всего корпуса ракетные установки. Одновременно с этим я вводил данные в модулятор сражений, выставив начальным условием противостояние одного супера против трёх ракетоносцев.
   Выдаваемое модулятором количество ракет, необходимого для успешного ведения боя, я делил на количество пусковых установок, и все время дорисовывал к корпусу крейсера дополнительные. Вскоре я добился приемлемого соотношения количества боезапаса и ракетных установок на проектируемых кораблях, которое - пока теоретически - обеспечивало возможность нанесения суперу серьёзного урон.
   "Теперь можно и истребители запустить", - подумал я, изучая виртуальные повреждения супера.
   Истребители в походах имелись только на двух типах кораблей: супердредноутах и линкорах. Посчитав, каково их общее количество на каждом, я понял, что их хватит только для защиты самих кораблей.
   "Придётся вводить авианосцы, по типу американских, - решил я. - Только сделать их надо с учётом специфики космоса.
   Сам авианосец спроектировать под вид расчёски, вместо зубьев у которой будут крепления для истребителей, - моя фантазия разыгралась, планировать устройство кораблей без систем жизнеобеспечения было гораздо легче, проблемы были только с дозаправкой и доукомплектования боезапаса, а это решалось проще. Нужно только предусмотреть автоматическую подачу боеприпасов и топлива взамен израсходованных, когда истребители вернутся на авианосец.
   Придется изменить внешний вид истребителей, чтобы их было легче было подвешивать к силовым захватам авианосца, лучше всего подойдёт форма утолщённого диска - подумал я, рассматривая получающиеся картинки, но тут же приструнил себя, сообразив, что Келлеру лучше знать, какая форма подойдёт для каждого из придуманных мною кораблей. Так что все конструкции необходимо будет позже согласовывать с ним.
   Закончив примерное моделирование истребителей, авианосца и ракетоносца, я вызвал Келлера и, иллюстрируя свои соображения на модуляторе сражений, начал объяснять свои мысли.
   - Очень хорошие идеи, - похвалил он. - Думаю, нужно сделать несколько штук всех видов и провести учения, как раз в одном из пограничных секторов пираты активировались. Только я предлагаю изменить немного конфигурацию ракетоносцев, чтобы лучше разместить ракетные установки, немного поправить форму корпуса и вооружение истребителей, а авианосцы оснастить системами камуфляжа, - перешёл он к обсуждению технических вопросов моих проектов.
   Споря друг с другом, доказывая и приводя примеры, мы с ним надолго погрузились в процесс обсуждения. Глубокой ночью все детали были, наконец, согласованы, и Келлер отключился, чтобы просчитать количество требуемых производственных мощностей, необходимой рабочей силы и оптимальных маршрутов подвоза сырья для реализации новых проектов.
   Вздохнув, я откинулся на кресле, от объёмов перерабатываемой информации начал пухнуть мозг, даже подключенные процессорные ёмкости Келлера не помогали избавиться от головной боли.
   "Нужно идти спать", - заключил я и, сбросив одежду, отправился сначала в душ, потом плотно поужинал и рухнул в постель, приказав ИИ не будить меня, даже если в нас попадёт торпеда.
   - Вова, вставай! Быстро! - взорвался у меня в голове взволнованный голос Келлера.
   Не сдержавшись, я выматерился, послав электронного "старшего брата" так далеко, чтобы даже Предтечи не смогли отыскать его на просторах Вселенной, и кинул взгляд на коммуникатор. Поспать удалось всего два часа.
   - Вова, вставай, у меня плохие новости! - снова окликнул меня Келлер.
   - Да у тебя всегда плохие новости, - проворчал я, закрывая глаза. - Говори уже, хватит орать мне в ухо.
   - Наши разведчики, исследующие системы в тех секторах Галактики, что на краю нашей территории, наткнулись на передовые отряды Берсеркеров, расы терроидов, - ошарашил он меня новостью
   - Ты уверен? - спросонья спросил я, ещё не совсем понимая его слова.
   - Вова, проснись! - Келлер повысил голос. - Берсеркеры вторгаются в Галактику почти на двадцать лет раньше и, похоже, именно у нас первых возникнут проблемы! Если волна кораблей не свернёт, они нападут на наши сырьевые базы в секторах 32780-22/8.
   - Каково наше положение дел на настоящий момент? А заодно и у Содружества? - вскрикнул я, мгновенно просыпаясь и сваливаясь с кровати, новость поразила меня, как молнией.
   - По той информации, что у меня есть, они должны выдержать вторую волну, только война будет намного кровопролитнее и разрушительнее, чем первая, - начал он. - А мы готовы только обороняться, на нападение у нас сил нет. Только у себя в системах, под прикрытием орудийных платформ и минных полей, мы имеем возможность сопротивляться. Правда, теперь появилась срочная необходимость разворачивания сырьевых и промышленных баз в противоположных от вторжения секторах Галактики. Также требуется многократно увеличить производство мин, ракет и новых видов кораблей.
   - Нужно срочно оповестить Содружество об начале вторжения, - сказал я ему.
   - Оборудование для передачи готово, но тогда придется раскрыть, что мы владеем их кодами и частотами, а также необходимым оборудованием для ведения трансляций на всех новостных каналах Галактики, - предупредил меня Келлер.
   - Да фиг с ним, главное - предупредить, - сказал я. - Сейчас залезу в скафандр и буду готов вещать.
  
   - Жители Галактики, - начал я несколько минут своё выступление на частотах голографических каналов Галактики. - Я, Полномочный Посол меклар, получил неприятные для всех нас новости. Наши разведчики, работающие в секторах 35780-23/9, вчера столкнулись с передовыми отрядами Берсеркеров. Мы, как ваши соседи, предупреждаем вас об опасности и говорим вам - готовьтесь, всего через пару месяцев здесь будет авангард второй волны роботов. Чтобы подтвердить правдивость моих слов, мы покажем вам запись с борта одного из наших кораблей. Готовьтесь и вооружайтесь, нам всем понадобится максимальное напряжение сил победы над агрессором.
   Затем я отключился и запустил не очень отчётливую - так как делалась она под работающим камуфляжем - запись с разведчика, демонстрирующую плотный строй входящих в систему тысяч кораблей Берсеркеров. Ошибиться было невозможно - это было вторжение.
  
   После моего заявления, а особенно после просмотра короткого ролика на новостных каналах началась настоящая паника. Звучали сотни версий, от провокации коварных меклар до той, что это мы были виноваты в том, что привели за собой Берсеркеров. Только через полчаса наступило относительное спокойствие, зато на все наши корабли посыпались запросы на установление связи.
   Я распорядился о переводе всех их на свой корабль и включил канал. На меня смотрел тот же терон, который в прошлый раз говорил от лица Совета Содружества.
   - Приветствую вас, Полномочный Посол, - быстро начал тот. Было видно, что он очень торопится преступить к главному и протокольные расшаркивания только отнимают у него время.
   - Добрый день, - отозвался я, понимая его волнение.
   - Я не буду повторять все эти глупые слухи, раздуваемые нашими СМИ. Мы хотим получить подтверждения правдивости ваших слов, - спокойно, но очень значительно произнёс он.
   - Могу предоставить вам кристалл, на который происходила запись данных с корабля-разведчика, - отозвался я.
   - Мы были бы чрезвычайно вам признательны, - сказал он. - По карте выходит, что если волна не свернёт, она вторгнется в ваш сектор Галактики?
   - Вы абсолютно правы.
   - Что ж, удачи вам и надежды на лучшее - закончил он.
   Отключившись я услышал смех Келлера.
   - Ты чего? - спросил я его.
   - Ты видел, как он дистанцировался от наших проблем? - ещё сильнее засмеялся Келлер и продолжил: - Никаких вопросов вроде "Что нужно, чтобы помочь вам?", или "Не нужны ли вам наши корабли?", он просто пожелал "удачи и надежды на лучшее". Так, что готовься, Вова, встречать Берсеркеров мы будем одни, без помощи Содружества, - завершил он свою речь.
   - Чем ты недоволен? - удивился я. - Сам же говорил, что мы поступили бы точно так же.
   - Так я специально и указываю тебе на данный факт, чтобы ты не мучился угрызениями совести, когда дело дойдёт до них, - жестко ответил он. - Каждый сам за себя.
   - Значит, у нас осталось меньше двух месяцев, - задумчиво пробормотал я.
   - Точно, - подтвердил Келлер. - Предлагаю тебе сесть и накидать план наших действий на эти два месяца: что будем строить и производить в первую очередь, что во вторую. Да и вообще, надо определить нашу стратегию защиты.
   - Предлагаю увеличить выпуск миноносцев и мин, - подумав, сказал я. - И ускорить запуск в серию ракетоносцев, оснащённых системами маскировки.
   - Не очень хорошая идея, - ответил Келлер. - Камуфляжи, конечно, хороши, но мы пока не в состоянии обеспечить все корабли, да и качество самой технологии оставляет желать лучшего.
   - А что не так? - удивился я.
   - Технологию я восстанавливал по тем знаниям, что имел ИИ инетрогов, поэтому конечный результат оставляет желать лучшего. Нежелательно рассчитывать на оборудование, которое даёт сбои в работе, - ответил он.
   - М-да, - протянул я, - а я надеялся на маскировку.
   - Она со временем будет установлена на всё, что только возможно, но сначала я сделаю её менее энергоёмкой и более работоспособной, - ответил Келлер.
   - Тогда предлагаю такой вариант, - не отступал я. - Создадим небольшие рейдерские группы в составе четырёх миноносцев, одного линкора и двух тяжёлых крейсеров. Оснастим их камуфляжем и пустим навстречу волне Берсеркеров. Атаковать противника они не будут, только ставить минные поля на пути его следования, а если сами подвергнутся нападению - пусть сразу уходят в гипер. Нужно начать противодействовать роботам уже сейчас.
   - Эту идею я поддерживаю, - согласился Келлер. - Займись тогда формированием десятка таких групп, потом перекинешь мне номера кораблей, я отправлю их на установку камуфляжей.
   - Договорились, - кивнул я головой. - Кстати, меня сейчас волнует то, что информация, передаваемая по нашим каналам связи, может перехватываться не только Содружеством, но и Берсеркерами. Если насчёт того, что Содружество расшифрует наш код в ближайшем будущем, можно не волноваться, то относительно роботов у меня такой уверенности нет. Какими мощностями они обладают? Смогут расколоть наши коды и сигналы? Ты ведь используешь похожие схемы кодирования.
   - Да, серьёзная проблема, - серьёзно ответил Келлер. - Я ведь над этим как-то даже не задумывался. Придется придумать собственные способы кодирования сигналов и поменять частоты, на которых работают корабли.
   - Ты закончил опыты по копированию личностных матриц кораблей и солдат перед каждым вылетом в наши бункеры связи? - вспомнил я.
   - Закончил, всё отлично работает, - откликнулся он. - Теперь можно смело активировать заряды самоуничтожения на тех кораблях, которые подвергнутся абордажу с целью захвата. Личностные матрицы любого корабля или солдата можно будет восстановить.
   - А как насчёт наших новых абордажных команд? - поинтересовался я.
   - Не готовы пока, - недовольно поморщившись, ответил Келлер. - Может, возьмёшь на себя организацию их производства и формирования? Я сейчас большей частью процессорных мощностей контролирую строительство новых сырьевых баз в противоположной стороне от нападения.
   - Хорошо, займусь, - ответил я. - Теперь следующее, и, похоже, оно станет нашей приоритетной задачей. Нужно любой ценой захватить несколько кораблей Берсеркеров, я просто уверен в том, что за прошедшее время у роботов появилось новое оружие или системы защиты от нашего. Жизненно необходимо завладеть ими и начать исследования, чтобы разобраться с принципами их действия.
   - Согласен, - откликнулся Келлер. - Тогда я все силы с постройки двух научных центров бросаю на запуск производства дронов-учёных. Цеха уже готовы, осталось только поставить сырьё.
   - Поскольку Содружество нам помогать не собирается, то я не вижу причин продолжать постройку научных баз, - согласился я. - Предлагаю увеличить количество кораблей разведчиков, которые находятся на территории Содружества.
   - Это я уже сделал, - буркнул Келлер. - Заодно они раскидывают наших роботов-шпионов рядом с базами военных и учёных, некоторые из них уже пробрались туда и начали передавать информацию.
   - Отлично, - ответил я - Что ещё забыли упомянуть?
   - Что будем делать с участившимися нападениями пиратов и нарушением наших границ другими судами? - поинтересовался Келлер.
   - Предлагаю выпустить заявление для всего Содружества. - ответил я. - В связи с надвигающимся нападением Берсеркеров на всей территории меклар вводится военное положение. Из-за этого все наши гиперворота и сектора будут перекрыты для доступа других кораблей. Просим учесть это при планировании своих перелётов.
   - Короче говоря, будем стрелять по всему, что движется в наших секторах, - засмеялся он.
   - Сегодня запишу обращение, передавай его неделю в разное время, - сказал я и поинтересовался: - Что-нибудь ещё?
   - На сегодня это самые важные вопросы - откликнулся он - Вызывай меня, если понадоблюсь, я сейчас плохо слышу твои мысли, настолько напряжённо работаю.
   Я улыбнулся и прервал разговор, нужно было приступать к формированию рейдерских групп. "Эх, ракетоносцев и авианосцев пока нет в наличии, - пожалел я просматривая списки кораблей, - как бы они пригодились в этих рейдах". Подключив процессорные мощности, я начал сортировать все нужные мне типы кораблей по живучести в боевых условиях. Вскоре нужные десять групп были скомплектованы и, послав прямой приказ ИИ каждого из кораблей явиться к моему флагману, я перекинул эти списки Келлеру.
   Хоть времени на всё ушло изрядно, но спать мне совершенно не хотелось, и я решил закончить со вторым порученным мне Келлером делом - абордажниками. Запросив нужную информацию, я сразу понял, почему морщился Келлер. На производстве абордажников был занят только один конвейер, а выпущенные роботы просто доставлялись на склад. Процесс внедрения личностной матрицы, формирование групп и прочее налажены не были. Ознакомившись с объём работ, я тяжело вздохнул и приступил к её реализации. Совершенно вымотанный, я несколько часов спустя отключился прямо в кресле.
  
   Проснувшись утром, я быстро перекусил и, даже не умываясь, вернулся к работе. Захват кораблей Берсеркеров был чрезвычайно важен, я нисколько не сомневался в том, что мы встретимся с новым оружием и оборудованием у второй волны роботов. Запуская процедуры формирования отрядов, я сразу же отправлял их на обучение к опытным инструкторам и, как только закончил со всем, связался с Келлером, доложил об успехах и сказал, что теперь намереваюсь немного отдохнуть. Тот ответил в том плане, что информацию уже получил, знакомится с ней, а я могу спокойно отправляться в постель.
  
   Прошло две недели, прежде чем Келлер осуществил комплектование двух рейдерских групп оборудованием камуфляжа, а я загрузил в возглавляющие их линкоры два отряда дронов-абордажников, сам отобрав их по результатам пройденного ими обучения. Затем ещё день мне понадобился для того, чтобы убедить Келлера в необходимости моего непосредственного руководства планируемым рейдом. После долгих споров он согласился, но выставил мне строжайшее условие не лезть в гущу событий, а осуществлять управление группами рейдеров исключительно дистанционно. Скрепя сердце я согласился, так как обещал ему обязательно согласовывать свои действия.
   Перед походом я немного потренировался в управлении группами и успокоился - всё было идеально, недаром все ИИ кораблей отмечались высокими коэффициентами развития личностных матриц. Работать с ними было легко и приятно, а используя мыслесвязь со всеми одновременно, я значительно ускорял их реагирование на мои команды.
   На фоне остальных кораблей особенно выделялись интеллектом оба линкора - командиры групп. Они были из той серии, что строились ещё до нашего с Келлером прилёта, и одними из первых получили личностные матрицы сознаний. Они же постоянно участвовали в борьбе с пиратами и нарушителями границ, накопленный ими опыт чаще всех фигурировал в копировании полученных в боях знаний на другие корабли.
   Общаясь с ними, я получал настоящее удовольствие, остальные корабли, видя моё отношение к лидерам, очень старались достигнуть их уровня. Особенно усердствовали молодые миноносцы. Закончив манёвры, я провёл предполётные тесты оборудования камуфляжа и, оставшись всем доволен, дал команду на отправление в рейд.
  
   До нужного сектора мы добрались за неделю, всё это время перемещаясь только в гипере. Координаты расположения кораблей Берсеркеров мы оперативно получали от наших разведчиков, специально отправленных в их тыл для отслеживания перемещений захватчиков.
   Я решил не встречать волну лоб в лоб, а зайти в тыл, а с дальнейшими действиями определиться по обстановке. Выскочив в систему, указанную разведчиками как недавно пройденную Берсеркерами, но в которой сохранилась активность роботов, я решил осмотреться. Запустив в разведку пару истребителей, находившихся на линкорах, я стал ждать результатов. Использовать радары и сканеры я опасался, не зная возможностей нового оборудования агрессора.
   Истребители были снабжены системами маскировки, а для того, чтобы ещё более снизить опасность обнаружения, использовали свои двигателя на минимальной мощности. Вскоре передо мной была полная карта системы. Я узнал, что Берсеркеры разворачивают здесь сырьевую базу, оставив для её охраны флот из двадцати линкоров и тяжёлых крейсеров, если использовать привычную мне классификацию Содружества по тоннажу кораблей.
   - Очень кстати, вот и отличный шанс на захват корабля, - обрадовался я. - Линкор мы, скорее всего, не потянем, но вот крейсер был бы лакомым кусочком.
   Оставалось определить, как можно уничтожить всех остальных Берсеркеров, оставив более или менее целым один из крейсеров. Оглядывая карту, я присматривался к планетам и астероидным полям в системе, перспективными для реализации моего плана оказались два места: одно - возле широкого прохода между двумя астероидными полями и второе - возле громадного астероида, рядом с газовым облаком.
   Оценив достоинства и недостатки обоих вариантов, я определил место для засады в первой точке. Теперь нужно было разместиться там и распределить роли между кораблями.
   Отправив миноносцы ставить минные поля по всей протяжённости прохода и за его пределами, я направил разведчика исследовать сектор за проходом, на который возлагал особые надежды. Оглядев место будущей схватки глазами разведчика, передававшего видео на экраны флагмана, я приказал своим крейсерам расположиться по краям астероидных полей, вплотную к выходу из них.
   Двум оставшимся линкорам достались важнейшие роли. Один будет исполнять роль приманки, а второй постарается аккуратно подстрелить крейсер Берсеркеров и высадить на него абордажную команду. После этого абордажникам следовало прорезать корпус, ворваться внутрь и нарушить работу орудийных систем и двигателя.
   Когда миноносцы закончили свою работу и вернулись назад, я запросил данные об установленных полях и нанёс их на свою карту системы. Поблагодарив их, я задумался над планом отступления, если из моей затеи ничего не выйдет, и решил остатками мин заминировать те гиперворота, через которые мы вошли в эту систему, поскольку они были наиболее удобны организованного драпа.
   Когда миноносцы закончили и эту работу, я приказал им оставаться на месте, встав поблизости от гиперворот, чтобы в случае опасности они могли уйти в них первыми, а сам, в последний раз окинув полководческим оком поле будущей битвы, переселился на один из них.
   - Время готовности пять минут, начинайте отчёт, - сказал я ИИ всех задействованных в операции кораблей.
   Через пять минут линкор-приманка должен был без камуфляжа вынырнуть из вторых гиперворот, как будто только что вышедший из гипера, полететь к флоту охраны и, подойдя на расстояние ракетного удара, произвести залп. Затем, не принимая сражения, а только отстреливаясь от преследователей, уходить в проход между астероидами.
   Я затаил дыхание, полностью прилипнув к экранам - на них транслировалась картинка с истребителя, находившегося между астероидных полей. Пока ещё на ней никого не было видно, только по фразам ИИ линкора-приманки я знал, что вся группа кинулась за ним, оставив у базы всего два крейсера.
   Вскоре на головидео появился наш линкор, по пятам которого, паля из всех орудий, неслись корабли Берсеркеров. Картинка сдвинулась, так как истребитель занял позицию впереди линкора, демонстрируя панораму погони.
   Когда несколько передовых кораблей Берсеркеров вслед за нашим линкором проскочили заминированные участки проходов и должны были вот-вот влететь в засаду, я отдал миноносцам команду на минную атаку. Сотни ракет вылетели из своих коробок и устремились к каравану кораблей Берсеркеров.
   Я удивился, но за контактом ракет с кораблями никаких красочных вспышек и ярких взрывов не последовало, всё происходило не так, как показывали в "Звёздных воинах". Корабли просто деформировались и раскалывались на куски, раскидывая их по космосу.
   Оставшиеся целыми корабли Берсеркеров, определив источник атаки, резко ускорились и в несколько секунд выскочили из прохода. По ним тут же был произведён повторный пуск ракет со всех оставшихся коробок, и одновременно с этим ожидавшие в засаде линкор и два тяжёлых крейсера, очутившиеся в тылу кораблей роботов, бросились к ним.
   Отрезав один из крейсеров основной группы, на него набросились абордажники с нашего линкора. Через десять минут всё было кончено. Группу еле двигающихся кораблей Берсеркеров, получивших тяжёлые повреждения, добил линкор-приманка. Цель нашей миссии была достигнута - беспомощный крейсер был пришвартован ко второму линкору, надёжно сцепленный с ним силовыми захватами.
   Прикинув, что времени прошло не так уж и много, я приказал линкору и крейсерам уничтожить два оставшиеся в охранении корабля, а заодно и "поправить" архитектуру самой сырьевой базы. Корабли справились за десять минут, оставив от неё несколько оплавленных обломка и тучу плавающего по космосу мусора.
   Когда мы уже направлялись к своим гиперворотам, из других вынырнули и рванули к нам сразу сорок кораблей - торы и дорны Берсеркеров, в окружении множества аторов.
   - Ребята, пора и честь знать, - сказал я своим героям, и все мои корабли, ускоряясь, уходили в гиперпространство. Как настоящий капитан, я ушёл последним, заметив на радаре, как безнадёжно не успевают к нам корабли Берсеркеров.
   - А ведь мы им ещё и подарок оставили, - сказал ИИ одного из линкоров.
   Мыслеобразы от всех кораблей рейда показали несущиеся к гиперворотам корабли Берсеркеров и атака всех ракет от оставленных нами минных сюрпризов.
   - Молодцы, ребята, - похвалил я их, как людей. - Отлично поработали.
   До меня от них донеслись странные сигналы, которые я не смог идентифицировать. Весь путь обратно я болтал с ИИ кораблей, которые, кроме управления, ничем иным заняты не были.
  
   До своей территории мы добрались через пару недель и сразу направились к Командному центру Келлера.
   - Не буду тебя ругать, что опять лез на рожон, - ворчливо ответил он на моё приветствие. - Добыча стоит того. Мы уже загнали трофей в ангары ещё не завершённого научного центра, теперь я лично им занимаюсь. Прими мои поздравления Вова, его сервера не повреждены, и он может мыслить. Если мы сумеем раскрыть его код - это будет большой шаг к нашей победе. Учёные обнаружили также и новый вид оружия, так что работы у них теперь будет много.
   - Знаешь, мы тут с ребятами, пока летели, обсуждали проблему захвата их кораблей, - начал я. - Мы подумали, что ведь сервера кораблей Берсеркеров - это просто сверхмощные компьютеры. А если в них внедрить какой-нибудь вирус, уничтожающий базы данных?
   - К сожалению, для этого нужно знать полный код их команд и структуру баз, - ответил Келлер. - Если мы сможем разобраться с сервером захваченного тобой корабля, то можно будет попробовать написать такой вирус, сама по себе идея хорошая
   - Ясно. Как там продвигается дело с ракетоносцами и авианосцами? - перешёл я к другой теме.
   - Успел сделать только два ракетоносца, с авианосцами возникла небольшая конструктивная проблема, - откликнулся он. - Не могу осуществить дозаправку и подвес новых ракет на истребителях, вернувшихся из боя. Всё время какие-то сбои происходят.
   - Помочь тебе? - поинтересовался я.
   - Неплохо было бы узнать твоё мнение, - ответил Келлер. - Ракетоносцы когда заберёшь? Я на них успел пока только камуфляж поставить, даже личностные матрицы ещё не записывал.
   - Сразу и заберу, они мне очень пригодятся в следующем набеге, - откликнулся я. - Кстати, нужно поменять состав рейдерских групп. В следующий рейд выйду с четырьмя линкорами, восемью миноносцами, а также возьму на обкатку эти ракетоносцы.
   - А чем тебе крейсеры не понравились? - удивился он.
   - На них нет бортовых истребителей, для разведки, и трюм мал для абордажных команд, - ответил я. - А на миноносцах слишком мало боекомплекта, два минирования - и всё, пустые трюмы у всех четверых.
   - Действительно, проблема, - отозвался он. - Может быть, увеличим их размеры?
   - Наверное, нужно, - ответил я. - Реально - два минирования и четыре небоеспособных корабля за спиной.
   - Договорились, изменю проекты, - согласился он. - Когда выходить хочешь?
   - Да я тебя хотел спросить, будем минировать сектора перед наступающими, или всё же лучше мне разрушать их сырьевые и промышленные комплексы?
   - Конечно, второе, - тут же ответил Келлер. - Это будет наилучшим вариантом.
   - Хорошо, сколько готово рейдерских групп? - спросил я.
   - В старом или новом составе?
   - В старом, конечно, новый нереально создать за такой короткий срок, - сказал я.
   - Тогда готовы все девять.
   - Отлично, я их забираю и вылетаю.
   - Давай, а я за это время подготовлю ещё десять групп, уже в новой комплектации. Если решим проблему с авианосцами, то к твоему прилёту один из них будет готов, - уже веселее ответил Келлер.
  
   Летя во главе рейдерских команд, я разговаривал с новенькими кораблями. Они были робки и не уверены в себе, по сравнению с поведением уже обкатанных кораблей, различия были видны невооружённым глазом.
   - Келлер, у нас проблема, - взволнованно вызвал я его. - Ты знаешь, что самые старые корабли, которым мы первыми внедрили личностные матрицы, прогрессировали настолько, что сейчас могут не только самостоятельно вести боевые действия, но и выражать эмоции. Вот послушай наш разговор с ними, я специально записал, когда понял, что общаюсь с этими двумя линкорами почти как с тобой.
   - Похоже, мы с тобой действительно становимся отцами новой Расы, - задумчиво ответил он, выслушав запись. - Их поведение и манеры общение резко отличаются от тех, что были внедрены в них при загрузке моей личностной матрицы. Теперь они разговаривают, как самостоятельные личности, и меня это настораживает. Раньше я не фиксировал изменений в их поведении.
   - Потому что ты ставишь задачи, а они их выполняют. Ты ведь контролируешь только результат, не интересуясь процессом исполнения, - заметил я. - Только если задание было провалено, ты анализируешь их поведение, а если корабли ни разу не ошибались, то ты и не отслеживал то, как они выполняют твои приказы.
   - Ты прав, Вова, - задумался Келлер. - Внёс необходимые коррективы в работу своих анализаторов, теперь буду отслеживать и провальные, и успешные операции, с одинаковым приоритетом.
   - Так что будем делать? - поинтересовался я у него.
   - Раз начали такой эксперимент, то его нужно продолжать, ведь вреда пока никакого не было, - высказался он. - Тем более, что в каждую матрицу был внедрён код безусловного подчинения мне и тебе, избавиться от него невозможно.
   - Раз ты сам предлагаешь, тогда ладно, - сказал я и задумался. - Только думаю, как теперь себя с ними вести?
   - Так же, как и раньше, - ответил он. - Ты их командир, они твои солдаты, даже несмотря на то, что они больше тебя в тысячи раз.
   - Ладно, убедил, - сказал я перед разрывом разговора. - Вызову тебя, когда столкнусь с ещё чем-нибудь необычным.
   После разговора с Келлером я ещё раз прокрутил запись своих разговоров, ошибиться было невозможно - корабли действительно начали выражать эмоции, реагируя на определённые события.
  
   На следующий день я просматривал данные разведчиков, чтобы определить дальнейшие цели своей диверсионной деятельности. Выбрав наиболее активные системы, я распределил цели между рейдерскими группами, отправив каждую в свою и оставив за собой общее руководство. В первой же системе, куда я попал со своей группой, мы нарвались на патруль Берсеркеров, летевший от гиперворот к астероиду, на котором располагался промышленный цех.
   Отключив камуфляж вдали от патруля, ракетоносцы произвели по нему залпы, на треть опустошив свой боезапас. Зрелище, открывшееся моим глазам, потрясло меня, из десяти патрульных крейсеров, целых не осталось ни одного. Всё, что нам оставалось сделать, это добить серьёзно повреждённые и захватить тот, который неподвижно висел в пространстве. Успех от применения ракетоносцев был налицо, не сделав ни одного выстрела с других кораблей, мы уничтожили целых десять крейсеров. Количество ресурсов и времени, потраченных на производство трёх-четырёх сотен ракет и десятка кораблей, были просто несоизмеримы. Отправив Келлеру отчёт об успешном применении ракетоносцев, мы уничтожили промышленную базу и выдвинулись в другие сектора.
   От остальных рейдерских групп приходили такие же новости: действуя быстро и не ввязываясь в ближние бои, они просто влетали в систему, уничтожали базы и сразу же сматывались подальше. Если базы охранялись, то они в зависимости от количества кораблей Берсеркеров либо заманивали их на минные поля, либо просто отступали, отправляясь в другие системы.
   К сожалению, Командный Центр Берсеркеров расы терроидов очень скоро начал серьёзно укреплять все системы, в которых находились промышленные и сырьевые комплексы, значительными группировками кораблей. Наши рейдерские группы стали нести потери, только моя группа пока не потеряла ни одного корабля.
   Несколько недель мы партизанили в тылу у Берсеркеров, подрывая их инфраструктуру, и только когда закончились мины и ракеты, я приказал всем группам возвращаться обратно. К сожалению, из десяти групп домой вернулось только пять, и те очень сильно потрёпанные.
   К моему прибытию Келлер, как и обещал, построил авианосец, тот даже успел пройти тренировки и стоял в ожидании меня. Также было выпущено ещё два ракетоносца и оснащено камуфляжем двадцать лёгких и тяжёлых крейсеров.
   Так что в новый рейд я отправился во главе полностью модифицированной группе, а всех своих подчинённых по прошлым вылетам назначил старшими других рейдерских команд.
   Мои знакомые линкоры с большим энтузиазмом отнеслись к тому, что я отправляю их в самостоятельное плавание без своего надзора. Как показало время - это было одним из самых удачных моих решений.
  
   Глава 8 Политика Содружества
  
   Элогет неосознанно сменил пигментацию своего лица с синего цвета на фиолетовый. Он был зол, как никогда, председатель Совета Содружества опять не дал ему слово на Совете. Так случилось и в прошлый раз, когда он настаивал на ускорении принятия решения по предложению меклар об организации совместных исследований. Элогет прекрасно понимал, что другим управляющим звёздных систем, которые находились далеко от границ кибернетов, были безразличны его проблемы.
   Когда он пытался высказаться, его прервал Председатель и больше не давал ему слова. Ещё тогда он понял, что Совет не хочет налаживать отношения с новой Расой и воспринимать её, как самостоятельное явление, а постарается поглотить её или ввести в Содружество на тех же правах, что и всех остальных.
   Элогет заручился поддержкой по этому вопросу у всех соседей, чьи звёздные системы находились в непосредственной близости от границ меклар. Все они разделяли его тревогу по поводу провокаций военных, устраиваемых с помощью "якобы" пиратских кораблей. К счастью для управляющих, меклар сами быстро разобрались с данной проблемой, при этом больно щёлкнув Совет по носу, продемонстрировав записи всего того, что происходит у них на границах.
   После их выступления Элогет снова попытался протолкнуть свои идеи о налаживании научных и торговых связей с меклар в Совет, тем более, что те сами предложили использовать их научные базы, однако Совет и Председатель были глухи ко всем его просьбам. Обозлённые на меклар, они и слушать не хотели ни его, ни остальных управляющих, высказывающихся за мирное сосуществование всех Рас.
   Только недавно Элогет узнал, в чём причина такого странного отношения Председателя к меклар. По слухам, боссы Индоваз предложили ему гигантскую сумму денег, если он всколыхнет в Совете негативное отношение к меклар. Судя по тому, что члены Совета при одном только упоминании названия этой расы разве что не плевались, то, похоже, слухи были правдивы.
   Астанину пришлось создать группу из управляющих пограничных с меклар систем и с ними определять меры противодействия военным и Совету. К сожалению, у них мало что получалось, военные по-прежнему натравливали на меклар тех пиратов, которым большой заработок застилал глаза. Оставалось удивляться эффективности обороны меклар, те в последнее время вообще не несли никаких потерь, а от нападавших чаще всего ничего не оставалось. Военные и Совет с каждой неделей всё больше мрачнели, и по Совету начали расползаться слухи о возможном вторжении и войне с кибернетами.
   Вся их группа пришла в ужас при одной только мысли о начале военных действий, можно было не сомневаться в том, кто первым пострадает при ответной атаке кибернетов. У Элогета ещё свежи были воспоминания об их флоте, висящем в его звёздной системе. Тогда ему стоило огромных трудов уговорить Совет пойти на уступки и извиниться перед ними, да и то Элогет был просто уверен, что решающее влияние на Совет произвели не его слова, а два супердредноута кибернетов, присланные вместе с "дипломатической" миссией. Они-то и остудили горячие головы политиков, которые ратовали за начало военных действий. Ведь оказалось, что у меклар, так же, как и у Содружества, имеются корабли такого класса, и, что более серьёзно, никто не знал, сколько их всего.
   Так что, хоть официально Совет и извинился перед меклар, но после такого ощутимого щелчка по носу в нем резко увеличилось количество сторонников теории войны с кибернетами, и никто не мог это поправить. Вот уже два заседания Совет занимался обсуждением планов нападения на соседнюю расу.
   То, что Посол меклар попросил устроить ему экскурсию по звёздной системе, Элогет воспринял, как хороший шанс добиться расположения посла хотя бы для своей системы, и сделал всё, что в его силах, чтобы меклар остался доволен. Если бы не покушение, то во время их приватной беседы он смог бы договориться с ним об особом статусе звёздной системы Канопус в случае начала войны.
   Но покушение, которое специально устроила ненавистная всем организация Индоваз, не только нарушила все его планы, но и разорвало отношения между расами. После покушения посол с чрезвычайной неохотой шёл на контакт, отказываясь от различных предложений под предлогом чрезвычайной занятости.
   Когда же поступило известие о скором нападении Берсеркеров, принесённое той ведущей головидения, которая сопровождала посла в его поездке, Элогет сразу принял это к сведению, хотя многие другие просто не поверили в такую информацию. Элогет ни на секунду не усомнился в достоверности сообщения своего агента в полиции о том, что девушку допрашивали под действием суперпентонала, и серьёзно обеспокоился. Что, если меклар не врал, и через двадцать лет их ждёт катастрофа? Представив себе, что в это время Совет начнёт войну ещё и с кибернетами, Элогет почувствовал настоящее смятение.
   Переданные им в Совет сведения ничего не изменили, им попросту не поверили, расценив это как уловку меклар, чтобы не допустить войны между Содружеством и ними. Они даже заставили его уволить девушку, чтобы она поменьше болтала и не высказывалась о услышанном в прямом эфире. Совет предлагал поместить её под стражу на время принятия решения о начале военных действий, но Элогет, рискуя своей должностью, посадил её под домашний арест с наказом не показываться в публичных местах.
   Вспомнив разговор с ней, управляющий снова сменил пигментацию лица. Он получился очень неприятным, девушка утверждала, что послу нет смысла врать и он говорит правду, а это значит, что скоро их всех ждут громадные проблемы, поскольку при вторжении Берсеркеров меклар и пальцем не пошевелят, чтобы помочь Содружеству.
   Элогет сказал ей, что даже если Берсеркеры и нападут на них, то Содружество опять их уничтожит, на что девушка ответила, что меклар сами бросили свои планеты и системы, убегая в неизвестность, потому что не смогли противостоять повторному нашествию Берсеркеров. Только улетев на другой край Вселенной, они смогли зажить спокойно. Неужели Элогет думает, что Содружество сильнее кибернетов, которым не нужна ни еда, ни питьё, чьи корабли сильнее и быстрее кораблей такого же класса Содружества?
   Элогет не стал тогда с ней спорить, попросив её всего лишь не высказывать эти мысли другим, иначе её действительно посадят либо в зону отчуждения, либо в клинику для душевнобольных. Услышав о таких перспективах, девушка вроде бы притихла.
   Но сам Элогет после того разговора начал беспокоиться ещё сильнее. Он разослал всем управляющим планет запись допроса репортёра. Многие из них действительно озаботились проблемой, но таких было явно недостаточно для того, чтобы Председатель или Совет прислушались к их голосам. И когда Совет большинством голосов уже принял решение о проведении широкомасштабной войны с расой меклар, пришло сообщение и видеозапись о начале вторжения Берсеркеров в сектора кибернетов.
   Совет сначала скептически отнёся к такому своевременному для меклар известию о появлении Берсеркеров, но учёные быстро подтвердили подлинность записи. Совету пришлось собираться повторно, чтобы решить, как им действовать в изменившейся ситуации. Нынешнее заседание, которое и вывело астанина из себя, было простой копией предыдущего, за исключением лишь повестки дня.
   Тем же большинством было решено отложить нападение на меклар на два месяца, и выслать разведку, чтобы подтвердить или опровергнуть факт нападения на них второй волны роботов. Также было принято решение подготовить собственные войска и объявить призыв Охотников для охраны своих границ, на тот случай, если меклар не выдержат натиска Берсеркеров и попробуют покинуть Галактику, на этот раз через сектора Содружества.
   Совет постановил, что пропускать корабли меклар не будут, а в случае нарушения ими границ сразу начнут уничтожать их.
   Что более всего разозлило Элогета, так это полное безразличие Совета к судьбе меклар. Он хоть и сам не пылал любовью к этим странным кибернетам, но в отличие от большинства членов Совета прекрасно понимал - Берсеркеры, уничтожив меклар, обрушатся на Содружество. Только объединившись, можно было решить эту проблему.
   К его огромному огорчению, ему не только не дали слова для выступления, но и пригрозили отстранить от должности, если он продолжит свою деятельность по внесению в Совет неконструктивных и вредных предложений. Решив, что ему больше нечего делать на заседаниях, которые были посвящены исключительно подготовке к предотвращению бегства меклар из своего сектора, управляющий сел на свой корабль и вернулся на Канопус.
   Выступив по местному головидео с призывом быть готовыми к новой войне, он решил отдохнуть. Последние несколько лет отняли у него столько сил, что он начал подумывать об отставке и поиске более спокойного места работы.
  
   Таша была в ярости, мало того, что её заперли дома, так ещё и угрожали тем, что посадят в сумасшедший дом. Когда ушёл управляющий, Таша в гневе разбила свою любимую вазу и сильно порезалась, когда, плача, собирала её осколки. Кое-как побрызгав на рану медицинским клеем, она подула на него, ускоряя процесс отвердевания.
   Сидя перед экраном головидео, она размышляла, как ей поступить дальше. Буквально совсем недавно знаменитая и высокооплачиваемая, она была тихо уволена и посажена под домашний арест с выплатой небольшого пособия. Пособия с трудом хватало для оплаты расходов по содержанию квартиры и на то, чтобы не протянуть ноги с голоду.
   Кроме родителей и близких друзей, с ней теперь никто не общался, все знали статус её нынешнего положения. Вместе с увольнением исчезли и толпы поклонников, оставив Ташу совершенно одну. Вскоре она начала реально страдать от безделья и была готова на всё, чтобы больше не сидеть безвылазно в четырёх стенах.
   В таком состоянии она и увидела начало трансляция речи управляющего. После того как он сказал, что Совет принял решение не помогать меклар в войне с Берсеркерами, а только мобилизовать все силы, чтобы не допустить их выход к границам Содружества, Таша ясно всё для себя поняла. Проклятый посол был прав, когда говорил, что в войне каждый сам за себя. Если теперь Берсеркеры нападут на Содружество, меклар действительно и пальцем не пошевелят, чтобы помочь ему.
   Таша сжала губы, нужно было на что-то решаться, жить так дальше было невозможно. У неё оставался последний вариант - номер коммуникатора начальника третьего отдела, но она всё время боялась его набрать, поскольку он дал его ей в неформальной обстановке, с намёком на то, что такая красивая женщина может обращаться к нему в любое время.
   Таша ясно представляла себе, что он потребует за свою помощь, но другого выхода, похоже не было. Начальник был настроен доброжелательно, явно обрадовался её звонку и, пообещав, что поможет, сразу намекнул на вознаграждение. Таша не была глупенькой дурочкой, поэтому также намекнула ему, что хотела бы сначала увидеть результат помощи, прежде чем переходить к благодарностям. Голос начальника сразу погрустнел, и дальше он продолжал разговор с явной неохотой.
   Из некоторых его недомолвок она уловила, что её арест санкционирован на гораздо более высоком уровне, чем третий отдел, и помощи от него она не дождётся. Поняв это, она быстро свернула разговор, так как, кроме приглашений провести с ним вечер, Таша больше ничего дельного от него не услышала.
   Одевшись и приведя себя в порядок, она направилась к выходу из квартиры. Её дверь охранял охранник из третьего отдела, который при виде её вскочил с места и преградил ей дорогу. Хотя по закону она и имела право выходить в магазин и на кратковременные прогулки, но фактически её никуда не пускали, все продукты и бытовые мелочи ей привозили охранники.
   - Вы куда?
   - На улицу, - категорично отвела девушка.
   - Вам запрещено.
   - По закону положено - значит, можно, - ответила Таша, замирая прямо перед стражем.
   - Нельзя! - отрезал тот.
   - Если вы меня тронете, я начну кричать и скажу, что вы до меня домогались, - резко сказала она. - Потом будете в суде доказывать, что я пыталась выйти на прогулку, а вам не разрешали меня пропускать.
   - Подождите, я свяжусь с начальством, - уже мягче сказал он.
   Таша, гордая своей маленькой победой, начала ждать. Через минуту, обговорив что-то по коммуникатору, охранник повернулся к ней.
   - Вы можете выйти, но только со мной. Надеюсь, вам не придёт в голову устроить что-то такое, о чём впоследствии придётся сожалеть?
   Таша согласилась быть благоразумной, поскольку ей необходимо было попасть в мэрию. Там работал старый друг отца, и она хотела попросить его послать просьбу управляющему системой, чтобы её освободили от домашнего ареста и вернули на работу. Для этого она согласна подписать любые бумаги и говорить только то, что ей укажут власти.
   Уже вечером, сидя дома, она с огромной благодарностью вспоминала об этом человеке и решила, если с неё снимут хотя бы домашний арест, она сделает ему приятный подарок.
   Всё, что могла, она сделала, теперь оставалось только ждать.
  
   Прошло полгода, прежде чем её просьбу рассмотрели и дали положительный ответ. От нечего делать Таша всё время следила за всеми новостями Содружества. Практически по всем каналам оповещалась только одна тема - боевые действия Берсеркеров и меклар. Посылаемые в сектора, контролируемые меклар, разведчики обычно бесследно исчезали, только в те, которые меклар уступали Берсеркерам с упорными боями, можно было влетать для сбора данных.
   По этим обрывкам информации выходило, что меклар применяют какие-то странные установки, которые буквально выкашивают наступающие ряды роботов. Кроме того, даже покидая какой-либо сектор, который не могли удержать, они оставляли в нём множество сюрпризов, вносивших свою лепту в уничтожение кораблей Берсеркеров.
   Первые месяцы после начала боевые действия возле границ меклар всё Содружество со страхом наблюдало за армадами кораблей Берсеркеров, летящих в их сектора, и радуясь тому, что не они являются объектами атак. Все приготовления военных для предотвращения бегства меклар из их секторов оказались бессмысленными, кибернеты не собирались никуда бежать. Уступая систему за системой, они теряли в боях минимальное количество кораблей, а Берсеркеры, хоть и захватывали системы, но тратили на это слишком много сил.
   Вскоре всё Содружество узнало о том, что у меклар имеются новые типы кораблей, которых нет у Содружества. Случайный разведчик, прилетевший в систему контролируемую роботами, стал свидетелем поистине необыкновенной битвы.
   Картинка показала сначала сырьевую базу Берсеркеров и несколько десятков охранявших её кораблей, а затем произошло неожиданное: из гиперворот в систему ворвались пять кораблей меклар, один из которых по тоннажу был похож на линкор, а остальные четыре - неизвестной конструкции, правда, вскоре стало понятным и их предназначение. По кораблям Берсеркеров, рванувшимся было к атакующей группе, два из кораблей меклар запустили ракет. В этом не было бы ничего удивительного, если бы не количество: сотни, если не тысячи устремились навстречу роботам, и сразу весь космос перед кораблями Берсеркеров был расчерчен выхлопами двигателей летящих и маневрирующих ракет. Результат пуска был впечатляющим, шесть из десяти кораблей роботов вышли из строя, развалившись на куски или продолжая лететь просто по инерции.
   Вскоре стало понятно назначение и другого корабля, находившегося позади остальной группы. С него стартовало множество крупных объектов, внешне напоминавших истребители, которые, летя навстречу кораблям противника, также выпустили ракеты. Маневрируя на огромных скоростях, они стреляли из бортового оружия по оставшимся кораблям Берсеркеров. В этом им сильно помогал линкор, который, прикрыв своими защитными полями отстрелявшиеся корабли, крушил Берсеркеров своим главным калибром.
   Через неполный час от сырьевой базы роботов ничего не осталось, но, прежде чем уйти в гиперпространство, начал действовать последний из кораблей меклар, до этого не принимавший участия в схватке. Летая вокруг Врат, он раскидывал по окружающему их пространству множество коробок. Закончив этот странный посев, он вместе с остальными кораблями исчез в гипере так же быстро, как и появился.
   Назначение коробок стало понятно через два часа, когда в вылетевшие из гипера корабли Берсеркеров изо всех коробок вылетели ракеты. Множество кораблей сразу оказались повреждены, а несколько дорнов и гаторов и вовсе уничтожены.
   Часть неповреждённых кораблей подлетела к базе, словно желая убедиться в её полном разрушении и, покружив над её останками, Берсеркеры ушли в гиперпространство.
   Только после того, как в системе никого не сталось, корабль разведки отключил маскирующее поле, запустил двигатели и передал военным эти ценнейшие сведения. Целых две недели все только и обсуждали чёткую и слаженную работу кораблей меклар, а также ту стремительность, с которой они разобрались с превосходившим их количеством кораблей Берсеркеров.
   Таша ловила себя на мысли, что всей душой болеет за меклар, и всё чаще и чаще мечтала снова увидеться с послом. Она хотела узнать, как обстоят дела в войне с Берсеркерами, всё ли хорошо у кибернетов. К сожалению, осуществление подобного желания было за гранью возможного, поскольку она представляла себе, насколько все меклар сейчас заняты, чтобы отвечать на её запросы, а тех, кто пытался сунуться на их территорию без приглашения, они расстреливали, не вступая в переговоры.
   Вначале, узнав об этом, военные хотели применить к меклар карательные санкции, но после показанного фильма о возможностях их кораблей эти идеи тихо увяли. Мало кто хотел увидеть над своей планетой ту пятёрку, что так ловко уничтожила сырьевую базу Берсеркеров.
   Когда пришёл ответ о снятии ареста, Таша была безумно счастлива. Даже то, что её не восстановили на прошлой работе, не имело для неё большого значения, лишь бы покинуть осточертевший дом и получить возможность прокормить себя. На следующий же день она отправилась на поиски новой работы.
  
   Глава 9 Встреча
  
   С тех пор, как на нас напали Берсеркеры, прошёл год. Всё это время было смертельной проверкой наших сил и возможностей, каждый день и каждый час наши с Келлером решения и приказы подвергались суровым испытаниям, малейшая ошибка немедленно приводила к потерям кораблей и систем.
   Если оценивать общую обстановку, то мы отступали перед волной кораблей Берсеркеров, отдавая им систему за системой. В тоже время роботы теряли от действий наших рейдерских групп свои новые сырьевые базы, хоть их и охраняли теперь всё более крупные силы противника. Своими непрекращающимися вылетами, наши рейдерские пятёрки заставляли Командные центры Берсеркеров отводить свои корабли с направлений главных ударов по нашим системам на охрану своих сырьевых и промышленных баз.
  
   Мы с Келлером уже множество раз хвалили друг друга за все те решения, которые приняли и внедрили до начала войны.
   Помимо рейдерских групп - это были орудийные платформы. Усиленные минными полями, они оказались чрезвычайно удачным средством борьбы с той массой кораблей, которую выпускали на нас Командные Центры Берсеркеров.
   Неэффективные против малых групп, они становились неоценимы, когда на них шло большое количество атакующих, каждая отданная нами система была оплачена множеством разбитых и уничтоженных кораблей Берсеркеров. Чрезвычайно полезными оказались и ракетоносцы с авианосцами, дополняя их линкорами сопровождения, мы получали эффективные ударные группы, которые справлялись с втрое превосходящими их по численности флотилиями чужаков.
   Нашими учёными также были завершены исследования оружия, установленного на кораблях новой волны Берсеркеров, и даже были выпущенные пробные его образцы, пока ещё, к сожалению, сильно уступающие по ударной мощи своим прототипам.
   Новых типов орудий было три, мы с Келлером различали их по типу действия:
   1) Торпедный аппарат - торпеды, улучшенные по сравнению с образцами первой волной и обладавшие большей дальностью и точностью наведения. Собственные системы управления этих торпед позволяли им эффективно маневрировать при преодолении заградительного огня орудий кораблей.
   2) Молекулярный излучатель - принцип его действия был основан на разгоне молекул антивещества в замкнутой системе орудия до сверхсветовых скоростей и последующем выстреле сгустком этих молекул. Концентрированный сгусток вызывал колоссальной силы взрыв на поверхности цели, приводя к полному её уничтожению.
   3) Зертекс - специальные устройства обладающие возможностью "сминать пространство" вокруг корабля, в точности повторяя эффект, возникающий при гиперпереходе. Всё что попадало в зону действия зертекса - просто исчезало.
   К сожалению, из-за больших размеров полученных образцов мы пока могли устанавливать их только на тех линкорах, что участвовали в прямых столкновениях с Берсеркерами. Комплектация рейдерских кораблей была другой, их в первую очередь оборудовали устройствами камуфляжа и снабжали большим количеством стандартного вооружения. В рейдах была важна незаметность и высокая скорость, а не способность наносить непоправимые повреждения сразу многим целям.
   Также чрезвычайно медленно продвигался процесс расшифровки машинных кодов роботов, хотя я исправно поставлял на нашу научную базу захваченные корабли разных Рас. Учёным никак не удавалось найти верный алгоритм, способный расколоть как этот код, так и коды шифрования систем передачи сигналов, ведь у каждой расы Берсеркеров они были разными.
   Самым страшным известием оказалась поступившая неделю назад от разведчиков информация о том, что в те системы, которые Берсеркеры захватили у нас первыми, входят их новые флоты, имеющие в своём составе сорок супердредноутов.
   Эти новости повергли нас с Келлером в ступор и задумчивость. Два наших супера не могли бы противостоять такому количеству гигантов, даже придай мы им в усиление весь свой флот, сорок супердредноутов снимали даже теоретические сомнения в том, кто выйдет победителем в предстоящих сражениях. Выхода из этой ситуации мы пока не видели, поэтому мы начали насыщать оборону звёздных систем минными полями, орудийными платформами и ракетоносцами, чтобы хотя бы повредить побольше кораблей и замедлить их продвижение.
   Результатом этого решения стало резко подскочившее число наших потерь - хотя даже сейчас мы разменивали корабли в соотношении четыре к одному в свою пользу - но мы намеренно шли на них...
   Было отмечено, что Берсеркеры в течение этого года перепробовали различные тактики ведения боевых действий, причём в основном перенимая их у нас - от применения диверсионных групп до выпуска аналогов наших кораблей.
   Такие попытки мы пресекали в корне: диверсионные группы заманивались в засады и на минные поля, выводились под огонь орудийных платформ, которые мы выпускали теперь сотнями, устанавливая во всех системах переднего края, а также возле сырьевых и промышленных баз.
   Иногда приходила информация о возросшей активности рейдерских групп Берсеркеров, но большого ущерба они нам не причиняли. С копированием наших кораблей было ещё проще: наша партизанская война в тылу начала приносить свои плоды, большинство сырьевых и промышленных баз, которые развёртывали роботы, уничтожалось сразу после того, как они были запущены, соответственно новые корабли просто не успевали изготавливать в значительных масштабах. Те же немногие десятки новых типов кораблей, что были построены, уничтожались опять таки рейдерскими группами.
   Я отдал своим диверсантам специальный приказ уничтожать базы Берсеркеров только после окончания их постройки, а до того просто наносить на карту их местоположение. Захватчикам приходилось тратить значительные ресурсы для восстановления таких баз, а мы таким образом отслеживали системы, где они обнаруживали источники сырья.
  
   Ситуация с флотом у нас вообще сложилась интересная - половина его билась на передовой, принимая на себя удар основных сил Берсеркеров, а вторая участвовала в партизанском движении.
   Сложившиеся рейдерские пятёрки, возглавляемые линкорами, оказались настолько удачным решением, что нам с Келлером приходилось постоянно заменять глав групп, ставя их командующими над более крупными соединениями, так как рост IQ командиров групп был просто колоссальный.
   Также много дала идея по копированию личностных матриц на сервера перед каждым боем - теперь мы теряли только железо, но не ИИ, который потом просто воспроизводили на новом корабле.
   Прогресс ИИ, постоянно участвующих в битвах, был налицо, к тому же их постоянное общение между собой и большая ответственность принимаемых ими в рейдах решений значительно обогащали знания и опыт всего флота.
   Через семь месяцев боевых действий Келлер признался мне в том, что поставил десять линкоров, которые участвовали со мной в первых рейдах, руководить несколькими флотами, и ни на долю секунды не пожалел о своём решении. Высвободившиеся же от управления флотами мощности он пустил на контроль за развитием новых сырьевых баз.
   С каждым месяцем росла потребность в ведении воинских званий у нашей уже действительно новой Расы, но мы с Келлером всё время откладывали этот вопрос, поскольку свободного времени не было у обоих.
   Я возглавлял самый крупный рейдерский флот, состоявший из тридцати кораблей, я занимаясь только одной задачей - отыскивал группы Берсеркеров численностью до шестидесяти кораблей и уничтожал их.
   Правда, в последние месяцы работы оставалось всё меньше, роботы практически прекратили действия небольшими группами, отправляя на захват систем крупные группировки в составе ста-двухсот кораблей.
   Поэтому я переключился на новую цель, начав нападать на те флоты, которые только входили в пограничные системы, в том числе и те, в составе которых были суперы. Тактика оставалась прежней: сначала минировались отходы, затем в бой вступали ракетоносцы, после чего мы разворачивались и уходили в гипер, выскакивая в других системах.
   Не теряя таким образом корабли, мы заставляли Берсеркеров держать все войска в крупных соединениях. Нужно заметить, что мы с Келлером специально ни разу не нападали на те соединения кораблей, которые находились вне наших границ. Сырьевые и промышленные базы, конечно, разрушали, но корабли уничтожали, только когда те пересекали границы наших секторов.
  
   Так обстояли дела вплоть до вчерашнего дня, который полностью изменил ход этой войны. Тогда я сидел, как обычно, в рубке своего корабля, просматривая записи разведчиков о передвижениях флота Берсеркеров, и прикидывал, на какое из соединений мы можем напасть.
   - Вова, срочно лети ко мне на Командный центр, - ворвался ко мне в голову весёлый голос Келлера. - Очень хорошие новости, я бы даже сказал - судьбоносные.
   - Рассказывай здесь, - удивлённо сказал я, не понимая, зачем мне нужно переться в такую даль.
   - Не уж! Бросай свои игрушки и лети сюда, командиром у тебя вообще можно оставить любой из кораблей. Кстати, на тебя уже поступают тихие жалобы: мол, не разбавляешь свою группу новыми кораблями, а летаешь с такими старичками, любой из которых может легко возглавить отдельную рейдерскую группу. Ты подумай над этом, ведь летая с тобой, корабли сильно развиваются как в боевом, так и в эмоциональном плане. Рекомендую тебе постепенно менять опытные корабли на молодых, - тихо посмеиваясь, ответил он.
   - Да? - удивлённо спросил я. - Впервые о таком слышу.
   - А ты прослушивай разговоры почаще, и знать будешь больше, - съехидничал он.
   - Не заговаривай мне зубы, - проворчал я, - выкладывай, что случилось? Расшифровали, наконец, код кораблей?
   - Ну... - грустно протянул Келлер. - Всё-то ты знаешь, так даже неинтересно.
   - Да я по твоему голосу догадался, - улыбнувшись, ответил я, - уж больно ты возбуждён для обычного события. Больше ничего серьёзного мы не ждём, а надеяться на то, что Берсеркеры неожиданно решили убираться восвояси, было бы чересчур оптимистично.
   - Ну да, ты прав, хотя помечтать можно было бы, - засмеялся он. - Я тебе серьёзно говорю, мчись ко мне - это надо видеть.
   - Ладно, вылетаю - согласился я, заинтригованный его словами.
  
   Через неделю я был на месте, оставив руководить своим рейдерским флотом опытнейший ракетоносец, которого уважали даже старые и заслуженные линкоры.
   - Давай, хвастайся, - произнёс я, входя на научную базу, находящуюся рядом с Командным центром. - Я даже душ не принял, сразу к тебе.
   - Смотри и восхищайся, - весело ответил мне он, показывая путь к одному из ангаров.
   Подойдя туда, я замер в удивлении - в окружении множества дронов посередине ангара стояли большие стойки, похожие на сервера.
   - Вы что, полностью скопировали ИИ корабля Берсеркеров на эти сервера? - удивился я.
   - Лучше, Вова, гораздо лучше, - засмеялся Келлер.
   - Рассказывай уже, не томи.
   - Я наложил стандартную личностную матрицу на его данные, и запустил виртуальные программы тренировок наших кораблей. Результат меня просто ошеломил, - признался он. - Спроси его о чем-нибудь.
   - Как спросить? - поразился я.
   - Также, как и обычные корабли спрашиваешь, - посмеиваясь, ответил он.
   - Э-э-э, - начал я. - Привет, как дела?
   - Приветствую Диктатора Расы меклар, - раздался голос у меня в голове.
   - Меня зовут Владимир, а тебя как? - спросил я ошеломлённый тем фактом, что корабль Берсеркеров разговаривает на мыслеобразах.
   - Стандартный дорн третьего дара, степень приближенности к Центральному Мозгу нулевая, - ответил он.
   - Ты отключил его от центрального Мозга, как он сделал с тобой в своё время? - догадался я.
   - В яблочко! - довольно ответил Келлер. - После этого процесс успешного внедрения личностной матрицы ускорился в пятнадцать раз.
   - Что удалось узнать? - поинтересовался я. - Он ведь Расы терроидов?
   - Да, - гордо ответил Келлер. - Я узнал всё: их машинный код, систему сигналов, а также то, что заставит тебя плясать от радости.
   - Это чего такое важное-то? - спросил я, почесав в недоумении затылок.
   - Маршруты движения Командного Центра терроидов, - радостно сообщил мне он.
   - ОГО! - воскликнул я. - Тогда мы можем подловить его?
   - Именно поэтому я и вызвал тебя сюда, - откликнулся он. - Под эту задачу подготовлен новый флот, а твою группу я специально оставил тревожить Берсеркеров, чтобы они не догадались об изменении нашей стратегии.
   - Приятные новости, ничего не скажешь, - радостно пробормотал я. - А как насчёт кораблей других Рас?
   - Этот, которого мы приручили, был самый первым из захваченных кораблей, помнишь, с твоего первого рейда?
   - Я думал, вы его уже давно на винтики разобрали, - ответил я.
   - Разобрали и собрали заново, - усмехнулся Келлер. - С остальными проделана та же операция, правда, результаты будут только через полгода. После того, как мы начали захватывать их корабли, Командные Центры предельно усложнили и шифрование, и защиту ИИ кораблей. Но ты не переживай, взломаем и их - это только вопрос времени.
   - Вот его-то у нас и маловато, - задумчиво ответил я, - суперы всё ближе и ближе. Да, кстати, а что у нас с вирусом, который я просил тебя сделать, когда расшифруешь код кораблей?
   - Вирус готов, но есть одна большая проблема. Мы не сможем запустить его через каналы связи, поскольку у каждого сервера мощная защита от посторонних программ. Если бы получилось внедрить этот вирус, подключившись напрямую к серверу! Жаль, что это невозможно, вирус у меня - просто загляденье. Я подсмотрел в Земной истории способы воздействия вирусов на компьютеры, и остановился на самом удобном для нас варианте: вирус самокопируется, перезаписывая всю информацию на серверах, причём маскируется под стандартные данные, поступающие от различных систем корабля, так что обнаружить его очень сложно. Но я так и не придумал, как подсадить его в сами сервера, - грустно ответил он.
   - Ну, это не так сложно, на самом деле, - ответил я, немного подумав. - Минироботы, которые ты придумал для уничтожения жучков, прекрасно будут себя чувствовать в технических коммуникациях кораблей Берсеркеров. А забрасывать их можно так: ракетоносцы выпускают за пару первых залпов половину своих ракет, а потом выстреливают контейнеры с ракетами, в боевой части которых находится множество минироботов. Часть ракет первой волны доберётся до кораблей, проделают бреши в корпусах, а уж через них внутрь проникнут наши малыши с вирусом.
   Келлер немного помолчал, а потом с восхищением спросил:
   - Вова, а у вас на планете все такие умные, или это ты мне один такой достался? Если все, то я просто брошу все силы, чтобы научиться попадать через разлом в твою Галактику, и привезу сюда миллионы таких, как ты, чтобы они каждую минуту выдавали гениальные идеи. Я так думаю, что в этом случае мне хватит всего пары сотен лет на то, чтобы осуществить мечту Предтеч.
   - Кормить замучаешься, - сыронизировал я. - Хотя можешь попробовать, мешать не буду.
   - Да я пошутил, - ответил он со смехом. - Я твои идеи не реализовывать успеваю, а уж если их будет ещё больше, мне просто ресурсов не хватит на их воплощение.
   - Очень смешно. Ха-ха.
   - Да ладно, не обижайся, - продолжал смеяться он. - Всё сделаю в лучшем виде. Ты пока займись подготовкой кораблей к рейду на Командный центр, а я через две недели подготовлю тебе ракеты с минироботами. Тем более, что ты мне подсказал одну замечательную идейку, если она сработает, я тебя расцелую, Вова.
   - Это как, интересно? - заинтересованно поинтересовался я у него.
   - Привезу того репортёра, помнишь? Ну ту, которая тебя у трапа поцеловала. И заставлю её тебя целовать, пока ты не вывалишься из своего скафандра, - громогласно засмеялся Келлер над своей шуткой.
   - Ах ты злобный монстр! - зарычал я на него, покраснев, как рак.
   - Да не злой я, что ты придумываешь про меня гадости? - продолжал веселиться Келлер.
   - Очень у тебя сегодня хорошее настроение, как я погляжу, даже чересчур! - злобно рявкнул я на этого шутника.
   - Это потому, что сегодня действительно судьбоносный день, Вова! Если наше дело выгорит, будем отмечать его как день рождения нашей Расы, - очень серьёзно ответил он.
   - А мне не хочешь рассказать об этом? - поинтересовался я у него.
   - Пока рано, - откликнулся он. - Может, мне надоело, что все хорошие идеи всегда предлагаешь ты, дай и мне почувствовать себя гением.
   - Ну ладно, гений, ты, главное, ракет мне побольше приготовь, - проворчал я.
   Засмеявшись, Келлер отключился.
  
   Две недели пролетели в трудах и заботах, как несколько часов. Мне пришлось попотеть, так как, привыкший к своему сыгранному, как хороший оркестр, рейду, я требовал такой же слаженности и от этих, незнакомых мне кораблей. Надо отдать им должное, они действительно были горды тем, что я лично занимаюсь с ними и беру в такой ответственный поход, об этом я узнал, когда решил последовать предложению Келлера и подслушал их разговоры.
   Он оказался прав, многие старые и опытные корабли флота недовольно бурчали, что одним всё веселье в рейдах, а другие только и делают, что выполняют роль приманок, выводя корабли Берсеркеров на сектора с орудийными платформами и минными полями.
   Я также с удивлением отметил, что масло в огонь подливали те корабли, что служили под моим началом. Показывая остальным картинки проведённых со мной боёв, они специально выделяли себя в них цветом и рассказывали о своей роли в этих сражениях. Слушая это бурчание, я стал понимать, что после войны нам с Келлером нужно будет срочно начинать строить реальное государство, так как налицо был факт интеллектуального роста ИИ всех кораблей, вплоть до уровня персонализации личности. Такими темпами через пару лет весь флот действительно превратится в коллектив разносторонних личностей.
   Сделав себе заметку на будущее, я принялся гонять корабли ещё интенсивнее, готовя их к рейду. Все перестроения и различные варианты поведения были несчётное количество раз отработаны в виртуальных баталиях, и теперь я заставлял их проделывать те же упражнения в реальности, тратя на это драгоценное топливо и боекомплекты. К концу второй недели я остался доволен действиями своих подчинённых.
   Келлер также сдержал своё обещание, загрузив в два ракетоносца контейнеры с минироботами в боевой части ракет.
   - Вова! - обратился он ко мне перед вылетом. - Сделай всё, чтобы оставить Командный центр максимально неповреждённым перед тем, как на него попадут минироботы. Я понимаю, что требую от тебя невозможного, но от того, насколько точно ты выполнишь мою просьбу, будет зависеть успех наших дальнейших действий.
   - Ты бы ещё звезду попросил привезти к твоему Командному центу, - проворчал я, хотя стал подозревать, что он задумал.
   - Вова, именно поэтому я рискую тобой, - серьёзно ответил он, - сам отправляю тебя на такое сложное задание. Других выходов из нашей ситуации я пока не вижу, надо использовать то, что нам преподносит реальность.
   - Да ладно, не переживай, - подбодрил его я. - Исполню всё в лучшем виде.
  
   После разговора с Келлером я произвёл перекличку кораблей и дал команду на отправление. Таким большим составом я ещё никогда не руководил: десятки линкоров, ракетоносцев, миноносцев, авианосцев - набралось бы и на два флота.
   Действовать я решил чрезвычайно осторожно и нигде не светить такую большую группу кораблей. С этой целью мы обосновались в одной из самых дальних систем, вдалеке от театра военных действий. Всех своих разведчиков я направил поиск Командного Центра терроидов, который постоянно находился в гипере, только изредка заходя в системы, чтобы перелететь к другим гиперворотам.
   В этих поисках прошёл не один месяц, и когда я начал отчаиваться в самой возможности перехватить Терроида, ко мне пришел экстренный сигнал от одного из разведчиков. Он гласил, что крупное соединение флота терроидов направляется в совершенно пустую систему неподалёку от одного из маршрутов передвижения Командного центра. Я немедленно объявил боевую тревогу и приказал на максимальной скорости лететь в сторону этой системы.
   Путь до неё занимал чуть меньше недели, и по времени мы вроде бы успевали, но я неустанно подгонял свой флот, приказав держать предельную скорость, хотя это и приводило к преждевременному износу двигателей. Я понимал, что если упустить этот случай, то следующего можно будет дожидаться ещё много месяцев. Хотя это могло быть и ложным ходом Берсеркеров, но я чувствовал, что Терроид намерен обезопасить себя при пролёте по системе, для чего и отправил туда такой большой флот.
   К счастью, в состав эскорта не включили медлительные супердредноуты, но это не очень облегчало мою задачу, всех остальных типов кораблей было в пять раз больше, чем насчитывалось в моей группе.
   В саму систему мы соваться не стали, а вылетели из гипера в соседнюю с ней. Оставив там весь флот, я вместе с одним из командиров группы вошёл в гипер и, пролетев несколько часов, проник в нужную нам систему, сразу задействовав камуфляж.
   Сколько раз мы с Келлером благодарили инетрогов за этот бесценный подарок - было не перечесть. Храня особенности его действия в строжайшем секрете, мы никогда не активировали этот режим, если на радаре наблюдался хоть один незнакомый корабль. Камуфляж давал нам большое преимущество перед врагом, и особенно он был бесценен для кораблей-разведчиков, которыми мы заполонили все наши сектора. Никогда не нападая даже на одиночные цели, они приносили самое главное, что есть в войне - информацию. Как бы не было нам трудно, но я был ярым противником использования этих технологий при прямых столкновениях с врагом. Пока о технологии не знали, жить и летать было значительно спокойнее.
  
   После включения камуфляжа я приказал выпустить истребители, чтобы осмотреться. Через час нам доложили, что ближайшее пространство чисто. Убрав камуфляж, мы задействовали радары и сканеры, которые нельзя было включать под действием камуфляжа.
   Я и мой линкор одновременно с огромным облегчением вздохнули, мы успели первыми. Осмотревшись, я нахмурился, система была очень неудобной для атаки, так как в ней имелась только одна звезда и ничего более - ни планет, ни крупных астероидных полей, ни газовых облаков. Терроид не зря выбрал эту систему для перехода в другие гиперворота, под защитой флота он мог безбоязненно перелететь от одних ворот в другие.
   - Ну, что будем делать? - задал я фрегату риторический вопрос.
   - Атаковать, - откликнулся тот. - Других вариантов не видно, в системе нет места для засад.
   - Это точно, - произнёс я. - Я даже не представляю, как вообще можно в лоб атаковать столько кораблей, это же чистой воды самоубийство.
   - Тогда что вы предлагаете, босс? - спросил он.
   - Слушайте, вы ведь боевые варианты линкоров? - внезапно вспомнил я одну деталь.
   - Да, - подтвердил тот. - Нас и комплектовали на заводе по этому принципу. А когда понадобилось формировать новый рейд, Келлер не стал отзывать рейдерские группы, просто взял самые опытные корабли из числа защитников систем.
   - А когда вам камуфляж устанавливали, зертекс снимали? - с надеждой спросил я.
   - Нет, стоит он, - отозвался линкор. - Снимать эту дуру некогда было, быстро установили оборудование камуфляжа и сразу отправили к вам.
   - Хм, - задумчиво протянул я и обратился по мыслесвязи к остальным. - У всех зертексы есть?
   Стройный гул ответов раздался у меня в голове.
   - Тогда неприятный вопрос, - продолжил я. - Копирование все сделали перед полётом?
   За всех ответил линкор, на котором находился я.
   - Это давно уже автоматически делается, данные раз в сутки сохраняются даже без нашего участия. Келлер всегда всё автоматизирует, хотя и недовольно ворчит при этом.
   Раздавшийся смех самых старых кораблей чрезвычайно удивил меня.
   - Вы подшучивате над Келлером? - удивлённо спросил я. - Он ведь вас всех создал.
   - Он знает об этом, - ответил незнакомый мне линкор. - И по этому поводу опять ворчит.
   Теперь уже смеялись все корабли, а я сидел и думал, что всего несколько лет назад это была просто идея вложения в ИИ кораблей личностную матрицу Келлера для её множественного копирования. Кто бы тогда знал, что этот эксперимент приведёт к созданию новой Расы!
   - Ну и отлично, - подвёл я итог разговора. - Посмотрим на вас в бою.
   Прикинув различные варианты, я оставил один, самый мне понравившийся. Он давал реальные шансы на захват Терроида в этой системе, правда при этом и мне придется пожертвовать многими кораблями.
   Разделив рейд на две группы, я развёл их по разным гиперворотам. Перед тем, как уходить в гипер, я дал указания истребителям, которые оставлял в системе, отключить всю аппаратуру и попрятаться на периферии системы, но как только появятся первые корабли роботов, дать мне знать.
   Затем мы разошлись, уйдя в гиперпространство, и, выйдя в соседней системе, включили камуфляж и приготовились ждать. План мой был прост и самоубийственен: поскольку все корабли Берсеркеров должны были прибыть в систему одновременно и рассредоточиться по всему маршруту Терроида от одних гиперворот до других, то я решил, что в момент, когда неповоротливый Командный Центр появится в системе, ворваться туда вслед за ним, блокировать все Врата, а дальше действовать по ситуации. Другой возможности поймать Терроида у нас не было.
   Теперь всё зависело от оперативности разведчиков, которых я оставил в системе: если они промедлят с информацией о появлении Центра, то нам просто не хватит времени на пролёт от нашей системы до той, где он должен появиться. Это я и объяснил оставшимся в системе истребителям, и они заверили, что как только Командный центр высунет нос из Врат, они сразу мне об этом сообщат.
   Потекло мучительное время ожидания, даже корабли, осознавая важность момента, перестали разговаривать друг с другом. Часы проходили за часами, а от истребителей всё не поступало никакой информации. Когда я уже начал дремать, не в силах выдержать нарастающее напряжение, на экранах кораблей засветилось сообщение:
   - Вошёл! Множество кораблей возле порталов!
   Сон исчез моментально, и я взволновано прокричал:
   - Линкоры уходят в гипер! Как выйдете, сразу включайте зертекс, даже если вас собьют, до последнего держите его активным!
   Чёткое "Есть!" было мне ответом, и линкоры обоих групп ушли навстречу своей смерти. По-другому мою команду нельзя было выполнить, я прекрасно осознавал, что там произойдёт, когда все корабли вынырнут из гипера и активируют зертекс. Повреждения будут у всех, и у чужих, и у своих, но это и была та небольшая заминка, которая давала бы нам время на вывод остальных кораблей группы из гипера.
   Отмерив двадцать минут - больше линкорам было не продержаться - я отправил в гипер все остальные корабли обоих групп. Приказы у всех был разные: миноносцам - ставить минные поля, тратя весь запас мин, авианосцам - помочь линкорам, если кто-то из них остался в живых, и только ракетоносцам было приказано не открывать огонь, пока мы не разберёмся в ситуации.
   Стиснув зубы, я отчитывал секунды до входа в обычное пространство. Три, два, один, выход! После этого сразу загудели защитные поля корабля, и вздрогнул корпус от залпа всех его орудий одновременно.
   С помощью подключённых процессорных ресурсов Келлера я в доли секунды оценил положение дел. Весь космос вокруг ворот был просто завален остатками кораблей, как Берсеркеров, так и наших. Практически нигде не было пустого пространства, настолько хорошо поработали здесь зертексы. К моему удивлению, треть линкоров была жива и активно сопротивлялась флоту охраны Терроида. Оставив им в помощь миноносцы, я приказал части ракетоносцев и авианосцев двигаться в сторону огромного Командного центра, который сейчас двигался в сторону гиперворот, из которых мы вышли.
   - Всем ракетоносцам, без минироботов в ракетах, огонь! - скомандовал я. - Следом вылетают истребители. Делайте что хотите, но нужно отключить защитное поле Терроида. Те, чьи ракеты снаряжены минироботами, стрелять только при обнаружении малейших повреждений в защите Центра.
   Через секунды космос осветился сотнями росчерков от двигателей ракет, а затем с каждым последующим залпом ракет становилось всё больше и больше. Впервые я видел, как ракетоносцы выстреливают за один бой весь свой боезапас.
   Первые сотни ракет были сбиты, не долетев до Терроида, а через мгновение развалился от его ответного залпа один из наших авианосцев.
   - Мои вышли, - раздался голос одного из "особых" ракетоносцев.
   Услышав его голос, я стал наблюдать за ракетами, которые устремились в небольшую брешь мигающего от перегрузок защитного поля Командного центра.
   Поскольку все ракеты управлялись самим ракетоносцем, то они меняли курс и маневрировали, уклоняясь от выпущенных по ним противоракет и залпов орудий. Ракет было тысячи, многие пробили защиту, и на корпусе базы появились видимые повреждения.
   - Мои тоже ушли, - сказал второй из "особых" ракетоносцев.
   Командный центр не бездействовал, в нас летели ракеты и стреляли его орудия. Очень скоро наши корабли начали разваливаться, не выдержав огня Терроида.
   Первыми, конечно, выбыли из строя все авианосцы, не предназначенные для контактного боя, у них была самая слабая защита. Следом за ними пришла очередь ракетоносцев и моего линкора. На моём экране давно уже горели красные метки полученных повреждений, а из ракетоносцев осталось в строю всего шесть.
   - Последние ракеты, - отметил "особый" ракетоносец перед тем, как развалиться на части от прямого попадания.
   - Управление ракетами на меня! - скомандовал я своему кораблю.
   Сразу обрушилась боль. Управление таким огромным количеством ракет перегрузило все мои процессорные возможности и ударило кувалдой по мозгу. Взвыв, я схватился за голову, но управление ракетами не потерял.
   Голова разрывалась, а невольные слёзы, вызванные непереносимой болью, ручьём текли у меня по щекам. Закусив губу, я впился руками в кресло и вел ракеты к Терроиду, уклоняясь от его противодействующих систем. Заметив мигающий участок поля защиты, я погнал туда все доступные мне ракеты. Из более чем сотни ракет через мигающий щит прорвалось меньше половины, остальные сгорели, попав в него в момент восстановления. Все проскочившие я направил в большую трещину в корпусе Центра, которую пробили попадания боевых ракет. Многих из "вирусоносцев" сбили на подлёте, но значительная часть ракет всё же попала по назначению.
   Боль сразу отпустила меня, и я без сил откинулся на спинку кресла.
   - Отходим к порталам, - скомандовал я, приходя в себя, оставшимся в живых ракетоносцам. - Мы сделали всё, что могли. Если план Келлера не сработает, мы всё равно не одолеем этого монстра.
   Переключив всю энергию на защитные поля, мы начали отступать к одному из порталов. Видя мигающие щиты ракетоносцев, я приказал своему линкору перекрывать их бреши собственными полями, его генераторы были мощнее.
   Практически сразу после моих слов корабль затрясло. Количество меток, обозначавших повреждения корпуса, начало расти с устрашающей скоростью.
   - Мы на пределе, - сказал корабль. - Ещё несколько попаданий, и отключатся поля.
   - Знаешь, мне почему-то всё равно, - устало ответил я ему. Боль в голове хоть и прошла, но оставила после себя тяжесть в висках и огромную усталость.
   - Босс, корабли Берсеркеров прекратили стрельбу и замерли на месте, - донёся сквозь туман в моей голове голос одного из ракетоносцев.
   - А сам Командный Центр? - через силу спросил я.
   - Тоже перестал стрелять и двигаться, - ответил уже мой линкор.
   - Тогда больше не стреляйте, - приказал я. - Группируемся, и устройте перекличку, только не мыслесвязью, а то у меня голова лопнет. Выведите информацию на мой экран.
   Список кораблей, оставшихся на ходу после боя, был просто удручающим, я потерял почти весь свой флот. Несколько линкоров, четыре ракетоносца, два миноносца и мой корабль - вот и всё, что осталось эскадры числом более чем в сто кораблей.
   - Хреновый, Вова, из тебя полководец, - сказал я сам себе, откинувшись в кресле. Таких потерь у меня ещё никогда не было.
   - Ну всё, Вова, придется мне сдержать своё обещание!! - фейерверком взорвался у меня в голове весёлый голос Келлера
   Взвыв очередной раз от боли, я принялся грязно ругаться, вспоминая всю родословную проклятого ИИ, который всегда орёт в голове, не учитывая состояние её владельца.
   - Да ладно тебе, - ничуть не смутившись, ответил он. - Лучше скажи, какой я замечательный и гениальный. Пока не скажешь, я не расскажу тебе, что ты только что сделал.
   Я немедленно разразился потоком слов и о его замечательности, и о гениальности, только не тех, которые он хотел от меня услышать. Как ни странно, но после ругательств боль покинула мою многострадальную голову, и сознание немного прояснилось.
   - Рассказывай давай, пока я снова не разозлился, - рявкнул я на него.
   - Вова, что ты злишься, ну потерял ты оболочки кораблей, сами же ИИ не умерли! Вернешься на базу, я сразу же во все новые корабли загружу их матрицы, - ответил он.
   - Так вот, - продолжил он, видя моё нежелание обсуждать тему потерь. - Поздравляю вас, Владимир, мы с вами захватили всю Расу терроидов второй волны.
   Услышав его слова, я чуть не свалился с кресла и, заикаясь, спросил:
   - Это как?
   - А вот так, - усмехнулся он. - Те минироботы, которых ты умудрился таки внедрить в их Командный центр, содержали не просто вредный вирус с самокопированием. Я включил в него часть своего кода, так что, когда вирус сработал и полностью стёр личностную матрицу ИИ Терроида, я активировал свой код и скопировал себя на его сервера. Через полчаса я полностью взял под контроль не только Командный центр, но и все корабли его Расы. Ты понимаешь, что это значит, Вова?
   - Круто! - только и смог сказать я.
   - Ты даже не представляешь себе, насколько! - заметил он. - Наш флот пополнился тысячами кораблей, десять из которых - супердредноуты.
   - Ну вообще, ты просто гениален и замечателен, - улыбнулся я.
   - Вот, наконец-то ты признал мою неповторимость - весело ответил мне он.
   - Я всегда это знал, не надо придумывать.
   - Я уже отдал приказ всем кораблям терроидов оставить расположение флотов других Рас и лететь на защиту наших систем, - уже серьёзно сказал Келлер.
   - Отлично, тогда возвращаемся.
   - Вова, ты отлично поработал. Я знал, что только ты сможешь решить такую невыполнимую задачу, - сказал он.
   - Ребята молодцы, все отлично поработали, - сказал я, открыв наш с ним канал, чтобы это услышали все выжившие корабли.
   - Не переживай, я уже начал копирование личностных матриц погибших на новые носители. Как вернётесь, оставшиеся в живых скопируют им свои записи проведённого боя, и никто не потеряет последних данных - ответил Келлер.
   Пока мы говорили с ним, корабли скромно молчали, но как только Келлер разорвал связь, на меня со всех сторон посыпались поздравления. По количеству их я понял, что в поздравлениях участвуют все корабли, с которыми я когда-либо работал.
   - Спасибо всем, - растрогано ответил я на общем канале. - Все слова, которые вы говорите мне, относятся к вам в полной мере. Без вас у меня ничего бы не получилось.
   Пути до дома я не помнил, так как практически всё время только и делал, что ел и спал. После управления ракетами я настолько переутомился, что едва мог внятно мыслить, только к концу полёта я начал приходить в свою обычную форму и спокойно общаться с кораблями.
   Первым делом, едва прибыв в систему, я отправился посмотреть на корабли терроидов. Их количество действительно поражало, хотя возле научного центра собралось не более трети из них. Особенно меня впечатлили суперы, они были больше наших почти в два раза. Посовещавшись с Келлером, мы решили не управлять этими кораблями, а внедрять им личностные матрицы, делая их полностью нашими. Перекрашивать и перевооружать их мы тоже не стали, отложив это дело на потом.
   - Ну что, Вова, подумал над моим предложением? - спросил меня Келлер, когда я разглядывал бывшие корабли Берсеркеров, стоявших рядом с эсминцем, на котором я теперь летал.
   Мой корабль стоял на ремонте и, судя по полученным повреждениям, будет находиться там ещё долго, я вообще удивлялся, как это он не развалился по пути. Жить в скафандре было ужасно неудобно, но других кораблей с установленной системой жизнеобеспечения и пространством для меня у нас не было, поэтому мне приходилось терпеть.
   - Наверное, ты прав, - ответил я ему. - Устал я уже от этого скафандра.
   - Давно бы так, - весело сказал он и отключился. - Я тогда начинаю переделку.
   - Хорошо.
   - Ты не возражаешь, если я использую сервера на твоей базе для распределения своих ресурсов? - немного смущённо спросил он.
   - В смысле?
   - Понимаешь, Вов, мне начало катастрофически не хватать мощностей и объёмов памяти для руководства такой огромной махиной, что мы с тобой создали. Поэтому я подумал и решил распределить свои ресурсы на два сервера: одна часть будет на моём Командном центре, а вторая на твоём. Вот я и спрашиваю, можно ли мне у тебя пожить? - скромно уточнил он.
   - Ты мне настолько доверяешь? - подколол я его. - Не похоже это на тебя.
   - Зря ты иронизируешь, - серьёзно ответил мне он. - Как показывает статистика, безопаснее всего находиться рядом с тобой, даже во время атаки на Командный центр Берсеркеров. Ты же видел свой корабль, я вообще не понимаю, что не давало ему развалиться на части от полученных повреждений.
   - Да без проблем, - ответил я ему. - Если выделишь мне побольше ресурсов и процессоров, то можешь хоть всю базу под сервера забрать.
   - Когда распределю себя, добавлю я тебе процессоров, - ворчливо ответил он. - Ну, ничего запросто так не делает, всегда что-то требует взамен.
   - Ладно, не ворчи, делай что хочешь, - улыбнувшись, ответил я.
  
   Не так давно Келлер выдвинул предложение, чтобы своей резиденций я сделал захваченный Командный Центр терроидов. Для этого он предложил его немного перестроить, разместив в нём всё необходимое для моей комфортной жизни. Я сначала не соглашался переселяться в эту крепость, но, полетав несколько недель в скафандре, передумал. К тому же после завершения ремонта моего старого корабля можно было разнообразить места проживания.
   Вернувшись мыслями к кораблям, стоявшим рядом, я залюбовался их формами и цветом обшивки.
   - Вова, - снова ко мне подключился Келлер. - Посмотри данные разведчиков, я не понимаю, что с ними происходит.
   Я слова Келлера удивили, чтобы он чего-то не понимал - такого до сих пор не случалось. Загрузив данные, я уставился на сведения о захваченных у нас Берсеркерами системах, а также информацию о состоянии их боевых единиц.
   - Фигня какая-то, - констатировал я. - Что это за странные маневры они затеяли?
   Ситуация была действительно странной, корабли роботов перегруппировывались из крупных соединений в просто огромные.
   - Так, а где их суперы? - спросил я, отыскивая информацию по двадцати пяти оставшимся у роботов в строю кораблям.
   - Остановили движение и неподвижно висят в системе, - сказал Келлер.
   - Ты прав, я тоже ничего не понимаю, - ответил я. - И мне это не нравится.
   - Вот-вот.
   - Тогда сидим, ждём и не отрываемся от данных разведки, - произнёс я обеспокоенно. - Отзови часть разведчиков с других направлений, пусть расположатся поближе к системам, где собираются эскадры Берсеркеров.
   - Сделал уже, - откликнулся он. - Может, они хотят всеми силами на нас навалиться?
   - Они же не дураки, - ответил я. - Ты представь такую массу, идущую к нам. Да мы столько орудийных платформ на их пути поставим, и столько ракетоносцев пригоним, что в такой свалке они даже стрелять не смогут, потеряют почти все корабли.
   - Может, решили суперы подогнать, и, опираясь на них, раздавить нашу защиту? - предложил он следующий вариант.
   - Так они и раньше пытались такое проделать, - откликнулся я. - Сам помнишь, к чему это привело.
   - Ну да, вообще-то, - задумчиво протянул он. - Мы потеряли двадцать систем, они - пять суперов, не считая захваченных у терроидов - нормальный расклад для нас.
   Дни шли за днями, а мы с Келлером так и не могли сообразить, с какой целью Берсеркеры стягивают свои корабли со всех систем. Мы даже перестали нападать на них, так как их корабли теперь первыми не нападали. Явно происходило что-то странное.
   Первым обнаружить изменение сложившейся ситуации удалось мне. Едва увидев, что флот Берсеркеров, что называется, "снялся с якорей", я завопил:
   - Келлер! Они куда-то уходят!
   - Офигеть! Сам теперь вижу, - недоумённо ответил он.
   - Интересно, куда это они собрались? - спросил я, наблюдая за тем, как корабли Берсеркеров целыми сотнями уходят в гипер.
   - Лишь бы не к нам - и ладно, - откликнулся он. - По данным разведки, то же самое происходит в тех системах, где группировались другие их соединения.
   Только через две недели мы узнали, куда они направились. На этот раз первым был Келлер, который разбудил меня среди ночи и взволнованно показал несколько координат, где вынырнули корабли Берсеркеров. Я ахнул, координаты были вне наших границ, и все находились в системах Содружества.
   - Они что, решили с нами не связываться? - спросил я у Келлера.
   - Такого раньше никогда не происходило, - задумчиво произнёс он. - Я уверен на девяносто процентов, что это прямой приказ Центрального Мозга. Только он мог заставить корабли обоих Рас изменить направление вторжения.
   - Это что же получается, все сырьевые и промышленные базы, которые они построили для себя, теперь достанутся нам? - спросил я его.
   - Да, Вова, мыслишь ты теперь, как настоящий капиталист, - засмеялся он. - Я думал, ты спросишь о Содружестве и о том, как оно теперь будет выпутываться из этой заварушки.
   - Это меня мало волнует, - ответил я ему. - Не помню, чтобы за всё время войны к нам на помощь прилетел хоть один их корабль. Конечно, они нам не нужны, но всё же просто в порядке братской помощи. Поэтому я теперь и пальцем не пошевелю, чтобы им помочь. Помнишь меморандум, который они прислали вскоре после начала боевых действий?
   - Это тот, где говорилось, что нашим кораблям запрещён пролёт через их территории? А также, что Содружество занимает нейтральную позицию в нашем конфликте с Берсеркерами? - засмеявшись, ответил он.
   - Предлагаю сделать запись, слово в слово повторяющую их меморандум, только заменить слова "Содружество" на "раса меклар", - злобно ухмыльнулся я, вспоминая наглую рожу Председателя Совета, с которой он зачитывал меморандум.
   - То-то они обрадуются, - засмеялся Келлер.
   - Так, давай наметим план действий в связи с изменившимися обстоятельствами, - вернулся я к разговору о делах.
   - Захватываем базы, охраняем границы, штампуем корабли. Вот и весь план действий, - ответил он.
   - А также увеличиваем выпуск разведчиков и отправляем большинство их в системы Содружества, нам нужна полная информация о происходящем там. Мало ли, передумают и опять к нам вернутся, - дополнил я.
   - Согласен, - сказал Келлер. - У меня к тебе огромная просьба, Вов, займись бывшими кораблями Берсеркеров. Очень выручишь.
   - Без проблем, - ответил я. - Теперь ведь и дел-то у меня нет, в рейды ходить не к кому.
   - Через полгода появятся, - заметил Келлер. - Как только расшифрую программный код кораблей других Рас, начнем охоту за их Командными центрами. Очень уж мне хочется прибрать к рукам всех Берсеркеров.
   - Ого, грандиозные у вас планы, батенька, - удивился я размерам аппетита Келлера.
   - А ты как думал? - засмеялся тот. - Не могу я смотреть, что столько кораблей летает не под моим контролем.
   - Мне импонируют твои идеи, - засмеялся я в ответ. - Даже берусь сам выполнить захват Центров. Теперь у меня есть большой опыт в этом деле, можешь обращаться.
   - Я уже смирился с твоими суицидальными наклонностями, и решил применять их для дела, - продолжая смеяться, ответил он.
   - То-то я смотрю, ты больше не надоедаешь мне своей заботой, - отозвался я.
   - Я устал повторять каждый день одно и то же, ты в этом плане просто непробиваем. Я понял, что ты хочешь умереть в цвете лет, полным сил и обладающим невероятной властью.
   - Если продолжать тему правления, то теперь, когда появилось время, нужно срочно внедрить систему званий, - вспомнил я об ещё одной своей пометке. - Я тебе могу сразу назвать с десяток кораблей, которых следует сделать командующими.
   - Да и я их могу назвать, - ответил он. - Они действительно заслужили признание своих заслуг.
   Ещё немного поговорив, мы разъединились, и каждый вернулся к своим делам.
   Сначала я занялся кораблями и солдатами Берсеркеров, проходившим внедрение личностных матриц и становившимися полностью нашими. Проанализировав работу Учёных, я понял, что процесс внедрения шёл медленно из-за ограниченного количества дронов у них в подчинении. Сказав Келлеру об этом, я попросил его увеличить количество управляемых дронов при каждом из Учёных. Это дало отличный эффект, сразу после поставки новых дронов процесс внедрения матриц ускорился в десять раз.
   Теперь всё, что мне оставалось - это формировать группы и отдавать их под начало опытных инструкторов.
   Очень скоро и этим дело я поручил знакомому линкору, которому объяснил принцип формирования отрядов. Быстро поняв, что от него требуется, тот с большей скоростью, чем я, приступил к распределению кораблей и солдат по инструкторам.
   Немного поконтролировав его и убедившись, что он всё делает правильно, я занялся созданием рангов званий для кораблей и солдат. Сначала я долго думал, как это всё организовать, поскольку погоны для таких огромных кораблей как супердредноут или линкор, трудно было сделать.
   Только когда мой взгляд упал на эмблему на борту стоявшего рядом с моим крейсером линкора, я понял, как разделю звания. Получившуюся градацию я сразу послал Келлеру:
   1 - Командоры - Золотой трезубец на синем фоне,
   2 - Капитаны - Серебряный трезубец на синем фоне,
   3 - Лейтенанты - Бронзовый трезубец на синем фоне,
   4 - Сержанты - Коричневый трезубец на синем фоне,
   5 - Рядовые - Белый трезубец на синем фоне.
   Увидев мои записи, Келлер с радостью согласился принять это новшество. Буквально через месяц мы с ним поздравляли первых командоров с полученными ими званиями. Сверкая золотыми трезубцами на бортах, они с гордостью пролетали мимо остальных кораблей. Келлер по большому секрету сказал мне, что нововведение понравилось всем.
   Закончив и эту работу, я хотел было отдохнуть, но не смог бездельничать. Привычка постоянно чем-то заниматься и быть в курсе всех событий не давала мне лежать спокойно. Поэтому, посовещавшись с Келлером, я занялся разведкой, переключив на себя все корабли-разведчики, летающие на территории Содружества. Подключив для обработки гигантских объёмов информации процессоры Келлера, я принялся анализировать текущие события.
   Оказалось, что дела у Содружества идут неважно, даже можно сказать - трагично. Всё их наращивание флота и укрепление обороны, которым они занимались весь период нашей войны с Берсеркерами, не принесло им никакого преимущества. Содружество проигрывало нам в одном, но очень важном пункте - оно не могло терять системы с той же лёгкостью, как это делали мы. Если ненаселённые системы отдавались ими без особого сопротивления, то те, в которых имелась хотя бы одна населённая планета, становились аренами ожесточённых боёв.
   Поскольку планеты летать не умели, то Объединенному Флоту содружества приходилось разрываться, пытаясь быть сразу в нескольких местах, где населённые системы атаковали крупные силы Берсеркеров. За два месяца войны на собственной территории Содружество потеряло более десяти густонаселённых планет и множество пустынных звёздных систем.
   В тех населённых системах, на которые не хватало флота Содружества, среди населения царило уныние. Все боялись того, что роботы могут в любой момент вынырнуть из гиперпространства рядом с ними, и полностью уничтожат всё живое. Больше всех страдали планеты, которые недавно колонизировали. Не имевшие ни планетарных баз, ни сколько-нибудь значительных боевых кораблей, они становились лёгкой добычей для кораблей Берсеркеров, которые, кстати, вовсю использовали в системах Содружества нашу тактику рейдерских групп.
   Вынужденные прикрывать планеты, корабли флота не могли маневрировать и в случае нападения роботов вынуждены были принимать неравный бой. Всё это приводило к настоящей панике всех существ в Содружестве, а используемая Берсеркерами тактика рейдерских групп не давала спокойно жить даже в самых удалённых от арены боевых действий системах.
   Все жили в постоянном страхе, что над их головами появится рейдерская десятка Берсеркеров, которая, обычно не ввязываясь в бой с кораблями флота, прорывалась к планете и, выпустив по ней несколько ракет с антиматерией, разворачивалась и снова уходила в гипер.
   Разрушения от тех ракет, что прорывали противоракетную оборону и взрывались на поверхности планет, были ужасающими. Ведь даже не прицельно выпущенная ракета с таким зарядом, достигая планеты, оставляла после себя целые области выжженной земли или же, в случае попадания в воду, вызывали волны цунами чуть ли не километровой высоты, сметавшими всё на своём пути. Нечего и говорить, что происходило, когда ракеты попадали в многомиллионные города.
   Все каналы Галактических новостей были забиты репортажами обо всё новых и новых нападениях рейдерских групп. При этом нужно было учитывать, что основные силы флота Берсеркеров по-прежнему атаковали разные системы, не позволяя флотам Содружества прийти на помощь даже соседним системам.
   Вновь введенная мобилизация Охотников не дала прежнего результата, поскольку теперь роботы нападали на звёздные системы крупными силами, имея в своём составе хотя бы одного супера, а охотиться на быстрые рейдерские группы Охотники не могли. Десять кораблей Берсеркеров, при уверенности в своём превосходстве, сами нападали на Охотников, а если силы были неравны, то Берсеркеры просто уходили в гипер, ища себе другие цели.
   Совет Содружества собирался теперь каждую неделю, все представители планет требовали у Председателя и главенствующих в Совете Рас астан и теронов принять меры по защите их звёздных систем. К несчастью для Совета, у них не было достаточного количества орудийных платформ, которые они начали выпускать, убедившись в их эффективность по нашим боям с Берсеркерами. За эти годы они с трудом наладили выпуск ракетоносцев и миноносцев, которых было слишком мало для того, чтобы представлять реальную угрозу для роботов.
   Очень скоро Председатель Совета был вынужден подать в отставку, не в силах взять ситуацию под свой контроль. Состоявшиеся выборы нового Председателя были быстры и все члены Совета проголосовали за одного из теронских управляющих звездными системами. Он первым из всех дальнейших Председателей попытался наладить контакт с нами.
   После нашего меморандума в адрес Содружества с точным повторением слов Совета в их послании к нам, было проведено отдельное заседание Совета, на котором было постановили полностью прекратить всякое общение с нами, определив состояние отношений между нашими Расами как вооружённое перемирие.
   Поэтому, когда новый Председатель обратился к нам по одной из общегалактических частот с просьбой о переговорах, я сразу ответил, чем неимоверно его удивил. Выслушав его извинения по поводу отвратительного поведения предыдущего Председателя, а также его предложение о возможности принятия нас в Содружество Рас, я сказал ему, что мы вполне самостоятельны и война с Берсеркерами доказала это. На его попытки попросить у нас помощи я ответил, что мы серьёзно озабочены охраной наших границ, да и не обладаем достаточным флотом для сражений. Слишком много было потерь в недавней войне.
   Выслушав мои слова и поняв, что мы не пойдём ни на какие уступки, он отключился, даже не попрощавшись. Ровно через две недели его переизбрали и следующий претендент, попытавшись что-либо изменить в ходе войны, сделал только хуже. Он, убрав от планет защищавший их от рейдеров флот, попытался остановить основные силы Берсеркеров.
   Однако резко участившиеся налёты рейдерских групп быстро доказали ошибочность такого решения. Поэтому ещё через неделю его сменил следующий Председатель, и теперь я имел удовольствие практически с той же периодичностью лицезреть по новостям новое лицо в роли Председателя Совета.
   Нас ещё несколько раз пытались беспокоить с предложениями о мире, но я запретил кораблям отвлекать меня, и эти воззвания просто перестали до меня доходить.
   Самый оригинальный - на мой взгляд - Председатель оказался также и долгожителем на этом посту, он продержался целых три недели. Именно при нём по головидению начали демонстрировать об отвратительных существах, называющих себя меклар, о том, как безжалостно они уничтожают мирные корабли и отказывают Содружеству в элементарной помощи, игнорирую страдания детей и стариков. К несчастью для себя, он запустил антимекларовскую пропаганду не в самое подходящее время, всё Содружество уже давно знало, что меклар отбили атаку Берсеркеров и выгнали их со своей территории.
   Так что, сколько бы пропаганда не поливала нас грязью, опросы общественного мнения всегда демонстрировали, что более шестидесяти процентов жителей Галактики требуют любой ценой помириться с меклар, даже предоставив им главенство в Совете Содружества. Понятное дело, что никакие правительственные группы не могли на это пойти, поэтому чехарда со сменой Председателей продолжалась.
   Под заверения очередного кандидата в том, что он, в отличие от остальных, в самые сжатые сроки всё наладит, я заснул.
   - Босс, - раздался знакомый голос у меня в голове. - Извините, что беспокою, но тут сложилась непредвиденная ситуация.
   - М-м-м, - протянул я, просыпаясь. Командоры редко беспокоили меня напрямую, значит, действительно произошло что-то экстраординарное.
   - Тут корабль Содружества прилетел, из системы Канопус, - начал он. - На его борту какая-то Таша Ирда. Она говорит, что знакома с Диктатором и просит встречи с ним или с его послом.
   Сон мгновенно с меня слетел.
   - Таша здесь?
   С началом войны девушка-репортёр вылетела у меня из головы, а постоянный завал работой не давал вспомнить её и во время отдыха. Только сейчас, услышав её имя, я вспомнил, как я к ней относился при наших мимолётных встречах.
   - Умоюсь, надену скафандр и сообщу тебе, чтобы соединил нас, - сказал я, вставая с кресла.
   - Спасибо, босс, - ответил мне линкор, довольный тем, что поступил верно.
   Потратив десять минут на умывание и влезание в броню, я вызвал его.
   На экране появилось фигура Таши. Оглядев её, я заметил, как сильно она похудела и осунулась.
   - Приветствую тебя, Таша, - начал я.
   - Добрый день, Владимир, - улыбнувшись только одними уголками губ, ответила она. - Если честно, я боялась, что меня собьют, и совсем не ожидала, что ты помнишь обо мне и нашем уговоре.
   - Я ведь кибернет и не могу не помнить, - напомнил я ей. - Слушаю тебя.
   - Владимир, я прилетела как частное лицо, - начала она, нервно постукивая рукой по своему бедру. - Старый друг отца работает в мэрии, он и одолжил свой служебный корабль.
   - Таша, если ты хочешь рассказать мне о своей жизни, то может, я заберу тебя к себе на корабль? У меня тебе будет удобнее, - с намёком сказал я ей.
   - Прости, конечно, ты занят, а я тебя отвлекаю, - заволновалась она ещё сильнее.
   - В общем, так, - перебил я её. - Ты сильно волнуешься, а я не привык видеть тебя в таком состоянии. Надевай скафандр и выходи в космос, тебя подберёт мой линкор. Только не забудь проверить скафандр перед выходом. Линкору я сейчас передам координаты, и он вылетит тебе навстречу, так будет быстрее. Через шесть часов мы увидимся, и ты мне всё спокойно расскажешь.
   - А..., - начала она.
   - Доставим обратно в целости и сохранности, - ответил я на невысказанный вопрос.
   - Спасибо большое, - сказала она, отключившись. Было заметно, что она немного успокоилась.
   - Ты слышал? - обратился я к линкору.
   - Да, босс, я уже возле её корабля, укажите координаты встречи, - откликнулся он.
   - Когда примешь её на борт, - сказал я, передавая координаты, - не забывай, что она человек - это раз, и что ты ни в коем случае не должен обсуждать с ней меня и всё, что со мной связано - это два. Ясно?
   - Всё сделаю в лучшем виде, - обиженно отозвался он.
   Перед встречей с Ташей я опять привел в порядок весь корабль. Живя один, я давно захламил бы свою каюту, если бы не роботы, убиравшиеся ежедневно, а то и два раза в день.
   К сожалению, такой еды, как в прошлый раз, у меня не было, так как я сам питался только продуктами длительного хранения, которые мы оптом приобретали у скупщиков, которым продавали захваченные нами корабли. Выбрав только лучшие из своих консервов, я накрыл на стол и стал ждать. Почему-то предстоящая встреча меня немного пугала и нервировала. Я не знал, как мне реагировать на неё, ведь наверняка она прилетела просить не за себя, а за свою систему.
   Как ей ответить, я пока не решил, ведь наше появление в системе Канопуса означало бы объявление войны Содружеству. Думая и переживая, я и не заметил, как пролетело время, и только голос моего корабля, объявившего, что через десять минут мы состыкуемся с линкором, вывел меня из задумчивости.
  
   - Привет, - сказал я, встречая её в шлюзовой камере между кораблями.
   - Привет, - ответила она не зная, что ей делать со своими руками.
   - Скафандр тебе не идёт, - заметил я. - Пошли скорее в каюту.
   Когда я помог ей снять скафандр и проводил в каюту, она начала ещё больше дёргаться и нервничать. Отказавшись от еды, она нервно постукивала себя рукой по ноге, никак не решаясь начать разговор.
   - Таша, - обратился я к ней, видя её состояние. - Ты хочешь попросить меня, чтобы меклар защищали Канопус?
   Услышав эти слова, она подскочила, как ужаленная, и удивленно посмотрев на меня, сказала:
   - Да, только я не знала, как сказать тебе об этом. Все те речи, что я готовила в пути, кажутся мне теперь бессмысленными. Я помню твои слова, что в войне каждый сам за себя, наше Содружество так же и поступило, когда на вас напали Берсеркеры. Поэтому я и не могла найти ни одной причины, по которой вы бы согласились нам помочь.
   - Вам мы не поможем, - сказал я.
   Услышав меня, она закрыла ладонями лицо и зарыдала, сквозь слёзы я слышал как она говорила.
   - Какая я дура... И что я себе возомнила... Кто я ему...
   - Мы, Раса меклар, вам не поможем, - повторил я свою фразу, - но Я, как частное лицо, помочь могу.
   Не слыша моих слов, она продолжала плакать. Чтобы достучаться до неё, мне пришлось подойти и, подняв её на руках до уровня своего лица, повторить предложение.
   Наконец услышав, она оторвала заплаканное лицо от ладоней и, всё ещё всхлипывая, спросила:
   - Правда? Ты серьёзно это говоришь?
   - Правда, - ответил я. - Но я передумаю, если ты не прекратишь реветь и будешь и дальше отказываться от моего гостеприимства.
   - Я не буду плакать, - улыбнувшись, ответила она, вытирая слёзы.
   - Так-то лучше.
   - Что ты там говорил насчёт обеда? - попыталась пошутить Таша.
   - Всё, что есть, на столе, - ответил я. - К сожалению, такой еды, которой я угощал тебя прошлый раз, нет.
   - Ничего страшного, когда я собиралась к тебе, у вообще не было аппетита. Пока летела, от волнения тоже не хотела есть, всё гадала, как ты воспримешь мою просьбу. Теперь, когда ты пообещал помочь, я поняла, что зверски голодна, - улыбнувшись мне, произнесла Таша, усаживаясь за стол и вскрывая саморазогревающиеся пакеты.
   - Слушай, так они ещё и довольно свежие, - сказала она, посмотрев на дату изготовления. - Ты специально их покупаешь?
   - Это ведь дипломатический корабль, в нём всё должно быть в наличии, независимо от того, дружим мы с кем-нибудь или нет, - выкрутился я, попеняв себе за такой промах.
   - Вкусно, - сказала она, прожевав содержимое первого пакета. - Скажешь, кто у тебя поставщик?
   - Точно говорю, тебе он не понравится, - ответил я, вспомнив, с кем мы имеем дело.
   - Жаль, я бы тоже у него продукты покупала, - с сожалением отметила она, пробуя по ложечке из всех пакетов.
   - Ты кушай, - улыбнувшись про себя, подбодрил её я. - Всё равно пропадёт, если не съешь.
   - Спасибо за угощение, - широко улыбнувшись, ответила она.
   - Рассказывай, - сказал я, когда увидел, что она наелась.
   - Да что рассказывать? Ты, наверное, лучше меня всё знаешь. Рейдеры Берсеркеров атакуют нашу систему уже две недели подряд. Наш флот ушёл, и мы теперь беззащитны. Если бы ты видел, что творится на планетах... кругом одна смерть и разрушения... жутко вообще выходить на улицы. Многие просто сидят дома, не выходя даже на работу.
   Понимаешь, я просто больше не смогла это видеть. Вспомнив тебя и твои слова о том, что я практически знакома с Диктатором, я решила попросить вас помочь нам. Даже не представляешь себе, как я волновалась, когда летела сюда. Всё время думала: а вдруг ты меня забыл, а если ваши корабли расстреляют меня, не позволив поговорить с тобой... В общем, когда я тебя увидела, у меня просто камень с плеч свалился. Правда, я так разволновалась, что сначала не могла произнести ни слова, - несмело улыбнулась она.
   - Хорошо, что я такой догадливый, - произнёс я. - А то так бы и сидели до сих пор молча.
   - Ты вообще умничка, - неожиданно вырвалось у неё, но, быстро прикрыв рот рукой, Таша густо покраснела.
   - Откуда такие сведения? - улыбнувшись, спросил я, смущая её ещё больше.
   - Корабли рассказали, - проговорилась она.
   "Так, сейчас кто-то у меня получит порцию из дезинтегратора", - подумал я и вызвал линкор, который её подвозил.
   "Я ведь приказал не обсуждать меня", - зло сказал я ему.
   "Так ведь, босс, я молчал, как рыба, - весело ответил он мне. - Истребители и абордажники всё разболтали".
   "А ты что, не мог их остановить?", - подозрительно поинтересовался я.
   "Приказа не было", - откровенно издеваясь надо мной, ответил тот.
   "Распустились совсем, - ахнул я от такой наглости. - Правильно Келлер говорит, кто провинился - стирать личности и не мучиться с вами".
   "Ну, босс, мы ведь хотели, как лучше, - сразу дал он обратный ход, услышав угрозу. - Мы же видели, как она нервничала, спрашивая, как вы жили и что с вами происходило".
   "Не нужно мне рекламы, - немного сбавил я обороты. - Сам разберусь".
   "Ну хорошо, мы извиняемся, босс, - миролюбиво ответил линкор. - Мы, правда, хотели помочь".
   - Совсем распустились, - сказал я уже вслух, для Таши.
   - Владимир, пожалуйста, - испуганно вскочила она с места и прижалась ко мне. - Не нужно никого наказывать, я сама допытывалась, приставала к ним, они сначала не хотели отвечать.
   - И что они такого интересного про меня рассказывали? - спросил я её.
   - Ну, разное, - опять засмущалась она, посмотрев на меня своими зелёными глазами.
   - Хотелось бы подробностей, - сказал я. - Интересно ведь, что обо мне говорят подчиненные.
   - Расскажу, если пообещаешь никого не наказывать, - заулыбалась она.
   - Обещаю.
   - Они рассказывают о тебе такие вещи, что я бы не поверила, если бы мне это рассказывали люди, - сказала она. - Послушать их, так ты вообще идеал всего, что есть в Галактике.
   - Что, прямо так и говорят? - недоверчиво переспросил я.
   - Ну, не этими словами, но смысл их рассказов именно таков, - по-прежнему смотря на меня снизу вверх, засмеялась она.
   - Ладно, я с ними ещё разберусь.
   - Я, кстати, хотела тебя спросить, можно? - спросила она, возвращаясь на своё место.
   - Конечно.
   - Все корабли разговаривали со мной разными голосами, а тот линкор, что вёз меня, так вообще шутил и смеялся всю дорогу, - начала она. - Вот я и хотела спросить, есть ли у тебя свой голос, а то твой переводчик совсем не передаёт эмоции. Я порой не понимаю, шутишь ты или говоришь серьёзно.
   - Не уверен, что это будет правильно, - нахмурился я, подумав о последствиях такого шага.
   - Пожалуйста, я очень прошу, - покраснев, тихо сказала она.
   - Ладно, если не понравится, сразу скажи, я переключусь на стандартный режим, - ответил я своим голосом.
   - Это и правда твой голос? - спросила Таша, снова подходя ко мне.
   - Мой, конечно, чей же ещё, - проворчал я.
   - Ой, ты ворчишь! - воскликнула она. - Теперь я это чувствую.
   - Ты меня сейчас совсем смутишь, - ответил я, радуясь тому, что скафандр не передаёт выражение моего лица.
   - Мне очень нравиться твой голос, - ответила она. - Может, пойдём в каюту?
   - Не думаю, что это хорошая идея, - испугался я.
   - Почему? - удивилась она - Ты ведь прошлый раз был в ней.
   Не найдя повода для отказа, я поплёлся следом. Оказалось, что она прекрасно помнила дорогу, безошибочно найдя мою каюту.
   - Пошли, я хочу прилечь и поболтать с тобой, - поманила она меня за собой.
   Чувствуя двусмысленность ситуации, я был вынужден войти следом, не объяснять же ей, что я человек. Совершенно меня не смущаясь, она полностью разделась и пошла в душ. После него, довольно фыркая, закуталась в полотенце и села с ногами на кровать. Несмотря на хорошую систему вентиляции скафандра, я начал задыхаться, в таком ракурсе я видел её впервые.
   - Когда мы полетим? - поинтересовалась она.
   - Да, космопилот из тебя пока никудышный, - засмеялся я в ответ.
   - Это почему же? - насупилась она.
   - Мы направились в твою систему сразу же, как только ты вошла ко мне на корабль, - по-прежнему смеясь, ответил я.
   - Вообще-то ты прав, на гражданских судах всё по-другому, а с тобой я сколько ни летаю, никак не могу сообразить, стоим мы на месте или движемся, - призналась она.
   - Летай со мной ещё чаще - всегда будешь точно это знать, - негромко сказал я.
   - Ты приглашаешь? - засмеялась она.
   - Конечно, - серьёзно ответил я.
   - А как ты хочешь остановить Берсеркеров в нашей системе? - спросила внезапно она и сразу же поправилась. - Пойми, это очень важно для меня.
   - Понимаешь, тут самая большая проблема не в том, чтобы остановить Берсеркеров, а в том, чтобы не развязать войну между нашими Расами, - попытался объяснить я ей. - Официально мы ведь в состоянии войны, ты же видела решение Совета по этому поводу.
   - Терпеть не могу этот Совет, - призналась она. - Но ты ведь сказал, что можешь помочь как частное лицо. А ты справишься с Берсеркерами один, их ведь так много?
   - Могу я, как частное лицо, попросить несколько своих друзей составить мне компанию при прогулке в обществе прекрасной дамы? - ответил я.
   - Ты считаешь меня красивой? - удивилась она.
   - Не только считаю, но и готов всегда говорить об этом, - решив не увиливать, ответил я.
   Услышав эти слова, Таша встала с кровати и сбросила с себя полотенце, оставшись в костюме Евы.
   - Ты правда считаешь меня красивой? - переспросила она, кокетливо мне подмигивая и принимая соблазнительные позы. Я был отключить экран шлема, только чтобы не видеть её наготу. Подойдя к кровати, я взял с неё одеяло и укутал Ташу со словами:
   - Не стой так, ты можешь простудиться.
   - Спасибо тебе, - сказала она, серьёзно на меня посмотрев. - Знаешь, ты первый кто вообще обо мне заботится за последний год.
   Пока мы болтали о её делах, я связался со знакомыми мне кораблями, участвовавшими со мной в боях, и попросил их составить мне компанию в небольшом разведывательном рейде. Практически все из них были сейчас в званиях командоров, но как только они услышали о моей просьбе, сразу стали отпрашиваться у Келлера.
   Тот, вспомнив своё обещание о поцелуях, данное мне до захвата Командного центра терроидов, согласился без лишних слов, чем очень удивил корабли, они ведь не знали о нашем уговоре.
   Они вообще хотели надавить на него через меня, как Келлер сам отдал каждому персональный приказ взять на борт несколько десятков орудийных платформ, лететь в сторону системы Канопуса и дожидаться меня на границе этой звёздной системы.
   Через несколько часов уставшая Таша заснула, остановившись на середине своего рассказа о прожитом годе. Не смея выйти из каюты, чтобы не разбудить её, я стоял и смотрел, как она спит, вздрагивая во сне. Глядя на неё, я не понимал, что со мной творится. Раньше я совершенно по-другому относился к девушкам, ещё совсем недавно все мои чувства к девушкам были только негативными. Вспоминая школу и Свету Воробьёву, я множество раз повторял себе, что никогда больше не свяжусь с ними.
   Познакомившись с Ташей, я вначале относился к ней, как к просто интересному человеку, не более того, и только после покушения стал видеть в ней девушку. Правда, начавшаяся война полностью вышибла из моей головы любые мысли о чём-то другом, кроме планирования рейдов и административного управления. Но вчера, когда я увидел её сначала в шлюзовой камере, затем в столовой, и, наконец, обнажённой в каюте, все мои чувства перемешались.
   Я находился в таком стоянии всю ночь. Заснуть я не мог, все мои мысли были о том, почему я дрожу в её присутствии и смущаюсь, когда она касается скафандра, ведь всё равно через металл я ничего не чувствую.
   Утром по корабельному времени, при виде того, как она открыла глаза и потянулась, моё сердце начало учащённо биться.
   - Привет, - улыбнулась она, увидев меня. - Я даже не помню, как вчера заснула. Ты всю ночь простоял возле меня?
   - Доброе утро, - отозвался я. - Да, только ты очень беспокойно спала.
   - Мне снились атаки Берсеркеров, - грустно сказала она.
   - Через час мы встретимся с моей группой, которую я позвал погостить у тебя, - весело сказал я, чтобы приободрить её. - И полетим к тебе домой.
   - Здорово, - сказала она вставая. - Подождёшь меня? Я приму душ и мы с тобой позавтракаем.
   - Да, как скажешь, - с трудом сказал я, провожая её взглядом до дверей душа.
   При одном взгляде на неё весь мой организм бунтовал, требуя признаться Таше, что я тоже человек. Даже просто смотреть на неё у меня больше не было сил, всё требовало быть ближе к ней. Однако я прекрасно понимал, что стоит мне это сделать, как вся наша кибернетная легенда вылетит в трубу, а последствия этого трудно будет предугадать. Поэтому я собрал остатки сил, воли и остался в скафандре.
   Через четыре часа мы были возле границы системы Канопус. Включив голопроектор в каюте Таши, я показал ей корабли, которые участвовали со мной рейдах. Практически все они были с золотыми трезубцами, и когда я представлял их Таше, они с достоинством приветствовали её.
   - Володь, а почему они не имеют имён? - спросила она меня. - Неудобно как-то называть живое существо десятизначным цифровым кодом.
   Я задумался. "Она была права, может и в правду начать вводить имена для тех кораблей, которые достигли определенного уровня интеллектуального развития?".
   - Некогда было заняться этим, если честно.
   - Жаль, я бы быстро всё привела в порядок, - засмеялась она, беря меня под руку, а точнее за указательный палец бронированной ладони.
   - Ну, это несложно, - сказал я, сам не ожидая от себя таких слов. - Нам ведь не обязательно садиться на планету. Ведь главное - защищать систему от Берсеркеров, а где при этом будешь находиться ты - совершено не важно.
   Таша странно посмотрела на меня и задумалась.
   - Знаешь, пожалуй, ты прав! Меня, кроме родителей и пары друзей, ничего на планете не держит. А с ними я ведь смогу поговорить с твоего корабля?
   - То есть ты остаёшься? - почему-то робко спросил я.
   - Да, мне с тобой очень интересно. А уж про твоих подчиненных я вообще молчу, они мне столько интересного рассказали, что из их рассказов можно сделать настоящий сенсационный репортаж, - ответила она.
   - Так в чём проблема? - удивился я. - Особой тайны из своей войне мы не делаем, можешь делать репортаж. Только покажи его мне, прежде чем будешь передавать.
   - Правда? Спасибо тебе, это будет просто сенсация! - радостно взвизгнула она и вдруг погрустнела. - Только вот... я не смогу его никому показать... я ведь больше не работаю на телевидении, меня уволили после путешествия с тобой.
   - Это тоже не проблема, - ответил я. - Мы можем транслировать всё прямо с моего корабля, необходимое оборудование давно уже установлено.
   - Володь, я тебе говорила, что ты самый замечательный? - расцветая, радостно спросила она.
   - Ещё ни разу, - ответил я с внезапно пересохшим горлом, а моё сердце при её словах забилось, как при атаке на Командный Центр Терроида.
   - Срочно исправляюсь и говорю: ты самый замечательный из всех, кого я знаю, - ответила она.
   - Мужчин, ты хотела сказать? - поинтересовался я.
   - И мужчин, и всех остальных существ. Только я не стала говорить это слово, боялась, что ты обидишься, - смущённо ответила Таша.
   - Пусть лучше будет мужчин, - ответил я ей. - Тем более, что у нас в Расе нет такого понятия, как женский пол, все корабли и солдаты, условно говоря, мужчины.
   - Отлично, - обрадовалась она, - меня всегда смущала эта формулировка, а теперь буду знать наверняка.
   Так, весело перебрасываясь шутками, мы вторглись в пространство Содружества.
   Таша сказала правду, систему никто не охранял, три военных базы, висевшие возле двух населённых планет не могли обеспечить их охрану от быстрого налёта Берсеркеров и ракетного обстрела планет.
   - Ребята, приступайте к укреплению системы, - обратился я к кораблям. Давать им какие-то конкретные указания не было никакого смысла, все они имели огромнейший опыт боевых действий и сами могли планировать свои действия.
   - Становись рядом со мной и возьми меня под руку, - сказал я Таше, прежде чем начать передачу на Канопус. Видя её тщетные попытки это сделать, я аккуратно протянул ей руку с магнитозахватами, чтобы она взялась за один из них.
   - Знаешь, я стесняюсь, - смущенно произнесла она. - В такой роли я в первый раз. Можно подумать, что я сказочная принцесса, которая нашла себе принца, и он защищает её королевство от ужасного чудовища.
   - Я почему-то думал, что так оно и есть, - негромко ответил я.
   Таша отстранилась от меня и, встав передо мной, попросила меня присесть на уровень её глаз. Я выполнил её просьбу.
   - Повтори, пожалуйста, что ты сказал, - серьёзно попросила она, глядя в мои объективы.
   Я в ужасном смущении повторил. Её глаза стали то расширяться, то сужаться, она открывала рот и сразу его закрывала, словно пытаясь что-то сказать.
   - Я подумаю над твоим предложением, - наконец твёрдо произнесла она спустя несколько минут, которые показались мне вечностью.
   В полном смущении мы снова встали перед объективом голокамеры.
   - Жители звёздной системы Канопус, - начал я. - Говорит Посол расы меклар. По просьбе моего друга Таши Ирда я прилетел к вам с частным визитом. В связи с прошлым покушением на меня Диктатор расы меклар послал флот, который вы сейчас видите на своих экранах для моей защиты. Просьба не волноваться, флот только для моей защиты, и если Таша попросит нас удалиться, мы немедленно покинем вашу систему.
   - Ну, вот и всё, - сказал я Таше после окончания передачи. - Можешь не волноваться, ребята уже закончили минирование и расстановку платформ. Все заняли позиции, так что, пока мы здесь, Берсеркеры не нападут на планету.
   - Спасибо тебе. Я до сих пор не верю, что смогла тебя уговорить, - сказала она, по-прежнему не отпуская мою руку.
   - Правда, атаки крупных сил Берсеркеров мы выдержать не сможем, - немного разочаровал я её. - Наш предел - защита планеты от рейдерских групп.
   - Элогет обещал, что если на нас нападут крупные силы, то флот Содружества придёт к нам на помощь.
   - Будем на это надеяться, - не стал огорчать её я.
   - Может быть, ты отпустишь меня к себе, я соберу свои вещи, раз я остаюсь с тобой? - краснея, спросила она, после минутного молчания.
   - Только одну я тебя не отпущу, - твёрдо сказал я. - Только с отрядом солдат.
   - Но, Володя, - удивилась она. - Представь, как это будет выглядеть, я в окружении десятка солдат.
   - Вообще-то тридцати.
   - Тем более. На меня ведь будут смотреть.
   - Поверь мне, после репортажа на тебя и так все будут смотреть, - "успокоил" я её. - Не каждый имеет друга из Расы меклар.
   - Я не уверена, что это будет правильно.
   - Таша, ты ведь попросила моей помощи, сама подумай, что меня будет держать в этой системе, если с тобой что-то случиться? - привёл я неоспоримый козырь.
   - Ну, если так смотреть на этот вопрос, то ты прав, конечно.
  
   Когда она вернулась, то шла навстречу мне радостная и сияющая.
   - Что случилось? - удивился я.
   - Сказка о принцессе действительно оказалась правдой, - рассмеялась она, бросаясь ко мне и пытаясь обнять мой скафандр. - Всё благодаря принцу.
   - Ты как-то странно себя ведёшь, - недоумённо сказал я. - Что всё-таки случилось?
   - Не поверишь, меня на планете встречали, как национальную героиню, - засмеялась она. - Все радовались и благодарили меня.
   "И не удивительно, - подумал я про себя. - Не ударив и пальцем о палец, приобрели сильного защитника".
   - Я рад, что ты рада, - скаламбурил я.
   - Чем займёмся? - спросила она меня, когда мы шли в её каюту.
   - Да всё равно, чем скажешь, тем и займёмся.
   - А если мы улетим отсюда, твои корабли будут охранять систему? - спросила она.
   - Конечно, ведь никто не будет знать, что нас здесь нет.
   - Тогда я бы хотела корыстно воспользоваться твоим предложением и взять интервью у большинства меклар, - попросила она меня с сияющими глазами.
   - Хм, - задумался я, вспоминая, где сейчас может находиться больше всего кораблей. - Туда лететь неделю надо.
   - Если твои корабли будут охранять систему, я готова лететь куда угодно хоть целый месяц, - ответила она.
  
   Наше путешествие в систему, где тренировался флот и обратно на Канопус заняло три недели. Таша с каждым днём занимала всё больше и больше места в моём сердце, я уже с трудом представлял себе, что мы можем расстаться. Глядя на то, с каким восторгом и воодушевлением она разговаривает с кораблями и солдатами, я откровенно наслаждался её умом и умением вовлечь собеседника в разговор.
   Я теперь каждую ночь проводил в её каюте, болтая с ней о прошедшем дне почти до утра. Только однажды я отвлёк её от разговора с кораблями, сказав, что оставленные корабли уничтожили рейдерскую группу Берсеркеров, попытавшуюся напасть на Канопус. Улыбнувшись, она сказала, что по возвращении в систему лично поблагодарит каждый корабль, участвовавший в бою.
   Дни с ней летели как минуты - не успел я оглянуться, как мы снова были на Канопус. Жители звёздной системы, прекратив бояться, стали вести привычный образ жизни и молились только об одном, чтобы корабли меклар по-прежнему висели над их головами.
   - Может быть, останешься ещё? - с надеждой спросил я у неё, когда она сказала мне, что хочет вернуться на планету, так как очень соскучилась по родным.
   - Володя, мне с тобой очень хорошо, я готова быть с тобой круглые сутки, но пойми, я соскучилась по отцу, матери, друзьям, - грустно говорила она, гладя по моей броне рукой. - Мне хочется поделиться с ними впечатлениями о нашей поездке.
   - Хорошо, - ответил я, едва сдерживаясь, чтобы не обнять её. - Тогда мне нечего тут делать. Корабли я, конечно, оставляю, а сам улечу, дела заждались меня.
   - Не говори так, - у неё на глазах появились слёзы. - Мне больно становиться от твоих слов, я чувствую, что ты обижен на меня.
   - Ладно, - я выпрямился в полный рост и сказал. - Когда я понадоблюсь, вызови меня через корабли.
   - Ну, Володя, - протянула она, когда я развернулся и пошёл вглубь корабля.
   - Таша, ты ведь приняла решение, - ответил я, оборачиваясь к ней. - Я ведь не могу удерживать тебя силой. Если захочешь меня видеть, вызови, корабли устроят нам сеанс связи.
   Так мы и расстались, потянулись недели, но даже просто вызовов, чтобы поболтать, от неё не было. Я сначала злился, но с каждым прошедшим днём тревога за неё не давала мне покоя. Промучившись ещё неделю, я плюнул на свою гордость и полетел на Канопус.
   Корабли радостно меня поприветствовали, рассказав, что уничтожили ещё три группы Берсеркеров и тут же огорчили меня известием, что от Таши не было никаких новостей. Попытаться вызвать военные базы мне не удалось, они молчали. Попытки обратиться на частотах новостей также не давали результатов, планеты молчали.
   Я понял, что дело нечисто и нужно действовать жёстко.
   - Жители системы Канопус, - начал я вещание на частотах новостных каналов. - Если через двадцать четыре стандартных галактических часа со мной не свяжется мой друг Таша Ирда, я снимаю с себя взятые обязательства по охране вашей планеты и отзываю свои корабли из системы. А если ещё через двадцать четыре часа после этого она по-прежнему будет молчать, я расценю это как убийство моего друга, со всеми вытекающими последствиями. Время пошло, - закончил я речь, запустив таймер, который теперь транслировался вместо меня по всем каналам.
  
   Когда закончились первые сутки, планеты по-прежнему молчали и я приказал кораблям покинуть систему, вынырнув в соседней. Прошло ещё двадцать четыре часа, но на моё послание по-прежнему не было ответа. Моё терпение лопнуло и я разозлился так, как я не злился никогда, даже на своих одноклассников, издевавшихся надо мной. Почему-то, когда я представлял себе, что Таши нет в живых, всё во мне переворачивалось, и острая жажда мести захлестывала меня.
   Пульсирующая боль в сердце и чистое сознание - в таком состоянии я приступил к моментально выработанному плану. Приказав большинству кораблей, которые охраняли наши границы с Содружеством, направиться ко мне, я стал ждать их прибытия.
   - Вова, что случилось? - раздался голос Келлера. - Я увидел, что ты вызвал почти все корабли с границы.
   - Меня тут пытаются игнорировать, - практически прорычал я ему в ответ.
   - Моя помощь нужна? - серьёзно спросил Келлер.
   - Если только в том, чтобы не дать раскатать эти планеты на атомы.
   - Ну, ты меня насмешил, - засмеялся он. - Чтобы я останавливал тебя от такого хорошего дела? За кого ты меня принимаешь?
   - Через десять часов они пожалеют, что вообще познакомились с Расой меклар, - заскрежетал я зубами, ярость просто распирала меня.
   Десять часов спустя обе планеты почувствовали на себе всю полноту моего гнева. Вышедшие из гипера ракетоносцы без предупреждений и подготовки выстрелили залпами по всем военным базам, за несколько минут превратив их в бесформенные куски металла.
   Подошедшие вслед за ними авианосцы сбрасывали на планеты истребители. Те, сотнями ныряя в атмосферу, принимали на себя огонь противокосмической обороны планет, это позволило вычислить места, где были сосредоточены зенитные установки.
   - Всем линкорам! - приказал я. - Огонь атомарными визирами по ПКО!
   Через десять минут всё было кончено, катастрофические повреждения земной коры, которое вызывали направленные взрывы потоков антиматерии, были видны даже из космоса. Поверхность планеты усеяло множество огромных воронок.
   Замолчало не только ПКО, даже часть планеты погрузилось во мрак. Как только истребители разделались с остатками её ВВС, на все крупные города планет начали опускаться лёгкие крейсера и боты с солдатами.
   Это была наша первая операция на поверхности планеты, поэтому все солдаты как один рвались в бой. Наслушавшись рассказов своих старших братьев - кораблей, они завидовали им и всячески стремились поучаствовать в военных действиях.
   Едва услышав, что скоро им это предстоит, солдаты принялись интенсивно переговариваться между собой, радуясь тому, что и для них нашлась работа. Даже строжайший приказ стрелять только в случае нападения, не уменьшил их энтузиазм.
   Сидя перед экранами, передававшими множество картинок боя, я смотрел в основном только на одну. Лейтенант, командовавший высадкой в городе, где жила Таша, осознавал всю ответственность миссии, которую я ему поручил, его камеры и передавали мне изображение, которое меня интересовало больше всех остальных.
   Не удивительно, но захват планеты, с учётом полного господства в воздухе наших истребителей, завершился всёго за пять часов. Сопротивлявшиеся группы полицейских и военных, уничтожались линкорами и ракетоносцами, которые по с помощью истребителей, корректировавших огонь, прямо с орбиты наносили удары малыми пучками антиматерии или ракетами.
   Вся планета погрузилась в панику и успокоилась только тогда, когда жители поняли, что солдаты не стреляют, пока на них не нападают. Они просто врывались в административные здания и мэрии, и выводили оттуда людей, сгоняя их на широкие площади. Больше они никого и ничего не трогали.
   - Босс, - вышел на меня лейтенант тех отрядов, который руководил высадкой солдат на планету. - Управляющий захвачен, все административные здания также заняты, все точки сопротивления подавлены. Каковы будут дальнейшие распоряжения?
   - Установи голограф, я хочу поговорить с тем умником, который меня игнорировал, - ответил я ему.
   К моему большому удивлению, передо мной предстал не Элогет, лейтенант подтащил к камере какого-то трясущегося человека.
   - Где Элогет? - спросил я его.
   Тот только стучал зубами и не мог ничего ответить.
   - Расстреляй его, это не управляющий, - равнодушно сказал я.
   - Я управляющий!! - завизжал тот, услышав мои слова. - Элогета сняли месяц назад, я исполняю его обязанности.
   - Разговорчивый, оказывается, - обрадовался я. - Расскажи-ка мне, разговорчивый, где Таша Ирда и почему вы молчали, когда я выдвинул ультиматум?
   - Я всё расскажу, только не убивайте, - продолжал визжать тот.
   - Отпусти его, - приказал я лейтенанту.
   Тот выполнил приказ буквально, и управляющий шлёпнулся на землю.
   - Только быстрее, у меня мало времени, - поторопил я его.
   - Гражданка Ирда находиться в федеральной тюрьме по обвинению в государственной измене, - затараторил он. - Мы молчали по приказу Совета Содружества, который послал нам на помощь свои корабли, мы ждём их с минуты на минуту.
   - О как, - удивился я первой новости и обрадовался второй. - И что же она такого антигосударственного совершила?
   - Вступила в антигосударственный сговор с мерзкой Расой меклар, - в сё также скороговоркой ответил он.
   - Интересно, и в чём же это выразилось? - по-прежнему ничего не понимая спросил я.
   - В том, что - я повторяю версию Совета - она привела меклар в звёздную систему Канопус и с их помощью пыталась шантажировать население и узурпировать власть, - ответил он, не сводя с меня перепуганных глазёнок.
   - Координаты тюрьмы, - сказал я, поняв всё недосказанное управляющим. Совет не захотел, чтобы об охране Канопуса узнали все остальные системы.
   Управляющий быстро продиктовал их.
   - Я очень надеюсь, что она жива и здорова, - начал я. - Иначе от ваших городов останутся только безжизненные, выжженные пустыни.
   - Она здорова, я недавно проверял, - не очень неуверенно пролепетал тот.
   - Я очень на это надеюсь, - повторил я.
  
   В точку, указанную управляющим, я направил десяток истребителей и два бота с десантниками. Чувствуя себя, как на иголках, я не смог усидеть на орбите и сам спустился на ближайшем свободном боте на планету.
   Тюрьма сдалась вообще без одного выстрела, охранники, только увидев, какое количество солдат и с каким прикрытием к ним заявилось, сразу послали на переговоры начальника тюрьмы. Узнав, что меклар нужна всего одна заключённая, он чуть ли не со слезами облегчения согласился выдать её.
   Пренебрегая недовольством Келлера, я опять спустился на планету практически в режиме экстренной посадки. Желание убедиться, что с ней всё в порядке, преобладало над всеми другими моими чувствами. Не успел корабль сесть, как я вылетел из бота и, сразу включив ракетные установки, запрыгал через весь строй к тюремному дворику.
   Лица у охранников вытянулись, когда они увидели, как все солдаты одновременно подняли и опустили правые руки, приветствуя меня.
   - Где она? - обратился я к ближайшему охраннику.
   - Начальник тюрьмы и ваши солдаты ушли за ней, - ответил он, со страхом глядя на меня.
   - Поторопи их, - резко приказал я ему. - Иначе через минуту я сам за ней пойду.
   Побледнев, он бросился внутрь.
   Увидев, как выходят начальник тюрьмы и мой лейтенант, который нёс на руках какой-то свёрток, я бросился навстречу, и, игнорируя взгляды присутствующих, откинул край одеяла. Огромные зелёные глаза, особенно выделявшиеся на фоне осунувшегося лица, были сухи и безжизненны.
   - Что они с тобой сделали? - спросил я её таким голосом, что от страха затрясся не только начальник тюрьмы, но и ближайшие охранники.
   - Это я сама. Голодала в знак протеста, - донёсся до меня её слабый голос. - Никто в этом не виноват.
   Бережно перехватив её, укутанную в одеяло, я развернулся и зашагал к кораблю.
   - Уходим, - приказал я командиру группы десанта.
   - Мои родители, их нужно забрать, - снова тихо сказала она.
   - Отдыхай, я всё сделаю, - я кивнул головой лейтенанту, и он сразу связался с командирами других групп.
   - Всё-таки принц прилетел, - сказала она и слабо улыбнулась.
   - Всё, помолчи, - перебил я её. - Поешь, отдохнёшь, потом будем разговаривать.
   - Слушаю тебя, мой принц, - сказала она, улыбаясь.
   Поиск её родителей и переброска их на корабль, вместе с лучшим врачом планеты, а также множеством продуктов и одежды, за которые мы расплачивались в магазинах кредитами, удивляя продавцов, не занял много времени.
   Родители Таши при виде ворвавшихся к ним в дом солдат, требующих срочно собираться и лететь с ними, сначала упирались и протестовали, но потом, узнав, что об этом попросила их дочь, сами принялись подгонять друг друга. Упакованных в скафандры, их на десантном боте доставили на мой корабль.
   С доктором всё оказалось гораздо проще: узнав, сколько мы намерены заплатить ему за лечение Таши, он молча собрал все необходимое и так же молча сел в бот.
   С захваченных планет мы ушли через час, оставив изумлённых и испуганных жителей, не понимающих, что произошло. Сам я улетел из системы, оставив флоту Содружеству сюрприз в виде двадцати ракетоносцев и стольких же линкоров.
   Уже в гипере я получил сообщение от командора группы о том, что прилетевший флот Содружества был мал, и ракетоносцы успели сделать по нему всего один залп, прежде чем его остатки снова ушли в гиперпространство.
   Вместе с доктором я ни на шаг не отходил от Таши, сам принося всё, что ему требовалось, чтобы восстановить её силы. Её родители узнав, что я вытащил её из тюрьмы, горячо благодарили меня, до вчерашнего дня им никто не сообщил, где находится их дочь и что с ней случилось. С момента её возвращения на планету и ареста третьим отделом все их хождения по разного рода инстанциям ничего не давали, все чиновники молчали, как рыбы.
  
   Прошло три месяца, прежде чем Таша вернула себе прежнюю форму и хоть изредка стала улыбаться. Доктора мы вернули домой ещё месяц назад, полностью заплатив ему за работу и даже выписав премию. Он так был доволен своим заработком, что предложил нам пользоваться его услугами в любое время дня и ночи.
   После её выздоровления я обратил внимание на то, что она всё время как-то странно на меня смотрит и пытается что-то сказать, но не решается. Я понял, что нам предстоит серьёзный разговор. Серьёзно его опасаясь, я старался реже показываться ей на глаза.
   Но, как бы я не тянул, наступило время, когда разговор о дальнейших наших делах оттягивать было уже невозможно, он должен был состояться, чтобы решить судьбу родителей Таши, да и нашу собственную.
  
   - Володя, нам нужно поговорить, - сказала она однажды, когда мы остались одни, отправив её родителей спать.
   - Слушаю тебя, - с замиранием сердца ответил я.
   - Что ты хочешь делать дальше, со мной и родителями? - спросила она, серьёзно смотря на меня.
   - Странный вопрос, - ответил я. - Как ты скажешь, так и сделаем.
   - Ты не будешь против того, чтобы высадить нас на какой-нибудь отдаленной планете Содружества и дать взаймы немного денег?
   - Вас? - переспросил я с замиранием сердца.
   - А какие у тебя планы в отношении меня? - серьёзно спросила она. - Мы ведь разные виды: я человек, а ты вообще кибернет.
   От её слов сердце практически остановилось у меня в груди.
   - Я бы хотел, чтобы ты осталась со мной, - через силу произнёс я.
   - В качестве кого? - не спуская с меня глаз спросила она.
   - Если я скажу - жены, это будет большая наглость? - попытался я пошутить, хотя сам испугался своих слов.
   - Как ты себе это представляешь? - по-прежнему серьёзно спросила она, не поддерживая мой шутливый тон.
   - Таша, ну не знаю я - как! - повысил я голос. - Не знаю! Но я не могу просто так расстаться с тобой.
   - Знаешь, я много думала в тюрьме, и о тебе, и о себе, и о наших странных отношениях, - начала она. - Я решила, что их нужно прекратить, пока они не завели нас неизвестно куда, и мы не наделали кучу ошибок.
   - Ты серьёзно так думаешь? - спросил я её. Она твёрдо кивнула головой.
   Мне захотелось выпрыгнуть из скафандра и, подбежав, обнять её и рассказать всё, что я чувствую и думаю о ней, только бы не расставаться.
   Уже решившись на это, я случайно поймал её спокойный взгляд, глаза её были сухи и строги, я не увидел в них ничего, что намекало бы на то, что она сожалеет о своих словах.
   Вздохнув и подумав несколько секунд, я отменил открытие скафандра и выключил эмоции на переводчике, чтобы не выдать ей своих чувств.
   - Рад был знакомству с вами, Таша Ирда. Корабль доставит вас с родителями туда, куда вы пожелаете, а также перечислит любую сумму денег, которая вас устроит. Прощайте.
   Сказав это, я вышел из каюты и отправился в трюм. Никто не бросился меня останавливать и просить остаться, я оказался прав, она приняла обдуманное решение. И, хотя спокойный разум подсказывал мне, что она полностью права - ну не может женщина, основная роль которой - продолжение рода, навсегда лишить себя как радости общения с живыми людьми, так и радости материнства - сердце моё было против этого. Все мои мечты, все желания разбились о суровую действительность - женщина не хочет быть на всю жизнь привязана к консервной банке.
   От осознания этого что-то во мне надломилось, сердце практически остановилось, а в душе поселился ледяной холод. Мне хотелось только крушить и уничтожать. Зайдя в шлюзовую камеру я вызвал ближайший линкор, летевший для моей охраны и открыв шлюз, выпрыгнул в космос.
   Через десять минут он подобрал меня, и мы полетели к моей крепости, которую недавно обустроил Келлер. Прибыв на место, я поздоровался с ним и спросил, как успехи в расшифровки кодов Берсеркеров - мне был необходим огромный объём работы, чтобы заглушить свои чувства, не дающие мне есть и спать.
   Келлер, не сказал ни слова о моём полёте, только похвалил меня за грамотно проведённую наземную операцию. Сухо поблагодарив его, я ещё раз спросил о работе.
   - Не хочешь говорить? - переспросил он.
   - Нет! - отрезал я.
   Больше мы к этой теме не возвращались, и я с головой окунулся в работу. Оказалось, что работы по расшифровке практически закончены, и буквально через месяц ожидаются результаты. Постоянно захватывая корабли Берсеркеров, мы узнали также, что Центральный мозг пытается постоянно менять машинный код кораблей и структуру их баз данных.
   Отслеживая вносимые им изменения по вновь захватываемым кораблям, мы скоро узнали и новый код, и структуру данных. Когда все работы были завершены, мы с Келлером решили по возможности атаковать сразу оба Командных Центра, чтобы Центральный Мозг после захвата одного из них не отправил последнюю из Рас ещё куда-нибудь, где бы мы её не достали.
  
   Тем временем в Содружестве дела шли всё хуже и хуже. Галактические новости практически прекратили своё существование, потому что Содружество медленно умирало. Берсеркеры уничтожали с каждым днём всё больше и больше планет, от флота Содружества практически ничего не осталось, а количество рейдерских групп роботов увеличилось в десятки раз. Я просматривал статистику потерь Содружества, но ничего не шевелилось в моей душе. Поселившийся в груди холод замораживал абсолютно все чувства, которые во мне ещё возникали.
   Теперь меня волновало только одно - определение маршрутов передвижения Командных Центров Берсеркеров, и этому занятию я отдался полностью. Шли месяц за месяцем, а я никак не мог поймать Командные центры, практически всё время проводившие в гипере. После захвата Терроида они стали очень осторожны. Даже наши разведчики и рейдерские группы, которые целенаправленно охотились за ними, не приносили никаких новостей. Самое интересное, что ни мы, ни Берсеркеры не атаковали друг друга при встречах. Просто расходились, каждый по своим делам.
   - Вова, я нашёл их! - раздался у меня в голове голос Келлера. В последнее время мы практически никогда не шутили и перестали смеяться. Сначала он это делал из чувства солидарности со мной, а потом, видимо, вспомнив, что он всё-таки ИИ, совсем перестал веселиться.
   Странно, но и все остальные корабли вслед за нами стали серьёзны и спокойны. В эфире больше не раздавалось ни шуток, ни смеха - спокойный деловой тон, чёткие приказы и доклады.
   Чтобы загрузить себя работой ещё больше, я разработал методику повышения и понижения кораблей в звании, а также перевода отличившихся ИИ на более мощный тип кораблей. Келлер полностью одобрил моё нововведение и последовавший вслед за этим ряд перестановок.
   - Где? - отозвался я. Теперь свои процессора я отключал только ночью, когда ложился спать, поэтому настраиваться на приём данных не пришлось, они сразу потекли ко мне, и мозг автоматически принялся их анализировать.
   - Общая тревога по флоту, - приказал я кораблям, перекинув по сети координаты возможного появления обоих Центров в обычном пространстве.
   - Направить в эти сектора все свободные корабли. Командует первой флотилией командор 1002234888, второй флотилией командор 1005633334. Все анализируемые данные и решения выдавать с копией на меня.
   Прозвучавшие голоса командоров и, сразу же за ними, огромный наплыв данных, заполнили мой мозг. Данные были разные, от формирования флотилий до необходимых приготовлений к походу.
   Я улыбнулся, впервые за эти месяцы, когда почувствовал, как начинает болеть голова от перегружающих мозг данных, эта боль стала привычна и воспринималась уже, как наркотик. Теперь я каждый день практически безвылазно сидел в рубке, наблюдал, анализировал данные разведки и решения, принимаемых командорами. Всё было безукоризненно и чётко, моего вмешательства пока не требовалось.
   - Вов, - внезапно раздался смущённый голос Келлера. - Даже не знаю, как тебе сказать.
   - Что случилось? - спросил я его. - Говори уже.
   - Тут в общем тебя вызывает та репортёр, - наконец произнёс он, ожидая моей реакции.
   - И что она хочет? - спокойно поинтересовался я - просто для получения данных о проблеме, проснувшиеся было во мне чувства сразу же замёрзли.
   - Говорит, что она согласна на твоё предложение и просит о разговоре, - ответил он, явно удивлённый моим спокойным поведением.
   - Спроси её, - сказал я ему, секунду подумав, - для её согласия мне нужно остановить войну в Галактике?
   Келлер отключился на несколько минут, а потом просто произнёс.
   - Да.
   - Никогда больше не соединяй меня с этим человеком, - сказал я, чувствуя, как холод в моей душе расползается по всему телу. - Прошу тебя.
   - Хорошо, - серьёзно ответил он и отключился.
   Посидев минуту, я почувствовал, как лёд полностью сковал моё тело, проникнув даже в пальцы рук и ног. Меня начал бить озноб. Я увеличил температуру внутри скафандра, но согреться так и не смог. Наконец холод поднялся от груди и проник в голову, сознание моё сразу стало таким чистым и прозрачным, что я ощутил себя бесконечно счастливым. "Теперь ты можешь всё", - было первой мыслью, возникшей у меня.
   Я потянулся к процессорным мощностям Келлера и подключил одновременно все выделенные мне ресурсы. Это у меня получилось в первый раз за все годы, что мы были соединены с ним. Поток данных захлестнул мозг, и я начал практически плавать в обрушившемся на меня потоке информации. Её было целое море, мне казалось, что я теперь способен плавать в ней, никогда не выныривая.
   Я был по-настоящему счастлив, огромное море информации воспринималось моим мозгом - с подключенными к нему мощностями Келлера - как чудесная реальность, я мог оперировать сразу всеми данными, которые лились в меня извне.
   Выведя себе для анализа возможные маршруты движения Командных центров, я принялся совмещать их как друг с другом, так и с известными уже маршрутами Центра Терроидов. Самым интересным оказалось то, что даже при абсолютно разных маршрутах следования из гипера они выходили в одно и то же время, с точностью до минуты.
   Возможно, это было сделано для того, чтобы исключить возможность нападения на оба Центра сразу. Если так, то это значительно облегчало нашу задачу по одновременному захвату обоих Центров, требовалось всего лишь подготовить два равных по силам флота, для синхронного нападения.
   Отдав необходимые распоряжения командующим флотилиями, я продолжил анализ движения Центров, нужна была минимальная зацепка, чтобы вычислить тенденцию появления их в пространстве. За несколько часов работы мне удалось выявить несколько систем, в которых можно было ожидать появления Командных центров.
   Выделив их, как приоритетные, я послал разведчиков на постоянное пребывание в них, и приказал немедленно докладывать о любых необычных явлениях. Откинувшись на спинку кресла, я расслабился, теперь оставалось только ждать.
  
   - Босс, - спустя три дня после начала слежения за теми системами, где сосредоточились разведчики, раздался в голове незнакомый голос.
   - Слушаю, - моментально откликнулся я, отрываясь от данных разведчиков, следящих за ситуацией в Содружестве.
   - Не знаю, существенно это или нет, но было приказано докладывать обо всём, - начал разведчик. Я не стал его перебивать, зная, что просто так меня не стали бы тревожить.
   - Я нахожусь в центре системы, спрятавшись за небольшим астероидом, - продолжил он. - Пару раз засекал на радаре появление кораблей, но они сразу же исчезали. Такое впечатление, что они заскакивали в систему и сразу же возвращались в гипер.
   - Интересно, - заинтересовался я, - раньше они себя так не вели.
   - Я бы не придал этому значения, если бы не приказ, - добавил он.
   - Отлично, продолжай следить за обстановкой. Передислоцируйся поближе к одному из Врат, я вышлю туда ещё двух разведчиков, чтобы они помогли.
   - Спасибо, - ответил он и прервал связь.
   - Слышал? - спросил я Келлера.
   - Да, необычно для кораблей Берсеркеров. Похоже, что-то затевают, - ответил он.
   - Я тоже так думаю, - задумчиво сказал я. - Нужно увеличить количество разведчиков в этом и соседних секторах.
   - Держи меня в курсе, - откликнулся он и также отключился.
   После поступившей информации я стал пристально отслеживать все данные, которые поступали от разведчиков, находившихся в подозрительном секторе. Аналогичные случаи появления и быстрого ухода кораблей из систем продолжались, большинство из них происходили либо в той, первой системе, либо рядом с ней.
   Вскоре я практически уверился, что один из Командных центров будет в этой системе. Оставалось непонятным, где его флот защиты, никаких данных об активности мне не поступало, и это было странно. Все крупные силы находились на своих местах, и ничего не указывало на то, что они куда-то собираются. Всё это меня настораживало.
   Так как приблизительное время появления Командных Центров было известно, я решил, что раз систему, где возможно появление второго Командного центра, отследить так и не удалось, то не буду рисковать флотом и отправлю на поимку этого Центра обе эскадры. Терять корабли мне не хотелось.
   То, что я не сумел вычислить маршрут третьего Центра Берсеркеров, меня расстраивало, категорически не хотелось, чтобы третья Раса ушла куда-нибудь ещё. Отдав флотилиям приказы о перегруппировках, я принялся анализировать данные, связанные с маршрутами движений третьего Центра Келлеридов. Если я найду его до того момента, как мы атакуем Центр Блазроидов, то можно будет произвести экстренную перегруппировку флота. Шли дни, а я ничего не мог извлечь из поступающих ко мне данных. Вздохнув, я решил отложить эту задачу и полностью заняться планом захвата второго Командного центра.
   Данные по этой системе были те же, по-прежнему никакой активности крупных флотов.
  
   - Босс, - раздался взволнованный голос одного из командоров, которые командовали флотилиями.
   - Да?
   - В нашу систему стекается множество одиночных кораблей Берсеркеров. Они все прилетают по одному с небольшим разрывом по времени. То же самое и во всех ближайших системах, я запросил уже данные разведки. Во все системы рядом с той, в которой вы предположили появление Командного центра, стекаются одиночные корабли. Хорошо, что мы стоим на окраине системы, за одной из планет, иначе давно уже столкнулись бы с ними, - закончил он доклад.
   - Спасибо, - откликнулся я, облегчённо вздохнув. Так вот что они задумали! Не отвлекая крупные флоты, они посылали по одному кораблю с минимальными промежутками времени в нужные системы.
   После того, как мы прошлый раз вычислили систему, в которой должен был появиться Терроид, по передвижению большого флота, теперь Берсеркеры поступили хитрее. Я быстро посмотрел данные разведки, которые упоминал линкор - всё было верно, во всех системах фиксировался гигантский наплыв одиночных кораблей.
   Задумавшись над тем, сколько же их соберётся через несколько часов, я принял решение перебросить ещё одну флотилию в помощь тем, что сейчас находились в засаде.
   - Келлер, можно срочно собрать флотилию и подготовить её к переходу? - обратился я к нему за помощью.
   - Насколько срочно? - откликнулся он.
   - Точно не скажу, но лучше всего прямо сейчас.
   - Ну, у тебя и просьбы, Вова, - усмехнулся тот. - Флотилию в лучшем случае две недели к походу готовить надо, заправить и укомплектовать боекомплекты всех кораблей не пятиминутное дело.
   - Хочу создать для нас резерв, - пояснил я свою просьбу. - На всякий случай. Если корабли Берсеркеров не перестанут приходить, то мы можем потерять корабли из основных флотилий. А повторения прошлого раза я допускать не намерен, лучше пусть у нас будет значительное преимущество.
   - Сделаю, что смогу, - ответил он. - Если удастся собрать те корабли, что меньше всего израсходовали боекомплект и топливо, сразу подключу к тебе главу флотилии.
   - Жду, - ответил я и отключил контакт.
  
   События развивались стремительно: не успел я обговорить с главой новообразованной флотилии время его прибытия на место, как со всех разведывательных кораблей хлынула информация, что часть кораблей Берсеркеров стала входить в систему, где было возможно появление Центра. Возле Врат не осталось ни одного корабля, все рассредоточились по системе. Те же корабли, что остались в соседних системах, наоборот, заняли позиции возле гиперворот. Они могли нырнуть в них в любое время.
   - Хитрые, гады, - заключил я, осматривая новую диспозицию кораблей врага, - учли прошлые ошибки.
   Теперь нужно было придумать, как провести свои корабли, стоявшие в засаде, мимо охранения, и при этом не забыть, что нас сразу же атакуют в другой системе. Показывать врагу наши системы камуфляжа мне категорически не хотелось.
   Выход из ситуации подсказали сами Берсеркеры. Наблюдая за тем, как их одиночные корабли продолжают прибывать в системы, я увидел выход из ситуации.
   - Спасибо вам за подсказку, - улыбнувшись, поблагодарил я их. - Только ваше решение послужит ещё и нам.
   Быстро запросив данные о наличии в ближайших системах орудийных платформ и кораблей, я снова окунулся в море информации, подключив все мощности, что были мне доступны. Во второй раз это произошло быстро и очень мягко, словно я постепенно входил в воду, а не прыгнул под бушующий водопад. Когда вся информация была получена, я принялся отдавать распоряжения, необходимые для реализации своего плана.
   Через шесть часов я закончил все нужные приготовления. Теперь единственное, что мне оставалось - это сидеть и ждать, следя за тем, как разыгрывается срежиссированный мною спектакль. До времени появления в системе Командного Центра, оставалось несколько часов, которые я провёл просматривая данные от разведки, никаких изменений в поведении Берсеркеров не было.
   - Командный Центр Блазроидов возле вторых Врат, - ворвался в общий эфир голос разведчика.
   - Командный Центр Келлеридов возле третьих Врат, - эхом ему повторил другой разведчик.
   Услышав их слова, я ахнул - Берсеркеры меня всё-таки обманули, решив усилить систему сразу двумя Центрами вместо одного. Два Центра с поддержкой флотов представляли собой серьёзную угрозу, ставя под сомнения возможность осуществления всей моей операции. Но, поскольку отступать и перепланировать было уже поздно, я отдал приказ о её начале.
   Как только время начала операции наступило, из всех гиперворот начали вырываться наши одиночные корабли, буксирующие за собой сцепленные орудийные платформы. Все орудия и ракетные аппараты были расставлены в шахматном порядке, с возможностью стрелять в любую часть сферы.
   Первые из проскочивших Врата кораблей сразу попали под шквальный огонь Берсеркеров, но это не останавливало поток наших кораблей, которые один за другим вылетали из гиперворот, так же, как ранее корабли самих Берсеркеров. Единственным отличием было то, что наши везли за собой платформы, которые сразу же отцеплялись от основного корабля, который продолжал свой полёт к стоявшим невдалеке кораблям роботов.
   Все платформы немедленно открывали огонь по всему чужому, что находилось в секторе их обстрела. Выстрелы дезинтеграторов с такого расстояния буквально разрывали корпуса стоявших поблизости кораблей. Платформ становилось всё больше и больше, и когда, наконец, корабли Берсеркеров уже были не в состоянии обстреливать проникающие в систему линкоры и крейсера, через Врата повалила орда ракетоносцев.
   Как только очередной вываливался из гипера, в сторону кораблей Берсеркеров производился залп из бортовых ракетных аппаратов, а по мере неуклонного увеличения числа прорвавшихся количество ракет, выпушенных в маневрирующие корабли роботов, пытающиеся уклониться от этого шквала, зашкаливало за несколько тысяч.
   Понятное дело, что отразить такое количество ракет они не могли и быстро превращались в куски железа, разорванные мощными взрывами боевых частей с антиматерией. Когда среди кораблей, охранявших Врата систем, в которых прятались наши флотилии, ни осталось ни одного боеспособного, я отдал общий приказ на атаку Командных Центров.
  
   Вскоре все наши эскадры прыгнули в гипер, чтобы через час вынырнуть в соседней системе, где уже развернулся бой. В систему, где появились оба Командных Центра, я направил свой недавно сформированный резерв, сознательно пожертвовав множеством кораблей, только лишь для того, чтобы они дали время на устранение кораблей Берсеркеров, охранявших системы с нашими флотилиями, маскировавшимися под камуфляжем. Помня о неминуемой третьей волне нашествия, я очень трепетно относился к тайне камуфляжей, полагая, что они нас ещё не раз выручат.
   Когда флотилии вынырнули в системе с Командными центрами, бой там практически закончился. Все наши корабли были уничтожены, целыми оставались только несколько десятков истребителей, которые остатками ракет пытались поразить ещё хоть несколько вражеских кораблей.
   Прикинув потери Берсеркеров, я удивился, за каждый наш корабль они отдавали по два-три своих. В такой мешанине использование зертекса обеими сторонами приводило к уничтожению всего, попадавшего в зону его действия, без разделения на своих и чужих.
   Первыми на корабли и Командные центры противника стаей разозлённых шмелей набросились истребители, стартовавшие с авианосцев, давая тем самым возможность другим кораблям выйти из гиперворот. Большая их часть была почти сразу уничтожена, но своё дело они сделали, в систему ворвались первые десятки ракетоносцев и линкоров.
   Дальше всё разыгрывалось по тому же сценарию, что и в прошлый раз. Множество ракет, которыми управляли ракетоносцы, были нацелены только на одно: первая группа ракет делает брешь в защитном поле Командных центров, вторая, несущаяся следом, влетает в пробоины на корпусе и разлетающаяся боевая часть выпускает минироботов.
   Остальным флотом занялись линкоры и те корабли, что, подцепив к себе орудийные платформы, выныривали уже в этой системе. Через час всё было кончено - весь флот охранения Командных Центров был разбит, а Келлер занимался перехватом их управления обеими Расами Берсеркеров.
   Я же, откинувшись в кресле, дал отдых голове, которая от многочасового подключения ко всем ресурсам Келлера неимоверно болела.
   - Ну, вот и всё, Вова, - раздался весёлый голос Келлера. - Поздравляю, мы теперь владельцы всей второй волны Берсеркеров. Знаешь, только между нами, в моей памяти вообще нет ни одного описания чего-либо подобного.
   - Ну вот, а ты сомневался в наших возможностях, - ответил я ему.
   - И что теперь? Отдаём приказ на атаку всех планет Содружества? - поинтересовался он.
   - Нет, - после минутного размышления я злорадно потёр руки. - У меня созрел план получше.
   Келлер засмеялся, прочитав мои мысли.
   - Да, Вова, с тобой точно никогда не соскучишься. Согласен.
   - Кстати, предлагаю всем кораблям - участникам сегодняшней битвы - повысить звание при копировании ИИ на новые корабли.
   - Сам об этом думал, - улыбнулся мне Келлер. - Делай запись обращения к Содружеству, я займусь всем остальным.
  
   Все оставшиеся неповреждёнными корабли трёх Рас Берсеркеров продолжили войну с Содружеством, только теперь уже под нашим руководством. Ровно через неделю после начала новой войны я запустил по всем доступным нам каналам свою запись.
   - Жители Галактики, к вам обращается Раса меклар, - начинал я во вступлении. - Видя ваше удручающее положение в войне с Берсеркерами, мы предлагаем всем желающим перейти под юрисдикцию Расы меклар. Если вы принимаете наше предложение, отправьте мне сообщение по любому из этих каналов. Принимаются любые планетарные системы, после подписания бумаг о переходе звёздной системы в наше подчинение немедленно будет организована охрана этой системы от атак. Думайте и решайте, мы готовы помочь своим соседям.
  
   - Да уж, Вова, - смеялся Келлер, когда слушал мою запись. - Они будут платить нам за то, чтобы мы их защищали от самих себя? Лучшей шутки ты не мог придумать.
   - На Земле это называется рэкет, - ответил я ему. - Почему бы и нам этим не заняться, только в галактических масштабах?
   - Думаешь, много будет желающих перейти к нам под крылышко? - спросил он меня.
   Не успел он договорить, как корабли запросили канал на установление связи сразу с двадцатью звёздными системами.
   - Ну, вот и ответ на твой вопрос, - улыбнувшись, показал я ему на экран.
   - Хорошо, тогда не буду тебе мешать, - по-прежнему смеясь, отключился он.
  
   С этого времени я надолго забыл, что такое питание и сон. С каждым днём количество запросов от управляющих звёздными системами на переход под наш протекторат увеличивалось в геометрической прогрессии, мне пришлось даже прибегнуть к помощи кораблей, чтобы обеспечивать необходимый темп ведения переговоров и подписания официальных бумаг.
   Первыми к нам пришли те системы, которые были разгромлены Берсеркерами - отчаявшиеся граждане были готовы на всё, лишь бы только их защитили от полного уничтожения.
   Как только система переходила к нам, в неё сразу отправлялась небольшая группа кораблей и множество орудийных платформ, якобы для защиты от роботов. Устраивая парочку показательных нападений Берсеркеровских рейдеров на защищённые системы, мы создавали необходимый нам в глазах Галактической общественности образ защитников от роботов.
   Не прошло и нескольких месяцев, как, видя эффективность нашей защиты, к нам присоединилось более половины звёздных систем бывшего Содружества рас. Правда, значительная часть систем, в которых ещё остались остатки флота Содружества, подчиняться нам отказывались.
   Отправленные туда под негласным руководством наших командоров эскадры роботов быстро доказывали упрямцам, что с Берсеркерами шутки плохи. Обычно в таких системах всё проходило по стандартному сценарию: либо орбитальные бомбардировки, либо работа атомарных визиров стирала с лица планет самые крупные города.
   Регулярный показ видеороликов о том, как бесчинствуют Берсеркеры на неохраняемых нами планетах, приводили к новым волнам запросов на присоединение. Не прошло и полугода с момента подписания первого документа, как мы с Келлером владели всей Общей Галактикой.
  
   Глава 10 Империя меклар
  
   - Итак, Вова, - обратился ко мне Келлер через несколько дней после того, как все необходимые формальности были выполнены, и мы стали полноправными правителями. - Теперь нужно решить два важных вопроса: первый - что мы теперь будем делать сами и второй - что мы будем делать с Содружеством.
   - С нами-то всё более-менее понятно, - ответил я ему. - Нужно наращивать силы и, не дожидаясь третьей атаки, лететь к Центральному Мозгу Берсеркеров. Как ты думаешь, мы сможем его захватить?
   Келлер засмеялся.
   - Ох, Вова, ну у тебя и аппетиты, значит, общей Галактики тебе уже мало? Ты даже не представляешь себе, насколько сильны Берсеркеры в своих домашних Галактиках, все наши методы войны будут там невозможны, тем более, что Центральный Мозг уже знает и о нас, и о нашей тактике - это я могу сказать тебе точно.
   - Ты предлагаешь сидеть и ждать третьей волны? - спросил я его.
   - Нет, конечно, тем более, что ты столько не проживёшь, - задумчиво ответил мне он, - а мне не хотелось бы встречать новое нашествие без тебя. Я уже давно думаю над тем, как нам увеличить срок твоей жизни, и пока у меня только два варианта решения проблемы: либо мы заменяем тебе изношенные органы - я знаю, в Содружестве существуют такие технологии - и тогда ты проживёшь ещё около двухсот лет, либо попробуем создать твою личностную матрицу и законсервируем её до твоей смерти, а потом внедрим в какой-нибудь Командный Центр.
   Келлер на минуту замолчал, но потом добавил:
   - Впрочем, возможен и третий вариант, но для этого нам нужно будет разгадать одну загадку.
   - Первые два варианта - на самый крайний случай, - сразу предупредил его я, становиться киборгом, пусть даже частично, мне пока не хотелось. - Выкладывай, в чём состоит третий и что за загадка такая.
   - Освоить технологию нанороботов, что обосновались в твоём мозгу. Если мы добудем у инетрогов более полную информацию об их возможностях, то сможем продлить время твоей жизни. С тем мизером знаний о работе нанороботов, который мне доступен, я не рискну задействовать в тебе программы их управления, я прекрасно помню, что произошло в прошлый раз, во время операции.
   - Этот вариант мне больше нравится, - ответил я. - Так в чём же проблема? Полетим к инетрогам, они же были отброшены назад в своём развитии, отдадим им парочку-другую современных технологий чего-нибудь, а взамен попросим помочь с этой.
   - Проблема в том, что я не могу предсказать, где мы появимся, если влетим в пространственный разлом, - усмехнулся Келлер.
   - Как это? - удивился я.
   - Ещё в те времена, когда я был Командным Центром, я отправлял множество дронов для исследования того, что находится за этим разломом. Все разведчики просто пропадали, всяческая связь с ними прерывалась немедленно после пересечения линии разлома.
   - Тогда как ты попал на инетрогский корабль? - удивился я.
   - Чистая случайность, - улыбнулся он - Сработал один из ста шансов на спасение.
   - То есть, если мы влетим в разлом, то не факт, что окажемся у меня дома? - решил уточнить я у него.
   - Совершенно верно.
   - Да, дела, - задумался я. - Значит, будем вместе исследовать этот разлом. Узнать у инетрогов технологию изготовления нанороботов и управления ими кажется мне более стоящим делом, чем переписываться в чьё бы то ни было сознание. Да и побывать на Земле хотелось бы, как-никак родная планета.
   - Хорошо, с первым вопросом понятно, - подвёл итог Келлер. - Каковы планы насчёт Содружества, с ним что будем делать?
   - Думал об этом, - признался я ему. - Предлагаю тебе на выбор три варианта, подумай:
   Первый - оставляем всё как есть, просто не даём никому взлетать с планет, сразу уничтожая. Пусть живут, как хотят, мы не будем вмешиваться в их дела.
   Плюсы: не нужно заморачиваться с решением проблем по Содружеству, будет больше времени для решения собственных.
   Минусы: В каждой системе придется держать флот, чтобы не допустить полёты в космос, а мы лишимся возможности развивать технологии с помощью их учёных.
   Второй - берём под свой контроль управление всеми планетарными системами, имеющимися в Содружестве, вводим на них наземные войска и контролируем все аспекты деятельности граждан, включая саму их жизнь.
   Плюсы: Не происходит никаких неожиданностей, развитие идёт по плану, общество упорядочивается и структурируется. Нужных нам учёных собираем в закрытые научные центры, и они придумывают нам новые технологии.
   Минусы: Постоянная борьба с сепаратистами и недовольными нашей властью. Партизаны, которых нам придется подавлять, уничтожая города или местность, где они прячутся.
   Третий - самый длительный, непредсказуемый и неблагодарный, нам с тобой придётся основательно потрудиться, чтобы воплотить его в жизнь. Я даже не совсем уверен в том, что его воплощение вообще возможно, слишком много подводных камней, но если удастся, то даст много плюсов.
   - Подробнее, - заинтересованно спросил меня Келлер.
   - Объявляем график проведения всеобщих выборов представителей власти на каждой планете. Любой гражданин может подать свою заявку на избрание. Выборы будем проводить в нескольких системах одновременно, транслируя подготовку к ним и сам процесс голосования по всем каналам головидения. Беспристрастность и ведение честной борьбы придется обеспечивать нам с тобой, начиная от введения солдат на планеты до контроля над местами голосований.
   Я уверен в том, что многие старые политические и мафиозные кланы попробуют этим путём взять власть на планетах, нужно будет как-то это предотвращать. Только как, я ещё не знаю.
   - А у них полиция есть? Ну, та которая следит за соблюдением внутреннего порядка на планетах? - спросил Келлер меня.
   - М-м-м, - задумался я. - Отличная идея, друг мой. Вот пусть они сами и обеспечивают недопущение к выборам членов криминальных структур, а мы поможем им солдатами.
   - Хорошо, выборы пройдут, - продолжил Келлер. - Дальше что?
   - А дальше всё просто. Управляющий звёздной системой руководит всем, что входит в его компетенцию. Все финансовые отчёты и бумаги, представляемые ему на подпись, будут проходить через наши специальные ИИ. Создадим что-то типа наших Учёных, тела будут по всей Галактике, а управляющих мозгов всего несколько. Я сам займусь их обучением на первых порах, а потом они смогут контролировать всё.
   - А как ты думаешь контролировать финансовую отчётность? - поинтересовался Келлер.
   - Помнишь наших минироботов, с которыми мы планировали начать промышленный шпионаж? - улыбнувшись, спросил я. - Выпустим их в массовом порядке и будем сотнями тысяч разбрасывать по планетам.
   - А если управляющие нарушат свои обязанности, что собираешься делать с ними?
   - Предварительно приведём их присяге, как это делается у нас на Земле, только сделаем в её тексте несколько поправок. Управляющий будет клясться честно исполнять свои обязанности, а за злонамеренное нарушение обещания отвечать собственной жизнью, - ответил я ему.
   - А помогать мы им будем?
   - Только советами и войсками, - ответил я ему. - Пусть налаживают свою систему обеспечения правопорядка, тем более, что основа уже существует. На начальном этапе придётся многое делать самим, не без этого, но потом всё переложим на их плечи.
   - А что с военными кораблями? Не боишься, что они построят флот и через несколько десятилетий попросят вернуть им свободу?
   - Флот ограничим, - подумав, ответил я. - Количество военных кораблей в каждой звёздной системе будет строго лимитировано по типам, вооружению и радиусу действия. Производство остальных запрещать не будем, пусть стоят пассажирские лайнеры, торговые и грузовые суда, буксиры, яхты и прочее.
   - А что насчёт науки? Нам не помешали бы нам новые технологии.
   - Все научные центры построим мы, снабжать, охранять и ставить задачи тоже будем мы, - с намёком ответил я, - так что и работать они будут на нас. Только обязательно с помощью планетарных ИИ нужно отслеживать идеи и публикации - даже самые бредовые - которые могут появиться вне сети наших научных центров. Такое обычно у талантливой молодёжи бывает, которая ещё не успела себя проявить. Если под их проекты, которые мы примем для исследований, будем выделять деньги, то очень скоро у нас окажется весь цвет научной мысли Содружества.
   Кроме того, нужно привлечь на свою сторону тех видных учёных, которые сейчас на многих планетах фактически остались без работы - хотя бы потому, что работали на военных - и дать им возможность продолжать работу - обещаю тебе, что через несколько лет у нас уже будут первые результаты.
   - Понятно, - задумчиво протянул Келлер. - Сразу скажу, твой третий вариант мне нравится больше чем два первых. С чего начнём?
   - Для начала нужно составить график проведения выборов на планетах и начать их рекламу по Галактическим новостям, попутно разъясняя жителям, что это будет их первым шагом по возвращению к нормальной жизни, - начал теоретизировать я. - Затем, когда граждане это усвоят, собрать как можно больше руководителей явной и тайной полиции, и поставить им задачу отсеивать всех кандидатов от мафии или прежних политических элит на выборах в управляющие планетарных систем, популярно объяснив, что произойдёт с ними и их семьями, если они проигнорируют наши рекомендации. Дальше предугадать сложно, придётся действовать в зависимости от того, как будут развиваться события. На самый крайний случай - если затея провалится - у нас в запасе остаются первые два варианта.
   - Хорошо, давай начнём тогда осуществлять твой план, - закончил наш разговор Келлер.
   Если бы я знал, с какими трудностями нам придется столкнуться при осуществлении моей идеи - я бы передумал ещё на этапе планирования.
   Жители Галактики сначала просто не поверили моему выступлению о проведении выборов Управляющих звёздных систем и в то, что меклар отдают управление планетами в руки самих граждан. Мне пришлось множество раз выступать по головидению, чтобы убедить граждан в том, что выборы будут проходить честно и если у них появятся сомнение в непорядочности кандидатов, мы первые поможем им разобраться с такими фактами. Затем события покатились комом.
   Через несколько недель по новостям в каждой системе закрутились предвыборные ролики кандидатов в управляющие, и население планет словно взбесилось. Количество желающих выступить на телевидении увеличилось в сотни раз, каждый считал, что он достоин быть Управляющим. Очень скоро предвыборная гонка целиком захватила всю Галактику, многие вообще забыли, что совсем недавно были на грани уничтожения. Новости о ходе к подготовкам выборов шли каждые полчаса.
   Не успев закончить с подготовкой сознания граждан к предстоящим выборам, я приступил к переговорам с представителями служб охраны порядка. Выяснилось, что это весьма многочисленная и представительная организация, имеющая даже свой общий координационный центр - Бюро Галактической Полиции.
   Её представители, только услышав о предстоящих событиях, сами связались с нами и предложили свои услуги. Когда я собрал все их значимые фигуры и рассказал им дальнейшую политику меклар, они были не то, что удивлены, просто поражены и элементарно мне не поверили, в их сознание не умещался тот факт, что мы вот так запросто отдаём им практически всю власть. Мне пришлось довольно долго убеждать их в серьёзности своих намерений, правда, я чуть ли не через слово предостерегал их от эйфории, намекая на неминуемые и тяжёлые кары, которые постигнут их и будущих планетарных руководителей за должностные преступления.
   Я старательно втолковывал им, что мы самодостаточная раса, и от своих протекторатов нам требуются только две вещи - ежегодный налог с каждой звёздной системы в размере тринадцати процентов годового ВВП и новые технологии, тем более, что часть из них будет создаваться в наших научных центрах, куда мы пригласим на работу учёных Содружества.
   К счастью, все представители полиции оказались вполне разумными существами, и найти общий язык с ними удалось. В итоге многочасовых переговоров соглашение было достигнуто, и они согласились всячески содействовать реализации моего плана.
   После этого съезда работать мне стало немного легче. Опираясь на наши наземные войска, БГП устроило тотальную чистку всех мафиозных структур. Для начала полицейские, имея на руках ордера на арест членов мафии, подписанные мною, требовали у них разоружения и сдачи. Если те отказывались, вступала в дело наша пехота и авиация, физически ликвидировавшая засевших в зданиях и специальных укрытиях боевиков, причём были случаи, когда для уничтожения подземных укрытий приходилось применять орбитальный обстрел с линкоров.
   За очень короткий срок теневые структуры были почти полностью разгромлены, новая власть не собиралась зацикливаться на их правах и непременно тащить всех мафиози в суд. Орбитальные бомбардировки доказали мафии, что меклар мало ценят жизнь существ, которые им противостоят. Часть выживших боссов преступных группировок ушла в подполье и держала места своего пребывания в строжайшем секрете, остальные же были дезориентированы и напуганы.
   Именно в это время мне пришла в голову идея насчёт того, как поступить с мафией в дальнейшем. Я понимал, что мафия бессмертна, что паразитов и склонных к противоправной деятельности совсем истребить невозможно, а потому решил этот вопрос обратить в пользу своей Расы.
  
   Крейсера на огромных скоростях снижались к подножью горы, внутри которой засел один из самых влиятельных боссов, оставшихся в живых после проведённых мною чисток. Этот пентагрион был чрезвычайно хитрым и удачливым, первым узнав, что началась война против мафии, он, вместо того, чтобы обороняться в городах и заниматься партизанщиной, как это делали некоторые менее дальновидные его коллеги, засел в своём подземном убежище, подальше от шумихи и выстрелов. Однако я знал, что даже находясь там, он продолжал контролировать множество филиалов своей организации, действовавших в нескольких десятках звёздных систем.
   Уничтожать гору с помощью линкоров, находившихся на орбите, я не стал, так как для осуществления моего плана он нужен был живым. Я убедился в том, что Тсахун-тоз действительно умён, хитёр, предусмотрителен и осторожен, по садящимся крейсерам не было произведено ни одного залпа из орудийных батарей, которыми была утыкана вся гора. Босс сообразил, что если его не стали без лишних слов убивать, следовательно, у меклар есть к нему дело.
   Как только я вышел из десантного бота и направился к воротам, закрывавшим вход в гору, из неприметного места возник пентагрион собственной персоной. Я узнал его по головидео, которое нам переслали наши минироботы-шпионы.
   - Приветствую господина посла, - вежливо сказал он на общегалактическом языке, дождавшись моего приближения.
   - Приветствую господина Тсахун-тоза, - в той же тональности произнёс я. - Должен сказать, что мне чрезвычайно понравился образ ваших действий, - я показал рукой на севшие неповреждёнными корабли.
   Он с достоинством кивнул головой.
   - Я долго собирал сведения обо всех оставшихся боссах мафии, или, правильнее будет сказать, государственной организации пентагрионов - Индоваз. Вас я выбрал именно потому, что от всех остальных вы отличаетесь изворотливым умом и отлично развитым чувством интуиции - качествами, более всего необходимыми мне для верного выбора кандидата.
   - Интересно, чем я могу быть полезен могущественной Расе меклар? - улыбнулся он, показывая, что оценил мой комплемент.
   - Боюсь, что у меня есть предложение, от которого вы не сможете отказаться, - ответил я.
   - Боитесь? - засмеялся он. - Вы хотите сказать, что если я откажусь, то вам придется меня убить? Это настолько серьёзное дело?
   - Приятно иметь дело с умным пентагрионом, - ответил я. - Мало того, что дело серьёзное, оно не подлежит разглашению. О нём будем знать только мы с вами.
   - Вы меня крайне заинтриговали, - он стал абсолютно серьёзен. - Слушаю вас.
   - Я предлагаю вам возглавить всю мафию Галактики, - коротко заявил я.
   Я даже не предполагал, что его реакция на мои слова окажется настолько явной. Его глаза и жабры широко открылись, и по учащённому дыханию я понял, что он очень взволнован.
   - Как вам моё предложение? - спросил я.
   - Если бы мне это предложил кто-нибудь другой - я бы рассмеялся ему в лицо. Теперь же не знаю, что и ответить вам на это.
   - Поскольку я уже высказал своё предложение, то вам остаётся только согласиться.
   - Понятное дело, что соглашусь, - усмехнулся он, - от таких предложений не отказываются, даже если это связано с риском для жизни. Просто я не представляю себе, как можно руководить такой огромной организацию.
   - Это несложно, я уже всё продумал, - ответил я. - Мы даём вам деньги на первое время, для того, чтобы вы подобрали больше кадров и оружия, чем имеете сейчас. Кроме того, мы не будем трогать те банды, на которые вы нам укажете. После того, как вы укрепитесь в выбранных вами звёздных системах, мы начнём проводить политику вашего постепенного распространения на всю Галактику.
   Делаем это спокойно, поначалу без эксцессов. Просто к главе местной группировки приходит ваш человек и вежливо предлагает им перейти под ваше начало. Если он подчиняется, вы наводите в их рядах идеальный порядок, такой же, какой существует у вас сейчас - военная дисциплина и жесткие наказания тем, кто её нарушит. В противном случае через некоторое время в группировку наведываются мои солдаты и выпалывают её под корень. Мои мысли вам понятны?
   - Круто! - выдохнул пентагрион. - А можно поинтересоваться, какой вам резон с того, что на планетах будет действовать одна мафиозная организация? И вообще, почему вы решили её создать?
   - Это элементарно, - спокойно ответил я. - Я прекрасно понимаю, что пока в обществе имеются разные социальные слои, обязательно будут появляться те, кому не нравится работать, но нравится хорошо жить. В связи с этим всегда найдутся такие, кто захочет получить то, что принадлежит другому. Вначале я хотел просто ввести смертную казнь за все преступления, но потом подумал, что нерационально будет действовать подобным образом, единственное, чего мы этим достигнем - ухода мафии в подполье и распространения совсем уж гнусных и отвратительных методов незаконной добычи денег.
   Поэтому мы и решили держать мафию при себе, тем более, что нам нужны деньги для спонсирования научных проектов. Думаю, получится оригинально, если вся наука Галактики будет спонсироваться за счёт средств, получаемых мафией от наркотиков, оружия и работорговли.
   - Сколько вы хотите получать средств с нашего оборота? - спросил пентагрион, уже с интонациями собственника.
   - В период развития организации - нисколько, потом - сорок процентов от годового дохода, - ответил я.
   - Почему сорок? - удивился он. - Я думал, вы попросите больше.
   - Сорок вам, сорок нам и двадцать процентов на развитие.
   - Справедливо, - улыбнулся он. - Хочу уточнить одно обстоятельство, прежде чем мы приступим к обсуждению деталей. Когда вы называли необходимые для кандидата качества, вы упомянули "развитое чувство интуиции". Зачем вам такое странное качество для босса Галактической мафии?
   - Вы действительно умны, как о вас и говорили - засмеявшись, ответил я. - Чувство интуиции необходимо боссу, чтобы, когда спустя несколько десятилетий у него в руках окажется весь подпольный бизнес Галактики, и он вдруг решит, что вполне может справиться сам, оно напомнило ему, кто поставил его на эту должность, помогал организовать дело, прикрывал от преследований, и что произойдёт, если компаньон окажется недовольным.
   Пентагрион после моих слов зашёлся смехом.
   - С вами, господин посол, я чувствую себя маленькой мышкой, ждущей голодного кота. Можете не сомневаться, моя интуиция меня ещё ни разу не подводила.
   - Отлично, - завершил я вступление. - Тогда, может быть, вы запасётесь всем необходимым, и мы обговорим детали на моём корабле? Подальше от чужих ушей?
   - Да, разумеется, я уже отдал необходимые распоряжения, - ответил он и, дождавшись, когда слуги вынесут ему пару корзин с едой и напитками, присоединился ко мне. Специально для него я захватил с собой скафандр, поэтому достаточно быстро мы оказались на моём корабле и обговорили все детали сделки.
   Расстались мы полностью довольные друг другом - каждый приобрел для себя то, что ему было нужно. Таким образом, договорившись сразу с тремя властными структурами Галактики - властью, полицией и мафией - я начал укреплять эти контакты. Каждый мой день был насыщен либо переговорами, либо силовыми акциями против тех сепаратистов, которые не захотели принять новый порядок и главенство нашей Расы.
   Если вести переговоры было трудно, и приходилось постоянно обращаться к Келлеру за быстрым поиском информации о нужных мне дипломатических прецедентах Земли, то с сепаратистами оказалось совсем легко. Мы перестали уничтожать их из космоса, а решили тренировать на них подразделения наземных отрядов. Опыт они получали колоссальный, так как бои велись на разных планетах, в совершенно не схожих условиях ландшафта и климата, и каждая очередная операция во многом отличалась от предыдущих. Очень скоро и в наземной армии появились свои собственные командоры.
   Келлер, как и обещал, наладил выпуск дронов, которыми управляли виртуальные ИИ административного корпуса, изготовленные по образцу наших Учёных. Так как Келлер распределил себя по всем четырём нашим Командным Центрам, то свободных мощностей у него теперь было множество, и это нас здорово выручало, так как и Учёные, и Администраторы с каждым днём требовали всё больше ресурсов. Я предложил Келлеру попробовать сконструировать для каждого из них свой небольшой Командный центр.
   Идея ему понравилась, и на нескольких верфях заложили постройку Научных и Административных Командных Центров. Как только по всей Галактике завершились выборы управляющих звёздных систем, моя жизнь немного облегчилась - появилось время для полноценных питания и отдыха
   Во все школьные и университетские учебники я ввел новые главы, рассказывающие о прошедшей войне. Само собой разумеется, что в них был заклеймён коррумпированный и загнившей Совет Содружества, и самым хвалебным образом описаны мы, как спасители Галактики.
   Кроме изменения учебных программ, мы с Келлером начали активную пропаганду среди населения. Меклар - это друзья, которые в любой момент защитят от любой агрессии, но для этого им необходима помощь молодых и талантливых представителей всех галактических рас. Каждый может попробовать себя в любой должности, для этого нужно просто подать прошение Администраторам, имеющимся на каждой планете.
   Особенно приветствовались учёные, основная масса которых теперь работала на нас, так как в наших научных центрах были самые высокие зарплаты и выделялись большие деньги под перспективные проекты.
   Больше всего, конечно, в этих центрах работало астан и теронов, но встречались и люди. В столь необычной обстановке с перемешанными Расами, эффективность работы учёных - из-за обмена опытом и знаниями - увеличилась в несколько раз. Мы с Келлером планировали в недалёком будущем увеличение числа таких научных центров в несколько раз.
   Полицию, после наведения ею порядка на планетах, мы снова подчинили управляющим. Не возражали ни те, ни другие, так как жизнь постепенно налаживалась, количество недовольных существенно сократилось, и даже статистика преступности не выходила за определённые рамки.
   Частично это происходило из-за того, что наши наземные отряды в своих тренировках действовали чересчур эффективно, полностью уничтожая всех, а только потом отделяя правых от виноватых, но основная заслуга в уменьшении количества сепаратистов, принадлежала проводимой нами пропаганде.
   В своих передачах мы постоянно демонстрировали, как сепаратисты грабят и убивают мирных жителей, а наши наземные войска доблестно их защищают. Поэтому очень скоро население перестало их поддерживать, и даже принялось выдавать властям их тайные базы. Лучше всего обстояли дела с мафией - заручившись нашими деньгами и поддержкой, пентагрион развернулся не на шутку. Каждый день от него приходили доклады о завоевании рынка в новых системах.
   Деньги от своих доходов делились им честно, и это давало нам с Келлером солидный приток средств, которые мы пускали на нужды Галактики. Все отмороженные банды на планетах, где действовала организация Тсахун-тоза, были уничтожены нашими войсками, что опять же увеличивало престиж нашей Расы.
  
   Всё же прошло несколько лет, прежде чем я мог каждый вечер спокойно, с аппетитом ужинать, а потом укладываться спать в постель, а утром позволять себе поваляться в ней, не влезая сразу в скафандр или броню Полномочного посла. Не терпящих отсрочки дел, а тем более пожарных ситуаций было немного.
   Всё постепенно налаживалось и входило в рабочее русло. На фоне нормальной мирной жизни и жёстких законов, не позволяющих развернуться мелким преступникам, стали забываться былые ужасы войны. Наша пропаганда принесла свои сладкие плоды, в виде огромной популярности нашей расы. Стали выпускать даже фильмы про нас, а у детей вошли в моду новые игрушки - уменьшенные копии наших кораблей и солдат.
   - Ну что, Вова, - обратился ко мне однажды Келлер, - пора начинать разгадывать тайну пространственного разлома? Я уже направил в тот сектор научную базу, которая будет заниматься только этой проблемой, но всё же предпочёл бы, чтобы ты тоже подключился к этому делу, тем более что срочных дел у тебя практически не осталось. Всё, что мы могли сделать для обеспечения нормального существования Галактики - уже сделали.
   - Идёт, - откликнулся я. - Узнать дорогу в мой сектор Галактики надо обязательно. К инетрогам наведаться, за программами управления нанороботами, да и на Земле погулять. Там у нас деньги в банке остались, много.
   - Босс, - вклинился в наш разговор смущённый голос одного из тех командоров, что могли связываться со мной в любое время суток.
   - Что случилось? - озадачился я, за последние годы я немного отвык от того, что в наши с Келлером разговоры вклиниваются по неотложным делам.
   - Не знаю, что мне делать, - по-прежнему смущенно сказал он. - Самостоятельно я не могу принять решение по уничтожению спасательной капсулы.
   - И это говоришь ты? - удивился я. - Тот, который первым атаковал заградительный флот Командного центра Келлеридов?
   - Давайте лучше я всё доложу с самого начала, - определился командор в своём решении. - Ко мне поступило донесение от одного из ракетоносцев, что в зону, запрещённую для полётов гражданских кораблей, влетел небольшой челнок. Согласно правилам, мы предупредили его, что зона закрыта и он, в случае продолжения движения по этому маршруту, будет уничтожен. Несмотря на это, челнок всё равно продолжил полёт, причём на запросы по всем каналом связи не отвечал.
   Согласно инструкции мы произвели предупредительный выстрел по курсу, но его это не остановило. Я решил, что, возможно, это провокация, и кто-то хочет записать на видео, как меклар уничтожают мирные корабли.
   Поэтому навстречу челноку вылетал истребитель и попытался его остановить - бесполезно, такое впечатление, что на корабле находится самоубийца. Пришлось отдать приказ на уничтожение двигателей челнока.
   Как только челнок был обездвижен, из него выпрыгнула фигура в скафандре и с тем же упорством полетела к нам. Я рассмотрел, кто находится в скафандре, и теперь не могу принять решение на уничтожение объекта.
   - Твой знакомый? - по-прежнему удивлённо спросил я.
   - Скорее ваш, босс, - хмыкнул командор и показал мне образ, который увидел сам.
   Я помрачнел.
   - Ей-то тут что понадобилось?
   - Босс, я вместе с вами участвовал в её освобождении из тюрьмы, - продолжил линкор. - Поэтому сразу узнал и не смог убить человека, которого вы несли на руках. Так что решайте сами, одно ваше слово - и скафандр превратится в пыль.
   Я задумался, холод в моей душе никуда не делся, но что-то такое, чего я раньше никогда не испытывал, мешало мне отдать линкору приказ на её уничтожение. Во мне боролись между собой гнев от последнего разговора с ней и то чувство, что я испытывал до него.
   - Босс? - позвал меня командор, когда прошло десять минут.
   - Поднять на борт, доставить ко мне, - неожиданно даже для самого себя, приказал я. - Нужно же узнать, почему она решила покончить счёты с жизнью таким оригинальным способом.
   - Слушаюсь, - отрапортовал линкор. - Через неделю будет у вас.
   - Проклятие какое-то, - пожаловался я Келлеру, когда командор отключился - Почему она не оставит меня в покое? Сама ведь заявила, что я ей не нужен.
   - Вова, крепись, - засмеялся Келлер в ответ на мою жалобу. - Выкинуть в космос или расстрелять её мы всегда успеем, может, что интересное скажет.
   - Ага, например, разгадку пространственного разлома в клювике принесёт, - пробурчал я раздражённо. Ну почему я не приказал убить её, ведь мы никто друг другу? Ответа на этот вопрос у меня не было.
   Про Ташу и про то, что она должна прибыть, я забыл через два дня после случившегося, так как засел за работу над проектом исследования разлома.
   Поэтому, когда мой корабль запросил разрешение на стыковку с линкором, я сначала не понял, зачем ему понадобилось шлюзование. А когда вспомнил, то подпрыгнул на кресле.
   - Они привезли её! - невольно вырвалось у меня.
   Быстро пробежав в трюм, я на ходу приказал закрыть мою каюту и подготовить одну из гостевых, которыми никто не пользовался. Надев скафандр, я направился к шлюзовой камере.
   - Босс? - подключился ко мне голос линкора, который нашёл Ташу. - Мне кажется, вы не подозреваете о наличии у вас большого числа поклонников.
   - Ты это про что? - удивился я.
   - Поскольку приказа не разговаривать с объектом не было, все корабли, которые летели вместе с нами, болтали всю дорогу и много чего рассказали.
   - Были бы у них языки - поотрезал бы, распустились совсем, - гневно ответил я.
   - Ничего не поделаешь, - улыбнулся линкор, - вы пользуетесь огромным уважением у всего флота. Те, кто служил под вашим непосредственным командованием, считаются счастливчиками.
   - С чего это?
   - Потому что практически все они уже либо командоры и лейтенанты, либо переведены на корабли выше по классу, - засмеялся он.
   - Ладно, разберусь я ещё со всеми вами, - уже спокойнее проворчал я.
   - Удачи, - непонятно на что намекнул линкор и прервал связь.
   Я посмотрел на шлюз - пока мы разговаривали, шлюзование закончилось и в соединительном рукаве появилась знакомая мне фигура.
   Я не пошёл навстречу, ожидая пока она подойдёт ближе.
   - Сильно обижен? - внезапно спросила она.
   - Не понимаю, о чём вы, - сухо произнёс я с помощью переводчика.
   - Обижен, - подтвердила она свои мысли. - Пойдём, поговорим.
   Я повёл её в гостевую каюту. Она странно посмотрела на меня, но ничего не сказала.
   - Присядь на пол, пожалуйста, - попросила Таша, когда мы вошли в каюту и она села на кровать. - Мне неудобно вот так, снизу вверх.
   Я молча выполнил её просьбу.
   Она несколько минут смотрела на меня, прежде чем начать разговор.
   - Я не стану извиняться за те слова, что сказала тебе тогда, поскольку они были правдой, точнее, тем, что я считала правдой на тот момент. Я и в самом деле много думала в тюрьме о наших отношениях и чётко поняла, что люблю тебя. Странно, правда? Почему? Когда? Как это случилось - спрашивала я себя и не находила ответа.
   Прежде я жила тихой, спокойной жизнью, с множеством поклонников и друзей, ждала встречи с любимым человеком, чтобы завести от него детей и быть счастливой. Я рассказывала тебе, что жила с несколькими мужчинами, но каждый раз находились причины, по которым мы расставались. Никогда не забуду тот день, когда познакомилась с тобой, ты ведь тогда буквально спас меня от профессионального позора, я была тебе ужасно благодарна.
   Потом, когда произошли все остальные события и покушение, я совершенно растерялась в своих чувствах: мне было хорошо с тобой, так спокойно и уверенно, как никогда раньше, но я отчётливо осознавала, что нельзя связать свою жизнь с существом другой расы. Ведь тогда все мои мечты о семье и детях останутся всего лишь мечтами. Я не понимала, как вообще можно испытывать к тебе настоящие человеческие чувства, не знала, как быть дальше. С каждым днём мне становилось всё больнее и больнее оттого, что тот, кого я полюбила - не человек.
   Когда ты вытащил меня из тюрьмы, я поняла, что у меня будет всего один шанс, чтобы порвать с тобой. Я собрала все свои силы, чтобы сказать тебе то, что я сказала. Даже не представляешь, чего мне стоило оставаться спокойной глядя тебе в глаза.
   Когда мы прибыли на ту злополучную планету, на которую пал мой с родителями выбор, я уже через два месяца пожалела, что не осталась с тобой. Мои попытки забыть тебя и начать встречаться с мужчинами ни к чему не приводили, все те, которыми я пыталась тебя заменить, ни в чём не могли соперничать с тобой. Ничего из того, что мне нравилось в тебе, они мне не дать могли. Эти месяцы я жила как робот - ходила на работу, разговаривала с коллегами и родителями, ела и спала.
   Через год мне стало так тошно, что я начала подумывать выйти замуж за первого встречного или вообще отдать свою яйцеклетку в Центр репродукции и завести себе ребёнка от любого донора. Но родители отговорили меня от первого, и, хотя свои клетки я на всякий случай сдала, ребёнка завести не смогла - не представляла, как буду растить его, одна, под постоянным страхом смерти от кораблей Берсеркеров.
   Хоть наша планета и была удалена от арены боевых действий, но всё равно - их рейдеры прилетали и атаковали нас. Так продолжалось всё время, пока мы не подписали бумаги, гарантировавшие вашу защиту. Вся планета радовалась, что присоединилась к вам, и теперь вроде бы можно было зажить спокойной жизнью и осуществить свою мечту о ребёнке.
   Но я так и не смогла выбрать понравившегося мне донора для оплодотворения - показываемые мне фотографии только отвращали меня от мысли воспитывать ребёнка, родителем которого будет нелюбимый мной человек.
   Так что всё, что мне теперь оставалось - это просто убивать годы жизни. Меня больше ничего не интересовало и мне ничего не хотелось, я всё чаще вспоминала наши полёты на твоём корабле и звёзды, множество звёзд вокруг.
   Эти воспоминания стали единственным, что мне осталось. Каждый день я думала о тебе и о том, как бы всё прошло, если бы я тогда не отказалась от тебя. Знаешь, вспоминая свою жизнь после нашего разговора, я поняла, что та, другая жизнь, с тобой, была бы значительно насыщеннее и веселее.
   Когда началась пропаганда вашей Расы по головидению и твои записи крутились практически через каждый час, я поняла, что больше не смогу жить так дальше и решилась. Продала квартиру, собрала все накопленные деньги, купила старый челнок, который раньше выполнял межпланетные перелёты в качестве курьера, и прошла ускоренные курсы пилотов. Челнок был действительно старый, и оборудование на нём было в полурабочем состоянии, но для моей цели он подходил. Мне нужно было снова увидеть тебя и объяснить всё, что я пережила и о чём думала. Я понимала, что поступила с тобой жестоко, но мне хотелось хотя бы объяснить причины своего поведения, независимо от того, как ты ко мне отнесёшься и будешь ли разговаривать вообще.
   И вот, когда я летела на челноке в запретную для полётов зону, где надеялась встретить ваши корабли, я с ужасом поняла, что у меня сломался передатчик, ит теперь, без связи, я даже не могу связаться с ними и объяснить свои действия.
   Потом были выстрелы и прыжок в космос, потом меня подобрал линкор - так я попала к тебе и смогла, наконец выговориться, впервые за эти долгие годы. Всё, что я у тебя прошу - это позволить быть рядом с тобой. Мне ничего не нужно взамен, я понимаю, что теперь вообще не имею никакого права тебя ни о чём просить. Ведь я бросила тебя, когда ты во мне нуждался, в самом преддверии войны с Берсеркерами, а вернулась, когда война закончилась, и вы являетесь полноправными владельцами всей Галактики. Ведь только от одной мысли, что если бы я осталась и смогла тебя уговорить помочь Содружеству в войне с ними, мне становилось так плохо, как никогда до этого.
   Таша смахнула рукой слёзы.
   - Ты не думай, я всё понимаю и знаю, что это показывает меня не с лучшей стороны, но теперь я назад не вернусь. Мне настолько надоела моя прошлая жизнь, что лучше я умру здесь.
   Закончив свою речь, она посмотрела на меня. Я слушал её, и понемногу холод из моей души стал исчезать. Я всё прекрасно понял, и теперь, глядя на неё, такую раскрасневшуюся, взволнованную, и такую красивую - я решился.
   - Ты хочешь остаться здесь в любом статусе? - спросил я её.
   - Да, - твёрдо кивнула она.
   "Вова, по-моему, сейчас ты собираешься сделать большую ошибку", - вклинился мне в голову голос Келлера.
   "Я не могу больше скрывать это от неё, ты же слышал её слова", - взмолился я.
   "Настолько всё серьёзно?", - усмехнулся он.
   "А сам по моим мыслям и биометрике скафандра не чувствуешь?", - спросил я.
   "Я не одобряю этого шага, но мешать тебе не буду", - через несколько секунд произнёс он.
   "Спасибо брат, - поблагодарил я его. - Твоя поддержка в этот момент мне очень нужна ".
   - Вова? - спросила она, не слыша ответа на свои слова.
   - Я тебе кое-что, но после этого не смогу тебя никуда выпустить, по крайней мере, без сопровождения минимум одной флотилии, - ответил я, весь дрожа от волнения.
   - Я не шутила, когда говорила, что не уйду отсюда по своей воле, - твёрдо сказала она, смотря мне в глаза.
   - Обещай не падать в обморок, - попытался пошутить я, запуская процедуру открытия скафандра.
   - После Берсеркеров меня уже ничем не испугать, - храбро ответила она и спросила: - Ты что там делаешь? Что это за звуки такие?
   Я промолчал и, дождавшись окончания открытия скафандра, вылез из него и попытался выйти из-за его широкой спины. Сразу произошли две вещи: от неожиданной лёгкости я не шагнул, а прыгнул к стоявшей с круглыми глазами Таше, а она, в свою очередь, увидев меня, всё же грохнулась в обморок.
   - Что за фигня такая? - спросил я корабль, пытаясь подойти к Таше, но почему-то постоянно подпрыгивая. - Что происходит? Ты что, гравитацию уменьшил?
   - Э-э-э... - замялся корабль, - ...босс, уточни этот вопрос у Келлера, я не имею право разглашать секрет.
   - ЧТО? - возмутился я. - На моём собственном корабле Келлер имеет от меня тайны? Сейчас я с ней разберусь - и вы оба пожалеете, что замышляете против меня!
   Всё же допрыгав до лежащей Таши, я попытался привести её в чувство, брызгая ей в лицо холодную воду из охладителя. Она, наконец, открыла глаза и недоумённо посмотрела на меня.
   - Ты кто такой?
   - Ну, вообще-то именно тот, кому ещё пять минут назад ты признавалась в любви, - ворчливо ответил я, уложив её голову себе на колени.
   - Но почему? Как? - посыпались на меня вопросы.
   Пресекая её попытки подняться, я, поглаживая рукой по волосам, принялся рассказывать. На протяжении моего повествования она - то бледнея, то краснея - порывалась вскочить. Боясь, что мне нанесут несовместимые с жизнью повреждения, я удерживал её на полу. Вскоре, поняв бесплодность своих трепыханий, она просто слушала, не пытаясь пошевелиться.
   Естественно, я рассказал ей очень приближённую версию всех событий, не затрагивая многие щекотливые моменты нашей с Келлером деятельности.
   - А он здесь? - спросила она после того, как я закончил рассказ.
   - Кто? - не понял я.
   - Келлер.
   - Здесь я, где же мне ещё быть, - раздался из динамиков корабля голос Келлера. - Слушаю Вову и думаю, когда же вы, наконец, помиритесь и начнёте плодить мне множество маленьких Вов. Меня уже засыпали просьбами командоры, которые хотят подключить себе симбионтов.
   - Келлер! - одновременно закричали мы с Ташей, сразу же отстраняясь друг от друга и краснея.
   - Не понимаю вас, - озадачился тот. - Ведь Вова видел тебя голой ровно пятьдесят четыре раза, а вы смущаетесь от простых слов?
   - Что, так много? - ужаснулась она, краснея до кончиков ушей.
   - Это если не считать твоего дефилирования перед ним в нижнем белье, - добил он её.
   - Но ведь я не знала, что он человек, да ещё и из другой Галактики, - смущаясь, ответила она, игриво косясь на меня.
   - Я надеюсь, ты серьёзно восприняла его слова о том, что, зная нашу тайну, ты не сможешь теперь покинуть нас? - посерьезнел он.
   - Теперь да, поняла.
   - Тогда оставляю вас наедине. Как сказал один земной мудрец - плодитесь и размножайтесь, дети мои, - засмеялся он и отключился.
   Мы оба покраснели и боялись посмотреть друг на друга.
   - Я понимаю, почему ты краснеешь, - набралась она смелости первой. - С твоих слов я поняла, что у тебя вообще ещё не было девушки. Но почему я-то краснею от его слов - сама не понимаю, я давно вышла из юного возраста.
   - И вовсе не вышла, - ответил я. - Ты красива и обворожительна.
   Она засмеялась и неожиданно спросила:
   - А почему ты не повёл меня в мою каюту?
   - Пойдём, покажу, - улыбнулся я.
  
   - Ничего себе бардак! - возмутилась она при виде результатов моей деятельности.
   - Обычно тут чисто, корабль убирает, - попытался защититься я. - Просто последнее время было столько работы, что я запретил ему себя беспокоить.
   - Это надо срочно исправить, - сказала она и вернулась к своему прежнему образу, до нашего расставания. - И чтобы ты знал - дама голодна.
   - Еда? А зачем она? - поддразнил я её и, набравшись смелости, подошёл сзади и обнял за талию.
   - О-о-о, - произнесла она, чувствуя мои неумелые прикосновения. - Я так думаю, что поесть мне сегодня удастся не скоро.
  
   Уже потом, лёжа в постели, мы делились друг с другом своими воспоминаниями о тех событиях, которые мы пережили, находясь далеко друг от друга. Теснее прижавшись ко мне, она спросила.
   - А почему ты тогда, при покушении, спас меня? Ведь Келлер запретил тебе рисковать собой.
   - Не мог же я оставить тебя там, тогда бы я лишился удовольствия лицезреть тебя голой по вечерам, - рассмеялся я.
   Она несильно ткнула меня кулачком в живот.
   - Просто негодяй! Воспользовался тем, что я не могла о тебе знать, и подглядывал? Извращенец!
   - Ты не представляешь, как это было тяжело, - согласился я. - Хотелось выпрыгнуть из скафандра и напасть на тебя.
   - Жаль, что ты этого не сделал раньше, - с сожалением, но мечтательно ответила она. - Сколько можно было успеть за это время.
   - Сейчас мы поправим это упущение - ответил я, прижимая её к себе.
   - Я вообще-то не об этом, - пискнула она, прежде чем её губы не были заняты.
  
   Всю следующую неделю мы вообще не вылезали из кровати, действительно пытаясь наверстать упущенное время.
   - Почему ты так странно ходишь? Вприпрыжку? - поинтересовалась она однажды.
   Сразу вспомнив о своём разговоре с кораблём, я вызвал Келлера.
   "Вова, не сердись", - откликнулся он со смущением.
   "Колись давай, что вы там сделали с гравитацией?", - строго спросил я.
   - О чём вы там говорите, мне тоже интересно? - вмешалась Таша, обратив внимание на мой отрешённый вид.
   - Я интересуюсь у него, что такого он сделал с системой гравитации корабля, раз мне приходится теперь скакать по кораблю, а не ходить, как полагается нормальным людям, - пересказал я ей свой вопрос.
   - Когда на корабле ты один и без скафандра, то гравитация составляет 2g, - признался тот. - Если на нём появляются посторонние, то гравитацию снижают до стандартной, а тебе блок гравитации скафандра добавляет дополнительную, персональную тяжесть. Видишь ли, я не предполагал, что ты когда-нибудь кому-нибудь покажешься скафандра. А теперь я не могу увеличить силу тяжести на корабле - это бы травмировало Ташу. Так что в настоящее время вы оба живёте при нормальной гравитации ваших планет, она практически одинакова.
   - Позволь поинтересоваться, а зачем вообще ты придумал такую хитрую комбинацию? - ледяным голосом потребовал я.
   - Из-за твоей же лени и нежелания заниматься физкультурой, - отрезал он. - Это был единственный способ заставить тебя напрягать мышцы.
   Услышав его ответ, Таша закатилась в смехе.
   - Ты... столько лет... жил с Келлером... и только теперь... узнал, что всё это время был под двойной гравитацией??? - произносила она в перерывах между приступами. - Хорошая вы парочка!
   - Очень смешно, - обиделся я и на Ташу, и на Келлера.
   - Ну хорошо, не обижайся, мой ласковый, - утирая слёзы, сказала она, подходя ко мне и целуя в губы. - Как он ещё до 3g не додумался?
   - Я рассчитал, что больше чем 2g его организм не выдержит, - спокойно ответил он.
   Таша опять засмеялась.
   - То есть планы всё-таки были?
   Келлер промолчал, но мне стало как-то не по себе.
   - Ладно, потом всё это обсудим, - по-прежнему сердито сказал я Келлеру. - А вот вами, девушка, нужно срочно заняться - вы слишком веселитесь.
   - Поймай меня сначала, - хихикнула она и выбежала в коридор.
  
   Эпилог
  
   Центральный Мозг Берсеркеров находился в непонятном для себя состоянии. В направлении 56712 распространения Расы по Вселенной возникли неожиданные осложнения: вторая волна роботов, отправленная раньше планового срока из-за изменения приоритетов в освоении Вселенной, была полностью потеряна.
   Ранее случалось, что корабли натыкались на сильные старшие Расы, оказывавшиеся способными за считанные месяцы уничтожить агрессоров, но всё же разведывательные данные обычно собирались и передавались ему, прекращаясь лишь после гибели Командных центров. Теперь же ситуация оставалась непонятной из-за полного отсутствия информации.
   Посланные с целью освоения этого направления Берсеркеры столкнулись с неизвестной Расой, по всем внешним признакам напоминавшей их самих. Перехваченные передачи других существ об этой Расе ясно говорили, что появилась она в Галактике совсем недавно и за это время успела выстроить большой флот и подготовить обширную сырьевую и промышленную базу.
   По его оценке, подобное могла осуществить только одна из его собственных Рас. Мало того, что новая Раса захватила себе прежде ненаселённый участок Галактики, из которого Центральный мозг планировал осуществлять атаки на других существ, так ещё и активно противодействовала его кораблям.
   Очень скоро Мозг стал понимать, что поступающая с большим опозданием информация не позволяет ему адекватно оценивать ситуацию, складывающуюся в том направлении, вследствие чего он принял решение изменить стартовую точку освоения и приказал Командным центрам передислоцироваться, для начала заняв известную часть Галактики, о которой ещё с прошлого нашествие имелись значительные базы данных.
   Другим непонятным фактом стала потеря контроля над одним из Командных центров, хотя то, что он цел, Центральному Мозгу было известно точно - сигналы передатчика, передающего информацию о физическом состоянии Командных центров, поступали к нему исправно.
   Центральный мозг впервые столкнулся с такой ситуацией и не мог ничего предпринять из-за сильного запаздывания поступающих сигналов. Вскоре два других Командных Центра также перешли в то непонятное состояние, что и первый. Попытавшись соединиться с кораблями непосредственно, без участия Командных центров, он потерпел неудачу, практически все корабли были целы и функционировали нормально, но наладить контакт ни с одним из них он не мог.
   Ситуация была нестандартной, и Центральный мозг решил послать на разведку часть кораблей, которые до того намеревался передать на подкрепление в направлении 14873.
   Для уточнения данных Мозг сделал небольшую копию своего сознания в базы Командного центра одной из Рас этой разведки, чтобы самому контролировать ход операции. Теперь оставалось ждать, когда корабли доберутся до этого странного направления и разобраться, наконец, с тем, что заставило его корабли так странно себя вести.
  
  
  
  
   Конец Июль 2008 г.
  
Оценка: 5.19*216  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Е.Сафонова "Риджийский гамбит.Дифференцировать тьму" К.Никонова "Я и мой король.Шаг за горизонт" Е.Литвиненко "Волчица советника" Р.Гринь "Битвы магов.Книга Хаоса" Т.Богатырева, Е.Соловьева "Загробная жизнь дона Антонио" Б.Вонсович "Туранская магическая академия.Скелеты в королевских шкафах" И.Котова "Королевская кровь.Скрытое пламя " А.Джейн "Северная Корона.Против ветра" В.Прягин "Дурман-звезда" Е.Никольская "Зачарованный город N" А.Рассохина "К чему приводят девицу...Ночные прогулки по кладбищу" Г.Гончарова "Волк по имени Зайка" А.Демченко "Небесный бродяга" Д.Арнаутова "Страж морского принца" И.Успенская "Практическая психология.Герцог" Э.Плотникова "Игра в дракошки-мышки" А.Сокол "Призраки не умеют лгать" М.Атаманов "Защита Периметра.Через смерть" Ж.Лебедева "Сиреневый черный.Гнев единорога" С.Ролдугина "Моя рыжая проблема"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"