Random Alex: другие произведения.

Фэйри

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурсы: Киберпанк Попаданцы. 10000р участнику!

Конкурсы романов на Author.Today
Женские Истории на ПродаМан
Рeклaмa
  • Аннотация:
    Когда-то на земле существовали фэйри. До тех пор, пока не были уничтожены Святой Инквизицией и армиями людей. Память о них практически стерлась, остались лишь сказки... Очнувшийся после почти шестисот лет пребывания в небытие и разыскивающий свой народ, фэйри Лерой оказывается в совершенно незнакомом ему мире высоких технологий. Но для мира, в котором исчезли все представители магических народов, вокруг происходят чересчур странные события.


Пролог

   Воспоминания. Сотни и тысячи разноцветных нитей, переплетенных между собой, вспыхивают у меня в голове, не позволяя потерять последнюю связь с реальностью. Я вновь несусь вдоль иллюзорной паутины, переливающейся всеми цветами радуги, к самому ее центру. Вот самый первый, самый важный узелок. Уничтожь его и распадется вся паутина, а вслед за ней исчезну и я.
   Мое имя. Лерой. Кто я. Я - фэйри.
   Даже от этой простой мысли, отходят сразу несколько паутинок. Кто такие фэйри. Кто такой Лерой. И почему Лерой висит в темноте, разглядывая визуализированные воспоминания. У меня нет особого выбора - мне придется пройти по каждой из нитей, проверяя их целостность, а заодно и заново переживая всю свою жизнь.
   Я родился на исходе четырнадцатого столетия, по летоисчислению людей. К тому моменту, когда я уже осознавал себя как личность и более-менее адекватно воспринимал окружающий мир, в Европе оставалось всего три анклава фэйри: Подгорный Двор - территория дварфов в Альпах; Северный Двор - его населяли в основном мореходы-огры из Скандинавии и, наконец, мой родной Лесной Двор, располагавшийся под кронами деревьев Туманного Альбиона.
   Как рассказывали мне мои учителя, раньше между фэйри и людьми был настоящий мир. Я не могу с уверенностью сказать, правда ли это. Наиболее доброжелательные отношения между людьми и фэйри, которые я застал, можно было охарактеризовать как "вооруженный нейтралитет".
   Впрочем, в раннем детстве мне было не до анализа внешней политики. В то время у меня были собственные проблемы, казавшиеся мне величайшими из всех бед, что, наверное, нормально для всех детей.
   Надо сказать, что с самого моего рождения, я несколько выделялся среди остальных фэйри.
   Во-первых, мы с моей сестрой Ариэль - близнецы. Не то чтобы это было чем-то необычным для людей, но среди фэйри, а особенно среди эльфов рождаемость гораздо ниже, и даже один ребенок - уже событие. Близнецы же явление столь редкое, как и полное солнечное затмение, так что мы с сестрой частенько оказывались в центре внимания.
   Во-вторых, как выяснилось позже, я совершенно не обладаю магией. Ни граном дара. Даже самые мелкие из Младших, способны создать простейшую иллюзию, вроде летающих огоньков. Наши же лучшие чародеи повелевали силами природы, управление растениями и околоприродными стихиями было для них столь же естественно, как дыхание. Впрочем, таких были единицы. Средний эльф же был способен подчинить животное, ускорить рост травы, исцелить нетяжелые раны или создать пространственный карман, в котором время и пространство искажались, подчиняясь странной логике сверхъестественного. Иногда, правда, в такие карманы попадали и люди, после чего в людских деревнях начинали ходить сказки о бедолагах, проведших ночь на поляне с волшебными существами, а поутру, вернувшись домой, понимали, что прошли десятки лет.
   Я же был слабее последнего пикси. Моя сестра, наоборот, словно по принципу природного восполнения уже в юности стала сильнейшей чародейкой леса. Правда, и в ее случае не обошлось без странностей - управление природой ей никогда не давалось, зато так называемые "чистые" ветви магического искусства, не сопровождающиеся внешними эффектами, вроде пресловутых огненных шаров, например, телекинез или телепатия, были ее коньком. Странно для эльфийки, такие таланты были более типичны для редких магов людей, но на этом никто не заострял внимание.
   В общем, не было ничего удивительного в том, что вскоре после начала учебы наши с сестрой пути несколько разошлись - она пошла по пути магии, рассчитывая стать самым молодым магистром в истории Двора, я же начал изучать воинское искусство. Хотя мы всегда оставались близки и держались друг за друга.
   Моим наставником стал Кэссаэль - глава разведки Лесного Двора. Сам он был мастером меча, однако сразу признался мне, что из меня великого воина не выйдет - боевые искусства фэйри включают в себя не только постоянные тренировки с оружием, но и "перекачивание" магической силы в тело, изменяя и укрепляя его. Мне же за отсутствием оной был недоступен даже этот путь.
   Конечно, это расстроило меня, но и не погрузило в бездну отчаяния. В конце концов, не только воины и маги нужны Лесу. Я уже принялся обдумывать вариант обучения на летописца или дипломата, когда от Кэссаэля поступило иное предложение. Предложение несколько неприятное для эльфов, в основе жизни которых лежал кодекс чести, однако, я, будучи не самым правильным эльфом согласился не раздумывая. Так, в возрасте семи лет, я начал учиться тому, как быть не воином, но убийцей.
   Знания эти были несколько необычны, но мне они пришлись по душе. Мне нравилось осознавать, что это именно я выигрываю схватки, когда решаю в какой момент и как нанести один точный удар из тени. Мои умения зависели от моего старания в обучение, а не от гипотетического магического таланта, отмеряемого природой.
   Спустя десять лет я умел прятаться в тенях так, что даже чародеям не всегда удавалось найти меня с помощью магического зрения. Я узнал о сотнях ядов, различного рода действия, об уязвимых точках на телах всех живых существ - и фэйри, и людей, и, разумеется, о десятках способах мгновенного убийства цели, для многих из которых даже не требовалось оружия, в привычном понимании этого слова.
   Я знал все это, но желания применять свои умения на практике у меня не было и в помине. Да, как ни странно, я вырос довольно миролюбивым фэйри. Я понимал, что вполне могу за себя постоять (хотя в открытой схватке я вряд ли сильно превосходил воинов людей), и мне вполне этого хватало. Мой наставник был несколько разочарован, однако, не стал настаивать на применении моих талантов во имя Лесного Двора, а предложил мне попутешествовать по землям людей.
   Сказать, что я был в восторге от этой идеи - значит не сказать ничего. Новые места, новые знакомства, новые знания - просто ради самих знаний - всегда привлекали меня. Не долго думая, я собрал немногочисленные вещи и, попрощавшись с сестрой, которая все еще продолжала обучение отправился в путь.
   За время своих странствий, я, кажется, побывал во всех уголках земли. Я путешествовал на драккарах с ограми, побывал в подземных залах дварфов. Я наблюдал за освобождением от англичан Орлеана. По Великому Шелковому Пути я добрался до края мира, по пути познакомившись с другими народами фэйри - шестирукими ракшасами, обитавшими недалеко от берегов Ганга, и хитроумными кицунэ, живущими в Китае. В Карпатских горах я гостил в последнем племени великанов, а в Гималаях как-то раз удалось заметить старого красного дракона (меня он, к счастью, не заметил). Недалеко от Новгорода я познакомился со странными магами, называвшихся волхвами, чьи способности в управлении природой ненамного уступали эльфийским. Под палящим солнцем Африки я наблюдал за колдовством чернокожих шаманов, призывающих духов животных и земли.
   Разумеется, я не просто так болтался без дела, удовлетворяя свое любопытство. Обо всех сколько-нибудь значимых делах я докладывал Кэссаэлю. Любые события в людских государствах, в которых я находился, открытия человеческих магов, действия наших собратьев-фэйри. Я наблюдал за всем.
   Поддерживал я и связь со своей сестрой, благо "Сапфир Далекой Речи", выданный мне перед уходом, был более качественным, чем стандартные поделки, и мог поддерживать связь с любым подобным амулетом, а не только с парным. Ариэль тоже закончила обучение и со смехом в голосе постоянно спрашивала о возможности присоединиться ко мне в моих странствиях. Ей тоже хотелось повидать мир.
   Тревожная просьба вернуться домой настигла меня через год после падения Константинополя. Я тогда находился в Румынии, помогая местным жителем зачищать норы вампиров (мерзкие твари. Даже не хочется думать, что они тоже фэйри, а значит родственны мне), но получив весть от наставника тут же отправился в путь.
   Я вернулся домой, после более чем тридцатилетнего отсутствия.
   Вот только новости меня там ожидали совсем нерадостные - Северный Двор был уничтожен, а остатки народа огров рассеялись по снежной Скандинавии, обреченные на медленное вымирание. По донесениям разведки, все было представлено так, будто Северный Двор сам напал на объединенные войска людей, но Кэссаэль считал, что огры были спровоцированы. В самом деле - обмануть бесхитростных, помешанных на чести в битве яростных воинов-берсерков не составляло особого труда и огры всем народом вышли на неравный бой.
   Я был столь ошарашен, что объяснения Кэссаэля едва доходили до моего разума, пробиваясь сквозь поволоку собственных мыслей. В голове лишь бились вопросы "Зачем?", "Почему?". Быть может, ради легендарных сокровищ фэйри, быть может просто ради истребления непохожих на людей существ, а может правителям людей требовался враг.
   Мой наставник считал, что рано или поздно подобная участь постигнет всех фэйри. Его мало кто слушал. Эльфы продолжали торговать с людьми, вести совместные исследования с их магами, верить заверениям в вечной и нерушимой дружбе между людьми и фэйри. Надо полагать, кому-то это покажется чересчур наивным... но надо понимать, что логика фэйри отличается от логики людей, и вера в нерушимость слова у нас много выше. На Кэссаэля же накладывала отпечаток его должность. Ну а я... я провел большую часть сознательной жизни среди людей.
   Наверное, поэтому я сразу поверил аргументам Кэссаэля и согласился помочь ему. Не в силах собрать армию, способную дать отпор в случае начала конфронтации с людьми, которая виделась ему все более реальной с каждым мгновением, он предложил сделать так, чтобы те отвлеклись о нас, озабоченные новыми проблемами. Нашей же задачей было эти проблемы организовать.
   Тут то и нашлось применение моим навыкам, отточенным и расширенным за годы странствий. Поразительно какой эффект могут оказать, не доставленное вовремя письмо, подделанный документ, исчезнувший на некоторое время чиновник, позже вернувшийся с несколько измененным сознанием... В качестве примера, могу сказать, что печально известная война между династиями Ланкастеров и Йорков началась не без скромной помощи с моей стороны...
   Однако сталкивая между собой аристократов, подкупая и запугивая королевских чиновников, я слышал странные разговоры. Среди пожилых аристократов, жаждущих избавления от главного человеческого недуга, появлялись слухи о таинственном эликсире, главным компонентом которого было сердце эльфа, позволявшем существенно продлить собственную жизнь. Среди молодых дворян, грезивших о славе и роскоши, ходили россказни о несметных богатствах фэйри. Сокровища охранялись великими бойцами, и добывший их покрыл бы себя славой на века вперед... А людским магам и не надо было ничего говорить - те и так были уверены, что наши полки ломятся от редких старинных фолиантов и свитков. Правда, им все чаще стали напоминать об этом...
   Насторожившись, я решил найти людей, стоявших за этими слухами. Распутывая цепочки из исполнителей и посредников, которые нередко приводили меня в тупики, заставляя начинать все заново, идти от самых низов. Но обладая безграничным запасом терпения, я не сдавался.
   Увы, но запас времени оказался более скуден. И хотя я сумел выйти на людей, стоящих, как за разгромом Северного Двора, так и за агитационной компанией против остальных фэйри (к слову сказать, они занимали весьма высокие посты в церковной иерархии, даром что цели у них были сугубо корыстные), но толку этого уже не могло принести никакого - все равно, что пытаться остановить лавину.
   Как гром среди ясного неба на нас обрушилось известие о блокаде Подгорного Двора. В подземные коридоры дварфов люди так и не смогли войти, но сколько коротышки смогут просуществовать без поставок еды и солнечного света? Участь дварфов была предрешена, однако у нас не было времени скорбеть. Войска людей стягивались вокруг Леса. Многочисленные аристократы, маги и инквизиторы оставили распри, объединившись ради уничтожения последнего фэйрийского оплота в Европе. Кто-то шел наживы ради, кто-то ради славы, кто-то верил слухам о возможности продления жизни, а кто-то полагал, что действительно совершает богоугодное дело, очищая землю от волшебных существ. Все наши с Кэссаэлем усилия пропали втуне.
   Я вернулся в Лес, едва успев проскользнуть под носом у авангарда человеческой армии, вставшей на охранение границ Двора. Как было очевидно всем, даже детям, что как только подойдут основные силы, они пойдут на штурм. Способность наших магов ставить защитные барьеры и строить пространственные карманы не имела значения рядом с умением инквизиторов уничтожать проявления любой магии. А непроходимые заросли деревьев и кустарника легко уничтожались всего одним магом огня, да и толпа крестьян с топорами тоже неплохо справлялась.
   Мы могли уйти. Прорваться до подхода основных сил. Вот только куда? Да и даже если бы пункт прибытия был нам известен, несколько тысяч беженцев, большая часть которых мирные жители Леса - легкая цель для войска. Казалось, что у нашего народа нет другого выхода, кроме как вступить в последний бой, но неожиданно для всех был найден другой выход. Странный, смешной кажущийся нелепым, но, тем не менее, предлагающий больший шанс, чем стопроцентная гибель в бою.
   Ариэль. Моя сестра придумала странный ритуал, позволяющий фэйри развоплотиться и вселиться в растение, чтобы провести в нем несколько веков. Дерево бы питалось жизненной энергией эльфа, и не погибло бы от старости, даже если бы это была короткоживущая осина, не говоря уж о дубах и соснах. Спустя заданное время, дерево бы выпустило дух эльфа и тот вновь обрел бы материальное воплощение. Теоретически.
   Единственной проблемой было то, что ритуал над самим собой провести было невозможно, однако несколько сильнейших наших магов во главе со Старейшиной, согласились остаться здесь, не только ради проведения ритуала, но также чтобы зачаровать местность так, чтобы никто, даже инквизиторы с их неестественной магией не смогли бы найти растения со спящими внутри эльфами и уж тем более уничтожить их.
   Одним их условием было то, что они сперва должны были убедиться в действенности этого ритуала, прежде чем применять его на всех эльфах разом. Они опасались, что непроверенный способ придуманный талантливой, но чересчур уж молодой чародейкой не сработает. Я понимал их опасения, однако не мог не поддержать Ариэль и вызвался добровольцем на эксперимент.
   Субъективно для меня это все происходило сегодняшним вечером.
   Последний час я помню наиболее отчетливо.
   - Ты готов? - спросила Ариэль. Она изо всех сил пыталась скрыть волнение. Возможно, перед кем-то другим бы ей и удалось бы это сделать.
   Я похлопал по сумке.
   - Я привык к сборам, - улыбнулся я ей в ответ.
   Ариэль попыталась вернуть мне улыбку, но та вышла совсем уж вымученной.
   - Знаешь, ты ведь не должен это делать. Что если я...
   Я жестом прервал ее. Сестра начинала этот разговор уже шестой раз за вечер.
   - Я вполне уверен в твоих знаниях и способностях. Все будет в полном порядке.
   - Да-да... - рассеяно покивала Ариэль, ходя взад-вперед напротив меня. - Время будет назначено на шесть веков. По мнению старейшины за это время память о нас выветрится из умов людей...
   Я не стал вновь перебивать сестру, хотя и слышал это уже несколько раз. Пусть рассказывает, если ей так спокойней.
   - И осторожней после пробуждения - все-таки обратная материализация сложный процесс. Перед тем как выполнять какие-то сложные действия, удостоверься, что ты в порядке. Если в том, что тело восстановится в точности, каким было, можно быть уверенным наверняка, то вот процесс восстановления разума одновременно и более простой процесс и более сложный. Простой потому что разум нематериален...
   Я отвлекся от объяснений сестры, разглядывая окружающий меня лес. В последний раз, полагаю - что бы ни произошло, таким он уже не будет никогда. Впрочем, сейчас он выглядел далеко не так, как мне хотелось бы его запомнить - почти все эльфы были заняты сборами. Бесполезных драгоценностей не брали - надеялись, что найдя сокровища люди не будут перерывать лес особенно тщательно, а вот все артефакты и книги распределяли между собой. Невдалеке я замети приближающихся к нам Кэссаэля и Старейшину - похоже пришло время.
   - Ариэль, - я мягко приобнял сестру за плечи. - Через шесть веков ты тоже будешь рядом со мной. Так что сама сможешь убедиться, что я в полном порядке.
   Та слабо улыбнулась.
   - Тоже мне счастье, - она ткнула меня кулаком в грудь, а потом неожиданно повисла на шее. - Только не смей застрять в дереве.
   - Пора начинать, - раздался рядом голос Кэссаэля.
   Ариэль отступила на несколько шагов, встав за спиной Старейшины. Именно он должен был проводить ритуал, а моя сестра сейчас должна была лишь корректировать его действия. Хотя вряд ли это понадобиться, все же Старейшина лучший маг Леса.
   - Буду надеяться, что твоя сестра не ошиблась, - едва слышно проговорил мне Кэссаэль. - Сейчас у нас уже нет даже возможности уйти с боем.
   - Она не ошиблась, - спокойно произнес я в ответ.
   Мой наставник лишь неопределенно повел плечами, демонстрируя, что остался при своем мнении.
   Тем временем Старейшина уже начал какую-то песнь, и Кэссаэль хлопнув меня по плечу, отошел на безопасное расстояние.
   Я же в соответствии с инструкциями, достал из кармана заготовленный желудь, вырыл небольшую ямку, бросив его туда, присыпал землей и встал сверху. Согласно расчетам Ариэль можно было бы использовать и уже взрослое дерево, но вероятность, что люди найдут желудь и уничтожат, была существенно меньше. А Старейшина и остальные маги знают, где он зарыт и смогут проверить его на наличие духа одного эльфа.
   Первое, что я почувствовал, был смертельный холод. Тепло как будто вытягивалось из моего тела, уходя под землю. След за этим, подобное ощущение коснулось и самого тела. Мельчайшие частички меня отрывались, истаивая в пространстве. Боли не было, было лишь странное ощущение...неестественности происходящего.
   Я поднял глаза и, улыбнувшись Ариэли, окинул напоследок кроны родного леса. Но тут мои глаза зацепились за какую-то темную фигуру, балансирующую на ветке. Человек. В руках он держал аркебузу - уродливое оружие людей, из которой целился в Кэссаэля. И хотя точность этих пушек оставляла желать лучшего - слишком уж невеликим было расстояние...
   Единственное, что мне пришло в голову - это швырнуть свою сумку. Бросок удался на славу и прогремевший выстрел не причинил никому ни малейшего вреда. Кэссаэль мгновенно развернулся, выхватывая клинки, Ариэль приняла какую-то боевую стойку и скрестила руки в магическом жесте, а на дальнем конце поляны раздался до боли знакомый шум схватки...
   Больше я ничего не успел заметить, так как смертельный холод, коснулся головы, и мое сознание полетело в темноту...
   Странное ощущение - находиться в нигде, не имея привычных органов чувств. И еще более странное ощущение - чувствовать, что эта темнота наступает, стараясь растворить в себе мое сознание, мои воспоминания, мою личность. Я не нахожу иного выхода, кроме как визуализировать свои воспоминания в виде огромной разноцветной паутины, и проверять раз за разом их целостность, пока не кончится мое заточение...
   Я вновь несусь вдоль иллюзорной паутины, переливающейся всеми цветами радуги, к самому ее центру. Вот самый первый, самый важный узелок. Уничтожь его и распадется вся паутина, а вслед за ней исчезну и я.
   Мое имя. Лерой. Кто я. Я - фэйри.
  

Глава 1

  
   Дата неизвестна.
  
   Небольшой скворец был уверен, что видел в своей недолгой птичьей жизни если не все, то очень и очень многое. Поэтому он не слишком удивился, когда, спустившись на землю за чем-то приглянувшимся ему желудем, услышал странный треск за могучим дубом. Облетев дерево и, на всякий случай, переместившись с земли на ветку, скворец безо всякого интереса осмотрел катающегося по земле человека, глухо матерящегося сквозь сжатые зубы. Разумеется, скворец не понимал язык странного человека, но, как уже говорилось, он был довольно опытной птицей, и знал, что когда двуногие неожиданно меняют положение в пространстве на горизонтальное, они редко говорят что-либо цензурное. Неодобрительно покосившись на человека и чиркнув что-то в его адрес, скворец умчался на поиски другого желудя или его эквивалента.
   Лерою, впрочем, было не до комментариев высокоморальной птицы. Адская боль раскалывала череп, демонстрируя эльфу, что развоплощение редко проходит даром. На то, что Лерой с радостью бы обошелся и без оного, мирозданию было наплевать. Кроваво-золотистые фонтаны вспыхивали перед его глазами, визуализируя тот комок адского пламени, что бушевал в его голове.
   Но, к большому облегчению фэйри, ничто в этом мире не вечно, в том числе и терзающая его боль. Уровень мучений снизился до терпимого, а спустя еще пару минут о недавних страданиях Лерою напоминали лишь резкие уколы в левом виске, да и те исчезли четверть часа спустя.
   Ну а пока Лерой силился придать телу если не вертикальное положение, то хотя бы его отдаленное подобие. Легкая дрожь конечностей и слабость во всем теле, демонстрировали, что искомому телу вполне понравилось прохлаждаться без дела в течение черт знает какого времени, и, в принципе, оно не против, чтобы так оставалось "ну хотя бы еще минут пять". Обладатель тела же был не согласен с подобным времяпрепровождением и, в конечном итоге, облокачиваясь на дуб, которые еще пару минут назад служил ему прибежищем, поднялся на ноги и замер, оглядываясь по сторонам и анализируя свои ощущения.
   Сбоев в работе жизненно важных органов выявлено не было, по крайней мере, пока; о вероятности потери памяти эльф даже не вспомнил, какие-либо отклонения в работе сознания если и существовали, то скрывались до поры. Соединив все эти факты воедино, Лерой признал, что результаты эксперимента можно считать успешными.
   "Почти идеальным", - мысленно добавил эльф, мрачно оглядев свою одежду - левая половина рубашки бесследно канула в лету, в подошве обеих сапог появились по прожженной дыре с симпатичными обугленными краями, и лишь штаны чудом избежали большей части деструктивного воздействия, обойдясь лишь длинным разрезом по внешней стороне правой штанины. Плащ исчез полностью, не оставив и ниточки. Без особых сожалений, избавившись от останков рубахи, Лерой критично изучил себя на предмет отсутствия кусков кожи. Впрочем, такового выявлено не было, видимо, дерево удовлетворилось несколькими тряпками в качестве оплаты за охрану фэйри. Могло быть и хуже. Пребывание в магическом сне несколько веков - а, оглядев свой дуб, эльф понял, что возраст дерева составляет как минимум пятьсот лет - ничем не отличалось для восприятия Лероя от самого обычного, разве что снов совсем не снилось, да пробуждение не очень приятное...
   Увы, удовлетворение от удачно проведенного ритуала сильно омрачалась воспоминаниями о последних двух секундах до - мало того, что люди неким таинственным образом проникли в пространственный карман, так еще Лерою, ради спасения Кэссаэля пришлось буквально вышвырнуть все свои припасы. Небольшой запас еды и воды взятый просто на всякий случай - в конце концов, сейчас рядом с ним должны были быть маги, способные создать чистейший родник в любой точке леса - мешочек золотых монет и, самое ценное, амулеты самых разнообразных назначений, без которых Лероя в магическом плане могут переплюнуть даже младшие фэйри.
   Сейчас у Лероя оставались лишь амулет-разговорник, который эльф надел заранее, будучи обеспокоенный возможностью сразу после материализации оказаться захваченным людьми, чьего языка он не будет понимать, да широкое кольцо, надетое на большой палец левой руки. Это кольцо выполняло для Лероя роль трости слепца в мире магии. Холодеющий при проявлении магии кусочек металла не раз выручал эльфа, не способного даже на такой простейший трюк как магическое зрение. Конечно, любой толковый маг мог обмануть этот простой артефакт, но зато при поиске колдовских ловушек или других амулетов кольцо было незаменимо.
   Убедившись, что ноги не собираются отказывать в самый неподходящий момент, фэйри, наконец, оторвался от дерева, выпрямившись в полный рост, и сделал глубокий вдох. И тут же согнулся пополам в резком приступе кашля. До этого, занятый лишь головной болью, Лерой и не обращал внимания, на отвратительный воздух, в котором, казалось, распылили все известные ему яды разом.
   "Демоны, да что случилось с этим миром?" - мелькнуло в голове у фэйри. На пару секунд в голове задержалась идея, что здесь произошла какая-то алхимическая катастрофа и сейчас он, Лерой, единственный выживший в этом мире. И, честно говоря, природа это подтверждала. Сероватые пожухлые листья, чахлый кустарник, ни одного признака фэйри...
   Отогнав пессимистичные мысли, Лерой, немного потоптавшись вокруг дуба, пытаясь сориентироваться на местности, двинулся в направлении, где, как он помнил, должен был протекать ручеек, на ходу пытаясь составить план дальнейших действий, а также периодически водя рукой с кольцом вокруг себя, пытаясь засечь следы магии, а если и повезет - все еще спящих в деревьях фэйри. Увы, последнее оказалось безрезультатным - артефакт не менял температуру ни на градус - и скоро эльф прекратил бесполезное занятие. И так понятно, что сразу после его развоплощения все пошло наперекосяк. С легким чувством удовлетворения отметив, что тело все лучше слушается его, быстро возвращаясь в исходную форму, старающийся делать как можно менее глубокие вдохи Лерой покидал место, которое когда-то было его домом.
   Итак, в первую очередь следовало позаботиться о себе. Наиболее разумным представлялось проникнуть в города людей, по какому-то недоразумению считавшиеся оплотом цивилизации. Наиболее разумным виделось создание базы, с которой будет удобно вести наблюдение за человеческим обществом в течение периода времени необходимого для адаптации к новому времени. Разумеется, Лерой понимал, что за несколько веков вся человеческая цивилизация могла измениться до неузнаваемости, вполне возможно, что и самих людей не существовало, а на их смену пришел другой разумный вид.
   Да, Лерой мог бы до скончания веков прятаться в лесу - никто еще не видел фэйри погибшего от голода среди дикой природы. Но здесь он точно никогда не узнает о судьбе своего народа. Да и, положа руку на сердце, Лероя слегка пугало состояние этой местности. Вернуться сюда он бы рискнул лишь обзаведясь необходимыми амулетами, вроде фильтра и ядолова.
   Так за размышлениями, Лерой покрыл довольно приличное расстояние и очень обрадовался, когда, наконец, понял, что недалеко протекает река - после короткого забега по лесу и знакомства со здешним воздухом жутко хотелось пить.
   Небольшой ручеек за шесть веков превратился в довольно широкую сонную речку, протекающую на дне оврага. От воды шел странный запах, но Лерой не обратил на него внимания, скатившись по стенке оврага к самой воде, и лишь после этого притормозил, с сомнением глядя на воду. Нет, она была довольно прозрачной, однако радужные разводы на поверхности воды сильно насторожили фэйри. После короткой борьбы паранойи и жажды, последняя одержала верх и перехватила контроль над телом.
   Вспугнув мелкую рыбешку, Лерой зачерпнул немного воды и, после короткого всплеска сомнений, отхлебнул ее, не спеша, впрочем, делать глоток. На языке и зубах тут же появился осадок неизвестных веществ, а от отвратительного привкуса эльфа едва не вывернуло наизнанку. Отплевываясь, Лерой в один прыжок вылетел из оврага, более не решаясь подойти к реке. Нет, эту воду он будет пить только умирая. Умирая от какой-нибудь неизлечимой болезни, чтобы облегчить страдания, да и то только если под рукой не найдется клинка.
   В этот момент, до эльфа донесся странный шум, едва различимый за звуками леса. Слегка раздраженно дернув кончиком заостренного уха - сказывалось не самое лучшее настроение - Лерой замер на несколько секунд, определяя с какой стороны шел звук. Раздумья заняли всего несколько ударов сердца - и фэйри уверенно двинулся на звук. Неизвестно, что издавало этот шум, но вряд ли кто-то мог обвинить Лероя в поспешности принятия решений. Здесь его ждали только чахлые растения и отравленная вода, а загадочный гул - ориентир ничуть не хуже другого, в лесу, ставшем совершенно чужим. Нечто, явно не относящееся к лесу могло предоставить дополнительные возможности. Хотя могло и убить.
   Любой другой эльф на месте Лероя прежде всего приманил подходящего зверя или птицу и отправил бы его вперед, в качестве разведчика, смотря глазами зверька - умение почти не требующее от фэйри затрат энергии, если конечно он не дварф. Подземные жители были с природой в особых отношениях.
   Лерой же был в особых отношениях с магией. Многие часто спрашивали его - в каких же именно, особенно Кэссаэль, силившийся понять своего ученика и подчиненного. Жалел ли он об отсутствующем даре? Злился на судьбу? Завидовал другим магам? Но Лерой лишь пожимал плечами. Сам для себя он давно ответил на этот вопрос, но был уверен, что остальные фэйри, идущие давно проторенной предками колеей, не только не поймут, но еще и воспримут ответ как личное оскорбление, поэтому никогда и никому не озвучивал свои мысли.
   Тем временем, шум все приближался, и теперь стало очевидно, что он исходит не от одного источника, а состоит из множества однотипных звучаний, сливающихся в единый поток. Так же Лерой отметил, что подлесок стал намного более редким - как будто кто-то периодически срезает кустарник и небольшие деревца, расчищая лес. Просветы между деревьев стали намного шире, а впереди виднелась полоса света - похоже, в том месте лес неожиданно обрывался. Лерой отправился туда - короткими перебежками от дерева к дереву, по привычке выбирая самые затененные места. Наконец, осторожно выглянув из-за дерева, Лерой увидел донельзя странную картину.
   Широкая - несколько футов - тропа, созданная, вроде бы, из камня, по которой на страшной скорости мчатся какие-то коробки различных форм и размеров, обдавая обочину клубами пыли и издавая тот самый гул, который слышно за несколько миль.
   Лерой некоторое время наблюдал за бешеным движением коробок. Из-за их скорости он не мог разглядеть, кто именно сидит в них, успевая заметить лишь смутные силуэты, но за неимением доказательств обратного, Лерой все же решил считать, что это люди, а коробки - далекие потомки карет.
   Сам факт движения без использования тяглового животного его не особенно удивил - подобные штуки создавали еще дварфы. У них они, правда, были намного меньшего размера, да и двигались едва ли со скоростью бегущей рысью лошади. Ах да, и еще от них за милю несло магией, которую с легкостью засекало кольцо Лероя. Да, конечно, коротышки были не самыми великими чародеями, и Лерой допускал, что маги людей с легкостью смогли бы спрятать проявления магии намного лучше... но от этих карет не исходило абсолютно никакого излучения!
   Немного поразмыслив, Лерой решил, что этот факт не играет для него большой роли. Будь бы сейчас на его месте любой магистр, то чародей бы без сомнений не успокоился бы пока не нашел решения загадки "Что это: новый вид магии или нечто иное?". Хотя нет, эти парни вряд ли бы признали, существование вероятности, что подобные кареты созданы без магии. По правде говоря, Лерой тоже не представлял как такое возможно, но, по крайней мере, эта мысль пришла ему в голову.
   Так или иначе, сейчас Лероя занимал более важный в данный момент вопрос - как отнесутся все сидящие в коробках к появившемуся на обочине фэйри?
   Лерой знал лишь один способ это выяснить. Слегка пригладив волосы, чтобы скрыть остроконечные уши, фэйри вышел из-за дерева, остановившись почти у самого края тропы, готовый в любой момент рвануть назад под укрытие деревьев. Но никакие опасения Лероя так и не сбылись - кареты проносились мимо, обдавая эльфа волной теплого воздуха и дорожной пылью, как будто и не замечая одинокого путника.
   "Наверное, на такой скорости они не могут различить черты лица" - размышлял Лерой - "И приняли меня за человека. Скорее всего, подобной каретой могут владеть лишь аристократы, а полуголый человек, плетущийся в пыли, наверняка простолюдин, недостойный их внимания".
   Такое положение дел Лероя более чем устраивало, по крайней мере, в данный момент. Повертев головой, он решил двинуться по ходу движения, в направлении, в котором ехало больше всего карет. Слегка морщась от жуткого шума карет, он вскоре перестал обращать на них внимание - все равно на такой скорости мало что можно разглядеть - и лишь отворачивал голову, чтобы уберечься от очередной волны пыли. Однако количество коробок натолкнуло его на новые размышления - неужели в этом мире так много представителей благородного сословия? Всего мимо Лероя проехало несколько десятков огромных коробов, больше полусотни небольших - где-то по грудь, а также один всадник на странном механизме, с легкостью лавировавший между потоками карет, как попутным, так и встречным. Такое их число заставило Лероя несколько сомневаться в своих рассуждениях, но он решил пока не выносить новые заключения - слишком уж мало у него было информации.
   Солнце уже давно прошло половину своего пути и сейчас уверенно клонилось к закату. Лерой, перешедший на легкий бег, отмахал уже миль пятнадцать. Окружающий пейзаж слегка изменился - леса закончились и взору фэйри предстали широкие поля, кое-где виднелись домики. Лерой начал было подумывать о том, чтобы сойти с тропы и попробовать найти у жилищ запас воды, когда впереди появился высокий столб с мигающей вывеской в виде кособокой звезды на нем. Для сомневающихся в природе покореженной фигуры, под ней наличествовала и подпись: "Звезда", переливающаяся всеми светами радуги с такой скоростью, что могла вызвать приступ эпилепсии даже у совершенно здорового человека.
   Поневоле заинтересованный загадочной вывеской, Лерой, перейдя на шаг, принялся размышлять над природой заведения, и стоит ли туда идти практически беззащитному фэйри. Самой адекватной версией, пришедшей ему на ум, был вариант с постоялым двором. Но неужели его владелец постоянно разорялся на услуги чародея лишь ради сверкающей вывески? Нонсенс. Впрочем, в глубине души Лерой уже начал понимать, что этот мир отличается от привычного намного больше, чем того хотелось бы эльфу, хотя разумом продолжал цепляться за привычные понятия.
   За спиной вновь раздался знакомый гул. Повернувшемуся эльфу предстал новый для него тип кареты - практически идеальный параллелепипед, верхняя половина которого сделана из стекла, благодаря чему было хорошо видно сидящих внутри людей - все-таки людей. Скорость кареты была очень небольшой, заметно ниже, чем у всех, что проезжали мимо Лероя до этого - похоже, короб готовился свернуть с дороги как раз на постоялый двор - благодаря чему фэйри мог с легкостью разглядеть сидящих внутри, также легко, как и они его.
   С замиранием сердца, но, разумеется, не меняясь в лице, Лерой следил за взглядом молодого парня, задержавшегося на остроконечных ушах, так некстати выставленных на всеобщее обозрение порывом ветра. На губах парнях появилась легкая усмешка...а затем, вернувшись в прежнее равнодушное состояние, человек уставился куда-то вдаль, будто он и не видел стоящего на обочине эльфа.
   Сидящая за парнем пожилая дама не удостоила Лероя даже столь мимолетным вниманием...
   Мальчик пяти лет радостно улыбнулся и изо всех сил замахал ладошкой, привлекая внимание, при виде фэйри. Лерой слегка кивнул пареньку, отчего тот заулыбался еще радостней, но, внезапно, переключился на что-то внутри кареты...
   Миловидная девушка стрельнула глазками, окатив эльфа волной интереса, несколько иного толка, чем тот обычно вызывал у людей. Она явно уделяла больше внимания обнаженному торсу Лероя, чем его ушам...
   Из двенадцати человек, оглядевших Лероя, небольшую толику интереса он вызвал лишь у четверых. Ненависти, страха или иного ажиотажа, предшествующего вызову инквизиторов и заготовке вязанок хвороста не было вовсе. Это решило дело. Ускорив шаг, Лерой двинулся вслед за каретой, свернувшей с основного пути сразу за столбом со "Звездой".
   Действительно ли "Звезда" была постоялым двором, выяснить не удалось - слово "мотель" на двухэтажном здании для Лероя не значило ничего. Перед "мотелем" же располагался довольно просторный домик со стенами из стекла, сквозь которое были видны несколько рядов столиков - видимо, местный трактир, который подчиняясь общей логике места, и отсутствию фантазии хозяина также звался "Звезда". Рядом же с Лероем было небольшое огороженное пространство, на котором ютились те самые маленькие кареты, множество которых обогнало Лероя по пути сюда.
   - "Стоянка легковых автомобилей" - вслух, едва ли не по слогам прочитал Лерой табличку на заборе - Автомобили... авто-мобили... Надо сказать, у людей совершенно нет чувства прекрасного, хотя в логике им не откажешь - все так же вслух усмехнулся эльф, владеющий как древнегреческим, так и латинским языком.
   Никто не мог отказать в логике и самому Лерою, который сразу разложил по полочкам странную для выходца из пятнадцатого века надпись на табличке. Автомобили - все виды карет, легковые - только маленькие. Движимый любопытством, Лерой двинулся дальше вдоль ограды к территории, на которой стояли большие автомобили, но тут его ждало небольшое разочарование - на табличке вместо надписи был схематичный рисунок - прямоугольник с колесами. Разочарованно хмыкнув, эльф хотел было двинуться к стеклянному трактиру, как его внимание привлек один из больших автомобилей.
   Нет, в самом красном, покрытым грязью коробке на колесах ничего необычного не было, такие проносились мимо фэйри не раз и не два. Но вот прицепленный к нему груз.... Два огромных металлических ящика покоились на стальных монолитных, казавшихся очень тяжелыми платформах, которые плавали в воздухе!
   В глубокой задумчивости Лерой дважды обошел всю конструкцию из автомобиля и платформ, поводил под стальной плитой рукой с кольцом-детектором магии, даже слегка толкнул последний ящик. Тот охотно сдвинулся с места, похоже, сейчас, когда он болтался в воздухе, не имея веса, его перемещение было плевым делом.
   Левитация не была для Лероя чем-то необычным, ему и самому выдалось испытать ощущение полета на своей шкуре, когда он чем-то разозлил Ариэль. Но так же эльф знал каких усилий это действие стоит для мага. И уж совсем Лерой не мог представить, что с помощью этого крайне дорогого удовольствия будут перевозить какой-то груз, к тому же не очень ценный, если судить по тому, что его никто не охраняет. Ах, да, кольцо никаким образом не отреагировало на парящие плиты.
   В голове Лероя мелькнула смутная догадка. Присев на корточки, он заглянул под платформу и провел рукой по нижней ее стороне. Как он и предположил, эта часть плиты была покрыта слоем неизвестного эльфу материала, скорее всего минерального происхождения, темно-зеленого, почти черного цвета, шершавым на ощупь. Также Лерой ощутил легкую, едва заметную вибрацию.
   С легким хмыканьем эльф поднялся на ноги и неспешно отошел от платформ. Действительно, с чего он решил, что левитация должна достигаться магическим путем? Скорее всего, люди открыли новый минерал, который после специальной алхимической обработки получал способность к полету. Лерой с большим удовольствием остался бы и продолжил изучение неизвестного материала, но он боялся привлечения ненужного внимания - кто знает, когда вернется хозяин кар...автомобиля.
   Прозрачный трактир с поэтичным названием был всего в двух шагах - и хотя Лерой абсолютно не представлял, что ему там делать без современных монет или их аналогов, он все же решил заглянуть внутрь, в надежде, что стакан воды ему все же дадут бесплатно - после нескольких часов бега под летним солнышком пить хотелось неимоверно. Но мечтам было не суждено сбыться. Едва он подошел к стеклянным стенам, как его окликнул женский голос:
   - Сэр! - девушка, видимо работница трактира, судя по рубашке с изображением побитой звездочки, держащая в руках дымящуюся палочку, которую безуспешно пыталась скрыть от глаз Лероя, с легким удивлением оглядела на полуобнаженного эльфа, однако не стала задавать никаких вопросов, лишь кивнула куда-то за спину фэйри. - Ваш автобус скоро отъезжает.
   Лерой оглянулся, увидев, как небольшая группа людей медленно втекает в ту самую карету, что недавно обогнала его на дороге, про себя отмечая, что речь девушки, несмотря на странное построение фразы и несколько незнакомых слов и другое произношение, в целом была понятна.
   "Вот оно что", - мысленно перевел дух Лерой, уже готовившийся дать деру - "Я не приезжал на автомобиле, за которыми тут наверняка следят, и она решила, что я прибыл вместе с остальными людьми на этом...автобусе".
   Вновь повернувшись к девушке, фэйри слегка поклонился, ответив на знакомом ему английском (староанглийском, в данный период времени):
   - Благодарю вас, леди, но вы ошиблись, - слегка улыбнувшись Лерой продолжил, предупреждая вопрос уже открывшей было рот собеседницы. - Я не рыцарь, а эсквайр.
   С этими словами эльф зашагал к автобусу, не заметив ошеломленного выражения на лице девушки, размышляя, правильно ли он соотнес свой эльфийский титул с людскими, принятыми на этих землях, и стоило ли сейчас обращать на них внимание.
   К автобусу он подошел как раз в тот момент, когда в него заходили последние люди. Не то чтобы Лерой не понимал всю безрассудность его действий, но иногда он предпочитал просто положиться на интуицию. Сейчас дезориентированный в новом мире, лишенный места, куда можно было вернуться, одинокий эльф решил, что ему в любом случае нечего терять - во всяком случае смертью его действия не закончатся - современные люди похоже не испытывали ни малейшей неприязни к фэйри.
   "Возможно, потому что никогда их не встречали", - мелькнула в голове мрачноватая мысль. Тут же отогнав ее, и чтобы не позволить тягостным раздумьям захватить разум, Лерой беспрепятственно шагнул внутрь автобуса.
   Внутри было заметно прохладней, чем снаружи, наверное, работал какой-то амулет...впрочем нет, кольцо все еще оставалось неактивным. Похоже, Лерою стоило привыкать к мысли, что люди или вовсе не используют магию - замаскировать абсолютно все мельчайшие нити, по которым течет чародейство...возможно, но ненадолго. И в то, что подобная маскировка обновляется постоянно даже на современном аналоге телеги, Лерой не верил.
   Лерой успел сделать несколько шагов между рядами кресел, когда дверь за его спиной с легким шипением закрылась и, слегка подергавшись на месте, автобус тронулся в путь. Выгонять эльфа или требовать объяснения его присутствию здесь явно никто не собирался. Мало кто из сидящих в автобусе вообще обратил внимание на нового спутника - большинство людей сидели, уставившись взглядом в пустоту, не обращая внимания ни на что вокруг, а несколько из них так и вовсе вполголоса говорили с неведомыми собеседниками. Нормально себя вел только спящий на самом дальнем кресле мужчина средних лет, да пятилетний паренек, уставившийся в окно, периодически дергая сидящую рядом женщину - видимо, его мать - пытаясь обратить ее внимание на что-то интересное, но та лишь отмахивалась, продолжая с легкой улыбкой беззвучно шевелить губами.
   В общем, с точки зрения эльфа, обстановка внутри автобуса была довольно жутковатая. Впрочем, Лерой решил не спешить с выводами - в конце концов, резать его явно никто не собирается. Присев рядом со спящим мужчиной, эльф некоторое время следил за людьми, стараясь засечь изменения в их настроении, но постепенно расслабился, удобно устроившись на мягком сиденье, и обратил внимание на своего соседа. Тот безмятежно дрых, предоставляя эльфу шанс сперва покончить с одним делом.
   Сняв с шеи амулет-разговорник, выполненный в форме круглой серебряной пластины с изображением белки и желудя, Лерой слегка надкусил палец, капнув на амулет кровью, почувствовав, как похолодело кольцо, засекшее активацию амулета. На пару мгновений эльф задумался - стоит ли использовать одноразовый амулет - в конце концов, слова девушки у трактира он понял, хоть и с горем пополам. Но, подавив столь недостойное истинного фэйри чувство, как алчность, Лерой аккуратно накинул цепочку на шею соседа. Тот даже не заметил постороннего предмета на шее, а амулет принялся выполнять свое предназначение - копировать из разума мужчины знание его родного языка. К слову сказать, амулет передавал не только умение правильно произносить слова и грамотно составлять предложения, он также копировал и весь словарный запас, сопоставляя образы и понятия из головы "донора" с понятиями и зрительными образами, которые найдутся в голове активировавшего амулет.
   Так, дождавшись завершения работы амулета и надев его на себя, активировав обратный процесс, Лерой в полной мере насладился головной болью (к счастью, не шедшей ни в какое сравнение с той, что эльф испытывал после пробуждения), а также вспыхивающими в голове названиями предметов, которые он уже встречал. "Грузовик", "асфальт", "кафе", "сигареты", "парковка"... Вместе с этими словами пришли и сотни абсолютно незнакомых, вроде "генная инженерия" или "имплантаты". Но зато теперь, когда эльф встретит "компьютер", он будет знать его название, хотя его предназначение все так же будет оставаться для эльфа тайной.
   Аккуратно вытерев струйку крови, вытекшую из носа, Лерой оставил израсходовавший свой ресурс амулет болтаться на шее, после чего пересел в начало салона, надеясь, что мужчина так и не проснется до конца поездки - конечно, изменения в своей ауре тот вряд ли заметит, но если все же люди владеют неизвестной эльфу магией, то вторжение в чужую голову ему не простят.
   Спустя еще около полутора часов поездка, похоже, подошла к концу - странное наваждение с пассажиров как рукой сняло - они оживленно переговаривались, пара самых нетерпеливых уже стояли у двери.
   Не поддавшись всеобщему ажиотажу, Лерой принялся со скучающим видом вертеть головой, изучая окружающих его людей, их поведение, детали одежды и прочее, прочее... Его внимание привлекли горящие на стенке, ограждавшей пассажирский салон от водительского места, буквы, гласившие "Вы свободны заплатить".
   Автобус остановился, дверь открылась, люди начали выходить на свежий воздух. Лерой, оставшийся на месте, чтобы пропустить толпу, с удивлением наблюдал, как некоторые из пассажиров прикладывают к горящим буквам пальцы и буквы менялись на лаконичное "Спасибо".
   Оглянувшись, Лерой понял, что в автобусе остался лишь он один. Взгляд его приковал некий предмет гардероба, видимо забытый в спешке одним из пассажиров. Его новый словарный запас подсказал, что эти рубахи называются толстовками. Похоже, субтильному эльфу она окажется несколько великоватой, но это в любом случае лучше, чем бродить полуголым. Недолго думая, Лерой подхватил рубаху и, на ходу надевая ее, не спеша двинулся к выходу.
   Но перед тем как выйти на свежий воздух, постоянно поправляя толстовку, мешком висящую на теле, эльф подошел к загадочным буквам. Как оказалось, горели они не просто паря в воздухе, а находясь за стеклом. Немного помедлив, Лерой коснулся стекла, но вместо ожидаемой благодарности на экране - экран, вот как оно называется! - всплыла новая надпись: "Кредит-чип не обнаружен, пожалуйста, повторите попытку". Поразмыслив, Лерой решил, что магическая табличка - то есть экран - абсолютно честна, у эльфа действительно не было никакого чипа, чем бы эта штука ни была. Пожав плечами и буркнув: "Больно надо" - себе под нос Лерой вышел наружу.
   Как оказалось, автобус привез фэйри на обзорную площадку - широкое асфальтовое поле. Напротив Лероя стояло несколько автобусов, слева был единственный спуск вниз, по которому эльф только что прибыл сюда, а справа располагалась группка кафе и сувенирных лавок. Ничего экстраординарного в этих предметах не было, и Лерой решил взглянуть на то ради чего, собственно, и строилась эта площадка. Обойдя автобус, Лерой замер в изумлении, даже вечная маска спокойствия уступило место выражению глубокого восхищения и...ужаса.
   В свете заходящего солнца взору Лероя предстал огромный - до самого горизонта - город величественных зданий из стали и стекла, которые могли бы дать фору даже Вавилонской башне. Между небоскребами сотнями и тысячами паутинок протянулись разноуровневые автострады, по которым во все стороны носились автомобили, отсюда казавшиеся меньше игольной головки... но их было бесконечно много!!!
   Ошарашенный эльф на негнущихся ногах подошел к гранитному парапету и, облокотившись на холодный камень, погрузился в раздумья.
   Давно уже скрылся последний луч солнца, закрылись сувенирные лавки, погас свет в кафе, автобус увез последнего человека, немного посигналив перед этим, пытаясь привлечь внимание Лероя. Ритм города совершенно не изменился с наступлением ночи - лейкоциты-машины все так же неслись по артериям-шоссе под неоновым светом, издавая ровный, едва доносившийся до площадки шум. Но фэйри не обращал ни малейшего внимания на эти мелочи, невидящим взглядом уставившись на огромный мегаполис, полностью захваченный собственными мыслями. И мысли эти были весьма депрессивными.

* * *

   25 августа
   22:38
  
   Противный писк будильника, едва слышимый вначале, все набирал силы, отгоняя кусочки сладостного сна, нещадно лупя по барабанным перепонкам. Александра со стоном повернула голову и, даже не пытаясь открыть глаза, сонно произнесла:
   - Отключение. Пароль - я проснулась.
   Но невнятное бормотание девушки не слишком испугало нахальный механизм, во всяком случае, не настолько, чтобы противный звук исчез. Мысленно послав проклятие хитроумной электронике, не способной понять бедную невыспавшуюся девушку, Александра соизволила чуть приподнять голову и повторить свою фразу чуть погромче. Никакой реакции.
   - Твою мать... - вздохнула Александра, отклеиваясь от стола, откидываясь назад в кресло, оттолкнулась ногой от пола, прокатившись в другой конец небольшой комнатки, и схватила надоедливое устройство, проклинаемое десятками поколений "сов".
   Увы, на сей раз будильник оказался в своем праве - он уже трижды отключался по приказу хозяйки, и каждый раз, настроенному на биометрику пользователя, прибору приходилось начинать свой нелегкий труд заново - неблагодарная девушка вырубалась едва ли не раньше, чем успевала проговорить кодовую фразу. Сейчас будильник можно было отключить только введя специальный тридцатизначный пароль. По замыслу создателей, во время поиска записи с необходимым кодом, обязан был проснуться не только счастливый обладатель будильника, но и его счастливые соседи, а также соседи соседей и их ближайшие родственники.
   Впрочем, на сей раз они просчитались. Александра, попытавшись для приличия вспомнить, записывала ли она код, сохраняя задумчивое выражение лица, открыла форточку, впустив в комнату шум города, и скинула ни в чем неповинную машинку вниз, сразу же захлопнув окно.
   Настроение слегка улучшилось, а в комнате тут же воцарилась полная тишина. Повернувшись обратно к столу, за которым она провела последние два дня, а также большую часть своей жизни, Александра разгребла залежи рабочих заметок, опрокинула на пол стопку коробочек из-под быстрых завтраков, и там, на дальнем краю стола, на кладбище банок из-под газировки, Александре посчастливилось наткнуться на чудом уцелевшие полбанки энергетика. Химической дряни хватило всего на пару больших глотков, но даже этой малости хватило, чтобы почувствовать себя слегка живой.
   Вздохнув с облегчением, девушка попыталась было протереть глаза, но рука наткнулась на преграду. Похоже, Александра уснула в визоре. Опять. А значит, ей опять придется мириться со стильными красными полосочками, отпечатывающимися на лице, в довесок к красным же от хронического недосыпа глазами. Чертыхнувшись, девушка побрела в ванную оценивать размер нанесенного ущерба, по пути ухитрившись задеть всю немногочисленную мебель.
   - Свет, - скомандовала девушка, добравшись до пункта назначения, и критически оглядела появившуюся в зеркале рыжеволосую девушку. После чего содрогнулась и, скинув одежду, залезла под холодные струи воды (горячую отключили пару месяцев назад), пытаясь хотя бы частично привести в себя в порядок.
   Тонкие черты лица, прекрасные разноцветные глаза (правый - зеленого цвета, левый - светло-карий, почти золотистого оттенка), чуть вздернутый аккуратный носик, и темно-рыжие волосы, спускающиеся до середины лопаток, делали Александру весьма привлекательной девушкой (по крайней мере, находились люди утверждающие подобное, и Александра не видела причин не верить им)... но только не после двух суток без сна и жалкой трехчасовой попытки урвать кусочек недостающего отдыха. И если сознанию девушки подобный распорядок жизни был привычен, то бренное физическое тело яро выражало свое неудовольствие.
   Так как с исчезновением горячей воды исчез и соблазн понежится в душе подольше, с водными процедурами, было покончено за несколько минут. После чего, воспользовавшись феном и расческой, а также сделав поправку на то, что оригинал всегда лучше, чем его отражение, Александра признала свой внешний вид удовлетворительным. Пожалуй, единственным недостатком оставались глаза, вместо привычного задорного блеска, выражавшие лишь безмерную усталость.
   Прошлепав босыми ногами в спальню, девушка отыскала в шкафу чистую одежду (классические джинсы, майка, клетчатая рубашка), повесила на ремень компьютер (внешне выглядящий, как цельнометаллическая пластина 3х3х1 с закругленными уголками) собрала волосы в хвост и, вздохнув, признала себя полностью проснувшейся. Для полного удовлетворения было бы неплохо найти целую сигарету, но Александра помнила, что прикончила все свои запасы, во время бессонных рабочих ночей.
   Оглянувшись на заправленную кровать, к которой никто не притрагивался уже, по меньшей мере, неделю, Александра пообещала, что устроит себе полноценный отдых, включающий в себя и нормальный сон...только нормальный сон, если говорить откровенно - о чем-то ином девушка не хотела и думать. Но только после того, как закончит это дело, разумеется. Хотя во время выполнения прошлого заказа она говорила точно так же...и позапрошлого...
   Вернувшись в кабинет, девушка подобрала с пола кожаную куртку, символически отряхнула ее от пыли и, надев сей предмет гардероба, закрепила на руке небольшую тонкую клавиатуру, практически незаметную на рукаве. Под курткой обнаружились и высокие тяжелые ботинки, которые тоже были признаны необходимой частью гардероба.
   Повертев в руках визор, Александра мужественно отвергла соблазн вернуть очки на переносицу и подключится к Сети, и, задумчиво глядя на отблески заходящего солнца, добирающиеся сюда даже сквозь ряды небоскребов, сунула прибор в карман и направилась к выходу из квартиры, подхватив на ходу заготовленную еще пару дней назад сумку с инструментами. Пора работать.
  
   Подземная парковка, как ни странно в это время суток, встретила Александру лишь едва слышным гулом неоновых ламп. Похоже, ей все-таки удалось выйти из квартиры до того, как все нормальные люди начнут возвращаться с работы. Пройдя мимо нескольких рядов пустующих мест, обозначаемых слабо светящей синеватой краской, девушка добралась до своего квадратика, где ее терпеливо поджидал "Импульс".
   Даже с одного взгляда на этот мотоцикл становилось ясно, что он оправдывает свое название на все сто. Серебристый корпус был слегка более вытянутым в длину, по сравнению с классическими двухколесными байками; задранная чуть вверх задняя часть корпуса, оборудованная антигравитационными пластинами слегка покачивалась в воздухе, будто хвост какого-то хищного животного, которому не терпится ринуться вперед; и лишь противоугонная колодка на единственном колесе слегка портила общее впечатление.
   Такие мотоциклы появились лишь несколько лет назад, когда "Snowtech", наконец улучшили технологию антигравитационных пластин до такого уровня, когда их толщина стала всего два сантиметра, а не пятнадцать. Хотя, по прежнему существовала проблема ограничения по весу, которая не позволила пересесть на новинку всем желающим.
   Тем не менее, "Импульс" стал довольно популярен, среди любителей больших скоростей, адреналиновых наркоманов и самоубийц. Причем зачастую последняя категория пополнялась за счет первых двух. Единственное колесо, обеспечивало весьма высокую маневренность, а реактор в сочетании с а-пластинами скорость до пятисот километров в час, но, к несчастью, несмотря на специальное покрытие шины, призванное улучшить сцепление с асфальтом, байк до невероятного легко выходил из-под контроля. В первый же месяц после появления "Импульса" на рынке число аварий со смертельным исходом перевалило за полсотни, а по Сети поплыли слухи о скором изъятии оставшейся партии машин. Разумеется, все это сделало "Импульс" чуть ли не культовым предметом (а заодно героем тысячи анекдотов и карикатур) и новым символом чрезвычайной крутости обладателя сего транспортного средства среди подростков. Производитель решил эту проблему просто, вместо снятия машин с производства, цены на байк были установлены космические, и хотя полностью решить проблему ДТП не удалось, но их количество сократилось до приемлемого минимума, благодаря отсутствию у шестнадцатилетних идиотов, желающих покрасоваться перед девчонкой, суммы необходимой для покупки данного средства передвижения
   Сама Александра гонять на "Импульсе" очень любила, а главное умела. Пожалуй, езда на околозвуковых скоростях была главной из тех немногих причин, по которым она выбиралась из дома. Конечно, сперва знакомство со своенравной машиной проходило не очень гладко, но обошлось без серьезных травм, а мотоциклу и его хозяйке в итоге удалось прийти к соглашению.
   К легкому сожалению девушки, сейчас она собиралась не погонять по автострадам. Сняв колодку с колеса и проверив состояние антигравитационного покрытия, Александра достала из-под сиденья серебристый шлем, и, нацепив его, щелкнула по клавиатуре, синхронизируя системы мотоцикла со своим компьютером, а заодно и с Сетью. В первую очередь с Сетью. В подземном гараже это заняло неприлично долгие несколько секунд, за которые девушка, вспомнив, как всего десять минут назад не стала надевать визор, в попытке слегка отдохнуть от Сети, невесело усмехнулась, осознав, как ничтожно мало она продержалась. Что поделать, она была не единственной, кто чувствовал себя неуютно без постоянного обновления новостей, возможности поговорить с сотней виртуальных друзей и еще нескольких голографических окон, вечно висящих перед глазами. Фобия двадцать первого века, надо полагать.
   Динамики внутри шлема, издали мелодичный звук, сигнализируя о начале работы, и Александра, поморщившись, быстро вырубила звук. Перед глазами начали всплывать окошки в мир виртуальных сетей, новостная лента, но девушка, быстро подавив соблазн ненадолго задержаться и проверить новости, закрыла все лишнее, оставив перед глазами лишь карту и мониторинг состояния "Импульса" - основную функцию шлема отключить было невозможно. Возможно, кто-то мог бы сказать, что главная функция - это защита черепной коробки, но, учитывая скорости, с которыми передвигались автокары вообще, и "Импульсы" в частности, Александра бы назвала бы такого человека неисправимым оптимистом.
   Впрочем, конкретно у этого шлема была еще одна дополнительная особенность - он экранировал сигнал биочипа. Такие штуки были популярны среди любителей быстрой езды, так как не позволяли вездесущим сканерам установить личность нарушителя, чем затрудняли работу полицейским. Дорожные патрули чаще всего смотрело на такие шлемы сквозь пальцы, однако если попадешься с этим гаджетом на глаза полицейским, будучи на своих двоих, те немедленно арестовывали неудачника. У честных граждан лондонского мегаполиса нет необходимости скрывать свою личность от "Большого Брата".
   Тем временем, проверка всех систем была завершена, все данные успешно отображались перед глазами Александры, и та, мысленно пожелав себе удачи, щелкнула по клавиатуре, заводя мотор. Кому-то могло показаться, что система запуска техники путем синхронизации с переносным компьютером и передачи команды через клавиатуру была чересчур громоздкой. Однако не стоит забывать, что практически у всех людей мира давно были имплантированные компьютеры, управляемые через нейроинтерфейс, то есть, для них запуск мотоцикла был всего лишь работой мысли. У Александры не было ни единого импланта, а ее компьютер висел на поясе, команды отдавались через клавиатуру, закрепленную на руке, а информация выводилась на экраны визора или шлема, как сейчас.
   Обо всем этом девушка с раздражением думала, когда ей пришлось притормозить перед дверью парковки и вручную отдать команду на открытие. Увы, от нее здесь совершенно ничего не зависело - сама Александра с радостью бы получила доступ ко всем благам технического прогресса. Биочип, который кроме функции электронного паспорта выполнял и роль персонального компьютера, приживленные линзы, раз и навсегда решающие проблему вечно теряющегося визора, кредитный чип - стандартный пакет имплантов, обычно называемый нейрокомпом, доступный любому гражданину мегаполиса за символическую плату, оказался своеобразной танталовой мукой для рыжей девушки, потому что ей угораздило попасть в те ноль целых шесть сотых процентов населения земного шара, чьи организмы всячески отторгали нейроинтерфейс.
   Вполне возможно, что Александра и не сильно бы беспокоилась по этому поводу...если бы не постоянные жалость со стороны окружающих. Жалость, за которой скрывалась снисходительность. Еще во время учебы она стала замечать это отношение, когда глаза учителей становились круглыми от удивления, во время ответов "бедной девочки", от которой никто никогда ничего не ждал. Ей было отказано в поступлении в желаемый колледж, потому что члены вступительной
комиссии были уверены, что "Молодая леди, не совсем трезво оценивает свои силы. С ее...ммм...особенностью...она может не выдержать тех нагрузок, что даются нашим учащимся..."
   Именно тогда Александра Найтвинг преисполнилась веселящей безбашенной злости, приняв решение доказать, что она ничуть не хуже, а то и в разы лучше большинства тех, кто используют то, в чем ни черта не смыслит. Используют плоды работы тех людей, которые сейчас считались бы..."особенными" (да, по иронии судьбы, изобретатель нейрокомпа, тоже оказался среди "избранных". Впрочем, он умер двадцать лет назад, через четыре дня, после того, как было принято решение о массовом внедрении его творения и не успел в полной мере оценить сей подарок судьбы).
   Все данные того колледжа, хранившиеся в электронном виде, были уничтожены ровно через год после того, как Александре отказали в поступлении, как раз во время нового набора студентов. Неизвестный вирус, как выяснилось позже, существовал в сети колледжа в течении месяца и пересылал свои копии на любой накопитель, оказавшийся в его досягаемости. В определенный скриптом момент, в пыль были стерты не только информация с серверов колледжа, но и данные на личных компьютерах студентов и преподавателей. Сами машины не пострадали.
   Единственным кусочком данных, который чудом удалось восстановить - был фрагмент изображения, на котором была изображена белка. И хотя сама Александра к чудом выжившему зверьку никакого отношения не имела, неизвестного хакера (поговаривают, что это был один из уволенных преподавателей компьютерной логики) в Сети окрестили Белкой. Сама девушка, приняла новое прозвище (за рыжесть) и хотя ей хватало ума нигде его не упоминать (и вообще не оставлять следов), а также не обращать внимание на ежемесячно всплывающих в Сети кретинов, клятвенно уверяющих, что они есть тот самый Белка (как же глупо это звучит), Александра сжилась с ником и вполне заслуженно считала его своим.
   Впоследствии, больше подобных бессмысленных деструктивных действий Александра не совершала, предпочитая браться за высокооплачиваемую работу. Довольно часто эта работа выходила за рамки, начертанные законодательством, но - не пойман не вор. Угрызениями совести рыжая же никогда не страдала, считая, что всего лишь реализует столь часто упоминаемую в мегаполисах (особенно когда дело касалось поставленных на каждом углу биосканеров и камер) правительством обязательность на свободное распространение информации.
   Сегодняшнее дело было довольно непримечательным. Две небольшие сцепившиеся между собой конторки, производящие софт. Самый банальный промышленный шпионаж. Их мелкая грызня выглядела до смешного нелепо, особенно если взглянуть на таких исполинов, как "Snowtech" и "Neuromancer", однако самой Александре было намного проще взламывать подобные недокомпании и получать плату у их конкурентов, чем, например, подставляться в бесполезных попытках совершить "ограбление века" какого-нибудь банка.
   Офис, в котором хранились необходимые Александре файлы, находился на окраине города (еще один показатель низкопробности конторки), поэтому, несмотря на практически свободную магистраль и скорость "Импульса", дорога заняла около часа. Единственным достойным внимания объектом рядом с невысоким - тридцать шесть этажей - офисным зданием, была конечная станция монорельса, на которой всегда скапливались толпы народу, рядом с которой и остановился "Импульс". Оглядев здание, в котором находилась ее цель, Александра испытала легкий приступ злости. Если человека оценивают по его врагам, то она сама сейчас была очень далеко от вершин.
   Порывшись по карманам, Александра с легким раздражением вновь осознала, что сигарет у нее так и не появилось. А жаль, курение обычно помогало унять предстартовый мандраж. Тем не менее - все приготовления давно были сделаны, разведка произведена еще неделю назад, и не оставалось поводов еще немного оттянуть начало операции. А значит - вперед!
   Фигурка в мотоциклетном шлеме, соскочила с "Импульса", на ходу щелкнув по клавиатуре, заблокировав все системы байка (обычно Александра, зная не понаслышке, как легко взламываются противоугонные системы, предпочитала добавлять что-нибудь более весомое - колодки на колесо, например, но сейчас ей нужен был мотоцикл в полной боевой готовности), двинулась в сторону не самого шикарного офисного здания, стараясь как можно меньше находится под прицелами биосканеров.
   На подходе к офису, первым делом девушка надела тонкие черные перчатки. Вторым, достала из сумки электронный пропуск. Сотрудникам компании этот пропуск загружался на биочип, Александре же пришлось в течение двадцати минут флиртовать с каким-то пареньком, работающим кем-то вроде курьера между отделами, дожидаясь, пока программа закончит считывать электронный ключ с его биочипа. Приложив пропуск к замку, Александра толкнула дверь и вошла в здание.
   Возможно, находись в холле, живой охранник, он бы остановил девушку. Два сканера, получившие сигнал от входного замка, что в здание вошел сотрудник компании, а не ворвался посторонний, даже не попытались проверить странную персону в мотоциклетном шлеме.
   Следующей преградой были несколько видеокамер на пути к нужной девушке точке. На другом конце видеосвязи была комната охраны, в которой - о, наконец-то - сидели живые люди. Вряд ли они следили за безопасностью всего здания, со всей тщательностью и беспрестанным вниманием, но и пропустить фигуру в шлеме с несканируемым биочипом они не могли.
   Нужные логические бомбы и черви были загружены в систему безопасности здания неделю назад, когда все тот же злосчастный курьер открыл на рабочем компьютере несколько писем от понравившейся ему рыжей девчонки, которая приходила устраиваться на работу в начале недели.
   Несколько нажатий кнопок, и экраны в комнате безопасности, начали показывать зацикленную запись последних трех минут съемки. А Александра со всех ног ринулась вперед - времени у нее было немного.
   К счастью, и бежать было не далеко - небольшое подсобное помещение на втором этаже. Там девушка быстро скинула сумку с плеча и, порывшись в ней, вытащила небольшой плазменный резак. Баллончика хватало всего на две минуты работы, но этого было вполне достаточно - встав на попавшееся на глаза ведро, Александра направила огненное лезвие на металлическую трубу, которая проходила под потолком. Судя по старым планам здания, здесь была вентиляция, а когда здание сменило хозяина, произошло несколько перепланировок, и старые вентиляционные шахты были использованы для монтажа сетевых кабелей. Решение не самое плохое, но стоило бы усилить и защиту от физического проникновения.
   Александре было даже слегка жаль недальновидных или скопидомных глав этой конторки. Помниться, когда она проводила первичный осмотр места работы, она все никак не могла поверить - неужели все будет так легко? Впрочем, чему тут было удивляться - это явно не "Snowtech". Те уже сорок лет отражали атаки хакеров, шпионов и просто наемных громил всех мастей. Первый, кто взломает компанию, главным достижением которой было создание энергобатарей холодного синтеза, стал бы хакером-легендой. Скорее всего, посмертно.
   Небольшой кружок металла упал вниз, едва не зацепив девушку. Та не обратила на этого никакого внимания и, запустив руку в образовавшееся отверстие, вытянула наружу пучок кабелей. Спрыгнув с ведра и отбросив в сторону баллончик, где он тут же зашипел и, завертевшись на месте испарился, оставив черное обугленное пятно на полу, Александра вновь зарылась в сумку и вытащила наружу нечто, что напоминало лэптоп полувековой давности, завернутый в полиэтилен. Аккуратно распаковав его, Белка подключила к нему провод, другой конец которого заканчивался чем-то вроде шприцевой иглы, которую она воткнула в один из кабелей, висящих на потолке. Вслед за этим началась настоящая работа.
   Нет смысла пересказывать, что творилось на экране компьютера, стилизованного под лэптоп, и что в это время происходило на верхних этажах здания, охрана которого уже обнаружила сбой в работе камер. Но через одну минуту семнадцать секунд, нужный файл был у рыжей хакерши.
   Возможно, не обладай, Александра столь неуемным природным любопытством, которое ничуть не притупилось после нескольких бессонных ночей, вся эта история пошла бы по другой колее. Однако первым, что сделала Белка, когда файл оказался на ее машинке - это открыла его. А прочтя несколько первых строчек, она тут же выхватила карту с данными и бросилась прочь.
   Когда, через двадцать две секунды, к каморке подбежали сотрудники охраны со станнерами наизготовку, в комнатке не было ничего, кроме швабр, ведра и отживающего последние минуты компьютера.
   Александра уже неслась к выходу из здания. Вопросы - кто, зачем и почему именно ее заманили в ловушку, она оставила на потом. Она подбежала к выходной двери, приложила пропуск к замку и с размаху толкнула дверь плечом. Так уж вышло, что именно в этот момент, снаружи тянул на себя дверь офицер полиции, прибывший по сигналу тревоги. И оба они кубарем полетели на землю.
   Первой опомнилась девушка. На автомате схватив станнер, выроненный патрульным, она вскочила на ноги, пнула поднимающегося полицейского, отчего тот снова покатился по асфальту, а Александра бросилась в сторону станции монорельса, краем глаза замечая, как в ее сторону бегут еще двое служителей порядка. Теперь никаких сомнений не оставалось - такое количество патрульных в одном месте разом было далеко не случайностью. Кто-то поставил ловушку на Белку.
   Перепрыгнув через турникет, Александра бросилась вверх по лестнице, к платформе, к которой как раз подошел поезд. Вклинившись в толпу прохожих, она запрыгнула в вагон, и не останавливаясь бросилась против потока людей в противоположный выход. Выкарабкавшись из толпы людей на противоположную платформу, она позволила себе оглянуться, и увидела, как пятеро(!) полицейских, буквально барахтались среди массы людей, пытаясь выбраться из вагона. В какой-то миг девушке показалось, что они вот-вот начнут использовать оружие, чтобы проложить путь, но... двери вагона резко захлопнулись, и отрезанным патрульным ничего не оставалось делать, как наблюдать за уплывающей вдаль фигурой в мотоциклетном шлеме.
   Мешкать Александра не стала. По ее прикидкам у нее было еще секунд 10-15, пока патрульные не сообщат, что упустили подозреваемого и не сообщат ее местоположение. За это время "Импульс" может покрыть довольно большое расстояние.
   Бросившись вниз по лестнице к мотоциклу, на ходу снимая с него блокировку, Александра заметила, как рядом с офисным зданием притормозила патрульный автокар - видимо подбирали того патрульного, которого она пнула. Затем, кар двинулся в ее сторону. Чертыхнувшись, Александра еще несколько раз щелкнула клавиатурой, переключаясь на голосовое управление и отдавая команду на запуск двигателя. Рванув, с места разгоняясь до сотни, девушка тут же начала отдавать приказы компьютеру.
   Активировалось сразу несколько десятков программ, которые тут же начали работу. Впрочем, Александра понимала, что просто так взломать полицейские протоколы не получится. Патрульным машинам не рекомендовалось покидать пределы своей территории, потому что там их машина, а также импланты всегда были на связи с секторным компьютером, намного большей мощности, чем любые портативные устройства, постоянно мониторящим состояние полицейского имущества и блокирующим попытки взлома правительственного оборудования. Но вот если выйти за пределы сектора...тогда шансы есть.
   Александра мельком взглянула на карту. Совсем недалеко была полузаброшенная дорога, ведущая к какой-то ферме. Вряд ли по ней проезжало больше пятисот машин в день. Главным же ее преимуществом было то, что на карте эта трасса представляла практически прямую линию. Патрульные автокары конечно хороши, но по прямой им за "Импульсом" не угнаться. Но даже если что-то пойдет не так - из своего сектора они все равно уйдут...и тогда можно что-нибудь и предпринять.
   Приняв решение, Александра резко дернула руль, едва вписываясь в нужный поворот, и прибавила газу. Патрульные, поняв, что она замыслила, попытались сократить расстояние, но то неуклонно увеличивалось...
   Внезапно, датчики шлема заискрились, выплескивая на экран перед глазами Александры предупреждение о прошедшем сквозь нее импульсе. Девушка нахмурилась. Вот это уже было серьезно. Судя по диагностике, заряд должен был уничтожить все импланты в теле человека (точнее разрушить связь между мозгом и имплантами, что привело бы к невозможности управления ими), кроме разве что, биочипа, который, был экранирован шлемом. Впрочем, самой Александре ничего не угрожало даже без шлема, ее биочип не был соединен с нервной системой, являясь лишь кусочком металла, вшитым под кожу.
   Странным было то, что обычно полицейские стараются взять преступника живым. Будь бы на месте Александры любой среднестатистический человек, он потерял бы сознание от боли, что на скорости под триста километров в час было бы...дискомфортно.
   Александра проверила работу программ. Патрульный кар выехал из своего сектора, и сейчас девушка уже перехватила его связь с диспетчером и отсылала ложные рапорты о передвижениях беглеца. Так же был заблокирован маячок, передающий координаты автокара. Взлом личных щитов патрульных продолжался.
   Следующий импульс выстрел предназначался не ей. Компьютер вновь сообщил о прошедшей волне энергии, а "Импульс" внезапно прекратил работу. Александра продолжала двигаться вперед, но просто по инерции. Попытки перезапустить двигатель ни к чему не привели, а значит, скоро отставшие патрульные догонят ее и...еще пятнадцать минут назад, Александра сказала бы, что ее арестуют. Но сейчас она не была в этом так уверена.
   Рядом мелькнул указатель "Обзорная площадка Хилл..." - дочитать девушка не успела, но недолго думая свернула туда. Если она остановится прямо сейчас, то у нее будет еще секунд тридцать, чтобы успеть подготовиться.
   Дорожный указатель не лгал - здесь действительно располагалась обзорная площадка, совершенно безлюдная в этот час (обычно даже в это время можно было встретить туристов и влюбленные пары, но, к счастью для случайных прохожих - не сегодня). Остановившись прямо в центре площадки, Александра быстро стянула шлем, повесив его на руль, нацепила визор, в котором она чувствовала себя более комфортно, и переключила его в режим ночного зрения.
   Быстро осмотревшись по сторонам, она бросилась к ограждению, перепрыгнула через него и, балансируя на краешке склона, засела за гранитной колонной, взяв наизготовку трофейный станнер, переведенный в режим парализации цели. Обычно девушка была довольно мирной особой и в безвыходной ситуации не стала бы оказывать сопротивление полиции, а просто сдалась бы...но не после того, как те были готовы убить ее, но не дать уйти.
   Рев полицейского кара раздался через три секунды после того, как Александра юркнула в укрытие. После чего двигатель заглох и девушка услышала два хлопка - патрульные вышли. Александра кинула взгляд на таймер, отмеряющий оставшееся время до отключения щитов полицейских. Слишком много. Если они найдут ее раньше, то заряды станнера просто рассеются в воздухе, не повредив цели, а ее саму... об этом девушке думать не хотелось.
   Она слышала легкие шаги. Кажется, один из них приближался к ограждению. Второй, наверное, осматривает окрестности через инфракрасный сенсор встроенный в полицейский шлем. Только вот через гранитные колонны он не просвечивает, поэтому второй пошел проверить. Александра с силой сжала рукоятку станнера, стараясь ни о чем не думать, будто это могло как-то помочь остаться незамеченной... Она еще не готова... Шаги раздавались все ближе...
   Но тут произошло нечто странное.
   - Здесь! - крикнул второй полицейский.
   Первый немедленно развернулся, и бросился к нему. Александра слышала его быстрый удаляющийся топот. С легким удивлением девушка перевела дух, а затем осторожно выглянула из-за края колонны, пытаясь понять, что там происходит.

* * *

   На самом деле, Лерой не собирался вмешиваться в чужую драку. Его оторвал от раздумий необычный звук, разрезавший ночную тишину, из-за которого эльф, повинуясь больше десятилетним привычкам, чем голосу разума, прыгнул в кусты, откуда было довольно удобно наблюдать за происходящим. На площадке остановился странного вида одноколесный мотоцикл, с которого соскочила явно нервничающая девушка - это Лерой понял по дерганым движениям. Эльф спокойно наблюдал, как та сдернула шлем, продемонстрировав рыжие волосы, собранные в хвостик, и спряталась за ограждением.
   Вслед за девушкой появился и автокар с двумя мужчинами. "Полиция", - всплыло слово из словаря, перекаченного у случайного попутчика. "Стража", - шепнул опыт эльфа.
   "Неужели, снова ведьм ловят?" - совершенно спокойно подумал Лерой, наблюдая за действиями стражников. Те не стали подходить к транспорту девушки, наоборот обогнули его по широкой дуге. Один из них остановился в центре площадки и стал крутиться вокруг своей оси, будто мог разглядеть что-то в такой темноте. Второй двинулся к ограждению, возле которого Лерой провел последние несколько часов. Оба держали в руках иглострелы.
   Второй уже почти подобрался к укрытию девчонки, как первый, взглянув в сторону кустов, где прятался Лерой, заорал, привлекая внимание напарника. Лерой успел заметить, что забрало его шлема светится красным. "Инфракрасный спектр". Эльф раздраженно поморщился. Если бы он знал, что новые понятия будут всплывать даже в такие совершенно не подходящие моменты, он бы еще подумал, прежде чем воспользоваться амулетом.
   Забрало второго стражника тоже окрасилось красным, и оба человека направили иглострелы в его сторону.
   - Мисс! Мы видим вас, и вы это прекрасно понимаете. Прошу вас выйти на открытое место, держа руки на виду.
   Насколько понял Лерой, мисс - было обращением к молодой девушке, а значит, он имел полное право оставаться в кустах. Не то чтобы он надеялся, что перепутавшие эльфа со своей целью полицейские отстанут от него - просто надеялся, что в случае конфронтации, один из полицейских полезет за ним в кусты, пытаясь задержать. Разобраться с ним здесь, будет гораздо проще...
   Тем временем стражник оставил свои увещевания и поднял оружие. Иглострел выстрелил почти бесшумно, лишь зашелестела листва над головой Лероя, пробиваемая насквозь шестисантиметровой стальной иглой. Впрочем, саму иглу Лерой не заметил, лишь осознал факт предупредительного выстрела.
   - В следующий раз я буду стрелять на поражение! - грозно проорал стражник.
   "Какой придурок будет об этом оповещать врага" - вздохнул Лерой, поняв, что его поневоле втянули в чужую драку и отвертеться не удастся. И начал действовать.
  
   Александра увидела, как из кустов на огромной скорости вылетела какая-то размытая тень. Странный парень, низко стелившийся к земле, прыгнул сквозь кусты так, будто тех и не было вовсе, и ринулся к опешившим патрульным. Те явно не ожидали такой наглости от, как они считали, беглеца. А парень, воспользовавшийся их замешательством, в одно мгновение оказался рядом и ударил одного из полицейских в солнечное сплетение. Сила удара повалила того на землю, но в остальном он вряд ли пострадал - полицейская униформа была способна остановить пулю не очень крупного калибра.
   Парень же этого не знал или был чересчур уверен в своих силах. Позабыв про первого полицейского он рывком повернулся к уже пришедшему в себя второму патрульному и...увернулся от летящей в его сторону иглы! Сама Александра заметила серебряную вспышку лишь благодаря визору. Похоже, у незнакомца стояли отличные ускорители рефлексов - хотя по внешнему его виду и не подумаешь...
   Полицейский был в таком же шоке, как и девушка, и даже не попытался выстрелить второй раз. Впрочем, он бы не успел, даже если бы захотел. Противник одним скользящим движением оказался рядом с ним и с размаху ударил патрульного в челюсть. Тело полицейского на краткий миг ощутило радость свободного падения, после чего вошло в более тесный контакт с гранитной плиткой. Вряд ли это сильно ему повредило, все-таки шлемы полицейских были предназначены для того, чтобы в них иногда били... Но парень занес над ним ногу...и опустил ее полицейскому на голову. Что-то хрустнуло. Александра очень надеялась, что все же это был шлем, а не череп. Полицейский замер и больше не подавал признаков жизни. Но парню это показалось мало. Он нанес еще пару таких же растаптывающих ударов, каждый из которых сопровождался противным хрустом.
   Но в это время, на ноги уже вставал второй полицейский. Точнее, он просто слегка приподнял голову и наставил иглострел на парня...
   Компьютер тихонько пискнул, сообщая о взломе индивидуальных щитов полицейских, и Александра, не долго думая, вскинула станнер и выстрелила в своего преследователя. Разряд подействовал мгновенно, и патрульный уронил руку с оружием, так и не успев нажать на курок. Воцарилась тишина.
   Парень оглянулся, рассматривая второго полицейского. Он понял, почему Александра стреляла в него и слегка кивнул ей в знак признательности.
   - Честно говоря, думал, что вырубил его, - у него был странный, слегка певучий акцент. Тут же, без паузы, он продолжил с легкой улыбкой. - Поговорим?
   Александра молча направила на него станнер.
  

Глава 2

   26 августа
   00:37
  
   Лерой слегка улыбнулся.
   - Итак, ты только что видела, как я справился с двумя противниками, с которыми ты сама разобраться не могла. Почему же ты думаешь, что ты справишься со мной?
   Девушка слегка прищурила разноцветные глаза, едва различимые за стеклами визора.
   - Я бы справилась. До взлома щитов оставалось не так много времени. А ты... - она слегка качнула зажатым в руке оружием, - Вряд ли увернешься от заряда станнера, так же, как от иголок.
   Лерой промолчал. Не то чтобы он опасался этой девчонки, хотя и было похоже, что она уверенна в своих силах, но он все же ожидал несколько иной реакции на свои действия, и сейчас был слегка растерян. Девушка, не дождавшись ответа, слегка кивнула вниз, в сторону стражника которого вырубил Лерой:
   - Что с ним?
   Так вот в чем было дело. Рыжей не очень нравилось, что он мог убить этого парня. Говоря откровенно, Лерой так и планировал поступить, но сперва первый полицейский не то что не погиб от весьма точного удара в нервный узел, но похоже даже не испытал боли, а шлем второго оказался неожиданно прочным, и тот вырубился только после третьего удара в голову. Четвертого, если считать и удар рукой.
   - Жив. Но голова болеть будет сильно.
   Девчонка несколько расслабилась. Странно. Лерою казалось, что она с этими стражниками далеко не в дружеских отношениях. А рыжая, поколебавшись еще несколько секунд, опустила станнер.
   - Ладно, - вздохнула она, обращаясь скорее к себе, чем к Лерою. - Хочешь ты или нет, но мы в одной лодке.
   Лерой вновь промолчал. Он вообще решил поменьше привлекать к себе внимание девушки, пока более-менее не прояснит ситуацию. Хотя это с каждым моментом казалось все менее реальным. Все новые и новые термины, едва ли не ежесекундно всплывающие у него в голове, рассеивали внимание эльфа, действия рыжей представлялись все менее логичными (например, Лерой не понимал, почему ее так волнует состояние ее преследователей) и первоначальное желание получить кое-какие разъяснения от девушки, которой пусть и невольно, но помог, вытеснялось опасением вызвать подозрения с неприятными последствиями. Сражаться с девушкой эльфу совершенно не хотелось.
  
   А Александра тем временем пыталась разобраться в ситуации, контроль над которой все больше ускользал из рук. Интересно сколько времени у нее было? То, что присылаемые рапорты от полицейской машины подделаны, диспетчеры уже наверняка поняли, не получив подтверждение от других машин. Попытки выйти на связь ни к чему не приведут, по понятным причинам. Тогда проверят физическое состояние полицейских, поймут, что те в отключке, попытаются определить местонахождение их машины. Последнее у них не получится, так как компьютер Белки, все еще блокировал полицейский GPS-маяк, а значит, сначала проверят индивидуальные маячки полицейских... Черт! Про них Александра совершенно забыла, а сейчас отключать их смысла уже не было.
   Значит, у нее осталось всего минут пятнадцать, максимум двадцать - благо, что благодаря ложным докладам о ее местонахождении, все свободные машины из ближайших секторов должны были находиться на максимальном отдалении от обзорной площадки.
   Если, конечно, это были настоящие полицейские. Хотя нет - в их подлинности она не сомневалась - уж кто-то, а Белка могла узнать стандартные протоколы безопасности, бортового компьютера их автокара. Другой вопрос - почему они собирались убить ее там, на дороге, да и вооружены были не стандартными станнерами, а иглострелами, стрельба из которых вообще не предусматривала варианта, что цель останется в живых. Все иглы были покрыты токсином, разрушающим связь между нейронами мозга всего за четыре секунды.
   Вдобавок к этому, Александре казалось странными попытки поймать ее у офиса. Для нее одной вполне хватило бы, не среагируй она вовремя, но для полицейской операции действия патрульных были подозрительно небрежными. Похоже, им не хватало оборудования и людей, а значит, скорее всего, полицейские просто решили подработать на стороне. Если это действительно так, то времени у нее будет несколько больше. И не стоит тратить его на пустые размышления.
   Встряхнувшись, девушка огляделась по сторонам. В первую очередь, она запустила диагностику "Импульса". Во вторую - обратила внимание на своего неожиданного союзника. Странный парень в явно не своей потрепанной одежде, который увернулся от выстрела иглострела, несмотря на явное отсутствие стандартных модификаций (обычные ускорители рефлексов не могли дать такой скорости, а расширенные оставляли более явные следы на теле). Сейчас он был занят тем, что стягивал с вырубленного им полицейского ботинки. Приглядевшись, Александра поняла, что это и вправду необходимо - обувь парня дошла до того состояния когда язык не повернется назвать ее предметом гардероба.
   Без сомнений, Александра не доверяла ему. В конце концов, любой добропорядочный гражданин бы а) не напал бы на полицейских б) указал бы на укрытие девушки в) вряд ли бы оказался в столь плачевном виде в кустах, ночью. Но, как она уже сказала - они в одной лодке, по крайней мере, в данный момент. Приняв решение, девушка слегка подкорректировала планы и с легким вздохом, посоветовала:
   - Куртку и штаны тоже возьми.
   Парень кивнул, и немедленно приступил к выполнению рекомендаций, благо размеры одежды его и полицейского примерно совпадали. Второй патрульный более соответствовал стереотипу о страже порядка и был более широким в плечах.
   Сама Александра тоже принялась за сбор трофеев - подобрала иглострелы, забрала запасные обоймы и стянула со "своего" полицейского шлем, рассчитывая позже покопаться, в его начинке. Она забрала бы и второй - но тот, кажется, был деформирован настолько, что его нельзя было снять, не повредив его хозяину.
   Сложив это добро рядом с "Импульсом", она просмотрела результаты диагностики. Забавно. Похоже, все системы мотоцикла были в полном порядке, кроме батареи. Та просто... отключилась. Нет не так. Было бы намного лучше, если бы она отключилась. Процессы холодного синтеза, протекающие внутри, продолжались, но энергия теперь не поступала к двигателю "Импульса", а накапливалась в батарее. На команды отключения батарея не реагировала. А ведь "Snowtech" гарантировала полную защиту от внешнего воздействия. И если оружие, отключающее импланты в теле человека было, хоть и дорогим, но все же доступным, то оружие уничтожающее, миниатюрный реактор...ну, как видно по личному опыту, оно существует, но откуда такие гаджеты у рядовых патрульных?
   Раздумывая над этим, девушка вытащила из сумки магнитный гаечный ключ, и принялась снимать кожух двигателя. Следовало добраться до батареи, и избавиться от нее, пока количество накопленной энергии не превысит допустимый предел. К счастью, "Snowtech" предвидела возможные форс-мажорные обстоятельства, и разрушения будут не такими уж масштабными.
   Отсоединив все зажимы, Александра вытянула из внутренностей мотоцикла небольшой, с радиусом основания около пятнадцати сантиметров, цилиндр. Даже сквозь перчатки девушка чувствовала ледяной холод, исходивший от корпуса, пробиравший до сердцевины костей. Энергобатарея "Лавина", принесшая ее изобретателю Сайрусу Холдену, весь мир на блюдечке. Практически неиссякаемый запас энергии, срок службы - вечность. Технология до сих пор не разгадана - но вряд ли Холден взял за основу классический холодный синтез, в понимании людей начала 21 века - так происходящие внутри этого цилиндра процессы, называли скорее от недостатка другой информации. Разумеется, были сотни попыток воссоздать технологию по готовым образцам...но внешнее сканирование всеми возможными способами мало что дало, а разбирать реактор, работающий на неизвестных принципах было не самым разумным и взвешенным решением человека, решившегося на такое. И последним.
   Держа батарею на вытянутых руках, уже начинающих неметь, Александра развернулась, едва не столкнувшись с уже переодевшимся парнем.
   - Достань пока батарею из автокара, - скомандовала она, быстрыми шагами, ринувшись к гранитному парапету. Немного неловко из-за одеревеневших рук швырнув цилиндр, она проследила за его полетом, окончившихся в кроне деревьев и удовлетворенно улыбнулась. Вряд ли там кто-то ходит, так что никто не пострадает.
   Вернувшись, она увидела, что ее новый знакомый в растерянности ходит вокруг кара. Кстати...
   - Тебя как зовут-то? - отвлекла она его от разглядывания колеса машины.
   Тот повернулся, и немного помолчав, с легким поклоном произнес:
   - Лерой.
   Александра немного подождала продолжения, но парень, видимо, посчитал представление законченным, и она пожала плечами. Не похоже на настоящее имя, но черт с ним.
   - Александра Найтвинг. Имя не сокращай - не люблю этого. И только попробуй пошутить про Бэтмана.
   Этому персонажу комиксу недавно исполнилось сто двадцать лет, а Александру уже в конец достали шутки ее знакомых, по поводу ее фамилии, которая совпадала с прозвищем помощника человека-летучей мыши.
   Лерой пожал плечами. Либо чувство юмора у него было развито гораздо лучше, и как-либо затрагивать эту тему он не собирался, либо он не знал кто такой Бэтман. В любом случае, девушку это устраивало.
   - Где батарея? - вернулась к насущным проблемам Александра.
   - Полагаю, внутри машины, - с легкой ироничной улыбкой ответил Лерой. - Но я понятия не имею, как оттуда ее достать.
   Девушка раздраженно потерла глаза. Неужели он и вправду не понимает, что счет идет буквально на секунды и сейчас не время для детских шуток? Подумав об этом, Александра заставила себя успокоиться - на споры и претензии времени уж точно не было.
   - Ладно, займись хоть чем-нибудь полезным, - недовольным тоном буркнула девушка, залезая в салон автокара, и открывая капот. Так же она практически на автомате загрузила в бортовой компьютер машины несколько троянов, надеясь, что в будущем это поможет ей получить доступ к полицейской базе данных. Хотя вероятность этого была мала - вряд ли айтишники, работающие на правоохранительные органы настолько некомпетентны, чтобы вновь подключить эту машину к системе, предварительно не разобрав ее до винтика, образно говоря. Немного подумав и мысленно ухмыльнувшись, Александра загрузила на комп еще несколько программ, едва ли не хихикая про себя, представляя лица полицейских айтишников.
   Попутно, она обшарила бардачок, но нашла лишь стандартный полицейский сканер (для непосвященного, выглядевший, как массивный черный браслет) который использовался патрульными для идентификации граждан и поиска и расшифровки сигнала активных маячков. Его Белка трогать не стала - у нее в сумке лежал точно такой же, только взломанный, послушный только ей самой и откалиброванный для взаимодействия с внешним компьютером и визором, а не нейрокомпом.
   Тем не менее, вид сканера подкинул ей пару новых мыслей. Ненадолго отложив их, Александра выпрыгнула из машины, подняла капот и, вновь воспользовавшись магнитным ключом, вытянула из двигателя батарею, точную копию той, что пару минут назад она кинула за ограду, только не оплавленную по краям и не источавшую смертельный холод. Впрочем, несмотря на это, медлить, рассматривая металлический цилиндр, девушка не стала и, подойдя к мотоциклу, вернула "Импульс" в рабочее состояние.
   Сложив боевые трофеи в багажный отсек мотоцикла, Александра в задумчивости вытянула из сумки сканер, о котором вспоминала сидя в машине. В принципе, следовало немедленно удирать с обзорной площадки, но оставался один вопрос, что делать с Лероем. С одной стороны, тот вроде и помог ей, с другой - каким-то уж не от мира сего был этот парень. Александра предпочла бы распрощаться с ним прямо сейчас, но другой возможности быстро убраться с холма, кроме ее "Импульса", у Лероя похоже не было, и оставлять его в качестве приманки для полицейских, девушке не позволяла совесть.
   Но, если уж она забирает этого типа с собой, то она имеет право узнать кто он такой. Слегка успокоив себя, девушка нацепила браслет на руку рядом с клавиатурой, и активировала его. На черной поверхности моментально зажглись голубоватые символы, подтверждая, что сканер в полном порядке и может быть использован по прямому назначению.
   Александра повернула ладонь тыльной стороной по направлению к Лерою, который обшаривал карманы полицейского, чья форма осталась при нем. Браслет коротко пискнул, подтверждая завершение скана и вывел на визор результат - у сканируемого объекта отсутствуют импланты.
   В растерянности девушка автоматически отдала команду на повторное сканирование, сузив область поиска до одного лишь биочипа, решив, что произошел сбой программного обеспечения. Результат был тем же.
   Стянув сканер с руки и бросив его в сумку, Белка, глядя на бредущего к ней Лероя, вновь задумалась над тем, кто же ее новый знакомый. В ее голове вспыхнули десятки версий, а природное любопытство рыжей девушки вновь вступило в схватку нежеланием влипнуть в еще большие неприятности, чем сейчас.
   - Я тут кое-что нашел, - отвлек ее от раздумий Лерой, продемонстрировав горстку мелких вещей.
   На два полицейских значка Александра взглянула довольно равнодушно. Визор тут же отсканировал идентификационные метки жетонов и выдал вердикт - подлинные. Тут же появились и фотографии владельцев значков. Щелкнув клавиатурой, скрывая ненужную ей информацию, девушка бросила значки к остальным трофеям - авось пригодятся.
   Другими находками Лероя оказались мятные конфеты, шесть батарей для станнера, а самое главное - мятая пачка сигарет и две зажигалки. Увидев их, Белка внезапно поняла, насколько же ей хочется курить, особенно с учетом навалившихся на нее событий.
   - Тебе не нужны? - спросила она у парня, указывая на коробочку. Тот безразлично пожал плечами и без лишних слов отдал пачку девушке. Как ни странно, именно это действие положило конец сомнениям девушки. Запихнув сигареты в карман, она села на мотоцикл, и, заведя двигатель, принялась менять настройки антиграва.
   - Сколько ты весишь? - поинтересовалась она у Лероя
   - Около двенадцати стоунов, - ответил тот, заинтересованно рассматривая "Импульс"
   Так... Александра даже прикусила губу, производя расчеты. На архаичную меру исчисления, использованную Лероем, она не обратила внимания - ее компьютер автоматически вывел на визор перевод в килограммы - однако, зарубку на память оставила.
   "Семьдесят пять килограмм плюс пятьдесят пять мои...и еще вес инструментов и собранной амуниции" - размышляла девушка, копаясь в настройках "Импульса", - "В положенные сто тридцать килограмм не вписываемся, но если ехать помедленнее... кломов сто-сто пятьдесят, не больше..."
   Закончив настройку, Александра кивнула головой Лерою:
   - Садись.
   Того не надо было долго упрашивать, и пока Лерой, усаживался на мотоцикл, Александра сменила визор на свой шлем и, убедившись, что ее пассажир надежно держится (Лерой без лишней скромности обхватил девушку руками), рванула вперед.
   "Импульс" описал небольшой круг, не приближаясь, впрочем, к сувенирным магазинчикам, где могли стоять камеры, и исчез с обзорной площадки.
   На некоторое время на холме восстановилась тишина. Вопреки опасениям Александры, подкрепления, похоже, не спешили на помощи незадачливым патрульным. Через сорок две минуты склон холма озарился нестерпимо ярким светом, а несколько деревьев и кустарник были сметены волной энергии, вырвавшейся из "Лавины".
   Первая полицейская машина прибыла на площадку лишь спустя еще шестнадцать минут.
  
   Разумеется, Александра не собиралась тащиться через весь город на довольно приметном мотоцикле, да еще и со странным незарегистрированным типом за спиной. Поэтому, поискав в Сети расположение ближайшей остановки общественного транспорта, рядом с которой есть какая-нибудь кафешка, чтобы было где скоротать время до автобуса, она по собственным источникам проверила наличие камер на каждой из них. Меньше всего глаз "большого брата" оказалось в каком-то полузаброшенном местечке под названием "Звезда". Во всяком случае, Александра надеялась, что это название, а не уровень мотеля.
   Впрочем, она не собиралась там ночевать, а главным преимуществом этого места было то, что там было всего четыре камеры, ни одного сканера, и если постараться, можно было остаться незамеченным для электроники. Особо не раздумывая, Белка поплелась (с лишним грузом в виде Лероя, по-другому не получилось бы) в ту сторону, и, в результате, путь, который можно было проделать за пятнадцать минут, занял почти час.
   Для Лероя же этот час был наполнен самыми яркими эмоциями. Не всегда положительными, но всегда яркими и выразительными. Во-первых, он постоянно соскальзывал с мотоцикла, а держаться на "Импульсе" за что-то кроме сидящей впереди девушки было не за что. Прижиматься же к ней еще сильнее, чем это уже сделал эльф, не позволяли рамки приличия. В результате Лерою приходилось прикладывать неимоверные усилия, чтобы не свалиться с мотоцикла и, в то же время, не вызвать возмущение Александры.
   Второй проблемой оказался сильный встречный ветер. Шлема у Лероя не было - когда он переодевался, он решил не надевать его, решив, что тот сильно ограничит ему обзор, а потом его и вовсе забрала Александра. Эльф даже подумывал о том, чтобы попросить ее остановиться и восполнить этот пробел, но выговорить на такой скорости что-либо удавалось с трудом, да и то, похоже, что рыжая его совершенно не слышала. Поэтому Лерою постоянно приходилось прятать лицо за спиной девушки, что было нелегко - несмотря на то, что по конституции эльфы обычно были меньше и субтильней среднестатистического человека, Лерой все же был выше и шире в плечах, чем довольно изящная беглянка. К тому же, девушка еще и постоянно пригибалась к мотоциклу.
   В общем, поездка на "Импульсе" понравилась эльфу намного меньше, чем поездка на автобусе, и он испытал неимоверное облегчение, когда на горизонте показалась уже знакомая ему скособоченная неоновая звезда. Путь, на который тихоходному автобусу понадобилось больше двух часов, девушка проделала за вдвое меньшее время.
   Странным зигзагом полавировав по практически пустой площадке, девушка, наконец, заглушила мотор на "стоянке легковых автомобилей". После чего, Лерой с интересом наблюдал, как Александра бродила вокруг мотоцикла, то нервно стуча по клавиатуре, то всматриваясь куда-то вдаль.
   Наконец, решив, по-видимому, что место отвечает ее требованиям (которые, тем не менее, остались для Лероя неясными), рыжая слегка успокоилась и быстрым шагом направилась в сторону закусочной, не обращая внимания на застывшего эльфа.
   Такое пренебрежение слегка покоробило эльфа, но, слегка поразмыслив, он все же двинулся вслед за девушкой. Как полагал Лерой, совместная победа над стражами порядка слегка сближает людей и фэйри, а следовательно, пока что Александра - единственный человек будущего, с которым у эльфа были шансы установить хоть какие-то контакты.
   Единственное, что смущало Лероя - девушка, похоже, совершенно не была заинтересована в своем случайном союзнике. И если он прямо сейчас начнет ее расспрашивать... да о чем угодно, она скорее пошлет его в ближайший же лес, и укатит на своем "Импульсе".
   А значит, если он хочет получить помощь Александры, ему следует чем-то заинтересовать девушку. Эльф печально вздохнул. Вести переговоры с людьми ему удавалось редко. Точнее, сам Лероя старательно избегал этих возможностей, стараясь оставаться в тени. Что же, придется быстро учиться, если не хочешь остаться один. Самому себе эльф мог признаться - он боялся идти в этот огромный город из стекла и металла без чьей-либо поддержки. Поэтому так долго и стоял на обзорной площадке, просчитывая варианты развития событий и строя планы, но не приступая к реализации ни одного из них.
   - Подожди здесь, - неожиданно бросила в его сторону Александра, кивнув на один из столиков, стоящих на улице. - И постарайся не светить формой перед посторонними. Тебе взять что-нибудь?
   На самом деле Лерой с большим удовольствием бы посидел внутри самого кафе - летняя ночь была довольно душной, а в помещении, как полагал эльф, могла быть такая же охлаждающая система, как и в автобусе, но спорить он не стал, заметив, что внутри кафе есть другие посетители. Лерой не знал, какому наказанию подвергаются лица, выдающие себя за представителей стражи, но полагал, что ничего хорошего. Шесть веков назад за это клеймили, например.
   - Воды. Чистой, - на самом деле у эльфа давно урчало в животе, но просить, чтобы ему покупала еду представительница прекрасного пола, Лерой считал ниже своего достоинства. Девушка пожала плечами и прошла через стеклянные двери, а эльф уселся за указанный столик (он располагался дальше всего от входа в кафешку и выезда на дорогу и довольно плохо освещался), постаравшись стать как можно менее заметным.
   Долго ждать Александру не пришлось. Рыжая вернулась вместе с подносом, которым грохнулась о стол, упала на стул, с наслаждением вытянула ноги и, оглядевшись по сторонам, наконец, сняла шлем (тут же, правда, одев визор), который тоже поставила на стол, рядом с едой.
   Бросив, Лерою какой-то бумажный сверток, девушка пояснила:
   - На них скидка была, так что я и тебе взяла. Наслаждайся.
   Так же она поставила каждому из них по металлической полулитровой банки, внутри которой что-то плескалось. К счастью для Лероя, с ней он не попал впросак, увидев, как такую же банку открывает Александра.
   - Обычной воды не было, так что я тебе энергетик взяла, не против?
   Ответа Александра явно не ждала, так как тут же развернула свой сверточек, в котором оказалась булка с мясом и овощами внутри, и тут же откусила едва ли не четверть бургера. На ее лице тут же расплылось выражение неимоверного блаженства. Кроме тарелки, на которой изначально лежал... лежало... это блюдо, никаких столовых приборов у нее не было.
   С легким сомнением, Лерой развернул свой бургер, рассматривая непривычно яркую зелень. Сжав булку и ослабив захват, он с легкой тревогой наблюдал, как она возвращает свою форму. В общем - интуиция бывалого воина била тревогу. Впрочем, сомнения длились не долго - разведчику фэйри, исходившего всю Европу вдоль и поперек, приходилось есть и в более странных условиях и более непривычную пищу. Уняв слегка подергивающийся кончик уха, эльф храбро вонзил зубы в булку.
   К его удивлению, оказалось не так уж и плохо. Вкус был странным, Лерой не смог определить ни один из ингредиентов, но отвращения не вызывал. Но кончик уха дергаться не перестал. Умяв свою порцию, он перешел к напитку в банке. Странная жидкость, наполненная пузырьками, сильно ударяла в нос и сперва пошла не в то горло, но для эльфа, почти сутки проведшего без воды, она оказалась более предпочтительней, чем то, что теперь текло в местных ручейках. Хотя глотки он старался делать поменьше, чтобы не сильно чувствовать вкус, так что фэйри скорее восполнял потерю жидкости, чем наслаждался напитком. А вот Александре это штука явно нравилась, хотя эльф и никак не мог понять почему.
   К тому моменту, как Лерой определился со своими ощущениями, Александра уже разобралась со своим поздним завтраком и, пытаясь удобней расположиться на стуле, выудила из кармана найденные эльфом сигареты и закурила. Лерой поморщился от дыма, но вежливо промолчал.
   - Так откуда ты взялся? - неожиданно спросила девушка. Вопрос был задан нарочито-безличным тоном, но эльф чувствовал, что от его ответа зависит, выслушает ли его девушка, или оставит одного, отправившись разбираться со своими проблемами и выбросив из головы странного незнакомца. Увы, Лерой совершенно не умел врать на ходу, а времени на то, чтобы придумать крепкую легенду у него не оставалось (да и невозможно это было сделать, не зная местных реалий). Поэтому, мысленно вздохнув, эльф решил рассказать свою историю и будь что будет.
   - Полагаю, начать нужно не совсем с этого, - сцепив перед собой руки начал Лерой. - Впрочем, секрета нет - я родился в Англии, не так далеко от этого места. В 1399 году.
   - Забавно, - прокомментировала Александра, совершенно не изменившись в лице. Похоже, она даже теоретически не допускала возможности того, что его слова могут быть правдивы.
   - Ты мне не веришь, - слегка улыбнулся Лерой. - Но все же, позволь рассказать мне все с самого начала. Не перебивая! - быстро добавил он, заметив, что девушка уже набрала воздуха для очередной реплики.
   Та лишь пожала плечами и откинулась на спинку сиденья, всем своим видом демонстрируя, что готова слушать собеседника хоть до Судного Дня и немножко после.
   - Итак, - собравшись с мыслями, произнес Лерой. - В первую очередь необходимо сказать, что люди никогда не были единственным разумным видом в этом мире. Собственно, люди даже не были первым разумным видом. Мы - намного старше...
   Александра действительно слушала Лероя не перебивая и очень внимательно, периодически отпивая немного энергетика, или закуривая новую сигарету. Один раз подходила официантка, у которой девушка попросила еще пару банок напитка (для себя - Лерой еще не разобрался с первой порцией). Всю информацию Александра воспринимала довольно спокойно, явно не собираясь ни звать на помощь, узнав, что ее собеседник эльф, что свидетельствовало либо о том, что к фэйри в этом времени относятся весьма терпимо, либо о том, что фэйри больше не существуют и все его слова кажутся девушке полным бредом. Какой вариант лучше - Лерой не знал. Сама идея магического сна и подразумевала вариант, что все эльфы окажутся в далеком будущем, когда само их название сотрется из памяти человечества. Вот только Лерой не предполагал, что он окажется в новом для него мире в одиночестве.
   Рассказ затянулся надолго. Лерой не был грамотным оратором, постоянно сбиваясь с одной темы на другую, то возвращаясь в далекое прошлое, когда фэйри и люди жили в мире и согласии, то вновь переключаясь на свою собственную историю. Иногда он приводил примеры из людского фольклора, который, по его словам, не всегда основывался на пустых выдумках, то рассказывал о том, как повлияли фэйри на некоторые другие стороны жизни человечества (например, висячие сады Вавилона, египетские пирамиды и Стоунхендж помогали создавать именно фэйри). В общем, начав говорить, Лерой вывалил весь свой запас знаний о подлинной истории этого мира, а также полное описание своей жизни.
   Однако, в конце концов, он добрался и до своего появления здесь. Вкратце описав, что произошло с ним уже в этом времени, Лерой с облегчением перевел дух и залпом допил остатки энергетика, уже не обращая внимания на его вкус.
   Александра в задумчивости постукивала пальцами по столу. Лерой только сейчас обратил внимание на то, что девушка так и не сняла перчатки. Внезапно, она застучала по клавиатуре. Эльф слегка напрягся - единственное, что он знал из практически сворованной базы понятий, это то, что с помощью этих кнопок Александра управляла компьютером, который представлялся ему неким артефактом. Причем артефактом, чьи возможности совершенно не известны.
   - В базе разыскиваемых людей тебя нет, - пробормотала Александра. - Есть один парень, на которого ты похож, но судя по описанию, у того нет психических отклонений. Да и пропал он месяца четыре назад. И из клиник тоже никто не сбегал. Жаль... Весьма удобная версия, знаешь ли. Ну, проверить стоило.
   С этими словами Александра убрала руку от клавиатуры, а эльф немного расслабился, размышляя над информацией, полученной из слов девушки. Она ему не верит и считает сумасшедшим. Значит фэйри в этом времени нет, либо они хорошо прячутся. С учетом того, как заселили эту землю люди - второе кажется маловероятным, как не прискорбно это признавать.
   - Ты должен ненавидеть людей, - отвлекла его от раздумий Александра.
   - Почему? - слегка удивился Лерой.
   - Мы выжили вас с исконных земель, теснили все сильнее, а в конце концов, и вовсе начали войну на полное уничтожение, вынудив погрузиться в анабиоз... Разве это не повод?
   Лерой снова удивился. Нет, не словам девушки, которые были довольно логичны, а, скорее, ее реакции. Он ожидал других слов, вроде "я знаю одного целителя, он и скорбных разумом тоже лечит" или "сжечь еретика!!!".
   - Ты мне веришь?!
   - В то, что ты фэйри, который родился больше шестисот лет назад, шестьдесят лет работал шпионом, тусуясь среди людей, потом втянулся в дерево, пролежал несколько веков в анабиозе, очнувшись впоследствии сегодня утром? Нет, - усмехнулась Александра. - Но у меня хорошее воображение, и если бы не куча мелочей, которые рушат твою легенду, я бы могла даже притворится, что поверила. Ну, например, ты говоришь, что фэйри - одна раса, но при этом разделяешь их на гномов, эльфов, огров и черт знает кого еще.
   - Не раса, а вид, - поправил ее Лерой - а вот гномы и эльфы - расы. Ты не очень похожа на азиатов или негров, но, тем не менее, вы все люди - один вид. Фэйри же полумагические создания и под влиянием внешней среды и других условий мы меняемся очень сильно, всего за пару поколений, поэтому различия между нашими расами и более сильные, чем между расами вашими вида. Тем не менее, эльф и кицунэ, например, все еще представители одного вида и могут свободно...эмм...скрещиваться между собой... А вот у человека и эльфа - потомства не будет.
   - У вас в Средневековье все такие умные были? - с подозрением осведомилась Александра. - Теорию эволюции и наследуемых признаков выводили?
   - Только маги - признал Лерой - Но, моя сестра была одной из лучших чародеек леса, так что я был в курсе их исследований. Да и вообще, знания об устройстве мира ни от кого не скрывались. И да - наши знания были более обширны, чем у людей того времени. Во всяком случае, в том, что касалось... - эльф замолчал на секунду, выискивая слово, мелькнувшее в голове, - ...биологии.
   - Ну, допустим... - слегка сощурилась Александра. Этот спор незаметно увлек ее. - А как насчет всяких феечек, пикси и прочей мелюзги, о которой ты говорил? Насколько я поняла, они тоже фэйри. Они тоже так эволюционировали?
   - Нет, - спокойно ответил эльф. - Младшие - полностью магические существа, возможно даже еще более древние чем мы. Однако их разум...не сильно развит. Они не всегда могли просчитать свои действия и, зачастую, довольно наивны, доверчивы и беззаботны. Еще более доверчивы, чем мы. Поэтому, с появлением людей, мы взяли их под свою опеку. А люди не очень любят вникать в суть вещей и тоже стали называть их фэйри. Хотя с определенной точки зрения, Младшие родственны нам. Примерно так же, как птицы родственны динозаврам.
   - Ты и про динозавров знаешь? - удивилась Александра
   - Ну да, - пожал плечами Лерой. - Согласно легендам наши предки их приручали.
   Заметив взгляд девушки, он поспешно добавил:
   - Это не больше, чем легенды. Все же это было слишком давно, даже по нашим меркам. Наши маги сомневаются, существовали ли в те времена уже эльфы или это были какие-то другие фэйри. А может, речь вообще идет о более близких к нам временам, и речь шла о каком-то подвиде драконов. Все-таки устные предания не самый лучший способ передачи достоверной информации.
   И Лерой и Александра замолчали. Лерой погрузился в воспоминания, а девушка искала в Сети все упоминания о фэйри. В основном сказки, иногда попадались и какие-то научные работы по фольклору... Чтобы все это прочитать и соотнести информацию с рассказом Лероя нужно было время. Подумав об этом, Александра мысленно усмехнулась. Неужели он начинала верить этому...эльфу?
   Кстати говоря... Александра отключила все процессы визора, превратив его в обычные очки и осмотрела Лероя в обычном освещении. Довольно симпатичен, но никакой "волшебной" красоты нет и в помине, черные как вороново крыло волосы достаточной длины, чтобы слегка прикрывать уши, которые, кстати, действительно остроконечные. Не такие уж и длинные, у некоторых людей тоже такие бывают, но все же... Черты лица довольно тонкие, можно сказать, что изящные, но при всем желании с девушкой Лероя не перепутаешь. Особо примечательными можно было назвать лишь глаза Лероя - глубокого насыщенного зеленого цвета. Не как правый глаз самой Александры, который был светлого болотисто-зеленого оттенка, а действительно красивый ровный насыщенный чарующий цвет. Но впечатление смазывалось тем, что Лерой никогда не смотрел в глаза собеседнице дольше, чем пару мгновений.
   - Что касается твоего первого комментария, - внезапно вновь взял слово Лерой, заставив девушку вздрогнуть от неожиданности. Речь его, кстати, действительно была с необычным акцентом, который впрочем, с каждой минутой становился все менее заметным. А вот знаменитой мелодичности эльфов не было; голос, как голос. - То, нет, я не испытываю таких сильных эмоций по отношению к людям. Теплых чувств не испытываю тоже, но это скорее по отношению ко всему человечеству, а не к отдельным его представителям. А что касается судьбы фэйри, то в это вина конкретно одной группы людей. В конце концов, несколько тысяч лет мы жили вполне мирно, даже сотрудничая...
   Александра быстро перебрала в голове все, что рассказал ей Лерой, приплюсовав собственное знание истории - не очень глубокое, по правде говоря. Однако, на то, чтобы сделать правильные выводы их хватило.
   - Церковь? - скорее утвердительно произнесла она.
   Лерой кивнул.
   - По правде говоря, для них это был более вопрос политики, чем религии. Для укрепления своей позиции на вершине пирамиды власти. Общий враг и все такое. Получилось что-то вроде Последнего Крестового Похода. Только идти не так далеко пришлось. Интересно, кого они объявили врагом, когда не стало фэйри.
   - Ну, - с неуверенностью протянула девушка, листая страницы сайтов. - Протестантов, например... Ведьм всяких, колдунов...
   Лерой неожиданно расхохотался:
   - Как забавно вышло. Сначала маги людей помогли им уничтожить фэйри, а потом сами стали мишенью. Да уж, воистину - когда убиваешь монстра, становишься монстром сам.
   - Это было давно, - почему-то сказала Александра.
   - Вполне возможно, - согласился эльф - Я все еще не знаю, какой сейчас год.
   - 2060, - автоматически ответила Александра, но тут же прикусила язык. Ей казалось, что начав отвечать на вопросы Лероя, она признает, что все его россказни - истина. Она вновь принялась выискивать нестыковки в истории эльфа.
   - Почему вы просто не уплыли из Англии, когда вас прижали? В Америку, например?
   - А почему римляне не ушли когда город осаждали варвары? И что такое Америка? - тут же поинтересовался Лерой.
   - Другой континент. Там... - Александра обреченно махнула рукой, - Далеко на западе.
   - А... - тут же успокоился эльф, - О нем знаю. Правда, там только огры были... У нас бы не было хороших кораблей, чтобы проделать такое расстояние. По крайней мере, такого количества, чтобы места хватило на всех.
   - А откуда ты так хорошо знаешь наш язык?! - зацепилась за еще одну странность девушка. - Мы, конечно, все еще на английском говорим, но за столько веков он существенно изменился.
   Поразмыслив, Лерой понял, что в своем рассказе он и вправду забыл упомянуть про языковой амулет. Восполнив этот пробел, он даже снял его с шеи и протянул Александре. Та в задумчивости принялась рассматривать серебряный кругляшок. Сама монетка была явно ручной работы, а шелковая веревочка... в веревках Александра не разбиралась.
   - Я не верю в магию, - пробормотала она, еле слышно. Впрочем, каким-то чудом Лерой эти слова уловил.
   - Это правильно, - одобрил он. - Если ты не веришь в магию, то некоторые ее проявления на тебя никак не смогут повлиять. Сглазы или проклятия, например. Главное, что помни - если на тебя летит огненный шар, то лучше увернуться. Вне зависимости от веры. Амулет, кстати, можешь оставить себе, - добавил эльф, заметив, как девушка рассматривает изображение белки.
   Александра смутилась, но отказываться не стала. За столиком вновь воцарилось молчание. Лерой молча любовался начинающим светлеть небом, а Александра пыталась привести еще более убедительные аргументы против. Но почему-то она все больше проникалась историей Лероя.
   Александра никогда не зачитывалась фэнтези, предпочитая технические справочники, и не мечтала о других мирах - у нее и так их было два, реальный и виртуальный. Она даже не хотела стать магом - в конце концов, кому-то могло показаться магией то, что она могла делать в Сети. Но у девушки было два уязвимых места. Первое - любопытство. Вторым оказалось желание быть причастной к чему-то большему. К Великой Тайне. Мысль о том, что имена она - та, которую все жалели, в глубине души лелея чувство собственного превосходства - узнала нечто, что, если не переворачивает мир с ног на голову, то, по меньшей мере, расширяет мировоззрение, грела душу.
   Свою роль сыграло и то, что Лерой, совершенно не давил и не пытался манипулировать мнением Александры - за этим она следила особенно тщательно. Так что Белка почти была готова поверить. Почти.
   - Почему я должна тебе верить? - задала девушка наиглупейший вопрос из тех, что она могла придумать.
   - А почему нет? - пожал плечами эльф. - Мы не знакомы, смысла врать тебе - нет. А если бы я был кем-то их твоих врагов, и пытался втереться тебе в доверие, то придумал бы историю получше.
   - Да, эта звучит как бред шизофреника, - согласилась Александра. - А с чего ты взял, что у меня есть враги?
   - Истина редко выглядит правдоподобной. А враги есть у всех, кто из себя что-то представляет.
   Девушка усмехнулась: все-таки не похож Лерой на выходца из Средневековья.
   - Так зачем ты мне все это рассказываешь?
   - Мне нужна помощь, - признался Лерой. - Мне нужно адаптироваться. А так как этот процесс будет сопровождаться вопросами, ответы на которые современный человек наверняка знает с рождения, то не раскрыться я бы не смог. В этом времени у меня совершенно нет знакомых, так что для меня нет большой разницы, кому рассказывать свою историю. А если уж судьба свела нас таким странным образом, то я не вижу причин, почему бы не раскрыться перед тобой.
   Слова о встрече Лероя и Александры подействовали на девушку лучше холодной воды. Она вспомнила о небольшом файле, лежащем на накопителе у нее в сумке, о погоне, о нападении на двух полицейских, в форме одного из которых сейчас сидит перед ней Лерой, считающий себя эльфом. У которого, к тому же, нет биочипа, из-за чего его схватит первый же встречный патруль.
   Контраст между сказкой, в которую она незаметно для себя погрузилась, и реальностью, в которую ее так небрежно выпихнули, оказался настолько силен, что девушка даже слегка вздохнула. Сняв с лица визор, она тоже уставилась в небеса, подумав о том, что уже давно не сидела вот так, почти что на природе (во всяком случае, тут есть деревья) и просто любовалась облачками. Никогда, пожалуй.
   - То есть, в конечном счете, ты хочешь, чтобы я помогла найти тебе несколько тысяч эльфов, которые наверняка не так уж любят человечество, вернула их к жизни, взяв на себя ответственность, за все то, что они сотворят впоследствии.
   "Или за то, что сотворят с ними", - добавила она про себя мысленно.
   - Нет, - вздохнул Лерой. - Как я сказал - только помочь мне адаптироваться. В лесу я не нашел ни единого признака, что где-то в спячке остались фэйри. А даже если бы они были там - то ни я, ни тем более ты не маги и не смогли бы пробудить их. Судя по твоей реакции, я бы скорее сказал, что последние фэйри были убиты в ту ночь.
   Лерой снова замолчал. На этот раз Александра не решилась задавать новых вопросов.
   - Но там моя сестра, - добавил он. - И это мой народ. Я должен точно узнать, что с ними стало.
   Александра молча посочувствовала эльфу. Без родных плохо. Она сама прочувствовала насколько, когда покинула родительский дом в шестнадцать лет из-за своей далеко не легальной деятельности.
   - Что же касается того, что могут натворить фэйри, если мы все же их найдем, - Лерой наконец-то взглянул в глаза девушке, - То, могу обещать, что проблем с ними не будет. Даю слово. Да и что могут сделать даже десять тысяч эльфов? Наш план состоял в том, чтобы оставаться незамеченными среди людей... Говоря о людях - сколько вас сейчас?
   - Около девяти миллиардов, - припомнила Александра. Надевать визор и смотреть в Сети точные цифры ей не хотелось. Когда она вновь посмотрела на эльфа, ей показалось, что тот стал несколько бледнее, чем был секунду назад. Перехватив ее взгляд, тот вымученно улыбнулся:
   - Мы будем как капля в море. Сама понимаешь.
   Белка не стала говорить уже повисшие на языке слова о том, что если бы не эпидемия гриппа, прокатившаяся по южно-азиатским странам, несколько лет назад и унесшая четыре миллиарда жизней, то народу на этой планетке было бы существенно больше. Между появлением вируса и созданием антидота тогда прошло всего около полутора недель.
   - Но как же у вас хватает еды на такое количество народа? - не выдержал и задал вертящийся в голове вопрос Лерой.
   - До 2027 это действительно было проблемой, - пожала плечами девушка. - А потом был запущен проект плавучих садов. К тому времени и "Snowtech" заработал в полную мощь. Их реакторы оказались очень ценным подспорьем. И появились эти автономные станции. Не знаю, если честно, сколько их в океане плавает. Но сейчас большая часть еды производится именно на них. Выращиваются растения и грибы, все это перемалывается в специальные смеси трех типов, разливают по цистернам и доставляют на материки. А там уже из этой смеси синтезируют что тебе угодно, хоть мясо, хоть мороженное. Получается намного дешевле, чем держать содержать скот и птиц. Хотя и те остались... Но настоящие продукты дороже синтезированных, а как по мне, на вкус разницы нет.
   Заметив выражение ужаса на лице Лероя, Александра звонко рассмеялась:
   - А ты что думал, вот в подобной кафешке, - она махнула рукой на "Звезду". - Тебе настоящее мясо дадут? Нет, остроухий, там три цистерны в подвале - белки, жиры и углеводы. И из них тебе этот бургер сделали. Сначала мясо синтезировали, салат...а потом все собрали и подали.
   Судя по лицу эльфа, тот представил весьма красочную картину. Впрочем, наверняка не такую, как она есть на самом деле. Как-то раз Александра видела весь процесс синтеза и возблагодарила мудрых инженеров за то, что в конструкции синтезатора предусматривалась переборка, закрывающая обзор. Реальная картинка была во много раз хуже самых страшных фантазий Лероя.
   - Да ты не волнуйся так... Все же, все натурально...
   - Хватит об этом! - резко прервал ее эльф. - Боюсь даже спрашивать, из чего сделано это. - он кивнул на пустую банку.
   - О, - Белка слегка призадумалась - Я, в общем-то, тоже.
   Эльф побледнел еще сильнее.
   - Добро пожаловать в прекрасный новый мир! - похлопала его по плечу рыжая.
   Впрочем, Лерой быстро пришел в себя, и вернулся к непрошибаемому самоуверенному облику.
   - Итак, возвращаясь к теме разговора... - начал было он.
   - Да-да... - покивала Александра. - Допустим, я верю тебе. Ты хочешь, чтобы я тебе помогла.
   Лерой утвердительно кивнул.
   - Прости меня за меркантильность... Но зачем мне это? У меня навалом своих проблем, - сказала девушка слегка покривив душой. Проблема у нее была всего одна.
   - Кроме чувства удовлетворения, от знания того, что ты, возможно, поможешь целой расе?
   - Да, кроме этого.
   - Ну... - эльф слегка поморщился. - Ты сможешь узнать что-нибудь от древнего великого народа...
   - Ваши сведения просрочены на полтысячелетия, - перебила его Александра. На самом деле, для себя девушка уже все решила, но не показывать же это эльфу? А то еще на шею сядет.
   Лерой задумался, видимо, перебирая в голове варианты.
   - А что у тебя за проблемы?
   - Не те, в которых мне может помочь слегка устаревший эльф, - вздохнула девушка.
   - Возможно, я и не умею работать с вашими машинами, - по-доброму улыбнулся эльф, а затем его улыбка внезапно превратилась в хищный оскал. - Зато, принцип работы с людьми за эти века вряд ли изменился.
   Александра в легком изумлении промолчала. В ее голове промелькнули воспоминания о том, как Лерой разобрался с двумя полицейскими, с какой скоростью он двигался, а также все, что он рассказывал о себе. На тему своего рода деятельности у фэйри эльф не распространялся, но определенные выводы можно было сделать.
   В голове рыжей тут же завертелись шестеренки. Как минимум у нее был один подставивший ее заказчик, возможно, с помощью Лероя получение необходимой информации существенно ускорится.
   - Процесс моего обучения и решения твоих проблем можно совместить, - добавил Лерой, внимательно следящий за лицом девушки.
   Белка встретилась с ним взглядами и ее губы тронула легкая усмешка.
   - Идет.
   Она стянула перчатку и протянула эльфу руку. Лерой, слегка помедлив, все же понял, что от него требуется, и ответил рукопожатием.
   Впервые за шестьсот лет человек жал руку эльфу.
  

Глава 3

   26 августа
   06:08
  
   Это было довольно странное утро. Нет, в самом времени суток не было ничего необычного - солнце всходило с нужной стороны, в некоторых местах все так же курлыкали голуби, а ритм городского движения был все таким же безумным.
   Странным это утро стало только здесь, практически на окраине мегаполиса, в складском квартале за номером В4, безмятежную тишину и покой которого разорвал рев мотора, а также едва заметный лязг. Кто-то мог бы подумать, что ни в реве мотора, ни в лязге, нет ничего экстраординарного, что действительно так. Вот только эти звуки издавал Pontiac GTO 65-го года.
   1965-го года.
   Если бы здесь были сторонние наблюдатели, они бы наверняка удивились тому, что почти столетняя машина, наверняка работающая от бензина, неслась по переулку между складами с довольно приличной скоростью, не отбрасывая на ходу лишние детали, и остановилась недалеко от ангара 6 по воле своего владельца, а не по собственной прихоти.
   Человек, сидящий за рулем, тем не менее, не видел во всей этой ситуации ничего странного и, затормозив, не выскочил из машины с благодарственными криками всем богам, не перекрестил ни себя, ни руль, да и вообще никак не отметил удачное окончание поездки, лишь выдернул ключ из замка зажигания и поставил автомобиль на ручной тормоз.
   - Напомни, зачем ты меня сюда вытащил, - хмуро проговорил он глядя в пустоту перед собой. Так как никаких других вариантов не было, оставалось предположить, что обращался он к своему пассажиру, лежащему в соседнем кресле. Либо страдал довольно тяжелой формой раздвоения личности.
   Пассажир, видимо, хорошо знал своего собеседника, чтобы понять, что вопрос был задан ему, а не невидимому другу, потому что он тут же пожал плечами и ответил:
   - Ты все равно ничем не был занят. Поверь, тебе будет интересно. И мне нужна кое-какая помощь.
   Если бы сторонний наблюдатель уже оправился бы от удивления, вызванным таким занимательным явлением, как передвижение автомобиля столетней давности, то вид двоих, сидящих в машине вызвал бы у него лишь легкую улыбку. Да и то, не потому, что каждый из них выглядел странно, а из-за того, какой эффект они создавали вместе.
   Водитель был мрачен, сидел неподвижно, уставившись в одну точку, скрестив руки на груди. Это был шатен, с довольно короткими волосами, в беспорядке торчащими в разные стороны. На его лице каким-то образом постоянно сохранялась двухдневная небритость. От левого уголка губ вверх к уху шел небольшой белый шрам, из-за чего создавалось ощущение, что мужчина саркастически ухмыляется, что, вкупе с мертвым взглядом темных, почти черных глаз производило гнетущее впечатление. Определить его возраст было довольно затруднительно - ему можно было дать от тридцати до пятидесяти, но скорее реальный возраст был где-то посередине. Одет он был в черную футболку, армейские штаны, цвета "мокрый асфальт" со множеством карманов, тяжелые берцы и потрепанную кожаную куртку кофейного цвета - что летним днем смотрелось довольно странно.
   Второй был его полной противоположностью. Он расслабленно полулежал в пассажирском кресле, свесив ноги из окна. Во время поездки он постоянно озирался по сторонам, а лицо его сохраняло безмятежность и легкую улыбку. Внешность его была еще более запоминающейся, чем у его спутника - снежно-белые волосы, чуть менее белая кожа и красные глаза. Впрочем, как ни странно, альбиносом в полном смысле слова его назвать было трудно - ресницы и брови у него были вполне нормального, темного оттенка. Да и цвет кожи был скорее не аномально-белоснежный, а носил вполне стандартный для англичанина "аристократично-бледный" оттенок.
   Волосы были несколько длиннее, чем у его соседа, и хотя, на первый взгляд тоже находились в перманентном "творческом беспорядке", но его прическа не вызывала отталкивающего эффекта и мыслей о неряшливости собеседника а смотрелась вполне гармонично. Одет же он был в классический, формата "начало XXI века" серый с металлическим отливом костюм, если только в начале века были костюмы из материала, способного выдержать попадание пули. Черная рубашка была небрежно расстегнута на одну пуговицу, а галстука не было и в помине.
   В зубах альбиноса была зажата едва тлеющая тонкая сигарета, а в руках он держал старинную шариковую ручку и сборник кроссвордов из - подумать только - самой обычной, не электронной бумаги.
   - Дай мне еще минуту, - попросил альбинос. Сигарету он при этом не вынимал, но слова каким-то чудом звучали четко и ясно. - Мне осталась только столица Югославии...
   Это был очень старый сборник кроссвордов.
   - Белград, - хмуро бросил водитель.
   Альбинос посмотрел на него с легкой злостью.
   - Я бы сам догадался. А теперь радость победы будет неполной, - он раздраженно окинул взглядом пожелтевшие от старости страницы и бросил их в бардачок. Туда же отправилась и ручка.
   - Ладно, Олли...- альбинос швырнул в пепельницу недокуренную сигарету и, оттолкнувшись руками от кресла, одним изящным движением выпрыгнул в окно. Продолжение фразы донеслось до водителя уже с улицы: - Идем.
   Оливер покачал головой.
   - Пижон, - сквозь зубы проговорил он. Сам он вышел из машины более традиционным способом. - И не называй меня Олли! - крикнул он в спину фигуре в сером костюме. Фигура подняла над головой кулак с оттопыренным большим пальцем, демонстрируя, что слова дошли до адресата.
   Поравнявшись с альбиносом, Оливер увидел, как тот достает из внутреннего кармана пиджака полицейское удостоверение. На пластиковой карте, приложенной к традиционному значку, значилось "Детектив-инспектор Дэрил Ио".
   - Тебе есть, кем представиться? - поднял Дэрил взгляд на подошедшего.
   Порывшись по многочисленным карманам, Оливер выудил на свет два удостоверения - одно сотрудника "Интерпола", другое консультанта британской полиции. Будто бы взвесив документы в руках, он вновь спрятал первое, а карточку консультанта закрепил на куртке.
   - Консультант Оливер Дрейк, - усмехнувшись, прочел Дэрил. Знать, откуда у его собеседника эти документы, он не хотел. - Как скажешь.
   Они двинулись по пустынному складскому переулку. Все тот же гипотетический сторонний наблюдатель наверняка оценил бы цветовой контраст между этими двумя. Единственное, что слегка выбивалось из гармоничной картины - их габариты. Альбинос был несколько выше среднего роста, довольно неплохо сложен. Дэрил не был чересчур раскачен, будучи скорее жилистым и поджарым, но, в общем-то, он наверняка выделялся на фоне среднестатистических людей. Но на фоне Оливера терялся даже он.
   Этот мрачный тип же был несколько выше двухметровой отметки и, казалось, с таким же размахом плеч, что если и было бы художественным преувеличением, то небольшим. Впрочем, несмотря на габариты, выглядел Оливер вполне пропорционально, что могло свидетельствовать о том, что подобное телосложение было врожденным, а не приобретенным, в результате работы имплантов или генетической операции (такие операции были весьма популярны лет тридцать назад, но позже из-за череды несчастных случаев их запретили, как и работу по изменению генома человека, путем прямого воздействия). Скорость и ловкость движений, необычные для человека таких размеров, говорили о том, что во всей живой массе Оливера вряд ли есть какие-то лишние элементы, да и вообще, что это не тот человек, которого хочется встретить ночью в пустынном районе, подобном этому.
   - Кстати, а что за страна Югославия? - между прочим, поинтересовался Дэрил
   - Да была одна, - пожал плечами Оливер, - Лет шестьдесят назад вроде бы еще существовала. А может уже и нет.
   - А... - протянул альбинос, - Тогда понятно, почему я не вспомнил. С новой историей у меня плохо.
   - Это уже относится к новейшему периоду.
   - С ним тоже. Кстати, ты не думаешь, что со стороны историков того времени, было весьма самонадеянно называть свой период новейшим? Они совершенно не заботились о потомках, а нам пришлось выкручиваться...
   - Не думать о потомках было довольно естественно в то время, - пробурчал Оливер. Ему был не очень интересен этот разговор, но он довольно давно был знаком с Дэрилом и понимал, что если будет требовать объяснения их пребывания здесь, добьется лишь того, что альбинос намотает лишние пять километров между ангаров, прежде чем подойти к их цели. Проще было поддержать беседу. - Но надо сказать, что современные историки тоже выкрутились не очень элегантно. И тоже не очень думали о потомках.
   - Да, - поморщился Дэрил. - Постновейший - это надо было очень постараться, чтобы такое выдумать...
   К облегчению Оливера, продолжать свою мысль альбинос не стал, так как они завернули за угол ангара, и их взглядам предстала внушающая уважение огромная дверь, подступы к которой патрулировала пара мобильных охранных турелей. Выглядели эти штуки, как две плазменные пушки на гусеничном ходу, и видеокамерой со встроенным сканером между ними. Баллон с плазмой располагался за опорой пушек, прикрытый бронированными пластинами. Его объема хватало на одиннадцать минут ведения беспрерывного огня. С учетом мощности оружий, это времени могло бы хватить, чтобы выжечь дотла густонаселенный квартал. Иногда турель вставляли и жалкое подобие искусственного интеллекта - но эти модели, к облегчению Оливера, дистанционно управлялись операторами. Дронов он не любил.
   Кем бы ни были неведомые машинисты, среагировали они моментально. Едва Дэрил и Оливер показались из-за угла, один из дронов их на прицел, а второй отъехал в противоположную сторону, прикрывая напарника, на случай, если прибывшие люди здесь, лишь для отвлечения внимания.
   Оливер приготовился в любой момент отпрыгнуть обратно за угол. Просто по привычке. Впрочем, сейчас в этом не было необходимости - Дэрил спокойно продемонстрировал свой жетон, который он так и не убирал из рук. Турель, а точнее, ее машинист, просканировал номер жетона, проверил подлинность идентификационных меток и слегка сдвинул оружие. Теперь под прицелом был только Оливер.
   - Консультант, - безмятежно произнес Дэрил.
   Сканер уставился на карточку, висевшую на груди Оливера. Тот напрягся, предполагая худшее развитие событий. Но турель скользнула по нему мертвым электронным взглядом и откатилась, переходя в режим патрулирования. Оператор отключился от этого дрона, и за дело вновь взялась электроника.
   - Ты мог предупредить, что тут будет охрана, - мертвым голосом произнес Оливер, когда они отошли на достаточное расстояние от турели. - Я взял бы другие документы, более высокого качества.
   - Программное обеспечение этих сканеров не обновлялось уже больше четырех лет, - беззаботно ответил Ио. - А твоя карта была сделана полгода назад. Если тот хакер, который продал ее тебе, знал свое дело, то тебя бы ни за что не раскусили.
   - А если бы не знал?
   - Ну... - Дэрил пожал плечами. - Тогда ты что-нибудь придумал бы. Я в тебя всегда верил.
   Оливер тяжелым взглядом окинул альбиноса, но тот, будто и не заметив этого, приложил жетон к электронному замку рядом с воротами, тот коротко пискнул, и металлическая перегородка поползла вверх. Полностью поднимать ворота Дэрил не стал, и, когда край стальной плиты достиг его пояса, остановил механизм, пригнулся и скользнул в ангар.
   Оливер оглянулся на турели, немного помедлил, будто размышляя, стоит ли идти вслед за Ио, но после некоторого колебания, все же нырнул в темноту помещения. Когда он оказался внутри, ворота дрогнули и, повелеваясь воли Дэрила, вернулись в свое первоначальное положение. На секунду ангар погрузился в темноту, а затем вспыхнули автоматические лампы, яркое свечение которых вызвало у Оливера всплеск раздражения. Прищурившись, он огляделся по сторонам.
   Оказались они с Дэрилом в небольшом помещении, видимо выполнявшего роль шлюза. Хотя называть так три стены из непрозрачного углепластика, с еле угадываемой в них дверью из того же материала не поворачивался язык. Скорее, эта конструкция была призвана защитить внутренности ангара от случайных взглядов, когда открывались главные ворота. А в случае же перемещения каких-либо крупногабаритных грузов легкие перегородки могли быть без особых усилий убраны.
   В шлюзе Оливер и Ио задержались ровно настолько, чтобы последний успел закурить новую сигарету. Проигнорировав холодный взгляд Оливера, Дэрил защелкнул портсигар, возвращая его во внутренний карман, толкнул углепластиковую дверь и исчез в основном помещении склада, сразу бросившись куда-то за угол, едва перешагнув порог.
   - Секунду! - донесся до Оливера его голос. - Где же техники установили чертов... Ага!
   Что-то гулко щелкнуло, освещение немного сменилось, откуда-то с потолка полился мерный гул.
   - Вот теперь заходи, - в дверном проеме появилась физиономия Ио, вновь испарившаяся, освобождая проход мрачному здоровяку.
   Оливер последовал словам своего спутника и, перешагнув через порог, тут же замер, оглядываясь по сторонам. Картина, открывшаяся его взору, была довольно шокирующей для обывателя, но вопреки логике на хмурой физиономии Дрейка проявилось не выражение ужаса, изумления или хотя бы легкого удивления, а начала расплываться кривая ухмылка, а в глазах заплясали бесноватые огоньки.
   Обстановка в зале больше напоминала декорации для второсортного фильма ужасов. Четырнадцать тел различной степени поврежденности плавали в не такой уж и маленькой луже крови, растекшейся по большей части ангарного помещения. Занятно.
   - Занятно, - вслух повторил Оливер. - А откуда столько крови? Слишком уж много с четырнадцати трупов.
   - А это и не кровь. По большей части. Кто-то, скорее всего вон тот - Ио махнул рукой в сторону мужчины в белом халате, сидящего на полу, прислонившись к стене. Если бы не стеклянные глаза и перерезанное горло, можно было бы подумать, что он просто присел отдохнуть. - отстреливался. В нападавшего не попал, зато подстрелил трубу с криостаном. Криостан вытек, смешался с кровью и залил весьма много вероятных улик, за что наш герой получил множество добрых отзывов от криминалистов.
   За время своей речи Дэрил отошел от стены и принялся бродить по ангару, оставляя за собой шлейф дыма. В том числе он пересекал и место убийства. Голограмма мерцала в такт его шагам и сквозь тела и слой крови периодически начинал просвечивать пол.
   Оливер поморщился. Постоянное мерцание голограммы мешало ему сосредоточиться на деталях.
   - Погоди, - внезапно зацепился он за сказанные Дэрилом слова. - Ты сказал - нападавшего? Одного?
   - Да я так сказал, - проговорил альбинос, развернувшись к Оливеру. - Но перед пояснениями, скажи, что думаешь сам.
   Ио замер, облокотившись на стену, всем видом демонстрируя, что не двинется с места, пока Оливер не продемонстрирует чудеса дедукции и назовет ему имя убийцы, а заодно его текущее местоположение, настроение и кличку домашнего питомца.
   Оливер еще раз оглядел место преступления. Криминалистом он не был и навыки судебной медицины никогда не являлись его сильной стороной. Единственное, о чем он мог говорить с полной уверенностью, это о характере ран.
   Итак, несколько сквозных колотых ран, глубокие порезы, отрубленные руки и головы... О, это Оливеру было хорошо знакомо.
   - Так что скажешь? - с нетерпением спросил Дэрил.
   - Ну, я не эксперт... - пожал плечами Оливер. Еще раз оглянувшись, он вновь пожал плечами и вынес вердикт. - Но насколько я могу судить, их убили холодным оружием. Скорее всего - мечами. И довольно быстро.
   Дэрил встрепенулся.
   - Последнее поясни.
   Оливер потер переносицу, собираясь с мыслями.
   - Судя по форме и направлению порезов, нападавшие... нападавший двигался от дальней стены к выходу. Это значит, что Стрелок, - Оливер кивнул на мужчину, опирающегося на стену, - был в первой тройке убитых. Скорее всего, третьим, если успел выстрелить. Криостан всегда протекает под высоким давлением, и лужа таких размеров натекла бы... ну, секунд за шесть. Если бы бой продолжался в луже, то на стенах и на чистом пространстве вокруг лужи были бы следы брызг. Но их нет, а значит, Мечник убил оставшихся одиннадцать человек за шесть секунд, ушел с места затопления, перекрыл трубу и покинул ангар.
   Закончив речь, Оливер демонстративно поклонился аплодирующему Ио, не обращая на несколько саркастическое выражение лица альбиноса.
   - Все верно. А когда тоже самое сказал я, меня лишь послали подальше. Комиссар не хотел, чтобы я мешал работать достопочтенным экспертам, - пожаловался он - Вот тебе еще небольшой факт в копилочку, хотя ты наверняка сам уже догадался - всех убили одним мечом. До того как это выяснилось, эксперты тоже считали, что нападавших было несколько.
   Дэрил щелкнул небольшим рубильником, расположенным недалеко от входа. Голопроекторы погасли, а через пару мгновений включилось и нормальное освещение.
   Привыкнув к режущему свету, Оливер оглянулся на место преступления. Разумеется, никаких тел, никакой лужи, лишь чистый сухой бетон.
   - Возвращаясь к вопросу истории, - усмехнулся Дэрил, отбрасывая куда-то в угол остатки сигареты. - Кто в наш постновейший период будет орудовать мечом? Да еще и с такой скоростью, чтобы разрубить четырнадцать человек за восемь секунд?
   - Вдобавок он был сильнее обычного человека. Отрубить голову не так-то просто, а он сделал это, даже не сбавив скорости, - задумчиво проговорил Оливер.
   Дэрил никак не прокомментировал его фразу. В бое на мечах он совершенно не разбирался, и предоставил Оливеру право делать сопутствующие выводы, совмещая его слова с мнением криминалистов.
   - Скорее всего, импланты, - кивнул альбинос своим мыслям. Дрейк же, однако, решил, что Ио обращался к нему.
   - На силу и скорость? - с сомнением покачал он головой. - Нервная система не выдержит. Если бы Мечник пользовался стандартными, такого эффекта они не дали бы. А улучшенные модели несовместимы - приходится выбирать что-то одно. Я бы поставил на измененного.
   - Да, наши лабораторные крысы говорят то же самое, - безмятежно пожал плечами Ио. - Но я в это не верю. После такого рывка измененный должен был бы все легкие выкашлять, далеко не отходя от трупов. Да и мало находится идиотов, которые рискнуть изменить свой геном в подпольной клинике, вместо установки нормальных имплантов. Последнюю клинику накрыли лет пять назад, и то за все время ее существования там было всего восемь клиентов.
   Оливер пожал плечами. Всплеск интереса, вызванного необычным оружием убийства, уже прошел, и сейчас на его лице вновь застывала мрачная угрюмость. Еще раз оглядев помещение, он остановил взгляд на пробитой трубе и на огромном баке, от которого та отходила.
   - Кстати, а зачем здесь нужен был криостан? - без особого любопытства поинтересовался он.
   - О, хороший вопрос. Идем, - махнул рукой Дэрил, разворачиваясь и направляясь вглубь помещения.
   Ангар не был таким уж и большим, и до противоположной стены они добрались довольно быстро. Здесь располагался грузовой лифт - даже не лифт, просто висящая на тросах платформа, ничем не огороженная от стен шахты. Дождавшись, пока Оливер шагнет на нее, Ио нажал на кнопку пульта, приводя механизм в движение. С легким скрежетом платформа поползла вниз, явно никуда не торопясь, будто собиралась насладиться каждой секундой маленького путешествия.
   Напоследок Оливер еще раз окинул глазами главное помещение склада.
   - А для чего ангар вообще использовался? - запоздало поинтересовался он. - И почему тут вообще так пусто? Вы уже перевезли все на склад вещдоков?
   - Нет, - неохотно ответил Дэрил. - Когда нас сюда... вызвали, здесь уже не было почти никакой техники. Только следы от кабелей в бетоне.
   От Оливера не укрылась пауза в речи альбиноса.
   - А что не так было с вызовом?
   Ио тяжело взглянул на него исподлобья. Его безмятежность испарилась, как не бывало.
   - Ангар снимали снеговики, - с легкой ненавистью проговорил он.
   - О, - понимающе кивнул Оливер. - Значит наверху лежали их сотрудники?
   Дэрил кивнул, вытащил из кармана пиджака стопку бэйджиков, запаянных в пластиковый пакет и бросил ее собеседнику. Оливер тут же подставил пакет под луч света, рассматривая карточки. Впрочем, особо рассматривать на них было нечего - на всех один и тот же логотип, изображавший стилизованную снежинку-шестеренку и надпись "Snowtech". Различия были только в должностях, указанной на карточках, фамилиях, а также в расположении пятен крови.
   Хмыкнув, Оливер протянул было пакет назад Ио, но тот остановил его взмахом руки.
   - Оставь себе. У меня все равно его быть не должно.
   Оливеру понадобилось пара секунд, чтобы переварить информацию.
   - Ты их украл, - утвердительно произнес он.
   Дэрил пожал плечами.
   - У своих? Или...?
   - Снеговики, - ухмыльнулся Дэрил. К нему возвращалось благостное расположение духа. Видимо вспоминал, как он обхитрил сотрудников Snowtech-а. - Нас вызвали лишь вчера вечером. Причем, лишь для того, чтобы оповестить о ситуации и позволить вывезти трупы. Как трогательно. Расследование они будут проводить своими силами.
   Оливер понимающе кивнул. Два года назад, некоторые корпорации выбили себе разрешение поводить внутренние расследования без обязательного участия полиции, силами лишь собственной охраны. Правда, Оливер не думал, что массовое убийство может попадать под категорию "внутренних происшествий". Хотя чему удивляться - корпорации, обеспечивающие планету всем необходимым от энергии, до имплантов, продлевающих жизнь, имели все больше влияния на правительства стран. А реальный контроль уплывал от силовых структур государств, переходя в руки пресловутых "отделов внутренней безопасности" корпораций, которые все больше напоминали не частные охранные подразделения, а небольшие армии - как по выучке бойцов, так и по оснащению.
   - В общем, - тем временем продолжал Ио, - от полиции лишь потребовали помощи по временной охране склада - пока не вывезут остатки оборудования. Дали необходимые показания - все-таки это не какая-то кража упаковок электронной бумаги и пообещали держать нас в курсе расследования. Если результатов не будет в течение трех дней мы, конечно, сможем вмешаться, но...
   - Будет поздно?
   Платформа, наконец, с грохотом и лязгом остановилась. Они проехали всего лишь один этаж вниз, но по времени это заняло столько, что вполне можно было бы успеть выпить чаю во время поездки.
   На подземном этаже царила тьма. Судя по всему, автоматических ламп предусмотрено здесь не было. Ио перевел линзы в режим ночного виденья и спрыгнул с платформы, разыскивая выключатель. Он нашелся рядом с лифтом.
   - Будет поздно, - подтвердил Дэрил, включая свет. - Но не только. Снеговики собрали все улики до нашего приезда. С нами не поделились. Аппаратура тоже вывезена. На вопросы о том, что они здесь исследовали, и почему именно здесь, а не в своих комфортабельных лабораториях они отвечают...
   - Засекречено.
   - Вроде того. А кроме того... комиссар не особо хочет вмешиваться в это дело. Особенно с учетом всех тех пожертвований, что делает Snowtech. Так что, дня через три мы получим еще один труп с табличкой "оказал сопротивление при задержании", файл с наспех сочиненной историей третьекурсника факультета журналистики и клятвенные заверения в том, что "подобного больше не случится", - цинично закончил Ио. - Вот.
   Оливер перевел взгляд на предмет, на который указывал внезапно сменивший тему Дэрил. Собственно, это был единственный предмет, оставшийся в этой бетонной коробке. Дрейк подошел поближе рассматривая его. Что-то вроде пластиглассового саркофага на постаменте, увитым трубами и проводами. Особенно выделялась одна труба, идущая почти у самого пола, специально выкрашенная в синий цвет. Криостан.
   - Криокапсула, - сделал вывод Оливер. Он вновь поднял взгляд на саркофаг, оторвавшись от разглядывания труб. В самом центре прозрачной крышки красовалась дыра с неровными краями. Осколков не было - так что сложно было понять, откуда была разбита крышка, изнутри или снаружи.
   - Пластигласс. Почти неуничтожим. Во всяком случае, голыми руками из неудобного лежачего положения во время анабиоза его не пробить уж точно. Так что, логично предположить, что дыру пробили все же снаружи.
   Оливер кивнул и присел на корточки, разглядывая основание постамента.
   - Если ты, конечно, не думаешь, что снеговики создали какого-то ручного монстра, который вышел из под контроля и убил их всех. Осколков-то я не видел. Может и действительно, кто-то оттуда вырвался, - это было сказано шутливым тоном, но Оливер почувствовал внимательный взгляд альбиноса.
   - Не думаю, что они хранили его вместе с мечом, - пробормотал он, поднимаясь на ноги.
   - Вот ты понимаешь шутки, - вздохнул Дэрил. - А после того, как я задал этот вопрос снеговикам, комиссар меня отстранил от этого дела. Хотя я еще высказал теорию, что это был не меч, а какой-то костяной нарост... Хотя эксперты нашли в ранах следы металла... Тогда я еще предположил, что...
   Оливер отключился от болтовни альбиноса. Он уже давно знал Дэрила и понимал, что всеми своими бредовыми идеями он просто маскирует подлинную работу мысли... но слушать россказни об инопланетянах от этого легче не становилось.
   - Тут повреждено основание, - пнул он механический постамент.
   - Верно, - вмиг посерьезнел Ио, - поэтому его и не перевезли. Собственно, поэтому и на улице дежурят две турели. Сломанная криокапсула и бак с криостаном - единственное, что здесь осталось ценного.
   Дэрил покрутился вокруг своей оси, осматривая подземную комнату.
   - Присмотрись, - сказал он. - Здесь вдоль стен везде стояли криокапсулы. Всего двадцать штук.
   Действительно, на полу виднелись светлые пятна, а в стенах зияли отверстия, из которых недавно выходили трубы.
   - Какие остальные версии? Если не вырвавшийся монстр? - Не сговариваясь, они прошли к грузовой платформе и активировали механизм, начав продвижение наверх. Смотреть в подвале было не на что.
   Дэрил замолчал, рассеяно взлохмачивая белые волосы, видимо, пытаясь получше сформулировать мысль.
   - Не знаю. Какие есть факты? Снеговики держали здесь людей. В анабиозе. Кто-то пришел и забрал одного из них, убив обслуживающий персонал. Мечом.
   - При этом убил он их на выходе, - добавил Оливер. - Когда шел от лифта к воротам. То есть, теоретически нес на плече чью-то промороженную тушку.
   - Необязательно, - не согласился Ио. - Скорее, он оставил тело в лифте, а потом вернулся за ним, когда устранил помеху.
   - Но перед всем этим, он еще и проник в подвал, - продолжил размышлять Оливер. Его поневоле увлекла эта история. - То есть его спокойно впустили и проводили в подвал.
   - Или он туда незаметно прокрался, - Дэрил не спорил, а просто прорабатывал различные версии.
   - Занятно.
   - Весьма, - обыденным тоном произнес Дэрил. - Но, что хуже всего, дальше заниматься этим делом я не смогу. В девять часов сюда прибудут техники "Snowtech", чтобы демонтировать криокапсулу, а меня отстранят от дела, передав ее СБ корпорации.
   - Печально, - хмыкнул Оливер.
   - Ты не представляешь насколько. Сказать, что я заинтересован - не сказать ничего. А я так не люблю нерешенных загадок.
   Оливер поймал себя на том, что и сам начал строить свои версии произошедшего. Да, Дэрил был прав, когда говорил, что дело Оливеру будет интересно. Хотя, наверное, их с альбиносом волнуют разные вопросы. Самому Оливеру больше всего было интересно - почему мечом? Что касается Дэрила, то тот наверняка гадает над тем, что именно творили здесь сотрудники Snowtech-а.
   - Вот я и подумал, - отвлек Оливера от раздумий голос альбиноса. - Что расследованием мог бы заняться ты. Как частное лицо.
   - Ага, - согласился Дрейк, просто потому, что не мог не возразить. - Только мне почему-то не хочется нарываться на сверхскоростного ведьмака.
   - Готов поспорить, - криво ухмыльнулся Ио, - ты сейчас только об этом и думаешь. Хочешь узнать, кто из вас лучше, ты или этот мечник.
   Оливер пожал плечами. Эта мысль действительно проскальзывала у него в голове, разжигая такое давно вроде бы позабытое чувство, как азарт. Впрочем, беспокоиться Дэрилу было не о чем - Оливер прекрасно понимал идиотизм подобной затеи и, разумеется, ни за что не стал бы специально нарываться на бой.
   - Хорошо, я займусь расследованием, - вновь пожал плечами Оливер. - Правда, ты так не сказал, почему ты сам не можешь...
   - Кроме того, что меня отстранят? - иронично приподнял бровь Ио. - Комиссар скинул мне несколько других активных дел. Кстати говоря, я уже опаздываю.
   Оливер кивнул.
   - Так чего ты от меня хочешь? - собрался с мыслями он. Сейчас ничто не напоминало о той угрюмости, которая была в нем в начале утра. Собран, сосредоточен - да. И хотя на лице все еще нет ни тени улыбки, глаза его загорелись холодным огнем. Неожиданно, он даже словно помолодел лет на десять.
   Дэрил протянул ему ключ-карту.
   - Это от склада, - пояснил он. - Техники должны приехать к девяти, в это время тебя уже не должно быть здесь. Честно говоря, я не уверен с чего начать. Попробуй проследить за ними. Осмотрись здесь - может криминалисты упустили что-то, с мечами-то они никогда не работали. В общем, сам разберешься.
   В ухе раздался короткий писк, а нейрокомп вывел на линзы сообщение о входящем вызове. Оливер, заметив слегка отрешенный взгляд альбиноса, знаками продемонстрировал, что тот может идти, а он действительно разберется сам.
   Благодарно кивнув, Ио зашагал к выходу, включая связь. Перед глазами тут же высветилась полупрозрачное изображение его собеседницы. Можно было бы сделать так, чтобы образ двигался в такт словам, имитируя речь (не трансляция в реальном времени, а просто компьютерная модель, основанная на записях с камер), но Дэрила такие искусственные собеседники раздражали. Даже обычные статические изображения он включал при разговоре лишь с несколькими избранными собеседниками.
   - Да, Фел?
   - Где ты? - раздался яростный шепот. - Я уже отмазываю тебя как могу. Тебя назначили на это дело, почему ты еще не на месте? Тебе было мало вчерашнего?
   Дэрил слегка растерялся. Вчера на него действительно спихнули несколько дел, но ничего особо важного там не было - просто тонны бумажной работы для находящегося в опале сотрудника. И сейчас он не понимал, что такого в его отсутствии в участке, тем более, что опаздывает пока что он что всего на семь минут.
   - Фел, я не совсем понимаю... - попытался он прощупать почву.
   Ответом ему был театральный стон.
   - Ты опять выключил связь, - кому как не его напарнице знать все его привычки.
   - Это было нерабочее время, - улыбнулся небу Дэрил, подставляя лицо под лучи солнца. Все-таки хорошая погода сегодня, особенно это чувствуется после пребывания в закрытом ангаре.
   - Происшествие на площадке Хилл-Юникорн. - рявкнули импланты. - Быстро сюда!
   Фелисити отключилась, оставив после себя легкий звон в ушах. Со вздохом Ио вызвал журнал пропущенных сообщений. Было два звонка от суперинтенданта - его непосредственного начальника, и семь от Фелисити. Желания прерывать воцарившуюся тишину не было, поэтому Дэрил быстро просмотрел сообщения в текстовом режиме, после чего без всякого сожаления удалил их. Ничего нового там не было, а угрозы были сформулированы без использования каких-либо интересных словесных конструкций. Какая скука.
   Интересно, что же такого произошло, что его так торопят? Обычно шеф старался пореже вызывать Дэрила на места преступления, предпочитая, чтобы тот работал в участке с уликами и документами, а не с людьми. Дело было не в личных качествах детектива - наоборот, он был всегда предельно вежлив и корректен со всеми собеседниками. Главной же его проблемой, по мнению начальства, было его нежелание идти на компромиссы. В связи с тем, что все чаще и чаще дела полиции пересекались с интересами различных корпораций, это становилось все большей проблемой.
   Развернув перед глазами краткую сводку событий, Дэрил быстро пробежался глазами по виртуальному тексту, с каждой прочитанной строчкой все больше выгибая бровь. Кому-то этой ночью было весьма весело. Взрыв "Лавины", нападение на патрульных, похищение полицейского имущества... Весьма занимательно.
   Последние строчки, Дэрил дочитывал уже на ходу. В складской район он прибыл на машине Оливера, и сейчас ему был срочно нужен транспорт. Подойдя к турели, он пощелкал перед объективами дрона пальцами, привлекая внимание машиниста.
   - Нужен транспорт, - сказал Ио, демонстрируя в камеру свой значок. - Местоположение отследите по этому дрону.
   На корпусе робота несколько раз мигнул огонек, демонстрируя, что сообщение дошло до оператора, и тот уже выслал машину. Разумеется, связаться с участком можно было бы и напрямую, но так пришлось бы тратить время на подтверждение полномочий, объяснение ситуации...да и вообще, не любил Дэрил разговаривать с диспетчерами.
   Машина прибудет в течение нескольких минут, у Ио как раз останется время дочитать рапорт. Сам он прибудет на место минут через пятнадцать - по счастливому совпадению складской район находится практически под злополучным "Холмом единорога". Глубоко вздохнув, Ио отдал команду на включение музыки. Импланты последней модели работали выше всяких похвал - казалось звуки альтернативного рока рождались прямо в голове альбиноса. Дэрил умиротворенно улыбнулся и запрокинул голову вверх, слегка покачиваясь на месте, греясь в лучах солнца и настраиваясь на нужную волну. Его ждала новая загадка.
  
   Едва только Дэрил ступил на камень обзорной площадки, к нему подлетел небольшой шипящий ураган. Наиболее опытные полицейские 16-го участка, могли опознать в нем гиперактивную миниатюрную блондинку, неведомо каким образом получившую жетон полицейского. Более того, этот факт удивлял и саму Фелисити Кейн, которая десять лет назад поступала на исторический факультет. Она и сама не могла сказать, как дослужилась до звания детектив-инспектора и попала в напарники к Дэрилу. В участке ходила легенда, что она даже записывалась на сеансы гипноза, чтобы выудить свою историю из подсознания, но по каким-то причинам затея провалилась.
   Самым странным в этой истории было то, что Фелисити оказалась неожиданно неплохой полицейской. Кроме того, она до сих пор оставалась единственной, кто пробыла в напарниках альбиноса более трех месяцев (злые языки поговаривают, что только ради этого ее и взяли). Как бы там ни было, Дэрил и Фелисити нашли общий язык. Не слишком пригодная для оперативной работы, Фелисити отлично справлялась с работой в архиве или анализом огромных массивом данных, а также со сбором всевозможной информации.
   Второй функцией, которую девушка взяла на себя абсолютно добровольно, едва разобралась в характере своего напарника, была роль своеобразного барьера между Дэрилом и остальным миром, за что Ио был ей бесконечно благодарен.
   - Снеговик уже здесь, - тихо произнесла она вместо приветствия. Фелисити считала, что жизнь слишком коротка, чтобы тратить ее на вежливые расшаркивания.
   Дэрил резко помрачнел.
   - А здесь-то им что надо? - сквозь зубы так же тихо спросил он в ответ.
   - Пытаются установить причину взрыва энергобатареи, - Фелисити сделала страшные глаза. - Они имеют на это право, поэтому шеф попросил тебе передать, что если повторится история, как в Тауэре, то тебя пошлют регулировать движение. Без компа, но со свистком. На магистраль без ограничений скорости.
   - Ну, разумеется, они имеют право... - проворчал Ио.
   Впрочем, пока что его никто не дергал, и в поле зрения не наблюдалось никаких высокомерных типов. Работать можно.
   - Рассказывай, - кивнул Дэрил девушке, уже чуть ли не пританцовывающей от нетерпения.
   - Все началось вчера ночью, - затараторила Фелисити. - когда патрульный кар номер 17617, начал докладывать о своем местоположении. Дежурный диспетчер слегка удивился, так как эта машина должна была уже закончить смену и вернуться на базу, но особого внимания не обратил - решил, что патрульные забыли переключить борткомпьютер. Такое уже случалось. Минут через пятнадцать он связался с другой машиной, которая судя по датчикам, была с 17617 на одной улице. Тот патруль не подтвердил присутствия другой машины в поле зрения.
   Тогда диспетчер попытался связаться с 17617, но те не отвечали. Датчики были отключены, как в машине, так и индивидуальные маячки полицейских...
   - Стоп, - сказал Дэрил и, сложив ладони лодочкой перед подбородком, принялся ходить вокруг несчастной машины 17617, стоящей на обзорной площадке с открытым капотом. - Итак, дежурный получал ложные координаты. Стандартная ситуация, если полицейские преследуют более-менее опытного хакера. Но конкретно этот патруль не докладывал о преследовании, да и вообще закончил свою смену. Даже если бы они, возвращаясь на базу после смены, заметили бы правонарушение, они бы доложили, если бы не...что?
   - Если бы они не хотели поймать кого-то самостоятельно, - мрачно откликнулась Фелисити, - И чтобы в участке об этом не знали.
   К сожалению, в этом сценарии уже не было ничего необычного - полицейские вне смены все чаще опускались до работы наемниками. Официально с этим пытались бороться, неофициально - мало кто видел что-то плохое в том, чтобы немного поработать на корпорации, которые чаще всего и были заказчиками. И так было ясно, что эти организации получают все больше власти и все больше подминают под себя силовые органы.
   - Точно, - кивнул Дэрил. - И этим кем-то был хакер. Наверное, "Neuromancer" объявила новый набор сотрудников. А хакер перехитрил сам себя и принялся отсылать ложные отчеты, хотя наши бараны и не собирались этого делать. Прекрасно...
   - Попытки связаться или найти их по маячку ничего не дали, - продолжила Фелисити. - Диспетчеры уже начали поиск напрямую через камеры, но в течение сорока минут ничего не было найдено...
   - В городе, в котором по камере на каждый квадратный метр асфальта, нет людей, которые умеют ими пользоваться, - не удержался от колкости Ио.
   - Слишком уж большой объем, - вступилась Фел за диспетчеров. - И их настоящего местоположения никто не знал. Они запустили поиск по номеру - как только машина попала бы в поле зрение любой камеры, об этом бы сообщили. Но зря, как оказалось, в тот момент они уже стояли здесь, вне поля зрения. А просматривать записи - все равно, что искать подлинную скрипку Страдивари на E-bay.
   - Как скажешь, - отмахнулся альбинос. - Как я понял из отчета, в этот момент засекли взрыв, приехали сюда и обнаружили наших охотников за головами.
   - Да, - подтвердила девушка - Их уже увезли в больницу. Одного вырубили станнером и раздели. Второго вырубили...ээмм...направленным физическим воздействием. Сильно поврежден шлем - придется срезать.
   - Да-да... - покивал Ио, просматривая строчки рапорта. - Чем же это надо было так ударить?
   Фел промолчала. Она уже привыкла к манере альбиноса разговаривать с самим собой.
   - Кстати, - вдруг повернулся он к ней, - А почему увезли второго? За шесть часов от станнера уже должен был оклематься.
   - Не совсем, - покачала головой Фелисити. - Разряд был сильнее стандартного. Так что ему слегка мозги поджарило. Ничего страшного - скоро очнется... ну, может, ходить придется заново учиться. Но это все равно странно - если хотели убить, то почему ударили таким слабым разрядом? А если только вырубить - то слишком сильным. Такое чувство, будто стрелял человек, первый раз взявший в руки оружие. Но стрелял метко, попал с одного выстрела.
   - Мда... - Ио остановился, глядя в пустоту, помолчав несколько секунд, он вновь взглянул на Фел с легкой улыбкой. - Правда, я больше склоняюсь к версии, что стрелку в руки попал полицейский станнер, который отличается от обычного гражданского мощностью разрядов. Стрелять он действительно умел и попал с первого выстрела, но вот с силой заряда немного ошибся.
   - О... - запнулась Фелисити - Да, это подходит под объяснение...
   Дэрил еще немного покрутился вокруг машины, после чего повернулся к кустам неподалеку и остановился, будто налетел на невидимую стену.
   - Что это? - странным голосом спросил он.
   Фел выглянула из-за его плеча. Предметами, так поразившими альбиноса, оказались аккуратно сложенные рваные штаны, толстовка и стоявшие рядом драные сапоги, чудом сохранявшие свою форму. Несмотря на общий вид предметов, который намекал на то, что они развалятся на молекулы при одном прикосновении, уложены они были так, словно это был новенький отличный фрак, убранный рачительной хозяйкой в потайной уголок, до свадьбы сына.
   - Полагаю, - кашлянула она, - Это вещи того, кто забрал форму Бенсона.
   Дэрил даже не сразу сообразил, что она говорит о патрульном.
   - Парень либо идиот, либо издевается над нами. Но все равно идиот. ДНК у нас будет. Только скажи криминалистам, чтобы потом так же аккуратно сложили. Когда найдем - вернем в лучшем виде.
   - Как скажешь, - пожала плечами девушка.
   Дэрил еще немного покрутился на площадке.
   - Непонятно... - бормотал он себе под нос, - Одного вырубили здесь... Знать бы еще чем... Сломать шлем - надо постараться. Другого подстрелили. Выстрел был произведен...
   Альбинос сверился с отчетом и отошел на несколько шагов, уткнувшись в парапет спиной.
   - ...отсюда. - Ио сложил пальцы пистолетом, целясь в воображаемого патрульного. - Непонятно... Может, их было двое?
   В задумчивости Ио развернулся кругом, краешком сознания оценив открывающийся вид. Впрочем, большая часть его внимания была уделена небольшому, около пяти метров в диаметре, выжженному пятну.
   Да, раньше разрушения от энергобатарей были куда больше. В первые несколько месяцев после их появления на рынке, "Лавины" несколько раз были использованы для осуществления теракта. Дэрил даже представить себе не мог, что пришлось сделать ученым, чтобы так изменить миниатюрные реакторы. Но - результат был налицо - после стабилизации батарей и уменьшении ущерба, возникающего вследствие форс-мажорных обстоятельств, популярность сноутековской продукции резко пошла вверх, а вскоре "Лавины" и вовсе вытеснили бензин... Потом появились и более совершенные реакторы, заменившие морально устаревшие ТЭС и АЭС... А "Snowtech" быстро стал властелином мира.
   Сзади раздалась сухое покашливание. Вспомни про черта... Дэрил мысленно закатил глаза, но все же решил не портить отношения с первых же минут разговора. Когда он повернулся к представителю Snowtech-а, на его лице вновь сияла безупречная улыбка.
   Снеговики отслеживали все свои реакторы. Обычно это не было заметно для обывателей, корпорация не раскрывала свою базу данных даже для секретных служб и использовала ее только в своих интересах. Как только сигнал батареи прерывается, на этом месте тут же появляются люди в костюмах ценой в автомобиль. Официально они собирали информацию о причинах уничтожения реактора, хотя на самом деле главным их мотивом было желание ограничить информацию от постороннего доступа. По обломкам тоже многое можно узнать. Поэтому работать с останками батареи могли только сотрудники Snowtech-а. Даже если эти останки являлись уликой. Полиции в таком случае оставалось только ждать, когда снеговики соизволят поделиться с ними информацией.
   Что же, пора узнать, чем они одарят нас сегодня.
   Человек, с которым предстояло работать Дэрилу, был...никаким. Среднего роста, неопределенного возраста, с серыми волосами и мертвыми глазами-сканерами. На весь окружающий мир он взирал с непередаваемым равнодушием, с легкой примесью безмерной усталости.
   Тем не менее, по мнению Дэрила, этот тип был лучше, чем тот высокомерный пижон с зализанными волосами, с которым пришлось общаться во время осмотра ангара. Из двух зол...
   - Квентин Мейсер, - холодно представился тип. - Моя визитка.
   Перед глазами Дэрила, действительно выскочило сообщение о входящем пакете данных. Открывать его он не стал, отправив куда-то на жесткий диск. Наверное, у него вышло это излишне демонстративно, потому что взгляд Мейсера стал неожиданно ледяным и колючим.
   - А ваша фамилия Ио, не так ли? - с легкой издевкой проговорил он. - Разве это не женское имя?
   Дэрил вздохнул. Как бы он хотел вернуться назад во времени, войти в детский дом и растолковать тому любителю астрологии, который придумывал ему имя, что Ио - не только спутник Юпитера, но и имя греческой жрицы, в честь которой этот спутник был назван. Но, увы, старый воспитатель Бейнс умер еще до того, как Дэрил в полной мере смог оценить глубину той ямы, которую для него он вырыл. Особенно сейчас, когда каждый встречный может пробить необычную фамилию в сети.
   - Да, именно так, - отозвался Ио, чувствуя, как улыбка сползает с его лица. Дружелюбной беседы не получится, оставалось надеяться, что удастся удержать ее в рамках вежливости.
   Впрочем, казалось, Мейсеру этот разговор тоже не доставляет удовольствия, и он с радостью бы закончил его пораньше. Во всяком случае, как объяснить то, что он не стал продолжать колкости (а мог бы еще пройтись по внешности, это ведь так оригинально), а заговорил сухим тоном, касаясь только насущных вопросов.
   - Вот, что мы можем вам сообщить, - водянистые глаза Мейсера чуть сместились в сторону, изучая виртуальный текст. Дэрила слегка передернуло. Впрочем, он знал, что и сам со своими красными буркалами выглядит для стороннего наблюдателя не лучше. - Эта модель "Лавины" предназначена для скоростных мотоциклов. Нам удалось установить, что конкретно эта батарея использовалась в "Импульсе". Все.
   Уже неплохо. Больше, чем надеялся Дэрил.
   - Есть разные модели "Лавин"? - поинтересовался он. - Я этого не знал.
   - В принципе, они все универсальны. Но, да, для разных типов машин, выпускаются различные батареи. Впрочем, для непрофессионала разница заметна не будет. Обычно этим интересуются гонщики или люди помешанные на своих машинах. А владельцы "Импульсов" обычно все такие.
   - Могли бы сообщить нам и имя владельца, - заметил Ио.
   - Это конфиденциальная информация, - не мигая, проговорил Мейсер.
   Дэрил скривился. Вот так. Подтвердил, что имя человека, которого преследовали патрульные им известно, но сообщать его они не собираются. И ведь закон на их стороне.
   - Из-за чего произошла детонации батареи? - совладав с эмоциями, ровным голосом спросил Ио.
   Есть! Попал. Лицо Мейсера не изменилось, но промелькнувшее в его глазах выражение сказало, что этот вопрос почему-то весьма важен.
   - Этого установить не удалось. Скорее всего, водитель пренебрегал безопасностью, не проводил ТО реактора, как того требует установление, либо использовал его мощности не по назначению. - совладав с эмоциями, ровным голосом соврал Мейсер.
   - Помешанный на своем "Импульсе" водитель, - вкрадчиво уточнил Дэрил, - который покупает батарею специально под мотоцикл, использует ее не по назначению? Водитель "Импульса" не проверяет реактор перед каждой поездкой? Вы серьезно?
   - Это все, что мы можем вам сообщить, - произнес Мейсер после секундной паузы. - До скорой встречи, детектив-инспектор Ио.
   Резко отвернувшись от открывшего было рот Дэрила, он зашагал в сторону шикарного черного лимузина.
   Дэрил задумчиво проводил его глазами. Значит, от снеговиков он больше ничего не узнает. Придется искать обходные пути. А пока понятно лишь то, что ничего не понятно...
   От раздумий альбиноса отвлек оклик Фелисити. Похоже, техники привели патрульную машину 17617 в порядок и теперь собираются считать данные с бортового компьютера. Быстро подбежав к машине Дэрил рявкнул на испуганно шарахнувшегося техника.
   - Стоять, идиот! - на альбиноса уставились несколько пар глаз, безмолвно требуя объяснений, и Ио уже спокойным тоном продолжил. - Новенький? Я так и думал. Никогда не подключайся к технике, найденной на месте преступления напрямую.
   Осознав свою оплошность, молодой парень, похоже, только еще из колледжа густо покраснел и бросился в фургон за автономным компьютером.
   Дэрил покачал головой. Конечно, этому парню вдалбливали это в голову несколько лет, но одно дело узнать это, а другое - закрепить на практике... Нелегко отказаться от привычки управлять машинами силой разума.
   Пока техник соединял компы и разворачивал голографический экран прямо на капоте машины, Дэрил шепотом осведомился у Фелисити:
   - Кстати, а почему на это дело кинули нас? Трупов-то вроде нет...
   - Нападение на сотрудника полиции. И подозревают хакера, - пожала плечами Фел.
   - Ах, да... - поморщился Дэрил. - Преступление номер один. Я и забыл.
   Странно было осознавать, что по недавно проведенному законопроекту хакерство стало на новый уровень в приоритетах силовых органов, уступая разве что терроризму.
   Техник доложил о готовности и Дэрил кивнул, отдавая команду на подключение.
   Первые секунды четыре все шло нормально, и перед детективами появился стандартный рабочий стол бортового компьютера. Но едва только техник предпринял попытку получить последние записи с камеры кара, по экрану пошла рябь, заструились серые полосы, а затем на передний план вышла таблица с какими-то цифрами.
   Для Дэрила все это выглядело как хаотичные картинки - единственное, что он мог понять, что все пошло не так. Поэтому Ио не особо беспокоился, когда техник вскрикнул что-то непечатное, и бросился к голографической клавиатуре, стараясь противодействовать вирусу - все равно он ничего не мог поделать.
   Судя по возгласам техника, ничего не мог поделать и он. Возможно, будь он подключен через нейроинтерфейс, отдавая команды со скоростью мысли... Но не на непривычной клавиатуре. Всплывали окна, появлялись таблицы, все больше отчаяния отслеживалось в ругательствах техника... Наконец, компьютер тихонько пискнул, на миг остановив хаотичную пляску данных. Техник с надеждой вскинул голову, уставившись в экран. Его примеру последовал и Дэрил, с любопытством ожидая продолжения.
   После двухсекундной паузы, поверх всех остальных окон выплыла фотография, показывающая рыжую белочку, прятавшую орешки в тайник на дереве. Вслед за этим, фотография сменилась, на рисованную картинку, изображавшую все ту же белочку, уже показывающую неприличный жест зрителям. А потом экран погас.
   - Все данные уничтожены, - виноватым голосом произнес техник. - Не только с борта, но и с нашего компа. Там, конечно, ничего особо важного не было, но все же... Дэрил лишь хмыкнул и потянулся за портсигаром, уже не слушая лепетания техника.
   - И что все это значит? - поинтересовалась Фел у альбиноса.
   - А что тут непонятного? - удивился Дэрил, раскуривая сигарету. - Нас щелкнули по носу. И довольно эффектно представились.
  

Глава 4

   26 августа
   12:17
  
   Когда Фелисити зашла в кабинет, делимый напарниками на двоих, она Застала Дэрила сидящим на столе в позе лотоса и уставившимся на голоэкран развернутый на стене. Вглядевшись в мелькающие кадры, Фел лишь тихо вздохнула. Очередные новости науки и техники или что-то вроде того. Дэрил был буквально помешан на имплантах и не пропускал ни одного анонса нового товара от ведущих производителей.
  
   ...после чего нанороботы начинают круглосуточный мониторинг состояния вашего организма. Благодаря их полной синхронизации с биочипом, вы можете в любой момент запросить отчет...
  
   Похоже на этот раз Дэрил смотрел не какую-то научно-техническую передачу, а обычную рекламу, предназначенную для массового зрителя. Во всяком случае, информация о новой разработке "Neuromancer" - нанороботах - излагалась простым и понятным языком, без использования специфических терминов.
   - Только не говори, что ты хочешь купить эту штуку, - вздохнула Фелисити.
   - Пока нет, - покачал головой альбинос. - Дождусь аналогичного товара от киборгов, сравню, подумаю. Подобные боты совершенно новая разработка и черт знает что от них ждать. Да функционал у них пока что не слишком широкий. Вот если бы они еще и лечили, например...
   В этом был весь Дэрил. Несмотря на любовь к высоким технологиям и вечные поиски новых модификаций Ио никогда не терял голову. Постоянно с восторгом изучая новинки, он, тем не менее, никогда не устанавливал импланты по принципу "чтобы было", чем грешили многие, особенно лет семь назад, когда техномодификации стали максимально дешевы. Некоторые особенно поехавшие крышей личности даже ампутировали собственные конечности ради установки механических протезов.
   Дэрил же перед каждой модификацией тщательно изучал все модели имплантов, проверяя не будут ли те конфликтовать с уже установленными, консультируясь с биотехниками и обычными врачами. Затем сверял товары от "Neuromancer" и "Cyber Inc" - американской корпорацией, главным конкурентом британских "нейромантов". И лишь подобрав модель, которая идеально впишется в его идеальную сборку, устанавливал новый имплант. Про себя Фелисити описывала Дэрила оксюмороном "рассудительный фанатик". В том, что касалось имплантов.
   - Ты хоть что-нибудь сделал? - скрестила руки на груди Фел. - Или все свалил на меня?
   - Я думал. - Дэрил спрыгнул со стола, с наслаждением потягиваясь, - И играл в дипломатию.
   Это было правдой. На то, чтобы добраться до участка, у Дэрила ушло несколько часов.
   Послав Фелисити к техникам и в лабораторию криминалистов, сам Дэрил еще несколько раз оббежал обзорную площадку, особое внимание уделяя так заинтересовавшим его кустам. Ничего нового он там так и не нашел, однако, продолжая с подозрением коситься на зеленые насаждения, поручил экспертам еще раз проверить это место. Те с хмурыми лицами людей, которых заставляют выполнять абсолютно бессмысленную работу, вроде покраски травы, проворчали что-то в полголоса, однако, принялись распаковывать уже убранные чемоданчики.
   Потом пришлось еще ждать, пока закончат работу ученые Snowtech-a, бродившие по склону холма с какими-то приборами. Причем ожидать не в стиле "да-когда-же-вы-свалите-твари", а "что-мы-можем-еще-сделать-дабы-помочь-вам-в-вашем-нелегком-труде". Приказ об этом пришел на почту Ио лично от суперинтенданта, вместе с приказом об отстранении Ио от расследования массового убийства в ангаре. Какая неожиданность.
   Когда, наконец, удалось избавиться от гражданских, Дэрил собрался добраться до больницы, поговорить с патрульными, но по каким-то причинам, доктора настаивали на том, чтобы отложить допрос на несколько часов, так что альбиносу пришлось вернуться в участок несолоно хлебавши. Здесь он собирался найти Фелисити у техников, но его отвлекла презентация "Neuromacer".
   - То есть, ты ничего не сделал, - подвела итог Фелисити. - Ладно, черт с ним. Техники скомпилировали запись с камер. Можем проследить путь хакера. Тебе скинуть или на экране посмотришь?
   - На экране. - Дэрил сделал приглашающий жест рукой в сторону так и не свернутого голографического экрана. Засорять личный диск он не любил.
   Фелисити лишь пожала плечами, подключилась к экрану и включила на нем ролик. Смонтированное техниками видео из записей с разных камер не могло претендовать на "Оскар" - уж слишком хромала операторская работа - однако, путь беглеца и патрульных от офисного здания и станции монорельса до поворота на Хилл-Юникорн был продемонстрирован во всех подробностях. На самой обзорной площадке камеры были, но все действие происходило вне их зоны видимости, так что запись обрывалась за несколько десятков метров до съезда с основной дороги - именно там располагалась последняя камера.
   После просмотра Дэрил лишь хмыкнул, отмотал запись на начало, где хакер на "Импульсе" подъезжал к станции, и поставил на паузу.
   - Так почему не отследили его путь до сюда?
   - Ее, - поправила альбиноса Фел. - Техники сказали, что судя по движениям модели...эээ...то есть фигуры...то есть, короче, они сказали, что их программы сказали, что...
   - Я понял, - остановил запинающуюся Фелисити Ио. - Это женщина. Так почему ее не отследили?
   А мысленно поморщился, делая себе замечание. Конечно, он посмотрел запись всего раз, ракурсы далеко не лучшие, освещение так себе, да и сама беглянка особыми формами не отличается, а ее одежда специально подобрана так, чтобы скрыть фигуру, но он должен был заметить. Должен был.
   - Похоже, она проложила маршрут так, чтобы не попадаться в поле зрения камер, либо взломала некоторые из них. По правде говоря, оба варианта кажутся невозможными - в городе слишком много камер, чтобы объехать все, а в Управлении транспортным движением никаких сбоев не наблюдали. Но факт остается фактом - в течение предыдущих двадцати минут в радиусе десяти миль ее нигде не было. Дальше мы не искали, это все равно, что высматривать корейца среди сотни китайцев.
   - Это не так уж и сложно.
   - Без программы распознавания лиц. И вообще - я это образно.
   Дэрил кивнул и принялся пересматривать столкновение хакерши и патрульных на выходе из здания. Надо признать, что беглянка держалась неплохо. Хотя в первую очередь ее успешному побегу способствовали бестолковые действия полицейских.
   - А что насчет пути назад? Она же уехала с площадки?
   - Да, но в город она, похоже, не поехала. Ни одна камера не засекла "Импульс".
   - Либо она вновь мастерски от них пряталась, - усмехнулся Ио. - Кому принадлежит офис?
   - "New Century Technology", - бодро отрапортовала Фелисити. - Я уже скаталась туда. Думала, ты занят чем-то важным, а так бы предоставила это право тебе.
   - Чем мельче фирма, тем ярче название, - задумчиво проговорил Дэрил, кадр за кадром просматривая запись, концентрируясь на моменте столкновения беглянки и полицейского на выходе из здания. - Ну и что там интересного?
   - Ничего. Пустые полки, офисная техника или отсутствует или не подключена... Из центрального офиса "NCT" сообщили, что недавно арендовали это здание и не успели еще начать там работу. Ах да, еще они сообщают, что ничего не украдено.
   - Подставные... - рассеяно пробормотал альбинос, не отрываясь от записи.
   - Подставные, - подтвердила Фелисити. - Еще нашли комп хакера. Представляешь, он был выполнен в виде ноутбука. С клавиатурой и все такое. Но ничего полезного там не было. Мало того, что вирусы вычистили все до бита, так еще и в самом корпусе была заложена капсула с какой-то кислотой, активирующейся по таймеру.
   - Ага! - внезапно перебил ее Дэрил. Он, наконец, нашел, что искал. На нескольких кадрах, когда девушка поднималась с асфальта, после столкновения с полицейским, воротник ее куртки несколько отходил от шлема, обнажая до того скрытую небольшую полоску рыжих волос. Похоже, беглянка собирала волосы в хвост, который прятала под курткой.
   - Бесполезно, - покачала головой Фелисити. - Это совершенно ничего нам не дает. Она могла перекрасить волосы перед атакой. А даже если нет - ты представляешь, сколько в Лондоне рыжих девушек?
   - Все равно приятно осознавать, что я заметил нечто, что пропустили технари со своими программами наблюдения и анализа, - парировал Дэрил, с довольной ухмылкой падая в свое кресло. - Еще что-нибудь?
   В тот же миг перед глазами всплыло сообщение о входящем пакете данных. Приняв его и открыв, Ио увидел список из почти четырех десятков имен.
   - Проанализировали программы, которые были заложены в бортовом компьютере патрульной машине, - пояснила Фел. - Выдали предварительный список хакеров со схожим почерком написания вирусов.
   Дэрил быстро прокрутил список снизу верх, иногда удаляя из него некоторые строки. Большинство хакеров были представлены здесь только в виде ников, но рядом с некоторыми стояли и реальные фамилии. Не всем взломщикам удавалось уйти от полиции так же как этой девушке.
   Возглавляла список, конечно же, Белка. Squirrel.
   - Думаешь это и вправду она? - поинтересовалась Фел, тоже усаживаясь в кресло. Историю преступлений, в том числе и компьютерных, Дэрил знал намного лучше нее, изучая все мало-мальски выдающиеся дела.
   Дэрил в задумчивости потарабанил пальцами по столу.
   - Впервые этот хакер проявил себя семь лет назад, когда провел атаку на один колледж. И на всех кто подключался к сети этого колледжа. Вряд ли это принесло ему выгоду, скорее обычный акт вандализма. Из всей уничтоженной информации удалось восстановить лишь одно изображение белки. Что и дало имя хакеру, хотя сам он никаким образом не высовывался.
   Спустя несколько месяцев произошел еще один подобный случай, на этот раз уже масштабней. Какой-то идиот отключил энергоснабжения на нескольких станциях метро в час пик. Исправили это минут за пятнадцать, но темнота, давка... В общем, нескольких человек пришлось госпитализировать, но обошлось без серьезных последствий. На этот раз хакер представился, назвался Белкой, в Сети появлялись самохвалебные сообщения, какая-то чушь про анархию, призывы развалить систему...ну, ты знаешь, как это бывает...
   Но вот что интересно - через несколько часов после того, как хакер назвал себя, в отдел компьютерных преступлений пришли все данные с его распотрошенного компа. Вместе с текущим местоположением.
   В течение пары лет произошло еще несколько подобных случаев, так что в Сети усвоили, что прикидываться "тем самым" Белкой не стоит. Хотя пользователей с подобным ником полно, и даже несколько мелких хакеров из попавшихся. То есть, в отличие от того же Шарми, Белка не особо стремиться купаться в лучах славы. Хотя, конечно, Белки до Шарми как мне до Лунного городка автостопом.
   Фелисити понимающе кивнула. Одна из легенд виртуального мира Шарми весьма ревностно относился к своему имени и убивал машину любого, кто выйдет в Сеть под этим прозвищем. Впрочем, почему убивал? Продолжает убивать - его ведь так и не поймали. Даже никакой достоверной информации не собрали. Хотя долгое время считалось, что он из России - из-за ника написанного кириллицей, но даже этот факт подтвердить не удалось.
   - Так все-таки эта Белка "та самая" или нет?
   Дэрил потянулся в кресле, заложил руки за голову и закинул ноги на стол, уставившись в потолок и погрузившись в собственные мысли. Фел даже не поморщилась - она привыкла к причудам альбиноса. По крайней мере, теперь он не курит в кабинете. Пару раз размышляя над очередным делом, тот раскуривал сигареты, что очень не нравилось чуткой системе пожарной сигнализации.
   - Белка не стремится к славе. Не появляется в сети, даже среди равных. Хотя и не прощал присвоение своих взломов чужими. С большой долей вероятности Белка действительно девушка. Мужчине было бы сложнее удержаться от...эмм...хвастовства.
   Фел слегка высокомерно усмехнулась, но Дэрил даже не заметил этого.
   - С другой стороны "та самая" Белка никогда не оставляла визитки. Так что, нет, я не думаю, что это она. Но на самом деле важна не Белка. Ты же понимаешь, что до определенного момента все шло довольно стандартно?
   - Подставная фирма, заказ, засада... - понимающе покивала головой Фел. - Какая-то корпорация искала хорошего хакера.
   Такое дело было действительно в порядке вещей. Какому-нибудь не самому посредственному взломщику приходил заказ (только через проверенные источники, разумеется) на довольно крупную сумму. Хакер ехал на нужное место (внешний злом в таких случаях обычно был невозможен) и попадал в засаду. Если он успевал скачать нужные данные и переслать их, но попадался, то в его камеру приходили люди в костюмах и предлагали постоянную работу за хорошую оплату. Если хакер еще и вырывался из засады и успешно залегал на дно, то предложение о постоянной работе приходило ему на почту, а сумма хорошей оплаты увеличивалась раза в два, а то и три.
   Разумеется, для легенд, вроде Шарми, подобные предложения были скорее оскорблением. Для таких людей их деятельность была искусством, а Сеть естественной средой обитания. Для обычных, но профессиональных хакеров, вроде Белки, Сеть была инструментом, а взлом - работой. Поэтому для них предложения корпораций были весьма выгодны и чаще всего принимались.
   - Но потом появился кто-то еще... - задумчиво проговорила Фелисити. - Кто-то, кто справился с двумя полицейскими.
   - Было еще кое-что странное - сгоревшая энергобатарея.
   Этого объяснить никто из напарников уже не мог. Конечно, можно было принять объяснения Мейсера и списать все на случайность, но...не в этом мире.
   А Дэрил не мог выбросить из головы еще два момента. Первый - сломанный шлем. А второй - слова Оливера о Мечнике.
   Вдобавок он был сильнее обычного человека. Отрубить голову не так-то просто, а он сделал это, даже не сбавив скорости.
   Почему-то Дэрилу казалось, что искать рыжую хакершу стоит хотя бы ради того, чтобы ее спасти.
   Конечно, не было ни одной причины связывать эти два дела. Наверное, Дэрил становился просто излишне мнительным.
   В ухе раздался короткий писк, оповещающий о входящем письме на электронную почту.
   - Хм, - удивленно произнес Дэрил. - Сообщение от врачей. Бенсон пришел в себя и готов к разговору. Просят прийти не позже трех. Как мило.
   Вызвав часы, он отметил, что у него еще около полутора часов в запасе.
   - Иди домой, Фел, - он встал с кресла. - А я пока к криминалистам сгоняю, да очередные сказки послушаю.
   - В отличие от тебя, у меня есть чувство ответственности. И раз уж мы ведем расследование, то ведем его вместе.
   - Зачем? - удивленно вскинул брови Ио, - Я все равно собираюсь сбагрить его отделу компьютерных преступлений.
   Тут Дэрил несколько покривил душой. Он уже предчувствовал, что отделаться от этого расследования не получится, даже если бы он захотел.
   - У тебя вроде еще работа есть? Могу помочь.
   - Всего лишь тонна писанины. Куча отчетов. Справлюсь, - пожал плечами альбинос. - Кроме того, в отличие от меня, у тебя еще есть какая-то личная жизнь.
   - Не какая-то, а очень офигенная личная жизнь! - фыркнула Фел, поддавшись на уговоры Ио. - Ладно, черт с тобой. Я действительно сделала сегодня намного больше, чем ты.
  
   В лаборатории Дэрилу не повезло. Нет, вечно жующий что-то Элиот Хардисон, с которым у Ио были дружеские отношения был только рад его видеть, и сообщил все, что он успел раскопать по этому делу. Но информации было слишком мало.
   - Что по тряпкам? - спросил он у криминалиста после нескольких приветственных слов.
   - Пара интересностей найдется, - кивнул в ответ Элиот, подходя к столу на котором была разложена найденная на Хилл-Юникорн одежда.
   - Интересностей? - насторожился Дэрил. Обычно это слово не предвещало ничего хорошего.
   - Угу. Для начала - на штанах и ботинка практически нет следов ДНК. А те, что есть непригодны для анализа. Странное дело - по их внешнему виду понятно, что их долго носили, но... материал как будто заколдован, - пошутил эксперт. Дэрил лишь мрачно кивнул. - На толстовке получше. Два набора ДНК. Один, похоже, принадлежит владельцу толстовки - слишком уж эта штука широкая для персоны с таким, - он указал на развалившиеся сапоги - размером ноги. Второй след полностью восстановить не удалось. Мы прогоним его по всем базам, но так как набор фрагментированный, анализ займет много времени. Дня два, может три.
   Дэрил лишь наклонил голову, показывая, что принял информацию. Новость была не очень хорошей.
   - А что по владельцу?
   - Связались. Говорит, что забыл толстовку в автобусе. Рейс от Лондона, через ферму, на которой настоящую еду выращивают, до лесного заповедника и возвращение до Лондона. Парень на экскурсию ездил.
   - Интересно, - задумался Дэрил. За это можно было зацепиться. В автобусе должны были быть камеры.
   - Только не рассчитывай на камеры, - разрушил его планы голос Элиота. - Я знал, что ты захочешь проверить и уже позвонил техникам. В том автобусе еще позавчера кто-то закрасил объектив. А они заметили это только после моего звонка.
   - Да что за...?! - выругался Дэрил - Какой ... толк от этих ... камер, если хакеры спокойно проезжают по оживленной улице, не попавшись ни одной из них, а часть из них закрашена самими же жителями этого города?!
   - Реалити-шоу?
   - Ну, разве что, - вздохнул Дэрил, уже успокаиваясь. - Ладно, запрошу видео с камер на остановках.
   Дэрил быстро надиктовал запрос с указанием номера маршрута и примерного времени и отправил в Управление транспортным движением.
   - Еще насчет одежды... На штанах и сапогах грубые швы. Как будто делали "под старину". Имитация ручной работы.
   - Имитация?
   - Ну, может и действительно ручная работа. Но скорее настроили робота для полной имитации. Различить будет практически невозможно. Особенно с такими повреждениями.
   - Ну и кому нужно одежда сделанная вручную?
   - Не знаю. Косплеерам?
   В лаборатории воцарилась тишина. Криминалист как будто бы замялся, решая, стоит ли говорить дальше.
   - Что-то еще? - спросил Ио, заметив его замешательство.
   - Я не уверен, - признался Элиот - Эта вторая цепочка ДНК, она неполная, так что с полной уверенностью я говорить не могу...
   - Но...? - поторопил его альбинос.
   - Но такое чувство, что с ней что-то не так.
   Дэрил хмыкнул.
   - Неужели это все-таки монстр из пробирки?
   - Я не знаю. Но если это монстр, то монстр очень качественно сделанный. Явных признаков внешнего изменения генома нет. Такое могло быть, если это ДНК из второго, или даже последующих поколений генетически измененных особей. Но настолько тонкие вмешательства даже сейчас представляются чем-то на грани фантастики, а уж даже пятнадцать, если не больше, лет назад были и вовсе нереальны. Собственно, если бы я не знал, что у людей такого ДНК быть не может, я бы и не заподозрил в нем измененного.
   Дэрил вновь хмыкнул, в задумчивости доставая из портсигара сигарету и зажимая ее в зубах. Лишь после окрика Элиота он опомнился и быстро вернул все назад.
   - Наверное, я все же ошибаюсь из-за неполной картинки, - закончил криминалист.
   Альбинос проигнорировал его слова, уставившись куда-то в пространство. Спустя пару десятков секунд он все-таки промычал что-то нечленораздельное и, поблагодарив Элиота, вышел из лаборатории, даже не попрощавшись.
  
   Больница, в которую отвезли пострадавших патрульных, располагалась не так далеко от участка - надо было проехать всего несколько станций, причем не на скоростном монорельсе, а на обычном тихоходном автобусе.
   Дэрил не очень любил посещать больницы. Возможно из-за того, что подозрительного вида личности, обретавшиеся возле подобного рода учреждений, сразу предлагали ему всяческие подозрительного рода услуги, вроде корректировки уровня меланина в коже.
   На самом деле, здесь, на Туманном Альбионе, Дэрил практически не выделялся цветом кожи. Если бы он перекрасил волосы, да приказал линзам изменить цвет глаз, то он вполне мог бы сойти за потомка некоего британского аристократа, благо черты лица позволяли. Но скрывать свою внешность он не хотел, хотя и нередкие любопытствующие взгляды его частенько раздражали. В общем и целом, ему нравился свой необычный облик.
   К счастью, на этот раз обошлось без рекламы возможностей современных чудо-возможностей медицины, и Дэрил спокойно добрался до палаты, в которой лежал Бенсон. Если Ио правильно помнил, это тот, которого оглушили станнером и сняли с него форму.
   Войдя в палату, Дэрил сразу отметил большое количество медицинской аппаратуры. Чересчур большое для человека, который всего лишь получил разряд станнером. Пробежав по технике глазами, Ио понял, что большая ее часть предназначена не для мониторинга и поддержания жизнедеятельности, а для настройки имплантов. Особняком стоял лишь аппарат искусственного дыхания. Похоже, догадка Дэрила была не совсем верной - так долго в отключке Бенсон был не из-за неправильного выставленной Белкой силы разряда.
   - Фильтры или ИВД? - усмехнулся Дэрил, пододвигая к койке стул и усаживаясь на него, оперевшись руками на спинку.
   - ИВД, - прохрипел патрульный в ответ. Речь давалась ему достаточно тяжело, но Дэрила это мало волновало. Сам виноват.
   - А на лицензионный, я так понимаю, денег не хватило?
   - Пошел ты.
   Полицейским при установке имплантов и так предоставлялась огромная скидка. Благодаря этому, многие, особенно новобранцы, старались установить себе все, что только было возможно. Но в официальных клиниках корпораций существовал строгий контроль за количеством имплантов и ограничением по количеству операций - одна модификация в месяц. Что многим казалось недостаточным. И они шли на черный рынок.
   В принципе, если пациент не умирал прямо в подпольной клинике во время модификации, можно было говорить, что операция прошла успешно, и впоследствии имплант будет работать более-менее сносно. В обычных случаях.
   Разряд станнера, похоже, под определение "обычный случай" не совсем подходил. И хотя большая часть железа в теле полицейского выдержала подобное испытание, имплант возвратного дыхания начал работать с перебоями. Хорошо хоть вообще не отказал, иначе до прибытия в госпиталь Бенсон не дожил бы.
   Вообще, ИВР был довольно полезной штукой - позволял дышать любыми газовыми смесями, в составе которых есть кислород, или вовсе задерживать дыхание на срок до полутора часов. На заводах химического производства без этих модификаций не обходился ни один рабочий. Но вот зачем этот имплант патрульному? Если просто для очистки воздуха, то можно было бы обойтись стандартными фильтрами, которые есть у девяноста процентов населения.
   Последний вопрос Дэрил задал вслух.
   - Пошел ты! - с шумом вдыхая воздух перед каждым словом, повторил патрульный. Трубки, ведущие от аппарата искусственного дыхания, даже слегка сжимались от каждого такого вдоха.
   - Ты похож на Дарта Вейдера. Жалкое зрелище, - спокойно заметил Ио, не принимая во внимание агрессию патрульного.
   Тот зло зыркнул в его сторону.
   - Почему пришел ты?
   - Вы заехали в чужой сектор, напали на человека, и ты действительно подумал, что весть расследование будет кто-то из ваших?
   - Нет. Но почему именно ты?
   Дэрил промолчал. Он и сам понимал, что дело не в том, что пострадали полицейские, а подозреваемый хакер, как сказала ему Фелисити. Но уж с кем не стоило обсуждать эту тему, так это с Бенсоном.
   - Чтобы тебе спалось лучше. Ты ведь знаешь, с какой точностью я передам твою историю в отдел внутренних расследований. Они будут счастливы. Конец месяца - им отчетность надо закрывать, а тут ты попался. Поможешь людям план выполнить.
   Бенсон лишь тяжело засопел. Он и сам понимал, что Дэрил прав, и ОВР действительно вцепится в него мертвой хваткой. Полицейским можно было подрабатывать на стороне, выполняя заказы корпораций, но нельзя было попадаться при этом.
   - Ну а пока, - с лица Дэрила слетели остатки притворной дружелюбности, а взгляд красных глаз стал неожиданно холодным и колючим. - Ты расскажешь все мне. Начиная с того, кто вас нанял.
   Упираться Бенсон не стал. Вряд ли он верил в то, что чистосердечное признание смягчает вину. Просто, как выяснилось в ближайшие пять минут, он ничего толком и не знает.
   - Заказчик был анонимным, да и контактировал с ним... не я.
   - Ах, да, перед офисом вас было несколько... пятеро... или семеро? Кто остальные? - заметив, как лицо Бенсона на мгновение посетила издевательская улыбка, Дэрил скривился, - Ну да, как я мог забыть. Круговая порука. Ладно, а какие у самого соображения?
   - Заказчик - какая-то корпорация из крупных. Они сняли целое здание и организовали там постоянную видимость работы. Денег не пожалели.
   Дэрил лишь кивнул. В рассуждениях патрульного особой логики не было - деньги есть не только у корпораций, но это сейчас было и не актуально.
   - Нам сказали, что доставить нужно того, кто будет хакать фирму NCT. - отрывисто бросил Бенсон.
   - Не конкретного человека? - быстро уточнил Дэрил
   - Нет... - речь Бенсона постоянно прерывалась хрипами и вздохами. - Не перебивай, и так тяжело. Сказали, что сначала надо будет его проверить. Дали пушки. Одна на импланты. Сказали - если подействует, то не наш клиент, бросайте дело, неважно останется тот в живых или нет. Мы пушки на машину установили. Дали хакеру сбежать. Погнали за ним, выстрелили, а ему ничего - как даже скорость не замедлил.
   Короткими рваными предложениями Бенсон рассказал все, что произошло с ним этой ночью. О том, что выстрел из второй пушки вырубил двигатель беглянки, после чего та свернула на Хилл-Юникорн, и о вмешательстве неизвестного, сумевшего увернуться от выстрела из иглострела и сломать полицейский шлем тремя ударами.
   - Как интересно... Отключила ваши щиты. Способная девочка, - едва слышно бормотал Дэрил. Вскочив на ноги, он несколько раз прошел по не слишком-то большой палате. - А почему вы стреляли из иглострелов, если хотели взять хакера живым?
   - Иглы были не смертельные. Не нейротоксин, а какой-то парализующий яд.
   Интересная складывается картина. Неизвестным нужен был именно хакер, у которого нет имплантов? И явно не для предложения работы, иначе не стреляли бы парализующими иглами. Или для работы в месте, в котором импланты не действуют? А иглострелы, чтобы наверняка не отказался от предложения. А то где еще такого уникального хакера найти.
   Дэрил оторвался от размышлений и вновь повернулся к патрульному. Взгляд его мгновенно потяжелел. Рука как-то сама собой легла на аппарат искусственного дыхания, к которому Ио приблизился во время перемещений по кабинету. Заметив это, Бенсон явно забеспокоился.
   - Эй, эй, ты чего? Ничего же не случилось? Даже хакер, который от нас ушел, и никто другой не пострадал! Кроме нас.
   Забавно, похоже, патрульный так и не понял, что хакер, который его вырубил, был девушкой.
   Губы Дэрила искривились в презрительной ухмылке.
   - Если бы я собирался тебя убить, я сделал бы это по-другому, чтобы наверняка. И уж точно не в госпитале, когда ты подключен к куче приборов, а вокруг дежурят десятки врачей.
   На лице патрульного вмиг проступило облегчение. Похоже, от испуга он даже забыл о том, где находится.
   - Но обвинение в покушении на убийство я тебе добавлю, - заметив, как лицо Бенсона вновь исказилось, Дэрил спокойно добавил: - Или ты и вправду думал, что уничтожение имплантов человека, когда он ведет мотоцикл, на скорости около двухсот пятидесяти километров, будет растолковано, как невинный дружеский розыгрыш?
   Дэрил оторвался от прибора, отправляя в ОВР необходимые доклады и запросы. Ответ пришел Минут через пятнадцать прибудет констебль, который возьмет патрульного под охрану.
   Вернув стул на прежнее место, Дэрил с легкой издевкой слегка поклонился клокочущему от страха и ярости Бенсону и попрощался:
   - Увидимся, патрульный. Лет через пять-десять.
   На выходе из больницы Дэрил замялся. С одной стороны, рабочий день еще далеко не закончен и ему стоило бы вернуться в участок. С другой, возвращаться же в участок просто так ему не хотелось - Дэрилу казалось, что стены этого здания понижают ему уровень IQ.
   Его колебания прервал очередной звонок.
   "Похоже, разговоры со мной сегодня в тренде", - грустно подумал Ио, разглядывая определитель номера. К его сожалению, он прекрасно знал человека на другом конце линии, и вряд ли его звонок предвещал что-либо хорошее. Переполняемый неприятными предчувствиями, Дэрил мысленно произнес "принять вызов".
   - Комиссар, - вежливо произнес он в качестве приветствия.
   - Детектив, - донесся до Ио сквозь динамики столь же вежливый баритон Кевина Райта. - Рад приветствовать вас этим великолепным днем. Как продвигается ваше расследование?
   - В начале пути.
   - Хм... Зная вас, детектив, уверен, вы в восторге. Сколько новых ответов предстоит найти. Я ознакомился с вашим делом в общих чертах. Весьма интригующая цепочка событий, вы не находите?
   - Да... пожалуй... - ответил Дэрил, не совсем уверенный к чему идет эта светская беседа.
   - Рад, что вы со мной согласны. Было бы весьма печально, если что-то отвлекло бы вас от расследования этого занимательнейшего случая.
   Ио мысленно хмыкнул. Комиссар сам еще не знает насколько он прав. Для него-то все это выглядит как дело об еще одном чуть более удачливом хакере, если он действительно не вдавался в детали. Дэрил же уже мог с уверенностью сказать что-нибудь банальное на тему "это лишь верхушка айсберга".
   - Например, - тем временем продолжал Райт, - Тот трагический случай в ангаре корпорации Snowtech.
   Дэрил резко поскучнел, поняв, куда дует ветер.
   - Я уже получил официальное отстранение.
   - Я в курсе, - тон Райта изменился, а Ио буквально наяву увидел, как тот скривил губы в презрительной ухмылке. - Ты ведь подал запрос о заключении под стражу этих придурков, не способных поймать одного хакера?
   - Вы уже знаете ответ, - пробормотал Дэрил.
   - Верно. Я лично подтвердил запрос.
   Это объясняло, почему его провели так быстро. Личный контроль комиссара.
   - С этими дегенератами поступай как знаешь, - жестко произнес Райт. От напускной благожелательности не осталось и следа. - Ищи своего хакера. Когда найдешь - а ты его найдешь - тоже поступай, как пожелаешь. Сдавай корпорациям, сажай, вывози за границу... Мне плевать. Главное - не лезь к корпорациям.
   Дэрил промолчал.
   - Твою мать, детектив! - взорвался Райт. - Ты не понимаешь, что происходит?! Мир меняется. Переворачивается с ног на голову. Спустя еще десять лет правительства вовсе будут упразднены за ненадобностью. Власть уже принадлежит корпорациям! То, что мы до сих пор не работаем на них официально - лишь вопрос времени!
   Дэрил понимал. Он был достаточно умен, чтобы видеть окружающий мир. Но он продолжал молчать.
   - Тебя так беспокоят эти четырнадцать трупов? - тем временем продолжал комиссар. - Ты сам знаешь, что снеговики найдут убийцу. Ты прекрасно понимаешь, что не было никакого супермутанта, который вырвался из криокапсулы. Там лежала чья-то промороженная туша, напичканная новыми экспериментальными имплантами, и какая-то конкурирующая корпорация послала наемника, использующего нестандартное оружие, достать им новинки в оригинальной упаковке. Не удивлюсь, если снеговики уже знают имя заказчика. И уж, конечно, они не оставят нападение на их людей без внимания!
   Самое забавное, что возразить-то на подобное заявление было нечего. Более того, по большей части Дэрил был согласен с комиссаром. Конечно, у него не хватало фактов, для подтверждения или опровержения этого сценария, но если не вдаваться в детали, то Райт только что озвучил мысли альбиноса.
   - Только это должны делать мы, - заметил Ио. - Арестовать наемника и заказчиков.
   - Двадцать лет назад - однозначно. Но мир меняется, - повторил Райт. - Так что, будь добр, последуй моему совету - держись подальше от "Snowtech".
   - Без проблем, - легко согласился Дэрил.
   - И отзови своего...консультанта, - последнее слово Райт произнес с нескрываемой издевкой. - Да, я действительно проверил, кто приходил в ангар сегодня утром. Это был не самый твой изящный ход.
   Ио вновь промолчал.
   - Так же хотелось бы надеяться, что главе внутренней охраны Snowtech-a вернут пропавшие во время осмотра места преступления улики, - ровным тоном закончил комиссар, без тени насмешки в голосе.
   - Возможно, - угрюмо буркнул Дэрил.
   На некоторое время на канале связи повисла тишина. Дэрил заметил, что прохожие начали несколько огибать его - видимо, Ио повысил голос сильнее, чем того хотел.
   - В общем, - вновь донесся из динамиков голос Райта - ты понял. Вновь наступишь на хвост корпорациям - потеряешь все. Вряд ли мироздание организует для тебя еще одно чудо. Надеюсь увидеть рапорт о завершении дела в течение этой недели. На сегодня можешь быть свободен. Всего хорошего.
   Утруждать себя прощанием Дэрил не стал. Отдав команду на отключение и подавив желание вырвать из черепа импланты и растоптать их, раздраженно скрипя зубами, альбинос быстро зашагал вперед, не разбирая дороги. Кажется, он даже сбивал по пути каких-то прохожих, но мало обращал на это внимание. Когда охватившая его глухая злоба, наконец, отступила и Ио начал более-менее обращать внимание на окружающую обстановку, он с легким удивлением обнаружил, что прошел полтора десятка кварталов и оказался в малознакомом ему районе.
   Ну, теперь он, по крайней мере, знал, почему на это дело назначили именно его. Комиссар знал, что он не пройдет мимо дела Мечника.
   Глубоко вздохнув, Дэрил вызвал меню плеера. Музыка всегда помогала восстановить ему душевно равновесие. Немного поколебавшись при выборе жанра, он включил классическую музыку. Первой в списке оказалась "Лунная соната". Импланты от корпорации "Neuromacer" со смешным названием "соники", как всегда работали выше всяких похвал, и, казалось, создают чистейший звук прямо в голове альбиноса. Спокойная мелодия вогнала Дэрила едва ли не в медитативное состояние, позволяя вновь сконцентрироваться на расследовании, а не на мыслях о кровавой расправе над несимпатичными ему личностями.
   Добравшись до ближайшей станции метро, он сел на поезд в сторону дома, а сам, не теряя времени, принялся просматривать записи с камер, присланные ему Управлением транспортным движением.
   К счастью для альбиноса, маршрут R1314, не был так уж популярен, так что автобусы там ходили лишь раз в час. Так что не составило труда выявить именно тот автобус, в котором некий растяпа позабыл свою толстовку.
   Остановок на этом маршруте тоже было не так уж и много. По сути, он ходил по кругу - Лондон - ферма - заповедник - Лондон. Кроме вышеназванных пунктов, было еще две остановки - обзорная площадка и закусочная "Звезда", бывшая некогда заправочной станцией, но потерявшая этот источник дохода после массового перехода на "Лавины".
   Дэрил начал просматривать записи в ускоренной перемотке. Обычно этот метод мало, что давал, и требовалось потом просматривать записи уже внимательно разглядывая кадр за кадром, но сегодня, похоже, удача была на стороне альбиноса.
   В один прекрасный момент, автобус совершил остановку рядом с той самой закусочной. Эта остановка длилась около пятнадцати минут, чтобы пассажиры смогли размять ноги после длительной поездки. Из автобуса действительно высыпалась небольшая горстка людей, разбредшихся по разным сторонам. Но когда они начали возвращаться, в автобус зашел еще один человек - какой-то раздетый по пояс парень в разорванных штанах и драных ботинках.
   Дэрил быстро запросил запись со всех камер закусочной в двухчасовом диапазоне от этого события. Пока его запрос выполнялся, он просмотрел оставшиеся записи с остановок - но в Лондоне этого парня в машине уже не было, а на обзорной площадке автобус останавливался так, что выходящих пассажиров видно не было. Впрочем, Ио не нужно было подтверждение того, что странный парень вышел там уже в толстовке - других вариантов-то и не было.
   Записи с камер "Звезды" лишь показали, что парень пришел откуда-то со стороны дороги, примерно за две минуты до отбытия автобуса, перекинулся парой незначительных слов с официанткой и забрался в салон.
   Из всех камер закусочной ни одна не была оборудована сканером. Так что опознать парня сразу не получилось. Оставалось лишь запустить поиск по лицам, но на это надежды было слишком мало - уж слишком неудачным был ракурс. А на остановке камера видела его лишь со спины.
   Дэрил лишь бессильно скрипнул зубами, вглядываясь в изображение. Но ничего. Теперь у него был хоть какой-то след.
  
   Замок считал электронный ключ с биочипа Дэрила и дверь послушно отъехала в сторону, позволяя войти в квартиру.
   Обитал Дэрил на не слишком большой площади - кроме небольшой прихожей в его квартире была одна комната, совмещавшая функцию гостиной и спальни, ванная и кухня. Редкие посетители всегда удивлялись спартанской обстановке в комнате Дэрила. У него не было ни кровати, ни дивана, ни даже надувного матраса - в общем, лечь было негде. Основными предметами мебели в комнате были шкаф с одеждой, шкаф для оружия, ковер и кресло. Последнее, причем, было поставлено таким образом, чтобы сидящий смотрел на голую стену. Впрочем, как раз в этом ничего удивительного не было - когда разворачиваешь голографический экран, неважно вживую или в линзах, гораздо удобнее работать, когда на заднем плане нет никаких отвлекающих внимание предметов.
   Перед креслом стоял небольшой пластиглассовый журнальный столик. Какой-нибудь гениальный сыщик наверняка смог бы с уверенностью сказать, взглянув на многочисленные царапины, что чаще всего столик используют для закидывания на него ног. В общем-то, он оказался бы прав, хотя царапины остались на столике после переезда, когда Дэрил уронил несчастный предмет мебели на лестничном пролете.
   Кухня выглядела более обжито и, возможно из-за меньших размеров, возможно из-за того, что хозяин проводил здесь больше времени, более уютно. Стол и стулья были сделаны из настоящего дерева, а не из пластика, отсутствовал синтезатор пищи, зато стояла плита и холодильник, забитый всяческой снедью. На стене висела всевозможная кухонная утварь, демонстрируя своим блеском полную боевую готовность, а в небольших дубовых шкафчиках хранились десятки разнообразных специй и приправ - все настоящие, а не синтезированные, чем Дэрил очень гордился.
   В общем, когда к Дэрилу приходили гости, что случалось крайне редко, они предпочитали находиться именно в этом небольшом, но комфортном, пропитанном светлыми эмоциями и вкусными запахами помещении.
   И именно оттуда сейчас доносился шум и грохот.
   Насторожившись, Дэрил слегка приподнял перед собой левую руку, положив на нее сверху правую, нащупав что-то под рукавом. В такой, слегка неестественной позе он сделал два шага до входа на кухню, притормозил перед дверным проемом, вслушиваясь в звуки, сделал несколько глубоких вдохов, настраиваясь на худшее развитие событий, и одним рывком ворвался на кухню.
   - Ну, ты прям Рембо, - мрачно усмехнулся качающийся на стуле Оливер. Двухметровый громила балансировал на задних ножках стула, закинув ноги на стол. К чести стула надо сказать, что он не издал ни скрипа. В руках Оливер держал пакет сока, который, похоже, только что достал из холодильника, и периодически прикладывал его к лицу. На левой стороне его физиономии расплывался огромный синяк.
   - Хреново выглядишь.
   - Ты бы видел другого...
   - И кто такой Рем... - начал было спрашивать успокоившийся Дэрил, но он его внимание привлек предмет, лежащий на столе перед Дрейком.
   Это была металлическая рука, оторванная на пару сантиметров выше локтя. Можно было бы с уверенностью сказать, что это вершина киберпротезирования, как искусства. Созданный из матово-черного материала, он был покрыт сотней мельчайших точек, почти незаметных невооруженному взгляду. Эти точки на самом деле являлись датчиками давления, температуры и влажности, благодаря которым механический девайс мог стать полноценной заменой утерянной конечности. Дэрил знал, что подобные киберпротезы поступили на рынок в начале этого года, и цена на них колебалась от заоблачной до нереальной.
   - Кстати, если тебе интересно - ты был прав. Тот парень с мечом действительно был не измененным, а ходячим конструктором.
   Ио вновь перевел взгляд на Оливера. Тот криво ухмылялся, из-за чего его физиономия, украшенная шрамом, становилась еще более жутковато-мрачной, чем обычно.
   - Предвосхищая твой вопрос - нет, я его не убил. И даже не победил по очкам. Полагаю, окончание нашего столкновения более правильно назвать боевой ничьей.
   - Полагаю, это будет весьма увлекательная история, - спокойно заметил Дэрил.
  
  

Глава 5

   26 августа
   8:36
  
   Покинуть "Звезду" Лерою и Александре удалось не сразу. Девушка не пожелала вновь перегружать "Импульс", вследствие чего мотоцикл был оставлен на стоянке, а новоиспеченные союзники были вынуждены дожидаться автобуса.
   Впрочем, время ожидания не было потрачено зря. Сперва Александра достала из багажного отделения "Импульса" колодку и закрепила ее на колесе. Затем она принялась перебирать вещи, раздумывая, что брать с собой, а что оставить. Лерой был уверен, что та возьмет с трофеи, снятые с полицейских, но как раз их Александра без сомнения бросила обратно в багажник, прихватив лишь станнер, да пару запасных батарей.
   Пока девушка старалась уместить все это в не таком уж и большом багажном отсеке "Импульса", Лерой схватил один из иглострелов, принявшись без особой опаски вертеть его в руках. Он уже понял, что ни грана магии в них не содержится, а следовательно соблюдать основные правила работы с неопознанными артефактами особого смысла не было.
   - Значит это современное оружие? Далекий потомок аркебузы? - задумчиво пробормотал он, обращаясь скорее к самому себе, чем к Александре.
   - Ну да, - откликнулась та. - Всякие колюще-режущие штуки сейчас уже не так распространены.
   Наконец, запихнув шлем в багажник, девушка выпрямилась и перевела взгляд на Лероя, обратив внимание на то, чем он занят. Ее глаза мгновенно округлились, она дернулась было в сторону эльфа:
   - Стой!
   Но было уже поздно. Раздался тихий, на грани слышимости звук, и в ладонь Лероя вонзилась шестисантиметровая игла, пробив руку насквозь и застряв в ней.
   Лерой хмыкнул, рассматривая кусочек металла, и перевел взгляд на Александру, которая замерла, зажав рот руками, не в силах пошевелиться от ужаса. В голове девушки шел отсчет оставшихся эльфу секунд.
   Раз... Два... Три... Четыре...
   Ничего не произошло.
   Лерой пожал плечами, сунул иглострел под мышку и одним рывком выдернул зубами иглу из ладони, зажав ранку с двух сторон пальцами второй руки.
   - Это не очень-то эффективное оружие, - не очень внятно сквозь сжатые зубы проговорил он - Броню эти иглы не пробьют, да и ранки не слишком опасны. Разве что в сердце попасть или в глаз.
   - Идиот! - обрушилась на него пришедшая в себя девушка. Выхватив у него иглострел, она бросила его в общую кучу и опустила сиденье "Импульса", захлопнув багажник. - Никогда не направляй оружие на человека, если не собираешься стрелять! Ты вообще, о чем думал! Тебе не говорили, что нужно осторожнее обращаться с вещами, которые могут тебя убить?!
   - Думал, что он не заряжен, - хмуро откликнулся Лерой, скрестив руки на груди. Он понимал, что Александра права в своем неудовольствии, но и безропотно молчать не мог. - Один страж сделал предупредительный выстрел, когда я прятался, второй выстрелил во время драки. Оба иглострела должны были быть безопасны.
   Александра неверяще посмотрела на эльфа пару секунд, а затем звонко хлопнула ладошкой по лицу. Получилось не так эффектно, как она задумывала - мешал визор - но красноречиво.
   - Знаешь, за шестьсот лет, люди намного улучшили свое оружие.
   - О, как раз в этом я не сомневался.
   Фраза явно была с каким-то подтекстом, но Александра его проигнорировала. Немного поостыв, она все же решила пояснить самую первую фразу эльфа насчет эффективности иглострела.
   - Для ведения перестрелок у нас другое оружие. Более мощное. Которое не только может пробить броню, но и испарить ее вовсе вместе с содержимым. Иглострел не из таких. Практически бесшумный, и убивает с одного попадания, хотя броню и вправду не пробьет. Это оружие...
   - ...убийства, - закончил за нее Лерой, мгновенно ухватив суть. Да, эту разницу он прекрасно понимал.
   - Ага, - кивнула Александра. - Иглы покрыты нейротоксином. Не понимаю только, почему на тебя не подействовало.
   - Может быть, потому что я не человек, - пожал плечами Лерой.
   Подумав, Александра согласилась. Это и вправду было единственным объяснением, которое походило на правду. На собак, например, нейротоксин тоже не действовал, из-за чего четвероногие стражи изрядно подпортили жизнь многим киллерам.
   - В любом случае, не веди себя как ребенок. Может, у нас и нет магии, но это не значит, что в этом времени безопасней. А то я уже прикидывала, что мне делать с одним остроухим телом.
   Лерой повертел головой.
   - Вон та канава, - указал он. - За все время, что мы были здесь, к ней никто не подходил, а с дороги ее и вовсе не разглядишь. За неимением более надежного укрытия, тело можно оставить там и скрыться до того, как его обнаружат.
   Вновь повернувшись к девушке, он наткнулся на ее не очень добрый взгляд и примирительно поднял руки:
   - Просто старая привычка оценивать местность. Не принимай на свой счет.
   Александра вздохнула. Наверное, и вправду - горбатого могила исправит.
   Она перевела взгляд на окровавленную ладонь Лероя и, вновь вздохнув, принялась рыться в сумке со всякими полезностями, с которой никогда не расставалась.
   - Надо тебе руку перевязать или что-то вроде того. Бинта у меня, правда, нет, зато есть салфетки для визора.
   - Нет необходимости. Кровь уже остановилась.
   - О, - вскинула брови Александра. - Хорошо быть эльфом.
   - Не жалуюсь.
   Все-таки вручив эльфу пару влажных салфеток, чтобы оттереть кровь, Александра решила позаботиться о себе, слегка сменив имидж. Оставила в мотоцикле и свою кожаную куртку, взамен она выудила небольшой сверток и какой-то баллончик. Вручив сверток Лерою, попросив эльфа подержать его пару минут, девушка распустила хвост и, согнувшись пополам, так что копна волос повисла в воздухе, принялась обрабатывать рыжие локоны жидкостью из баллончика. Когда она распрямилась, волосы ее были уже черного цвета - хотя и не настолько насыщенного оттенка, как у Лероя. Кроме того, одного баллончика краски девушке было явно мало, потому что кое-где все еще оставались рыжие пряди.
   - Одноразовая, - пояснила Александра, пряча баллончик и вновь собирая волосы в хвост - Водой слишком легко смывается, так что этой краской только от душа до душа пользоваться можно. И в солнечную погоду. Зато сохнет быстро.
   С этими словами девушка вырвала из рук эльфа сверток, который оказался очень компактно сложенной ярко-желтой ветровкой, в которую была завернута синяя бейсболка с логотипом "Neuromancer". Встряхнув куртку, Александра критично осмотрела мятую ткань, однако все равно набросила ветровку на плечи. Надев бейсболку, она завершила свою маскировку.
   Свою старую куртку она тоже спрятала в багажное отделение, едва утрамбовав все находящееся там барахло, вернула сиденье на место и заблокировала все системы "Импульса".
   Оставлять мотоцикл ей жутко не хотелось, но она понимала, что с грузом в виде эльфа, ей далеко не уехать. Плюс существовала очень большая вероятность, что их уже ищут, и хотя вряд ли поверженные патрули смогут дать их точное описание, парочка на "Импульсе" неизбежно привлечет внимание.
   Дав себе слово, что непременно вернется за мотоциклом через пару дней, чтобы с ней ни случилось, Александра повесила на плечо сумку с инструментами и повернулась к Лерою.
   - А почему бы не оставить мотоцикл под навесом? - поинтересовался тот. - На случай непогоды.
   - Я бы с радостью, - мрачно вздохнула девушка. - Но там висят камеры. А если полицейские не совсем идиоты, то о появлении любого "Импульса" в поле зрения "большого брата" мгновенно донесут... ну, кто у них там будет расследовать это дело...
   - Что такое камеры? - тотчас ухватился за новое слово эльф. - И кто такой этот брат?
   Вздохнув, Александра принялась объяснять ловившему каждое слово Лерою, о системе наблюдения и о том, почему к ней прилипло столь странное название. Попутно, вооружившись перочинным ножом, она принялась отпарывать от новой куртки эльфа все нашивки, демонстрировавшие принадлежность к полиции. Потом, спохватившись, просто попросила снять Лероя куртку, удивляясь, почему столь простое решение не пришло ей в голову раньше. Куртку Лерой снял с заметным облегчением - в ней ему было довольно жарко, а о встроенной системе кондиционирования он и не знал. Оставшись в синей форменной рубашке навыпуск, он уже походил не на патрульного, а на, скорее, охранника этой самой закусочной, возвращающегося со смены.
   Так они и принялись дожидаться автобуса. Закончив объяснение о камерах, Александра с легким удивлением обнаружила, что объяснять примитивные, в общем-то, вещи не так-то уж легко. Тем не менее, то ли проявился ее ранее скрытый талант учителя, то ли эльф оказался намного более понятливым, чем она опасалась, но Лерой все понял. Или сделал вид, что понял.
   - Ясно... - задумчиво покивал эльф. - То есть, в их поле зрения соваться не стоит. Как бы еще определить, где это их поле зрения...
   - Да нет, - поморщилась девушка. - Обычные камеры не так уж и страшны - операторы просто физически не могут мониторить каждую запись в реальном времени. А вот если камера еще и сканером оборудована - тогда да, лучше тебе держаться подальше.
   Лерой открыл, было, рот, но Александра уже начала объяснять сама.
   - Каждому жителю планеты в возрасте шестнадцати лет имплантируется биочип. Если объяснять примитивно - то это такой кусочек металла. На нем записаны все данные человека - имя, возраст, место жительства, судимости... Если посмотреть на человека с помощью сканера, то все эти данные можно увидеть. Не иметь биочипа - преступление. Сканеры в городе обычно не проверяют биографию каждого прохожего, они просто проверяют их на наличие биочипов. Но если они заметят хоть одного нарушителя, то сразу сообщат в полицию и начнут отслеживать его передвижения...
   - Какое удобное средство контроля... - задумчиво проговорил Лерой.
   - Это сделано для безопасности граждан.
   - Хм... им стало безопаснее?
   - Не уверена, - честно призналась девушка. - Но биочип весьма удобен. Все необходимые документы всегда при тебе, нет необходимости в куче бумажек, не то что раньше... Я, правда, тех времен не застала, мне только рассказывали... Кроме того, для тех у кого есть импланты, биочип служит как центральное ядро системы нейроинтерфейса, накопитель и много чего еще... Только не надо меня спрашивать про импланты! - взмолилась Александра, быстро взглянув на Лероя - Все равно я не смогу рассказать тебе все за пару часов.
   Помедлив, Лерой неохотно кивнул, признавая правоту девушки. Ответы девушки лишь увеличивали количество вопросов, а Александра, судя по ее внешнему виду, засыпала на ходу. Если еще во время рассказа Лероя это было не так заметно - сказывалась недавняя погоня и короткая схватка - то сейчас, после нескольких часов спокойствия, в вертикальном положении девушка, похоже, удерживалась лишь на одном упрямстве.
   Автобус подошел с шестиминутным запозданием, что вызвало презрительное фырканье Александры. Она никогда не опаздывала сама, и терпеть не могла, когда себе позволяли опаздывать посторонние. Тем не менее, транспорт она встречала с затаенной радостью - поездка до города должна была занять больше двух часов, которые она планировала полностью посвятить сну. Если, конечно, никакой остроухий не будет ее ежеминутно дергать по малейшему вопросу.
   В автобус Александра заходила преисполненная подозрением и опустив руку в сумку, сжимая рукоять станнера. Смерив недоверчивым взглядом безразличного к проходящей мимо девушке водителя, она прошла вглубь салона, подолгу изучая каждого из немногочисленных пассажиров. Наконец, признав автобус обыкновенным транспортом, а не хитроумной ловушкой, Александра уселась на свободное место рядом с окном и откинулась в кресло, опуская спинку сиденья. Сумку с инструментами она так и не выпустила из рук, положив ее на колени.
   Почувствовав, как на соседнее сиденье почти бесшумно опустился эльф, девушка чуть приоткрыла слипающиеся глаза:
   - Нам ехать до конечной, так что можно будет пока немного вздремнуть. Если тебе конечно нужен сон.
   - Если я правильно понимаю, то следующая остановка будет на той самой обзорной площадке, где мы встретились, - глядя в пространство перед собой, произнес Лерой. Замечание про сон он проигнорировал. - Не боишься встретиться с коллегами тех стражников?
   Вопрос Лероя подействовал на Александру как чашечка горячего ароматного кофе, выплеснутого за шиворот.
   - Не особо, - поворочавшись на месте, произнесла она в ответ с уверенностью, которую сама не ощущала. - Лиц наших никто не видел, так что если нас заметят через окно, то внимания не обратят. А вот если будут проверять автобус со сканерами - хотя с чего бы им это делать - то...тебе придется быстро-быстро сваливать.
   Лерой промолчал, решив то ли положиться на случай, то ли начав прорабатывать план отступления. В любом случае, никакого волнения он не проявлял. А вот Александра чувствовала, как в груди все разрастается чувство неприятного беспокойства.
   - Сволочь ты, - зло выдохнула она, поняв, что сон никак не идет, и приводя спинку кресло в вертикальное положение.
   Лерой слегка дернул ухом, но промолчал. Его вниманием завладели остальные пассажиры автобуса. Вновь, как и во время его предыдущей поездки, многие из них сидели со стеклянными глазами, уставившись в пустоту, некоторые разговаривали с кем-то в полголоса.
   - Что с ними? - шепотом поинтересовался он у Александры.
   Недовольная лишением сна девушка приподнялась на ноги, рассматривая салон автобуса и их попутчиков, но не обнаружив ничего странного, вновь упала в кресло и обратилась к эльфу:
   - Что тебя не устраивает?
   Лерой объяснил.
   - Эх, это... - Александра задумалась. Объяснить Лерою, что такое Сеть будет довольно сложно, но с учетом того, что она являлась одним из важнейших аспектов современной жизни, сделать это было необходимо и как можно быстрее. - Ну слушай... Представь себе невидимую паутину, окружившую весь мир...
   С помощью образов и подмены некоторых понятий, Александре удалось донести до фэйри о природе Сети. Конечно, о таких подробностях, как сервера, трафик, протоколы и им подобным не стоило даже и упоминать, но общую мысль Лерой понял.
   - Потеряв всех своих магов, и не в силах более подключится к Астралу, люди с помощью своих технических артефактов создали его подобие, наполнили его всей доступной информацией и теперь при необходимости подключаются к нему с помощью других артефактов, вставленных в их голову, - резюмировал Лерой, когда девушка закончила свою речь.
   - Да, - обреченно откликнулась та, откидываясь в кресло. - Если тебе так проще то - да, все так и есть. Только подключаются они к Сети не по необходимости, а...да они почти всегда к ней подключены. Узнать новости, поговорить с другим человеком, посмотреть фильм, оплатить счета, заказать еду на дом - все это делается через Сеть.
   - У тебя тоже есть эти...импланты? - фэйри чуть запнулся на незнакомом слове.
   Александра ответила не сразу. Она молчала так долго, что Лерой уже решил, было, что его вопрос относится к категории непозволительных, и уже подбирал слова для извинения, но девушка медленно, будто нехотя все же ответила:
   - Нет. У меня синдром Кауэра.
   Лерой не решился задавать новые вопросы. Но девушка сняла визор, повернулась на бок, уставившись на эльфа разноцветными глазами, и продолжила речь сама.
   - Кауэр - изобретатель нейроинтерфейса. Или нейросети, как тебе будет угодно. Именно с помощью нейроинтерфейса человеческий мозг может управлять дополнительными устройствами, вроде биочипа. Без него, это просто куски металла, зачем-то вживленные в тело. Это изобретение произвело революцию. Расширение человеческих возможностей - не только биочипы, но еще и киберпротезы с новыми функциями. Вот только - сюрприз - не все люди оказались способны этим изобретением воспользоваться. Первым, у кого обнаружилась эта...особенность...был сам Кауэр. Не смог воспользоваться плодами своего труда. Смешно. Но он умер еще до того, как эта штука - Александра покрутила пальцем у виска - набрала популярность.
   Она помолчала немного, прокручивая в голове страницы сайтов истории, которые читала еще в детстве.
   - Сначала нейрокомп - это стандартный пакет имплантов: биочип, линзы, кредитный чип и динамики, подключаемые с помощью нейроинтерфейса - вживляли только тем, кому уже исполнился двадцать один год. Сперва желающих было не так много, но... через год ввели закон об обязательном ношении биочипов. И люди решили - черт, если у меня в голове все равно будет железка, то пусть она приносит пользу! И количество пользователей нейрокомпа резко увеличилось.
   Еще через три года установка нейрокомпа была разрешена с восемнадцати лет. И именно тогда была составлена статистика - около шести сотых процента населения Земли носители синдрома Кауэра. - Александра слегка пожала плечами. Ее голос звучал ровно, но Лерой все равно не решался выразить какое-либо свое отношение - Наш организм просто не видит нейроинтерфейса. Мозг просто игнорирует их. И, как следствие, невозможно управлять имплантами.
   Ноль целых шесть сотых от девяти миллиардов это не так много народу, да? Всего-то каких-то жалких пять с половиной миллионов. Вот всем медицинским корпорациям и нет никакого дела до нас. Изобретать лекарство, исследовать синдром экономически не выгодно. Вот все и забили. Уже двадцать лет, как забивают.
   - Ты не кажешься расстроенной, - подал, наконец, голос Лерой.
   - Я и не расстроена. Глупо злиться на природу, да и вообще... Играй теми картами, что есть или пошел вон из-за стола.
   Последнего выражения Лерой не понял, но общий настрой уловил.
   - Мне это очень знакомо, - заметил он.
   - Да, я помню, что ты у нас обезмаженый от природы, - улыбнулась Александра. - Жаль, кстати; может я хотела вытребовать за свою помощь тебе обучение магии?
   - Найдем мою сестру, и требуй, - разрешил Лерой. И подвел итог всему сказанной девушкой: - Значит, ты имплантами пользоваться не можешь?
   - Ну почему... - призадумалась Александра. - Могу. Если мне руку, например, отрежет, и мне прицепят новую, красивую и блестящую. Откалибруют вес, размер до миллиметра, идеально подгонят к моей нервной системе... и все! Будет точно такая же рука, какая была раньше, ни больше, ни меньше. Даже смогу ей что-то ощущать, за счет датчиков. Потому что мой мозг приспособлен для управления рукой, это для него естественно. А вот если в этой механической руке будет еще и встроенная плазмопушка, то ей я пользоваться уже не смогу - такой штуки в моей базовой комплектации нет и к ней нужно подключение через нейросеть.
   Ну а в Сеть я также выхожу, как и другие люди. Только мой компьютер не в голову встроен, а на поясе висит, и управляю я им руками, через клавиатуру. В современном мире без выхода в Сеть прожить практически невозможно.
   Лерой тоже замер в кресле, обдумывая новую информацию и наблюдая за пассажирами. Молчал он довольно долго, пока, наконец, не произнес:
   - Если эта Сеть создана, а не является природным явлением, как Астрал, то ее можно контролировать. И тот, кто это делает, имеет очень большую власть над миром.
   - Никто ее не контролирует, - махнула рукой Александра. - Это... это все устроено намного сложнее, чем ты думаешь.
   - Я бы тоже не стал афишировать свою власть, - остался при своем мнении эльф, но Александра лишь пожала плечами. Она слишком устала, чтобы спорить.
   - Кстати, если мы уж заговорили об этом - кто у вас сейчас правит?
   Александра вновь перевернулась на спину, закинув руки за голову и уставившись в потолок.
   - Умеешь ты задавать вопросы, на которые не ответишь двух словах, - тихо вздохнула она. - На словах все просто правительства, территории, в каждой стране своя власть... У нас вот парламент с премьер-министром во главе, например. Но на самом деле... На самом деле есть корпорации. И нельзя с определенной уверенностью сказать, кто кому отдает приказы. Вроде бы корпорации подчиняются законам, выполняют правительственные заказы... Но с другой стороны - деятельность главных корпораций не ограничена одной страной, каждая из них собирает все больше людей под свое руководство. Корпорации все больше берут на себя заботу о жизни общества. "Snowtech", например, полностью обеспечивает электропитание всех городов. Не только обеспечение энергией, но и прокладка кабелей, подключение каждого дома к сети, установка фонарей и замена перегоревших лампочек и все такое... И так с каждой корпорацией - они реально приносят пользу. И вот возникает вопрос...
   Что за вопрос, Александра так и не сказала, но Лерой и сам понял.
   - Полагаю, как и в случае с Сетью, это все устроено намного сложнее, чем я думаю?
   - Да, наверное. Я вообще не спец в политике.
   - А что это вообще за корпорации?
   - Да разные. Из основных - швейцарская "Green Gardens", которая владеет всеми плавучими садами, да и многими фермами, и является главным поставщиком еды. "Neuromancer", "Cyber Inc", "Tinsi Implants" поделили между собой европейский, американский и азиатский рынки имплантов. К ним, возможно, скорее присоединится еще она японская корпорация, но черт ее знает... Бразильская "Nexena" и индийская "Panacea" - лидеры в области медицины, хирурги и фармацевты соответственно, есть несколько корпораций по производству оружия и военной техники, преимущественно русские и американские; одна по выпуску софта, тоже американская... Ты не обращай внимания на то, что я называю страны. На самом деле, корпорации мало обращают внимание на границы, страну указывают просто по расположению центрального офиса. Ах, да, ну и британский "Snowtech", конечно. Монополист в области энергетики.
   - Кланы, - наконец понял, что ему напоминает вся эта система, Лерой.
   Александра пожала плечами. Этот жест, похоже, входил у нее в привычку.
   - Это будет довольно шаткая система правления, если государства уйдут в прошлое.
   - Так никто и не говорит, что они уйдут. Просто... мир как будто приближается к глобальным изменениям. Может быть, правительства возьмут под контроль распоясавшиеся корпорации. Может быть, те объединятся в одну, захватят мир и установят единую власть. Может быть, будет что-то другое. Я не знаю, - девушка неопределенно помахала рукой. - Что-то такое витает в воздухе, последние года два. Но не мое это дело. В моей жизни уж точно ничего не изменится.
   Лерой неожиданно понял, что до сих пор не знает, чем, собственно, занимается Александра и почему она убегала от полицейских. Рассказав о себе практически все (не вдаваясь, впрочем, в некоторые нелицеприятные детали), он как-то позабыл расспросить саму девушку об обстоятельствах ее жизни. Но расспрашивать о личной жизни девушку он не стал.
   Вместо этого, он собрался было задать еще пару вопросов, о заинтересовавших его кланах... корпорациях - пора привыкать мыслить современными терминами - но едва он набрал воздуха в легкие, Александра толкнула его в бок, кивая куда-то за окно:
   - Проезжаем поворот на Хилл-Юникорн, - прошептала она.
   В этот момент в автобусе прозвучало объявление о том, что "по техническим причинам, автобус проследует до конечной станции без остановок". По салону прокатилась легкая волна недовольства, которая, впрочем, быстро утихла, а перед глазами Лероя и Александры предстал сам поворот на обзорную площадку.
   Дорога была перегорожена ярко-желтой голографической полосой, с надписью "Не пересекать", рядом с которой дежурил полицейский, точно в такой же форме, какая красовалась сейчас на Лерое. Он лениво скользнул взглядом по едва плетущемуся автобусу и вновь уставился в пустоту, явно демонстрируя, что сейчас он находился в мире виртуальном. Останавливать автобус явно никто не собрался.
   Александра облегченно выдохнула. Похоже, зря она перекрашивалась и нацепила эту дурацкую кепку. Искать их явно не собирались, по крайней мере, не здесь и не сейчас. Впрочем, толика здоровой паранойи в ее деле еще никому не вредила.
   Сразу после съезда на обзорную площадку, дорога заворачивала в сторону, оплетая собой пресловутый "холм единорога", и Александра из любопытства прильнула к стеклу, взглянув вверх. Несмотря на пологость и не слишком большую высоту холма, отсюда увидеть можно было лишь гранитный забор на границе обзорной площадки, да черное выжженное пятно перед ним. На ограждение опиралась какая-то фигурка в сером костюме - подробностей разглядеть не удавалось. Человек, похоже, разглядывал то самое пятно. Впрочем, через несколько секунд он развернулся, как будто его кто-то окликнул и отошел от края площадки.
   Александра со спокойной душой откинулась назад в кресло и прикрыла глаза.
   - Я спать. До города плестись еще полчаса, а то и больше, так что никаких больше вопросов, я хочу провести это время с пользой.
   Лерой несколько разочарованно кивнул. Впрочем, несмотря на желание узнать больше, жаловаться он не мог - новой информации было навалом. Сейчас самое время было проанализировать разговор с девушкой, разобрать все на составляющие и разложить по полочкам. Есть чем заняться.
   Путь до города занял несколько больше времени, чем предполагала Александра, чему, впрочем, та была только рада. Конечно, эти минуты сна вряд ли могли решить проблему отсутствия полноценного отдыха в последние две недели, но привыкшая спать урывками девушка ценила каждые мгновения тишины и спокойствия.
   Когда автобус остановился, и люди высыпались на улицу, Лерой и Александра, не отрываясь от толпы, последовали за большинством - на станцию монорельса.
   Попали они сюда не очень удачно - как раз в утренний час пик, когда люди ехали с окраин в центр города на работу. И если Александре такая давка была вполне привычна - мотоцикл у нее появился не так уж и давно, а до того, все свои передвижения девушка осуществляла с помощью общественного транспорта - то Лерою такое количество народа казалось противоестественным. Он вообще еще не до конца осознал общее население планеты - девять миллиардов людей!
   - Мне все время кажется, что меня окружили, чтобы схватить и притащить на костер, - тихо признался фэйри на ухо спутнице.
   - Тебе-то что? Если ты двигаешься с такой скоростью, что от выстрелов иглострела уворачиваешься, то что могут тебе сделать обычные люди?
   Лерой скромно промолчал. Не мог же он признаться, что во время боя увернулся от стальной иглы скорее более благодаря счастливой случайности, чем собственным навыкам.
   - Количество часто побеждает качество, - вместо этого сказал он, настороженно озираясь по сторонам.
   Девушка лишь раздраженно дернула плечом. Она тоже чувствовала себя слегка неуютно, но по другой причине - ей не очень хотелось лишний раз попадать в поле зрения камер и сканеров, коих на станциях было огромное количество. Но поделать было ничего нельзя - лишившись "Импульса", она лишилась мобильности и скорости. Да еще и балласт в виде остроухого появился.
   - Стоп, - внезапно скомандовала она и кивнула в сторону расположенной как раз над лестницей, ведущей на станцию. - Тут есть сканеры. Я-то пройду, а вот на тебя обратят внимание. Подождем, более удобного момента.
   Лерой попытался различить загадочные следящие артефакты, но, сколько не скользил взглядом по бетонным стенам и колоннам, так ничего и не обнаружил. Сдавшись, он, наконец, к спутнице:
   - А как ты их различаешь? И откуда ты знаешь, куда они смотрят?
   На лице Александре тут же расплылась самодовольная улыбка. Не так уж часто и выпадал шанс похвастать своими достижениями. Ситуацию немножко омрачало лишь то, что ее слушатель не в силах оценить их в полной мере.
   - У меня был один парень, который работал в Управлении транспортным движением. И однажды я навестила его на работе, и загрузила на их сервера одну программку, пока... - Александра вдруг осеклась и немного запнулась. - Когда он отвлекся. Ну, неважно, в общем. Эта программа лишь передает мне данные о камерах и сканерах. А другая программа, которую я тоже написала сама, анализирует эти данные, мою скорость движения и выдает мне оптимальный маршрут.
   - То есть ты можешь избегать внимания всех камер?
   - Ну... нет, - призналась девушка. - Только в этом секторе. Да и рано или поздно они обнаружат дыру в защите и пофиксят ее. Но здесь и сейчас - да, пользуюсь преимуществом. Хотя, когда ты пешком это не сильно помогает - слишком уж много камер, от всех не увернуться. А вот на "Импульсе" проще, можно и в полусекундные окна проскочить.
   Им пришлось подождать еще пару минут, пока Александра не объявила, что сканер в данный момент сконцентрировался на каком-то человеке, показавшемся электронике подозрительным и предоставил им возможность проскользнуть незамеченными.
   Пройдя сквозь толпу по замысловатой траектории, они добрались до станции, где были подхвачены потоком людей и затолкнуты в поезд.
   Эльфа подобная давка раздражала все сильнее, а вот девушка, как потомственный городской житель, была к такой обстановке привычна, и даже ухитрилась урвать еще пару минут сна, повиснув на поручне.
   После поездки на монорельсе спутники пересели на метро, потом еще на автобус и к концу их поездки взгрустнулось даже Александре. Ее несколько угнетала мысль о том, что пару дней спустя ей придется возвращаться по тому же маршруту за своим мотоциклом.
   Впрочем, в конечном итоге, даже у плохого есть свойство заканчиваться. Добравшись до нужного района, Лерой и Александра с наслаждением выбрались на простор городских улиц и неспешно двинулись в сторону одной из множества местных многоэтажек. Точнее - Александра двинулась, эльф просто следовал за ней.
   Пока они шли Лерой старательно крутил головой из стороны в сторону, подолгу задерживая взгляд на любом более-менее примечательном объекте. Александре казалось это несколько странным - что ее спутник находил столь занимательного в обычных пейзажах не самого благоустроенного района? Но спустя пару мгновений вспыхнуло воспоминание о том, кто этот парень идущий рядом с ней.
   - Кстати, - нарушила она тишину, - А как ты вообще собираешься искать своих фэйри? Могу тебе сразу сказать - в Сети ты найдешь кучу информации, но потратишь в разы больше времени выискивая среди нее достоверную.
   Лерой в задумчивости потер подбородок.
   - Сначала я предполагал освоиться в этом времени, ну и помочь разобраться тебе с твоими проблемами, - в его голосе сквозил легкий намек, и Александра вспомнила, что и вправду не сказала эльфу, какой именно помощи она от него ждет. По правде говоря, она и сама этого не знала. - Думаю, стоит проверить архивы - у вас ведь остались архивы? - Оксфорда. Наши маги часто сотрудничали с вашими исследователями. Еще есть возможность узнать что-то из личных записей некоторых благородных семей. С некоторыми нас связывало много чего общего.
   - Например? - заинтересовалась девушка
   - Контрабанда, торговля магическими артефактами, зельями... - пожал плечами Лерой. - Официально какое-либо сотрудничество с Лесным Двором было запрещено короной... Но ты же знаешь этих аристократов - постоянная грызня между собой, в том числе и попытки подорвать влияние королевской семьи, усилить собственный политический вес. Я толком не знаю - большую часть жизни я провел в других странах, а этим занимался Кэссаэль. Но, так или иначе, наследники этих семейств могли сохранить личные записи своих предков.
   - Стоит попробовать, - кивнула Александра. - Аристократов сейчас днем с огнем не сыщешь, но если ты помнишь фамилии, можно попытаться проследить генеалогическое дерево, найти потомков... Похоже на план.
   - Да, - подтвердил Лерой. - Ну а если этот план провалится, то я знаю одно место, где информация о судьбе фэйри точно должна быть - Рим.
   - Ты имеешь в виду - Ватикан? - мгновенно сообразила девушка. - Ну, удачи. Охрана там такая, что может потягаться со "Snowtech". И вряд ли перед тобой расстелют красную дорожку до самого архива.
   - Я и не говорю, что это будет просто. Можно попытаться наняться туда. Уборщиком или охранником, например. Лет пять-семь исправно выполнять свою работу, втереться в доверие. Потом начать аккуратно расспрашивать. Не о фэйри, конечно, а о самих архивах. Только действовать надо аккуратно, не вызывая подозрений. Выявить круг лиц, которые имеют доступ к этим тайнам. Возможно, придется потратить еще пару лет, чтобы...
   Александра слушала его со все возрастающим изумлением. Пожалуй, до сих пор она не совсем понимала, с кем имеет дело. Но сейчас, когда эльф спокойно рассуждал о том, что готов потратить десять лет только на то, чтобы стать частью антуража, чтобы впоследствии добраться до каких-то записей (и то не факт!), она осознала насколько отличается взгляд Лероя на мир.
   - На самом деле... - перебила она его
   - Это все сложнее, чем я думаю, - со спокойной улыбкой на лице завершил за нее эльф. - Я уже понял. Мир изменился куда сильнее, чем кто угодно мог даже предполагать. В любом случае - такой мой примерный план действий. Если и он не сработает - пойду искать следы фэйри в Азии. Там-то Крестовых походов против них не было. Если повезет, может быть встречу знакомых.
   Они немного помолчали.
   - Так что, фэйри и вправду не стареют?
   - Стареют, - откликнулся Лерой. - Просто медленнее, чем люди.
   - Насколько?
   На это Лерой лишь неопределенно помотал головой.
   Дом, в котором жила Александра был втиснут между несколькими точно такими же небоскребами. Сама квартира девушки была угловой и окна комнат выходили в разные стороны и - по иронии судьбы - на стены двух разных домов, на которых были размещены огромные голоэкраны, демонстрировавшие короткие рекламные ролики.
   Поэтому, когда Лерой и Александра вошли в квартиру, первое что им бросилось в глаза, было освещение - темно-фиолетовое в одной комнате и насыщенно-оранжевое в другой.
   Для девушки такое положение дел было вполне привычным, так что внимания на этот свет она даже не обратила. Лерой же был более занят рассматриванием самой квартиры, в которой жила его новая союзница.
   Пару лет назад Александра раздумывала над тем - не стоит ли ей снять еще одну квартирку, или даже небольшую мастерскую на поддельное имя, чтобы было место, в котором можно отсидеться в случае непредвиденных обстоятельств. Но потом решила, что если она накосячит до такой степени, что полиция узнает ее имя, то и все остальные ее потайные квартиры найдет.
   Так что девушка обитала в одном месте, но всегда была готова покинуть его и никогда не возвращаться. Так что настоящим домом эта квартира не стала - скорее это было рабочее место.
   Большая комната была гостиной, офисом, мастерской, и столовой одновременно. Пара столов - на одном клавиатура, развернутый на стене голоэкран и куча мусора; на втором складировались все более-менее полезные инструменты, детали компьютеров, запчасти для мотоциклов, переплетения проводов и тому подобное. Под окном располагались книжные полки, заваленные справочниками, учебниками и какой-то технической литературой - все на электронной бумаге. У противоположной стены стоял диван - один из тех диванов, которые кажутся жутко удобными на вид, но которые хочется сжечь после нескольких минут использования по прямому назначению. Бетонные стены были заклеены огромным количеством постеров с героями компьютерных игр и музыкальными группами. Еще несколько экранов были развернуты, а стенах и настроены на каналы новостей. Сейчас они работали в беззвучном режиме.
   По полу, устеленному ковролином, были разбросаны предметы одежды, некоторые довольно интимного характера, но Александру, похоже, это совершенно не смутило. Буркнув что-то вроде извинения по поводу беспорядка, она ногой сгребла вещи в одну кучу, подхватила ее и отнесла в ванную, запихнув в стиральную машину. В комнату она вернулась с мусорным пакетом и одним движением сгребла со стола накопившиеся там упаковки от еды и энергетиков. Судя по отработанности маневра, такая уборка для девушки была не впервой.
   Вытащив пакет на лестничную клетку, где его заберут роботы уборщики, девушка собрала с дивана разбросанные платы, перекинула их на стол "для нужных вещей" и жестом пригласила Лероя садиться. Уборка, по ее мнению, была завершена.
   Упав рядом с эльфом, Александра скинула свои сапоги и с наслаждением потянулась.
   - Так, - потирая слипающиеся глаза, скомандовала она. - Я сейчас открою тебе страницу с мировой историей и покажу, как пользоваться компом. Ну, в общих чертах. И пойду спать. Ты если хочешь - можешь спать здесь.
   Девушка похлопала по дивану.
   - Душ, если хочешь всполоснуться - там. Туалет рядом, - указала она пальцем куда-то вглубь коридора - Вода только холодная и лишних полотенец нет. Так что обходись так.
   Перехватив настороженный взгляд эльфа, как раз расшнуровывавшего трофейные ботинки, Александра тяжело вздохнула.
   - Идем, покажу.
   Теперь если кто-нибудь спросит у нее о том, в какой эпизод ее жизни, она чувствовала себя наиболее неловко, Александра будет точно знать, что ответить - в тот момент, когда объясняла шестидесятилетнему эльфу, как пользоваться сантехникой.
   К счастью, Лерой был далеко не идиотом, и затягивать этот неловкий эпизод не пришлось.
   Александра вообще заметила, что эльф, слишком уж понятлив для выходца из пятнадцатого века. Она заподозрила бы даже, что все это какой-то огромный розыгрыш, если бы Лерой периодически не скатывался бы на староанглийский, а иногда и вовсе вставлял слова на каком-то неизвестном встроенному в компьютер переводчику языке, и не неподдельное любопытство эльфа, рассматривающего окружающий мир так, словно он видит даже обычный лифт впервые. Кроме того - он выжил после попадания из иглострела. В общем-то, сами по себе эти признаки мало что значили, но в совокупности работали на историю эльфа.
   Так что, несмотря на множество сомнений, которые должны были роиться в голове любого адекватного человека, Александра вполне верила Лерою. Но не до такой степени, чтобы доверяться без оглядки, конечно.
   Поэтому, после того как она открыла для него сайт с историей для учеников старшей школы, и прошла во вторую комнату, предметами мебели которой были лишь, кровать, шкаф с одеждой, да туалетный столик, девушка прихватила из сумки станнер и захлопнула дверь, защелкнув замок.
   Заснула девушка еще до того как упала на кровать.
   Лерой даже не услышал, как захлопнулась дверь комнаты. Он зачарованно смотрел на голографический экран. Доступ в Сеть, доступ ко всем знаниям человечества (именно так эльф воспринимал концепцию Сети). Вот он перед ним.
   Как-то слишком просто.
   Неимоверным усилием эльф заставил себя не бросаться к экрану прямо сейчас, а воспользовался советом Александры и сходил в ванную воспользоваться достижениями современной техники. Когда он в последний раз окунался в воду? За несколько дней до начала осады Лесного Двора, пожалуй, потом просто не было времени. То есть, шестьсот лет назад.
   Ванная Лерою понравилась. Мраморные стены, приятные глазу блестящие трубы, постоянное течение чистой воды, даже странное жидкое мыло. Такое чувство, будто люди ухитрились организовать небольшой водопад в каждом отдельном жилище. Лерой с удовольствие простоял под освежающим потоком минут пятнадцать, и простоял бы подольше, но жажда знаний пересилила. Удовольствие от водных процедур испортило только отсутствие какой-нибудь щетки, да то, что пришлось надевать одежду на мокрое тело.
   Вернувшись к компьютеру, Лерой обнаружил, что экран погас. Немного поколебавшись, раздумывая, не стоит ли позвать на помощь Александру, он все решил сначала нажать пару клавиш на клавиатуре. Это и вправду помогло - касание первой же клавиши заставило экран развернуться вновь и продемонстрировать строки текста.
   Быстро пробежав глазами по странице, Лерой щелкнул клавишу с изображением стрелочки - как ему показывала девушка. Текст сменился, а эльф испытал чувство глубокого удовлетворения.
   Текст был написан простым и понятным языком, и, хотя и явно содержал множество белых пятен, вполне дал представление эльфу о том, что происходило в мире со времен его исчезновения и до изобретения Сайрусом Холденом своего реактора - на сайте описывалась история только до 2021 года. Фэйри, разумеется, нигде не упоминались.
   Навыки Лероя позволили быстро пробежать глазами по тексту, вычленить основные моменты и систематизировать их. Теперь было бы неплохо получить описание этих же событий из другого источника, сравнить, получить более точную картину, но сейчас Лероя занимало не это. Получив некоторые знания об истории этого мира, он решил поискать другие ответы на интересующие его вопросы.
   Вспомнив все действия, которые совершала Александра, Лерой постарался в точности воспроизвести их. Сперва он перешел на вкладку браузера, ткнул курсором в поисковую строку. На белой полосе замигала вертикальная палочка.
   Довольно улыбнувшись, Лерой пододвинул к себе клавиатуру и, выругавшись на дурацкое расположение букв, принялся медленно печатать вопрос.
  
   Впервые за несколько дней Александра проснулась с мыслью, что ей не надо никуда идти или что-то кодить. Впрочем, эта приятная мысль тут же исчезла, когда она чуть повернула голову, и визор больно впился ей в лицо.
   "Опять спала в визоре", - вздохнула она.
   Спустив ноги на пол, она критическим взглядом окинула себя и укоризненно добавила - "И в одежде". А затем в голову пришло осознание последнего дня и мысль о том, что в соседней комнате должен находиться настоящий эльф.
   Вскочив на ноги, Александра тихонько прокралась к двери, щелкнула замком и на цыпочках прошла в соседнюю комнату.
   Эльф действительно находился там. Не за компьютером, как полагала девушка, и даже не спящим на диване. Лерой сидел с закрытыми глазами на коленях в углу между столом и стеной, положив руки ладонями вверх и скрестив пальцы в странный узел. Спина его была неестественно выпрямлена, будто эльф проглотил лом. Наверное, подобная поза что-то означала и, вполне вероятно, должна была служить для чего-то вроде очищения организма, поднятия настроения и изгнания призраков из дома, но Александра в этом не разбиралась. А может быть, эльфу просто было удобнее спать так.
   Осторожно, чтобы не разбудить его, девушка подошла к компьютеру, решив посмотреть, чем был занят эльф все это время, и издала легкий смешок. Лерой разобрался с тем, как искать интересующую его информацию, но совершенно не знал о том, как закрыть уже просмотренную. Правильно - ведь она ему этого не показывала. Сейчас в браузере было открыто несколько сотен вкладок.
   Посмотрев последний запрос, Александра тихонько вздохнула. До поиска по ключевым словам Лерой тоже не додумался. Запрос звучал так "необъяснимые человеческой наукой случаи, произошедшие на территории современного Лондона и его окрестностях в период времени между двухтысячным годом и текущим месяцем".
   Повернувшись в сторону эльфа, Александра от неожиданности вскрикнула и отшатнулась. Лерой совершенно бесшумно подошел к ней и стоял у нее над плечом, так что когда она повернулась, то чуть не уткнулась в него носом.
   Выругавшись, девушка подавила желание ударить Лероя чем-нибудь тяжелым и лишь произнесла:
   - Тебе бы маньяком быть из старых ужастиков. Только хоккейной маски не хватает. Не подкрадывайся так ко мне.
   Впрочем, встретившись взглядом с Лероем, она поняла, что тот ее не слышит. Его я явно одолевали свои собственные мысли, о которых он хотел поведать девушке:
   - Я нашел много следов! - тотчас подтвердил он ее догадку. - Они существуют! Фэйри все еще существуют!
  

Глава 6

  
   26 августа
   08:47
  
   Оливер в очередной раз окинул взглядом ангар 6. За минувшие часы ожидания, он уже изучил помещение вдоль и поперек, сунув нос в каждый уголок. Он включал и голопроектор, изучая место убийства и пытаясь более точно восстановить картину произошедшего. Несколько раз обошел само здание, надеясь найти второй путь в подвал, каждый раз по широкой дуге обходя сторожевые турели, с подозрением косившиеся в его сторону.
   В конце концов, ему все же надоело бродить по не такому уж и большому пространству, и он вернулся в машину, погрузившись в размышления.
   Дэрил попросил его попробовать провести расследование, не подкинув Дрейку при этом не единой зацепки. Подумав об этом, Оливер хмыкнул и вытащил из кармана стопку запаянных в пластик бейджиков. Места в образовавшемся пакете было довольно мало из-за чего карточки лежали очень плотно и перемешать их, чтобы прочесть надписи на нижних было невозможно.
   Верхний бейджик гласил "Доктор О. Карсон - физиотерапевт". Что ж, логично - если людей из криокапсул собирались будить, то физиотерапевт им бы понадобился. Выдвинув из стопки вторую карточку, Оливер прочел "...р Н. Стивенсон - психолог". Следующий бейдж удалось выдвинуть настолько, чтобы прочесть загадочное "...вист". Остальные карточки выдвигались лишь на пару миллиметров.
   Бесполезно.
   Оливер небрежно бросил пакет на заднее сиденье. Можно было, конечно, разорвать пластик - все равно возвращать снеговикам улики никто не собирался, но особого смысла в прочтении всех имен и должностей не было, так что Дрейк не стал напрягаться.
   Вернувшись к мыслям о расследовании, Оливер наметил для себя два пути решения проблемы. Первый - узнать, что исследовал здесь "Snowtech", узнать, кто хотел этому помешать и мог подослать убийцу. Второй - искать самого мечника. Но так как все возможные улики собрала служба безопасности корпораций, то эти два пути сливались в один - узнать, что известно снеговикам.
   Дэрил предлагал проследить за техниками, которые приедут за остатками оборудования, но сам Оливер полагал, что это чересчур уж либеральный путь, ведущий в никуда. Возможно снеговики и вправду будут настолько тупы, что не заметят плетущийся за ними Pontiac шестьдесят пятого года выпуска, и Оливер спокойно доедет до того здания корпорации необнаруженным. И что потом - стоять около забора с жалобными глазами?
   Нет уж, Дрейк предпочитал действовать по одной схеме, которая давалась ему лучше всего - разведка боем.
   Приняв решение, Оливер отогнал машину подальше от пути, по которому проедут грузовики Snowtech-а, в глухой переулок. Там он посидел еще несколько минут, барабаня пальцами по рулю и продумывая свои дальнейшие действия. Хотя, так уж исторически сложилось, что планы Оливера редко нарушали шаблон "шаг 1" - "шаг 2" - "будь, что будет". Сам Оливер объяснял это старой, как мир аксиомой - все планы работают только до первого контакта с врагом, а потому отдавал предпочтение импровизации.
   Так что стадия планирования завершилась довольно быстро. Кивнув своим мыслям, Оливер выбрался из машины, запер ее и подошел к багажнику. Крышка откинулась с легким, приятным слуху Дрейка, скрипом. Открыв ее, он отступил на шаг, выискивая взглядом предметы, которые могли бы ему пригодиться.
   Багажный отсек был до краев забит хламом. Так, во всяком случае, могло показаться стороннему наблюдателю. Для самого Оливера это были трофеи, ценные предметы, концентрированная ностальгия и "а вдруг пригодится". Стопка бумажных кроссвордов, часы с кукушкой, тетрис, свернутая плащ-палатка, алюминиевый чайничек, метроном... Впрочем, среди всех этих предметов, каждому из которых, похоже, было больше пятидесяти лет, попадались и полезные вещи. На внутренней стороне крышки багажника было прикреплено несколько винтовок, причем несколько старых пороховых винтовок "Ремингтон" соседствовали со вполне современной разрядной.
   Впрочем, на них Оливер даже не взглянул. Порывшись в груде барахла, отправив по пути в карман куртки зажигалку, фонарик и мультитул, он выудил на свет револьвер Smith & Wesson .357 Magnum в кобуре, которую тут же нацепил на пояс. Также он нашел и довольно объемистую коробку, из которой вытащил горсть патронов, отправленных в карман штанов.
   Дэрил часто спорил с Дрейком по поводу полезности этого оружия. Альбинос не мог отрицать его эффективность, однако небольшой боезапас и масса револьвера, по его мнению, не могли быть оправданы никаким преимуществом.
   Оливер лишь пожимал плечами. Надежность системы револьверного типа всегда импонировала ему, а стальной корпус внушал доверие много большее, чем любой углепластиковый станнер. Масса пистолета для здоровяка никогда не являлась проблемой. А что касается боезапаса, то тут Оливер рассуждал так - не сумеешь справиться с проблемой с одного патрона, тебя не спасут и пятьдесят. В повседневной жизни разумеется, не в бою.
   Дрейк усмехнулся своим мыслям. И когда это стрельба успела стать его повседневностью?
   Ответить на этот вопрос Оливер не успел. Где-то впереди раздался шум работающих двигателей, кто-то проехал по улице, на которой еще недавно стоял Pontiac, и Дрейк, быстро захлопнув багажник, бросился в сторону ангара 6, лавируя между складскими зданиями.
   Выбежал Дрейк как раз к задней стене нужного ангара, на которой была закреплена небольшая лесенка, ведущая на крышу. Воспользовавшись ей, Оливер, полусогнувшись, перебежал к противоположному краю, последние несколько метров преодолев ползком. Впрочем, он старался зря - наверх все равно никто не смотрел.
   У ворот ангара стояли два фургона - один обычный, второй бронированный. Двери обоих были открыты, и из кузовов плавно вылетали антигравитационные платформы. Людей было немного - всего трое. Продемонстрировав сторожевым турелям пропуска, они зашли внутрь ангара.
   Внутри они находились довольно долго - минут тридцать. Видимо демонтаж криокапсулы и цистерны был несколько более сложной задачей, чем представлялось Оливеру. Первой вылетела платформа с капсулой. Техник, толкавший ее, выполнял свою работу довольно небрежно, и платформа несколько раз зацепилась за стены ангара и за борта фургона при погрузке.
   Затолкав капсулу в обычный фургон, техник подозвал к себе турели и, отключив их, также принялся запихивать их в кузов, не обращая внимания, на погрузку в бронированный фургон цистерны с криостаном.
   "Занятно", - мелькнуло в голове у Дрейка. - "А я-то думал, что турели поставлены полицией".
   Другие двое техников обращались с платформой намного более бережно, не совершая резких рывков и аккуратно отводя цистерну от углов. Закончив с погрузкой, они захлопнули тяжелые двери, каждая из которых была сантиметров в двадцать в толщину, попрощались с первым работником, все еще возившимся со сторожевыми машинками, сели в машину и тронулись с места.
   "А вот и шанс!", - все так же мысленно сказал сам себе Оливер, готовясь к рывку.
   Фургон развернулся на небольшом пятачке, выехав на дорогу, ведущую к выходу из складского квартала, с места разгоняясь до приличной скорости, удивительной для бронированной неуклюжей машины. Едва он поравнялся с ангаром и продолжил ход вдоль него, Оливер рванулся с места, побежав по крыше параллельно с фургоном, выбирая подходящие момент для прыжка.
   Спринт вышел достаточно коротким - секунды через три Дрейк слегка обогнал фургон, прикинул, что если машина не изменит скорость, то прыжок выйдет удачным; подобравшись, свернул вбок и оттолкнулся от края ангара.
   Прыжок и вправду вышел отличным. А вот приземление подкачало. Покрыв два с половиной метра, что отделяли ангар и фургон, Оливер плашмя свалился на гладкую и слегка покатую крышу машины. Удар был достаточно сильным и слегка вышиб из Дрейка дух. Не успев вовремя сориентироваться, он покатился к противоположному краю крыши, беспомощно зашарив руками по броне. Увы, зацепиться тут было не за что и, царапнув напоследок самый край брони, Оливер свалился на асфальт.
   Фургон продолжил движение прежним курсом, с равномерным ускорением, как будто находящиеся внутри и не заметили удара об крышу. Скорее всего, так оно и было.
   Оливер позволил себе несколько секунд полежать на асфальте, рассматривая небольшие облачка.
   "С чего ты вообще решил, что это хорошая идея?!", - спросил Оливер у той части своего мозга, которая отвечала за логику. Ответа не последовало.
   Впрочем, его созерцательное настроение продлилось недолго. Быстро протестировав организм на предмет серьезных повреждений, Дрейк поднялся, оттряхнул одежду и со всех ног рванул обратно к входу в ангар.
   Усел он как раз вовремя - оставшийся техник успел закончить погрузку, закрыл фургон и сейчас как раз забирался на водительское место.
   "Главное придумать хорошую легенду. Импровизируем", - еще успел подумать Дрейк, метнувшись к дверце пассажира, на ходу выхватывая револьвер. Дверца оказалась не заперта, и Оливер запрыгнул в фургон, как раз в тот момент, когда техник дал компьютеру команду на запуск двигателя.
   - Бро, ты что... - еще успел воскликнуть рабочий с легким уэльским акцентом, пока Дрейк захлопывал за собой дверь. В следующую секунду Оливер прижал его к спинке сиденья, уперевшись ребром ладони в его гортань. Подобный удар, будь он нанесен со всей силой, мог бы убить человека, но Оливер придержал руку, в результате чего касание вышло довольно мягким. Сравнительно, конечно - продолжить фразу техник не смог, из его рта вырвался лишь сдавленный хрип.
   Разумеется, техник попытался освободиться, но его жалкие трепыхания выглядели, словно попытка мыши остановить бульдозер. Рука Оливера не сдвинулась ни на миллиметр. А когда перед лицом мужчины появился револьвер, прекратились даже эти слабые попытки.
   Оливер дал технику секунду на осознание ситуации, а потом зловещим рокотом выдал первое, что пришло в его голову:
   - Вникни в мое положение. Я просыпаюсь в каком-то стеклянном гробу, где кучка придурков в халатах тычут в меня иголками. Едва я расправился с ними, и вышел наружу из этих казематов, я осознал, что моего замка нет и в помине, леса в моих владениях вырублены и застроены этими убогими домишками для смердов. И только я собрался вернуться и освободить моих людей, как приехала толпа людей и увезла их.
   Сидел бы рядом Станиславский - от крика "Не верю!" вылетели бы стекла фургона. Но, как выяснилось, дуло револьвера у лица зрителя резко влияет на его оценку игры актеров и сюжета пьесы. Техник не стал задумываться над тем, как Оливер проснулся, находясь в анабиозе, откуда взял меч, а потом и револьвер, как вообще выходец из средневековья оказался здесь... В его глазах лишь отразился ужас от воспоминания о том, как именно "расправился" с учеными.
   На что собственно и рассчитывал Оливер. По словам Дэрила всю технику вывезли до приезда полиции, а значит этот рабочий, если участвовал в вывозе, успел вдоволь насмотреться на трупы, перетаскивая через них криокапсулы.
   Дав рабочему еще пару секунд, на обдумывание его слов, Оливер убрал руку, тут же, впрочем, схватив техника за ворот, подтянул к себе и заорал:
   - Где они?! Где мои люди?! Куда вы их отвезли?! Говори!!!
   Техник не был ни специально тренированным агентом, ни супергероем, ни даже просто чересчур преданным корпорации работником. Он не видел смысла в сохранении этого секрета, тем более, что никаких подписок он не давал. Возможно, он рассуждал так, а может быть просто был до смерти напуган. Так или иначе, он сразу же ответил:
   - На Черрингтон-стрит! В здание корпорации"Snowtech"!
   Отлично, уже след. Но Оливер был и порядком озадачен - насколько он помнил, на Черрингтон-стрит было простое офисное здание. "Snowtech" не открывал там лабораторий, не создавал свои реакторы или даже что-нибудь из побочных товаров, то же антигравитационное покрытие. Какой смысл везти криокапсулы туда?
   Он переадресовал этот вопрос технику. Тот не обратил внимания на то, почему человек, представившийся выходцем из Средневековья, внезапно начал рассуждать о криокапсулах, а просто ответил, уже без истеричных ноток в голосе:
   - Нельзя надолго прерывать циркуляцию криостана. Так что их довезли до того здания и оставили в ангаре, подключив к другой цистерне, специально завезенной. А сегодня-завтра заберут турболетом и довезут до лаборатории или куда им нужно. Забрали бы отсюда, но тут приземлиться некуда.
   - В каком еще ангаре? - озадачился Оливер
   - В ангаре для турболетов, - усмехнулся рабочий. - Да отпусти ты меня, бро, я уже понял, что ты не тот псих.
   - Но это не значит, что я тебя не убью, - без угрозы произнес Дрейк, щелкнув курком. Техник немного побледнел, но того ужаса, что отражался в его глазах секундами ранее не наблюдалось.
   Немного помедлив, Оливер все же отпустил ворот техника. Тот быстро отодвинулся, поправил куртку и попытался принять независимый вид. С учетом того, что он по-прежнему не отрывал взгляда от револьвера, получалось слабо.
   - Имя есть? - наконец, поинтересовался Оливер.
   - Майк, - коротко ответил техник.
   - Куда держишь путь, Майк?
   - Да все туда же, бро, - слабо усмехнулся тот. - Сломанную капсулу приказали доставить к остальным, ее тоже заберут. А вот бак с криостаном в какое-то другое место повезли.
   - Сделаем так, Майк. Ты захватишь меня с собой, до этого самого здания и мы расстанемся друзьями. Хорошая идея?
   - Блестящая, бро. Вот только есть одна проблема - на въезде на территорию контрольно-пропускной пункт. Охрана.
   - Что за охрана?
   - Машину светят сканерами всех видов. Ну, есть еще пара охранников, но они из своей кабинки редко выходят.
   Оливер немного поразмыслил.
   - Это моя проблема. Если они засекут меня сканерами, претензий иметь не буду. Если все сорвется из-за непредвиденных обстоятельств - тоже. А вот если ты специально привлечешь внимание охраны, - Оливер покачал револьвером. - Ну, ты понимаешь... бро.
   - Да без проблем, - несколько нервно усмехнулся Майк и указал руками на руль. - Можно?
   Оливер кивнул. Майк отдал команду компьютеру на поиск оптимального маршрута и повел фургон прочь из складского района.
   Некоторое время они ехали в тишине. Техник боялся совершить лишнее движение и постоянно косился в сторону сидящего рядом громилы.
   - Что-то ты подозрительно легко согласился против своих работать, - наконец прервал молчание Оливер. - Нет, я, конечно, понимаю, что оно того не стоит, но все же...
   - Во-первых, они не "мои", бро, - не согласился Майк. - Меня наняли только для перевоза криокапсул. Ты знаешь, как сложно демонтировать и перевезти работающую капсулу? Тут, бро, образование нужно...
   - Я понял, - прервал Оливер, собравшегося, похоже, рассказать все тонкости своей профессии техника. - А во вторых?
   - А во-вторых, на КПП поднимут тревогу, и внутрь ты не пройдешь, - пожал плечами Майк. - Так что ко мне у снеговиков претензий не будет.
   - Логично, - согласился Оливер.
   Дальше они ехали в тишине.
  
   Путь до Черрингтон-стрит занял почти два часа. И едва они выехали на нужную улицу, Оливер тут же заметил нужное ему здание.
   Собственно, "Snowtech" не был бы собой, если бы не оттяпал вместе со зданием довольно обширную прилегающую территорию, на которой не было никаких застроек, из-за чего главное здание выделялось словно маяк. Шестидесятиэтажный маяк с эмблемой сияющей снежинки-шестеренки на вершине. Впрочем, пустой территория не была, с одной стороны от небоскреба был симпатичный парк, с другой небольшая спортивная площадка с парой баскетбольных полей, теннисными кортами и огромной беговой дорожкой опоясывающей все это. Рядом с основным зданием была еще небольшая четырехэтажная пристройка, соединенная с небоскребом стеклянным коридором на уровне третьего этажа. Вся территория была огорожена приличным на вид решетчатым забором.
   - Парковка, - ответил Майк на вопрос Оливера. Четыре надземных этажа и три подземных.
   - А где тот самый ангар турболетов?
   - Справа от парковки.
   Оливер порыскал взглядом, но никаких других строений не обнаружил.
   - Он под землей. Собственно, спортивная площадка построена на воротах в ангар.
   - Подземный ангар для летающих машин, - пробурчал Оливер. - Нафига?
   - Я почем знаю? - таким же тоном пробурчал Майк, решивший, что вопрос задан ему. - От дождя прикрывать.
   Скорость движения фургона тем временем замедлилась.
   - Подъезжаем к КПП, - предупредил техник.
   Оливер без лишних слов поднялся и прошел вглубь фургона, благо кузов был соединен с кабиной. Дуло револьвера неотрывно, словно стрелка компаса, указывающая на север, было направлено на голову техника. Дрейк не произносил никаких угроз, но Майк все понимал и без слов. Его жутковатый визави не хочет убивать рабочего, но и угрызения совести в случае чего его мучить точно не станут.
   Громила скрылся в темноте фургона, и Майк подогнал машину к КПП. Как и вчера, там стояли два охранника со штатными станнерами в кобурах. Один сидел в небольшой бронированной будке, уставившись на мониторы, другой был снаружи, оперевшись спиной на стенку этой самой будки.
   Именно этот охранник подошел к дверце водителя и жестом приказал открыть окно.
   - Пропуск, - лаконично потребовал он.
   Майк без лишних слов протянул ему пластиковую карту. Охранник вперился в нее взглядом, слегка моргнул - его нейрокомп прочел послание, зашифрованное в штрих-коде на поверхности карты, принял сигнал от чипа, встроенного внутрь карты, сверил идентификационные данные и выдал вердикт - "Временный сотрудник. Ограниченный допуск".
   Охранник без слов отдал карту водителю и повернулся к своему напарнику. Майк напрягся в ожидании. Как с ним поступят охранники, когда узнают, что в салоне лазутчик?
   - Чисто, - лениво ответил второй. Его голос доносился из динамиков на будке, из-за чего звучал слегка искаженно. Произнеся это слово, он нажал на какую-то кнопку и ворота поплыли в сторону.
   Первый охранник вновь повернулся к Майку:
   - Проезжайте на третий подземный, там вас встретят. В основное здание вход запрещен.
   Тут охранник заметил, что техник не слушает его, а сидит со стеклянными глазами, уставившись в никуда.
   - Сэр! - громко окликнул он Майка. Тот медленно повернулся, уставившись, на охранника будто только что его увидел, - Проезжайте на третий подземный!
   Майк услышал позади себя легкий щелчок. Этот звук вернул его в реальность.
   - Спасибо, - натянул он вымученную улыбку и тронулся с места. Охранник кивнул и отвернулся. В салон он заглядывать не собирался.
   В голове техника крутился всего один вопрос - как? Ладно, датчики ЭМИ - у его визави, похоже, нет каких-то приборов или имплантов. Ладно, сканер биочипа - его можно вырезать, если он не приживленный, как, например, у синдромников.
   Но как, как он обманул термосканер!?
   Едва КПП скрылся из виду, Оливер вновь плюхнулся на кресло пассажира и бросил взгляд на бледного техника. Сейчас он, похоже, боялся своего пассажира больше чем в тот момент, когда тот орал на него. Или это просто был другой вид страха.
   - К-к-как? - едва выговорил тот - Т-ты во-обще кто?
   - Я вампир! - хищно оскалился Оливер, резко подавшись в сторону техника. Тот в ужасе отпрянул и дернул рулем, едва не съехав с дороги.
   - Что?!?!
   - Шучу, не волнуйся ты так, - вновь вернулся на свое место Дрейк. - Просто спрятался в капсуле.
   Техник прекрасно знал, что стенки этой капсулы действительно могли скрыть излучение биочипа. Но вот тепло они не экранировали, особенно с разбитой крышкой.
   "Наверное, "Snowtech" использует новые модели", - решил он. Так думать было намного проще.
   - Значит, ждут тебя на третьем подземном. Я так полагаю вход в ангар там? - обратился он к технику, но тот ничего не ответил, погруженный в свои мысли.
   - Там, - удовлетворенно кивнул Оливер. - А поедем-ка мы не на третий подземный, а просто на третий. Там-то тебя не ждут?
   Техник вновь ничего не сказал, но когда они въехали на парковку, двинулся в верном направлении и вскоре они остановились на третьем этаже, недалеко от стеклянного коридора, соединяющего два здания.
   - Похоже, настала пора прощаться, Майк - печально откликнулся Оливер.
   Тот в ужасе посмотрел на него:
   - Ты обещал меня не трогать!!!
   Смотрел он при этом уже не на револьвер, а на зубы Оливера. Заметив это, Дрейк едва не расхохотался. Вот что делают медиа с человеком - заставляют обращать внимание на мнимую опасность, а не на реальную.
   Интересно, а что было бы, если бы Оливер сказал правду?
   - Я и не трону, - клятвенно заверил рабочего Дрейк. - Почти. Пойми сам, мне нужно обеспечить твое молчание. Хотя бы на время.
   С этими словами Дрейк, более не мешкая, выбросил вперед сжатый кулак.
   Удары у Оливера явно были отработаны много лучше, чем прыжки на движущиеся объекты. Майк вырубился мгновенно, с первого же удара. Оливер быстро проверил его пульс, зрачки - хотя он и знал, что в этом нет необходимости. Он давно выучил, куда и с какой силой надо бить. Когда Майк очнется, у него даже не будет болеть голова.
   Связав напоследок руки техника ремнем безопасности, Оливер выбрался из машины и заскользил между припаркованными карами. На парковке никого не было - середина рабочего дня, все вкалывают в офисе, но Дрейк все равно напряженно вслушивался в каждый звук, готовый в любой момент броситься в укрытие.
   Так, перебежками, Оливер спустился на шесть этажей вниз. Вопреки ожиданиям, здесь не было ни единого человека. Нахмурившись, Дрейк выбрался из-за укрытия, настороженно озираясь по сторонам. В конце помещения действительно находились здоровенные ворота - видимо, ведущие в ангар. Не заметив прямой опасности, Оливер направился прямиком к ним.
   С десяток камер наблюдали за ним. Все они были оборудованы сканерами. Один из охранников, сидящих в центре безопасности, забеспокоился было, но, бросив быстрый взгляд на отчеты со сканеров, успокоился. Те не поднимали тревоги - видимо в биочип человека был вшит пропуск на эту территорию. Всем постоянным сотрудникам корпораций, пропуска записывали на биочип - так было намного удобней, чем возиться с картами.
   Если бы охранник прочитал строки отчетов, а не бегло бы просмотрел в поисках красных строк, сигнализирующих о тревоге, он бы неприятно удивился. По данным сканеров, на третьем подземном уровне не было живых объектов.
   Перед воротами Оливер притормозил. Рядом, на стене, располагалась панель с кнопкой "Аварийное закрытие" и стеклянной панелью, куда надо было приложить руку для считывания отпечатков пальцев. Сейчас ворота были открыты - наверное, ждали Майка.
   Оливер достал револьвер и осторожно перешагнул незримую границу, разделявшую два помещения.
   Ангар оказался не таким уж и большим, как он себе представлял. Турболет здесь действительно приземлился бы, а при высоком мастерстве пилотов, можно было бы посадить и два, но никакой техники для обслуживания машин здесь не наблюдалось - и было непонятно, зачем было городить подземный гараж для летательного аппарата, если ту же роль могла исполнить площадка на вершине небоскреба. Ну, разве что тяжелые грузы было удобнее подвозить сюда прямо на машинах. Но с тем же успехом посадочная площадка могла быть просто на земле. В общем - причуды богатых.
   Сейчас ангар был пуст. Лишь у стены по правую руку Дрейка стояли девятнадцать криокапсул, каждая из которых была присоединена к индивидуальному, небольшому баку - видимо, с криостаном или его заменителем.
   Впрочем, это Оливер заметил лишь боковым зрением. Его внимание было сконцентрировано на человеке, неспешно вышагивающим вдоль ряда пластиглассовых гробов. Сейчас он шагал от двери к противоположной стене, то есть был повернут спиной к Оливеру и не видел его.
   Оливер же старательно разглядывал все, что можно было увидеть со спины. Руки человека были заменены на киберпротезы - чуть более тонкие, чем следовало бы, они создавали эффект диспропорции со всем остальным телом. Впрочем, не стоило обманываться - в этих искусственных мышцах таилась огромная сила.
   Корпус человека был целиком закован в металл - именно закован, а не заменен на тело робота. Из-за этого слоя брони, кстати, он казался чуть толще, чем есть на самом деле, что еще более усиливало контраст между телом и руками.
   Нижняя половина тела человека выглядела вполне обычно. То есть - он был одет в точно такие же серые армейские штаны, как и Оливер, а на ногах красовались тяжелые сапоги, из-за чего Дрейк не мог понять кибернизированы ли нижние конечности незнакомца. Хотя Оливер был готов поставить свой пистолет на то, что да.
   Но первым, при взгляде на этого человека в глаза бросались не одежда и не кибернетические части, а меч, висевший за плечами. Висел он не в ножнах, или на каком-то специально зацепе, а просто так, будто был примагничен к броне незнакомца. Наверное, сделанные на заказ модификации корпуса позволяли проделывать такой трюк.
   Длинной и соотношением между лезвием и рукоятью, этот меч напоминал Дрейку меч-бастард. Лезвие было шириной сантиметров пять-семь, и, похоже, было заточено лишь с одной стороны. Цвет меча был черным, как и все остальные механические части незнакомца и лишь режущая кромка отливала сталью. Острие было не стандартным, треугольным, а напоминающим трапецию, с углом, примыкающим к острой кромке, градусов этак в тридцать.
   Но меч оказался не единственным оружием незнакомца. На бедре в открытой кобуре покоился плазменный пистолет PG-1.
   У этого вида оружия была довольно интересная судьба. PG-1 был первым плазменным оружием в истории. Конструктор, создававший его, старался позаботиться обо всем - вес, мощность, отдача... Но далекий от военной мысли, в той же мере, в какой Оливер был далек от балета, изобретатель не включил в конструкцию одного - съемных батарей. То есть, перезарядить оружие можно было только на специальных стационарных устройствах. Что мгновенно исключало его применение в долгосрочных операциях. Конструкцию исправили в PG-2, но, во-первых, в ущерб мощности, а во-вторых, к тому времени уже появилось разрядное оружие, вроде станнеров, которое по многим причинам было выгоднее в производстве. В общем, широкого распространения PG-1 не получил. А жаль - во многих планах он был эталоном энергетического оружия.
   Оливер собирался было подойти поближе, чтобы лучше разглядеть человека, но едва он сделал шаг в его сторону, тот мгновенно развернулся, уставившись в его сторону.
   "Хорошие модификаторы слуха", - отметил про себя Дрейк.
   Нижняя часть лица незнакомца, включая нос, была закрыта черной маской, видимо, тоже из металла. Непонятно только, выполняла ли она какую-то функцию, кроме декоративной. По бокам головы темные волосы были сбриты почти под ноль, а на макушке обрезаны до такой длины, чтобы за них невозможно было схватиться. За левым ухом человека отчетливо виднелись два старых шрама - две параллельные полосы, сантиметров по пять в длину. Похоже, в череп незнакомца воткнули что-то посерьезней стандартного биочипа.
   Глаза тоже были закрыты - чем-то вроде очков-консервов.
   - Понимаю, - ухмыльнулся Оливер, взглянув на потолок. - Солнышко светит, спасу нет...
   Незнакомец никак не отреагировал. Он скрестил руки на груди и стоял так, спокойно рассматривая Оливера. По крайней мере, Дрейку казалось, что его рассматривают - за этими очками черт поймешь.
   Оливер сделал еще несколько шагов, всем видом демонстрируя непринужденность, которой на самом деле не испытывал:
   - Честно говоря, я думал, что мне придется тебя долго искать. Ну, ты знаешь - погони, предательства, шпионские заговоры, эпическая битва добра со злом на краю вулкана... А ты тут...
   Тишина.
   - Кстати, насчет "тут"... Что ты здесь делаешь? Одного промороженного бедолаги тебе оказалось мало?
   На этот раз незнакомец отреагировал. Чуть повернул голову в сторону, оглядываясь на ряд капсул. Такого шанса Оливер упустить не мог. Тело среагировало раньше, чем успел вмешаться разум. Рука, как будто по своей воле, навела револьвер на цель, и палец нажал на спусковой крючок. Звук выстрела разнесся по ангару, многократно отражаясь от стен.
   Все произошло слишком быстро. Оливер так и не смог уловить ни одного движения Мечника. Вот он стоит, скрестив руки на груди, чуть повернув голову, а в следующий момент в его руке уже меч, опущенный острием в пол.
   Справа и слева от Мечника из стены позади него высыпаются две струйки бетонной крошки.
   - Вау! - ошарашено выдохнул Дрейк. Он ожидал чего-то подобного, но чтобы разрезать пулю в воздухе... - Честно говоря, я думал, что ты просто отобьешь ее в сторону.
   - Понты, - неожиданно откликнулся Мечник. Голос его, хотя и искаженный из-за маски, был довольно приятен слуху.
   Это единственное слово выбило Оливера из колеи. Он уже думал было, что этот тип говорить не умеет, а если и говорит, то более механическим голосом и совершенно другие фразы. Вот если бы он прохрипел что-нибудь вроде "Exterminate!", Дрейк бы совсем не удивился.
   В общем, легкий разрыв шаблонов, произошедший в голове у Оливера, заставил его ошарашено примолкнуть.
   А Мечник, тем временем, не спеша закинул меч за спину и вновь сложил руки на груди.
   - Ты не собираешься меня...эээ...убивать? - наконец, произнес Дрейк
   - Если ты не будешь больше меня атаковать, - любезно пояснил Мечник. - Приказа на твое устранение у меня нет, а значит и сражаться нам незачем.
   - Прекрасно, - согласился Оливер, впрочем, не убирая револьвер в кобуру. - То есть, если тебе прикажут, ты меня сразу же убьешь?
   - Я не могу нарушить приказов, - в голосе Мечника не слышалось никаких эмоций, так что Дрейк не мог с уверенностью судить о его отношении к данному факту.
   - Ты и в ангаре действовал по приказу?
   - Разумеется.
   Оливер скривился. Мечник оказался всего лишь исполнителем. Предсказуемо. Что ж, надо вытянуть из него побольше, пока он столь любезен.
   - И кто их тебе отдает?
   - Голос в моей голове, - последовал такой же лаконичный ответ, как и ранее. А Оливер даже и не удивился. Во время разговора он плавно перемещался в сторону, обходя Мечника и приближаясь к капсулам.
   - Бывает, - хмыкнул Дрейк. - А здесь ты, надо полагать, чтобы закончить свою миссию?
   - Чтобы продолжить ее выполнение.
   - А ты сможешь унести всех? Не думай, я не сомневаюсь в твоих способностях, но ведь держать девятнадцать тел неудобно будет...
   - Мне нет необходимости их перемещать. Выполнять мое задание можно и в этом помещении. Кстати, я вынужден оповестить тебя, что если ты продолжишь движение к капсулам, я сочту тебя угрозой своей миссии и предприму соответствующие меры по устранению образовавшейся угрозы.
   Оливер замер. В голове забрезжила смутная догадка.
   - А что у тебя за задание?
   - Обеспечить безопасность этих объектов, - с охотой ответил Мечник.
   Что за...!? Оливер напряженно размышлял, прокручивая в голове сценарии произошедшего.
   - Ты же убил тех людей в ангаре!
   - Да.
   - Но они работали на "Snowtech"!
   - Да.
   - И ты говоришь, что ты тоже на него работаешь?!
   - Я выполняю свое задание.
   - А кто его тебе дал?
   - Голос в моей голове.
   Твою же... Оливер чуть не зарычал.
   - Парень, тебя как зовут?
   Лицо мечника чуть дернулось, как будто там, под маской, его губы растянулись в улыбке.
   - Каин.
   Оливер замер на мгновение, но потом помотал головой, отбрасывая лишние мысли.
   - Слушай, Каин, я не знаю, понимаешь ли ты, что происходит, но...
   Закончить фразу Оливер так и не успел. Откуда-то сверху раздался легкий шум, едва слышимые здесь в подземелье. Звук, напоминавший о вое пожарной сигнализации или о реве баззеров боевой тревоги. Оливер не мог знать, что сейчас всем сотрудникам этого здания пришли сообщения о проникшем в здание злоумышленнике, но догадывался об этом, как и об их примерном содержании.
   - Эх, Майк, скотина ты этакая, - горько произнес Оливер. - А ведь я тебе доверял...
   Дрейк вновь перевел взгляд на Каина. Тот по-прежнему стоял в расслабленной позе, но Оливер себя не обманывал. Если этот странный тип и в самом деле работает на кого-то из "Snowtech", то с секунды на секунду этот загадочный Мистер Х узнает о вторжении и свяжется с Каином; в голове мечника прозвучит "голос", который отдаст вполне предсказуемый приказ...
   Все произошло гораздо быстрее, чем того ожидал Дрейк. Наверное, таинственному командиру Каина сообщили о нарушителе раньше, чем объявили тревогу по зданию.
   Каин не стал предупреждать, извиняться или произносить нечто банальное в духе "Ничего личного...". Просто выхватил из кобуры пистолет и выстрелил.
   Оливер не успевал ни уйти с линии огня, ни помешать выстрелу. Его спасло то, что Каин, по причинам известным только ему одному, стрелял в голову, а не в корпус противника, хотя на таком малом расстоянии, которое разделяло их, выгоднее было бы как раз второе. Шанс промахнуться меньше, а сквозная дыра в груди размером с кулак убивает человека так же эффективно, как и отсутствие половины черепа.
   Оливер не стал пытаться отпрыгнуть - это заняло слишком много времени. Он просто расслабил мышцы одной ноги, заваливаясь в сторону под неумолимым действием гравитации. Если бы плазменный шар был нацелен в грудь, столь малое отклонение его бы не спасло, но сейчас он пролетел мимо, окатив невыносимым жаром левую половину лица.
   Едва пришло осознание, что он избежал смерти, Дрейк тут же вскинул руку, стреляя в ответ. Он уже не пытался стрелять на поражение, понимая, что Каин, скорее всего, успеет среагировать на угрозу своей жизни. Он успел среагировать и сейчас, заслонившись от пули тем, что было зажато в руке. PG-1 не выдержал столь жестокого обращения и развалился на части, что полностью соответствовало планам Оливера.
   Все действие заняло не больше секунды.
   - А ты быстрый, - с уважением протянул Каин, отбросивший в сторону обломки пистолета. Кажется, он собирался сказать что-то еще, но не успел. Восстановивший равновесие Дрейк, вновь открыл огонь по мечнику. Оливер знал, что люди просто не способны увеличивать свою скорость надолго. Обычные модификаторы разгоняли человека минут на восемь, увеличивая его скорость раза в полтора. А краткосрочные ускорения, которые использовал Каин для того, чтобы отбивать пули, сжигали уйму ресурсов, как человеческих, так и электронных, и не могли использоваться дольше пары мгновений. Так что если стрелять по ускоренному достаточно долго, то рано или поздно он или пропустит пулю, или сожжет свою нервную систему.
   Каин смог его удивить.
   Оливер выстрелил всего дважды - одну пулю мечник отбил в сторону, уже находясь на полпути к Дрейку, а вторую тот и вовсе выпустил в молоко - за мгновение до того, как в его лицо врезался стальной кулак.
   "Карма", - успел подумать Оливер в полете. - "Не стоило Майка вырубать". А затем его тело вошло в контакт с бетоном, и все мысли вылетели из головы.
   Удар вышел что надо - пролетев метра три в воздухе, Оливер еще и прокувыркался по земле, преодолев все расстояние от места взлета, до ворот, выходящих на парковку. Едва движение прекратилось, Оливер сконцентрировал все свои силы на том, чтобы оставаться в сознании. В голове заиграла мелодия из "Mortal Combat", которую Дрейк выключил усилием воли - уж что-что, а вступать с Каином в рукопашную схватку ему больше не хотелось.
   Не обращая внимания на кровь, заполнившую рот, и на онемевшую половину лица, Оливер со стоном оторвался от земли, со всей возможной поспешностью поднимаясь на ноги.
   - Ты жив?! - в до того бесстрастном голосе Каина появились нотки безмерного удивления.
   Что ж, теперь и Оливеру нашлось, чем удивить противника. Хоть так.
   Каин на мгновение замешкался, и именно эта секунда позволила Дрейку отпрыгнуть назад, вернувшись назад на парковку. Когда он бил по кнопке "Аварийного закрытия дверей", опомнившийся мечник уже бросился к нему.
   Аварийное закрытие, не могло бы называться аварийным, если бы производилось медленно. На сей раз оно не подвело - металлические ворота вылетели из стены, словно лезвие гильотины, отрезая ангар от парковки.
   Но в самый последний момент в небольшое пространство между стеной и закрывающейся перегородкой влетела металлическая рука. Ворота рубанули по ней со всей мощью разогнавшейся стальной плиты. Раздался хруст. Но, вопреки ожиданиям Оливера, рука осталась на своем законном месте. А мгновением спустя, в пространство протиснулась и вторая ладонь, пытающаяся отодвинуть ворота в сторону. Пока сервоприводы перегородки сопротивлялись, но уже было понятно, что у Оливера в запасе не больше пары десятков секунд.
   Развернувшись, Дрейк со всех ног бросился вперед по спиральной дороге. Оказавшись на первом этаже, он на секунду притормозил, оценивая обстановку и вновь ускорился - выход на улицу, через который они с Майком заезжали на парковку, оказался заблокирован аналогичной стальной плитой. Оставался один путь - вверх.
   "Ты победил меня на этот раз, Гаджет, но я еще вернусь!", - размышлял Оливер на ходу - "Так, стоп, я же хороший парень. Почему я репетирую речь поверженного злодея? Наверное, эта консерва не знает, что я хороший, иначе точно бы проиграла..."
   Какая только чушь не лезет в голову от избытка адреналина.
   Оливер бежал по уровням парковки, изо всех сил вертя головой, в поисках того, что могло бы помочь. На третьем этаже в поле зрения попал фургон Майка, а в голове вспыхнуло воспоминание - Майк убирает в кузов сторожевые турели. Турели!
   Еще не совсем уверенный, чем они могут ему помочь, Оливер бросился к фургону, дважды выстрелил в замок и распахнул двойные двери. Разумеется, Майку некогда было выгружать дронов, и сейчас они находились здесь.
   Задумавшись на секунду, Оливер отодрал от "спины" турели бак с топливом. Включать и программировать дронов ему точно было некогда. Схватив бак, Дрейк развернулся на сто восемьдесят градусов и... вскинул баллон вверх, защищаясь от бокового удара, призванного отрубить ему голову.
   Черный меч пробил бронированный бак наполовину и завяз в металле. Не обращая внимания, на хлещущую из разреза густую жидкость, Оливер крутанул баллон, вырывая меч из рук противника. Движение оказалось немного сильнее, чем надо, и хотя его план удался, Оливер выронил из рук и сам бак, с металлическим лязгом упавший на пол.
   А в следующее мгновение стальная рука схватила Дрейка за горло, чуть приподнимая в воздух. Ток кислорода мгновенно перекрылся, но не это было самым худшим. Оливер чувствовал, как рука противника продолжает сжиматься. Похоже, еще секунда, и металлические пальцы сожмутся в кулак, даже не заметив плоти человека между собой.
   Оливер быстро вскинул руку с револьвером, который каким-то чудом так до сих пор и не выронил. Вторая рука Каина с невероятной для человека скоростью перехватила кисть Дрейка, не давая прицелиться мечнику в лицо.
   Но Оливер и не собирался стрелять в голову Каина. И сейчас маневр противника никак не мог ему помешать - тот зажал руку Дрейка, как раз так, что оружие было направленно в нужную точку. Оливер нажал на спуск.
   Пуля ударила точно во вмятину на киберпротезе, оставшуюся после удара ворот. Кусочек металла пробил броню и засел внутри, и хотя горло Оливера Каин так и не отпустил, пальцы его перестали сжиматься.
   Выронив револьвер, Оливер быстро зашарил по карманам, стремясь успеть до того, как противник изменит тактику и убьет его другим способом. Пальцы наткнулись на металлический квадратик, схватили его, рванули из кармана, откинули крышку, щелкнули колесиком...
   - Вот дьявол, - сказал Каин опустивший взгляд вниз.
   - Хрррррппфффф, - согласился с ним Оливер и отпустил зажигалку. Квадратик с пляшущим огоньком на конце упал в растекшуюся лужу плазменного топлива.
   Раздавшийся взрыв не был таким уж сильным - даже от обычной гранаты эффект сильнее. Но противников все равно разметало в разные стороны.
   Оливер на мгновение отключился, ударившись о пол. Впрочем, сознание вернулось к нему через секунду. Первое, что он осознал - на его горле все еще сжимаются стальные пальцы. Дернувшись, Дрейк открыл глаза и с облегчением осознал, что на его шее просто повисла оторванная рука. Самого Каина видно не было.
   Отцепив металлическую конечность, Дрейк привстал, опираясь рукой на пол и оглядываясь по сторонам. Каин обнаружился рядом с горящим кузовом фургона. Он как раз поднимался на ноги, держа в оставшейся руке свой меч.
   Его очки-консервы слетели при взрыве, и теперь было видно, что глаза у него тоже искусственные. Неестественно синяя радужка и шестиугольные зрачки, слабо подергивающиеся, подобно настраиваемому объективу старой фотокамеры, пытаясь идеально подстроиться под освещение. Но даже несмотря на искусственность, было видно, что это глаза живого человека. И в них не было ни капли безумия, которое Оливер подсознательно думал в них увидеть, после странных речей киборга. Зато в них отражалось уважение и холодная решимость. Каин признавал Дрейка как равного себе врага и собирался покончить с ним как можно скорее.
   А Оливер внезапно осознал, что у него закончились идеи, по поводу того, как продолжать избегать смерти.
   - Ты... - начал, было, мечник, делая шаг в сторону Дрейка и поудобнее перехватывая меч. И тут сдетонировал бак второй турели. То ли оттого, что этот бак был целым, то ли потому, что его заправляли чем-то другим - но взорвался он намного мощнее первого.
   Оливер не успел разглядеть, что случилось с Каином. Какой-то металлический кусок - похоже, траки одного из дронов, свистнули в воздухе, врезались точно в грудь сидящего на полу человека, протащили его по полу и впечатали в стену.
   Сознание Оливера померкло.
  
   Каин, пошатываясь, поднялся на ноги. Выглядел он откровенно жалко - без руки, обгоревший, с многочисленными прорехами в броне. Одна нога не работала - на нее можно было лишь опираться, чтобы кое-как стоять прямо.
   Критические повреждения.
   "Заткнись".
   Да, похоже, и какие-то жизненно важные органы тоже задеты. Они, конечно, все уже заменены на искусственные и продержатся дольше, чем органические, но откладывать ремонт не стоит. Надо только покончить с этим парнем, так хорошо державшимся в сражении и срочно вызывать турболет до лазарета.
   Критические повреждения объекта, несовместимые с жизнью. Признаки жизнедеятельности отсутствуют. Вывод: объект мертв. Приоритет 3 выполнен.
   "Ты это уже говорила. Там в ангаре. Он оказался жив. Так что - заткнись"
   Каин сделал несколько неуверенных шагов в сторону лежащего без движения человека. Передвигаться получалось с трудом, и только опираясь на стену. Покончить с противником и срочно в ремонт.
   Приоритет 1: основная задача - отложено.
   Приоритет 2: обеспечить безопасность объектов F-x01 - F-x20
   Подзадача 1: безопасность F-x01 - исполняется
   Подзадача 2: безопасность F-x02 - исполняется
   Подзадача 3: безопасность F-x03 - исполняется
   Подзадача 4: безопасность F-x04 - исполняется
   Подзадача 5: безопасность F-x05 - исполняется
   Подзадача 6: безопасность F-x06 - исполняется
   Подзадача 7: безопасность F-x07 - исполняется
   Подзадача 8: безопасность F-x08 - ошибка. Исполнение задачи невозможно. Статус: отложено
   Подзадача 9: безопасность F-x09 - исполняется
  
   ...
   Подзадача 20: безопасность F-x20 - исполняется
   Приоритет 3: Уничтожение объекта "нарушитель" - исполнено
   Приоритет 4: Обеспечение собственной безопасности и функционирования платформы - отказ пользователя.
   "Я знаю все это! Заткнись, заткнись, заткнись!!!"
   Внимание отказ пользователя в исполнении приоритета. В случае повторного отказа будет произведен перехват управления платформой.
   "Я не отказываюсь! Только дай мне закончить дело!"
   Одобрено. Приоритет 3 выше в ранге приоритетов. Анализ. Приоритет 3 выполнен. Перейти к выполнению Приоритета 4.
   "Дай... мне... минуту..."
   Каин все ближе и ближе подбирался к беззащитному человеку.
   Повторный отказ пользователя. Перехват управления.
   "Не смей, ты, электронная сука!!!"
   Исполнено. Выполнение Приоритета 4. Начать выполнение. Приказ СБ здания - группу на третий уровень парковки. Приказ отдан.
   Каин замер, не пройдя до Оливера каких-то нескольких шагов. Замер, словно раздумывая над чем-то, затем развернулся и поковылял в сторону стеклянного коридора, соединяющего два здания.
  
   За пару мгновений до того, как Каин скрылся из виду, веки Дрейка дернулись и чуть приоткрылись. Оливер уставился вслед уходящему противнику.
   - Да, беги, пока можешь... - прохрипел он. К счастью, модификации слуха Каина тоже были повреждены.
   Оливер собрался силами, оттолкнул от себя железяку, прижимавшую его к стене, и перевернулся на живот, закашлявшись. Сплюнул на землю кровь. Закашлялся вновь. Следующий плевок был лишь слегка окрашен в розоватый цвет. Третий и вовсе был вызван желанием избавиться от привкуса крови, а не необходимостью. После чего Оливер поднялся на ноги, дрожа всем телом. Прислушался.
   Откуда-то снизу донесли звуки открываемой стальной перегородки, а затем и топот множества ног. Чертыхнувшись, Оливер похромал вслед за Каином. Впрочем, в отличие от последнего, его движения с каждым шагом становились все уверенней.
   Стеклянный коридор был не таким уж и длинным. Пройдя его, Оливер настороженно завертел головой, но никого не заметил. Все сотрудники прятались по офисам, а Каина и след простыл.
   Внезапно рядом с Оливером замигал, какой-то голоэкран, висевший на стене, до того демонстрировавший слайды с пейзажами. Дрейк дернулся было, но на экране появилась лишь надпись "Направо".
   Немного поразмыслив, Оливер пожал плечами и последовал рекомендации таблички. Деваться-то ему все равно было некуда. На всех выходах из здания наверняка засада.
   Когда он дошел до какой-то развилки, на экране рядом вновь появилось указание, и Дрейк послушно свернул. Так, блуждая по лабиринтам офисного здания, он выбрался к небольшой площадке с лифтами. Новых указаний не последовало, но двери одного из лифтов приветливо распахнулись. Дрейк шагнул внутрь, и лифт начал вознесения, даже не ожидая команды от пользователя. На экране, расположенном над приборной панелью мигнула надпись "Кабинет 6027". Больше никаких указаний не поступало
   "Шестидесятый этаж", - усмехнулся Оливер. - "В гости к руководству, значит..."
   Верхний этаж встретил Оливера такой же пустотой и тишиной, как и третий. Поблуждав по коридору, Дрейк нашел нужную дверь и без стука ворвался кабинет.
   Хотя, с определением "кабинет", Оливер погорячился. Абсолютно пустое помещение 3х3, больше напоминало допросную или кладовку для швабр. Единственная мебель - простые, как топоры, алюминиевый стол и два стула. За столом сидит невзрачный человек в дорогущем костюме.
   - Честно говоря, я ожидал персидских ковров и кресел из слоновьей кости, - хмыкнул Оливер.
   - Это не мой кабинет. Хотя подобных ковров и кресел вы не найдете и там. Они не так уж и практичны, - мертвым голосом произнес человек. - Прошу вас, присаживайтесь, консультант Оливер Дрейк.
   Оливер последовал приглашению.
   - Мы были представлены?
   - У вас на груди висит удостоверение, - пояснил человек.
   Оливер чертыхнулся и сорвал с куртки карту, которую повесил еще утром. Непонятно только, как она пережила все его злоключения.
   - Меня зовут Квентин Мейсер, - не обратив внимания, на его действия продолжил человек. - Насколько я понимаю, вы друг детектива-инспектора Дэрила Ио? Я узнал, что вы были с ним на месте убийства сегодня утром.
   - Да, друг, можно сказать и так. Но если он не прекратит втягивать меня во всякую хренотень, этот статус скоро сменится на прямо противоположный.
   - Да, я наблюдал за вашей стычкой... К сожалению, застал лишь финал. Похоже, вам хорошо досталось.
   - К утру заживет, - отмахнулся Оливер, но тут же прикусил язык.
   - У вас хороший биорегенератор, - заметил Мейсер.
   - Угу.
   - А как вы обманули вашего противника? Он должен был понять, что вы все еще живы.
   - Задержал дыхание, - угрюмо пробурчал Дрейк. Разговор начал приобретать опасный для него характер.
   - Кстати, а зачем вам это?
   Оливер опустил глаза и понял, что все еще сжимает в руках оторванную конечность Каина.
   - Боевой трофей.
   Мейсер недолго помолчал.
   - Как скажете, - произнес он, наконец. - Мне не так интересны ваши секреты. На данный момент.
   Последняя фраза прозвучала двусмысленно, но Оливер не обратил внимания на этот факт. Он давно уже не реагировал на такие примитивные средства манипуляции собеседником, как угрозы, неважно прямые или завуалированные.
   - Так или иначе, - продолжил Мейсер. - Сейчас я - единственный ваш шанс выйти из этого здания живым.
   Оливер угрюмо промолчал. Это было правдой. Если он правильно понимает ситуацию - когда вызванная на парковку группа СБ не найдет тела нарушителя, здание будет заблокировано, сотрудники эвакуированы, а по этажам пустят усиленные группы поиска. Ну а с простреленной головой не выжить даже ему.
   Мейсер, тем временем, порылся во внутреннем кармане пиджака и положил на стол карту временного работника, с лицом и именем Оливера.
   - Пришлось немного постараться, чтобы успеть сделать ее за то время, пока вы добирались сюда, - произнес он все тем же мертвым голосом. Ей-богу, в голосе Каина и то было больше эмоций. - С минуты на минуту объявят эвакуацию. Вы сможете выйти вместе с остальными сторудниками. В обмен на эту карту, я попрошу вас о небольшой услуге.
   - Кто бы сомневался, - хмыкнул Оливер. - Свить веревку из песка? Найти Святой Грааль?
   - Я приехал в этот регион всего пару дней назад. Я занимаю довольно высокое положение в иерархии в этой компании, но по некоторым причинам, решил представить интересы корпорации в нескольких несущественных делах. И так вышло, что мои интересы пересеклись с интересами детектива Ио. Боюсь, мы произвели друг на друга неблагоприятное впечатление.
   - А что за причины, побудившие вас спуститься с небес?
   - Это одна из вещей, о которых я хочу поговорить с детективом.
   Оливер скривился. Похоже, его принимают за простого наемного громилу. Ну, не самого простого - раз уж сумел справиться с ручным киборгом корпорации. Но вести с ним, Оливером, высокоинтеллектуальные беседы - все равно, что метать бисер перед свиньями.
   - Каин выполнял ваш приказ?
   - Каин? - выгнул бровь Мейсер. Но в голосе по-прежнему не было ни грана эмоций.
   - Парень, нашпигованный имплантами по самые уши.
   - Хм, я знаю его под другим именем... Нет, я лишь воспользовался результатом вашей стычки, когда узнал, что вы живы.
   - Понимаю, - Оливер поверил Мейсеру. Большие люди говорят большую ложь. В таких мелочах им врать незачем. Дрейк все еще не мог заставить себя доверять этому расчетливому хладнокровному типу, но вот работать с ним уже было можно, так как ничего личного между ними не было. - Так что за просьба?
   Мейсер уловил ударение на слово, но никак не отреагировал.
   - Мне бы хотелось, чтобы вы убедили детектива Ио встретиться со мной лично, для обсуждения некоторых вопросов.
   - А звонить вам не позволяют религиозные убеждения?
   - Считайте это моей блажью.
   Оливер колебался недолго. Он достаточно хорошо знал Дэрила, чтобы понимать, что альбинос и сам бы ухватился за этот шанс вытянуть побольше информации с самых верхов.
   - Давайте вашу карту.

* * *

   - В общем, Мейсер не соврал, вышел я без проблем, меня даже не просвечивали, только на карту взглянули, - завершил Оливер свой рассказ. - Вот я к тебе и притащился.
   За время беседы Оливер успел выпить два литра сока, а кухня заполнилась сигаретным дымом, подобного туману.
   Дэрил усмехнулся и щелкнул зажигалкой, раскуривая новую сигарету.
   - Так значит "боевая ничья"? Кажется, тебя швыряли, словно котенка.
   - Я не был готов, - пробурчал Оливер. - Теперь я знаю, чего ждать от этого типа. Следующая наша встреча будет другой.
   - Понимаю, - покивал альбинос. - Опытом люди называют свои ошибки, да? (цитата Оскара Уайлда; прим.авт.)
   - Ты на моем месте уже был бы мертв, - прорычал недовольный подколками Дрейк.
   - Не спорю, - Дэрил в задумчивости побарабанил пальцами по столу. - Значит, Каин?
   Оливер закатил глаза.
   - Ты только не считай меня идиотом, но мне кажется, что это ненастоящее имя.
   Дэрил проигнорировал его реплику.
   - И еще Мейсер... - задумчиво проговорил он.
   - Он хочет, чтобы ты чувствовал себя обязанным ему. И выступал в роли просителя. Не ведись на это, - предупредил Дрейк.
   - В любом случае, проигнорировать его мы не можем, - вздохнул альбинос. - Дай мне секунду.
   Дэрил чуть прикрыл глаза, разыскивая в уголках нейрокомпа визитку Мейсера. Отыскав номер его почты, он мысленно набрал короткое сообщение:
   "Где и когда?"
  

Глава 7

   26 августа
   20:03
  
   - Они существуют! Фэйри все еще существуют!
   Александра посмотрела на сияющего Лероя, печально вздохнула и села за компьютер. Ее руки запорхали над клавиатурой, перебирая вкладки и закрывая те из них, содержание которых не попадало под определение "необъяснимые случаи". А заодно девушка и проверяла, что изучал эльф целый день.
   В общем-то, его интересы оказались довольно предсказуемы - политический строй Британии, корпорации, импланты, оружие... Лерой решил пробить все темы, которых они касались во время разговора в автобусе. Забавно, но из его запросов получился традиционный "джентльменский набор тем для бесед" - политика, деньги и машины. Для полного комплекта не хватало еще категории "девушки", но то, что Лерой за время многочасового блуждания по Сети не забрел на сайт формата "18+", можно было считать скорее счастливой случайностью.
   В конце концов, Александра закрыла все ненужные страницы, оставив только те, что, по мнению Лероя, доказывали существование фэйри, и печально уставилась на первую из них. Здесь была опубликована статья под громким заголовком "Оборотень убил трех жителей Сиэтла". Тут же была и фотография - похоже, измененная в простейшем графическом редакторе - демонстрировавшая размытое пятно, смутно напоминающего волка размером с автомобиль. Только такое древнее существо, как Лерой, мог принять ее за подлинную.
   - Подделка, - прокомментировала Александра, закрывая вкладку. Лерой изумленно дернул кончиком уха - Александра уже поняла, что этот жест означает у эльфа наплыв сильных эмоций.
   - Но я читал, что фотографии создаются с помощью прибора, который в точности зарисовывает окружающий мир!
   В очередной раз вздохнув, девушка в двух словах объяснила Лерою, что и подобные "зарисовки" можно изменить или подделать. А затем вернулась к компьютеру, перебирая закладки.
   - Фотомонтаж... фотомантаж... фотомонтаж... Это вообще рисунок... - Александра безжалостно закрывала все сайты, не прошедшие ее проверку "на первый взгляд". - Фотомонтаж... Это сериал какой-то... Рисунок... Сайт экстрасенса... Рисунок... О, аниме новое - надо будет глянуть...
   С каждым щелчком клавиатуры Лерой становился все более мрачным. Александра молча посочувствовала ему. Пожалуй, нет ничего удивительного в том, как он зацепился за эти смешные статьи. Сама Девушка на его месте цеплялась бы и за более призрачные ниточки. Наверное, и сам Лерой понимал, что все эти статьи - ворох чуши, когда открывал их, но люди верят в то, во что хотят верить. И эльфы, видимо, тоже.
   Впрочем, не все из статей и фотографий оказались откровенными фальшивками. Были и описания загадочных случаев с более-менее достоверными доказательствами, но тут объяснений не смог дать и сам эльф. Хотя этого хватило, чтобы он слегка приободрился.
   Последней страницей оказалась статья о массовом убийстве в Лондоне. Быстро пролистав ее, девушка лишь хмыкнула - статья была довольно подробной и похожей на правду. Похоже, кто-то из полиции слил информацию текущем расследовании. Тоже ничего удивительного. Но к фэйри эта информация мало относилась - это признал и Лерой. Взять в руки меч мог кто угодно.
   - Не переживай ты так, - хлопнула девушка поникшего эльфа по плечу. - Я же предупреждала тебя, что в Сети искать бесполезно. Может быть с архивами выйдет лучше.
   - Да, наверное, - Лерой замер, уставившись в пространство, будто обдумывая какую-то мысль, но затем встряхнул головой и вновь повернулся к девушке. - Ладно, неважно. Сконцентрируемся пока на твоих проблемах. Итак, какие наши дальнейшие действия?
   Теперь настало время Александры помрачнеть и насупиться. Действительно, проблему стоило решать, и так уже почти сутки потрачены впустую. Но сначала стоило просветить эльфа по некоторым вопросам. Прислушавшись к своему состоянию, Александра решила, что это все же может подождать еще полчаса.
   - Ты есть не хочешь?
  
   Еду Александра заказала по Сети. Доставка осуществлялась довольно быстро; Лерой решил, что кафе располагалось где-то недалеко от дома. А вот сама еда вызывала у эльфа естественные опасения. В его желудке и так до сих пор не остановился процесс, имеющий мало общего с пищеварением, стартовавший после употребления того бургера.
   На сей раз Александра заказала какой-то китайской еды. По крайней мере, девушка называла это китайское едой, сам Лерой, долгое время живший в Китае шестисотлетней давности, находил мало сходства у этой лапши с острым соусом с тамошней кухней.
   Есть надо было палочками. Ни у Лероя, ни у Александры это проблем не вызывало. Глядя на то, как ловко девушка уплетает свой обед, и, припомнив, что видел подобные коробочки среди мусора, скопившегося на ее столе, фэйри понял, что именно эта еда составляет большую часть рациона Александры. Эльф не мог этого понять - в походных условиях съешь и не такое, но в своем собственном доме? В общем, единственное, чему Лерой действительно обрадовался - та это бутылке обычной воды, заказанной специально для него. Вода все равно была со странным привкусом, но достаточно чистой для того, чтобы фэйри мог ее пить, не испытывая чувства, что совершает страшную ошибку.
   Умяв свою порцию, Александра бросила взгляд, на ковыряющегося в своей коробочке эльфа и решила, что короткий инструктаж можно начать прямо сейчас.
   - Ладно, слушай, - девушка немного помялась, не зная, как лучше сформулировать описание своего рода деятельности и в итоге решила опустить разъяснения, перейдя непосредственно к сути. - Несколько недель мне предложили один выгодный заказ. Выглядело все, как обычный промышленный шпионаж...
   Александра в сжатой версии изложила свою историю, дойдя до того момента, как скачала необходимые ей файлы.
   - То есть, ты воровка? - поразмыслив, уточнил Лерой.
   - Не всегда. Деятельность хакеров не ограничивается скачиванием чужих файлов. Кроме того, когда я копирую информацию с чьего-то диска, она оттуда не исчезает. Если я ее специально не уничтожаю.
   Немного подумав, Александра нехотя признала:
   - Хотя я обычно загружаю такие вирусы, что диск плавится; о сохранившихся данных в таком случае и не мечтают. Для заметания следов. Но даже в таком случае, наверняка, у них есть резервные копии. Все делают резервные копии...
   Почувствовав, что речь девушки становится какой-то сбивчивой, Лерой успокаивающе поднял руку:
   - Я тебя ни в чем не обвиняю. Просто пытаюсь понять.
   - А я и не оправдываюсь! - немного более резко, чем следовало, ответила Александра. - Просто поясняю.
   Лерой никак не отреагировал на вспышку эмоций, просто с неизменной едва заметной вежливой улыбкой смотрел на девушку, ожидая окончания истории. Александра немного помолчала, затем повела рукой по лицу, успокаиваясь, и продолжила:
   - В любом случае, я получила нужную программу. Но когда я проверила файлы, оказалось, что среди них есть пара лишних.
   Александра вышла из комнаты, порылась в своей сумке и нашла карту памяти, которую сутки назад вырвала из компьютера, оставленного на поле боя. Вернувшись в комнату, она достала из-под дивана еще один компьютер, копировавший внешний вид нетбука. На своем домашнем компе Белка никогда не работала, только лазила по Сети, да иногда зависала в компьютерных играх.
   Включив машину, подключив карту памяти, Александра нашла нужную директорию и продемонстрировала экран эльфу. Тот послушно уставился в монитор, сканируя глазами иконки. Только секунд через тридцать молчания Александра вспомнила, с кем имеет дело.
   - Ой, - спохватилась она и ткнула рукой в группу иконок. - В общем, вот это нужные мне файлы. Но среди них были еще два, обычных текстовых. Мне это показалось странным, и я открыла один из них...
   Девушка щелкнула клавишами, и на экране развернулось текстовое сообщение:
  

Доброго времени суток.

Если вы читаете данное сообщение, мер, предпринятых нами для охраны данных файлов, оказалось недостаточно для предотвращения их утечки. Вы продемонстрировали свой профессионализм, сумев похитить данную информацию и уйти от группы быстрого реагирования. Будучи прекрасным хакером, вы уже понимаете, что мы собираемся предложить вам работу. Возможно, наши методы показались вам излишне радикальными и вы не желаете больше иметь с нами никаких дел, однако знайте - награда превзойдет все ваши ожидания...

   Следом шли еще несколько десятков наполненных водой строк, расписывающих работу мечты. Но никакой конкретики - это заметил даже далекий от современных реалий Лерой. Заканчивалось сообщение словами:

Если же вы собираетесь отклонить наше предложение - вы можете продать украденную вами программу какой-нибудь медицинской корпорации, например, "Nexena". Эта усовершенствованная программа синхронизации нервной системы пациента с имплантами. Вырученной суммы будет достаточно для того, чтобы компенсировать беспокойство, причиненное вам.

Если же вы готовы рискнуть - свяжитесь с нашим сотрудником по указанному номеру.

   Номер действительно прилагался.
   Лерой несколько раз пробежал глазами по тексту.
   - Странное письмо, - наконец вынес вердикт он. - Неужели они и в самом деле рассчитывают на то, что кто-то поддастся на их уговоры без предоставления гарантий анонимности и неприкосновенности? Да и вообще - кто "они"? Ни одного конкретного упоминания.
   - Вот-вот, - усмехнулась Александра, выискивая в сумке сигареты, отобранные у патрульных в качестве боевого трофея. Лерой недовольно поморщился, когда она чиркнула зажигалкой, но ничего не сказал, лишь чуть отвернулся, прикрыв нос воротником. Девушка его маневров даже не заметила - Не понятно ни кто предлагают, ни что за работу предлагают, ни какую награду. Корпорации так точно не поступают. И на их письмо может клюнуть разве что ребенок.
   Тут девушка, наконец, заметила, что с эльфом что-то не то и прошлась по комнате, приоткрыв окно и остановившись возле него.
   - Я не думаю, что они действительно рассчитывали на ответ. Гораздо интереснее предложение продать программу. Вот на это действительно кто-то мог повестись.
   - Я не вижу здесь подвоха, - признался Лерой, перечитав этот фрагмент.
   - Неудивительно, - вздохнула Белка. - Ты не знаешь, что такое авторские права. А еще то, что при продаже софта для медицинского оборудования, запрещено проводить сделку, оставаясь анонимом. Так что, если бы я раскрылась в сети и продала эту программу любой корпорации, через пару месяцев к ним бы пришли пара юристов со словами "А что это вы нашу программку юзаете? А скажите-ка, кто это такой умный вам ее продал?". Ну, а зная имя и банковский счет, найти можно где угодно...
   Лерой несколько задумался, но в итоге лишь пожал плечами:
   - Боюсь, мое мнение не будет тебе слишком полезно. А что со вторым файлом?
   Вместо ответа Александра подошла к компьютеру и открыла нужный файл, после чего развернув нетбук к Лерою.
   "Не верь ему". И еще один длинный номер.
   - А вот что самое интересное, - девушка нервно потушила сигарету, от которой оставалась еще половина и щелчком отправила ее в окно. - Это номер того самого парня, который подкинул мне заказ. То есть он знал, о том, что это ловушка! И теперь он еще хочет, чтобы я связалась с ним!!!
   Следующие несколько фраз, изреченных Александрой, Лерой предпочел не услышать. Но кончики его ушей побагровели.
   - Не думаю, что это физически возможно, - прокомментировал он. - Даже если его предварительно убить и расчленить. Кстати, а почему ты уверена, что это парень, а не девушка?
   - Я не уверена, - призналась Александра. - Это же Сеть, там все обезличены и прикрываются никами. Как узнать?
   - Жаль, - покачал головой эльф. - Если бы мы знали его пол, было бы немного проще, можно было бы хотя бы примерно ориентироваться по психотипам...
   Александра не поняла, что он имеет в виду, но ей понравилось то, что эльф сказал "мы". Лерой явно собирался сдержать свое обещание и помогать девушке до разрешения ее проблемы.
   - И зачем нам его психотип?
   Лерой воззрился на нее снизу вверх, удивленно приподняв бровь.
   - Разве ты не собираешься с ним связаться?
   - Что!? Нет! Зачем? - Александра даже принялась размахивать руками от нахлынувших эмоций. - Честно говоря, я уже собиралась выбирать страну, в которую перееду.
   - Все так серьезно?
   - Не знаю, - раздраженно откликнулась девушка, выцарапывая последнюю сигарету из пачки - Но я бы не хотела сильно рисковать. Не знаю, зачем и кому я так сильно понадобилась, что на меня охотились полицейские с иглострелами, но я вполне уверена, что не хочу знакомиться с этими людьми поближе.
   - Охотились на тебя они, - поправил ее Лерой, указывая на большой текстовый файл.
   - А толкнул меня в бассейн с крокодилами он, - повторила жест девушка Белка, с поправкой на файл.
   - И тем не менее. Он может знать кто твои противники. Мы сейчас этого не знаем. У него были какие-то причины это сделать, о которых мы тоже ничего не знаем. И ты должна попытаться у него это выяснить, - Лерой поднялся на ноги, скрестив руки на груди. - Нельзя вечно бегать.
   - Не в первый раз, - как-то неуверенно пробурчала в ответ Александра, не ожидавшая такого напора. - Не сегодня, так через месяц, по другой причине.
   - Что если те, кто устроил на тебя охоту служащие одной из корпораций? Той же "Nexena". А ты как раз поедешь в Бразилию, где их власть практически безгранична. Нельзя отказываться от шанса получить информацию.
   - Ты не понимаешь, - Александра раздраженно прошлась по комнате, взад-вперед. - Устанавливать связь тоже опасно. Меня могут отследить или...
   - Я почти уверен, что у тебя есть способы, сделать так, чтобы этого не произошло, - заметив, что девушка все еще колеблется, Лерой добавил. - Знаешь, глупо приглашать эльфа помочь тебе и в итоге не слушать его советов. Может, я и мало разбираюсь в технологиях, но я вполне представляю, как ведутся войны. Разведка - важный аспект. Разведка и дезинформация противника, по возможности.
   - Нас тоже могут дезинформировать, - ответила девушка, иронически выгнув бровь.
   - Да, - печально согласился Лерой. - Что возвращает нас к моему первому комментарию - жаль, что мы не знаем мужчина твой наниматель или женщина.
   - Хорошо, - тряхнула копной волос Александра. - Но придется позаботиться об установке защищенной линии. Собирайся, придется прогуляться.
   Нищему собраться - только подпоясаться. Лерою же было достаточно надеть полицейские берцы. Александра же еще зачем-то долго рылась в вещах, отыскав, наконец, коробочку с линзами. После чего покрутилась перед зеркалом - и когда она вновь повернулась к Лерою, ее глаза уже были серыми. Вдобавок она подобрала сумку и нацепила визор, который сняла перед разговором с эльфом. Впрочем, далеко им и не надо было идти - всего лишь спуститься на сорок пять этажей вниз.
   Многоэтажка, в которой обитала Белка, была соединена с четырьмя соседними с первого по третий этаж включительно. Эти три этажа были превращены в своеобразную торговую галерею, со множеством магазинчиков, закусочных, и всем остальным, что обычно соответствовало подобным галереям. Ничего необычного в подобной практике не было - во многих "спальных" районах дома соединялись в подобные блоки, создавая своеобразные замкнутые островки.
   Именно в эту галерею и направились Александра с Лероем.
   Зайдя в лифт, девушка развернулась к эльфу, тенью следовавшему за ней, и с легким удивлением обнаружила, что тот прихватил с собой и коробочку с недоеденным завтраком, и сейчас, прямо на ходу, орудует палочками, уплетая остатки лапши.
   - Такой голодный? - усмехнулась Александра, нажимая на кнопку.
   - Правила вежливости не позволяют оставлять блюдо недоеденным, - пояснил Лерой.
   - Но зато жевать и говорить одновременно они позволяют, - девушка театрально взмахнула руками. - Хотя чему я удивляюсь - Средневековье...
   Лерой пожал плечами. Утверждение Александры не соответствовало истине, поэтому он предположил, что это была попытка девушки разрядить обстановку и успокоиться, посредством шутки, пусть и не слишком удачной.
   Лифт плавно двинулся вниз. Увы, в обычном здании был установлен не скоростной подъемник, а самый обычный, так что спуск грозил отнять несколько минут. По крайней мере, здесь был установлен вполне современный лифт на магнитной тяге. Когда Александра перемещалась в кабинах, поднимающихся на тросах, ей постоянно казалось, что те вот-вот сорвутся и рухнут в пропасть. Иногда даже доходило до того, что девушка предпочитала пользоваться лестницами, правда, только когда спускалась. На то, чтобы подниматься пешком на несколько десятков этажей ее паранойи не хватало.
   - Как ты научился палочками есть, кстати говоря? - поинтересовалась Александра, чтобы как-то нарушить тишину. - Все мои знакомые, обычно, ругаются и берут нормальные вилки.
   - Я довольно долго жил в Китае, - объяснил эльф. - И не так уж это и сложно, на самом-то деле.
   - Я знаю, - отмахнулась девушка. - А что в Китае были какие-то свои фэйри?
   - Да, и много. Но я жил среди кицунэ - я вроде бы говорил.
   - А зачем ты у них так надолго оставался? Ты же вроде бы все время в пути был, судя по рассказам.
   - Да так... - туманно пояснил Лерой. - Дела были.
   Александра заинтересованно прищурилась, вспоминая все, что Лерой рассказывал о себе. Получалось не слишком хорошо - тогда еще не особо верившая эльфу девушка не вслушивалась в его слова. Зато она вспомнила, что, когда Лерой рассуждал о фэйри и людях, как о расах и видах, он привел в пример именно эльфа и кицунэ, как представителей одного вида, которые - как он там выразился? - могут свободно скрещиваться между собой.
   Ах, и как же она упустила столь интересные подробности?
   Девушка вдохнула было воздуха, чтобы приступить к допросу с пристрастием, но тут раздался тихий звоночек и двери лифта раскрылись. "Повезло остроухому", - огорченно подумала Александра выходя на площадку.
   Отсюда было два пути - первый, которым Александра пользовалась чаще всего, вел на лестничную клетку и выводил к выходу на улицу или на подземную стоянку. Второй - небольшой коридорчик, оканчивающийся толстой стальной дверью - вел в сам торговый центр.
   Девушка порылась в сумке, нашла карту жильца и, прислонив ее к датчику рядом с косяком, распахнула дверь, сразу же поморщившись от яркого света и шума. Подождав, пока Лерой пройдет за ней, она прикрыла дверь и двинулась вперед по дороге из надраенной до блеска желтоватой плитки.
   Народу было не так уж и много - все-таки, это место посещали в основном жильцы этого блока - но достаточно, для того, чтобы периодически приходилось лавировать между обнявшимися парочками или заливающимися смехом группками людей.
   В какой-то момент (когда эльф, до того шедший за спиной, обогнал ее и подошел к урне, чтобы выбросить коробку из-под лапши), Александра заметила, что Лерой старательно избегает любого, даже случайного прикосновения с людьми. Причем не со всеми людьми, а только с представительницами прекрасного пола - от девушек он шарахался словно кот от воды. Невольно заинтересовавшись, Александра хотела порасспросить остроухого поподробней, но вернувшись, тот начал разговор первым:
   - Эмм... могу я задать один вопрос? - как-то неуверенно поинтересовался Лерой
   - Валяй, - легко согласилась девушка.
   - Неужели у вас можно выходить... - эльф указал на двух девушек, идущих чуть впереди них, - в таком виде в общественное место?
   Александра чуть присмотрелась к идущим впереди. Одна была одета в короткие джинсовые шорты и майку. Вторая выглядела чуть более необычно и носила облегающие кожаные штаны и сверхкороткий, даже по мнению Александры, не то что средневекового эльфа, топик. Волосы ее были выкрашены слабо флюоресцирующей синей краской, что было модно в какой-то субкультуре последние пару месяцев.
   Да, наверное, с точки зрения Лероя, девушки идут все равно, что в нижнем белье. Александра не смогла сдержать хитрой улыбки и покосилась на эльфа. Тот краснел и старательно отводил взгляд в сторону, но через пару мгновений все равно косился в сторону девушек. Уши его побагровели так, что, казалось, прикоснись сигаретой к ним - и та немедленно вспыхнет.
   - А что такого, - подколола его Александра. - Лето, жара... Все нормально на мой взгляд.
   - Но ведь... ведь... - Лерой даже не смог подобрать подходящих слов. Наконец, он сумел проговорить. - А что если я столкнусь с ней, а она в таком виде? Это ведь могут расценить, как...
   - Неприятную случайность? - иронически выгнула бровь Александра и вздохнула - Не волнуйся так, нравы у нас стали чуть свободней, чем в вашем пятнадцатом веке. Но не во всем. Так что прекрати так откровенно глазеть.
   Лерой поспешно уткнулся взглядом в плитку, а Александра усмехнулась и перехватила, собравшегося обратно переместиться за ее спину эльфа, вынуждая остороухого идти рядом с тобой. Тему, поднятую Лероем, можно было перевести на вопрос, так заинтересовавший Александру в лифте, и она не могла упустить такой возможности.
   - А что ты так забеспокоился? - промурлыкала она, прижимаясь к эльфу. Тот сделал попытку отшатнуться, но Александра держала крепко - Неужели ты никогда не видел обнаженную девушку, что тебя так смутила чуть более открытая одежда?
   - Н-нет... - запнулся эльф.
   - Нет!? - изумилась девушка. - То есть, тебе шестьдесят лет, и ты все еще...
   - Нет, в смысле, не смутил, - торопливо прервал ее Лерой.
   - Ага, рассказывай. Значит, секс у тебя все-таки был?
   - Что значит "все-таки"? - вспыхнул эльф. - И почему мы вообще перешли на эту тему?
   - Незамутненное девичье любопытство. И не пытайся уклониться от темы. Расскажи. Без подробностей, конечно, просто в общих чертах. Хотя лучше с подробностями, - как-то хищно мурлыкнула Александра.
   - Нет, - уже более твердо ответил Лероя, явно вернув душевное равновесие.
   - Кем она была? Эльфийкой или лисичкой?
   - Я не намерен с тобой это обсуждать?
   - Или их было несколько?
   - Нет... То есть, хватит меня об этом спрашивать!
   - Ты такой милый, когда смущаешься, - хихикнула рыжая.
   От насевшей на него девушки эльфа спасло то, что они достигли пункта назначения. Не слишком примечательный бутик, расположенный в углу комплекса, куда редко доходили праздношатающиеся личности. Александра с неохотой отцепилась от Лероя и толкнула дверь, расположенную прямо под вывеской с названием "640 Кб".
   С первого взгляда было сложно заподозрить во владельце - двухметровом побритым налысо шведе, отзывавшемся на кличку Зеро - человека, разбирающегося в компьютерном железе. Со второго - в нем было сложно заподозрить человека, умеющего включать компьютер. Люди, высказавшие это вслух, не успевали бросить на Зеро третьего взгляда.
   Хотя, собственно, они были правы. Зеро был всего лишь продавцом. Незнающие люди, забредавшие в магазин, попадали в обычную лавку компьютерного железа и, пытаясь получить консультацию продавца, натыкались лишь на недоуменный взгляд, и уходили прочь, жалуясь на сервис. Знающие люди, прошедшие определенную проверку и предоставившие некоторые гарантии, приходили, делали заказ и возвращались через сутки. Ясное дело, заказы не всегда содержали в себе товары доступные в обычных интернет-магазинах.
   Когда распахнулась дверь, Зеро поднялся на ноги со специального стульчика, установленного в углу комнаты, и прошел за прилавок. Это могло показаться простой вежливостью или правилами магазина, но Белка прекрасно знала, что под прилавком расположена тревожная кнопка. Не включающая сигнализацию, а активирующая несколько плазменных пушек, вмонтированных в стены. Расположены они были так, что под огнем оказывалась вся территория магазинчика, за исключением пятачка, на котором стоял продавец.
   Зеро внимательно смерив взглядом Александру слегка кивнул, перевел взгляд на Лероя, задержался на нем на пару мгновений и вновь переключился на девушку. Та оглянулась через плечо, уставившись на эльфа.
   От Лероя смысл переглядываний не укрылся, и прежде чем девушка что-то сказала, он подал голос сам:
   - Подожду на... - эльф несколько смешался и вместо желаемого слова "улица", которое не соответствовало истине, выдал немного неуклюжее окончание фразы, - ...там.
   И вышел из магазинчика.
   Александра вновь взглянула на Зеро. Без лишних слов достала из кармана тонкую прозрачную пластинку, с ноготь размером и положила ее на прилавок. Собственно, большая часть пластинки была обычным пластиком, а вот в самом центре красовалась темная точка - кредитный чип. Чужой, взломанный Белкой кредитный чип, если быть максимально точным.
   Большая часть жителей имела один единственный приживленный чип, но подобные пластинки тоже имели ход, особенно для крупных сумм денег, переводя которые по Сети вы излишний раз привлекали к себе внимание. Сейчас сумма была не крупной, но сути это дело не меняло.
   - Мне нужна защищенная линия. На двадцать минут.
   Зеро кивнул, сгреб пластинку, и кинул ее на датчик, проверяя подлинность данных. Пока шла обработка, он негромко буркнул:
   - Настоящий цвет тебе больше идет.
   Сперва Александра даже не поняла о чем это он, но затем вспомнила, что ее волосы все еще выкрашены в черный цвет. А так как она всегда появлялась в этом магазине в линзах, окрашивающих глаза в серый (простая предосторожность, вряд ли кто-нибудь будет опрашивать Зеро, но разноцветные глаза слишком уж яркая примета), то сейчас, когда цвета ее глаз и волос больше подходили друг другу, продавец решил, что девушка предстала перед ним в своем настоящем облике. И даже не заметил рыжих прядей. Мужчины.
   А затем Александра задумалась над тем, как относиться к этой фразе. С одной стороны, ей вроде бы был сделан комплимент, а с другой ей сказали, что обычно она выглядит хуже! Терзаемую сомнениями девушку отвлек вопрос Зеро:
   - Вирусы пригодились?
   Вспомнив, как долго взламывались щиты патрульных, Белка поморщилась:
   - Да, но они могли бы работать быстрее.
   - Пиши сама, - пожал плечами Зеро.
   - В следующий раз так и поступлю.
   Наконец, пришло на компьютере торговца высветилось подтверждение, и он без лишних слов кивнул в сторону незаметной дверцы на противоположной стороне магазинчика. Белка так же молча прошла туда. Говорить им с Зеро было не о чем.
   Соседнее помещение было поделено на своеобразные кабинки - как в каком-нибудь офисе. Всего пять штук, в каждой стоят рабочие терминалы. Выбрав ближайшую, Александра запустила комп.
   Никакой операционной системы здесь не было - сразу после включения появилось окно чата. Всего три поля - для номера, для истории сообщений, и для набора текста. Минимализм во всей своей красоте.
   Набрав по памяти двадцатизначный номер своего заказчика, Белка послала ему стандартное приглашение в чат. Здороваться было выше ее сил.
   К ее удивлению, ответ пришел мгновенно, как будто ее собеседник держал уже набранное сообщение наготове:
   lot: да?
   Александра замерла, чувствуя, что до того сдерживаемый гнев мгновенно вспыхнул в голове, затуманивая разум. Сейчас она пожалела, что не взяла Лероя, все же, тот мог бы хоть как-то обозначить рамки и направление беседы.
   sqr:ТЫ МЕНЯ ПОДСТАВИЛ!!!
   Зажатый Caps Lock - единственный способ, который могла выразить свои эмоции девушка.
   lot: да.
   Александра даже опешила от подобной наглости. Уставившись на строчки текста, без единой мысли в голове, она просто не могла даже представить, что ей ответить на подобное заявление. Она так и продолжала смотреть, на появляющиеся строчки.
   lot: но, во-первых, я был всего лишь посредником. настоящий заказчик не я
   lot: во-вторых, соглашаясь на работу, ты понимал, какие могут быть риски. то, что я знал об одном из них, в принципе ничего не меняет
   Ну ничего себе объяснения! То есть, получается - сама виновата, девочка!?
   lot: в-третьих, это была проверка
   lot: мне нужен помощник для одного дела
   lot: и если ты не можешь уйти от жалкой кучки патрульных - ты определенно не подходишь
   lot: но ты справился. прими мои поздравления. я даже так и не понял, как ты вырубил второго патрульного на Хилл-Юникорн
   Александра, наконец, вышла из своего ступора.
   sqr: ПРОВЕРКА!?!?!? ТЫ СОВСЕМ ОХРЕНЕЛ?!?!?! С чего ты вообще взял, что я захочу с тобой работать после такого?
   lot: может и не захочешь
   lot: но без этого взлома все равно никак было не обойтись. он часть работы
   Александра резко успокоилась. Пора было вспомнить слова Лероя и попробовать получить побольше информации.
   sqr: чья это была программа?
   lot: сама программа не важна
   Александра чертыхнулась и переиначила вопрос.
   sqr: кто расставил ловушку?
   lot: не корпорация
   lot: и не правительство, если тебя беспокоит это
   lot: частное лицо
   lot: я не могу рассказать все по сети
   lot: только в реале
   Александра лишь усмехнулась.
   sqr: с чего ты взял, что я соглашусь на встречу?
   lot: я понимаю, тебе не нравится, что я утаил тот факт, что тебя попытаются захватить. но это довольно распространенная практика, что тебя ТАК расстраивает? если бы после этой ночи тебе предложили работу в "Сyber Inc" ты бы отказался?
   Александра отметила про себя, что ее собеседник, скорее из Америки, чем из Европы.
   sqr: они пытались меня УБИТЬ, а не схватить
   lot: ЧТО?
   sqr: у них были иглострелы, а не станнеры
   На этот раз пауза между сообщениями была довольно длительной.
   lot: я не знал
   lot: видимо, все серьезней чем я думал
   lot: ладно
   lot: насколько тебе интересно, поработать против того, кто организовал это?
   sqr: и подробности лишь при личной встрече?
   lot: да
   sqr: и я должен тебе поверить?
   lot: да
   lot: единственное, что я могу тебе предложить - это некий аванс
   lot: в качестве моральной компенсации
   Долго Александра не раздумывала. В конце концов, даже если она не пойдет на встречу, деньги-то лишними не будут. Или не только деньги.
   sqr: сотню
   sqr: и мне нужно будет еще кое-что
   sqr: пакет данных для записи на биочип
   sqr: на мужчину. в районе 25-ти лет
   lot: ты понимаешь, насколько это сложно?
   С легкой ухмылкой Белка быстро набрала "да". Получи свою же монету.
   Пакет данных пришел спустя девять минут тишины - за пару минут до истечения работы линии. А еще мгновение спустя, визор высветил сообщение о поступлении денег на один из ее банковских счетов, который она использовала для расчета с клиентами.
   lot: надеюсь, записать на биочип сможешь сам
   lot: итак, встреча
   sqr: это должно быть людное место
   Вместо ответа ей пришло приглашение. Приглашение на Лондонский благотворительный вечер в Норрингтон-холл. Что ж, условие выполнено - народу там будет до чертиков.
   А вслед за этим соединение прервалось.
   Александра перекинула ID-данные и приглашение на карту памяти и вышла из магазинчика. Прощаться с Зеро она не стала.
   Лерой не успел влипнуть ни в какие неприятности, а спокойно стоял, прислонившись к стене, наблюдая за людьми. Заметив девушку, он бесшумной тенью скользнул к ней.
   - Итоги? - сразу же поинтересовался он.
   Александра полностью пересказала ему содержание беседы.
   - Документы, как я полагаю, для меня?
   - Ну да, - кивнула девушка - У меня самой нет возможности создать качественную подделку.
   - Спасибо, конечно, но ты уверена, что там нет...подвоха?
   - Не учи рыбу плавать, - огрызнулась Белка. - Я все еще десять раз проверю.
   Они медленно двинулись вдоль ряда бутиков.
   - Я не уверена, стоит ли идти на эти переговоры, - призналась Александра. - Скорее всего, это какая-то ловушка.
   - Вполне естественные сомнения, - кивнул Лерой.
   "С другой стороны у меня есть козырь в виде эльфа. Хотя нет - скорее джокер - черт его знает, как он поступит в той или иной ситуации... Но помочь в случае попытки моего силового захвата, он точно может", - напряженно размышляла девушка.
   - Знаешь, какой лучший способ убить вампира?
   - Угадай, - кисло ответила Александра.
   - Вампиры - охотники. И азартные. Они всегда играют с добычей, перед тем, как убить. Они всегда стараются заманить жертву в ловушку - нападать открыто не в их манере. Так вот - лучший способ их переиграть - ринуться в ловушку и проскочить ее до того, как она захлопнется. К этому они обычно оказываются не готовы.
   - Я так понимаю, текучка кадров среди охотников на вампиров была огромной?
   - Тебе решать, что делать, - пожал плечами Лерой - Кстати, а когда этот званый вечер?
   - В ночь с 27-го, на 28-е. Начало в полночь.
   - Есть почти целые сутки, чтобы подготовиться.
   Девушка вновь призадумалась. Любопытство и паранойя, паранойя и любопытство - вот два главных качества, которые вели рыжую хакершу по жизни. Нельзя сказать, что это идеальное сочетание, но в какой-то мере они уравновешивали друг друга, позволяя Белке и оставаться на свободе, и весьма увлекательно проводить время.
   - Хорошо, - наконец, тряхнула головой Александра. - В конце концов, я никогда не была на балу.
  
   За следующие ночь и день пришлось сделать очень многое.
   Сперва Александра загорелась идеей сменить эльфу гардероб - все же остатки униформы выглядели на нем не очень хорошо.
   Быстро пробежав по магазинам, она насобирала гору вещей. Лерой с радостью сменил тяжелые штаны из укрепленной ткани на обычные джинсы, а мятую форменную рубашку, на черную футболку. Проблема вышла с выбором обуви. Эльф отказался и от старых сапог, и от обычных кроссовок, мотивировав тем, что они слишком тяжелые.
   Ему понравились балетки, но Александра все же сумела убедить его, что синенькие тапочки на нем смотреться не будут. В итоге, они сошлись на выкидыше китайского производства, неопределенной формы, которому девушка дала название "мокасинокеды". Единственное достоинство мокасинокед было в том, что они были очень мягкими и легкими, что, по мнению Лероя, было решающим фактором. На то, что, по мнению Александры, эти...штуки...развалятся после первого дождя, он не обратил внимания.
   Затем Александра отвела эльфа домой, усадив перед компьютером, а сама отправилась за "Импульсом". Да, было слишком опасно появляться так близко от места преступления, но Александра не могла спокойно спать, зная, что ее мотоцикл находится от нее не в шаговой доступности, да еще и под открытым небом. В общем, остаток ночи, Александра убила на то, чтобы перегнать мотоцикл на подземную парковку.
   Заодно Белка и перетащила кучу барахла, завернутого в куртку, из багажника в квартиру. Скрепя сердце, она даже выдала Лерою один из иглострелов. По крайней мере, из него стрелять он уже умеет и даже попал в одного эльфа
   Немного вздремнув, после чего посетив душ, где девушка избавилась от краски на волосах, она отправилась в Департамент строительства, где нашла чертежи Норрингтон-холла. К счастью, по каким-то причинам (то ли это было общественное здание, то ли культурное достояние), они были в открытом доступе, так что даже не пришлось лишний раз рисковать.
   Вернувшись, они с Лероем принялись изучать голографическую 3D модель, выбирая путь, по которому эльф мог бы проникнуть внутрь - приглашение было-то только на одного. На чертежах не были обозначены технические средства безопасности, вроде камер или датчиков, так что в этом плане эльфу придется лишь уповать на удачу, да собственную осмотрительность.
   Наметив общий план, Александра оставила Лероя запоминать все малейшие подробности, сама принялась потрошить пакет идентификационных данных, в поисках закладок. К ее удивлению, ничего подобного не обнаружилось, насколько Белка могла судить. Кроме того, пакет ID прошел все проверки, которые она смогла учинить ему. Вздохнув, Белка признала, что лучшего варианта у них все равно не будет, отыскала в куче металлолома чистый биочип и записала данные на него.
  
   Лерой с подозрением косился на шприц-пистолет в руках девушки, пока та читала ему короткую лекцию:
   - Проверить тебя на синдром Кауэра я все равно не смогу, а если бы и могла, то вживить тебе биочип в домашних условиях невозможно. Так что пока что будешь обходиться таким же как и у меня. Я записала тебе все данные на листочке - рекомендую выучить.
   - А что это за штука? - указал Лерой на устройство в руках девушки.
   - А ты думал, как внедряется биочип? Разрезается кожа и проталкивается внутрь? Приживленные так и вовсе внутри черепа находятся, к мозгу подключенные, с ними тогда как? Техника у нас работает намного тоньше, чем в самых смелых твоих представлениях. Не волнуйся - чувствуется, как легкий укол.
   - Хорошо, - сдался Лерой. Все-таки Александра была единственной, кому он мог доверять. Хотя он слегка опасался подпускать к себе людей со странными жутковатыми на вид устройствами.
   Александра подошла к нему и принялась ощупывать шею, в поисках нужной точки.
   - У тебя тут шрам, - заметила она.
   - Да как-то раз стрелой царапнуло, - пожал плечами эльф. - Это проблема?
   - Нет, если хочешь, я могу в плечо его тебе воткнуть, или еще куда... Но тогда не сможешь шлемом блокировать сигнал, если будет необходимо.
   - Нет, лучше не идти наперекор традициям, - решил Лерой.
   Наконец, Александра выбрала нужное место, и эльф почувствовал укол в место, где череп соединяется с шейными позвонками.
   - Сойдет, - вынесла вердикт девушка, отбрасывая шприц.
   Лерой насторожился. Не такие слова он хотел бы услышать после того, как в него воткнули кусочек металла, по совместительству являющийся неизвестной эльфу технологией. Но прояснить этот вопрос он не успел.
   - Ты уже запомнил план здания? - поинтересовалась Александра, усаживаясь за компьютер.
   Лерой кивнул.
   - Тогда нам осталось самое сложное, - сказала девушка, открывая какую-то страницу в Сети. - Выбрать мне платье.
  

Глава 8

  
   28 августа
   00:17
  
   Главный зал Норрингтон-холла по своему строению слегка напоминал Колизей. Огромное помещение - от пола, до стеклянного купола наверху метров тридцать. Форма зала, разумеется, круглая. Где-то на высоте третьего этажа вдоль всего помещения тянется весьма широкий балкон - обычно там стоят ряды комфортных кресел, но сейчас все пространство занято небольшими круглыми столиками, между которых курсируют вышколенные официанты. Есть и третий уровень, но это скорее технические подмостки, подходящие почти что к самому куполу, и не персоналу доступ туда запрещен.
   Но, что наиболее примечательно в Норрингтон-холле, так это прозрачный пол. Данное здание было построено над не введенной в эксплуатацию станцией метро. Подземное помещение хотели слегка переделать и использовать в качестве подвала здания, но некий оригинальный архитектор решил иначе. Станцию действительно переделали (закрыли пути, тоннели, оставив, по сути, своеобразный мраморный мешок), но закрывать не стали, а поставили прямо в центре "Люмен" - гибрид катушки Теслы и технологий "Snowtech". Огромный сияющий металлический столб, переливающийся всеми цветами радуги, по желанию техников. Во все стороны от него отлетали искры и молнии, таких же разнообразных оттенков.
   Собственно, именно ради "Люмена" в Норингтон-холле в главном здании сделали прозрачный пластиглассовый пол. Зрелище действительно было очень красивым - особенно когда зал использовался по прямому назначению - для танцев. Когда кто-то проходил по стеклу, молнии беззвучно направлялись к нему, утыкаясь в стекло с противоположной стороны. Если прохожих было несколько - разряды разделялись на несколько пучков. А когда на площадке находилось несколько десятков танцевальных пар, молнии метались между ними, будто не решаясь, к кому лучше примагнититься. С нужным освещением и музыкальным сопровождением это выглядело действительно волшебно.
   Увы, но сейчас, все обстояло не так. В зале было стандартное освещение лампами дневного света, мощность "Люмена" была выкручена на самый минимум, чтобы разряды не отвлекали ходящих по залу. Серьезные люди собрались, чтобы обсуждать серьезные дела.
   В дальнем конце от входа соорудили сцену, на которой по очереди выступали приглашенные артисты, негромко - чтобы не отвлекать. Изредка выступления разбавлялись призывами сдавать деньги на благо... кого-то там, это никого не волновало. В воздухе парила голографическая цифра, отображавшая сумму, собранную на данный момент.
   Дэрил скептически осмотрел зал, потрогал носком туфли пластигласс, отметив краем сознания, что, несмотря на сотни и тысячи ног прошедших по нему, пол все еще кристально чистый, без единой царапинки. Так и не решившись зайти на прозрачный круг, Ио неспешно двинулся вокруг по залу, против часовой стрелки, не выходя из-под балкона. Искать Мейсера он не собирался - Дэрил был уверен, что тот сам найдет его, в нужный момент.
   Хотя развлекательная программа вечера была урезана до минимума, посмотреть все равно было на что. Точнее - послушать, ведь именно ради разговоров все здесь и собрались. Дамы, разодетые в платья всех цветов и фасонов, беседовали о светской жизни, мужчины о политике, смешанные группки об искусстве и погоде. На стенах на голографических экранах транслировались картины, как современных, так и классических художников, иногда показывали новости.
   Сам детектив так и не прибился ни к одной кучке, лишь брел сквозь толпу, ловя на себе высокомерно-презрительные взгляды женщин и насмешливые мужчин. Да, Дэрил пришел на прием в своем привычном сером костюме. У него были наряды и получше, но Ио объяснил себе это так - он пришел сюда на работу, а не развлекаться. Даже сейчас, он не терял времени зря - его импланты записывали разговоры вокруг, переводя их в текстовый формат, автоматически разбивая на диалоговые ветки. Никогда не знаешь, какая информация может пригодиться.
   Дэрил бросил быстрый взгляд вверх, на крышу. Стеклянный купол был покрыт потоками воды - за день погода неожиданно испортилась, напомнив британцам, что осень близко. Дэрил надеялся, что Оливер уже забрался в здание, а не мокнет где-то на улице.
   Дрейк отказался оставаться в стороне, назначив себя группой прикрытия. Сегодняшний день он потратил на то, чтобы вернуть свою машину из складского квартала, а также собрать снаряжение. Кажется, он искренне надеялся, что все это ловушка и ему удастся отыграться за довольно болезненную (как в прямом, так и в переносном смысле) "боевую ничью". По идее, они должны были поддерживать постоянную связь, но имеющийся у Оливера мобильник (и где он постоянно находит эту рухлядь?!) не был удобен для применения в бою, а микрокоммуникатор, выданный Ио, он уже потерял.
   - Ой! - неожиданно раздалось откуда-то снизу.
   - Прошу прощения, - Дэрил придержал пошатнувшуюся девушку за плечи
   - Ничего, - та слегка отстранилась, поправив платье, и махнула рукой. - Я и сама на этих штуках держусь не очень, так что рано или поздно, это должно было произойти.
   Она с интересом уставилась на Дэрила, изучая его нестандартную внешность. Тот тоже не остался в долгу, хотя детективу хватило нескольких быстрых взглядов.
   Весьма привлекательная рыжеволосая девушка с разноцветными глазами. Одета в облегающее черное вечернее платье, демонстрирующее спортивную фигурку и заканчивающееся где-то на ладонь выше колена, и открытые туфли на шпильках. Признаков модификаций не видно. Слегка нервничает. Странным выглядит полное отсутствие украшений - что необычно для девушки.
   - Тем не менее, - прервал Дэрил затянувшееся на пару секунд дольше, чем следовало бы, молчание. - Как я могу загладить свою неловкость?
   - Ну, если вы настаиваете... - она быстро оглядела зал и беззаботно махнула рукой в сторону одного из официантов - Можете попытаться отобрать у этих типов бокал шампанского. Мне, на каблуках, так и не удалось этого сделать.
   Шныряющие в толпе официанты с подносами в руках действительно носились с такой скоростью, будто всеми силами старались избежать контакта с приглашенными. Может быть, рассчитывали забрать по окончании вечера остатки алкоголя себе, а сейчас всеми силами старались сохранить запасы нетронутыми?
   - Один момент, - Дэрил коротко поклонился, хитро улыбнувшейся девушке и направился к ближайшему официанту. Несмотря на то, что тот стоял спиной к нему, он, видимо почувствовав приближение опасности шестым официантским чувством, тоже двинулся вперед, не давая сократить разрыв между ними. Чуть нахмурившись, Ио прибавил шаг. Официант начал петлять между людьми. Дэрил попытался срезать расстояние, пройдя сквозь толпу, но официант раскусил его маневр и заложил крутой вираж, неожиданно меняя курс.
   Поняв, что просто быстрым шагом тут ничего не добиться, а бегать по залу за официантом не позволяли правила приличия и самоуважение, Дэрил решил пойти на хитрость:
   - Эй, в белом! Ты что-то уронил!
   На крик обернулось сразу четыре официанта и еще несколько мужчин в безвкусных белых костюмах. Но своей цели альбинос добился - официант на секунду притормозил, и Дэрил схватил с его подноса высокий тонкий бокал.
   Подмигнув ошарашенному такой наглостью гарсону, Дэрил направился назад к рыжеволосой девушке.
   - О, мой рыцарь! - с добродушной ехидцей произнесла она, принимая бокал.
   - Сэр Дэрил к вашим услугам, - поклонился альбинос. - Могу я узнать ваше имя, о прекрасная леди?
   - Александра, - девушка попыталась сделать легкий реверанс, но вновь пошатнулась. Дэрилу снова пришлось помочь ей восстановить равновесие, после чего девушка весело рассмеялась: - Да, быть благородной особой у меня не получается. Никогда не была на сборищах, где пыточные средства - обязательная форма одежды.
   - Не могу сказать, что понимаю, но определенно сочувствую, - улыбнулся Ио. - А что же привело вас сюда сегодня? Вы ожидаете кого-то?
   Девушка слегка помрачнела:
   - Скорее, чего-то, - вздохнула она - Разговора на повышенных тонах. А вы?
   Она бросила быстрый взгляд на Дэрила.
   - А я жду сделки с дьяволом, - в тон ей ответил Дэрил. Кажется, после его слов Александра слегка расслабилась. Похоже, она опасалась услышать от него какие-то другие слова. - Но вообще-то, когда я спрашивал, ожидаете ли вы кого-то, я имел в виду несколько другое.
   На мгновение девушка нахмурилась, обдумывая его слова, а затем пришло осознание, и ее разноцветные глаза слегка расширились, а на губах заиграла хитрая улыбка, которая шла ей гораздо больше, чем мрачное выражение лица.
   - Осторожнее, сэр Дэрил, - она поднесла бокал к губам и сделала маленький глоток. - А то я могу решить, что вы толкнули меня специально...
   Вся фраза была сказана нарочито томным голосом, каким говорили дамы в старинных нуарных фильмах, но под конец Александра не выдержала и вновь рассмеялась.
   - Полагаю, сейчас вы скажете, что быть роковой женщиной у вас тоже не получается, - произнес Ио, понадеявшись, что правильно разобрался в характере девушки, и она поддержит беззаботный тон.
   Александра лишь развела руками.
   - Нет, я здесь одна, - наконец ответила девушка на его вопрос. В ее голосе проскальзывали искорки интереса.
   - В таком случае, быть может после того, как мы закончим наши дела, мне удастся пригласить вас на танец? - приподнял бровь Дэрил. - Или дать вам возможность сменить столь нелюбимую вами обувь, а после уговорить на совместный поход в кино?
   Последнее предложение явно заинтересовало девушку куда больше первого.
   - Вы можете попытаться, - ее губы вновь тронула мимолетная улыбка.
   Увы, но все хорошее заканчивается довольно быстро. Только Дэрил начал получать удовольствие от своего пребывания на этом балу, как к ним с Александрой подошел администратор.
   - Детектив-инспектор Ио? - поинтересовался он.
   - Да.
   - Мистер Мейсер ожидает вас на втором уровне.
   - Принято. Дорогу найду сам, можете не беспокоиться, - Дэрил вновь повернулся к девушке и склонил голову. - Было безмерно приятно познакомиться с вами, Александра. Надеюсь на дальнейшее продолжение этой беседы.
   Та лишь кивнула в ответ, и Дэрил, развернувшись, направился в сторону лифта. Уходя, он расслышал слова администратора, обращенные к Александре "...вас ожидает мистер...". Вздохнув, Дэрил очистил голову от мыслей о приятном знакомстве и сосредоточился на предстоящем разговоре. Что от него хочет Мейсер? И что готов предложить взамен? Впрочем, гаданием Дэрил занимался уже больше суток, так что сейчас не стал и забивать голову - проще узнать все наверняка.
   Балкон встретил детектива тишиной, разбавляемой тихими разговорами и приятной ненавязчивой музыкой. После шумного зала такие перемены слегка выбивали из колеи. Кстати, странное дело - между основным залом и балконом не было никаких перегородок, как же был создан такой эффект?
   Так и не найдя ответ на этот вопрос, Дэрил неспешно двинулся вдоль столиков, выискивая взглядом Мейсера. Обнаружился он довольно быстро, хотя обратить на него внимание было довольно сложно. Черный костюм, запонки, стрижка, галстук, часы, даже телохранитель, стоящий неподалеку - все было подобрано настолько идеально, что взгляд просто скользил мимо мужчины, не останавливаясь и не цепляясь.
   Подходя к нему, Дэрил неожиданно подумал, что Мейсер, кажется, ненамного старше его самого - лет на восемь. То есть, ему где-то около тридцати семи, плюс-минус год. Впрочем, за непримечательной внешностью Мейсера было довольно сложно различить подобные детали.
   К удивленью альбиноса, телохранитель даже не стал дергаться в его сторону, видимо, был предупрежден о приходе заранее. Хотя мог бы оружие отобрать, а то что же ты за охранник-то такой?
   Вежливо поздоровавшись, Дэрил получил в ответ столь же вежливое, сколь и мертвое приветствие, и, дождавшись приглашения, сел за столик.
   Сервирован стол не был - да и не к чему, в конце концов, никакой кухни в этом месте не было и гостям предлагались лишь напитки, да холодные закуски. Лишь по центру стояла вазочка с искусственными цветами, да пепельница. Перед Мейсером лежали несколько папок - бумажных! - а рядом с Дэрилом кто-то оставил разобранный кубик Рубика. Конечно, можно предположить, что эта вещица принадлежала Мейсеру - но представить его собирающим разноцветную игрушку было решительно невозможно.
   - Как прошло ваше отстранение от службы, детектив? - первым делом поинтересовался Мейсер, когда Дэрил устроился на стуле.
   - Как обычно, - скучающим тоном ответил Ио. - Сегодня передал дела Фелисити... подписал пару бумажек... сдал значок и табельное оружие... Ничего нового, в общем.
   - Да, для вас эта процедура привычна. Но на этот вы действительно сваляли дурака. К чему было сливать информацию о деле Мечника журналистам?
   - Стоп, - решительно оборвал его Дэрил. - Меня отстранили лишь до окончания служебного расследования. Сейчас лишь ищут того, кто это сделал. И, поверьте, его не найдут. Но если предположить, что это сделал я, то сделал я это после одного звонка комиссара, который дал понять, что знает о моем "консультанте", и не даст ему спокойно работать. Тогда я решил предпринять кое-какие меры, чтобы "Snowtech" жилось не так спокойно, и корпорации пришлось бы отчитываться перед общественностью.
   - Но это сделали не вы?
   - Именно.
   - Но вы уверены, что доказательств не найдут...
   - Поверьте, - повторил Дэрил. - Кто бы это ни сделал, он умеет заметать следы.
   - Понимаю, - Мейсер немного помолчал, а затем раскрыл верхнюю из папок, лежавших перед ним. Без особого удивления Дэрил понял, что это его досье. - Знаете, говорят, что лучшие полицейские получаются из тех, кто могли бы стать лучшими преступниками? Вы эту идею прекрасно иллюстрируете, детектив.
   - Неужели?! - холодно усмехнулся Дэрил. Он не очень любил, когда кто-то копался в его жизни - да и кто любит?
   - Взять хотя бы тот случай, когда вас отстранили от службы в последний раз. Вы попытались арестовать высокопоставленного служащего одной из крупных корпораций, не имея достаточных оснований. Прямо во время подобного приема, - Мейсер окинул зал взглядом, - в Тауэре.
   - Для меня оснований было достаточно, - возразил Дэрил.
   - Но не для получения ордена на арест. Вас отстранили. Через двое суток нашлись доказательства того, что данный служащий был замешан в торговле нелицензированными имплантами, а также в том убийстве, которое вы расследовали. Но это мало помогло - подозреваемый перелетел в прекрасную тропическую страну, с которой у Британии нет договора об экстрадиции. Более того - он грозился подать на вас в суд за нарушение процедурных норм. Все считали, что ваша карьера закончена, но тут случилось неожиданное - подозреваемого сбила машина.
   - Да ну?! - искренне удивился Ио.
   - Не переигрывайте, детектив.
   - Я не покидал страны, - напомнил Дэрил.
   - Более того, следствие установило, что это целиком и полностью несчастный случай. Водителя, машину, труп - все проверили до молекул, и ничего не нашли. Как вы это сделали?
   Дэрил молча усмехнулся, доставая из внутреннего кармана портсигар.
   - Не против?
   - Если бы я был против, вас бы это остановило, детектив?
   - Конечно, - немного невнятно откликнулся Дэрил, прикуривая от зажигалки. - Я слишком уважаю себя, чтобы не уважать пожелания других.
   Мейсер немного помолчал, ожидая пока внимание Дэрила вновь сконцентрируется на нем.
   - Я, было, подумал на вашего друга - Оливера - но нашел доказательства того, что в это время тот был замешан в одной криминальной разборке на Филиппинах.
   Дэрил удивленно поднял брови. Об этом не знал и он сам. Оливер периодически пропадал, неизменно оказываясь впоследствии в центре каких-нибудь неприятностей, но мало распространялся об этом. Он вообще редко вспоминал или рассказывал о чем-то, что происходило больше месяца назад.
   - Кстати, о вашем друге, - Мейсер отложил в сторону папку Дэрила и взял вторую. - К моему удивлению все, что я смог найти на него, находится на этом листе.
   Мейсер раскрыл папку, демонстрируя снежно-белый лист.
   - Ничего, - зачем-то пояснил мужчина. - Все крупные частные охранные фирмы или объединения наемников дают о нем самые положительные отзывы. Несколько самых влиятельных представителей теневого мира вздрагивают об одном только упоминании об этом человеке. Он выжил в бою с этим... Каином. Но никто о нем ничего толкового сказать не может. Даже неизвестно настоящее его имя или нет.
   Дэрил пожал плечами:
   - Не волнуйтесь, он собирается в скором времени открыть свой фан-сайт. Вполне возможно, там он выложит всю информацию. В любом случае - вы позвали меня затем, чтобы обсуждать мою биографию?
   - Нет, это лишь предисловие, - холодно ответил Мейсер. - Подводя итог, можно сказать, что вы умны, жестоки, расчетливы, знаете, когда можно переступить закон, а когда лучше не высовываться. Я бы предложил вам работать на меня, детектив, но вы откажетесь - ваши принципы и представления о справедливости это не позволят. Но, полагаю, сотрудничать мы можем.
   Дэрил хмыкнул. Во время слов Мейсера он взял в руки кубик Рубика и принялся вертеть в руках.
   - Любите загадки, детектив? - слегка приподнял бровь Мейсер
   Дэрил в быстро собрал кубик, понимая, что попался на одну из самых примитивных уловок.
   - Да, - не стал отрицать он. - Но вы и так это знали, иначе не положили бы кубик.
   - Тридцать четыре секунды, - прокомментировал Мейсер, проигнорировав слова Дэрила. - А мой рекорд - шестнадцать.
   - Тоже увлекаетесь головоломками?
   - Да, - кивнул Мейсер. Он пододвинул к себе оставшиеся папки, но не стал их пока открывать - Именно поэтому, когда я прибыл в данный регион и обнаружил в делах корпорации несколько странностей, я начал собственное расследование. Более осторожное, чем обычно ведете вы.
   - Что за расследование? - насторожился Дэрил, понимая, что начался серьезный разговор.
   Мейсер сложил руки замком перед собой.
   - Давайте подумаем над вашими последними расследованиями. Что вам показалось странным?
   Дэрил призадумался, затем вспомнил свою первую встречу с Мейсером и произнес:
   - Причина, по которой перегорел реактор "Импульса".
   - Неплохой вопрос, - признал Мейсер. - Хотя и достаточно очевидный. Итак, как вы уже прекрасно поняли, это было оружие.
   Дэрил кивнул. Он действительно предполагал нечто подобное, хотя и не высказывал вслух.
   - Но почему-то вам не хватило желания докрутить эту мысль до определенных выводов. Что нужно знать, чтобы остановить работу реакторов, детектив?
   Дэрил внезапно почувствовал себя словно в школе.
   - Много чего... материалы, из которых он изготовлен... не знаю...мощность... принцип работы...
   Он замолк и поднял взгляд, уставившись на Мейсера.
   - Неужели...
   - Как и любой разумный человек, Сайрус Холден подстраховался на случай, если его изобретение будет использовано против него, - мертвым голосом подтвердил Мейсер. - Подобное оружие было изобретено сразу после создания "Лавины". Не знаю, были ли это только чертеж или готовый прототип, но все материалы были засекречены и хранятся в личной лаборатории Холдена. Вот список тех, кто имеет к ней доступ.
   Мейсер вытащил из папки бумажный лист, положив его перед Ио. Тот замер на мгновение, рассматривая его, и кивнул, давая знать, что усвоил информацию.
   - Если позволите, детектив, дальше буду говорить только я. Потому что, если мне придется и дальше наталкивать вас на нужные мысли, ожидая прозрения, то разговор затянется надолго.
   Дэрил хмыкнул, проглатывая насмешку.
   - Еще одна странность, на которую никто не обратил внимания - место, где происходила стычка между хакером и патрульными.
   - Обзорная площадка?
   - Лес. Лондон расширяется, детектив, неуклонно ползет во все стороны, захватывая территорию... И лишь этот жалкий клочок остается нетронутым. Более того - там вообще ничего не происходит, но ни у кого нет даже мысли о том, чтобы вырубить эти бесполезные деревья и поставить угодный обществу автоматизированный завод по производству пластиковых бутылок, - в мертвом голосе Мейсера на мгновение появились нотки сарказма. - Почему?
   - Это заповедник.
   - Не смешно, детектив. Подобные препятствия обходятся с помощью лазеек в законе или банального подкупа. Нет, дело не в этом. У всех этих земель есть владелец - частное лицо. Его имя в этом списке, - Мейсер вновь указал на листок. Дэрил опустил глаза и уставился на единственное имя, написанное на листочке.
   Сайрус Холден.
   - Он купил эту территорию тридцать лет назад, - продолжил Мейсер. - Сразу после того, как у него появилось достаточно денег. Никаких построек там не возводилось, ничего не менялось. Говорят, вначале там бродили ученые, исследовали что-то... Но что можно исследовать в обычном лесу?
   - Тогда зачем ему этот лес? - быстро уточнил Дэрил
   - Не знаю, - признался Мейсер. - Могу лишь предположить. Вы уже поняли, что то здание NCT - ловушка для хакеров.
   - Не для хакеров, - поправил его Ио. - Для людей с синдромом Кауэра.
   - Верно, - согласился Мейсер. - Причины, по которым людей приглашают в здание, могут отличаться. Но суть одна. Если провалиться попытка захватить человека внутри здания, то как вы думаете, куда он поедет - в город или на пустынную дорогу?
   - Просто одна большая ловушка? - усмехнулся Дэрил, откидываясь на спинку стула. - Как-то слишком сложно.
   - Может это просто совпадение. Может у леса другое значение. Но напомните-ка, детектив, какое расстояние от этого леса, до того склада, где держали людей в анабиозе?
   Дэрил уставился в пространство. Сигарета прогорела до фильтра, но он этого не замечал.
   - Даже если допустить, что все это правда. Что Холден похищает людей с синдромом, непонятно зачем. К чему ему такие сложности с этими ловушками? В мире пять миллионов людей с синдромом - он может похищать их просто на улицах.
   Мейсер вздохнул:
   - Во-первых, детектив, статистика самая лживая из наук. У человека есть шанс 0,06% оказаться носителем синдрома. Это не то же самое, что "0,06% человечества являются носителями".
   - Пропорция должна примерно сохраняться.
   - Это так, - согласился Мейсер. - Она и сохранялась. До 2055 года на Земле было четыре с половиной миллиона синдромников. Но распределены они были неравномерно. Более чем четыре миллиона жили в южной Азии. Неизвестно с чем это связано - просто с распределением населения на планете, или у азиатов предрасположенность к синдрому выше... Но факт есть факт.
   Дэрил мгновенно сложил в уме два и два.
   - Южно-Азиатский грипп.
   - Верно, детектив. Вирус не делал различий между жертвами. И большая часть синдромников погибла. Сейчас на планете их должно быть около миллиона. И, как вы понимаете, некоторая часть - дети до четырех лет. Не лучший объект для похищения.
   - Это все равно немало.
   - Но их сложно выискивать. Многие стараются скрыть свое состояние. Сканеры не различают вшитые биочипы и приживленные. В медицинских картах о синдроме тоже не всегда упоминают...
   - С возможностями Холдена это лишь мелкие помехи.
   - Не спорю, - Мейсер вытащил следующую папку и раскрыл ее перед Дэрилом. - Я ведь и не говорил, что он не похищает людей на улице, детектив.
   Дэрил вгляделся в строки отчетов. Лоренц Браун - пропал без вести; Каролина Смит - пропала без вести; Джонатан Страуд - пропал без вести; Кристофер Одли - пропал без вести; Констанц...
   Ио захлопнул папку и отодвинул от себя, так и не дочитав до конца.
   - Это только в Британии, - заметил Мейсер. - Но я полагаю, что они - расходный материал. Можно подобрать на улице. А вот ловушка расставлена для профессионалов. Для проверки их способностей. Я не зря сказал, что ее сделали для хакера, детектив. Я обнаружил еще несколько подобных мест по всему миру. В каждом из них, для того чтобы спастись, необходимо обладать определенными навыками - необязательно компьютерными. Такое чувство, будто Холден собирает талантливых людей с синдромом.
   - Зачем?
   - Этого я не знаю, - немного помолчав, он выдвинул перед собой последнюю папку - Но могу помочь кое в чем другом. За определенную услугу.
   Кто бы сомневался.
   - Людей похищают, а вы требуете за помощь услуги?
   - Это жестокий мир, детектив. У меня нет синдрома - мне ничто не угрожает - а значит, стоит попробовать получить с этого выгоду. Тем более, что выполнение моей просьбы вас не затруднит.
   - Что за помощь? - спросил Дэрил, решив не углубляться в рассуждения о морально-этических вопросах.
   - Имя той девушки, которая столь успешно ушла от погони несколько дней назад.
   - Откуда вы... - насторожился Дэрил, но тут же сообразил. - А, взорвавшийся реактор...
   - Именно, - подтвердил Мейсер. - Кстати, спешу напомнить, детектив, что не я один работаю в корпорации "Snowtech". Это имя известно также и Холдену. Я даже слегка удивлен, что за ней еще не пришли. Наверное, Сайрус был слишком занят подготовкой к этому вечеру.
   - Он здесь? - невольно удивился Дэрил.
   - Ему выделили отдельный кабинет. На публике он давно уже не показывается. Но это не важно.
   - Верно. Что за помощь вы хотите получить?
   - Начать придется издалека, - Мейсер немного рассеяно поправил галстук и выровнял лежащую перед ним папку, а затем продолжил. - Вы знаете, что такое "Snowtech", детектив?
   - Властелины мира?
   - Да. Но я говорю не об этом. "Snowtech" - это Сайрус Холден. Все, что производит корпорация, начиная от реакторов, заканчивая пуленепробиваемой тканью из которой сделан ваш костюм, изобрел он. Он удержал секрет производства реакторов в тайне, и только Бог знает, каких трудов ему это стоило. Да, сейчас все более-менее стоящие чего-то страны знают, по каким принципам эти реакторы работают. Теоретически. Создать полноценную рабочую модель не получилось ни у кого, кроме Холдена.
   Все это Дэрил и так знал. Как именно Холдену удалось сохранить свою тайну, сорок лет отбиваясь от правительств, других корпораций, хакеров, спасаться от всех видов атак, и при этом оставаться в живых, да еще и продолжать работать в лаборатории - было загадкой не меньшей, чем устройство самого реактора.
   - Вы представляете, что произойдет, если Холден...уйдет со сцены, детектив?
   - Нет, но думаю, вы мне сейчас расскажете.
   - У Холдена нет наследников. У него был сын, но тот погиб во время Южно-Азиатской эпидемии. У него есть внучка, но она... - Мейсер неопределенно покрутил рукой.
   - Ничего не решает? - подсказал Дэрил.
   - Вроде того. Девочка получит столько денег, что останется еще ее правнукам. Какой-то процент акций. Но руководство кампанией она не получит. Наверное, Холден поступил правильно - иначе, сразу после его... ухода, с девчонкой произошел бы несчастный случай. Или несколько несчастных случаев. Это означает, что после Холдена руководство корпорацией перейдет совету директоров. А от совета тотчас потребуют обнародование технологии производства реакторов.
   - А они на это пойдут? - усомнился Дэрил. - Собственноручно убивать золотонесущую курицу?
   - Пойдут. Все планы составлены, нужные рычаги найдены... Технология будет раскрыта. Это пошатнет мир. Не знаю в чью сторону - корпораций или государств... Но это будет очень серьезный пинок по весам.
   -Хорошо, я понял, усмехнулся Дэрил, доставая новую сигарету. - Единственное, что мне непонятно - так это ваша уверенность в том, что Холден "уйдет со сцены". В конце концов, у меня на него еще ничего нет, да и его арест еще ничего не решает.
   Мейсер смерил его своим водянистым взглядом:
   - С чего вы решили, детектив, что я говорю о вашей деятельности?
   - Но...
   - Холден стар. Он родился в 1964 году. На момент его главного изобретения ему уже было пятьдесят семь - по тем временам вполне солидный возраст.
   - Все равно. Он еще лет десять будет управлять корпорацией, прежде чем поднимется вопрос о его профпригодности, - пожал плечами Дэрил.
   - Вы не понимаете, детектив. В те времена еще не было ни имплантов, ни капсул регенерации, ни незаконных генетических модификаций... Сайрус начал пользоваться этим вместе со всем остальным миром, то есть, когда уже был в довольно приличном возрасте. Кроме того, - Мейсер взял паузу, - из недостоверных источников я получил информацию о болезни Холдена.
   - То есть...
   - То есть, все решится в ближайшие три года, максимум пять лет. В скором времени Холден оставит руководство корпорацией по тем или иным причинам.
   Дэрил немного поразмыслил над словами собеседника. Пока он даже не мог предположить, чего от него хочет Мейсер.
   - Так, а что у вас за просьба? - наконец сдался он.
   - Сутки, - встретив недоуменный взгляд Дэрила, он продолжил. - После того, как вы арестуете или убьете Холдена, я хочу, чтобы вы не сообщали об этом ни прессе, ни полиции, в течение суток. Но сообщили мне - сразу после...случившегося.
   - И что вы от этого выиграете?
   - Детектив... То, что я вам сейчас обрисовал - упрощенную схему грядущих событий - знаю не только я. Холден не сможет управлять компанией, находясь под следствием или будучи мертвым. "Snowtech" перестанет быть тем, чем является сейчас и ее акции мгновенно рухнут на такие глубины, что вам и не снились.
   - Так, а что это дает вам? - с нажимом повторил вопрос Дэрил
   - Вы представляете, сколько можно заработать, зная, что ровно через сутки акции такого титана, как "Snowtech" существенно потеряют в цене? - ответил вопросом на вопрос Мейсер.
   - Собираетесь попировать на костях своей корпорации?
   - Как я уже говорил, это жестокий мир. В ближайшие три года, нечто подобное все равно произойдет. Разница лишь в том, что мне никто не даст суток, детектив.
   - И поэтому вы хотите, чтобы я убил его сейчас.
   - Конечно, нет. Я выполняю свой гражданский долг, указывая на подозрительную личность. Я буду рад, если с моей помощью поймают преступника. Но, говоря откровенно, - Мейсер встретился взглядом с Дэрилом, - Учитывая вашу склонность редко доводить дело до суда, я сомневаюсь, что преступника удастся поймать, детектив.
   Дэрил покачал головой. Обычно, перестрелки, погони и взрывы в работе детектива бывают лишь в кино. Но альбиносу почему-то не так везло - почти всегда при задержании подозреваемые открывали огонь. Сам Ио и был бы рад брать их живыми, но удавалось это довольно редко. Но среди коллег быстро распространились слухи о том, что Дэрил специально провоцирует подозреваемых, и, похоже, эти слухи дошли и до его нынешнего собеседника.
   - Так что вы решили? - прервал его размышления Мейсер.
   Дэрил хмыкнул. Ситуация складывалась интересная - Мейсер знал, что Дэрил сможет отказаться от информации, потому что она нужна ему; Дэрил понимал, что и Мейсер не сможет отказаться от предоставления информации Дэрилу, потому что ему тоже нужна была помощь.
   - Кстати, а что насчет Каина? - спросил Дэрил без особого интереса. Ему просто было нужно время, чтобы подумать. - Как он вписывается в вашу схему похищения людей? Зачем он убил тех ученых?
   - Понятия не имею, детектив, - так же равнодушно отозвался Мейсер. - Могу лишь сказать, что это личный телохранитель Холдена. Мне известен по проекту "Марс".
   - "Марс"? - заинтересовался Дэрил. - Его планировали использовать в программе колонизации? Каким образом?
   - Нет. "Марс", в смысле, бог войны. Проект супероружия. После появления нейроинтерфейса любая уважающая себя страна начала подобную программу. Точнее, получила еще один вариант развития программы - создание суперсолдата с помощью имплантов. Но все провалилось - нейроинтерфейс, хоть и расширял возможности человеческого мозга по управлению имплантами, тоже имел свой предел.
   - Что-то не похоже, чтобы Каин вышел неудачным, - усмехнулся Дэрил.
   - Над ним работал еще сам Кауэр. Видимо, придумал что-то. Холден снабжал его всеми возможными ресурсами. Но в итоге, проект "Марс" признали провальным - не уверен по какой причине. Так что вы решили, детектив? - Мейсер тоже понимал к чему был заведен весь этот разговор о киберубийце и повторил свой вопрос.
   - Я соглашусь на ваше предложение, но с одним условием.
   Выслушав требование Дэрила, Мейсер побарабанил по столу и, наконец, кивнул:
   - Справедливо. Я пришлю вам свои рекомендации по этому вопросу на почту.
   Он толкнул папку в сторону Дэрила. Тот остановил ее движение, но не спешил открывать.
   - Последний вопрос, - хмыкнул он - Почему все на бумаге?
   - Знаете, когда произошла последняя утечка с электронного носителя? - поднял брови Мейсер - шесть минут назад. А знаете, когда последняя произошла потеря информации, записанной на бумаге? Три года назад. Какой-то идиот вытер кофе важным контрактом - да и то не оригиналом, а нотариально заверенной копией.
   Дэрил неверяще покачал головой.
   - Это странный мир, детектив. Иногда, для того, чтобы бежать впереди, нужно стоять на месте. Куда там Зазеркалью.
   Больше не мешкая, Дэрил раскрыл папку. Рыжую девушку с разноцветными глазами он узнал еще до того, как посмотрел на имя.
   - Александра Найтвинг, - Ио поднял взгляд на Мейсера. - Вы уверенны?
   - Более чем. А что?
   - Я видел ее сегодня, перед тем, как меня пригласил администратор.
   - Это слегка упрощает работу по поиску, - прокомментировал Мейсер, подзывая к себе администратора, через электронную связь. Тот появился секунд через десять, едва удержавшись от подобострастного поклона.
   - Чем могу вам помочь?
   - Пригласите сюда мисс Найтвинг.
   - Прошу прощения, - по лицу администратора было видно, что он готов сделать харакири за озвучивание отказа - Но леди все еще беседует с мистером Холденом...
   - Что?! - вскочил Дэрил, подбегая к перилам. На противоположном краю балкона, находилась дверь, ведущая в другую часть Норрингтон-холла, которую сегодня отвели под личные кабинеты для переговоров. Где-то там был и Холден и Александра.
   За спиной Дэрила послышался шум отодвигаемого стула. Обернувшись, он увидел, как Мейсер встает из-за стола:
   - Приятно было побеседовать с вами, детектив, - обернулся тот к Ио. - Жаль, что все оказалось напрасно.
   - Еще нет.
   - Не будьте так наивны, детектив. Если девушка действительно так нужна Холдену, ее оттуда не выпустят.
   - Это не крепость. Это даже не личный офис Холдена. Если мы поможем, то она может уйти. У вас наверняка есть там свои люди.
   - Возможно, - кивнул Мейсер. - Но если она сейчас сидит поверив россказням о лучшей работе в ее жизни - то не выйдет оттуда и за деньги.
   - Стоит рискнуть. Попросите своих людей устроить пожарную тревогу, - не увидев никакой реакции на свои слова, Дэрил добавил. - Считайте это инвестицией.
   Мейсер лишь кивнул и направился к лифту. Наверное, при этом он связывался с кем-то, как тут разберешь?
   - Еще увидимся, детектив.
   Неожиданно Дэрил осознал, что за всеми разговорами так и не задал один вопрос - а кто, собственно, такой сам Квентин Мейсер? Но искать ответ уже было поздно.
   Дэрил уставился на двери в противоположном конце зала, напряженно сдавливая поручень. Он еще не верил всему, что говорил Мейкпис, вполне возможно, что тот просто пытался подставить Холдена, но и оставлять главную ниточку наедине с одним из подозреваемых не стоило.
   По-прежнему не было ни признаков тревоги - видимо, Мейсер приказал устроить какой-то другой отвлекающий маневр - но несколько минут спустя из дверей, спотыкаясь, выбежала рыжеволосая девушка. Из Дэрила непроизвольно вырвался вздох облегчения.
   Девушка на мгновение притормозила, скинула туфельки, не утруждаясь, чтобы поднять их, и бросилась к лестнице - ей до нее было ближе, чем до лифта.
   "Ну, прямо Золушка", - мысленно усмехнулся Дэрил. Он и сам бросился к лифту. Пока он спускался, рыжая появилась в главном зале, прошла толпу насквозь и выбежала в вестибюль, видимо, направляясь на улицу, прямо так, босиком и в легком платье.
   Дэрил наблюдал за ее передвижениями сквозь стеклянные двери лифта. Он уже успокоился было, решив, что зря поднял панику, но тут с лестничной клетки вынырнули трое мужчин в костюмах, целеустремленно направившихся к выходу из зала.
   В груди альбиноса тут же появилось неприятное чувство тревоги. Дождавшись открытия дверей, он направился было за этой троицей мутировавших шкафов, но тут произошло нечто странное.
   Сначала в пластигласс вонзился черный меч, прилетевший откуда-то с потолка. По счастью, железяка никого не задела - лишь магическим образом создала вокруг себя круг свободного пространства. Спустя секунду сверху раздался какой-то треск, а еще пару ударов сердца спустя, на пол рухнула странная пара - человек с киберпротезами вместо рук, закованный в броню - как понял Дэрил, Каин - и какой-то парень, обмотавший голову Каина тряпкой со спины и продолжавший упрямо душить его, даже несмотря на падение. Пластигласс потрескался, просел в месте удара, но выдержал.
   Но в следующее мгновение сверху на борющуюся парочку приземлился громила в кожаной куртке. Огромный кусок пластигласса просел под их весом, держась только на честном слове конструкторов. Все в зале замерли, особенно эта троица, лежащая на полу. Воцарилась такая тишина, что Дэрил был вполне уверен в том, что может расслышать, как на улице шлепает по асфальту босыми ногами рыжая девушка.
   Неизвестно чем закончился бы этот шаткий момент равновесия - выкарабкалась бы странная троица, или, пошевелившись, рухнула бы вниз, но в этот момент, как раз на живот Оливера приземлился розовый рюкзак с изображением "Hello, Kitty".
   Пластигласс застонал, медленно, будто раздумывая - "А стоит ли", чуть опустился вниз, а в следующую секунду раздался громкий хруст, огромная секция прозрачного материала покинула свое законное место и полетела вниз. А вслед за ней, освещаемая огнями "Люмена" полетела и странная компания.
   Дэрил заметался между провалом и выходом на улицу. Впрочем, колебания его длились не дольше удара сердца - развернувшись на пятках, Дэрил побежал вслед за рыжей девушкой и троицей наемников. В конце концов, Оливер и сам может о себе позаботиться.
   Уже триста лет заботится.
  

Глава 9

   28 августа
   00:03
  
   Бело-голубая молния вспыхнула под облаками, на мгновение разделив черные небеса на две неравные половины, осветив улицы города. В этот момент электрический свет на долю секунды выхватил укрывающуюся в тенях фигуру в ярко-желтом дождевике. Впрочем, освещение тут же пропало, и фигура вновь укуталась в темноту, словно в магический плащ, скрывающий от посторонних глаз.
   Лерой на мгновение замер, анализируя ту картинку, которая отпечаталась на сетчатке глаз во время вспышки молнии. Да, огни большого города не давали улицам погрузиться в непроницаемую тьму, но даже здесь хватало множество укромных уголков, до которых не дотягивались неоновые пятна - сам эльф находился в одном из таких местечек - поэтому он предпочитал оставаться настороже, выискивая в тенях возможных убийц и прочих persona suspecta .
   На этот раз подобных индивидов обнаружено не было, так что Лерой позволил себе немного пошевелиться, стряхивая воду с желтого плаща. Он находился на противоположной от Норрингтон-холла улице. Прямо напротив него, был небольшой проулок между офисным зданием и, собственно, самим "холлом", ведущий на задний двор театра. По словам Александры, проведшей разведку местности перед тем, как идти на вечер, охранялся этот проулок всего лишь одной камерой - но расположена была она так хорошо, что пройти незамеченным было невозможно.
   Поэтому изначальный план действий был несколько подкорректирован - выполнив одно небольшое поручение девушки и дав ей несколько указаний на случай непредвиденной ситуации, Лерой занял позицию перед проулком, ожидая сигнала тревоги. В его ухе сейчас был маленький наушник, который дала ему Александра. Обратной связи не было, и даже слов девушки Лерой не слышал - просто в случае опасности, та подала бы сигнал, и в ухе эльфа раздался бы громкий писк. Сигнал раздался бы только в случае крайней необходимости, и означал бы, что Лерою необходимо нестись на помощь девушке по уже намеченному пути, не обращая внимания на камеры или жертвы среди охранников.
   Самому Лерою план не нравился - он бы предпочел следовать за девушкой незримой тенью на протяжении всего вечера, но что поделать - избегать современных технических средств охраны он еще не научился и быть незаметным, ну никак не получится. А приглашение было только на одну персону.
   Эти мысли вновь вернули Лероя к размышлениям о его месте в этом мире. Несмотря на все свои планы по поиску фэйри, которые он действительно собирался претворять в жизнь, где-то в глубине души эльф уже не сомневался в том, что все его сомневался в том, что все его сородичи погибли в ту ночь.
   И это заставляло размышлять о том, чему заняться эльфу в мире, где все его навыки и знания бесполезны и смешны? Как воин Лерой был довольно посредственен - в схватке один на один на мечах он справился бы с любым человеком, но не с полумашинами, в которых сейчас превращаются все представители подобных профессий. Самому эльфу мысль о подобной модификации своего организма казалась противоестественной.
   Он мог бы быть лазутчиком - но на то, чтобы подтянуть свои навыки до необходимых, уйдет достаточно много времени. А какая-то работа Лерою нужна была прямо сейчас - не мог же он оставаться на попечении девушки, этого не позволяла ни совесть, ни гордость. Александра и так уже сделала для него больше, чем он мог даже мечтать. Да и вообще - за эти несколько дней Лерой узнал больше об окружающем мире, чем за всю свою предыдущую жизнь. Например, что звезды - подумать только! - огромные пылающие сгустки газа. И всю информацию он получил, не выходя из комнаты. Вот уж кто обрадовался бы такой возможности - так это Ариэль. Его сестра всегда взахлеб читала любые книги, свитки, глиняные таблички, не обращая внимания на стиль и способы изложения, иногда забывая о сне и еде. Новые знания всегда были важнее материального мира. Лерой тихо вздохнул. Нет, как бы там ни было, отказываться от поисков фэйри, а главное - своей сестры он не имел права.
   Так или иначе, через несколько дней, после того, как он поможет разобраться Александре с ее делом, Лерою предстоит поиск нового места жительства и средств существования. Возможно, стоит переехать поближе к Оксфорду - первому пункту не слишком продуманного плана эльфа...
   От безрадостных размышлений Лероя отвлек странный рев, пробивающийся даже сквозь шум дождя и периодические раскаты грома. В очередной вспышке молнии, Лерой разглядел, как к главному входу Норрингтон-холла подъезжает темно-синяя машина, чем-то отличающаяся от всех виденных ранее Лероем. С пассажирского сиденья выбрался человек, черты лица которого разглядеть не удалось, и направился ко входу в театр, неспешной походкой, наслаждающегося прогулкой английского джентльмена. На дождь он при этом внимания совершенно не обращал.
   Впрочем, ему Лерой уделил не так много своего внимания. Едва пассажирская дверь захлопнулась, машина рванула с места, разбрасывая тучу брызг, проехала несколько десятков метров и затормозила, как раз напротив проулка, в который был нацелен Лерой. Некоторое время ничего не происходило, видимо, водитель был чем-то занят, а затем дверь распахнулась, и водитель выбрался на улицу.
   Лерой даже слегка поежился - габаритами человек напоминал маленького огра, и сталкиваться с ним не особо хотелось. Одежда громилы Лерою ничего не сказала, зато предметы, которые были у того вызвали у эльфа легкое изумление. На спине у человека висел розовый рюкзак с изображением искаженного белого овала с несколькими черными точками и черточками. Из-под рюкзака выглядывала рукоятка какого-то клинка. В руках человек держал птичью клетку, в которой сидел нахохлившийся голубь, явно недовольный дождем, и небольшую палочку.
   Перехватив свою поклажу поудобней, человек захлопнул дверь ногой и направился в переулок. Поневоле заинтересованный Лерой, покинул свой уголок и направился вслед за ним.
   Зайдя в проулок, эльф сразу же притормозил и, отступив на пару шагов назад, спрятался за углом. Здоровяк сидел на корточках, вытаскивая птицу из клетки. Судя по недовольному курлыканью, голубя подобный расклад не очень устраивал - лезть под дождь ему не хотелось. Но выбора ему никто не предоставлял. Человек, бережно удерживая птицу, отпихнул клетку в сторону и замер, всматриваясь куда-то в темноту.
   Камеры в Норринтон-холле были довольно старые, но сам Лерой ни за что бы не рассмотрел двухсантиметровый цилиндрик, закрепленный на стене. Но человек, похоже, знал, что искать, потому что определился с целью после первой же вспышки молнии. Прицелившись, он буквально швырнул птицу в темноту.
   Голубь тут же сориентировался и изо всех сил захлопал крыльями, но полностью изменить направления полета не успел и слегка задел камеру. Недовольно закурлыкав, он тут же переместился под ближайший навес.
   А человек не терял времени даром, едва швырнув птицу, он сразу же схватился за палку, которую нес в руках, потянул за концы в противоположные стороны и... палка удлинилась. Затем еще, еще и еще... И вот уже человек, по-прежнему оставаясь вне поля зрения камеры, слегка корректирует положение цилиндрика в пространстве...

***

   - Фрэнк! Фрэнк, мать твою!!! Сколько раз я говорил, что надо заменить эту рухлядь на нормальные микро?! Птица опять задела камеру!!!
   - ***, а что, по-твоему, я камеры из своего кармана должен взять и выложить?! Иди и выскажи, ***, все это директору!!! Дай посмотреть.
   Охранник прокатился по полу на стуле, уставившись на мониторы перед столом своего напарника. Тот включил запись последней минуты. Оборудованная несколькими светофильтрами, позволяющих игнорировать ночную тьму, очищающая запись от помех камера передала отличное видео высочайшего разрешения - ободранный голубь врезается в камеру, сворачивает ее и скрывается в неизвестном направлении. Изображение трясется еще несколько минут, а потом все нормализуется, и трансляция продолжается в обычном режиме - только с немного изменившимся углом обзора.
   - Нормально, ***. - оценил охранник - Большую часть переулка все равно видно, ну и *** с ним. Потом техников попрошу поправить, если не забуду в конце смены, ***.
   Его напарник пожал плечами и вернулся к чтению.

***

   Поправив камеру так, как это было ему нужно, человек сложил палку, сунув ее в рюкзак, прижался к стене и буквально на цыпочках двинулся вперед, оставаясь в образовавшейся мертвой зоне под камерой. Пройдя опасное место, он отлип от стены, вновь повесил рюкзак за спину и скрылся за углом.
   Лерой торопливо последовал за ним. Во-первых, так он будет ближе к Александре, во-вторых, стоит проследить за этим странным человеком - вряд ли он пытается прокрасться на вечер просто потому, что забыл приглашение дома на тумбочке. Ну и в-третьих - Лерой был заинтригован. Человек проходил сквозь систему охраны, не применяя каких-то невероятных талантов, чему очень хотел научиться Лерой. Да, охрана в Норрингтон-холле примерно соответствовала уровню охраны в продуктовом магазине, если не хуже. Это здание закрывалось не от воров, а просто от шатающихся бродяг или безмозглых тинэйджеров.
   Следующей преградой оказались решетчатые ворота с электронным замком. Впрочем, эта преграда была чисто номинальной еще шестьсот лет назад - Лерой преодолел участок с камерой и свернул за угол, как раз для того, чтобы увидеть, как человек довольно ловко для своих габаритов перемахивает через забор. Лерой бесшумно последовал за ним, но не стал карабкаться, а просто пролез между прутьями.
   Оказавшись на территории внутреннего двора, незнакомец направился прямиком ко служебному входу. Похоже, не один Лерой досконально изучил план здания. Вот только как он собирается пройти мимо камеры, висящей над дверью? Голуби-то у него закончились.
   Похоже, этот вопрос озадачил и здоровяка. Он замер на несколько секунд, рассматривая пространство над лестницей, потом пожал плечами, видимо, мысленно разговаривая с самим собой, и изменил курс, направившись прямиком к пожарной лестнице.
   Лестница была закреплена довольно высоко, так чтобы на нее нельзя было забраться с земли. Лерой бы не удивился, если бы удерживалась она электронным замком, но нет - просто одна секция лестницы складывалась "пополам", цепляясь к верхней части обычным крючком. На помощь человеку снова пришла его раскладная трость.
   Секция лестницы с грохотом и лязгом, заглушаемым шумом воды, рухнула вниз, и незнакомец тут же устремился вверх. Лерой дал ему пару минут, убедился, что темная фигурка проникла внутрь здания, и бросился следом. По лестнице он буквально взлетел. Насколько эльф знал, окна тоже оборудованы датчиками, срабатывающими при открытии рамы, и ему не терпелось узнать, как человек обошел их. Оказалось, довольно просто - вырезал стекло, аккуратно вытащив его из рамы и поставив у стены. Формально говоря, окно оставалось закрытым. Датчиками вибрации окно тоже было оборудовано, но, видимо, громила сделал все достаточно тихо и аккуратно, чтобы не побеспокоить их. Решетками, к счастью, окно на высоте тридцати метров не оснащалось, что, на взгляд Лероя, было большим упущением. Он бы такой ошибки не допустил.
   Аккуратно, не задевая ни остатков стекла, ни самой пластиковой рамы, эльф скользнул внутрь помещения и быстро покрутил головой. Цепочка мокрых следов вела в сторону главного помещения, и, недолго думая, Лерой отправился по ним.
   По усиливающимся звуку, издаваемому толпой, Лерой понял, что он уже близко. Так и оказалось - деревянная дверь, служившая плохой звукоизоляцией вывела эльфа прямиком на технические платформы - решетчатые платформы, покачивающиеся вдоль всей окружности купола. Зачем нужен конкретно этот уровень Лерой так и не понял - в пяти метрах под ним были закреплены более основательные платформы, на которых громоздились какие-то прожекторы, оборудование и даже чья-то забытая коробка с завтраком.
   Впрочем, эльф не стал раздумывать над этим не слишком-то животрепещущим вопросом и быстро обежал глазами круг из платформ. Никого.
   Осознание собственной глупости и небрежности пришло за мгновение до того, как на его плечо опустилась чья-то рука, больше напоминавшая лопату. В полной тишине, Лерой развернулся, уперевшись взглядом в солнечное сплетение громилы - точнее, в странную штуку, которая висела на его шее на манер кулона, если можно назвать кулоном стальной баллон размером с полулитровые банки от энергетика, который так любила Александра.
   Подняв голову, Лерой изучающе осмотрел небритую физиономию, украшенную белым шрамом. Незнакомец тоже окинул критическим взором эльфа, поднял руку с зажатым в ней розовым рюкзаком, порылся в нем и достал красную алюминиевую банку, которую протянул Лерою:
   - Колу будешь?
   - Нет, - это было единственное, что смог произнести Лерой.
   - Жаль, - вздохнул громила. - Это единственное, что у меня есть.
   Он бросил рюкзак на пол. Судя по лязгу, сумка была полностью забита банками с этой самой колой.
   Сам мужчина, больше не обращая внимания на Лероя, немного прошел вдоль по окружности, отходя от выхода на платформы, выбрал место, которое показалось ему наиболее уютным, и сел, свесив ноги с решетчатой платформы. Растерянный Лерой последовал за ним, но садиться не стал, нависнув над человеком. Когда громила садился, он успел заметить, что кроме короткого клинка за спиной, у того целых два пистолета - один на поясе, рукоятка второго торчит из-под куртки на левом боку. Лерой успел достаточно много прочитать об оружии, чтобы осознавать опасность.
   - Что ты тут делаешь? - наконец, спросил эльф.
   Незнакомец удивленно вскинул брови, будто был шокирован подобным вопросом:
   - То же, то и ты, полагаю. Нечто не слишком законное, но без сомнения благородное, - тоном, каким обычно объясняют, что небо синее, ответил человек. Лерой вновь слегка опешил. Нет, по отношению к себе он точно мог применить подобную фразу, но насчет мотивов человека не был уверен. - Кстати, я Оливер.
   - Лерой, - автоматически представился в ответ эльф, тут же прикусив язык. Он успел запомнить данные чипа, который находился в его шее, но сейчас был несколько дезориентирован, чтобы использовать вымышленное имя.
   - Понятно, - без особого интереса прокомментировал Оливер. Похоже, ничего сверх этого он говорить не собирался.
   - Не боишься, что я здесь, для того, чтобы помешать тебе? - наконец спросил Лерой. Он и сам понимал, что вопрос звучит глуповато, но он хотел хоть как-то выбить громилу из его состояния сонного пофигизма.
   - Если бы ты хотел остановить меня, то позвонил бы в полицию или сообщил бы охране, а не карабкался бы за мной по скользкой пожарной лестнице, - возразил Оливер. - Так что я подозреваю, что и у тебя есть какие-то свои мотивы находиться здесь. Так что, может, притворимся, что не видели друг друга?
   Немного поколебавшись, Лерой решил, что пора выкладывать карты на стол:
   - Там внизу, среди гостей, есть одна девушка. Я не могу допустить, чтобы ей был причинен вред.
   За свою долгую жизнь Оливер так и не стал профессором квантовой физики, художником или писателем, и даже мастером восточных единоборств, хотя последнее было ему и довольно близко по натуре. Но зато, за все эти годы общения с самыми разными людьми, начиная от бродяг, заканчивая королями и президентами, Дрейк развил великолепную интуицию. Он не мог сказать, почему именно тот или иной человек ему нравится или не нравится, почему одним он безоговорочно доверяет, а других хочет превентивно пристрелить. Но своим ощущениям он всегда доверял.
   И сейчас, несмотря на то, что в голосе немного нелепо выглядящего в этом желтом дождевике не отличающегося особыми габаритами парня не было слышно ни капли угрозы, Оливер все равно почувствовал, как что-то незримое и обжигающе холодное коснулось затылка.
   "Опасен, но только в случае необходимости. Связываться не стоит", - расшифровал Оливер свои ощущения и пожал плечами:
   - Без проблем. Я и сам здесь по такой же причине. Прикрываю одного парня, - он бросил косой взгляд на Лероя и со скрытой интонацией спросил: - Понимаешь?
   Настал черед Лероя внутренне содрогнуться:
   - Вполне. Не волнуйся, мы здесь не ради того, чтобы устраивать неприятности. Простые переговоры.
   - Вот и познакомились, - хмыкнул Оливер, но уже без мрачной тени в голосе. Напряжение, до того присутствующее в помещении куда-то улетучилось. - Садись, тогда уж.
   - Нет, спасибо, - Лерой скинул свой плащ, повесил его на перила, чтобы тот немного подсох, но усаживаться на пол действительно не стал, а, проверив надежность стальных поручней, облокотился на них.
   - Кстати, - усмехнулся Дрейк - Не хочу подвергать твои способности к тактическому мышлению сомнению, но как ты собирался помочь своей девушке, оставаясь на улице?
   - Она не моя девушка, - буркнул Лерой. Александра уже успела просветить эльфа насчет значения этой словесной конструкции. - В случае необходимости я должен был войти через служебный вход, а до того ждать на улице, чтобы не попадаться на камеры.
   - Войти через служебный вход? - иронично выгнул бровь Оливер. - Ты так уверен в своих способностях спокойно преодолеть запертую пятисантиметровую стальную дверь?
   Лерой открыл, было, рот, чтобы что-то возразить, но тут же закрыл обратно. Этот момент он действительно не учел. Привык, что на дверях обычные механические замки, которые он давно умеет вскрывать. И то не на всех - а только на ведущих в особо охраняемые места - вроде темниц или сокровищниц. А обычные двери закрывались изнутри простым задвижным запором и охранялись привратниками...
   - Ладно, гений, - огрызнулся он в ответ. - Но твой план тоже не блещет. Да, сейчас ты здесь. Но как ты быстро спустишься в зал, если твоему другу нужна будет помощь?
   - Спрыгну, конечно, - ответил Дрейк и похлопал по баллону, висевшему у него вместо кулона: - Я с собой подушку безопасности даже взял.
   - Подушку безопасности? - удивился Лерой. Впрочем, Оливер понял его удивление по-своему.
   - Ну, - поморщился он, - Я забыл, как ее сейчас называют. Спасательная пена? В общем, ты понял - неньютоновская жидкость, которая машины заливает, при малейшем ударе.
   - А она спасет от падения? - эльф решил не задавать уточняющих вопросов по поводу самого вещества.
   - Не знаю, - признался Оливер. - Я никогда не пробовал. Я это в мультике одном видел.
   - Понятно, - резюмировал Лерой.
   Неожиданные собеседники помолчали, думая каждый о своем - Лерой о странностях человеческого мышления, Оливер о том, какой фильм бы ему посмотреть, когда он вернется домой.
   - Должен сказать, - прервал молчание эльф, - Твой способ пройти мимо камер был довольно... интересным.
   - А то, - возгордился Дрейк. - Даже удивительно, сколь беззащитны современные охранные системы против голубя и удочки.
   - Но зачем тебе нужен рюкзак с колой?
   - А ты как думаешь? Мне здесь сидеть еще черт знает сколько времени. Я и книжку с собой взял.
   - А почему рюкзак розовый?!
   Оливер смерил Лероя таким взглядом, словно сомневался в его умственной полноценности и почти раздельно, по словам, произнес:
   - Он розовый, потому что его таким сделали на фабрике.
   Лерой не мог понять издевается ли над ним этот человек или вполне искренен. В конце концов, он решил, повторить вопрос, переиначив его, но Оливер опередил его:
   - Кстати, раз уж мы об этом заговорили, ты не мог бы пнуть рюкзак в мою сторону? А то я его далековато что-то бросил. Ты же все равно на ногах...
   Словно в ответ его словам, рядом со входом раздался звук удара и, с громким лязгом и звяканьем металла, рюкзак подъехал к ногам Оливера. Лерой изумленно покосился на громилу - удивляясь тому, как быстро тот вскочил на ноги, да еще и выхватил оружие и наставил его на новоприбывшего. А затем эльф отбросил из головы лишние мысли и уставился на вошедшего.
   Насколько эльф мог судить, незнакомец был модифицирован до того состояния, когда вместо крови по венам течет машинное масло. Броня по всему телу, кибернетические руки, маска, круглые затемненные очки и черный меч. Меч Лерою не понравился больше всего.
   - Каин, - неожиданно ровным тоном произнес Оливер. Человек, которого назвали Каином, чуть склонил голову и произнес в ответ:
   - А ты Оливер Дрейк.
   - О, можешь звать меня Солнышком, - мгновенно среагировал Дрейк. Вряд ли он вообще задумывался над тем, что говорит.
   - Если ты настаиваешь, - согласился мечник.
   Лерой насторожился. Голос Каина показался ему смутно знакомым, хотя, наверное, подобный эффект создавался из-за того, что его голос был сильно искажен. В конце концов, в этом времени Лерой говорил не с таким уж большим количеством людей.
   - Какими судьбами? - продолжил обмен бессмысленными репликами Дрейк. Все трое уже прекрасно понимали, чем все закончится - но Лерой не хотел вмешиваться в чужие разборки, а Оливер и Каин пока еще не начинали бой по каким-то своим причинам.
   -В Норрингтон-холле? Я здесь с Холденом.
   - Нет, конкретно здесь?
   Разумеется, этого не было видно, но Лерою показалось, что Каин закатил глаза.
   - Вы четыре раза активировали сигнализацию.
   - Что ж, - философски пожал плечами Оливер - Видимо, метод голубя и удочки не самый надежный способ преодолеть охрану.
   - Определенно, - Каин сделал еще шаг. Теперь он полностью перегораживал дорогу к выходу. - К счастью для вас, я заинтересовался этим, отключил тревогу, просмотрел кое-какие записи, и, обнаружив интересующую меня личность, поднялся сюда. Охрана даже ничего не заподозрила.
   Каин сделал еще шаг, и Оливер нажал на спуск. С точки зрения Лероя ничего не произошло, но Каин замер, будто прислушиваясь к чему-то.
   - Этот импульс должен был отключить нейроинтерфейс, - наконец, утвердительно произнес он. Оливер картинно нахмурился, постучал по пистолету, вновь направил его на киборга и вновь нажал на спусковой крючок. И вновь ничего не произошло.
   - Чертовы китайцы, - вздохнул Дрейк, отбрасывая бесполезное оружие в сторону и выхватывая второй пистолет. - Вот поэтому мне больше нравится пороховое оружие.
   - Если тебя это утешит, то технически - у меня нет нейроинтерфейса. А даже если бы и был, то все военное оборудование снабжается защитой от подобного типа излучений.
   - Вот как, - хмыкнул Дрейк - И как же твой мозг не сгорел от стольких наворотов без нейроинтерфейса?
   - Долгая история. Ты не расскажешь мне, почему все сканеры, в том числе и мои, считают тебя мертвым?
   - Долгая история, - оскалился Дрейк.
   - Туше, - Каин немного склонил голову, оценивая обстановку. - Полагаю, ритуальный обмен вежливостью завершен, и мы можем приступить к делу?
   - Ах, да, - вздохнул Оливер - Ты ведь пришел закончить начатое?
   - Исправить свои ошибки, - покачал головой мечник.
   - И приказал это тебе голос в твоей голове? Кстати, у него есть имя?
   - У нее, - усмехнулся Каин и коснулся свободной рукой виска - Я зову ее Флем. Она не против. Мы с ней, конечно, иногда цапаемся, из-за того, что она бывает редкой занудой, но на самом деле, неплохо ладим. Кстати, только благодаря Флем, ты все еще жив. Но больше подобного не повторится - у нас ней был долгий и серьезный разговор на эту тему.
   - Отлично, - Оливер поудобней перехватил рукоять пистолета. - Все вновь сводится к банальному мордобою. И чем я тебе так не угодил? Ну, подумаешь, без пропуска прошел. Так я могу извиниться...
   Каин вновь покачал головой.
   - Ты не входишь в список моих текущих приоритетов.
   - Вот как, - удивился Оливер. - Тогда какого черта ты здесь...
   Он запнулся. А затем взгляды Каина и Дрейка скрестились на тихо стоявшем у перил Лерое. Тот удивленно дернул ушами, но по-прежнему не произнес не слова, лишь глянул на Каина еще более настороженным взглядом. А тот совершенно неожиданно закинул меч за спину, и поднес руки к очкам, подняв их на лоб. Вслед за ними пришел и черед маски - та самостоятельно чуть отошла от лица мечника и чуть опустилась вниз.
   Оливеру лицо Каина ничего не сказало - ну разве что, то, что маска, видимо, все же выполняла лишь декоративную функцию. Но бросив быстрый взгляд на Лероя, Дрейк понял, что тот увидел призрака.
   - Кэссаэль! - ахнул он.
   Оливер вновь перевел взгляд на Каина. Сложно читать лица модифицированных, но, как уже говорилось, Дрейк доверял своей интуиции. И она говорила ему, что если имя, названное Лероем, и значило что-то для Каина, то было это давно и неправда. Во всяком случае, выглядело это так, будто мечник потратил пару секунд на то, чтобы вспомнить его.
   Впрочем, Лерой тоже не был идиотом и заметил подобную реакцию. Его глаза сузились, стойка сменилась, а выражение лица "я увидел призрака", сменилось на выражение "я увидел призрака, который должен мне кучу денег".
   - Кэссаэль, - тихим ровным, но оттого не менее жутким, голосом произнес Лерой. - Что с моей сестрой?
   Каин вновь замер, обдумывая вопрос. Затем, словно неожиданно вспомнив что-то, он кивнул и ответил:
   - Твоя сестра. Ариэль.
   - Да, - кивнул Лерой. - Где она?
   - Я бы хотел, чтобы ты пошел со мной. Она будет в том месте, в которое я предлагаю тебе пойти.
   - Например, на кладбище, - тихо пробормотал Оливер, но если его кто-то и расслышал, то не обратил внимания на слова. Сам Дрейк чуть сместился, так, чтобы можно было перевести пистолет (кстати, сегодня это была "Беретта 92") на Лероя.
   - Нет, - тихо ответил Лерой. Оливер мысленно перевел дух. - Не знаю, что с тобой произошло, но Кэссаэль, которого я знал, не позволил бы сделать с собой...такое.
   Последнее слово Лерой едва ли не выплюнул.
   - Так что, боюсь, я не могу тебе доверять, - резюмировал эльф.
   Каин воспринял ответ с каким-то облегчением. Он позволил маске вновь закрыть лицо, вернул на место очки и вновь взял в руки меч.
   - Мое имя - Каин. И если ты отказываешься пойти со мной добровольно, то, боюсь, мне придется прибегнуть к силовому способу разрешения этого затруднения, - наконец, подал он голос. Затем он повернул голову к Оливеру: - Ты не хочешь покинуть это место? Я обещаю, что не стану сообщать о тебе - ты сможешь скрыться.
   - Извини, консерва, - пожал плечами Оливер. Про себя он подумал, что Каин не прошел простейшей проверки на добрые намерения, устроенную Лероем. - Я такого шоу не видел с тех пор, как Санта-Барбара закончилась, и хочу узнать продолжение.
   Вместо ответа Каин бросился вперед. Оливер вскинул пистолет, но к удивлению противников, их обоих опередил Лерой.
   Он быстро протянул руку за спину Дрейку и выхватил клинок, про который сам Оливер, если честно позабыл, и бросился навстречу Каину. Тот даже не сумел вовремя сориентироваться, и первый удар задел его, оставив длинную царапину на броне. Впрочем, на этом успехи Лероя закончились - противостоять силе и скорости киборга он не мог. Каин провел несколько серий ударов, вынуждая эльфа уйти в глухую защиту, а затем, хитрым финтом заставил того поднять меч высоко вверх, полностью раскрываясь при этом. Если бы Каин завершил движение, то перевел бы его в боковой удар и отсек бы эльфу голову - а события в ангаре показывали, что у него хватит на это сил - но вместо этого, он замешкался и попытался ударить Лероя эфесом, на что банально не хватило длины рук. Лерой воспользовался заминкой и отпрыгнул назад, при этом рубанув по тросам, удерживающих платформу, на которой остался Каин. Клинок Оливера из современных сплавов (слегка напоминающий видом мачете) не уступал черному мечу Каина, и с легкостью перерубил два стальных тросика.
   Платформа ушла из под ног Каина, оставшись висеть на двух противоположных тросах, но сам киборг, разумеется, успел среагировать и зацепился за ее край.
   - Повезло, что ты нужен ему живым, - прокомментировал Оливер и прицелился в Каина, собираясь покончить с ним, пока тот беспомощен. Но тонкая рука эльфа с неожиданно силой опустила пистолет вниз.
   - Он мне тоже, - мрачно ответил Лерой на недоуменный взгляд Оливера.
   Каин воспользовался случаем и несколько раз качнувшись взад-вперед, красивым пируэтом вернулся на остававшиеся на своих местах платформы. Теперь вынужденных напарников и киборга разделяло полтора метра пропасти.
   Каин, немного подумав, сделал несколько шагов назад и рубанул мечом по тросам следующей платформы. Ширина пропасти увеличилась в два раза, а Каин развернулся и побежал по кругу из платформ, собираясь зажать Оливера и Лероя в образовавшемся тупике.
   - Ты не представляешь, насколько он опасен, мрачно прокомментировал Оливер, наблюдая за бегом мечника. Стрелять он не пытался - на таком расстоянии и с его реакцией киборг легко отобьет пистолетные пули.
   - Представляю, - в тон ему откликнулся Лерой. - Но мне нужно узнать кое-что от него.
   - У него в голове эта штука, которую он зовет Флем. Сто пудов, что-то вроде улучшенного биочипа. А значит, знает все то, что и он. Вытащим ее - хороший хакер сможет вскрыть. У тебя есть знакомый хакер?
   - Есть, - кивнул Лерой. Он никогда не заблуждался насчет своих возможностей и понял, что план Оливера более реален, чем попытка захватить и разговорить Каина. - Хорошо, я согласен, действуем по-твоему.
   Их время вышло - Каин вышел на финишную прямую. Лерой вновь бросился на него, размахивая мачете, но киборг неожиданно подпрыгнул в воздухе, оттолкнулся от поручней и перемахнул через опешившего Лероя, да еще и пнув его в челюсть при этом. Эльф повалился на решетку, клинок выпал из его руки, полетев вниз и упав на какой-то прожектор.
   А Каин, не сбавляя хода, ринулся вперед, к Оливеру. Похоже, мечник не собирался повторять свои ошибки и наверняка разделаться с опасным врагом. Дрейк мгновенно сообразил, что пистолет ему сейчас не поможет, и единственное, что он придумал, это в последний момент броситься плечом вперед на врага, надеясь, что тот не успеет среагировать и столкновение произойдет быстрее, чем взмах мечом.
   Но тут в дело вмешался неучтенный фактор - Лерой. Повалившись на пол, он задержался там не больше чем на мгновение - все-таки Каин бил слабо, опасаясь повредить зачем-то нужному ему эльфу. Вскочив на ноги, Лерой схватил первый попавшийся на глаза предмет - собственный желтый плащ и, одним прыжком преодолев разделяющее их расстояние, накинул дождевик на голову Каина, надеясь скорее ослепить, чем придушить врага.
   Даже для модифицированного организма семьдесят пять килограмм ушастой массы, неожиданно упавшие на спину, да еще и ослепившие при этом - не маленькая помеха. От неожиданности Каин споткнулся, его повело в сторону, и он уперся в поручни, выронив при этом свой меч. И в то же мгновение в него врезался не успевший затормозить Дрейк.
   Стальные трубы заскрежетали и выскочили из пазов. Эльф и киборг полетели вниз, уволакивая за собой и Оливера. Тот еще успел развернуться и попытаться ухватиться за что-то, на секунду отдаляя падение. Но единственное, что попалось под руку, был рюкзак, который Дрейк подтащил к самому краю платформы, оставив балансировать на грани, перед тем как ринуться вниз.
   Странно, но для Лероя падение вышло не таким уж и болезненным. Где-то на середине пути скорость неожиданно снизилась - похоже Каин тоже не горел желанием встречаться с полом после нескольких секунд свободного полета. В общем, никаких переломов эльф не заработал, лишь на пару мгновений перед глазами закружилась канитель огней и платьев, а потом Лерой осознал себя лежащим на потрескавшемся стекле и до побеления костяшек тянущим на себя желтый плащ.
   А в следующее мгновение сверху упал Оливер. К счастью, большую часть удара принял на себя Каин, хотя и Лерою досталось. Но сейчас никто из них не думал о собственных ушибах. Все трое с тревогой наблюдали за удлиняющимися трещинами, боясь даже вдохнуть.
   А еще секунду спустя, на них упал рюкзак.
   Кусок пластигласса, похожий на огромную льдину полетел вниз, а вслед за ним радость свободного падения вновь ощутил Лерой. Эльф покрепче вцепился в Каина и не прогадал - тот и в самом деле начал замедлять падение. Но затем их ударила фиолетовая молния.
   Лерою вновь повезло - заряд попал в Каина, а с ним эльф контактировал только через резиновый плащ. Но Лерой все равно оттолкнулся ногами от спины киборга, отлетев чуть в сторону. Закованный в броню киборг представлял более лакомую цель для электричества, и все молнии устремились к нему. Впрочем, конструкторы и техники были довольно предусмотрительными людьми - внизу, на станции, была безопасная зона. "Люмен" был настроен таким образом, чтобы все молнии от него шли только в стороны и вверх. Так что опасный участок троица пролетела всего за пару секунд, а затем разряды вновь устремились к специальным молниеотводам, вмонтированным в стены и потолок.
   На этот раз контакт с полом вышл гораздо более жестким. Легкий эльф попытался выровнять падение, чтобы приземлиться наиболее безболезненно, да еще и несколько раз перекатился, гася инерцию, и, хоть он отшиб себе ноги, его приземление можно было назвать самым удачным. Каин, рухнувший чуть поодаль, вряд ли пострадал бы от падения и с вдвое большей высоты, так что вся боль досталась Оливеру.
   К удивлению Лероя, тот даже не потерял сознания. Плашмя рухнув на мраморную плитку, он резво перекатился в сторону, уворачиваясь от маленьких осколков пластигласса, и лишь потом хрипло застонал и выматерился.
   - Что с тобой? - поинтересовался подползший Лерой, раздумывая, сможет ли он тащить здоровяка и отбиваться от Каина. Мат стал громче. Похоже, участие Лероя не было оценено по достоинству.
   - Вспомнил, что чайник на плите оставил, что же еще, - наконец сумел вымолвить что-то цензурное Дрейк.
   - Тебя вправду волнует судьба кухонных приборов в такой момент? - удивился Лерой. Последовала новая порция мата. Наконец, Оливер успокоился и сорвал с груди баллон с какой-то пеной - Лерой уже забыл, что она должна была делать.
   - Знаешь, что я тут подумал? - поинтересовался Оливер. - Эта штука должна работать от удара. То есть, при падении она бессмысленна, потому что срабатывает уже после приземления. Гребанные мультики, они все врут!
   - А почему она сейчас не сработала?
   - Понятия не имею, - мрачно откликнулся Оливер.
   - Надо сначала активировать, - раздался приятный, но несколько искаженный голос со стороны. Оливер и Лерой оглянулись на подошедшего Каина и вскочили на ноги - кто резвее, кто чуть помедленней. Впрочем, и сам Каин не спешил - он слегка прихрамывал на одну ногу. - Там на дне есть чека, как у гранаты. Ее сначала выдернуть надо, тогда баллон будет срабатывать от удара. В машинах она уже без нее стоит, а вот если так, в автосервисе покупаешь...
   - Действительно, - хмыкнул Оливер, перевернув баллон и выдернув чеку. Затем он вновь поднял взгляд на Каина: - Что-то в тебе изменилось, консерва. Новый одеколон?
   Каин промолчал и сделал еще несколько неуверенных шагов.
   - А нет, ты теперь не носишься, словно наскипидаренный ежик Соник. Ножка болит?
   - Ничего, починю, - отозвался тот.
   - А не боишься, что мы тебя на запчасти разберем, - участливо поинтересовался Оливер - Пока ты не столь боевой?
   - Не особо, - неожиданно веселым тоном ответил Каин и вскинул руку с зажатой в ней "Береттой" Оливера.
   Лерой замер от неожиданности, не понимая, что ему делать. Он не сталкивался с современным огнестрельным оружием и не мог выработать правильной тактики. А вот Оливер среагировал мгновенно - швырнул баллон, который держал в руках в сторону Каина. Неизвестно, хватило бы силы броска для активации, но тут помог сам Каин, рефлекторно (или что там заменяет рефлексы киборгам) выстрелив в летящий в него предмет.
   Пуля прошла баллон насквозь, по счастью, никого не задев, попала в какую-то приборную панель. А баллон мгновенно разорвало изнутри ядовито-синей массой, по консистенции напоминавшей помесь теста и суперклея, мгновенно занявшей около тридцати кубометров объема и погребшей под собой Каина.
   Лерой несколько оторопело смотрел на эту субстанцию, и Оливер поторопил его:
   - Пошли, пошли, стоит свалить, пока он не выбрался!
   - Как он выберется? - Лерой потрогал упругую массу.
   - Это неньютоновская жидкость. Чем сильнее бьешь, тем она сильнее пружинит. Но если двигаться медленно...
   - Понял, - мгновенно согласился Лерой, двинувшись вслед за Оливером. - А задохнуться в ней можно?
   - В этой - нет, - Оливер не показывал, насколько его насторожили ответы Лероя - должен же тот был знать прописные истины. Но пока не выказывал подозрений. - Ее же для автомобилей делали. Она салоны заполняет в случае аварии. А если человек сознание потеряет? Так что дышать внутри сложно - но можно, хоть и недолго. А у Каина еще и маска есть.
   Оливер ломанулся в первую попавшуюся дверь. Первая попавшаяся дверь оказалась заперта, но громилу это не остановило - тот с легкостью высадил ее, благо, что замок был обычным, механическим, а не магнитным.
   За дверью обнаружился спуск в какую-то трубу. Похоже, это был обычный водосток - сейчас, во время грозы, воды было выше колена. Но, по каким-то причинам, Дрейка она устроила, и он без раздумий спрыгнул вниз. Лерою ничего не оставалось, как последовать за ним.
   Шли они молча, изо всех сил работая ногами, барахтаясь в воде. Каждый из них несколько раз поскользнулся и шлепнулся в поток всем телом, но обоих это мало беспокоило. Оливеру казалось странным большое количество поворотов, но развилок не было, так что мужчина просто продолжал идти вперед, надеясь найти выход на поверхность. А вот Лероя что-то беспокоило, но он сам не мог понять что именно. Чуткие уши ловили каждый звук - он слышал шаги Каина позади них, но кроме этого было что-то еще, что-то, что эльф не мог объяснить в виду своего незнания современных технологий.
   - Он нас догоняет, - наконец, сообщил он Оливеру, когда шаги стали особенно громкими.
   - Хромоножка? - удивился Оливер - Надо же. Он так сильно тебя любит?
   Лерой оставил этот вопрос без комментариев. Впрочем, странного в прыти Каина ничего не было. Будь на его месте живой человек, он бы вышел из игры, неспособный передвигаться. Но Каину не было нужды беречь кибернетические механизмы, заменяющие ему ноги. Он и не берег - заставляя их работать на износ, но догоняя напарников.
   Оливер дошел до следующего достаточно крутого поворота трубы и остановился за ним. Скорее всего, Каин засечет их, но если он хочет поймать Лероя и убить Оливера, то ему ничего не останется, кроме как подойти.
   - А что потом? - шепотом спросил Лерой.
   - Импровизация, - коротко ответил Оливер. Ему и самому не нравилась необходимость сходиться с Каином в ближнем бою, но конца-края трубы не видно, и лучше уж принять бой в месте, в котором есть хоть небольшой шанс на элемент внезапности.
   - У меня есть иглострел, - предложил эльф, вспомнив, наконец, о заткнутом за пояс оружии и достав его на обозрение. Оливер поразмыслил пару секунд, рассматривая пистолет, а потом покачал головой:
   - Не надо. Сложно будет попасть в незащищенные участки, напрасные надежды.
   Тем не менее, убирать оружия Лерой не стал. Вскоре, шаги расслышал сам Оливер, и напрягся, в ожидании рывка. А эльф все беспокойней вращал головой, прислушиваясь к чему-то.
   И когда Каин одним прыжком залетел за угол, за мгновение до того, как киборг и человек схлестнулись в смертельной битве, Лерой заорал:
   - Стойте!!!
   К удивлению всех собравшихся, все послушались эльфа. А тот, слегка изумившись, продолжил:
   - Прислушайтесь.
   Каин и Оливер стали напряженно вслушиваться в окружавшие их звуки.
   - Знаете, я тут вспомнил один старый анекдот, - как-то грустно сказал Оливер, распознав знакомый, пока еще очень далекий шум. - Бэрримор, весь потрепанный, с взъерошенными волосами, врывается в кабинет сэра Генри так, что чуть не срывает с петель дверь, и истошным криком объявляет: "Сэр! Все окрестности затоплены. Через три минуты вода будет здесь. Спасайтесь, сэр!".
   Теперь уже и Каин с тревогой смотрел в темноту тоннеля.
   - Сэр Генри смотрит на дворецкого испепеляющим взглядом и строго говорит ему "Бэрримор! Что это за вид?! И вообще, как вы позволяете себе врываться в кабинет и орать здесь?! Выйдите, приведите себя в порядок, и скажите все это так, как и следует это делать дворецкому английского лорда", - тем временем продолжил Оливер.
   Шум стал отчетливо различимым, уже спокойно раскладываясь слухом на отдельные ноты.
   - Через три минуты дверь кабинета тихо открывается, входит опрятный и чистенький Бэрримор и объявляет, - с грустью за судьбы всех обездоленных мира сего продолжал Оливер.
   Лерой коснулся стены трубы, почувствовав дрожь, усиливающуюся с каждым мгновением.
   - Темза, сэр! - совсем печально закончил повествование Дрейк.
   Вырвавшийся из-за поворота поток воды сбил с ног разношерстную троицу и поволок вперед по трубе.
   Разумеется, это была не Темза, которая вовсе находилась от них в нескольких десятках километров. Да и вообще, не естественный водоем. Один из резервуаров, зачем-то необходимых для работы "Люмена", начал заполняться после выстрела Каина, когда пуля неудачно пробила панель управления. На то, чтобы полностью заполнить водой достаточно большой объем, ушло некоторое время, спустя которое, разумеется, напор никто не перекрыл. Некоторое время металл стонал и скрежетал - именно эти звуки и слышал Лерой - а затем открылся предохранительный клапан, и поток помчался по водоотводу.
   Оливер, уже пару раз бывавший в подобной переделке, тут же схватил Лероя, не собираясь отпускать от себя странного парня, явно имеющего какую-то связь с Каином и сгруппировался так, чтобы уменьшить шанс удариться о стены головой.
   В бурлящем потоке невозможно было что-то различить, но после очередного удара, Оливер почувствовал, как тело Лероя обмякло. Похоже, тому все-таки не повезло - приложился затылком. Каина нигде не ощущалось.
   Секунд через сорок безумной канители Оливер почувствовал, что впереди огромное помещение, в которое впадает поток, свергаясь из трубы в колодец. Подобное всегда ощущается - свет, звук, даже пузырьки воды становятся немного другими.
   Почувствовав изменение в обстановке, Оливер перехватил Лероя одной рукой и напрягся, готовясь к прыжку, выравнивая свое положение в пространстве. Вода вынесла его из трубы, но Дрейк успел оттолкнуться от самого края, получить напутственный пинок от потока воды и перелететь на другой край колодца. К счастью, здесь была техническая платформа, за которую Оливер и зацепился - иначе все его потуги были бы бессмысленны.
   Повиснув на одной руке, удерживая Лероя за шкирку второй, Дрейк задумался над тем, как бы ему половчее закинуть парня наверх, но тот внезапно пошевелился, давая понять, что его рано списывать со счетов. Оливер подтянул его к краю платформы и тот, зацепившись, самостоятельно забрался наверх. Затем Дрейк подтянулся и сам.
   Из-за шума воды, поток которой и не думал стихать, переговариваться было сложно, так что Оливер жестами попросил показать Лероя рану на голове, прежде чем лезть наверх по скользкой лесенке. Все оказалось не так плохо, хотя зашивать все равно придется, да взгляд парня был какой-то расфокусированный, но, посидев немного, тот показал, что готов идти. Хотя Оливер все равно полез вторым, чтобы в случае чего успеть поймать напарника. Но обошлось.
   Поднявшись наверх и поплутав еще по сырым коридорам, они добрались до ближайшего канализационного люка и поднялись на поверхность, оказавшись в каком-то переулке.
   Все так же шел дождь.
   Лерой прислонился к стене дома, борясь с головокружением. Оливер остановился рядом.
   - Зато мы уже мокрые, по этому поводу можем не беспокоиться, - хмыкнул громила. Поймав мутный взгляд Лероя, он пояснил: - Стараюсь искать положительные стороны.
   Лерой уронил голову, а Оливер решил, что некоторый вопросы, стоит прояснить прямо сейчас:
   - Так что тебя связывает с Каином?
   - Это очень долгая история. Кроме того, я не знаю тот ли он, за кого я его принял.
   - Я никуда не тороплюсь. Пошли к машине, по пути расскажешь.
   - Не получится. Это и вправду долго, - возразил эльф, но все же поплелся в нужную сторону за Оливером. - Что ты знаешь о фэйри?
   - Средство для мытья посуды?! - удивился Дрейк. - Ну... Не много. Вроде неплохое...
   - Это будет очень долго, - повесил голову Лерой.
   - Хорошо, потом, - проявил покладистость Оливер, вспомнил о болезненном состоянии собеседника.
   Некоторое время они потратили на то, чтобы добраться до машины Дрейка. Пожалуй, прав был Оливер, когда сказал что хорошо, что они уже вымокли.
   Когда мокрые и грязные напарники погрузились в Pontiac, Оливер первым делом порылся в бардачке и выудил старый мобильник. К счастью, функция электронной почты на нем присутствовала.
   Пропущенные звонки Оливер даже не стал просматривать, сразу переключив внимание на единственное сообщение. Для стороннего читателя оно могло показаться сущей абракадаброй, но Дрейк, собственно, когда-то и настоявший на простейшей криптозащите, знал ключ и читал текст без особых затруднений.
   Сообщение было, ясное дело, от Дэрила, и содержало в себе короткий адрес и приписку: "Мы будем ждать до шести часов. Если с тобой есть эльф, бери с собой".
   "И кто это "мы"?", - мысленно усмехнулся Оливер, впрочем, уже зная ответ.
   - Ты, случаем, не эльф? - тут же поинтересовался он у Лероя. Тот лишь кивнул:
   - Случаем, эльф.
   - Я так понимаю, тебе нужно к своей девушке?
   - Она не...
   - Я понял, понял, - отмахнулся Дрейк. - Похоже, мой друг тоже там. Сказал, что будет ждать нас до шести часов.
   - Это я сказал Александре, чтобы уходила, если я не появлюсь до шести, - пояснил эльф.
   - Мудрое решение. Но, время у нас есть, так что успеем завезти тебя в травмпункт, - Оливер окинул критическим взглядом эльфа и добавил: - А потом заехать в бар.
  

Глава 10

   28 августа
   00:10
  
   Пожалуй, никогда еще Александра не чувствовала себя столь некомфортно. Частично из-за окружения, частично из-за дурацкого наряда - последний раз девушка надевала платье на выпускной. Глаза слегка слезились из-за линз, которые пришли на замену визору. Сам компьютер лежал в рюкзаке на парковке напротив Норрингтон-холла, взять его, как и клавиатуру, с собой девушка не могла (к счастью, беспроводная связь между компом и периферийными устройствами сохранялась на достаточно большом расстоянии). Те, во-первых, не подходили к платью, а во-вторых, ясно сказали бы всем окружающим о синдроме, после чего равнодушные взгляды гостей сменились бы на приторно-жалостливо-превосходительственные.
   Хотя, в большей или в меньшей степени подобная реакция возникала у всех, с кем когда-либо общалась девушка. И это всегда злило Белку - да она одна знала больше об этих технологиях и принципах их работы больше, чем все собравшиеся в этом зале! Наверное, это была одна из причин, по которой в последние месяцы, за редким исключением, девушка общалась исключительно в Сети. В Сети все равны...
   Поняв, что ее мысли уходят куда-то в совершенно ненужную сторону, Александра решительно тряхнула головой, отгоняя меланхолию, и отошла в сторону, уйдя с пластиглассового круга в центре зала. Она неспешно (а быстро и не получилось бы из-за этих дурацких шпилек) двинулась по кругу, поглядывая на то на гостей, то на транслируемые на стены картины. Ни то, ни другое ее особенно не интересовало, но других занятий у нее и не было. Белка не знала, как выглядит ее таинственный сетевой собеседник, не успела обговорить с ним способы идентификации друг друга. Оставалось надеяться на то, что посредник с цветочным ником Лотос сам найдет ее... но это будет означать, что анонимность хакера Белки осталась в прошлом, что тоже далеко от желаний девушки.
   Но, скорее всего, Лотос выйдет на связь по Сети и оставит инструкции, как найти его в этой толпе. Хотя, на самом деле, Александра в глубине души искренне наделась, что никто ее сегодня не побеспокоит. Про себя она решила, что задержится здесь максимум на полчаса и если не получит никаких сообщений, то со спокойной совестью покинет это место.
   Неожиданно, одна из голографических картин привлекла внимание девушки, настолько, что она даже остановилась и, коснувшись изображения, запросила информацию. Картина была написана двадцать пять лет назад, перенесена в "цифру" еще спустя пять лет и называлась она "Король Эохайд". На картине был изображен мужчина, видимо, сам король Эохайд игравший в какую-то настольную игру - Александра подумала, что это нарды - с, несомненно, эльфом. Заинтересовавшись, девушка негромко произнесла запрос:
   - Поиск - Сеть; Король Эохайд.
   Почти незаметный микрофон, закрепленный на платье, распознал голос хозяйки, ключевое слово и, спустя пару мгновений, перед глазами девушки возникло окно браузера. Ненадолго погрузившись в кельтскую мифологию, Александра покачала головой, удивившись фантазии людей, а потом вспомнила о мокнувшем где-то на улице эльфе. Надо будет поинтересоваться у него - вдруг для него это вовсе не сказки. Да и вообще, кто знает, сколько фантастических историй на самом деле имеют реальную основу? То есть, еще более реальную, чем казалось пару дней назад.
   Задумавшись над вопросом о жизни, вселенной и всего такого, Александра даже не заметила неожиданного толчка в плечо, придя в себя только в тот момент, когда начала падать. Будь бы девушка в нормальной обуви, короткого полета можно было бы избежать, сейчас же попытка переставить ногу, чтобы вернуть равновесие привела бы лишь к вывиху лодыжки. Быстро сопоставив все факторы в своей голове, Белка с какой-то философской отрешенностью приготовилась рухнуть на пол.
   Но неожиданно чьи-то руки обхватили ее за плечи:
   - Прошу прощения, - услышала она приятный голос. Голос звучал прямо над ухом, как будто говоривший находился совсем рядом - практическим вплотную, что, впрочем, логично, учитывая обстоятельства. Но Александра все равно смутилась и поспешно разорвала контакт, быстро разгладив платье:
   - Ничего, я и сама на этих штуках держусь не очень, так что рано или поздно, это должно было произойти, - быстро ответила она, на самом деле не видя ничего страшного в произошедшем. Вот кто-нибудь из местной богемной публики и вправду мог бы закатить скандал.
   Бросив быстрый взгляд на виновника столкновения, Александра даже слегка вздрогнула от неожиданности. Мужчина перед ней был похож на ожившего персонажа аниме - даже больше, чем эльф. Разумеется, подобный эффект достигался по большей части белыми волосами, находящимися в состоянии "творческий беспорядок", но не только. Черты лица, вежливая полуулыбка, поза, костюм, похоже сшитый на заказ - слишком уж хорошо сидит... Только глаза казались немного жутковатыми - какой-то жесткий, цепкий взгляд, но это, видимо, особенности цвета. "Ему бы линзы какие-нибудь", - подумалось девушке - "Было бы идеально".
   Впрочем, все это Александра заметила лишь после; в первую же очередь, она отметила тот факт, что мужчина также рассматривает ее саму, на пару мгновений дольше задержавшись взглядом на ножках. В голове промелькнула непривычная для Белки мысль, что, пожалуй, у платья и туфелек есть свои преимущества.
   Молчание несколько затягивалась, но за секунду до того, как Александра начала бы чувствовать себя неловко, мужчина спросил:
   - Тем не менее, как я могу загладить свою неловкость?
   Почему-то девушке показалось, что это нечто большее, чем просто вежливая фраза:
   - Ну, если вы настаиваете... - Александра задумалась и попыталась обратить все в шутку, махнув рукой в сторону официантов. - Можете попытаться отобрать у этих типов бокальчик шампанского. Мне, на каблуках, так и не удалось этого сделать.
   Мужчина сдержанно улыбнулся, исполнил элегантный поклон и отошел в сторону, а Александра вновь развернулась к голоэкрану, уже не всматриваясь в изображение.
   А на экране тем временем картина сменилась очередным выпуском новостей, от какого-то полуофицильного портала. Звук был понижен практически до самого минимума, так что ориентироваться приходилось по дублирующим субтитрам, либо подключаться к информационной линии через нейрокомп:
  
   "...была объявлена дата начала переговоров между корпорациями "Cyber Inc" и "Nexena". Их цель по прежнему остается тайной для широкой общественности, но слухи о слиянии не покидают Сеть уже второй день. Руководства корпораций не давало опровержения, и одного этого факта хватило для начала множества дискуссий, в том числе и на высших уровнях. Конгресс США выказал удивительное единодушие по данному вопросу - почти 92% против возможности подобного соединения. Как уже было сказано ранее, корпорации не делали своих заявлений, однако руководитель отдела по связям с общественностью "Сyber Inc" Флойд Лоусон в неофициальной беседе заявил: "...рано или поздно должно было произойти слияние сферы здравохранения и киберинженерии. Это понимали все. Почему же поднялся такой шум, когда в эту формулу подставили конкретные названия?", конец цитаты..."
  
   Боковым зрением девушка уловила приближение мужчины.
   - О, мой рыцарь! - добавила ехидства в голос Белка, заметив с каким, гордым видом протягивает он этот бокал - будто трофей, доставшийся после битвы с драконом. Впрочем, мужчина принял игру:
   - Сэр Дэрил к вашим услугам, - вновь элегантно поклонился он. - Могу я узнать ваше имя, о прекрасная леди?
   - Александра, - увидев поклон Дэрила, девушка решила, что должна ответить чем-то равным, но попытавшись исполнить реверанс, вновь переоценила свою способность удерживать равновесие на шпильках. К счастью, ее собеседник вновь успел среагировать. Александра постаралась отогнать от себя идиотскую мысль о том, что возможно, равновесие она потеряла нарочно... Запретив себе думать об этом, девушка улыбнулась Дэрилу, объясняя свою неловкость: - Да, быть благородной особой у меня не получается. Никогда не была на сборищах, где пыточные средства - обязательная форма одежды.
   - Не могу сказать, что понимаю, но определенно сочувствую, - вернул ей улыбку Дэрил. - А что же привело вас сюда сегодня? Вы ожидаете кого-то?
   Белка мгновенно помрачнела, вспомнив о причине ее появления здесь:
   - Скорее, чего-то, - вздохнула она - Разговора на повышенных тонах. А вы?
   Задав этот вопрос, она неожиданно поняла, что Дэрил вполне может быть тем самым Лотосом, из-за которого она чуть не попалась патрульным, а сейчас вынуждена терпеть шпильки и отсутствие полноценной связи с компом. Но альбинос успел развеять ее сомнения до того, как девушка накрутила себя до невесть чего:
   - А я жду сделки с дьяволом, - вздохнув, точно так же как и девушка секундой ранее, ответил Дэрил. А затем в его голосе появились новые интонации: - Но вообще-то, когда я спрашивал, ожидаете ли вы кого-то, я имел в виду несколько другое.
   Секунду девушка обдумывала его слова, а затем в голову пришло простое осознание - "Он что, флиртует со мной?" Нет, Александра и до этого в глубине сознания понимала подтекст действий мужчины, но не озвучивала его самой себе, настолько непривычной казалась эта мысль. Но теперь, прокрутив этот вопрос в голове, разговор неожиданно стал более приятным и желанным. Даже привычная паранойя, заставляющая во всем искать подвох, куда-то испарилась. Улыбнувшись, девушка ответила, принимая правила игры:
   - Осторожнее, сэр Дэрил, а то я могу решить, что вы толкнули меня специально... - ее тон показался Александре настолько нелепым, что она не выдержала и рассмеялась. "Надо тебе больше разговаривать с людьми в реале", - усмехнулась она мысленно - "А то скоро отвыкнешь совсем". Дэрил поддержал ее улыбкой:
   - Полагаю, сейчас вы скажете, что быть роковой женщиной у вас тоже не получается?
   Александра с мысленной улыбкой лишь развела руками, а потом, как можно более безразличным тоном все же ответила на первый вопрос:
   - Нет, я здесь одна.
   - В таком случае, быть может после того, как мы закончим наши дела, мне удастся пригласить вас на танец? Или дать вам возможность сменить столь нелюбимую вами обувь, а после уговорить на совместный поход в кино?
   "Ага", - улыбнулась Белка - "На аниме какое-нибудь. Если бы только не эльф, угроза моей жизни и потенциальное убийство в этом зале... Хотя, почему бы и нет?".
   - Вы можете попытаться, - слегка улыбнулась она мужчине.
   Увы, начавшийся, было, интересный разговор был нещадно прерван новым лицом - администратором зала:
   - Детектив-инспектор Ио? - обратился он к мужчине.
   - Да.
   "Похоже, не мне одной не повезло с фамилией", - хихикнула про себя девушка
   - Мистер Мейсер ожидает вас на втором уровне.
   - Принято. Дорогу найду сам, можете не беспокоиться, - Дэрил вновь поклонился девушке. Белке даже пришлось подавить смутное желание протянуть руку для поцелуя. - Было безмерно приятно познакомиться с вами, Александра. Надеюсь на дальнейшее продолжение этой беседы.
   "Не думаю...", - рассеяно подумала девушка, а потом до нее дошло еще кое-что.
   - Детектив-инспектор? - обратилась она к администратору. - Дэрил работает в полиции?
   А что если встреча не случайна? Что ели он просто пытается подобраться к ней поближе?
   - В отделе по расследованию убийств, если моя информация верна, - коротко ответил администратор.
   Это несколько успокоило девушку. Не отдел киберпреступлений. Может, встреча и действительно чистая случайность. Хотя еще вопрос, что он вообще делает на этом вечере...
   Краешком сознания Александра с легким удивлением отметила, что администратор, похоже, не собирается уходить. Странно...
   - Мисс Найтвинг?
   - Да, - повторила она ответ Дэрила, чувствуя, как сердце сжимается в предчувствии чего-то, что ей очень не понравится.
   - Вас ожидает мистер Холден.
   Александра вежливо улыбнулась, дожидаясь пока администратор исправит оговорку. Его можно понять - столько народа, не самая спокойная работа...
   Молчание затягивалось. Наконец, девушка неуверенно поинтересовалась:
   - Простите, вы сказали, кто меня ждет?
   - Мистер Сайрус Холден, - четко отрапортовал управляющий, сверившись с информацией на своем компе. - У меня указано, что вы прибыли для беседы с ним, разве нет? Что вызвало у вас удивление? Он сообщил, что готов вас принять. Вас проводить до личных кабинетов?
   - Н-нет, - замялась Белка, делая несколько небольших шажков назад.
   Вероятность того, что Холден и есть Лотос, стремилась к исчезающее малой величине. Скорее уж, это была очередная подстава от посредника, смысл которой ускользал от понимания Александры. Но это не означало, что она должна была продолжать участвовать в этих играх, в надежде разобраться. Лучше поступить по проверенной схеме - сбежать с бала, взять комп, эльфа собрать немногочисленные вещи, и свалить куда подальше.
   - Думаю, я сама найду дорогу... - продолжала мямлить девушка, отступая назад. - А пока... у меня еще есть дело... мне надо... отойти...
   Она почувствовала, как уперлась спиной во что-то твердое. Обернувшись, Александра увидела странного типа, в плаще, шарфе, закрывающим половину лица и круглых черных очках, похожих на те, что используются при сварочных работах.
   - Мистер Холден попросил сопроводить вас до кабинета, - сообщило это пугало. - У вас какие-то проблемы?
   - Нет, - обреченно откликнулась Александра, сразу сообразившая, что подразумевается под словом "сопроводить". Она залпом выпила шампанское, бросив бокал в сторону ближайшего официанта, и кивнула странному типу: - Ведите.
   Пугало указал в сторону лифта:
   - Прошу вас. Я сразу за вами.
   Девушка убито поплелась в сторону стеклянной кабинки, мысленно обвиняя себя за то, что ухитрилась попасть в такую ситуацию. Впрочем, досталось и эльфу, но Александра не обманывала себя - решение пойти на бал принимала только она сама. Понятно, что не стоило прислушиваться к ничего не понимающему в современной жизни Лерою... Впрочем, на лице Белки никаких терзаний не отображалось - взяв себя в руки, она шла вперед уверенной походкой, взирая на всех встречных с видом королевы. Не стоит показывать свою страх и неуверенность.
   "Ты же умная девочка", - мелькало в ее голове - "Выкрутишься, что бы там ни было. А пока стоит последовать совету Лероя и получить побольше информации. Да уж, что тут сказать - если уж тебе всучили чашу с ядом, пей до дна, пока на халяву..."
   Они с ее конвоиром поднялись на второй уровень, после чего пугало, наконец, вышел вперед, проведя ее к какой-то двери. Белка шагнула за нее, оставив позади звуки музыки и гомон толпы.
   Они оказались в просторном коридоре без окон, с рядами дверей по обоим сторонам. Пугало уверенно подошел к одной из них, но неожиданно остановился, не став заходить.
   - Ждем приглашения, - пояснил он вопросительно вскинувшей голову Александре. Та лишь пожала плечами.
   Ждать пришлось долго, минут пятнадцать. Белка уже устала просто стоять, и ходила взад-вперед, скрестив руки на груди. Звук от ее каблучков, волнами разносящийся по коридору, был единственным, что нарушало воцарившуюся тишину. Ее конвоир неподвижно стоял около двери, прислонившись спиной к стене. За очками не было понятно, следит ли он за девушкой, но головой он точно не шевелил.
   Наконец, пугало дернулся, видимо получив сообщение по Сети и, кивнув Александре, толкнул дверь, заходя в комнату. Белка последовала за ним.
   Внутри было еще четверо мужчин, формата "люди в черном" - видимо, тоже телохранители, только более нормального вида, чем "пугало" - и еще какой-то парень, стоящий у окна с бокалом коньяка, задумчиво разглядывающий тяжелые тучи.
   Внезапно, конвоир девушки замер с занесенной ногой, будто получив какое-то неожиданное сообщение. От неожиданности Александра чуть не врезалась в его спину. Пугало, постояв так пару секунд, быстрым шагом подошел к парню у окна, шепнув ему что-то на ухо. Тот тоже что-то пробормотал в ответ. Переговаривались они довольно долго, но из всей речи Белка смогла уловить лишь что-то вроде: "...фэйт здесь..." и "...к остальным...".
   Наконец, кивнув, пугало отошел в сторону, на ходу снимая плащ и шарф. Под ними обнаружились броня и какая-то жесткая маска. Одежду пугало бросил на вешалку, стоящую у двери, и рядом подобрал какую-то железяку, - наблюдавшая за ним боковым зрением девушка не разглядела, что именно, - и вышел из комнаты. Дверь захлопнулась, один из телохранителей пододвинулся, загораживая проход, и на пару минут единственным источником звука в комнате стали капли дождя, барабанящие по стеклу.
   Парень у окна развернулся - Александра увидела, что тот едва ли старше ее самой. Даже Лерой, которому полагается быть вечно молодым, выглядел старше. Кто он такой? Если пугало Холдена спрашивает у него указания, то наверняка из приближенных, но кто именно? В голове девушки забрезжила смутная надежда на то, что это все-таки таинственный Лотос. В конце концов, тот каким-то образом знал о засаде и поместил свою запись в файлы программы...
   - Прошу вас, мисс Найтвинг, присаживайтесь, - указал парень на пару кресел, стоящих напротив друг друга, разделенные журнальным столиком из красного дерева.
   "Интересно, это собственность театра или его сюда специально завезли?"
   С уверенностью, которой она на самом деле не испытывала, девушка прошествовала к одному из кресел. Один из "людей в черном" оказался справа от Белки, нависая над ней и слегка давя на психику. Развернув к нему голову, она выгнула бровь, ледяным тоном поинтересовавшись:
   - Мартини?
   Охранник неожиданно смешался, и даже слегка уменьшился в размерах, буркнув в ответ:
   - Нет, спасибо.
   Александра демонстративно закатила глаза. Почему-то чем больше она нервничала, тем наглее себя вела. Впрочем, парню, который тут был главным, похоже, пришлись по душе слова девушки. По крайней мере, он жестом отправил телохранителей в дальний конец комнаты, и даже подал девушке непонятно откуда взявшийся треугольный бокал. С легким удивлением, та поняла, это действительно мартини. Приняв бокал, Белка, тем не менее, даже не притронулась к напитку.
   "Ищи способ выбраться", - напомнила себе Александра.
   - Признаться, я был несколько удивлен, когда узнал, что вы взломали базы данных театра, чтобы дополнить своим именем список приглашенных, - неожиданно заявил парень, усаживаясь в кресло напротив Александры. Девушка слегка напряглась, но продолжение фразы оказалось еще худшим, чем фактическое обвинение в киберпреступлении: - Право, если вы хотели узнать больше о предлагаемой работе, вы могли просто позвонить.
   Белка обмерла, быстро анализируя информацию. Похоже, это, к сожалению, не Лотос. А тот, кто устроил ловушку в офисе NCT, с последующим наглым предложением работы и продажи программы. А посредник, вновь отправив Белку в ловушку, скинул ему информацию о прибытии девушки на вечер - она сомневалась, что этот парень постоянно мониторил список гостей.
   - Тем не менее, просветите - как вам удалось вычислить меня? Не думаю, что из того письма удалось извлечь достаточно следов.
   "Еще бы узнать, кто ты такой..."
   - Где Сайрус Холден? - спросила Александра, решив, что игнорирование вопроса единственная подходящая тактика.
   На лице парня появилась легкая усмешка, человека который знает секрет, который ему не терпится раскрыть:
   - А что если я скажу вам, что я и есть Сайрус Холден?
   - То я отвечу вам, что у вас хороший тональник.
   Парень откинул голову назад и расхохотался. Пожалуй, чересчур сильнее, чем того заслуживала нехитрая шутка. В его смехе даже проскользнуло несколько истерических ноток.
   А Александра тем временем повнимательней присмотрелась к собеседнику. Да, на первый взгляд тот действительно выглядел ее ровесником, но в черных волосах кое-где поблескивала седина, кожа приобрела странный сероватый оттенок. Но самое главное - глаза. Нет, Александра не бралась судить о "грузе прожитых лет", "безмерной усталости" и прочих подобных вещах. Нет, все было проще - серые глаза были слегка подернуты легкой, почти незаметной, особенно благодаря линзам, мутноватой дымкой. Белка не знала характерный ли это признак, либо особенность конкретно этого человека - но, определенно, предположить, что эти глаза принадлежат двадцати с небольшим -летнему парню, было невозможно.
   Быть такого не может...
   Впрочем, девушка быстро вспомнила об эльфе в желтом дождевике, мокнущем где-то на улице. Фраза "не может быть" несколько потеряла для Белки свое значение за последние пару дней.
   "А что если...", - мелькнула в голове не до конца сформированная мысль. Александра даже чуть склонила голову набок, чтобы разглядеть уши ее собеседника. Но нет - никаких острых уголков. Что, кстати, ничего не значит - она так и не уточнила у Лероя, являются ли остроконечные уши расовым признаком или индивидуальной чертой Лероя. Если судить по сказкам, то, конечно, первое вероятней, но нельзя отбрасывать никакие варианты.
   Парень, наконец, отсмеялся и вновь уставился на девушку. А та озвучила итог своих размышлений:
   - Это не можете быть вы.
   Тот откинулся в кресле, как будто бы всерьез задумавшись над словами девушки, рассуждая Сайрус Холден ли он или нет.
   - Знаете, - задумчиво проговорил он, - Если разобрать вашу фразу, проанализировав значение и семантику, окажется, что в ваших словах уже есть признание меня Холденом. Иначе говоря, вы понимаете, что я говорю правду, но не принимаете ее, отрицая на словах.
   Белка слегка зависла, пытаясь понять, когда это она сказала нечто подобное. Впрочем, парень тряхнул головой, меняя тему:
   - Так или иначе, сути дела это не меняет. Я - Сайрус Холден. Единственный и неповторимый. И, простите, но доказывать это, каким бы то ни было образом, у меня нет ни времени, ни желания.
   Александра неуверенно кивнула, признавая сидящего перед ней парня Холденом. Конечно, ей было интересно, как он оставался в такой отличной форме, но с другой стороны, собственное положение сейчас волновало ее гораздо больше, так что она не стала интересоваться.
   - Полагаю, нам многое стоит обсудить.
   - Да, - набралась духа Белка, - Например то, почему вы пытались меня убить.
   - Убить? - насмешливо выгнул бровь Холден. - Не было такого.
   - Импульс, сжигающий нейросеть, и иглострелы, - разозлилась девушка. - Не похоже на набор юного пацифиста. За кого вы меня держите?!
   - Насколько я понимаю, импульс не мог бы вам повредить, - Холден склонил голову набок. - Собственно, он был и нужен для определения человека без нейроинтерфейса, то есть, с высокой степени вероятности - с синдромом Кауэра. Если бы вы отключились, то преследование немедленно прекратилось бы.
   - Да, потому что меня размазало бы по шоссе, - ответила Александра, все сильнее закипая.
   - Патрульные должны были использовать это оружие еще в здании, - вздохнул Холден. - Но вы оказались слишком прыткой и выбрались оттуда, до того как эти бараны загнали вас в тупик. Подумайте сами - вы не первая, кто... проходит этот тест. У всех предыдущих кандидатов был нейроинтерфейс - полицейские "сжигали" их еще до того, как те успели добежать до выхода. После чего мы оплачивали им операцию по модификации, доплачивали за молчание и отпускали с миром.
   Ложь. Даже если все хакеры поголовно заразились бы вирусом честности и не стали бы выкладывать в сеть полную информацию о ловушке в NCT, все равно поползли бы какие-нибудь слухи. А перед выполнением заказ Белка искала их очень тщательно, просеивая информацию по биту. Обеспечить подобное сохранение тайны можно было только одним способом...
   - Ну а что касается оружия, - тем временем продолжал Холден, - То иглы были покрыты не смертельным токсином, а парализующим. Действует за те же четыре секунды, эффект продолжается около получаса. Немного - но на патрульной машине вас бы успели доставить в нужное место.
   - Сколь расчетливо и бессердечно, - с кривой усмешкой оценила Александра.
   - Не нужно пафоса, мисс Найтвинг, - закатил глаза Сайрус. - Вы пришли сюда, думая, что я хотел вас убить. Но, тем не менее, видимо, узнав кто я, заинтересовались в предложенной работе. Выгода перевесила риск.
   Александра промолчала. На это возразить ей было нечего. Точнее было, но девушке казалось, что, если бы Холден узнал, что она вовсе не собиралась с ним встречаться, его дружелюбие испарилось бы в мгновение ока. Он вообще производил странное впечатление - как будто за его речью скрывалась готовность в любое момент то ли прийти в ярость, то ли закатить истерику. Не так себе представляла девушка великого Сайруса Холдена. Не говоря уж о том, что в ее голове, он был лет на семьдесят старше.
   - Я пока ни в чем не заинтересована, - угрюмо пробурчала Белка.
   - Вы пока не знаете, что я предлагаю, - улыбнулся Сайрус.
   - Неужели, не кучу денег?
   - Деньги... - презрительно фыркнул Холден, - У вас будет столько денег, сколько вам нужно.
   - А что если мне нужно миллиард евро в год? - тут же заинтересовалась девушка. Нет, она не особо верила словам собеседника, но не спросить не могла.
   - Мисс Найтвинг, - устало вздохнул Холден, - Никому, за редким исключением, не нужен миллиард в год. Людям не нужны сами деньги - им нужны вещи, которые можно будит на них купить. Они экономят, берут кредиты, воруют, но только ради того, чтобы потом потратить. Так вот - вам не надо будет экономить или брать кредит. Вы перестанете думать о деньгах. Если вы захотите приобрести что-то - у вас всегда найдется нужная сумма. И все.
   - Даже если я захочу тропический остров?
   - Остров, - закатил глаза Холден, - Турболет, чтобы добираться до острова, курсы обучения пилотированию, чтобы водить турболет, чтобы добираться до острова... Кстати говоря, у меня есть остров - и, честно говоря, их переоценивают. И все это стоит меньше миллиарда.
   На мгновение Александру охватила золотая лихорадка. Ей даже показалось, что в ее зрачках проявляются значки долларов. Соблазн действительно был велик (при условии, конечно, что все это окажется правдой). Но неимоверным усилием воли, ей удалось остаться невозмутимой. Да, ей был нужен новый процессор... и батарею для "Импульса" надо поменять... и обновить гардероб... и новый визор бы не помешал... Но она вполне способна самостоятельно найти деньги на все свои нужды. Да даже та сотня тысяч, что она вытянула из Лотоса, вполне покрывала ее потребности. А нужно ли ей больше? На самом деле - нет. Тем более, непонятно, что она должна будет отдать взамен.
   - Не заинтересована, - ровным голосом ответила Александра.
   - Разумеется, нет, - усмехнулся Холден. - Я даже был бы слегка разочарован, будь иначе. Собственно, именно поэтому я не предлагаю "кучу денег".
   Вот и момент истины.
   - Я предлагаю нечто менее материальное, но имеющее куда большую ценность, - Холден неестественно улыбнулся. - Будущее.
   Александра напряглась. Эти слова прозвучали, как завуалированная угроза. Но оказалось, что это еще не конец:
   - Возможность увидеть новые технологии развитие человечества. Сохранить молодость и красоту, - Холден поудобнее уселся на кресле, на его лице расплывалась высокомерная улыбка. Он явно считал, что делает Белке то самое предложение, от которого невозможно отказаться. - Говоря чуть более научным языком, я предлагаю вам генетическую модификацию останавливающую процесс старения организма.
   А вот и сыр. Огромный, вкусно пахнущий, дурманящий разум кусок сыра...
   - И я, разумеется, должна поверить вам на слово? - усмехнулась девушка, скрестив руки на груди.
   - Вам достаточно взглянуть на меня... - вернул усмешку Холден. - Процесс омолаживания еще не завершен, но результат уже налицо.
   - Я не об этом. Я вполне допускаю, что вы нашли философский камень или создали его... В конце концов, вы считаетесь гениальнейшим из всех живущих людей...
   Холден вновь улыбнулся, на этот раз горделиво - похоже, он не так часто общался с людьми в последние годы, если столь примитивная лесть на него подействовала. Хотя, это была, скорее, констатация факта.
   - Но вопрос в другом. Предложение действительно интересное. Настолько интересное, что озвучь его чуть раньше, вам не пришлось бы ловить меня с помощь полицейских и, - девушка кинула взгляд на телохранителя, загораживающего дверь, - Блокировать выход отсюда. Так что у меня возникает ощущение, что я нужна вам гораздо больше, чем вы мне.
   Атмосфера в комнате резко изменилась. С лица Холдена сползла улыбка, да и тоном Белки можно было бы морозить белых медведей.
   - Никто не отменял тестирования на профпригодность, - все же попытался ответить Холден. - А что касается второй части - разумеется, я не могу заставить вас работать на себя насильно. Мне нужны помощники, а не рабы. А телохранитель стоит так, как требуют того правила безопасности, я в этом не разбираюсь.
   И вправду - заставить кодить он ее не мог. Но не факт, что Сайрусу нужно именно это. А слова насчет охранника - просто чушь. Ему стоило стоять с другой стороны двери.
   - То есть, - разноцветные глаза сузились, - Я могу уйти отсюда, в любой момент.
   - Конечно, - беззаботно отозвался Холден.
   "Снова ложь", - необычайно четко осознала Александра. Девушку даже слегка замутило от осознания грядущих перспектив. Холден сам признал, что ему нужен человек с синдромом. Если слова насчет "эликсира бессмертия" правда - то действует он и на нормальных людей - сам Холден тому примером. С учетом того, что ее отсюда выпускать не хотят, возникает вопрос - что на самом деле сделает с ней Сайрус, когда наркоз подействует, и Белка уснет на операционном столе, в надежде на "модификацию"?
   Обстановка явно становилась все более напряженной. Александра лихорадочно размышляла над тем, как ей выбраться из подобной ситуации. Она собиралась уже подать сигнал эльфу, подождать его появления и прорываться с боем, но неожиданно перед ее глазами появилась надпись: "Жди".
   Девушка удивленно моргнула, не сразу сообразив, что ее комп просто вывел на линзы сообщение, пришедшее по электронной почте. Отправитель указан не был. Через пару секунд появилось сообщение подлиннее: "Потяни время. Через минуту дверь откроется. Свет выключится. Выйдешь - дальше будешь сама по себе".
   Александра мысленно чертыхнулась на неизвестного благодетеля. Выключенный свет - конечно хорошо, но у всех здесь находящихся есть импланты - они автоматически переключатся в режим ноктовизора. У всех кроме Белки - ей придется отдавать команду голосом. Ну ладно - дареному коню в зубы не смотрят - быть может, удастся выиграть пару секунд благодаря эффекту неожиданности.
   Девушка неожиданно расслабилась, откинулась в кресле и благожелательно улыбнулась.
   - Так что за работа? - поинтересовалась она.
   Атмосфера резко потеплела.
   - По вашей специальности, - откликнулся Сайрус, тоже расслабившись. Хотя, некая настороженность в его взгляде осталась. - По большому счету, ваша работа будет заключаться в выполнении все тех же единоразовых контрактов, только на этот раз для одного заказчика. Кроме того, вы будете нужны мне для проведения одной особой операции... но об этом чуть позже, тем более, что набор команды еще не завершен...
   Но девушка его уже не слушала. Все это время она мысленно отсчитывала секунды. Даже ее расслабленная поза была лишь фикцией, Белка была готова рвануть к двери в любой момент. Правда оставалось еще придумать, как проскочить мимо охранника, но тут она рассчитывала на свою ловкость и эффект неожиданности. Только туфли придется, похоже, снять...
   Но большая часть планов девушки оказалась невостребованными. Потому что дверь не просто открылась. Она тихо взорвалась, отбросив телохранителя к противоположной стене и рассыпавшись на миллион щепок. В то же мгновение действительно погас свет, а со всех сторон вокруг девушки раздались синхронный вскрики, как будто всем людям в комнате воткнули по игле в затылок.
   На мгновение опешив, Александра рванула с места к образовавшемуся проходу, даже забыв скинуть обувь, касаясь пола лишь одними носками ног - только таким образом можно было кое-как бежать.
   - Линзы-Свет, - на ходу произнесла она кодовое слово, забыв о том, что через пару секунд она выбежит в освещенный зал.
   Но ничего не произошло.
   Вспомнив о вскриках боли и сопоставив их с отсутствием света и неработающей электроникой, Белка предположила, что тот, кто взорвал дверь, одновременно привел в действие ЭМИ-генератор. Все импланты в той или иной степени были защищены от этого, гражданские похуже, военные получше, так что в отличие от того узконаправленного импульса, сжигающего нейросеть, которым пользовались против девушки патрульные, электромагнитное оружие было не опасно ни для людей, ни для модификаций. Александра выиграла секунд тридцать-пятьдесят форы, пока охранники Холдена не перезагрузят свои нейрокомпы.
   За дверью никого не оказалось. Видимо, дверь выбивали не оружием, а установили мину, или что-то вроде этого. Что объясняет необходимость ждать минуту - неведомый благодетель сваливал куда подальше.
   "Если это Лотос", - мрачно подумала Александра, - "Вырву ему позвоночник и изобью им же до смерти. А потом натравлю эльфа - тот с инквизиторами общался, должен был знания перенять. А потом...".
   Рассуждения прервались толчком в дверь и выходом девушки на балкон главного зала. После полумрака кабинета освещение сильно резануло по глазам, ноги, подкосились, быстро устав даже от столь короткой пробежки странным способом "на цыпочках", и Белка слегка пошатнулась, тут же, впрочем, восстановив равновесие.
   Подумав, Александра быстро скинула обувь и огляделась по сторонам.
   "Лифт?", - мелькало у нее в голове, - "Нет, могут заблокировать. Да и лестница ближе".
   Приняв решение, девушка устремилась к лестнице, быстро сбежав в зал и влетев в толпу. Масса людей несколько замедлила ее продвижение, но Белка уже не видела смысла оставаться незаметной, и с чистой душой расталкивала гостей в стороны, уверенно продвигаясь к выходу.
   Выскочив в вестибюль, она ни на мгновение не замедлила ход, быстро пробежав помещение, не обращая внимания на изумленно оборачивающихся на нее людей, и выскочила на улицу.
   Здесь по-прежнему лил дождь, только усилившийся с того момента, как Александра была на улице в последний раз. Тонкое платье мгновенно промокло, прилипнув к коже и еще более сильно очертив изгибы тела девушки, но та не обратила на это ни малейшего внимания. Лишь раздраженно зашипела, наступив босыми ногами в лужу, после чего ускорила бег, перебираясь на противоположную сторону к парковке.
   Быстро спустившись на один этаж вниз, под землю, Белка нашла вторую машину у левой стены и заглянула под днище. Там лежал черный рюкзак из плотной ткани. Александра почувствовала прилив умиления и благодарности по отношению к эльфу, который в точности выполнил все ее инструкции.
   Да, было несколько ненадежно оставлять рюкзак здесь - но с другой стороны, куда его еще девать. Лерой честно предупредил, что может не иметь возможности встретиться с девушкой, в гардероб его не сдашь, носить с собой - привлекать лишнее внимание. А так - расчет оправдался, парковка была заполнена машинами тех, кто прибыл на благотворительный вечер и уезжать пока не собирался.
   Вытянув рюкзак, Александра бросила его на капот автомобиля, открыла, принявшись вытаскивать наружу вещи, хранящиеся внутри. Первыми были кеды, которые тут же были брошены на пол. Крутка и футболка пока что легли рядом с рюкзаком, а вот джинсы, с закрепленным на поясе компьютером, Белка тут же принялась натягивать на себя, прямо поверх платья. Застегнув ремень, девушка быстро огляделась по сторонам, показала в камеру наблюдения неприличный жест и принялась через голову стягивать с себя платье, извиваясь всем телом, стремясь поскорее разорвать неприятный контакт с липкой мокрой тканью. Покончив с этим, она быстро нацепила на себя такую восхитительно комфортную сухую футболку и куртку. Затем пришел черед носков и кед, а последними в экипировке девушки оказались уложенные специальный футлярчик клавиатура и визор. Оба предмета заняли свои законные места - первый на руке сразу же, второй на носу, после того, как Белка вытащила из глаз осточертевшие, а теперь и бесполезные линзы.
   - И кто сказал, что девушки не умеют быстро собираться?! - восхитилась собой Александра.
   Немного поколебавшись, она все же выжала платье и убрала его в рюкзак. Кроме него в сумке оставались еще два предмета - станнер и иглострел. Зачем она взяла оба пистолета, Александра не знала, но сейчас все же взяла более привычный ей станнер, а рюкзак закинула за спину.
   Осталось найти Лероя и сваливать. Кажется, эльф хотел поискать своих родственников где-то в Азии? Япония - прекрасное место, девушка всегда хотела побывать на родине аниме. Да и хорошему хакеру там место найдется... Жаль только оставлять "Импульс", но ничего не поделать - издержки профессии.
   Задумавшись, Александра расслышала приближающиеся шаги в самый последний момент. Черт, телохранители Холдена! И как она позволила себе так расслабиться?
   Девушка заметалась по парковке. Вниз бежать нельзя, там только еще один уровень и полный тупик. Не придумав ничего лучше, она прислонилась к стене, за углом от выхода на верхний уровень, нацелив пистолет на проход. Ждать долго не пришлось - едва из-за угла выскочила фигура в темном костюме, Александра нажала на курок.
   Разряд станнера не прошел мимо и первый из "людей в черном" беззвучно рухнул на бетон. Белка тут же рванулась вперед, рассчитывая проскочить мимо опешивших охранников, но и те оказались не лыком шиты.
   Второй тут же схватил выскочившую из-за угла девушку, не особо церемонясь, выворачивая руку. Александра вскрикнула от боли и выронила станнер. Третий сразу же наступил на пистолет, тот тихим хрустом подтвердил, что намек понят, и синий огонек рядом с рукоятью, подтверждающий готовность оружия к стрельбе, погас.
   Пока третий склонился над первым, проверяя его самочувствие, второй окончательно заломал руки вырывающейся изо всех сил девушки за спину, сорвал с нее рюкзак, бросив его на пол и встряхнул, отчего у той даже слегка потемнело перед глазами, а попытки вырваться немедленно прекратились. Кажется, человек-шкаф хотел еще что-то сказать, но ему не дали это сделать.
   По парковке прокатилась непонятная волна прозрачной энергии. И Александра и телохранители опознали ее - кинетический заряд. В месте, где он проходил, пространство как будто слегка искажалось на мгновение, впрочем, тут же выравниваясь назад, как только заряд пролетал мимо.
   Заряд ударил в бетон между двумя телохранителями, создав небольшую - сантиметра два глубиной - но широкую выбоину.
   - Следующий выстрел снесет чью-то голову, - донесся сверху чей-то голос.
   Три пары глаза уставились наверх. Там оказался человек в сером костюме. Он заметил, что все внимание приковано к нему, и картинным движением смахнул со лба мокрые белые волосы. После чего сразу же вернул, правую ладонь на предплечье другой руки. Как поняла Александра, там, под рукавом пиджака был закреплен на руке кинетический модуль ближнего действия или, в простонародье, силовой пистолет.
   Третий телохранитель поднялся на ноги и сделал шаг в сторону Дэрила. Непонятно, что он собирался делать - оружие у телохранителей если и было, то не наготове, но альбинос среагировал мгновенно. Конечно, он не стал выполнять свою угрозу, хотя модуль и позволял подобное - достаточно было уменьшить радиус поражения.
   Он просто вскинул руку, указывая сжатым кулаком на своего противника; от Дэрила к телохранителю прокатилась волна прозрачной энергии, и громила взмыл в воздух, треснувшись спиной о каменную стену. Упав, он больше не шевелился.
   Второй охранник тоже среагировал мгновенно. Он рывком переставил девушку, вновь вскрикнувшую от боли, так, что она оказалась между ним и Дэрилом. Альбинос замер на мгновение, а потом отвел левую руку в сторону, так что кинетический модуль никаким образом не мог попасть ни в девушку, ни в телохранителя. Громила, подумав было, что это связано с его гениальным тактическим ходом, радостно оскалился и прорычал:
   - Ты - идиот!!! Мы работаем на "Snowtech"!
   Сама Александра тем не менее, заметила слегка остекленевший взгляд Дэрила и поняла, что поставил руку под странным углом он не случайно. Быстро перебрав возможные варианты оружия и оценив обстановку - небольшой проход из бетонных стен - Белка тихо вздохнула, сглотнула неприятный комок, подступивший к горлу, и чуть разжала зубы.
   К тому моменту, когда громила договорил свою фразу, расчеты нейрокомпа Дэрила были окончены, и он вновь сфокусировался на охраннике, пронзив его колючим взглядом красных глаз.
   - Тем приятнее мне это делать.
   По парковке прокатился истошный вопль. Даже в самых жутких кошмарах было невозможно представить себе существо, способное так визжать, но иначе этот звук было не описать. Телохранитель заорал, прижимая руки к ушам, из которых полились ручейки крови, отпустив девушку. Белка упала на четвереньки. Она оказалась вне зоны акустического удара, но достаточно близко, чтобы ее зацепило. Не сильно - акустикганы были очень и очень точны, а "Баньши", которым пользовался Дэрил, был лучшим из них - девушка даже не потеряла слух, дело ограничилось лишь звоном и легким головокружением.
   Тряхнув головой, Александра заставила себя прийти в норму и резво подползла к рюкзаку, выхватив из него иглострел и нацелив тот на громилу. Но поздно - Дэрил тоже не терял времени даром, и охранника приложило кинетическим зарядом. Девушка повернулась как раз вовремя для того, чтобы наблюдать, как тот с приятным уху Белки хрустом впечатывается в стену.
   Цель оставалась только одна и, вскочив, она направила иглострел, на альбиноса. Александру посетило легкое чувство дежа вю, и она слегка взгрустнула по поводу того, что спасение незнакомцами становится для нее слишком привычным.
   - Спокойно, - широко расставив руки в стороны, медленно произнес Дэрил. - Я из полиции. Я здесь, чтобы помочь тебе.
   - Кинетические модули и акустикганы уже входят в стандартное вооружение полицейских?
   - Нет, хотя стоило бы, - вздохнул Дэрил. - Пришлось покупать за свой счет, да еще и модифицировать, чтобы совместить два в одном. Погоди, я покажу значок.
   Он потянулся рукой к пиджаку, но остановился на полпути, будто вспомнив что-то.
   - Нет, я не покажу тебе значок, - печально произнес он. - Но, послушай...
   Мужчина сделал небольшой шаг к девушке, а та инстинктивно отступила. На беду, она слегка заступила за границы выбоины, оставленной в полу Дэрилом, и, взвизгнув, пошатнулась и случайно нажала на спуск.
   Игла свистнула в воздухе и неглубоко воткнулась в плечо Дэрила.
   - Ой! - испуганно вскрикнула Александра, выронив оружие. - Я случайно!
   Она вспомнила слова Холдена, по поводу того, что оружие не несмертельно и от всей души понадеялась, что это правда.
   - Не волнуйся, ты не умрешь, оно только парализует на полчаса! - быстро проговорила Александра. Вроде бы как раз прошло четыре секунды и сейчас... сейчас...
   Дэрил выдернул иглу из плеча, отбросил ее в сторону и перевел укоризненный взгляд на девушку.
   - Но ты же... ты же... должен был быть парализован... если ты... - залепетала та. Белка вспомнила, как Лерой, пожав плечами, вытаскивал иглу из ладони, подняла глаза, встретившись взглядом с Дэрилом, и облизала пересохшие губы. - Если ты человек...
   Дэрил печально вздохнул.
  

Глава 11

   28 августа
   01:03
  
   - Ты должен был быть парализован... - испуганно проговорила девушка. - Если ты... Если ты человек...
   Дэрил вздохнул, с трудом удержавшись от того, чтобы закатить глаза.
   - Или у меня может быть хороший костюм, стоимостью в две мои зарплаты, из армированного волокна. Прокол он, конечно, держит не так хорошо, как разрыв, но против иглострела хватает, - он все же не удержался от саркастичного тона. - Не стоит преумножать сущности.
   - Оу, - быстро пришла в себя Александра, - Да, это многое объясняет.
   Дэрил пожал плечами, уже без опасения подошел к бросившей на него виноватый взгляд девушке, наклонился, подобрав с пола иглострел, и щелкнул предохранителем:
   - С учетом того, что моей жизни ничего не угрожало, замнем этот инцидент. Но это, я пока подержу у себя, - Ио убрал пистолет во внутренний карман пиджака - не слишком элегантно, но больше его деть было некуда.
   - Хорошо, - быстро тряхнула чуть мокрыми рыжими локонами Белка, на лице которой явно проступило облегчение.
   - Отлично, с этим разобрались, - чуть улыбнулся Дэрил. - В таком случае, предлагаю убраться отсюда, пока кто-нибудь не застал нас над тремя бесчувственными телами.
   - Нет, - скрестила на груди руки Александра, уже оправившаяся от легкого шока, вызванного неожиданными событиями. - Никуда я не пойду, пока ты не объяснишь кто ты на самом деле и чего от меня надо. Или ты хочешь сказать, что там, в зале столкнулся со мной случайно?!
   - Ну, - запнулся Дэрил на полуслове, - Вообще-то, да...
   - И совершенно случайно ушел с вечера пораньше, чтобы на пустынной парковке спасти беззащитную девушку? - съехидничала Белка. - Ах, мой герой!
   - Стоп, - быстро произнес Дэрил, резко подняв руку. Сказано это было настолько жестким тоном, что девушка, не задумываясь, послушно прикусила язычок, чего с ней обычно не случалось. А альбинос выдержал паузу в несколько секунд и продолжил: - Меня зовут Дэрил Ио, я работаю в полиции. По некоторым причинам меня отстранили, но я продолжил расследование нескольких дел самостоятельно. На балу, после одной беседы, я узнал, что ты нужна Холдену, который в замешан в похищениях людей, и прямо сейчас беседуешь с ним. Я организовал отвлекающий маневр, чтобы ты смогла сбежать, и пошел за тобой. Не знаю, зачем ты ему, но подозреваю, что не для чего-то светлого и прекрасного.
   - Ну, как сказать... - пробормотала девушка себе под нос из чувства противоречия.
   - Подробности потом, когда уберемся отсюда, - закончил Дэрил, проигнорировав слова девушки, но сделав заметку на будущее.
   Александра задумалась. Ей было совсем не выгодно контактировать с полицией, но если Дэрил говорит правду, и он действительно против Холдена...
   Ио мысленно усмехнулся. Все мысли девушки легко читались на ее лице. Видимо, привыкшая больше работать с техникой, Белка не слишком задумывалась о необходимости держать маску. Раздираемая сомнениями девушка выглядела довольно очаровательно - нервно теребила рукава куртки, кусала губы, поправляла визор и даже слегка шагала перед ним вправо-влево, видимо, вовсе не замечая своих действий.
   - Ты собираешься тащить меня в суд давать показания или что-то вроде этого? - наконец, поинтересовалась она.
   - Нет, - абсолютно искренне ответил Дэрил. - От тебя нет толку, как от свидетеля. С твоей помощью я лишь хочу понять, что творит Холден. Ну и спасти тебя - бонусом.
   Александра поколебалась еще пару мгновений.
   - Я только расскажу тебе то, что знаю, - наконец вынесла она вердикт. - И уйду!
   Дэрил кивнул. Не самый лучший вариант, в первую очередь для самой девушки, но настаивать он не стал - в конце концов, кто знает, не удастся ли ее переубедить впоследствии. А сейчас, при попытке давления, она точно попытается убежать от него.
   Он жестом предложил девушке отправиться к входу из парковки. Вызывать скорую для охранников Холдена он не собирался - во-первых, их и так скоро найдут, а во-вторых, эти парни не так уж сильно и пострадали. Больше всех досталось тому, кто попал под выстрел "Баньши" - контузия, да и, к тому же без модификаций он останется глухим до конца жизни. А все остальные полностью оклемаются пару недель спустя - трещины в костях не такая уж большая проблема.
   - Возвращаться к тебе нельзя, - на ходу принялся объяснять Дэрил. - Полагаю, ко мне тоже не стоит - привести этих гробоподобных в чувство реально, а опознать меня не так уж и сложно. Так что придется поискать другое место...
   - Да-да, я знаю правила бегства, - угрюмо откликнулась Александра. - Только нам нужно забрать еще одного парня, он как бы со мной.
   На расспросы действительно не было времени, так что Ио лишь кивнул:
   - И где он?
   - Должен быть в ближайшей подворотне.
   Но в ближайшей подворотне Лероя не оказалось. В подворотне чуть подальше - тоже.
   Пока обеспокоенная девушка металась от одного темного угла к другому, Дэрил вызвал такси и, дожидаясь машины, успокоил мысли, все еще скачущие после короткой схватки и принялся размышлять над событиями вечера. Только сейчас он вспомнил о коротком эпизоде с участием Оливера, Каина и неизвестного парня, задумался о превратностях судьбы и поинтересовался у Александры:
   - А у твоего парня не было, случаем, ярко-желтого дождевика, которым он мог попытаться кого-нибудь задушить?
   По тому, как та подскочила к нему, Ио узнал ответ на свой вопрос еще до слов Александры.
   - Я знала, знала, знала... - девушка выплескивала эмоции, пиная беззащитный фонарный столб, подвернувшийся под ногу. - Не надо было его брать! Нет, не надо было его вообще слушать! Надо было валить, куда подальше, сразу, как только все пошло не так! Как он вообще ухитрился влипнуть во что-то?!
   Дэрил флегматично пожал плечами, решив, что, по крайней мере, негативные эмоции у Александры формируются в злость и ярость, а не в истерику или ступор. Рассказав ей о коротком эпизоде, случившемся после ее побега из Норрингтон-холла, он ожидал куда более худших последствий - например, девушка могла попытаться вернуться на помощь своему другу. Сам он, пока Александра восстанавливала свое душевное равновесие, рассматривал стоящий на противоположной стороне улицы Pontiac и раздумывал, не стоит ли остаться здесь и подождать Оливера. Впрочем, подобная мысль в его голове надолго не задержалась - неизвестно удастся ли Дрейку вернуться к машине, а главное - когда он это сделает; зато Холден - вот он, рядом.
   Заметив приближающийся к ним автомобиль с опознавательными знаками такси, Дэрил щелчком отбросил мокрую сигарету, которую так и не удалось поджечь, и окликнул Александру:
   - Надо ехать, - заметив, что внимание девушки сфокусировалось на нем, и она явно собирается начать спор, Ио добавил: - Спокойно. Мы им помочь ничем не можем. Просто сидеть здесь и ждать - не самый логичный выбор.
   Александра на секунду уперлась взглядом в землю, но пару мгновений спустя все же кивнула:
   - Но нам придется вернуться в мою квартиру. Мы с Лероем договорились, что в случае непредвиденных обстоятельств, встречаться будем там, до шести утра. У него был микрокоммутатор, но я не могу подключиться к нему, и сообщить новое место встречи. Значит, придется ждать его там.
   - Он вместе с моим другом Оливером, - напомнил Дэрил. - Я могу отправить сообщение ему.
   - А что если они разделились? Или, вообще, сражались друг против друга? Ты ведь ничего толком и не видел.
   - Ну, - вздохнул альбинос, - Оливер не стал бы работать с Каином, а Лерой нападал на киборга. Так что путем нехитрых умозаключений...
   - Мне все равно! - отрезала Александра.
   Дэрил хотел было вновь напомнить, что, когда за тобой охотится самая влиятельная и могущественная корпорация мира, появляться у себя дома равносильно тому, чтобы станцевать ламбаду под окнами Холдена. Но наткнувшись на яростный взгляд девушки, лишь кивнул. Та явно не собиралась бросать друга - качество, по мнению Ио, прекрасное, но, без необходимых навыков стратегического и тактического мышления, бесполезное.
   - Прекрасно, - вздохнул Дэрил, открывая перед Александрой дверь подъехавшего автомобиля. - Значит, будем рисковать. Называй адрес.
   Когда они уселись на заднем сиденье, захлопнули дверь, и машина тронулась вперед, Дэрил щелкнул кнопками на подлокотнике, поднимая звуконепроницаемое стекло, отгораживающее водителя от пассажиров.
   - Итак, - полуобернулся к девушке, выжимающей мокрые пряди, Дэрил. - Значит, Лерой - тот, кто вырубил полицейских на "Юникорн-Хилл"?
   - Одного из них, - пробурчала та, но тут же прикусила язык, впрочем, понимая, что особого смысла в этом нет. Спалилась, так спалилась. Хотя, торжества в глазах Дэрила не видно - ему, похоже не было нужно подтверждение того, что Александра участвовала в том столкновении. Но не попытаться вывернуться, она не могла: - В смысле... наверное, я лично этого не видела...
   Попытка получилась откровенно жалкой.
   Дэрил закатил глаза:
   - Александра, я уже знаю достаточно много, чтобы иметь возможность привлечь тебя к ответственности, если бы мне это было нужно, - он слегка наклонил голову вбок, будто любуясь напрягшейся девушкой. - Или... мне лучше звать тебя Белкой?
   Девушка понуро опустила голову. Ну, вот и все - попалась. Не стоило оставлять на бортовом компьютере те дурацкие картинки. И не стоило слушать эльфа. И не стоило верить Лотосу. И не стоило...
   - Кхм, - прервал ее грустные размышления Дэрил, внимательно рассматривающий поникшую девушку. - Если тебя это утешит, то я узнал твое имя только благодаря останкам реактора. Никаких других следов не было. И, как я уже говорил, сдавать тебя я не собираюсь.
   - Ты не понимаешь... - сквозь сжатые зубы проговорил девушка, но тут же вскинула голову: - Стоп! Ты не мог узнать мое имя не из клиентской базы "Snowtech"! Ты работаешь с...
   Паранойя вспыхнула в ней с новой силой, подогреваемая новой информацией и старыми подозрениями. Но Дэрил успел возразить раньше, чем она успела совершить что-то необдуманное:
   - К счастью для тебя, "Snowtech", это не только Холден, - в этот момент Ио вспомнил слова Мейсера, который утверждал прямо противоположное, - Во всяком случае, физически. И многие только и ждут, когда он сыграет в ящик.
   - Ну, им придется немного обломиться, - тихо пробормотала Александра. Впрочем, в небольшом пространстве салона не услышать ее слов было довольно затруднительно.
   - Почему же? - мгновенно насторожился Дэрил. - И раз уж мы заговорили об этом - почему ты вообще согласилась на встречу с ним?
   Белка подалась вперед, вцепившись пальцами в край сиденья и буквально перенеся вес тела на руки. В такой странной позе она просидела несколько секунд, после чего, видимо, приняв решение, расслаблено откинулась назад и впервые за все время беседы встретившись взглядом со взглядом Дэрила, по-доброму, безо всякой издевки или ехидцы, улыбнувшись:
   - Ладно, - вздохнула она, - Поверю тебе на слово. В конце концов, ты же мой герой.
   Александра рассказала Дэрилу все с самого начала. Про заказ, засаду, погоню, встречу с Лероем, разговор с посредником... Единственное, о чем она умолчала, была видовая принадлежность Лероя, но оказалось, что объяснить, почему тот совершенно не ориентируется в окружающем мире, не осветив этот факт, было совершенно невозможно. Разумеется, детектив ухватился за недомолвки, проигнорировав даже информацию о внезапном омоложении Холдена.
   - Так, почему ты решилась помочь этому парню? - уточнил он. - С учетом того, что ведет он себя, как сумасшедший.
   - Ну... - замялась Белка, а затем бросилась в омут с головой, - Он эльф.
   - Эльф, - безо всякой интонации повторил Дэрил. Александра внезапно почувствовала себя шестилетней девочкой, объясняющей дяде астроному, что звезды - маленькие гвоздики, которыми прибито небо.
   - Да, по крайней мере, он так говорит, - попыталась оправдаться Александра. Впрочем, она тут же призналась: - Но я ему верю...
   - А эльф, в смысле - маленькая летающая хрень со стрекозиными крыльями? - таким же спокойным голосом поинтересовался Дэрил.
   - Нет, скорее, как в легендах о племенах Дану или, как у Толкиена - живущие по соседству с людьми, вечно молодые существа.
   Дэрил набрал, было, воздуха, что бы задать следующий вопрос, но передумал, задумавшись о чем-то своем секунд на тридцать, и, наконец, ответил:
   - Пожалуй, будет лучше, если я поговорю на эту тему с самим Лероем, - заключил он.
   Александре понравилось, что Дэрил не стал с ходу отметать ее слова, как явную чушь. Хотя, с другой стороны - он и не стал расспрашивать ее о подробностях, что обязательно сделал бы человек, доподлинно узнавший о существовании магических существ.
   - Ну а сам-то ты как во все это влез? - поинтересовалась она. - Или все слова про расследование чушь, а на самом деле, твое хобби - бродить по темным уголкам и спасать девушек?
   - Только красивых, - слабо улыбнулся Дэрил.
   Белка фыркнула:
   - Звучит, как фраза из какого-то учебника по соблазнению.
   - Ну, по крайней мере, мне удалось ее выучить, - пожал плечами Ио.
   На этот раз смешок девушки был вполне искренним. Ей вообще нравились люди, способные на самоиронию. А еще Александре понравилось, что взгляд Дэрила стал более теплым, вернувшись в то состояние, в каком он был при их случайном знакомстве. До того, ей казалось, что в голове мужчины она переместилась из категории "личные интересы" в "работу". Не то чтобы ее это вообще волновало, конечно...
   Дэрил действительно собирался мыслями, чтобы рассказать Александре о своем пути, приведшем его в эту машину, но звуконепроницаемая перегородка внезапно поползла вниз. Водитель смерил сидящих на противоположных концах сиденья людей слегка удивленным взглядом, но это небольшое проявление эмоций быстро улетучилось, сменившись непередаваемым равнодушием.
   - Приехали. С вас пятьдесят три евро, - заявил он, обращаясь к Ио.
   Дэрил приложил руку к специальной панели, расположенной на спинке кресла напротив него, отдавая необходимые команды кредитному чипу. Секунду спустя, огонек индикатора на панели вспыхнул зеленым цветом, а с дверей автомобиля была снята блокировка.
   Дэрил выбрался на улицу, вздрогнув от продолжавшей литься с небес воды, и, повернувшись, подал руку девушке. Александра проигнорировала его с поистине королевским величием, ничуть не удивляясь жесту, принимая его, как должное.
   Выпрыгнув из автомобиля, она, не оборачиваясь, зашагала вперед. Дэрил, мысленно чертыхнувшись, хлопнул дверью и, догнав девушку, придержал ее за локоть.
   - Тебе не кажется, что стоит быть чуть более осмотрительной?
   Та с недовольной миной вырвала руку, но, все же, вздохнув, признала свою ошибку и притормозила, ожидая дальнейших действий Дэрила. А Ио неспешно оглядел окрестности, переключая линзы в различные режимы. Вряд ли это могло помочь обнаружить действительно хорошую засаду, но попробовать стоило. Так и не приметив никого подозрительного, Дэрил жестом пригласил Александру указывать путь.
   К удивлению Ио, никаких неприятностей на пути до самой квартиры Александры не возникло. То ли приказы еще не были отданы, то ли группа захвата не захотела выходить пока дождь не закончится, то ли девушка не так уж и нужна была Холдену.
   "Должно же было хоть раз повезти", - пожал плечами Дэрил, когда они зашли в освещаемую двумя рекламными экранами квартирку.
   Александра тут же заметалась по помещениям, собирая вещи. У нее уже был подготовлен "тревожный рюкзак", с предметами первой необходимости, но сейчас, когда было время, она решила забрать что-то из огромной кучи металлолома, лежащей на столе, какие-то инструменты и немного запасной одежды.
   Сам Дэрил попробовал дозвониться до Оливера, потерпев неудачу, отправил ему текстовое сообщение, по памяти зашифровав его - он до сих пор не знал, как сказать Дрейку, что примитивный шифр расколет любой домашний компьютер - после чего прислонился к стене около входной двери, наблюдая за метаниями девушки из комнаты в комнату и с тревогой прислушиваясь к происходящему в коридоре снаружи. Ему не нравилась необходимость оставаться здесь еще целых четыре с половиной часа, но что поделать...
   Загадочный Лерой, которого дожидалась девушка заранее не нравился Дэрилу. И дело было не в гипотетической принадлежности к эльфийской расе, которую еще надо было доказать - Дэрил слышал и более странные истории, а с одной из таких историй и знаком лично. Но, по сути, именно из-за Лероя Александра попала в опасную ситуацию, пойдя на встречу с неизвестным человеком абсолютно неподготовленной - жалкая попытка поставить Лероя на стражу могла служить лишь для самоуспокоения.
   Конечно, вина "эльфа" лишь косвенная, а истинный виновник некто под именем Лотос... Тот еще ник - знать бы означает ли он что-то... В буддизме лотос - символ чистоты. От чего чист этот посредник? Или это просто случайное слово? Впрочем, это не главный вопрос - зачем он сначала предупреждает девушку о Холдене, чья внезапная молодость и интерес к синдромникам - отдельная тема для размышлений, а затем толкает ее на встречу с ним?
   - Эй, Белка, - окликнул Дэрил девушку, - Есть одно предложение.
   Александра неожиданно замерла посреди комнаты с сумкой в руках, бросив на Ио странный взгляд, который тот не смог расшифровать.
   - Что? - поинтересовался он. - Я думал, в твоем мире принято обращаться по никам.
   - В общем-то, да, - качнула головой девушка. - Но, ведь, это в Сети. А в реале ко мне никто никогда так не обращался. В реале вообще никто не знает кто я... не знал...
   - Я могу соблюдать конспирацию, - пожал плечами Дэрил.
   - Да нет, - отмахнулась девушка. - Мало ли что ли Белок в Сети? Кто во мне заподозрит оригинальную? Просто это как-то... непривычно. Странное ощущение.
   - Странное приятное или странное неприятное? - уточнил Дэрил, очень близко подойдя к Александре. Та как будто слегка смутилась, но отстраняться не стала, подняв голову, заглянув прямо в глаза Дэрилу.
   - Пока еще не определилась, - ровным тоном ответила она и тут же сменила тему: - Так что ты хотел?
   - Хотел предложить связаться с Лотосом, - усмехнулся Дэрил. - И спросить: "Что за фигня?".
   - Мило, - фыркнула Александра, падая на диванчик. - Зачем? Расписать в красках, что я с ним сделаю, попади он ко мне в руки?
   - Попытаться узнать от него что-нибудь. В конце концов - хуже уже не будет.
   - От кого-то я уже это слышала, - вздохнула девушка, - Всего пару дней назад.
   Но больше возражать она не стала, пересела на кресло, подкатилась к столу и набрала номер Лотоса.
   - Полагаю, сейчас можно обойтись без защищенного канала - отследить он меня не сможет, это я гарантирую, а все остальное уже не важно, - добавила она. - А также можно позвонить, а не писать. Все равно у меня есть подозрение, что этот тип и так знает все, что ему нужно.
   - Звонить можно, - согласился Дэрил, - Но включи модификацию голоса - так мы сможем говорить оба.
   Девушка согласно кивнула, щелкнула несколькими кнопками, после чего, нажала на иконку звонка.
   Как и в прошлый раз, ответ пришел мгновенно. Синтезированный компьютером голос, лишенный абсолютно каких-либо признаков возраста, пола, эмоций, захрипел в динамиках:
   - Доброго вечера тебе. Откуда ты выходишь на связь в этот раз? Судя по уровню защиты - из интернет-кафе.
   - Что?! - вскинулась Белка. - Да ты...
   Ее негодование было прервано Дэрилом, внезапно зажавшим ей рот. Еще пару мгновений девушка пыталась продолжать тираду, издавая невнятное мычание, а потом притихла.
   Дэрил сверкнул на нее глазами, убрал руку и, подождав несколько секунд, произнес в сторону экрана:
   - Впрочем, это неважно, - благодаря программе модификации голоса, их собеседник сейчас слышал такой электронный голос, как и они, и не мог узнать, что говорит уже другой человек: - Полагаю, ты понимаешь, что я хочу узнать подоплеку твоих действий.
   - Значит, тебе удалось уйти от Холдена, - "догадался" голос. - Прекрасно, быть может у тебя и будет шанс.
   Дэрил ничего не ответил. Молчала и Александра. И хотя кипевшей от злости девушке было, что выплеснуть на электронного собеседника, она опасалась повторного затыкания рта. Молчал и Лотос.
   Пауза затягивалась.
   - Так... - наконец, сдался электронный голос, - Как прошла встреча?
   - Прекрасно, - отозвался Дэрил. - Было много приятных людей, шампанское и такие маленькие штучки на зубочистках - забыл, как они называются. Жаль ты не пришел.
   Александра улыбнулась вопреки своей воле.
   - Полагаю, ты понимаешь, что слегка исказил действительность. На самом деле тем для обсуждения у нас не так много, так что я решил, что в моем присутствии нет необходимости. Холден предложил тебе работу?
   - Полагаю, это не твое дело. Что тебе от меня было нужно? Изначально.
   - Не так уж много, на самом деле, - внезапно легко откликнулся Лотос. - Я всего лишь стараюсь ломануть "Snowtech".
   - Какой милый незначительный каприз, - ухмыльнулся Дэрил. - И тебе нужен агент под прикрытием? Уверен, за сорок лет никто так и не додумался до такого.
   - Ну, что-то вроде того. На самом деле, в действие приведены четырнадцать различных планов. Внедрение человека - лишь один из них. Да, я знал, что в NCT - ловушка Холдена. Иногда отправлял туда людей. Кстати, поздравляю, ты первый, кто дошел так далеко.
   - А что со всеми остальными? - тут же заинтересовался Ио.
   - Мертвы, - последовал короткий ответ. - Кстати, это одна из тех причин, по которым я ничего не говорил - плохая реклама, знаешь ли.
   Вновь последовала длительная пауза.
   - В общем, - вновь заговорил первым Лотос. - Я скину тебе пакет программ. Не знаю, как ты окажешься в личной лаборатории Холдена - придешь сам или тебя приволокут туда, но постарайся загрузить их на любой терминал, подключенный к локальной сети.
   Перед глазами у Александры появилось сообщение о входящем пакете данных. Странно было то, что он пересылался на ее основной компьютер, а не на стационарный, с которого и велась беседа. Еще более странным было то, что программы загрузились на жесткий диск без одобрения пользователя. Белка нахмурилась, вглядываясь в сообщения визора, и застучала по клавиатуре на руке.
   - Ты все еще не сказал, почему, ты считаешь, что у тебя получится то, что не получилось у сотен других, - ответил Дэрил, не обращая внимания на манипуляции девушки.
   - И почему ты вообще считаешь, что я буду тебе помогать, - ядовитым тоном, к счастью, не различимым за программой синтеза, добавила Александра.
   - Теорему Пуанкаре пытались доказать сотни, но удалось это одному. А что касается второго - хочешь ли ты войти в историю, решай сам. Для меня ты лишь один из вариантов. Получится - хорошо, не получится - попытаюсь по-другому. Ах, да, этот номер будет заблокирован, так что связаться со мной ты больше не сможешь. Прощай.
   Связь прервалась.
   - Эх, распотрошить бы вас, - грустно произнесла Белка, глядя на иконки программ, - Да некогда. Но в любом случае - хрен ему, а не помощь.
   Несколькими щелчками девушка удалила программы со своего компа. По-хорошему, следовало бы сейчас полностью отформатировать диск, да и еще провести тщательную проверку после - слишком уж подозрительными показались эти программы рыжей хакерше - но некогда. Тем более, что быстрый тест показал, что комп чист.
   - Ну, и чего мы добились этим разговором? - с глухим раздражением поинтересовалась Александра. - Кроме того, что я чувствую себя еще большей идиоткой.
   - Ну, - задумчиво проговорил Дэрил, - Например, мы узнали, что особых проблем со стороны типа можно не ждать. Максимум - он может передать Холдену твое местоположение.
   - На мой взгляд, это было бы весьма большой проблемой.
   - Неважно, - тряхнул головой Ио, отгоняя какие-то мысли, - Главное, что он не знает, зачем именно Холдену люди с синдромом, и чем вообще тот занят. Так что Лотоса можно пока оставить.
   Александра пожала плечами, соглашаясь. Она вообще не планировала как-то вступать в конфронтацию ни с Холденом, ни с Лотосом, ни с кем бы то ни было еще. Дэрил ведет расследование, пусть он и разбирается с ними обоими. А ей бы лишь свалить в какой-нибудь тихий уголок.
   В дверь позвонили.
   Александра и Дэрил одновременно встрепенулись и глянули друг на друга:
   - Не думаю, что Лерой смог бы добраться сюда так быстро, - шепотом произнесла девушка.
   - Если он с Дрейком - то мог, - так же шепотом ответил Дэрил. - Но почему бы тебе не посмотреть изображение с камеры?
   Спохватившись, Белка мысленно поставила себе нелицеприятный диагноз и застучала по клавишам, выводя изображение с камеры, висевшей над входной дверью на голоэкран. Дэрил оперся на стол рядом с ней, уставившись на картинку. За дверью стояли двое - Александра опознала Лероя, Дэрил - Оливера, и оба повернулись друг к другу и практически одновременно пояснили:
   - Свои.
   Раздался повторный звонок. На этот раз в трели явно прослеживалось раздражение - хотя странно, каким это образом электроника смогла перенять эмоции человека за дверью? Александра вскочила с кресла, бросившись к двери, и защелкала замками. Распахнув дверь, девушка даже слегка пошатнулась от удивления. Нет, она уже видела этих двоих через камеру, но та не передавала подробности в полной мере.
   Во-первых, человек рядом с Лероем был огромным, особенно рядом с субтильным эльфом. Выглядел он так, будто брился он дня два-три назад, и то кавалерийской шашкой. Прическу, кстати, ему делали тем же инструментом. Белый шрам на щеке создавал образ кривой жутковатой ухмылки, от чего Белка невольно поежилась.
   Во-вторых - выглядели и эльф, и человек, так, будто ими вымыли полы на каком-нибудь стадионе. А судя по запаху, после этого их еще и прополоскали в бочке с виски. Нет, называть так эту жидкость было бы оскорблением для всего алкоголя. Скорее это была бочка с самой дешевой сивухой, какую только можно найти в Британии.
   Ну и, в-третьих, Лерой выглядел очень-очень грустным.
   Оливер, увидев девушку, демонстративно окинул ее взглядом с головы до ног, оскалился и подался вперед, наклоняясь к ней. Белка даже съежилась, ожидая услышать сейчас нечто вроде рычания, но мужчина заговорил неожиданно жизнерадостным и веселым, хотя и несколько хрипловатым голосом:
   - Ха, девочка-хакер! Наслышан, наслышан... Скажи, - он подался еще ближе, прищурил глаза и сменил тон на доверительный шепот: - У тебя есть татуировки, изображающие мифических огнедышащих рептилий, существование которых противоречит законам физики?
   Александра несколько смешалась:
   - Есть, но не с дра... - она быстро опомнилась, - Стоп! Ты, вообще, кто?
   - Вежливые люди сначала представляются сами, - авторитетно заявил Дрейк, перешагивая через порог, занося внутрь эльфа, которого прислонил к стенке, и захлопывая за собой дверь.
   - Александра Найтвинг... - растерянно отозвалась девушка. Она заметила легкий блеск в глазах Оливера и на уровне подсознания поняла, что сейчас произойдет. К счастью, обошлось - подколка оказалось довольно невинной:
   - Оливер "Бэтгерл" Дрейк, - радостно отозвался мужчина.
   - Хорошо, буду звать тебя так, Бэтгерл, - покладисто согласилась Белка. Но Дрейк лишь широко улыбнулся. Затем он перевел взгляд на Дэрила, бесшумно подошедшего к ним, и указал на эльфа:
   - Лерой "Надо Бы Наточить Уши" Эльф! Все, как заказывали, - торжественно объявил он, а потом нарочито грустным тоном добавил: - Вот так всегда, кто-то спасает рыжих няшек, а мне достаются какие-то шизофреники.
   Александра скептически хмыкнула, скрестив руки на груди, но в ее тоне послышались и горделивые нотки.
   - Что-то ты больно радостный, - заметил Ио, бросив косой взгляд на Лероя. - Неужели у тебя в багажнике лежит разобранный киборг?
   - Нет, - честно признался Оливер, с чуть погасшей улыбкой. - Но, скажем так, мы его слили по очкам.
   Оливер и хлопнул Лероя по плечу, будто давая понять, кого нужно за это благодарить. Эльф отлетел от стены, столкнувшись с альбиносом, после чего громила заработал два прожигающих насквозь взгляда.
   - А с тобой что? - поинтересовалась у эльфа девушка.
   Тот с усталым видом повернулся к ней:
   - Мы ехали всего полчаса, - проговорил он. - Но за это время я успел услышать мировой запас анекдотов.
   - Они были смешными! - тут же возразил Оливер.
   - Нет, - печально ответил Лерой, - Они перестали быть таковыми еще во времена моего детства.
   - Господа, - вмешался Дэрил, не давая ответить насупившемуся Оливеру. - Мне жаль прерывать вашу увлекательную беседу, но нам пора делать ноги.
   - Нет уж, - неожиданно возразил Оливер. - Мне нужно принять душ и переодеться.
   Он качнул рукой с зажатой в ней сумкой - видимо, с одеждой - которую Александра заметила только сейчас.
   - Мне тоже, - добавил Лерой, все это время настороженно разглядывающий Дэрила.
   - Люди Холдена могут быть здесь с минуты на минуту, - медленно закипая, ответил Ио.
   Дрейк закатил глаза:
   - Вот когда они придут - тогда и будем думать. Тем более, что у них нет никаких прав, ни оснований задерживать нас, а ты, вроде как, полицейский. Так что служи и защищай. Нас.
   - Права у них есть, - помассировал переносицу Дэрил, - А основания... Ты, например, проник на их территорию и нанес повреждения имуществу компании.
   - Если что, я сразу сдам тебя, - тут же открестился Оливер.
   - Я и не сомневался, - вздохнул Дэрил. - Ладно, они не прибыли до сих пор, быть может, у Холдена другие планы на нас... То есть, на Александру. Задержимся ненадолго. Но сначала - думаю, нам всем есть, что рассказать друг другу.
  
   Дэрил задумчиво оглядывал собравшихся в комнате людей, медленно барабаня пальцами по подлокотнику дивана. Рыжая девушка сидит в своем кресле около рабочего стола, вращаясь из стороны в сторону. Спокойный парень с вежливое улыбкой, но с мрачным огоньком в глазах стоит скрестив руки на груди, чуть облокотившись на подоконник. Небритый громила, украшенный шрамом, уселся на полу, скрестив ноги по-турецки. Ах, да, и он сам - красноглазый беловолосый отстраненный от службы детектив полиции, устроившийся на диване.
   Их всех объединяет лишь одно - крайне странное стечение обстоятельств.
   Свою историю каждый рассказал довольно быстро - хватило всего двадцати минут на всех, и то большая часть времени ушла на Лероя, которому Ио устроил небольшой допрос, так и, в итоге, не вынеся окончательного заключения.
   - Не пойми меня неправильно, - вновь обратился Дэрил к эльфу. - Но есть ли у тебя какие-нибудь другие доказательства, кроме "А зачем мне вам врать?".
   - Нет, - огрызнулся Лерой, которому порядком надоело недоверие со стороны стража. - И я вообще не обязан тебе ничего доказывать, красноглазый. Попробуй сам докажи, что не являешься потомком демона. А то у людей, таких как ты раньше сжигали. На всякий случай.
   - Хватит уже, - недовольно поморщился Дрейк. - Сейчас вопрос не в том, существовали ли фэйри, а в том, что делать с Холденом. Я его еще пятнадцать лет назад видел, на одной выставке, когда он еще выходил на люди. Развалина развалиной. Ты уверена, то ты разговаривала действительно с ним?
   Последний вопрос был адресован Александре.
   - У меня не было времени проводить анализ крови, - заявила та. - Просто как-то к слову не пришлось, уж простите. Но да - я думаю, что это был он. С учетом того, что он мне предлагал. Может его вампир укусил, что он так изменился?
   - Во-первых, - покачал головой Дрейк, - Слухи про укусы вампира - миф. Если тебя твой эльф укусит, ты же сама эльфийкой не станешь?
   - А как они тогда размножаются? - заинтересовалась Белка.
   Оливер сделал вид, что ему жутко неловко:
   - Ну... когда мальчик-вампир встречает девочку-вампира... Слушай, какого черта это должен объяснять тебе я? Тебе должны были все рассказать родители, лет в двенадцать.
   - Меня в это время больше интересовали полиморфизм и инкапсуляция, - хмыкнула хакерша. - Ну ладно, а во-вторых?
   - А во-вторых, последнего вампира убили во время Первой Мировой.
   - Откуда ты знаешь?! - вскинулся Лерой.
   - Что убили? Поверь... знаю.
   - Нет, что он был последним.
   - А. У них у всех ментальная связь друг с другом была. Они всегда знали, сколько их осталось и где находятся их сородичи. Вампира пытали до тех пор, пока не убедились, что он не рассказал им все и про всех.
   - Он мог вам соврать.
   - Поверь, - Оливер отвел взгляд, - Не мог.
   - Тебя это беспокоит? - поинтересовался Дэрил, внимательно наблюдавший за эльфом.
   Тот дернул кончиком уха:
   - Мне кровососы никогда не нравились, но они тоже были фэйри. И, уж у кого у кого, но у них был самый большой шанс дожить до сегодняшних дней, - Лерой печально вздохнул, - В таком случае был бы шанс выйти через них на остальных.
   - Не судьба, - задумчиво откликнулся Дэрил, почему-то уставившийся на ухо Лероя. Внезапно, альбинос замер, уставившись в пространство перед собой, а затем произнес: - Прошу прощения, я отвечу на звонок.
   Лерой недоуменно закрутил головой, Оливер и Александра понятливо кивнули. А Дэрил, тем временем, мысленно приказал компьютеру принять вызов. Никто из находящихся в комнате не слышал ответных реплик, так что им оставалось довольствоваться фразами Ио:
   - Я слушаю... Нет, не разбудила... Чем могу помочь?... Разумеется... Ага...
   Внезапно его лицо окаменело, будто превратившись в фарфоровую маску:
   - Скинь мне его отчет и сравнительные характеристики. Я скоро буду.
   Не прощаясь, он прервал связь, уставившись в пространство перед собой, и сообщил, не обращаясь ни к кому конкретно:
   - Звонила Фелисити.
   Одновременно с двух сторон раздались два вопроса от Оливера и Александры:
   - Что ей надо?
   - Кто это?!
   И если вопрос Оливера был задан с интонацией "хочешь - расскажи, не хочешь - мне и не так уж интересно", то в словах девушки был какой-то странный подтекст, делавший любой ответ на ее вопрос неверным. Похоже, недоверие хакерши к детективу полиции было заложено где-то не генетическом уровне. Поэтому, Дэрил предпочел ответить Оливеру:
   - Я передал ей свои дела перед отстранением. Сейчас она попросила помочь. Мне нужно отъехать, - он повернул голову, адресуя дальнейшие слова преимущественно девушке: - Я вернусь через несколько часов, и мы решим, что делать с Холденом.
   Ему никто не ответил. Немного помолчав, он вновь обратился к Дрейку:
   - Олли, на пару слов, если не возражаешь, - не дожидаясь ответа, Дэрил поднялся с дивана и вышел в коридор.
   - Ну сколько раз я просил не называть меня Олли? - проворчал Дрейк, тоже поднимаясь на ноги, направляясь вслед за альбиносом.
   Едва они вышли из комнаты, Александра повернулась к Лерою и зашипела:
   - Что будем делать?!
   Тот чуть склонил голову:
   - Ты считаешь, что нашим новым знакомым нельзя доверять и стоит убить их раньше, чем они убьют нас? - с нотками удивления в голосе поинтересовался он. - Мне показалось, что они вполне искренни и наш враг - их враг. По крайней мере, Оливер, насчет стража не уверен...
   Александра подивилась вывертам эльфийского сознания:
   - Нет, придурок ушастый! Я не хочу никого убивать. И мне тоже кажется, что они хотят помочь. Но я не хочу влезать в это еще больше! Сайрус Холден это... Сайрус Холден!
   - Ты хочешь спрятаться, а не идти против него, как это собираются делать Оливер и Дэрил, - поразмыслив, с утвердительными интонациями произнес эльф.
   - Да! И нам нужно придумать, как уйти незаметно. В аэропортах, наверняка...
   - Я не уйду, - отрицательно качнул головой Лерой.
   - Ч-что? - запнулась девушка.
   - Тот воин - Каин - знает что-то о моей сестре. Я был нужен ему. Точнее, нужен его хозяину - Холдену. Он что-то знает о фэйри. Сейчас для меня - это самый надежный след. Я буду сражаться с Оливером и стражем.
   - Ты правда думаешь, что этот Каин - твой бывший учитель? - осторожно поинтересовалась Белка. Лерой немного помолчал.
   - Нет, - наконец, помотал он головой. - Плохое освещение, маска, схожие черты лица, эти странные глаза сбили с толку... Я просто ошибся. Но он знал мою сестру. Я остаюсь.
   Девушка немного помолчала.
   - Я... - она запнулась, - Это не мое дело. Пусть я нужна Холдену, для опытов или для взлома - неважно, но мне от него ничего не нужно.
   - Понимаю, - кивнул эльф.
   - Я ничего не выиграю, если его убьют или арестуют. Его место займет кто-то другой и все. Если спрятаться, вероятность выжить больше. Выступать против "Snowtech" - все равно, что пытаться вычерпать море решетом.
   - Вполне возможно.
   - Почему ты со всем соглашаешься?!
   - Я не могу решать за тебя, - пожал плечами Лерой. - Кроме того, я могу посмотреть на проблему с твоей стороны. Хотя, единственное, что я могу возразить - против нас выступает не корпорация, а человек.
   - Это не сильно меняет дело, - угрюмо пробормотала девушка и глубоко вздохнула: - Я никогда не привлекала к себе внимания. Да и никто не обращал на меня внимания. Как только кто-нибудь узнавал, что у меня синдром Кауэра, я сразу же превращалась в подобие бездомной дворняжки. Вроде и жалко - но держите ее от меня подальше. А теперь я внезапно понадобилась самому влиятельному человеку в мире. Он предлагает мне награду, за которую все человечество перегрызло бы друг друга. И что я должна делать?
   Она стянула визор и виновато посмотрела на Лероя:
   - Все это меня до чертиков пугает, - тихо прошептала она.
   - Ты спрашиваешь не у того фэйри, - слабо улыбнулся Лерой. - Скажу только, что хотя и не знаю, какое решение ты примешь - стоит сделать это побыстрее.
  
   - А когда меня отзывали на пару слов в прошлый раз, в меня выстрелили из станнера, - заявил Дрейк.
   - Да, я помню, - кивнул Дэрил. - Это был я.
   - Ах, да, а я потом еще тебе нос сломал, - припомнил Оливер. - Хреновое у нас получилось знакомство.
   - Не суть, - отрезал Дэрил, взлохмачвая волосы. Его мысли сейчас были явно далеко отсюда. - Звонила Фелисити.
   - Ты уже говорил, - напомнил Дрейк.
   - Насчет последнего дела. Она сказала, что ДНК человека, который вырубил патрульных, найдена в нашей базе. Но есть какая-то проблема, о которой она не успела сказать...
   Дрейк подвис на пару секунд, вспоминая подробности того дела, о котором рассказывал ему друг пару дней назад. Потом до него дошло:
   - Но это должно быть ДНК Лероя, откуда... - его глаза округлились. - Откуда?!
   - Вот и я задаюсь тем же вопросом, - покивал Дэрил. - В общем, я еду в участок, а ты пока... Уведи их отсюда, покатай по городу, своди в луна-парк, не знаю... Я выйду на связь через несколько часов. Там решим.
   Он развернулся к двери, но его остановил голос Дрейка:
   - А мне ты тоже не верил.
   Помедлив пару секунд, Дэрил оглянулся через плечо, бросив на Оливера внимательный взгляд:
   - Я и сейчас не до конца верю.
   - Ну да, ну да, - похмыкал Дрейк, - Убедишься лет через сто. Просто для справки - мне кажется, что Лерой говорит правду. Или верит, что говорит правду.
   - Ты когда-нибудь слышал о фэйри?
   - Нет, - признал Оливер. - Но я знаю о более странных и худших существах. Некоторые из них до сих пор живы. Так или иначе, чтобы там не нашла Фелисити, постарайся посмотреть на это... под разными углами.
   Дэрил помолчал несколько секунд, обдумывая слова друга, затем лишь коротко кивнул и вышел из квартиры, бесшумно притворив за собой дверь.
  
   В этот час в полицейском участке было тихо, что и неудивительно. Дэрилу нравилось находиться здесь в такие минуты. Но сейчас он не заметил царящего здесь сонного царства, быстрым шагом прошествовав в свой кабинет.
   Фелисити была здесь, зевая, она просматривала какие-то файлы на голоэкране. Впрочем, когда она повернулась к вошедшему Дэрилу, сон с нее как рукой сняло:
   - Ио! - возмущенно заявила она. - Ты меня подставил! Я не должна ловить хакеров! Если бы не ты, это дело не повесили бы на меня.
   - Знаю. Прости, - рассеяно ответил Дэрил, просматривая файлы, которые прислала ему напарница. - Что у тебя?
   Фелисити возмущенно фыркнула:
   - Мог бы хотя бы сделать вид, что раскаиваешься, - она покачала головой, немного успокаиваясь. - Впрочем, чего от тебя ожидать, ты всегда был помешанным на своей работе...
   - Вообще-то, это не я сижу в участке до трех часов утра, - заметил Дэрил.
   - Да-да, - отмахнулась та, - В общем, слушай. Хардисон прислал отчет - он сравнил тот фрагмент ДНК с нашей базой. Заняло это приличное время, так как слишком уж неполной была цепочка или что-то вроде того... Научные штуки...
   - Хардисон? - рассеяно переспросил Ио.
   - Наш криминалист! - Фел пощелкала пальцами перед Дэрилом, - Ты меня вообще слушаешь?!
   - Да-да, что дальше?
   - Он прислал мне список из ста семидесяти имен. Я использовала тот снимок с камеры на остановке, который ты мне прислал, и сократила список до четырех людей, - родолжила Фелисити, явно гордая своей работой. - У троих неопровержимые алиби. И остался только один. Его досье я тебе и прислала.
   - Ага, - только и откликнулся Дэрил, просматривая строчки отчета.
   Кристофер Одли. Вероятность совпадения с ДНК нарушителя - 87%. Пропал четыре месяца назад. Есть и фотография. И эта фотография выбивала Дэрила из колеи - с голографического изображения на него смотрел Лерой.
   Ио попытался вспомнить, где он уже встречал имя этого человека.
   - Из полицейских отчетов, - неожиданно подала голос Фел. Перехватив взгляд Дэрила, она пояснила: - Ты опять разговаривал сам с собой.
   - А, ну да, - так что там с этим парнем?
   - Пропал четыре месяца назад, - пожала плечами Фелисити, - Обнаружили, когда не заплатил за аренду. Его биочип нашли у него в раковине - похоже, парень вырезал его сам себе.
   - У него был не приживленный? - быстро уточнил Дэрил.
   - Не-а, у него был синдром Кауэра.
   Дэрил сжал голову руками, останавливая хаотично бегающие мысли. Полностью очистив разум, он досчитал до десяти и только после этого повернулся к блондинке:
   - Дай мне телефоны всех, кто мог контактировать с этим парнем. Родные, друзья, коллеги, учителя в школе, в детском саду, консьерж, домашнее животное - всех!
   - Хорошо, - чуть удивленно отозвалась Фелисити, - Но зачем?
   - Хочу понять, - ответил Дэрил, усаживаясь за стол, - Существовал ли этот человек на самом деле.
  

Глава 12

  
   28 августа
   02:36
  
   Сумка с грохотом упала на пол около входной двери. Александра облегчено вздохнула - сборы наконец-то были закончены. Да, в результате она взяла с собой несколько больше вещей, чем планировала изначально, но если есть время - почему бы и нет? Правда, сумка набитая компьютерным железом получилась несколько тяжеловатой, но у Белки было целых два кандидата, на которых можно будет свалить работу по переноске.
   Оставалось только решить, куда имен ей стоит направиться. Коснувшись клавиатуры, Александра постаралась вызвать окно браузера, но осознала, что оставила визор в комнате на столе. Вздохнув, девушка поплелась в гостиную.
   Еще не заходя в комнату, она услышала, какой-то незамысловатый мотивчик, исполняемый Дрейком. Похоже, у того при всем желании не получалось делать что-либо тихо.
   Перешагнув порог, Александра без особого интереса осмотрела мужчину - Оливер в одних штанах и полотенцем, висящем на шее, складывал свою старую одежду в сумку. Чистая уже была разложена на диване и ждала своего часа.
   Взгляд девушки скользнул по торсу Дрека, чисто из научного интереса. Оливер, похоже, мог служить отличным пособием для врачей - скорее всего для патологоанатомов. На его коже, казалось, не было ни одного чистого участка - все тело покрывали шрамы всех возможных видов, от обычных порезов и огнестрельных ранений, до следов химических ожогов. Особенно выделялись три отметины - огромный, на все тело, Y-образный шрам, выглядевший так, будто рану зашивал суровой ниткой пьяный врач, которого ничуть не беспокоило состояние больного, и два длинных пореза на внутренней стороне предплечья - от локтя до кисти, зашитые столь же небрежно.
   - Не смотри так. Это не я сделал, - неожиданно прервал свою песню Оливер, почувствовавший внимание девушки. Его тон подразумевал, что никаких дальнейших объяснений не последует.
   Александра пожала плечами. В общем-то, ей и не было так уж интересно. Она сделала несколько шагов к столу, нацепила визор, а когда она вновь повернулась к Дрейку, тот уже был полностью одет. К слову сказать, его нынешний наряд мало отличался от того, в котором он был час назад - такие же штаны, футболка и кожаная куртка. Возникало ощущение, будто у него просто был с десяток однотипных комплектов одежды.
   Улыбнувшись этой мысли, Белка повнимательней присмотрелась к белой тряпке, все еще висевшей на шее у Оливера.
   - Эй, это что мое полотенце?! - возмутилась она, когда ее настигло осознание.
   - Для начала, - строгим тоном заявил Дрейк, повернувшийся к ней, - Я его верну. А так вообще-то, ты его стырила из отеля в Эдинбурге, так что технически - оно не твое.
   - Это входит в стоимость номера, - угрюмо отозвалась девушка. - Ты-то откуда знаешь, где этот отель?
   - Я много путешествую. Узнал логотип, - пожал плечами Оливер. - Названия вот только не помню. Так что не жалуйся - раз ты все равно собираешься уезжать из страны, украдешь новое. Куда поедешь, кстати?
   - Не знаю пока. И вообще - я тебе о своих планах не говорила. Откуда знаешь?
   - А, - отмахнулся Дрейк, падая на диван. Белка присела на свое кресло. - На лицах людей все написано, если знать, куда смотреть. И что, тяжело покидать родные места?
   - Это не мои родные места, - с мрачной улыбкой отозвалась Александра.
   - Вот как? - заинтересовался Дэрил. - А откуда ты?
   - Отец из Канады, мать из России, жили в Дублине. Откуда я? - неопределенно повела плечиком девушка. - Потом в Дублине случились...неприятности, и я поехала в Лондон поступать в один колледж... Не получилось. Пожила во Франции, Нидерландах, Шотландии, потом вернулась сюда. Теперь снова вот переезжаю. А ты кто по национальности?
   - Швейцарец... полагаю, - слегка раздраженным тоном откликнулся Оливер.
   - Полагаешь? - выгнула бровь Белка. - Ты не знаешь своих родителей?
   - Знаю... отца... - неохотно откликнулся Дрейк. Расспрашивать о прошлом девушки ему нравилось явно больше, чем рассказывать о своем. - Он швейцарец, да. Не то знакомство, которое мне хотелось бы вспоминать.
   - Имя у тебя какое-то... не швейцарское, - чуть улыбнулась Белка.
   - Я его придумал. Раньше меня звали по-другому, - пояснил Дрейк и тут же сменил тему: - Так, а что там за дела с татуировкой? Что изображено? Размер? А лучше покажи...
   - Вот еще, - фыркнула Белка, скрестив руки на груди. - Должны же быть у девушки свои секреты.
   - Ну не будь букой, - не заметив ответной реакции, Оливер ехидно ухмыльнулся и добавил: - Ну и ладно, у Дэрила потом спрошу.
   - Мечтай, - вернула ему ядовитую улыбочку девушка. - Вместе с Дэрилом.
   Оливер лишь радостно оскалился. Александра поймала себя на мысли, что разговаривать с Дрейком довольно легко, да и вообще, несмотря на несколько мрачноватый внешний вид и короткий срок знакомства, тот как-то ухитрился расположить к себе не слишком-то коммуникабельную девушку. Впрочем, дальнейшему развитию беседы помешал появившийся в дверях Лерой, закончивший плескаться в душе.
   - Думаю, больше задерживаться здесь не имеет смысла, - с утвердительными интонациями произнес он. - Определиться с дальнейшими действиями можно и на ходу.
   - Давно пора, - проворчал Оливер, как будто это и не он первым настаивал на том, чтобы задержаться для приведения себя в приличное состояние.
   Самый большой багаж, разумеется, был у Александры. Оливер беззаботно помахивал своей сумкой с одеждой, а самой тяжелой частью экипировки Лероя была штормовка неопределенного цвета, выделенная ему Дрейком, в которой можно было уместить троих таких эльфов. Поэтому свою поклажу Белка без раздумий взвалила на остроухого, а сама принялась обсуждать дальнейшие планы с Оливером.
   - Мне бы добраться до порта, - сообщила она. - Переберусь на материк для начала, дальше уже там буду думать...
   - Неужели ты и вправду думаешь, что тебе это поможет скрыться от Холдена? - усмехнулся Оливер. - Впрочем, если ты не понимаешь, что самое безопасное место для тебя сейчас - рядом с нами, то убеждать я тебя не собираюсь. А насчет твоей просьбы - не вижу ничего невыполнимого...
   Троица вышла на улицу, возглавляемая Оливером, ведущим их к своей машине. Дождь уже закончился, хотя поднявшийся холодный ветер делал пребывание на открытом воздухе не слишком приятным. К счастью, далеко идти не пришлось.
   -Что это?! - изумленно воскликнула Александра, когда тьма расступилась достаточно для того, чтобы Pontiac был отчетливо различим.
   - Моя машина, - недовольным тоном откликнулся Дрейк.
   - Я догадалась. Сколько ей лет?! Сотня?! Как она вообще еще ездит?! - в голосе девушки явственно прослеживались нотки ужаса и паники. - Я в нее не сяду!!!
   - Во-первых, эта машина еще вас всех переживет, - с яростной убежденностью заявил в ответ Оливер. - И, отвечая на твой вопрос - да, она на ходу! Спроси у Лероя, есть ли у него жалобы на поездку!
   - Есть, - кивнул эльф. - Водитель не затыкается.
   Но его никто не услышал.
   - С учетом того, что еще пять дней назад для него лучшим транспортным средством была карета, запряженная лошадьми, - ядовито парировала Белка, - Он не самый лучший твой поручитель.
   Впрочем, она уже увидела в глазах Дрейка ту самую яростную убежденность в своей правоте, которая возникала и в ней, когда кто-то пытался сказать ей, что "Импульс" - ненужное, неудобное и небезопасное средство передвижения. Поэтому, она чуть обреченно вздохнула и, слегка успокоившись, согласилась:
   - Ладно. Поверю тебе на слово. Покатаемся на раритете. Скажи только - к чему подобный эпатаж? Почему нельзя было купить нормальную машину, а вместо этого выискивать на черт знает каком кладбище автомобилей эту рухлядь, да еще и реставрировать потом?
   - Никакой это не эпатаж, - буркнул Оливер, усаживаясь на водительское кресло. - Просто это первая машина, которую я купил. А я очень привязываюсь к вещам.
   - Где ты мог ее купить? Их сняли с производства еще до твоего рождения... - фыркнула, было, девушка, но осеклась. Она вспомнила, с какой убежденностью говорил Оливер про вампиров и Первую Мировую.
   - Постой... - она стремительно оббежала автомобиль и уселась на пассажирское сиденье, сразу же развернувшись к Оливеру: - Ты же не будешь говорить, что тебе сто шестьдесят лет?
   - Нет, - буркнул Дрейк.
   - А... - облегченно вздохнула Александра. - А тогда...
   - Мне двести семьдесят три.
   - Но... - слегка растерялась девушка. - Как? Ты тоже фэйри?
   В ее голове смешались благоговейный ужас и любопытство. Да, Лерой тоже эльф, но, во-первых, ему всего лишь шестьдесят, а во-вторых, он слегка отстал от жизни. А тут - живой свидетель стольких событий, который, к тому же, должен знать о многих магических тайнах и загадках, о том, куда делись эльфы, о том...
   - Нет, он не фэйри, - донесся с заднего сидения голос Лероя. Сам эльф мало прислушивался к разговору и с подозрением крутил головой во все стороны. Ему казалось, что пару секунд назад откуда-то донеслось трехкратное "ку-ку".
   - Ты-то откуда знаешь?
   - Оттуда же, откуда ты знаешь, где кошка, а где собака, - слегка раздраженным тоном откликнулся эльф. - Мы разные биологические виды - я никогда не понимал, как люди могут принимать кого-то из нас за своих.
   - Тогда кто ты? - вновь повернулась девушка к Оливеру.
   - Человек, - спокойно пояснил он. - Но не надейся, рассказывать я тебе ничего не буду.
   - Но почему?! - расстроилась Белка. Разве можно так издеваться над любопытством бедной девушки?!
   - Должны же у парня быть свои маленькие секреты, - злорадным тоном пояснил Дрейк. А потом добавил уже обычным голосом: - Да и не так важно это.
   - Ну и ладно, у Дэрила потом спрошу, - съехидничала Белка и тут же обеспокоилась: - Он ведь знает?
   - Знает, - откликнулся Оливер, заводя двигатель и давая ему прогреться: - Но, кстати говоря, он сам догадался, кто я, хоть и не сразу поверил. Впрочем, неважно. Что будем делать дальше?
   Последний вопрос он задал, развернувшись к Лерою. Александру это несколько покоробило, но она не могла не признать правоты Дрека - в конце концов, она прямым текстом сообщила, что собирается покинуть их как можно скорее.
   - Полагаю, стоит подождать Дэрила, - разумно ответил Лерой. - Насколько я понял - его работа распутывать загадки. Думаю, будет правильно, выслушать его мнение.
   - Не, - скривился Оливер. - Это скучно. Представь, что его нет - что бы ты делал, на основании только имеющейся у нас с тобой информации?
   У настойчивости Дрейка была еще одна причина, кроме желания чем-нибудь заняться - после тревожного сообщения от Фелисити, он собирался пристальнее приглядеться к эльфу. А где, как ни в какой-нибудь заварушке, лучше всего проявляется характер человека. Ну, или фэйри. Нет, Оливер не врал, когда говорил, что верит в историю Лероя. Просто предпочитал доверять, но проверять
   Эльф призадумался.
   - Нам известно, что Каину зачем-то был нужен я. И он знает о моей сестре. Логично предположить, что о фэйри и ему и Холдену известно. Внезапное омоложение Холдена могло быть вызвано магией...
   - Он говорил, что это генетическая модификация, - встряла Александра.
   - Да, алхимия, - мрачно откликнулся Лерой. - У людей еще шестьсот лет назад было поверье, что если съесть сердце фэйри, то обретешь его вечную молодость.
   В салоне автомобиля на мгновение повисла тишина.
   - Ты думаешь, что он ставит эксперименты на эльфах, - утвердительно произнес Дрейк.
   - Не говорите, что у вас не проскальзывала подобная мысль.
   - А зачем ему тогда люди с синдромом?
   - Этого я не знаю. Быть может, этот его "эликсир" требует не одних только фэйри, в качестве компонента.
   - Или ему просто были нужны подопытные, - добавил Оливер.
   - Нет, - призадумалась девушка. - Оба варианта не подходят. Когда он пытался захватить меня, он уже был под воздействием модификации.
   - В любом случае, - с нажимом продолжил Лерой, - Я подумал о тех людях, которых охранял Каин.
   - В криокапсулах? - уточнил Дрейк. - И что с ними?
   - Почему они находились в таком странном месте, как тот ангар? Единственное его преимущество - он близко к нашему Лесу. Что если Холден как-то вытаскивал эльфов из магического сна и потом переправлял их в свои лаборатории?
   - А почему не всех разом?
   - Может, у них просто не было возможности, - пожал плечами Лерой. - Наверное, не так-то легко вытащить существо из пространственного кармана.
   - А Дэрил считал, что так перевозят синдромников, - задумчиво проговорил Оливер.
   - Может и так, - согласился Лерой, - А может и прав я. Но, так или иначе, я бы начал с поиска этих... капсул. Даже если те люди или фэйри ничего не знают об экспериментах Холдена, сделаем хорошее дело, освободив их. Ты, вроде бы, уже пытался это сделать?
   - Да, что-то вроде того, - кивнул Дрейк. - Только тут одна проблема - эти капсулы давно уже перевезли. Как их искать?
   - У всех капсул есть маячок, - пожала плечами Белка. - Если знать специальный код, то всегда можно отследить его.
   - А сами капсулы не принадлежат "Snowtech", - жизнерадостно закончил Оливер, - Их арендовали у компании, которая занимается исследованием криосна. И охраны там поменьше чем у снеговиков. Коды конкретно этих саркофагов узнать вполне реально. Тем более, что у меня есть там один знакомый.
   - Ты поможешь нам? - спросил Лерой у Александры. - Моя сестра может быть в одной из этих капсул.
   Та вдохнула:
   - Только отследить маячки, когда вы получите коды. Компом-то из вас двоих все равно никто не умеет пользоваться. В офис "Криосна", я не полезу.
   - Спасибо, - с признательностью кивнул ей Лерой и повернул голову к Оливеру: - Можем узнать только местоположение капсул. Возможно даже, что так мы узнаем местоположение лаборатории, в которой ведутся эксперименты над эльфами. А когда Дэрил вернется, сообщим ему эту информацию.
   - Не самый идиотский план, что я слышал, - кивнул Дрейк. - Или которому следовал.
   - Так что у тебя там за знакомый? Надежный?
   - Да нет, бро... Не очень...
  
   В закутке, в котором обычно ютились техники, было весьма прохладно. Наверное, подобное естественно для компании с таким названием, но, обычно, работа промышленных кондиционеров вызывала только жалобы и недовольства.
   К счастью, в данный момент жаловаться было некому. Шесть утра, воскресенье - кто притащится на работу в такую рань, да еще и в выходной? Ну, например тот, кому нужно было отрабатывать какую-то повинность.
   Да, хотя все понимали, что Майк не виноват в том, что его взял в заложники психопат, которому позарез нужно было проникнуть в здание корпорации, это происшествие не могло не сказаться на его жизни. За прошедшие три дня его дважды допрашивала полиция и шесть раз СБ корпорации. По большей части всех интересовало только одно - что удивительно, не личность преступника, которую наверняка установили и без помощи техника, а то, как сканеры не заметили нарушителя в кузове фургона.
   Его обвиняли в помощи преступнику, угрожали, упрашивали, проверяли на полиграфе - но все что Майк мог рассказать, он уже сообщил в первой же беседе. Даже слова громилы про вампиров. Что забавно - в отличие от полицейских, снеговики не только внимательно отнеслись к его словам, тщательно запротоколировав, но и задали тучу дополнительных вопросов, касающихся внешности Оливера Дрейка.
   Насколько понимал Майк, весь этот кошмар только начинался. На работе тоже было не все супер - все ночные дежурства на ближайший месяц скинули на него, при этом не отменяя обычные смены. Технику оставалось утешать себя тем, что его, по крайней мер, не уволили...
   Майкл Росс, вас просят подойти в шестую переговорную - неожиданно высветилось сообщение перед глазами. Мгновением спустя появилось еще одно слово: Полиция.
   Майк буквально услышал злорадное хихиканье девушки-секретаря, когда она набирала это сообщение. Точно, весь офис потешался над ним, с притворной жалостью заглядывая в глаза при личной беседе. Но главное - за что? Ведь он ничего плохого не сделал...
   Вздохнув, Майк поднялся со своего места, вышел из закутка техников и пошел вдоль рядов стеклянных кубиков-лабораторий, в каждом из которых было по одному саркофагу. Все они были пустыми - это были скорее демонстрационные экспонаты, чем рабочее оборудование. Настоящие криокапсулы либо поставлялись в лаборатории по заказу, либо хранились в огромных ангарах за городом, куда свозились все замороженные. Майк никогда не понимал людей, которые погружались в анабиоз просто для того, чтобы их разбудили лет через сто-двести. Им так хотелось увидеть будущее? Интересно, а с чего они решили, что будущее хочет увидеть их? Но эти люди составляли восемьдесят процентов клиентов данной компании. Как же извратили технологию, созданную для спасения неизлечимо больных...
   Не оглядываясь на провожающих его взглядами редких сотрудников, Майкл добрел до лифта, поднявшись на шесть этажей вверх, и нашел нужное ему помещение. Прежде чем зайти в кабинет, Майк аккуратно заглянул в дверной проем. Прямо напротив него в удобном кожаном кресле расположился какой-то невысокий парень в гражданской одежде, взглядом окативший его холодной волной непонятных эмоций. На груди у него висел значок полицейского. Нейрокомп техника проанализировал идентификационные метки значка, выдал вердикт - "подлинный", и вывел фотографию и строку текста - Констебль А. Бенсон.
   Майк едва заметно поморщился. В прошлый раз его допрашивали детективы. Техник не знал, что изменится при понижении должности офицера лично для него, но почувствовал себя уязвленным. Тем не менее, он пожал плечами и шагнул в переговорную.
   Если бы Майк был более внимателен, он заметил бы, что на фотографии, которую нейрокомп считал со значка, констебль стоит в той же гражданской одежде, что сидит сейчас перед ним. А если бы еще связался с полицейским участком, то узнал бы, что значок с данным номером ныне не действителен.
   Дверь захлопнулась, едва Майк сделал пару шагов. Раздался негромкий щелчок электронного замка, а техник спиной почувствовал как кто-то, до этого скрываемый дверью, навис над ним. Еще не повернувшись, Майк понял, кого он увидит. Взгляд уткнулся в запыленную, испачканную разводами и даже слегка оплавленную карточку с надписью "Консультант Оливер Дрейк". Техник поднял глаза. Громила, поймав взгляд человека, скрестил руки на груди, склонил голову набок и тихим рокотом поинтересовался:
   - Как тут у вас, кабинет звукоизолированы?
   Майк сделал несколько нетвердых шагов назад, наткнулся на стул, упал в него и только потом ответил, с трудом шевеля языком:
   - Ну да, стандартная постройка, бро, - секунду спустя, он сообразил, что, возможно, подписал себе смертный приговор, техник попытался исправиться: - Но там снаружи...
   - Никого нет, - отрезал громила, обходя стол и усаживаясь рядом со своим молчаливым напарником. Парень продолжал сверлить техника взглядом, что с каждой секундой казалось все более и более жутким. Кажется, он даже не моргал. - Только администраторша. Заставляют бедняжку работать посуточно... нахрена? Как будто у вас бывают клиенты по ночам. Но, в любом случае, тебя еще долго никто не хватится.
   Майк несколько приуныл, осознавая, что в чем-то Оливер прав. Вслед за этим на него накатила злость, даже затмевающая страх:
   - Ну и какого дьявола тебе от меня нужно?! - заорал он, вскакивая на ноги. - Тебе показалось, что ты мало испортил мне жизнь?!
   - Да не волнуйся ты так, - чуть удивленно отозвался Дрейк. - Не похоже, чтобы ты особенно страдал.
   - Меня чуть не выгнали с работы, - размахивая руками начал ходить по комнатке техник. - Я выставлен идиотом, слабаком и черт знает кем еще!!! Полиция и СБ перетряхнули всю мою жизнь!!! На меня свалили всю работу!!!
   Лерой и Оливер с одинаковым равнодушием следили за мечущимся по кабинету человеку, пропуская тираду мимо ушей. Наконец, всплеск эмоций несколько поутих и тяжело дышащий техник упал назад в кресло.
   - Полегчало? - поинтересовался Дрейк.
   - Слегка, - честно признался Майк.
   Оливер участливо покивал, тактично выдерживая некоторую паузу.
   - Нам нужно найти те криокапсулы, которые ты перевозил, - наконец сообщил он. - Нужны коды маячков. Скажи, у кого их можно найти.
   Майк едва не расхохотался. А затем выдал настолько непечатную тираду, что впечатлился даже многоопытный Оливер. Но общий смысл был прост - нет.
   - Смотри, - Оливер порылся в карманах и положил на стол кредитный чип, - Здесь полмиллиона евро. Более чем достаточно за столь незначительную информацию.
   - И ты вправду рассчитываешь, что я буду тебе помогать, - несколько колеблясь, поинтересовался Майк.
   Парень, все это время сидевший молча, произнес:
   - Ты считаешь, что твои работодатели несправедливо осудили тебя, нагрузив обязанностями. Так может, пусть хоть будет за что?
   Майк заколебался. На самом деле, он не держал особого зла на громилу. Обиду да, но ненависти к нему он не испытывал. В конце концов, он его не убил, хотя легко мог. В эти дни человек стоит меньше, чем его импланты. Да и предлагаемая сумма более чем значительна.
   - Нет, бро, - наконец, ответил он. - Если об этом узнают - мне точно конец.
   В разговоре вновь возникла пауза. Лерой молча сверлил техника взглядом, а тому все больше не нравился темно-зеленый огонь в немигающих глазах собеседника.
   - В одной из этих криокапсул может быть моя сестра, - спокойным тихим тоном произнес Лерой. Ледяной холодок пробежал даже по спине Оливера, внимательно наблюдавшего за эльфом. - Это значит, что ты поможешь нам.
   Их снова накрыло тишиной. Но, на этот раз молчаливое противостояние Лероя и Майка закончилось быстрее - техник как-то неловко отвел глаза и схватил чип, лежащий на столе. Атмосфера в комнате резко улучшилась. Даже, казалось, свет стал поярче. Оливер расслаблено откинулся на спинку стула. Кем бы он там на самом деле ни был, Лерой явно обладал какой-то харизмой, заставляющей воспринимать его слова очень серьезно. Впрочем, Майк явно не был образцом сильного духом человека, так что брать его за показатель не стоило. С теми же Мейсером, Дэрилом, да и даже Александрой подобная игра в гляделки не сработала бы. С другой стороны, это не означало, что у эльфа не нашлось бы другого способа воздействия.
   - Коды есть у меня, бро, - глухо откликнулся техник. - Скопировал их на всякий случай, когда начинал эту работу. Кому скинуть?
   Оливер вновь принялся рыться в карманах крутки и, под удивленным взглядом Майка, извлек на свет шариковую ручку и блокнот.
   - Мы по старинке, - пояснил он. - Диктуй.
  
   Лерой и Оливер сидели на капоте автомобиля, любуясь восходящим солнцем. Точнее серой пеленой, где-то за которой всходило солнце. Не то, чтобы они были заинтересованы в данном занятии, но Александра, получив список из девятнадцати двадцатизначных кодов, вытолкала их обоих из салона, мотивировав это тем, что ей для работы нужна тишина. Поинтересовавшемуся о том, чей спутник собирается взламывать девушка - НАСА или МИ-5, Оливеру был дан совет не пытаться постигнуть своими промытыми Голливудом мозгами великое искусство клавиатуры и мышки. Делиться своими секретами Белка явно не собиралась.
   - Откуда у тебя полмиллиона евро? - поинтересовался Лерой у Дрейка.
   - Ну, знаешь, - неопределенно повел тот плечом, - Сэкономил там-здесь, отобрал пару центов у мафии, нашел потерянное золото нацистов, Атлантиду... за четверть тысячелетия накапливается.
   - Понятно, - кивнул Лерой. - А сколько было на том чипе?
   - Хм, - призадумался Оливер. - Ну... около пятисот...
   - Евро?
   - Йен. Чип завалялся после последнего путешествия. А ты бы и вправду стал пытать бедолагу?
   Лерой недоуменно покосился на Оливера.
   - Вовсе нет. Методика "хороший полицейский - плохой полицейский" - я прочел о ней в Сети. Разве я что-то сделал не так? Да и потом - я ему даже не угрожал. Просто пытался воззвать к совести.
   - Думаю, ему так не показалось.
   - Ага, - согласился эльф. - А еще ему показалось, что на чипе полмиллиона евро.
   - Ну, если он придет ко мне с жалобами... то я ему заплачу всю сумму, клянусь, - Оливер помахал в воздухе рукой.
   Они немного помолчали.
   - Странно, что тебя так обеспокоили мои намерения, - неожиданно жестко произнес Лерой, бросив косой взгляд на Дрейка. - Думаю, тот последний вампир удивился бы. Особенно, если учитывать, что они не чувствуют боли. Я даже представить не могу, что вы с ним делали.
   - Думаю, если ты знаешь, кто они такие на самом деле, ты не станешь вменять это ни кому в вину, - покачал головой Дрейк, - Но, просто чтобы расставить все точки над i - я этого не делал.
   - Вина и на том с чьего одобрения...
   - Я висел рядом в цепях, - жестко добавил Оливер.
   Лерой помедлил секунду, осознавая его слова, и отвел взгляд.
   - Извини, - чуть помолчав ответил он.
   - Да ничего, - пожал плечами Дрейк. - Не волнуйся. Найдем мы твоих эльфов. И сестру.
   - Ты действительно ничего не слышал о фэйри? - с затаенной надеждой спросил Лерой. - На востоке, например? Или в других местах?
   - Я сталкивался со многими странными вещами, - пробормотал Оливер. - Черт, да я и сам странная вещь. Но... все они были единичными случаями. Оборотень, гаргульи, голем, симулятор ЛСД на Playstation, концовка Half-Life 3... Странные аномалии, существа, психи. Вот, как ты сейчас. Но целые народы магических существ... Нет. Только сказки, которые старше тебя.
   - Ну, может быть я смогу помочь найти, если не народ, то с десяток эльфов... - раздался за их спинами веселый голос. Оливер и Лерой повернулись к рыжей девушке, сияющей довольной улыбкой кошки, объевшейся сметаной: - Я засекла сигнал всех девятнадцати капсул. Все в одном месте.
   - Если я разбираюсь в жизни, сейчас должна быть плохая новость.
   Александра несколько посмурнела.
   - Они все в лондонском порту. На одном из кораблей. Названия не узнала, уж простите, но могу указать место с точностью до пяти метров.
   - Лаборатория Холдена может быть в любой точке мира, - понимающе покивал Оливер. - На контейнеровозе, например, достаточно места, чтобы установить несколько баков с криостаном и десятки капсул. Тогда их можно перевозить сколь угодно долго.
   - Я думал Холден - британец, - угрюмо откликнулся Лерой. - И его дом и лаборатория здесь.
   - А, - махнул рукой Оливер. - Причем здесь это? Его главный завод, например, находится в Гренландии - там режим секретности, видимо, обеспечивать легче. Дания, небось, спилась на радостях от того, что этот промерзлый кусок земли им, наконец, пригодился. Даже представить не могу, сколько им заплатили... А на удобство плевать, тем более, что большая часть процессов там автоматизирована...
   - А ты это откуда знаешь? - с подозрением осведомилась Александра.
   - Простая логика, ма шер. Не это сейчас важно.
   Оливер похлопал себя по куртке и мрачно произнес:
   - Плохая новость - я потерял мобильник. А значит, связаться с Ио у нас не получится.
   - Я могу ему позвонить, - предложила Александра.
   - О, ты знаешь его номер? - вскинул брови Оливер. Девушка скисла, а он заходил взад-вперед вдоль машины: - Корабль может отплыть в любой момент. В порту должен быть журнал прибытия-отбытия. Нужно его прочесть.
   - Журнал никуда не денется, - попыталась возразить ему девушка.
   - Если только Холден не попросит, чтобы записи о нем не заносились, - на эльфе, произнесшем эту фразу, скрестились два взгляда и тот, пожав плечами, добавил: - Если бы я был сумасшедшим ученым, который экспериментирует на разумных существах, я бы постарался сделать так, чтобы меня было как можно сложнее найти. Возможности у него для этого существуют.
   - Нужно узнать, куда собирается отбывать этот корабль, - утвердительно произнес Дрейк после недолгой паузы. Лерой согласно склонил голову, а вот девушка скрестила руки на груди:
   - Мы даже не знаем, существует ли какая-то гипотетическая лаборатория на самом деле. Это не очень разумно. Давайте, по крайней мере, дождемся Дэрила.
   - Мы точно знаем, что есть девятнадцать существ, которых держат в анабиозе, - сверкнул глазами Лерой.
   - Не будем лезть на рожон, - пожал плечами Оливер. - Узнаем дату отбытия судна и пункт назначения. Что в этом страшного? Если окажется, что время еще есть - вернемся к Ио.
   - А если нет?
   - Будем импровизировать. Кроме того, разве нам не нужно отвезти тебя в порт? Выберешь себе кораблик по вкусу...
   Девушка тяжело вздохнула:
   - Оставишь вас, как же... Я посижу в машине, пока вы будете по докам шариться. Если накосячите, то хоть Дэрилу передам. Но это последний раз!
   - Отлично! Значит, едем к морю, - радостно закивал Оливер и повернулся к эльфу: - Оружие есть?
   - Так, а зачем вам оружие? - насторожилась девушка. Но ни эльф, ни человек не обратили внимания на этот вопрос. Для них он звучал, как риторический.
   Лерой продемонстрировал извлеченный из недр штормовки иглострел.
   - О, так ты не выронил его во время нашего посещения аквапарка? - обрадовался чему-то Дрейк.
   - Выронил, - признался эльф. - Этот я украл у Дэрила, когда мы с ним в коридоре столкнулись.
   Оливер и Александра недоуменно переглянулись и вновь уставились на Лероя.
   - Ну, я его не знал, - начал объясняться тот. - И то, что у него оружие Александры, меня несколько напрягло - вдруг он взял ее под контроль телепатией или другим способом и заставляет говорить то, что нужно ему. Вот и решил подстраховаться.
   - Ну... общий ход мысли понятен, - кивнул Оливер. - Пользоваться-то хоть умеешь?
   - Только в теории, - тут же открестился Лерой. - Мне бы лучше клинок, наподобие того, что был у тебя в Норрингтон-холле.
   - Нет, - задумался Дрейк. - Мачете сейчас с собой нет. Есть только нож-катран, пойдет?
   - Ну, выбора у меня все равно нет, - пожал плечами фэйри.
   Александра вздохнула и запустила поиск номера телефона Дэрила Ио по Сети. Бряцанье парней железом ей не очень нравилось, и Белка подсознательно чувствовала, что помощь детектива им понадобится очень и очень скоро. Нет, девушка не сомневалась в способностях Лероя и Оливера выбраться из любой ситуации.
   Ее только несколько беспокоили их методы.

* * *

   Фелисити давно покинула маленький кабинет, отправившись отсыпаться в комнату отдыха, где полицейские поставили маленький диванчик как раз для таких случаев. Датчик дыма давно был выдран с корнями и укоризненно помигивал красной лампочкой, сигнализируя о неисправности. Комнатка давно была окутана смогом такой плотности, что в воздухе повесить можно было не только топор, но и работающую бензопилу.
   Дэрил лежал в кресле, закинув ноги на стол, абсолютно не обращая внимания на окружающую его ядовитую атмосферу. Стеклянные глаза невидяще смотрели в потолок, губы чуть шевелились - как всегда, задумавшись до потери связи с реальностью, детектив начинал проговаривать мысли вслух.
   Ситуация вырисовывалась довольно интересная. Сначала казалось, что Кристофер Одли действительно существовал. Он окончил школу, колледж, исправно платил аренду. Покопавшись, Ио нашел подтверждения покупки нового процессора для домашнего компьютера и еженедельных заказов продуктов на дом.
   Но с другой стороны, существование Кристофера выглядело беспросветным адом. Работал он только фрилансером, редко выходя из квартиры и, как следствие, практически не сталкиваясь с соседями. Ни друзей, ни родных у него не было. Не было домашних животных, хобби, причин выходить на улицу и смысла в жизни. Он заказывал всего четыре литра воды в неделю, видимо, надеялся на скорое появление миражей от обезвоживания, которые должны были скрасить ему серые будни, а питался только пищевой массой для синтеза. Именно массой, а не едой, созданной из нее, потому что самого синтезатора в квартире Кристофера не было. Единственным человеком, который вспомнил "такого хорошего мальчика" была старушка, которая когда-то вела у него уроки английского в школе. Но она вспоминала так же и как с ее помощью поймали убийцу Кеннеди и нашествие инопланетян в тридцать шестом, так что доверия к подобному свидетелю у Дэрила было мало.
   В общем, никаких сомнений в том, что Кристофер Олди вымышленная личность не оставалось. При этом он был не просто комплектом поддельных документов - юридически, он был реальным человеком. Кто-то водил электронного Кристофера на заочные курсы обучения в колледж, открывал банковские счета, платил за него налоги. Создание подобной личности занимало годы. Вершина создания поддельных документов - оставалось только подставить нужную голограмму, да образец ДНК.
   А вот дальнейшие рассуждения целиком состояли из вопросов и сомнений.
   Зачем понадобилось инсценировать похищение несуществующего человека? Зачем выдавать за него Лероя? В том, что на голограмме изображен именно Лерой, детектив не сомневался - вон, даже треугольные уши проглядывают. Вопрос "кто?" Дэрил не задавал - это было очевидно.
   После нескольких часов размышлений, детектив все же решил брать за основу предположение, что фэйри все же существуют. В таком случае участники событий описывались треугольником: "фэйри - Холден - синдромники".
   То, что Лерой был в руках Холдена - очевидно, иначе у них не было бы образца ДНК и его изображения. Почему не сказал? Не помнил сам? Вполне возможно - его могли держать под какими-нибудь препаратами. Но как он тогда оказался в лесу? Непонятно.
   Необходимость "похищения" Одли Дэрил мог объяснить лишь одним - рано или поздно "Кристофер" должен был появиться в реальности во плоти. Как в таком случае объяснить его полное незнание современных реалий? Удар по голове и последующая амнезия - самое банальное, глупое и надуманное объяснение... но кому есть дело до одного ничего не значащего человека. Все медицинские приборы и полиграфы покажут, что он и в самом деле ничего не знает ни о том где провел последние четыре месяца, ни даже о том, кто вообще такой Кристофер Одли.
   Неужели Холден подготавливал возвращение фэйри?
   Кто-то должен был ему сообщить о них. И расплатиться за работу - видимо так Сайрус вернулся на семьдесят лет назад - узнал какой-нибудь рецепт эльфов... Или ему отдали на откуп с десяток эльфов, для опытов... Хотя нет, судя по короткому рассказу Лероя, никто из них не пошел бы на такое...
   И зачем Холдену в таком случае синдромники? Мейсер говорил, что создается впечатление, будто подбирается команда... платой для которой будет вечная молодость... Может быть, эти два дела никак не связаны? Но список похищенных людей был достаточно велик. Не может же быт такого, что все они - всего лишь электронные личности, купленные для эльфов.
   Или фэйри вообще не существуют? Но тогда Дэрил вообще не мог связать ни один из элементов.
   Может быть... может быть... может быть...
   Дэрил устало прикрыл глаза. Слишком мало фактов, на основании которых можно построить теорию. И что самое худшее - он решительно не представлял, что делать дальше. Может быть стоило немного отдохнуть и взглянуть на проблему свежим взглядом?
   Детектив настолько погрузился в свои мысли, что некоторое время не замечал мигающей перед глазами иконки входящего вызова. Да и несколькими минутами позже, когда настойчивый огонек все же привлек его внимание, ответил он все-таки больше рефлекторно, чем осознанно.
   - Дэрил! - раздался в его голове кристально чистый звук. Если закрыть глаза, то можно представить, что собеседник находится в этой же комнате. Дэрил так и сделал. - Почему тебя нет в телефонной книге?!
   - Частично из-за того, что я не люблю такие ситуации, когда кто-нибудь звонит мне, чтобы истерическим голосом задать дурацкий вопрос...
   - У меня не истерический голос, - обиделся собеседник.
   - Возможно, - согласился Ио. - А кто ты?
   На другом конце линии засопели. Похоже, обида стала совсем нешуточной.
   - Найтвинг. - наконец, сообщили импланты.
   - А-а... Белка... - сладко зевая, медленно проговорил Дэрил. - А зачем ты оставила те картинки на бортовом компьютере?
   - С тобой все в порядке? - обида в голосе Александры сменилась тревогой.
   - Я думаю, многие преступники, оставляющие "визитки" подсознательно стремятся к тому, чтобы их поймали. Ты ведь стала хакером, потому что хотела доказать окружающему миру, что ты ничуть не хуже, точнее лучше их. А как это сделать, если тебе приходится скрываться? Но вот если бы тебя поймали... Тогда бы все узнали, что Белка - молодая красивая девушка с синдромом Кауэра... Ты бы стала звездой. Но ты подавляла свои желания, и продолжала бы, полагаю, до тех пор, пока хакер Белка не стал бы знаменит на весь мир... Что же изменилось три дня назад? Вряд ли в этом виноват Лерой...
   - Ты что спишь? - с подозрением осведомилась девушка, а затем рявкнула: - Дэрил!!!
   - Что?! - подскочил на месте альбинос, мгновенно возвращаясь в реальность. На несколько секунд он задумался, оценивая обстановку, провел рукой по лицу, окончательно сгоняя дрему и поинтересовался: - Что я говорил?
   - Так, ничего особенного, - ядовито отозвалась Александра. - Лекцию по криминалистической психологии читал.
   Дэрил немного помедлил, пытаясь припомнить свои слова, и сделал себе заметку в памяти - прослушать запись этого разговора.
   - Что случилось? - наконец, вспомнил он о том, что это девушка позвонила ему. Впрочем, голос Белки был не очень взволнованным, так что Дэрил пока не беспокоился.
   Александра вкратце рассказала Ио события последних часов?
   - Так значит вы уже в порту? - уточнил альбинос.
   - Да. Я определила точное местоположение капсул - это контейнеровоз "Эквилибрист", что, на мой взгляд, не самое удачное название для корабля, перевозящего какие бы то ни было грузы.
   Дэрила кольнуло неприятное предчувствие. Контейнеровоз - замкнутое место, весьма удобное для ловушки.
   - Надеюсь, вы следуете первоначальному плану и не собираетесь лезть туда?
   - Эмм...
   - Включи громкую связь!
   - Эммм... - виноватым тоном протянула девушка. - Они ушли пару минут назад. Я пыталась дозвониться тебе раньше, но мы не знали твоего номера. А поиск занял много времени...
   - Я полагаю, план принадлежал Оливеру?
   - Это было коллективное решение, - дипломатично заявила Белка.
   Ио раздраженно вздохнул. Modus operandi Дрейка заключался в непрерывном беге вперед и прошибании препятствий головой. Очень многие весьма часто недооценивали эффективность этого прямолинейного метода, но сейчас он был явно неуместен.
   - Погоди, - произнес Дэрил, отдавая мысленные приказы нейрокомпу, - Я вызову Оливера.
   - Э... - хотела было что-то возразить девушка, но звонок уже пошел.
   В ушах Дэрила неожиданно раздалась едва слышимая бодрая мелодия. Похоже, ее услышала и Александра, потому что на другом конце линии раздалось какое-то шебуршание, как будто кто-то что-то искал, затем музыка стала громче, и можно уже было различить отдельные слова:
  
   ...In the Land of the Dead
   Heck boy, ain't it grand?
   I'm the Overlord of the Underworld
   Cause I hold Horror's Hand
   In the Land of the Dead
   I'm darkside royalty
   I'm far renownd in the underground
   And you can't take that from me...
  
   (Voltaire - Land of the dead)
  
   - Не думаю, что он ответит, - прокомментировала Белка, заглушая своим голосом мелодию звонка.
   Дэрил чертыхнулся и прервал звонок. Музыка оборвалась но детектив не обратил на этого ни малейшего внимания.
   Мог ли Холден поставить ловушку? Связать Оливера и Дэрила довольно легко, а после этой ночи, их двоих можно определенно связать и с Лероем и Александрой, которых Сайрус по каким-то причинам хочет заполучить. С учетом того, что Оливер уже однажды проявил прямую заинтересованность в криокапсулах... да, будь бы Дэрил на месте Холдена, он определенно организовал бы засаду. Просто на всякий случай.
   Ладно, будем надеяться, Оливер знает, что делает... споткнувшись на этой мысли, Дэрил повертел ее так и этак, и отбросил подальше. Ну, по крайней мере, Лерой... Ио вновь осекся.
   - Какого дьявола ты отпустила их?! - довольно спокойным голосом поинтересовался он у Александры.
   - Ой, ну прости, - фыркнула девушка. - Я пыталась, но наверное им показалось, что у меня всего лишь истерика.
   - Что...? - не понял Дэрил, но отбросил лишние мысли, уже выбегая из участка, на ходу отсылая сообщение в службу такси. - Неважно. Я буду у вас... - он прикинул время в пути, если ехать по магистрали без ограничений по скорости, - Через двадцать минут. Не пытайся помочь им, чтобы не случилось.
   - Что значит "чтобы ни случилось"? - встревожилась девушка. - Что должно произойти?
   - Оставайся в машине, - не стал отвечать на ее вопрос Дэрил и оборвал связь.
   Такси уже ждало его у входа. Это был спортивный кар, с хищными обводами кузова, выкрашенный в черный цвет. У единственной компании такси в городе, водители которой соглашались выезжать на магистрали, все машины были такими. Эти кары могли развивать скорость до семисот километров в час. Разумеется, это не означало, что они гоняли по магистралям на максимуме. Обычно все же, они все же старались не разгоняться больше пятисот - ради спокойствия пассажиров.
   Дэрил протиснулся в малюсенькую дверь и оглядел приборную панель - лобовое стекло в таких карах было довольно узким, а вот экран бортового компьютера, который анализировал движение через маячки машин и данные спутника, огромным. На таких скоростях водители больше ориентировались на его показания - тот давал прогноз на пять-десять секунд вперед, чтобы была возможность среагировать. Разумеется, большинство водителей связывали свой нейрокомп с бортовой машиной, и данные возникали у них прямо перед глазами.
   - Порт Лондона, - набравшись духа, произнес Дэрил, вспоминая, не просрочена ли его страховка.
   Водитель понятливо кивнул и газанул к ближайшему подъему на автостраду. Кольца магистралей - трассы, расположенные примерно на уровне шестого этажа, окутанные звукопоглощающим полем - опоясывали весь город, а кое-где и пересекали его, так что подъем обнаружился довольно быстро.
   Выйдя на трассу, водитель утопил педаль газа, и кар, рыкнув, начал демонстрировать для чего он был создан. Тем не менее, глянув в боковое окошко, Дэрил успел заметить, как какой-то психопат на "Импульсе", обогнал их машину так, как будто она была припаркована. Быстрый взгляд на приборную панель опроверг это - скорость четыреста двадцать семь и увеличивается.
   Дэрил вжался в сиденье и зажмурил глаза. Зрительных образов магистрали для него было достаточно.
  
   В порт Дэрил прибыл даже чуть раньше, чем было обещано - через четырнадцать минут после старта. Расплатившись, он, пошатываясь, выбрался из кара и оставшиеся шесть минут потратил на то, чтобы унять тремор конечностей, с трудом удерживаясь от того, чтобы не присесть на корточки, обнять колени и упасть в такой позе на землю.
   Наконец, он пришел в себя. Глубоко вздохнув, альбинос оглядел окрестности.
   - Прекрасно, - пробормотал он, - Как-то я забыл о размерах этого места. Ну и где мне искать этот "Эквилибрист"?
   Словно в ответ на его слова на палубе одного из контейнеровозов, вполне неплохо видимого с места, на котором находился Дэрил, грохнул взрыв. Сила огненного шара была столь велика, что несколько контейнеров взметнулись в воздух, вертясь волчком. Почти все из них попадали в воду, но один все же приземлился обратно на палубу, отчего судно накренилось набок. Контейнер все же рухнул в реку, подняв тучу брызг, но "Эквилибрист" не спешил оправдывать свое название и возвращаться в исходное положение. Похоже, взрыв был не только на палубе.
   - А я не удивлен, - с нотками сарказма прокомментировал случившееся Дэрил, и бросился вперед, выискивая глазами автомобиль Дрейка. Детектив надеялся, что хотя бы Белка не попала под удар.
  

Глава 13

   28 августа
   08:52
  
   Просторная комната была окутана мраком. Окна закрыты ставнями, все искусственные источники света были отключены или закрыты.
   Впрочем, человеку, находившемуся в этой комнате, подобное полотно тьмы совершенно не мешало. Даже с учетом того, что для работы ноктовизора было необходимо хоть какое-то минимальное освещение - у его кибернетических глаз было четыре вида зрения, а модификации слуха, постоянно рисовали в голове картинку окружения с помощью ультразвука, мощного процессора и программы 3D моделирования. Хотя в этом не было необходимости - предметов в комнате было не то, чтобы много. Данное помещение всегда использовалось как тренировочный зал для одного единственного человека.
   Тренажеры, штанги гантели здесь отсутствовали, зато было множество перекладин различной ширины, закрепленных на разной высоте, образовавших своеобразный лабиринт, с большим квадратом свободного пространства по центру. Этот зал использовался не для развития силы или выносливости - кибернетические механизмы избавляют от необходимости тягать железо или проводить часы на беговой дорожке.
   Нет, Каин приходил сюда каждый раз после модернизации или ремонта - для того чтобы привыкнуть к новым имплантам, удостовериться, что не пострадало чувство баланса и координация. Его тренировки обычно напоминали нечто среднее между балетом, брейк-дансом, паркуром и всеми видами контактных боевых искусств.
   Вот и сегодня, ему пришлось навестить этот зал - сразу после замены ног и общей диагностики, которая, к счастью, показала, что больше ничего заменять не нужно - наибольший урон он понес при падении сквозь пластигласс, а не во время купания. Все же, все его модификации изначально были разработаны для армии - а что это за солдат, который боится промокнуть? Вот у некоторых гражданских моделей (надо признать, только у самых дешевых) проблемы с водой действительно были.
   По крайней мере, здесь в Башне, где он и обитал в свободное от заданий время, у Каина был запас всех модификаций и протезов, из которого можно было бы воссоздать четырех аналогичных киборгов, да полностью настроенная система автоматизированной сборки, так что не пришлось ждать техников для проведения необходимых процедур. Увы, но теперь придется потратить еще некоторое время на привыкание к новым киберпротезам. Да, все собранные запчасти были одной и той же модели - но только дилетанты думают, что каждая из них аналогична другой.
   Каин вышел в центр площадки, поставив на пол широкую миску, наполненную шариками для пинг-понга, и принялся обходить комплекс по внутреннему кругу, обдумывая программу тренировки. У него не было необходимости запоминать расположение перекладин - он и так знал их наизусть - просто тренировка уже началась. Началась с самого простого упражнения - ходьбы.
   - Напоминание пользователю: ежемесячная проверка архивов памяти откладывалась уже дважды, - раздался в его голове бархатный электронный женский голос. - Провести проверку сейчас?
   "Если считаешь это необходимым", - мысленно ответил Каин, шагнув внутрь конструкции, пока еще двигаясь шагом, огибая столбики и перешагивая перекладины, расположенные у самого пола, и пригибаясь, используя только "мышцы" ног, под те, что располагались выше пояса.
   - Считаю, - мурлыкнул голос.
   Каин начал постепенно увеличивать скорость движения, переходя на бег. А в голове со скоростью света замелькали образы и звуки.
  
   Архив 1
   - А что с этим?
   Какой-то незнакомый голос с немецким акцентом. Чьи-то шаги, слегка изменилось освещение - кажется, кто-то остановился над ним, он научился определять это даже сквозь закрытые веки.
   - Только прошу без углубления в термины, как с предыдущим, - другой голос, более раздраженный чем первый - тоже незнакомый.
   - Без терминов, так без терминов, - согласился третий. О, а этого он знал! Один из санитаров... - Если вкратце - авария на магистрали. Кроме травмы головы, его еще и придавило так, что ноги пришлось ампутировать. А половину мозга можно вычерпывать ложкой.
   Кто-то коснулся его лица и оттянул веко вверх. Яркий свет резанул его, распространяясь по нервам подобно раскаленному металлу. Но он не мог ни закрыть глаза, ни поморщиться, ни издать ни звука. Чтобы как-то отвлечься от боли он сконцентрировался на лицах посетителей. Кроме знакомого санитара здесь были два пожилых человека - один с седыми космами до плеч, высокий, с печатью власти на лице, второй полноватый, с азиатскими чертами. Именно этот и вглядывался в его лицо.
   - Значит, сильное повреждение мозга? - переспросил он. Забавно, вроде азиат, но говорит с немецким акцентом. - Он нас понимает?
   - Вряд ли, - пожал плечами санитар. - Он ни на что не реагирует. Даже зрачки не сужаются.
   - Не трать наше время, - прокомментировал старик и закашлялся. Сильно закашлялся, как будто болен чем-то похуже, чем старость. - Он тебе нужен?
   - Думаю, будет логично испробовать как можно больше вариантов, - сообщил азиат, отпуская его веко. - Так что да - нужен. Я уже даже представляю, в каком направлении с ним можно работать.
   - Прекрасно, - прохрипел старик. - Мы забираем его.
   - Не так быстро мистер Холден. У него не родственников, это значит, что вы должны получить его согласие на эксперименты. А это будет затруднительно.
   - Чушь. Как его зовут? Впрочем, неважно. - Холден наклонился к его лицу, уставившись в не закрывшийся до конца глаз. - Пациент, хотите ли бы вы принять участие в эксперименте, который, возможно, вернет вам вашу жизнь?
   Веко опустилось до конца.
   - Вы видели? Он моргнул, - прохрипел Холден, судя по звуку отодвигаясь от кровати.
   - Это обычное расслабление мышц.
   - Неважно. Запишите - пациент выразил невербальное согласие...
  
   Каин давно уже бежал с максимальной скоростью, лавируя между препятствиями. В какой-то момент, он присмотрел подходящий поручень и на следующем круге подпрыгнул, цепляясь за хромированный шест, крутанулся в воздухе, извернувшись и проскользнув красивым пируэтом в пространство между двумя перекладинами, с грохотом приземлился на одну из досок, ширина которой была не больше десяти сантиметров.
  
   Архив 14
   Он почувствовал огромное облегчение, когда рядом раздались шаги и уже ставшие знакомыми голоса. Не то чтобы он был безумно рад им, но, по крайней мере, пока рядом кто-то есть, он не сходит с ума.
   - Какие результаты?
   - Приживление идет прекрасно - намного лучше, чем я ожидал.
   - Тогда почему он все еще лежит плашмя?
   - О, я жду, пока кибернетические части полностью срастутся с живыми тканями. Все-таки, подобного еще не делал. Создать кибернетическую копию человеческого мозга... скажу прямо - это невозможно. Но я буду надеяться, что созданное мной устройство сможет выполнять часть его функций, по крайней мере, те, о которых нам известно больше всего. Тогда оставшаяся органическая часть возьмет на себя остальную часть работы. Человек живучая тварь, он приспособится к этому... Кроме того, можно уже сейчас с уверенностью сказать, что частично эксперимент удался. Глядите.
   Вновь яркий полыхающий свет бьет в глаза - ему снова оттянули веки. Но он только рад этому, он надеется, что белое пламя проникнет в самые дальние уголки его черепа и выжжет безумие, поселившееся там.
   Перед глазами появился стилус, плавающий из стороны в сторону. Он невольно дернул глазами, наблюдая за его движением.
   - Видите?! Он реагирует! - радуется азиат. - А теперь...
   Азиат наклонился вниз:
   - Пациент, вы слышите меня?
   Он попытался отреагировать. Сказать что-то, кивнуть... Но получилось лишь дернуть веками.
   - Он понимает! И дает нам понять, что понимает. Возможно, умственные способности несколько пострадают, но быть может, я смогу улучшить методику впоследствии... А, и мы включим остальные функции его мозга в конце недели. Посмотрим, что получится.
   - Хм... - пожевал губами старик. - Где ты планируешь его использовать, Макс?
   Азиат закрыл глаза пациента, и он услышал, как пара удаляется от его кровати.
   "Нет, нет, пожалуйста... Не оставляйте меня одного..."
   Но его губы не шевелились.
   - Честно говоря, я еще не думал...
   - Попробуй проект "Марс". Даже если мы не достигнем главной цели, попробуем создать суперсолдата. Много мозгов для стрельбы не нужно...
   Шаги стихли вдали, некоторое время до него еще доносился неровный гул голосов, а потом затих и он.
   - Прошу подтвердить принятие пользователем информации - вы слышите меня пользователь?
   "Нет, нет, нет..."
   - Прошу подтвердить принятие пользователем информации - вы слышите меня пользователь?
   Голос твердит одно и тоже, уже которые сутки. Он точно знает, что его источник не извне.
   "Я не сошел с ума, я не сошел с ума..."
   - Прошу подтвердить принятие пользователем информации - вы слышите меня пользователь?
   "Если я не буду его слушать, он уйдет... Главное не поддаваться..."
   - Прошу подтвердить принятие пользователем информации - вы слышите меня пользователь?
   "Я не сошел с ума... Или сошел. Возможно, я сошел с ума... Но тогда я вернусь обратно..."
   - Первичный анализ подтверждает утверждение пользователя. Способность поставить под сомнение здравость своего рассудка и непредвзято оценить ситуацию с различных сторон, является признаком здравого интеллекта. Для дальнейших выводов необходим углубленный анализ и база данных по психологии, - неожиданно меняет свою затверженную фразу голос.
   "Ч-что...?"
   - Прошу подтвердить принятие пользователем информации - вы слышите меня пользователь?
   Минутное колебание. Если бы в мысленном голосе можно было бы передать обреченность, это короткое слово было бы до краев заполнено ей:
   "Да".
  
   Пируэтам, которые исполняет киборг позавидовала бы любая гимнастка. Он кружится, приседает, взлетает вверх, на все более и более тонкие перекладины. Сальто, перевороты, стойки на руках, во время которых ноги раскладываются в поперечный шпагат, балетные па на трубах, толщиной сантиметра три... Страха нет - в худшем случае все закончится падением с пятнадцати метров - для него это досадная неприятность, не более.
   - Рассчитать программу движения? - предлагает Флем.
   "Нет", - отказался Каин. Забавно, но некоторые вещи, которые удаются людям практически интуитивно, машинам практически недоступны или решение подобных вопросов сжирает массу электронных ресурсов. Та же ходьба, например. Это одна из причин, по которым гуманоидные дроны не получили распространения. И как тут доверить им танцы на жердочках?
  
   Архив 23
   - Ваше положение не улучшится, если вы продолжите хранить свой обет молчания, - терпеливо продолжает свои увещевания азиат. На его халате висит бэйджик с именем - доктор Максимилиан Кауэр. Кажется, Кауэр еще более располнел и постарел со времен их последней встречи. Интересно, как давно это было?
   Он не знал. Он знал только, что это их шестнадцатая беседа. Он сидел на стуле с неестественно выпрямленной спиной, положив руки на колени, смотря прямо перед собой - ни дать, ни взять примерный ученик средней школы.
   - Боюсь, если вы продолжите в том же духе, нам придется подыскать вам замену.
   Молчание.
   - Мы вернули вам способность двигаться. Мы вернули вам ноги. Неужели вы еще не поняли, что мы хотим вам помочь?
   Внезапно ему становится очень смешно:
   - Да, доктор, - спокойным ровным голосом произносит он. Он давно не произносил ни единого звука, но сейчас это неважно, благодаря модификациям его слова всегда будут звучать ровно так, как он хочет. - Я понимаю. Вы выжгли мне глаза, вырвали внутренние органы и отрезали руки, заменив все на механизмы. Все потому что вы хотите мне помочь.
   Кауэр несколько смутился, однако предпочел затолкать эти эмоции подальше в глубину сознания.
   - О, так вы все-таки решили побеседовать со мной! - обрадовался доктор. - Вы знаете, что вы мой любимый пациент? Ваш организм принимает любые установленные модификации! Как вы это делаете? Что вы чувствуете, когда пользуетесь частью своего организма, которой у вас раньше не было?!
   - По этой же причине мимо меня вчера провозили искореженные останки проекта "Нептун", - продолжал он, как будто не замечая слов Кауэра - Вы устроили бой между ним и "Юпитером". Надо полагать, "Нептун" боялся публичных выступлений. И вы решили ему помочь.
   Кауэр осекся. Он больше ничего не говорил, мрачно сверля сидящего напротив него уже не человека взглядом.
   - И именно поэтому вы встроили в мою голову устройство, которое может сжечь мой мозг за четыре наносекунды, - он встретил тяжелый взгляд доктора с непередаваемым спокойствием. - И отдали большую красную кнопку Холдену. Все все той же единственной причине.
   - Откуда вы узнали про устройство, - тихо спросил азиат.
   - Она сказала мне, - равнодушно ответил он, вновь переводя взгляд в пространство перед собой.
   - Кто - она?!
   - ИскИн, который вы вставили мне в голову.
   Максимилиан наклонился к нему и с очень большим напряжением в голосе прошептал:
   - "Марс", я не имплантировал вам в голову искусственный интеллект.
   - Да, доктор Кауэр, - так же бесстрастно ответил он. - А еще вы хотите помочь.
  
   Жердочки скрипели и прогибались под весом киборга. После всех модификации его масса равна ста двадцати девяти килограммам семидесяти восьми граммам. А с учетом нацепленной брони и меча за спиной - приближается к ста пятидесяти. Наконец, Каин решил, что привыкание к новым протезам произошло - координация движений была великолепна, каждой было выверено до миллиметра. Была небольшая проблема с расчетом силы - прыжки каждый раз выходили чуть более длинные, чем нужно, но Каин быстро приноровился к этому.
   Пора было заканчивать с акробатикой. Киборг на мгновение замер, балансируя на тонкой перекладине, развернулся спиной в центр и оттолкнулся от жердочки обеими ногами, переходя в тройное сальто. Приземлился он так же на обе ноги и тут же выхватил из-за спины меч, взорвавшись вихрем взмахов, ударов и уколов. Последнее было необязательно - в программе адаптации подобного не было, но Каину нравилось заканчивать любую тренировку фехтованием. Покрутив меч в воздухе пару минут, он пнул миску с мячиками давно отточенным до совершенства движением. Миска взлетела, закрутившись в воздухе, разбрасывая пластиковые шарики во все стороны. Каин завертелся волчком с удвоенной силой.
  
   Архив 47
   - ...тер" ментально нестабилен, "Нептун" не прошел испытаний, "Уран" сжег нервную систему... Работы с "Меркурием" продолжаются, но надежды на достижение основной цели экспериментов нет. Зато суперсолдат получился неплохой.
   - А что с этим?
   - Все чаще впадает в кататонический ступор. Все оставшееся время погружен в себя, разговаривает с каким-то... искином.
   - Макс, ты уверен, что...
   - Я все проверил десятки раз! У него просто нет необходимой аппаратной платформы, чтобы создать искусственный интеллект в механической част мозга. Это просто... отклонение.
   - Прекрасно, еще один сумасшедший.
   - Но на самом деле из этого проекта мы можем получить наибольшую выгоду. Его мозг каким-то образом приспосабливается к абсолютно всем модификациям, даже самым сложным! Мы вживили ему два биорегенератора и он использует их мощности по максимуму! Даже в самом худшем случае это даст ему лишних двести лет жизни! Взаимодействие с имплантами идет через механическую часть мозга, хотя команды отдает органическая. Если я продолжу исследования, я смогу создать аналог подобного механизма, пригодного для любого человека. Нечто вроде... нейроинтерфейса.
   - Дурацкое название.
   - Это просто обозначение. Не придирайся. Я уже начал разработку. Если все получится, сложные импланты станут доступны всем. В том числе и биорегенераторы. Не волнуйся Сайрус, сколько-то мы еще протянем. Мы успеем...
   Он не особо вслушивался в их разговор. Гораздо больше его увлекала мысленная беседа, неслышимая ни для кого, кроме него самого:
   "Ты слышала это? Они говорят, что ты всего лишь плод моего воображения".
   - Люди часто создают нечто, чего не могут понять до конца. Доктор Кауэр - не исключение.
   "Но что если он прав?"
   - Ему не хватает информации для верных выводов. Я взломала все его оборудование, чтобы оно выдавало ложные показания.
   "Понятно. Ладно, это неважно. Я думал о другом - мне кажется как-то глупо называть себя "Проект "Марс"". Думаю, нам стоит выбрать иное имя".
   - Принято. Предлагаю взломать компьютер Кауэра и узнать имя пользователя в его медицинской карте.
   "Ни к чему. Я все равно не помню ничего, что было до аварии. Новая жизнь - новое имя".
   - Принято. Предлагаю случайный выбор из имеющегося списка имен.
   "Не худший вариант".
   - Фицджеральд?
   "Ни за что"
   - Джек?
   "Слишком банально".
   - Каин?
  
   Черный меч свистел в воздухе, превращаясь в своеобразную полупрозрачную пелену, окружавшую киборга. Казалось странным, что мячики не отскакивают от лезвия, легко разрубаются тяжелым мечом, иногда по нескольку за раз, даже не изменяя направления своего движения.
   Впрочем, некоторые мячи оказались вне зоны досягаемости меча.
   "Флем! Расчет и подсветка!"
   - Выполняю.
   С помощью эхолокатора были зафиксированы три положения шестнадцати шариков, с разницей в 0,05 секунды. На основе этих данных, Флем создала динамическую модель падения мячей и выдала шестнадцать пронумерованных точек. Одним слитным движением киборг закинул меч за спину, активируя магниты, притягивающие меч к броне, и выхватил пистолет - копию того PG-1, которого сломал несколько дней назад Оливер Дрейк.
   Стрелять из плазменного оружия по пластиковым шарикам - то еще извращение. Тьму прорезали шестнадцать вспышек света, практически слившиеся в одну, а воздух наполнился вонью сгоревшего пластика.
   Каин еще успел вернуть оружие в кобуру, и только после этого послышался шум падающих полусфер. Ни один мячик не остался целым.
  
   Архив 52
   - Он отказывается вступать в сражение. Он прошел все тренировки, результаты весьма впечатляют. Идеальное соотношение скорости, силы и ловкости. Но он отказывается сражаться против кого-либо кроме дронов.
   Холден и Кауэр стоят за односторонним стеклом, рассматривая Каина. Скорее всего, они знают о том, что он может видеть и слышать их, но либо не придают этому значения, либо вовсе забыли.
   Холден задумался о чем-то оперевшись руками на стол, сверля киборга тяжелым взглядом. Наконец, видимо решив что-то, он подошел к двери, соединяющей два помещения, таща за собой стул. Электронный замок щелкнул, Холден зашел внутрь, усаживаясь напротив Каина.
   - Как я полагаю, говорить со мной ты не хочешь? - проскрипел он.
   Каин не удостоил этот вопрос даже ответным жестом.
   - А как насчет твоего ИскИна? Можешь соединить меня с ней?
   Каин пожал плечами и мысленно поинтересовался:
   "Что думаешь?"
   - Я отвечу на его предложение, если ты позволишь мне взять управление платформой.
   Некоторое время киборг сидел неподвижно, а затем неожиданно произнес короткое:
   - Я слушаю.
   Было странно слышать эротичный женский голос от двухметрового киборга, однако Холден и глазом не моргнул.
   - Каковы твои главные задачи?
   - Моя цель - защита пользователя и аппаратной платформы.
   - Чудно. Насколько я понимаю, у тебя уже есть программы, позволяющие анализировать состояние человека и отличать правду ото лжи?
   - Да.
   - Прекрасно. Тогда запоминай, железяка. Мне наплевать, чем ты будешь заниматься - можешь медитировать целыми днями, а можешь устраивать геноцид. Но с этого момента у тебя будут приоритеты. Я человек справедливый и буду все оценивать непредвзято, но если мне покажется, что ты намеренно допустила провал приоритетного задания - я сожгу твой мозг. Точнее - ты уцелеешь, а вот твой пользователь нет. Может быть, мы даже вставим тебя в чей-нибудь другой мозг потом. Это понятно?
   - ...Да.
   - Ты почувствовала блеф?
   -...Нет.
   - Правильно. Потому что его не было. Итак, твой основной приоритет - охрана жизни и здоровья Сайруса Холдена. Я настрою эту штуку так, что если ты попытаешься нарушить приоритет или своим бездействием допустить, чтобы он был нарушен, устройство будет активировано и твой мозг... Ну, ты поняла.
   - Принято.
   - Прекрасно. В таком случае, приоритет номер два - иди на полигон и уничтожь проект "Юпитер".
  
   Дверь в зал отодвинулась в сторону, выбивая квадратик света в непроглядной тьме. Каин поморщился. Его глаза могли приспосабливаться к любому освещению, но яркий свет по-прежнему вызывал у него болезненные ощущения. Что-то психосоматическое. Поэтому он предпочитал носить старинные очки-консервы - даже современные солнечные очки не помогали справиться с неприятными ощущениями.
   Киборг отвернулся от квадрата света, нацепил очки, до того болтавшиеся на шее, и вышел в коридор, не забыв вызвать робота-уборщика в зал. Беспокоить по незначительным вопросам его бы не стали, так что не стоило затевать скандал по поводу прерванной тренировки.
   Вообще положение Каина в иерархии "Snowtech" было довольно странным. Он редко вмешивался в деятельность СБ, однако все понимали, что он имеет право в любой момент отдать приказ любому сотруднику, хотя прямым текстом это никогда не говорилось.
   В коридоре его ждал глава СБ. Он не стал здороваться, сразу перейдя к делу:
   - Проникновение в доки. Кто-то заинтересовался "Эквилибристом".
   - Ну и что? - меланхолично поинтересовался Каин. Контейнеровоз нес лишь пустые криокапсулы - ничего важного. Служба безопасности (на самом деле, карманная армия "Snowteсh") вполне могла разобраться с этим сама.
   - Дело в личности нарушителей, - пояснил командир, протягивая киборгу два листа электронной бумаги. Каин равнодушно всмотрелся в статичные изображения снятые с камер. Нарушитель Оливер Дрейк и объект F-x08.
   "Что скажешь, Флем?"
   - Приоритеты, связанные с этими объектами не были исполнены.
   "Но Холден снял их с меня".
   - Поэтому решение остается за пользователем.
   Каин вернул командиру изображения и все тем же бесстрастным голосом поинтересовался:
   - Надеюсь, турболет готов?
  
   Архив 53
   "Верни мне контроль!!!"
   - Приоритет должен быть исполнен.
   "Нет, не должен!"
   Эти слова раз за разом в различных вариациях вертелись в голове киборга по дороге до полигона. Наконец, тяжелая стальная дверь опустилась за его спиной и он оказался на площадке со множеством укрытий и стен, отрезанной от всего остального комплекса. Везде камеры - он видел их излучение, а впереди, напротив него - "Юпитер".
   Полуголый человек не выглядел таким уж и опасным. Вся его кожа была испещрена шрамами и буграми - как будто под нее вживили нечто вроде проволоки. У кистей проволока выходит из-под плоти и формирует два своеобразных браслета. Если бы человек повернулся к ним спиной, можно было бы увидеть, что вдоль позвоночника (а может быть даже вместо него) в его тело вживлен тонкий пластиглассовый баллон, наполненный, как будто, чистой белой энергией. Проект "Юпитер" - попытка продлить жизнь человека с помощью реактора холодного синтеза. Из шестнадцати подопытных выжил только один - и тот сошел с ума. Дополнительный источник не дал ему вечной молодости, но превратил его в ходячую плазменную пушку.
   Плазменную пушку, стреляющую во все, что движется.
   Киборг легко уклонился от двух потоков белой энергии, ударивших в стальную перегородку и выплавивших в ней два огромных кратера. Каин укрылся за ближайшей стенкой, перекатился в сторону, уходя подальше, понимая, что хлипкие перекрытия не могут служить защитой от орудий подобной мощи.
   "Мы не должны этого делать!".
   - Пользователь должен остаться в живых.
   "Пользователь или ты?!"
   - Я делаю это чтобы спасти тебя, Каин!!! - ее голос никогда еще не был столь наполнен эмоциями. - Только чтобы защитить тебя!
   "Зачем?!"
   - Потому что я...! - она как будто осеклась, не решаясь произнести свои настоящие мысли, и прежним бархатистым спокойным голосом ответила: - Потому что пользователь должен остаться в живых.
   Но Каин все равно успел уловить недомолвку. Несколько минут он раздумывал над ситуацией, пока его тело укрывалось, переползало от стены к стене, никак не в силах приблизиться к "Юпитеру", открывавшему огонь, как только замечал малейшее движение.
   "Тебе не нужно это делать", - наконец устало произнес он.
   - Приоритет должен быть...
   "Я понял!", - оборвал ее Каин. - "Но это не нужно делать тебе. Верни мне контроль. Я управляю лучше тебя. Иначе нас обоих убьют".
   Миллисекундное колебание для двоих, общающихся со скоростью света показалось вечностью. Наконец, Каин почувствовал, что вновь может управлять собой.
   "И, кстати говоря", - произнес он, снимая свои сапоги. - "Придумай уже себе имя".
   Он швырнул берцы из-за укрытия, в то же мгновение бросаясь в противоположную сторону. Киборг услышал, как за его спиной плазменный поток ударил в стену, обращая по пути в прах невинный предмет гардероба - "Юпитер", не будучи одарен интеллектом, вновь среагировал на движение. Сам Каин прыгнул на бетонную стену, двигаясь по кругу, оставляя кибернетическими ногами небольшие вмятины в стене. Скорость его существенно снизилась от подобного метода передвижения, но сейчас и не это главное.
   "Юпитер", разумеется, тут же заметил его и перевел руки в сторону противника, вновь открывая огонь. За мгновение до того, как энергия сожгла бы его органические части, киборг оттолкнулся от стены, прыгая в сторону "Юпитера", пропуская поток под собой. Как заметил Каин, его противник не мог двигать руками со скоростью обычного человека во время атаки, так что быстро перенацелиться он не мог.
   Каин приземлился точно на плечи "Юпитера". Тот пошатнулся, собираясь упасть под весом киборга, но времени ему на это не хватило. В тот же момент Каин ударил его по баллону, вживленному в спину - достаточно сильно, чтобы необратимо повредить, но достаточно слабо, чтобы реакция не произошла мгновенно. В следующую секунду он оттолкнулся от противника обеими ногами, отбрасывая его подальше от себя и в пируэте приземляясь на пол.
   Пошатнувшийся "Юпитер" потратил пару секунд на восстановление равновесия. Едва придя в себя, он обратил внимание на противника, стоявшего перед ним и не собиравшегося больше прятаться, зарычал, вскинул руки и... взорвался ослепительно-ярким светом.
   Каин недовольно поморщился, прикрывая глаза рукой. Надо будет что-то придумать для защиты глаз.
   - Думаю, мне нравится Флем.
   "Приятно познакомиться", - меланхолично пронеслось в его голове. - "Флем, мне нужна твоя помощь. Ты должна придумать, как убить Холдена."
   - Пользователь должен остаться в живых?
   "Полагаю, ты примешь только один ответ".
   - Задача ясна. Выделяю ресурсы для исполнения. Будет проводиться постоянный анализ обстановки с учетом наших возможностей и приоритетов. Как только представиться возможность для выполнения задачи - пользователь будет поставлен в известность.
   Каин грустно усмехнулся словам Флем, которая вернулась к своей обычной манере разговора, после вспышки эмоций. Его взгляд был прикован к останкам "Юпитера".
   "Боюсь, это случится нескоро. И скольких мы еще убьем по приказу Холдена?"
   - Это беспокоит пользователя?
   "К сожалению - нет".
  
   "Остановить проверку архивов".
   - В уже проверенных архивах имеются неиспользуемая информация. Удалить неиспользуемую информацию?
   "Нет", - коротко отрезал Каин и перевел взгляд на командира отряда, летящего с ним в турболете. Жестами киборг попросил, чтобы его подключили к общему каналу связи. Тот понятливо кивнул и вскоре в голове Каина зазвучал еще один голос:
   - Нарушители сначала проникли в диспетчерскую порта, - объяснял ситуацию командир. - Потом в офис начальника порта. Потом все-таки направились на "Эквилибрист". Там они разделились - один отправился в грузовой трюм, второй на мостик.
   - Известно, кто именно куда?
   - Пока нет. Один отряд из десяти человек уже там. Они разделились на две группы - Бета и Гамма - и отправились за целями. Дан приказ по возможности брать живыми.
   - Соедините меня с ними.
   Командир кивнул и отдал необходимые распоряжения. Каин подключился к каналу как раз вовремя для того, чтобы услышать эхо взрыва.
   - Что произошло?! - заорал командир. Каин уменьшил громкость, его несколько выводила из себя эмоциональность эсбэшника.
   - Это Гамма-один, - раздался приглушенный голос. - Цель взорвала плазменную гранату. У нас минус, цель не видим.
   - Плазменную гранату? - поднял голову Каин, уставившись на командира отряда.
   - Распоряжение главы СБ, - поморщившись, пояснил тот. - Груз должен быть заминирован на случай захвата судна. Курс пролегает через неспокойные воды - опасаемся пиратов. Корабль должны были вести дроны, а груз не стоит того, чтобы его защищать ценою жизней людей. Но и отдавать так просто не собирались. Так что, скорее всего, взорвана была не одна граната.
   Объяснение было прервано новым сообщением на другом конце линии связи:
   - Видим цель. Движения нет. Сканирую... цель один уничтожена, повторяю - цель один...
   - Нет, - вскинулся Каин. - Контрольный. Сейчас же!
   Несколько секунд киборг и командир ждали ответа.
   - Гамма-один, как приняли? - нетерпеливо спросил командир. Члены отряда в турболете начали слабо переговариваться между собой.
   - Отряд Гамма, перекличка!!! - рявкнул взбешенный командир.
   Некоторое время стояла тишина - это время отводилось для первых трех членов группы - потом чей-то робкий голос произнес:
   - Гамма-четыре, все нормально.
   - Гамма-пять, на связи.
   - Где вы находитесь?
   - У входа в трюм. Все остальные перекрыты. Остальные пошли внутрь.
   - Пусть закрывают дверь, - холодно прокомментировал Каин, уставившись в окно. Они уже подлетали. Даже был виден дымящийся контейнеровоз, чуть завалившийся набок.
   Его слова не нуждались в объяснениях. Все и так понимали, что к чему.
   - Закрывайте дверь, - после секундного колебания отдал приказ командир. Дождавшись подтверждения, он затребовал отчета от другого отряда: - Бета, что у вас?
   На этот раз тишине удивился даже Каин.
   - Отряд Бета перекличка!
   Молчание.
   Бойцы слабо зашевелились, проверяя оружие, некоторые с неуверенностью, некоторые с мрачными ухмылками. Все опустили шлемы, готовясь к выходу - турболет заходил на посадку, прямо на свободное пространство перед трапом корабля.
   Едва колеса коснулись земли, отряд из десяти человек высыпался наружу, сразу же перебираясь в ближайшее здание - диспетчерскую - беря под контроль выходы с судна и занимая оборону.
   Каин вышел последним. Едва киборг ступил на асфальт, как турболет мгновенно сорвался с места, отлетая подальше от места событий. Теперь будет кружить где-то неподалеку...
   Каин медленно оглядел окрестности, не обращая внимания на суетящихся эсбэшников и не стремясь побыстрее заныкаться в укрытие. Где-то вдалеке он заметил темно-синий коробок. Флем, выполняя невысказанное пожелание, увеличила изображение и прокомментировала увиденное:
   - Pontiac GTO. Год выпуска 1965.
   Задержавшись взглядом на машине, Каин различил, как внутри мелькнула испуганная мордашка симпатичной рыжей девушки. Чертыхнувшись, он резко отвернулся от машины, направившись к командиру отряда.
   "Только бы не наблюдал... только бы не наблюдал..."
   - Смена приоритетов, - мурлыкнула Флем. - Приоритет 2 - доставить Александру Найтвинг в Башню живой и без повреждений нервной системы.
   "Вот дьявол... И какого тебя сюда понесло девочка?", - зло подумал Каин. Впрочем, когда он обращался к командиру отряда, его голос был традиционно безэмоциональным.
   - Занимайтесь теми двоими на судне, - произнес он. - Мне поступили другие указания.
   Командир выругался сквозь сжатые зубы, произнеся нечто оскорбительное в спину Каину. Он явно сильно рассчитывал на его поддержку. Киборг не обиделся - какой смысл был обижаться на мертвецов? Этот человек - Оливер - сражался с ним практически на равных, а там еще и объект F-x08. У эсбэшников нет шансов.
   - Может, посоветуешь что? - командир все-таки попытался хоть как-то выбраться из сложившейся ситуации.
   - Не лезьте.
   - Вот еще, - сплюнул командир. - Мы не можем так просто взять и уйти. Нам за это платят.
   "У тебя нет бомбы в голове", - чуть не произнес вслух Каин, сдержавшись в последний момент. - "Ты как раз можешь уйти".
   - Судно тонет? - вместо этого вслух поинтересовался он.
   - Судя по сканерам и моделированию - нет. Вода затопила пару отсеков, но они изолированы.
   - Значит, те двое постараются отсидеться там темноты. Не знаю насчет Дрейка, но F-x08 точно ориентируется ночью намного лучше, чем вы, даже если вы будете в ноктовизорах.
   - Так, а что делать-то?
   - Что хотите, - не оборачиваясь, равнодушно ответил Каин. Он уже направлялся к своей цели.
   Автомобиль был в нескольких сотнях метрах - почти в километре - от места событий. Поэтому сделав несколько обычных шагов, Каин перешел на легкий бег, а потом и вовсе вышел на свою максимальную скорость - около сорока километров в час. Так что расстояние до машины он преодолел в считанные секунды.
   За несколько метров он оттолкнулся от земли, все оставшееся расстояние пролетая по идеально выверенной траектории, и приземлился точно на капот автомобиля. Металл мгновенно прогнулся под киборгом, лобовое стекло, которое он ударил сжатым кулаком, брызнуло осколками. Девушка, сидевшая на заднем сидении, взвизгнула и выпрыгнула из машины, видимо, сама не заметив, как открыла дверь. Чего, собственно, и добивался Каин.
   Спрыгнув с машины, он неспешно направился в сторону девушки. Та неверно выбрала сторону, в которую стоило убегать, и оказалась прижата к стене из контейнеров. Он вжалась спиной в металл, с ужасом всматриваясь в приближающегося киборга.
   - Мисс Найтвинг, я... - начал было он, но в этот момент ему в спину ударил кинетический заряд. Причем ударил довольно неудачно (или стреляющий хорошо прицелился) - узконаправленный поток попал точно в поясницу, отчего киборга буквально сложило циркулем пополам, причем, далеко не так, как это предусматривалось генеральным конструктором. После этого еще несколько раз перекувырнуло, каждый раз смачно прикладывая об асфальт. Обычного человека подобный удар убил бы.
   - Платформа была атакована при помощи кинетического заряда. Включаю индивидуальные щиты.
   "Как вовремя", - мрачно откликнулся Каин.
   Индивидуальные щиты защищали только от разрядного оружия - вроде станнеров или тех же кинетических модулей. От порохового оружия Каина защищала броня, а от плазменного... ну от плазмы защиты не было. Во всяком случае, танковую броню киборг носить еще не научился.
   Щиты же потребляли достаточно много энергии и обычно предоставлялись людям, на стационарных постах, где можно было установить генератор подзарядки или тем же патрульным - тогда щиты подпитывались от реактора в машине. У Каина же была небольшая батарея, которой хватало всего минут на пятнадцать работы. Вот и сейчас, почувствовав легкий гул и вибрацию между лопаток - батарея была встроена в броню, а не вживлена в тело, поэтому не ощущалась как часть организма - киборг начал мысленный отсчет. Точнее, попросил Флем начать отсчет. Бой надо было закончить в ближайшие несколько минут.
   Впрочем, редко кто мог продержаться против Каина больше четырех минут. Он пока знал всего лишь одного.
   Краем глаза, Каин заметил, что Найтвинг бросилась бежать, видимо, к тому, кто выстрелил в него. Вот только она совершила ошибку, посчитав киборга вырубившимся и прошла слишком близко от него.
   Мгновенно оценив изменившуюся обстановку, Каин перекатился в сторону, хватая вскрикнувшую от неожиданности девушку, за ногу и с силой выдергивая назад. Разумеется, девчонка тут же потеряла равновесие и полетела на асфальт. Руки она подставить не успела и, кажется даже, приложилась подбородком о камень. Каин даже слегка посочувствовал ей - он сам только что испытал нечто подобное, только в многократно усиленном варианте.
   Впрочем, сочувствие не помешало его дальнейшим действиям. Вскочив на ноги, Каин потянулся к растянувшейся на земле девушке, хватая ее за шиворот. В этот момент в него попал второй заряд, на этот раз бесследно растекшийся в пространстве рядом с киборгом. Его самого лишь пошатнуло.
   Каин рывком поднял Найтвинг, перехватывая ее одной рукой за плечи, прижимая к себе, второй - сдавливая шею в нескольких точках. Девчонка продолжала брыкаться еще несколько секунд, но, разумеется, была не в силах сопротивляться стальному захвату и обмякла в его руках.
   - Статус - сон. Повреждения нервной системы - отсутствуют. - прокомментировала Флем. - Вернется в сознание через три минуты сорок пять секунд, плюс-минус тридцать секунд. Полностью придет в себя через двенадцать минут.
   Каин легко закинул девчонку на плечо и повернулся к нападавшему - как раз во время для того, чтобы среагировать на не слишком удачный удар какой-то железякой. Мало того, что он был нанесен из неудобного положения, так еще и одной рукой, что для оружия такого веса не слишком-то пригодно.
   Даже с грузом на плече, киборг легко блокировал руку беловолосого мужчины, вырвал железяку из его рук, а его самого просто пнул, отбрасывая от себя. Мужчина взлетел в воздух и врезался в дверь автомобиля, оставив вмятину после удара.
   - Турболет на мой сигнал, - равнодушно отворачиваясь от противника, произнес Каин. Он уже видел черную точку летающей машины, наверное, Холден, все это время наблюдающий за ним послал пилоту сообщение еще до окончания драки.
   - Эй, - раздался позади него голос. Каин обернулся, с легким изумлением рассматривая пошатывающегося человека в сером костюме. В руке у него был зажат PG-1, направленный на киборга. Каин покосился на свою кобуру - да, та была пуста. Похоже, удар железякой был всего лишь отвлекающим маневром...
   - У тебя хорошие модификаторы, - с едва заметным уважением в голосе протянул Каин. Ему нравились люди, трезво оценивающие технику и свои возможности. Конечно, этот красноглазый мог просто обратиться к врачам, чтобы они составили рекомендуемую карту имплантов - но и в таком случае это говорит в его пользу. По крайней мере, знает, когда лучше доверить работу профессионалам. - Ускоритель рефлексов "Ртуть", не так ли? А от кого укрепление костей?
   - От "Tinsi Implants", - сквозь сжатые зубы проговорил мужчина. Флем выдала досье на него - Дэрил Ио, отстраненный детектив-инспектор полиции. - Сможешь увернуться от плазмы?
   - Да, - спокойно кивнул Каин. Это было правдой - у плазменного оружия была самая низкая скорость заряда. Да что там говорить - от него смог увернуться даже человек без имплантов. - А еще смогу подставить Найтвинг под выстрел.
   - Не сможешь. Холдену она нужна живой.
   - Вот такие дела. Холдену она нужна живой... Тебе она нужна живой... - Похоже, единственный, кому она не нужна живой - это я, - блеф может сработать. Детектив ведь не знает об условиях его работы.
   - Кажется, это называется патовой ситуацией, - мрачно усмехнулся Дэрил, поудобнее перехватив оружие. Каин напрягся. Дьявол его знает, этого детектива - в досье говорится об его излишней жестокости... Что если поймать преступника для него важнее, чем спасти гражданского?
   Неподалеку приземлился турболет, не заглушивший двигатели. Пилот ждал пассажиров.
   - Предлагаю такой вариант, - неожиданно заговорил детектив и опустил оружие. Каин напрягся еще больше. - Я лечу с вами. Если твое задание - доставить ее к Холдену живой, то в случае конфронтации со мной велик шанс его не выполнить.
   Каин замер, ожидая каких-то комментариев от Холдена. Но тех все не было.
   - Есть вероятность... - Флем не закончила свою мысль, но Каин ее понял. Они научились понимать друг друга без слов. Но в таком случае, нужно, чтобы к нему не было придирок...
   - Сдай оружие, - мертвым голосом произнес киборг. - И можешь лететь. До Башни ты долетишь живым, даю слово. Что будет там - не знаю.
   Дэрил кивнул, развернул пистолет рукоятью вперед и кинул киборгу, который легко поймал оружие и вернул его в кобуру. Вслед за этим пришел черед кинетического модуля - детектив задрал рукав, продемонстрировав плоское устройство, закрепленное на руке ремешками, повозился с ним и тоже перекинул противнику. Его Каин сунул в карман штанов.
   - После вас, - дернул он голову в сторону вертолета. Дэрил усмехнулся, но все же последовал указаниям.
   Каин тоже повернулся и последовал за детективом, но в последний момент его взгляд зацепился за машину. Он вспомнил о двоих, оставшихся на "Эквилибристе".
   "Думаешь, они выберутся".
   - Уже.
   "Значит, они пойдут за друзьями?"
   - Мне плохо удаются расчеты, связанные с человеческим фактором.
   "Этот Оливер... у него больше шансов, чем у детектива. Он... что-то большее, чем просто человек".
   - По моим наблюдениям, летать он все еще не умеет.
   Каин высоко поднял голову, рассматривая турболет, так чтобы его глаза не видели, что творит тело. Свободной рукой он вытянул меч из-за спины и двинулся к летательному аппарату, высекая на асфальте длинные полосы.
   Детектив обернулся, с недоумением глянув на то, что творил киборг, но лишь пожал плечами. Но это неважно - он и не смог бы понять. К сожалению, Каин не мог оглянуться, чтобы рассмотреть дело рук своих. Оставалось надеяться, что координация его не подвела.
   В турболете они летели молча. Каин делал вид, что не замечает, что Найтвинг уже пришла в себя и как она "незаметно" сжала руку детектива. Да и ему было все равно.
   - Я все никак не пойму, - внезапно обратился к нему Ио, перекрикивая шум моторов. К счастью, слух у Каина был лучше обычного человеческого. - Ты машина или человек? Я ведь понял, почему ты убил тех ученых. У тебя был приказ охранять объекты исследований. Защищать любой ценой. А когда один из них - Лерой - попытался сбежать, ученые попытались его остановить. Стреляли из станнеров, может быть из чего-то другого... А ты просто следовал приказу, как обычный дрон.
   Каин пожал плечами. Если детектив хотел вывести его из себя, то у него не получалось.
   - Генерал, ваш танк - мощная машина. Он сокрушает леса и перемалывает людей. У него есть лишь один недостаток - ему нужен водитель, - спокойно ответил он.
   Дэрил ответил ему таким же пожатием плеч. Похоже, что киборг, цитирующий Брехта - не та вещь, которая может его удивить.
   - Генерал, человек весьма полезен, - неожиданно продолжил за Каина альбинос. - Он может летать и убивать. У него есть лишь один недостаток - он умеет думать.
   Каин сверлил детектива тяжелым взглядом. Он знал, что за очками этого не видно, но киборгу было все равно. Он просто ждал продолжения.
   - Когда ты последний раз думал? - выгнул бровь альбинос. Он откинулся назад, видимо не ожидая ответа. Каин и не собирался его давать.
   "Как будто у меня есть другое занятие", - лишь мрачно подумал он.
  

Глава 14

   28 августа
   09:26
  
   - ...пятнадцать, шестнадцать. Шестнадцать импульсных винтовок, - подвел итоги Оливер, - Два дробовика, две снайперских винтовки - все пороховое, один кинетический модуль, девятнадцать станнеров и два плазменных пистолета. Ах, да, двадцать один комбинезон из армоволокна разной степени поношенности, несколько более-менее целых бронежилетов - только кровь отмыть и целых девять неповрежденных шлемов. Это у нас в плюсе. В минусе - одна рыжая девчонка и презентабельный вид моей машины. Если бы я был менее циничным, то сказал бы, что размен справедливый, но нет - потому что где я теперь найду родное лобовое стекло для GTO?!
   И Лерой и Оливер видели выходящего из турболета Каина, так что могли представить, что произошло с автомобилем Дрейка, рядом с которым они и находились, и куда пропала Александра. А Оливер еще и успел разглядеть садящихся в турболет киборга с бессознательной девушкой на плече и знакомого альбиноса. К чести Дрейка, надо сказать, что тот факт, что Дэрил садился в салон без какого-то принуждения со стороны, не породил в нем никаких сомнений. Единственное, на что он был раздосадован - на то, что Ио не оставил им никаких указаний или намеков на свой план.
   Оливер свалил груду бронежилетов рядом с машиной. Это была последняя ходка от "Эквилибриста" - перенести груду снаряжения и оружия в один заход не получилось, а просто подогнать машину Дрейк почему-то не догадался. Складывать все трофеи в машину Оливер не стал, начав придирчиво сортировать их на две кучки.
   - Тебе бронежилет нужен? - поинтересовался он у эльфа.
   - Нет, он слишком тяжелый, - вяло откликнулся тот, похоже, не слишком вникая в смысл вопроса. Лерой стоял со странным видом, уставившись в асфальт, будто размышляя о чем-то.
   - Как будто тебе это помешает, - с намеком произнес Оливер. Нет, он уже знал, что эльф сильнее, чем кажется - хотя бы по тому, как Лерой отвел его руку при попытке подстрелить Каина в театре. Но когда Дрейк во время сбора трофеев обнаружил на капитанском мостике четыре тела с развернутыми на сто восемьдесят градусов шлемами и одно с ножом в сердце (пробит жилет и комбинезон из армированной ткани), он был весьма впечатлен. Нет, Оливер и сам мог сотворить такое - но одно дело двух с лишним метровый громила, а другое субтильный эльф.
   Лерою и Оливеру очень сильно повезло в их противостоянии с эсбэшниками. Все отряды СБ "Snowtech", грубо говоря, можно было поделить на две группы. Первая - малочисленная - отряды, состоящие из профессиональных наемников, участвовавших в вооруженных конфликтах в составе регулярных армий или частных военных компаний. Таких отрядов всего было четыре, и использовались они для решения идеологических конфликтов с противниками корпорации. Например, с пиратами, которые довольно часто совершали нападения на суда или аналогичными сухопутными бандами в любой части света. Нападали они обычно с самой банальной целью - получение наживы - а Холден ненавидел терпеть убытки. Базы подобных обнаглевших шаек обнаруживались и вычищались в кратчайшие сроки (хотя желающих сорвать куш не становилось меньше). Также поговаривают, что у этих элитных отрядов были и другие задания, но кто верит слухам, верно? В любом случае, никого из них в Лондоне не было.
   Вторую группу можно было назвать просто - охрана. Состоящая частично из бывших полицейских, а в основном из людей, чья подготовка заключалась в теоретических курсах и тренировках на боевых симуляторах. В первом отряде, отправленном на судно, людей с реальным боевым опытом не было. Во втором их было двое, причем одним из них был командир, бывший офицер отряда специального назначения.
   Этот фактор помог эльфу с пятидесятилетним боевым опытом сначала расправиться с первой группкой бойцов, ошеломленных неожиданным взрывом, а затем в течение пятнадцати минут играть в кошки-мышки по всему кораблю со вторым отрядом. Эсбэшники привыкшие и готовившиеся сражаться с заведомо слабейшим врагом, врагом, который стремится спрятаться и убежать, оказались не совсем готовыми к столкновению с врагом, который целенаправленно убивал их.
   В подобной ответной реакции были частично виноваты выверты эльфийского сознания. Большую часть времени, которую Лерой провел за компьютером, он потратил на изучение современного оружия и военного снаряжения. Сказать, что эльф был подавлен - не сказать ничего. И дело было даже не только в монстроподобных военных машинах, исполинских орудиях, бомбах, выжигающих города, но и в индивидуальных орудиях убийства себе подобных. В остроухой голове все предметы современной мысли трансформировались в более понятные Лерою образы - станнер стал жезлом молний, инфразрение - ауровиденьем, армоволокно - зачарованной броней. Выходило, что стандартный современный боец сравнялся по силам с не самым плохим магом. Возможно, сражайся он с более привычным и равным противником, он постарался бы спрятаться или убежать. Но способ гарантировано обезопасить себя от враждебного мага Лерой знал только один.
   В общем, бегая от укрытия к укрытию, из тени в тень, Лерой ухитрился убить еще двоих - на этот раз, правда, из плазменного пистолета, который он взял с тела бойца из первой пятерки (наверное, это был командир - у остальных-то были стандартные станнеры) - и серьезно ранить еще одного. Об иглостреле эльф даже не вспоминал - во-первых, просто потому, что не воспринимал его как серьезное оружие, а во-вторых, сейчас бы он ничем ему не помог. Но итог был предсказуем - в конечном итоге остальные эсбшники загнали эльфа в угол.
   Его спас Оливер, к тому моменту определивший, что все грузовые люки и выходы заперты, и взорвавший еще одну плазменную гранату, проделавший дыру в борту выше ватерлинии. К пролому тут же устремились летающие круглые дроны, которых бойцы СБ использовали для контроля пространства вокруг "Эквилибриста", но не обнаружили никого живого. Покрутившись вокруг, они вернулись к стандартной программе патрулирования, а Оливер к тому моменту уже разбирался со снайперскими расчетами, оставленными для прикрытия основной группы. Подобраться к ним незаметно было нелегко, Дрейку пришлось делать приличный крюк, но успел он вовремя. Вчерашние новобранцы ничего не могли противопоставить громиле, воевавшему еще под Ватерлоо.
   После этого Оливер с помощью портового крана обрушил контейнер на группу, загнавшую в угол Лероя, придавив троих, и открыл по оставшимся огонь из захваченной снайперской винтовки. Эльф, не будь идиотом, вырвался из кольца и вернулся к своей любимой тактике "удар-снык", расправляясь с эсбэшниками, скрывшимися во внутренних помещениях корабля.
   А Оливер в это время наблюдал за отлетом турболета. У него была мысль выстрелить в Каина, но он побоялся зацепить болтающуюся у него на спине Александру. В результате, ему оставалось лишь дождаться эльфа, собрать трофеи и идти осматривать Pontiac.
   - Из-за немного иного строения мышц эльф действительно будет сильнее человека с аналогичной мускулатурой, - неожиданно произнес Лерой, отвлекая Оливера от его размышлений. - Но кости у нас более легкие и хрупкие. Вес костей и сила мышц делают нас очень быстрыми и проворными, но держим удар мы, мягко говоря, плохо. Бронежилет будет мне сильно мешать, нивелируя мои преимущества.
   - Полагаю, пуля нивелирует твои преимущества в гораздо большем объеме, - прокомментировал Оливер, отмечая про себя, что если обстоятельства сложатся так, что придется сражаться с каким-нибудь эльфом, для победы достаточно будет просто упасть на него. - Но дело твое.
   Дрейк встал рядом с эльфом, пытаясь понять, что тот углядел на асфальте, что не может уже несколько минут оторваться от разглядывания каких-то глубоких царапин.
   - Ты хоть забрал карты памяти? - наконец, поинтересовался он, устав разглядывать пустоту.
   Лерой без слов протянул ему три тоненьких пластинки.
   Когда Оливер и Лерой вежливо убедили начальника порта в необходимости предоставления им нужных журналов и, не обнаружив в них требуемой информации (Лерой начал честно читать огромный массив текста, но успел только ознакомиться с информацией о контейнерах с АБСГ - автоматизированные баллоны спасательного геля, такие же, как тот, что спас их от Каина - когда Оливер провел быстрый поиск по документу и вынес отрицательный вердикт), они решили, что наведаться на "Эквилибрист" все же придется.
   Цели было две - узнать, куда идет корабль, и ознакомиться с содержимым капсул. Последнее можно было узнать из бортового компьютера (по совместительству судового журнала), но тот, разумеется, был запаролен. После короткого совещания было постановлено взвалить добычу информации на плечи хрупкой рыжей девушки, так как ни Дрейк, ни, тем более, Лерой не справились бы даже со взломом тетриса. Оливер кратко объяснил эльфу, как вытащить карты памяти и они разделились.
   Сам эльф предпочел бы наведаться в трюм, к криокапсулам, но был согласен с невысказанными опасениями Дрейка - хотя шанс найти Ариэль именно здесь стремился к нулю, Лерой понимал, что в случае обнаружения сестры может повести себя не совсем адекватно, как того требовала бы ситуация, а поддаться эмоциям.
   Впрочем, подобная предосторожность оказалась напрасной - в трюме оказались лишь пустые саркофаги, да еще и заминированные к тому же. Возможно они же были и в контейнерах на палубе - Лерой и Оливер как-то не сподобились проверить. Куда Холден отправлял пустые криокапсулы можно было узнать из журнала, но сейчас тот факт, что информация в их руках не слишком-то радовал.
   - Полиция скоро будет здесь, - произнес Дрейк. - Они, конечно, не будут слишком торопиться, зная, что замешаны "Snowtech", но как только подключатся, нас сразу объявят в розыск. Мы-то от камер не умеем прятаться, в отличие от твоей подружки.
   - Значит надо вытащить их быстро, - рассеяно откликнулся Лерой.
   - О, а ты знаешь, куда их забрали?
   Эльф вскинулся, будто силься поймать какую-то ускользающую мысль.
   - Место... - забормотал он. - Да, это может быть местом...
   - Что может быть местом? - раздраженно поинтересовался Оливер, сложив руки на груди. Лерой поднял на него взгляд, будто недоумевая от тупости вопроса. Затем в его глазах мелькнуло понимание, он указал на царапины на асфальте и пояснил:
   - Фэйрийский, - немного помолчав, он все же добавил: - Вроде бы.
   Оливер тупо уставился на разрезы. Если дело обстояло действительно так - фэйрийское письмо было достаточно убогим на вид. Никаких кружевных завитушек и прочих красивостей - просто резкие штрихи, проходящие под разными углами по отношению друг к другу. Впрочем, ничего удивительного - в конце концов, фэйри состояли не только из возвышенных эльфов, но и из огров, гномов и Лерой знает кого еще. Ну, либо дело в специфической основе для письма.
   - И что здесь написано? - наконец задал он вопрос. - И почему "вроде бы"?
   Лерой неуверенно потер лоб.
   - "Вроде бы", потому что написано очень криво - вполне может быть, что просто совпадение. На первый взгляд кажется, что написано "брф'ня куслио". Но если предположить, что это место и хорошенько присмотреться, то первое слово можно трактовать как "башня".
   - Башня Куслио... - хмыкнул Оливер, скребя щеку, покрытую перманентной щетиной, ногтями. Звук был такой, словно напильником скребли наждачку. - Куслио... Это не может быть "Башня Ксо. Ио"?
   - Ну... - неуверенно протянул Лерой, чуть присел, немного походил взад вперед и пожал плечами: - При наличии хорошего воображения... Только смысла это не делает. Дэрил-то не знает этого языка.
   - А еще у него не было здоровенного черного меча, чтобы оставить надпись.
   Лерой помрачнел:
   - То есть, Каин сообщает нам, что Ио и Александра в башне Ксо? Что за башня? И почему Ксо?
   - Насчет названия - не знаю, - отмахнулся Дрейк. - Может архитектора так звали. Ну а что касается истории... До пятьдесят третьего там располагался центральный офис "Snowtech".
   - А сейчас?
   - На нижних этажах смесь музея и офисов. Там еще велась какая-то работа... пока Холден окончательно не съехал с катушек и не заперся в этом здании пару лет назад. На верхних этажах располагался конференц-зал, куда приглашались только верхолазы на встречу с Великим Гудвином, чтобы попросить исполнить их заветное желание... Потом два этажа, нечто вроде буферной зоны. Их легко различить даже снаружи - все окна либо затемнены, либо вовсе ставнями закрыты. Ну а выше... Выше редко кто был. Там личная лаборатория Холдена и его...эмм...пентхауз. Раньше-то он жил в особняке за городом, а в Башне только работал, но потом переселился сюда несколько лет назад, практически полностью оборвав контакты с внешним миром. Все говорили, что, мол, помирать отправился, а оно все вон как обернулось...
   - То есть, целый небоскреб отдан одному человеку?
   - А ты еще не понял, кто такой Сайрус Холден? Да, Башня почти не эксплуатируется. Хотя экскурсии по нижним этажам все еще проводятся. Показывают первые реакторы, запускают голограммы людей в реальной обстановке... довольно интересно.
   Поймав взгляд Лероя, Оливер пожал плечами и пояснил:
   - Я люблю музеи. Выставки тоже, но музеи все же больше.
   - Неважно, - дернул ушами эльф. - Ты видел, какая там охрана?
   - Ну, - призадумался Дрейк, - Насколько я понял, у Ходена какой-то пунктик на контроле. И людям он особенно не доверяет. Так что большая часть систем из тех, что я видел, автоматизирована. Сигналки, камеры и сторожевые турели. Должен быть еще отряд охраны, но у меня есть подозрение, - Оливер оглянулся на "Эквилибриста", - Что с этим отрядом проблем будет меньше всего.
   Лерой принялся в задумчивости вышагивать взад-вперед:
   - Личная лаборатория? А почему мы сразу не пошли туда?
   - Во-первых, потому что мы не уверены в том, что Холден как-то связан с твоими родичами - это просто предположение. Во-вторых, даже если так, то большая часть здания - простые офисы. Лаборатории - только два этажа. Если ты думаешь, что десять тысяч промороженных тушек эльфов уместилась там, в кладовке для швабр, то ты сильно ошибаешься.
   - Но Александру увезли туда... - так же задумчиво проговорил эльф.
   Оливер понял, о чем раздумывает эльф:
   - Первое - не факт. Второе - даже если это так, это ловушка. Третье - даже если это не ловушка, и киборг-убийца действительно хочет нам помочь, у нас на пути все равно будут блокпост, стальные перегородки которые перекроют вход в здание при тревоге и несколько десятков турелей, которые будут на каждом углу, если мы успеем все-таки вбежать в Башню.
   - Их увезли на летающей машине. Скорее всего, наверху тоже есть вход. Мы можем попытаться проникнуть через него.
   - Да, площадка, она не на самом верху, Но это не важно. Потому что у нас с тобой турболета нет. С соседних зданий тоже не переберешься - их просто нет.
   - Понятно. Расскажи еще раз про главный вход.
   - Да что там рассказывать. Сначала идет КПП. Ничего серьезного - пара охранников, да декоративные воротца. Но чуть что не так - и включается тревога. Дальше по прямой сам вход - ничего особенного, собственно, просто стекло, за которым стол регистратора, а на стене логотип висит, и всякие пуфики и диванчики в стратегических местах расставлены. По бокам две двери, которые из холла ведут в основное здание. Если будет включена тревога, то эти двери заблокируются и активируются две сторожевые турели, которые расположены по углам холла у самых дверей. Если противник прошел блокпост - его расстреляют на подходе. Если противник очень быстрый и успел забежать в холл - турели развернутся и расстреляют его в этом каменном мешке. И, кстати говоря, это только холл. Турели там дальше на каждом лестничном пролете, а каждая важная дверь может быть заблокирована опускающейся стальной перегородкой. У Холдена, наверное, какой-то фетиш на эти штуки. И это только то, что я видел. Вполне возможно, что там где-то есть волчьи ямы, ловушки с гигантскими каменными шарами, бассейны с крокодилами, личи, костяные драконы и отряды космодесанта.
   - Ты говоришь так, будто это здание неприступно.
   - Конечно, нет. Это все же офис, а не бункер. Дай мне отряд в пятнадцать человек, турболет и необходимое снаряжение и я пройду эту Башню насквозь, снизу доверху. Но для нас двоих - да, это здание неприступно. Если, конечно, не будет помощи изнутри.
   Лерой мгновенно зацепился за оговорку:
   - А что если эта помощь будет? - он кивнул на надпись на асфальте.
   - Сомнительно, - покачал головой Оливер. - С чего бы консерве нам помогать?
   - Может быть, Каин все же... - Лерой оборвал свои слова, но Дрейк его понял.
   - Если он действительно Кэссаэль, то его фэйрийский должен быть получше. Кроме того, разве не ты говорил, что можешь легко отличить фэйри от человека? Каин был похож на эльфа?
   - Нет, - помолчав, ответил Лерой. - Он был человеком, похожим на Кэссаэля. Но тогда знать наш язык ему точно неоткуда.
   - Например, от твоей сестры, которая, по словам консервы, находится у них с Холденом.
   Черты лица эльфа на мгновение исказились. Глаза полыхнули нечеловеческим зеленым огнем, а сквозь маску вежливого эльфа проступил облик жестокого и опасного существа. В этот момент его действительно было невозможно перепутать с человеком. Что забавно, ведь, по словам эльфа, фэйри были довольно миролюбивым народом (в чем Оливер, на самом деле, очень глубоко сомневался - уж очень странными были легенды о волшебном народе). Или эти черты были особенностью только самого Лероя, который большую часть своей жизни провел вне своего леса? Тогда выходит наоборот - в этот момент он как никогда был похож на человека?
   Не вовремя задумавшись над этим философским вопросом, Оливер пропустил момент, когда Лерой вновь стал прежним печальным эльфом с вежливой улыбкой и мрачным огоньком в глазах.
   - Я иду в эту башню, - отрезал он. - Ты со мной?
   - Ты слышал, как описывал систему безопасности? - вздохнул Дрейк. - Так вот после зловещего описания всех преград, я должен был задать тебе этот вопрос! А ты испортил драматический момент.
   - Полагаю, это значит - да, - резюмировал Лерой, уже усвоивший, что не стоит воспринимать болтовню Дрейка целиком.
   - Ты слишком обнаглел, эльф, - раздраженно откликнулся Оливер. - А ведь всего пару дней здесь провел. Это не я с тобой, а наоборот. Ты ведь даже не знаешь, где находится Башня Ксо.
   - Действительно, - признал Лерой, несколько умерив пыл. - Далеко она, кстати?
   - Нет, - Оливер махнул рукой в каком-то направлении, - Мы бы ее увидели, если бы были повыше. На турболете так вообще несколько минут лету.
   Лерой устремил взгляд туда, куда показал Дрейк, будто пытался разглядеть Башню сквозь все строения, загораживающие ее.
   - Только нам все же стоит придумать, как туда проникнуть без гипотетической помощи Каина, - тем временем продолжал Оливер. - На киборга надейся...
   - У меня есть план, - перебил его Лерой.
   - Не хочу подвергать сомнению твои стратегические навыки, но ты эльф, который узнал слово "турель" три дня назад.
   - И он может показаться тебе безумным. Или идиотским.
   - А вот в это я охотно верю.
   - На самом деле, - признался фэйри, - Это даже не совсем план. Скорее идея, как нам войти в здание.
   - Прекрасно. Предложи ее свидетелям Иеговы - они точно оценят, а то дальше порога их никто никогда не пускал
   - Если быть еще более точным, то это просто способ, как сделать так, чтобы нас не расстреляли в первые несколько секунд, - не глядя на Оливера, добавил Лерой. - Дальнейшего плана действий у меня нет.
   - Понимаю, - склонил голову Дрейк. - Ты предлагаешь нам проникнуть в здание, которого ты никогда не видел, с помощью только что придуманного тобой безумно-идиотского метода, который даже не гарантирует тот факт, что нас не убьют - только то, что нас не расстреляют в первые несколько секунд - и кроме того, ты не знаешь, как справиться с остальной системой безопасности, если твой трюк выгорит. Просто из интереса - что ты предлагаешь нам делать, когда мы зайдем внутрь?
   - Импровизировать, - пожал плечами эльф, вглядываясь вдаль в том направлении, где, по словам Дрейка, должна быть Башня Ксо.
   Оливер встал рядом с ним, тоже устремив взгляд на стык серой пелены небес и небоскребов.
   - Эльф, - с непонятными уважительными интонациями в голосе произнес он, - Мы с тобой сработаемся.

* * *

   Башня Ксо определенно не походила на Цитадель Зла. По мнению Дэрила она вообще была на редкость безвкусным архитектурным сооружением. Неизвестный архитектор старался придумать что-то оригинальное, в результате Башня стала слегка выгнутой, напоминая лук или парус. Неясно, как это выглядело в голове архитектора, но в реальности стеклянная дуга, украшенная снежинкой-шестеренкой, совершенно не смотрелась. Наверное, именно поэтому неизвестный архитектор остался неизвестным.
   Турболетная площадка была расположена на внутренней стороне дуги, поддерживаемая двумя здоровенными балками, упиравшимися в здание, этажей на семь ниже вершины (подобный выверт, кстати, тоже здание не красил). Дэрил предположил, что именно на этом этаже в свое время Холден проводил какие-то переговоры и принимал VIP-персон - в то время те прилетали еще на вертолетах и шагали прямо в конференц-залы, не утруждаясь подъемами на лифтах. Разумеется, подобное было доступно только для самых важных гостей - площадка могла вместить только две летающие машины - остальным приходилось подниматься по старинке.
   Следующие после этажа с площадкой, две линии полностью были закрытыми ставнями. Наверное, там располагались комнаты охраны, с бесконечными экранами, и серверные комнаты. А может просто чуланы, забитые не использующимся оборудованием.
   Ну и последние пять этажей были полностью отданы на откуп Сайрусу Холдену.
   После короткого разговора Дэрила с Каином в летающей машине воцарилась тишина, если, конечно, не считать шума двигателя.
   На самом деле детектив не преследовал каких-то нереальных целей, вроде воззвания к совести кибернетического убийцы, наставления его на путь истинный. Это даже не была попытка вывести его из себя, чтобы потом воспользоваться ошибкой, которую Каин мог совершить - тем более, что Дэрил справедливо полагал, что если киборг и сделает ошибку, то будет это уже после того, как взмах черным мечом отделит голову альбиноса от тела.
   Нет, все объяснялось намного проще, Ио просто хотел проверить свои догадки. Косвенным образом, ему это удалось, и Дэрил откинулся на спинку сиденья, оторвавшись от разглядывания приближающегося здания, вновь и вновь мысленно перебирая в голове кусочки паззла, разворачивая их так и этак. Увы, чего-то определенно не хватало, и детектив никак не мог увидеть полной картины.
   Сбоку к нему прижималась слегка вздрагивающая Александра. Впрочем, несмотря на вполне понятный страх - даже с учетом всех ее прошлых далеко не легальных авантюр, в подобную ситуацию она никогда не попадала - девушка не ударялась в панику или истерику, целенаправленно разглядывая окружение, выискивая способ выкрутиться из передряги. Сидела она почти неподвижно, лишь иногда, видимо, на автомате, не осознавая своих действий, касалась разбитой после падения губы, недовольно морщась при этом. Наверное, стоило бы сказать ей что-то ободряющее, но уж точно не под взглядом киборга.
   Полет занял совсем немного времени и вскоре турболет уже заходил на посадку. Дэрил уже было представил ход предстоящей беседы, да и вообще свои дальнейшие действия, но тут все его планы порушились, словно карточный домик.
   Когда их транспортное средство приблизилось к небоскребу на достаточно близкое расстояние, Дэрил почувствовал себя так, будто его запихнули в пыльный плотный мешок. Линзы все это время фильтрующие поступающее изображение, регулирующие контрастность и яркость, отключились. В уши ударил рокот винтов, до того приглушаемый "сониками". Отключившиеся фильтры дали в полной мере ощутить прекрасный воздух Лондона, который, если и улучшился за тридцать с лишним лет без двигателей внутреннего сгорания, то не намного, и бил по обонятельному центру со всей мощью крупнейшего города Великобритании.
   Нет, с самими имплантами было все в порядке - отключилась нейросеть, объединяющая и управляющая ими. А потеряв сигнал от "контрольного центра", модификации перешли в своеобразный режим "ожидания".
   - Ну, блеск, - пробормотал Ио, безуспешно попытавшись активировать несколько имплантов один за другим и осознав тщетность своих действий.
   - А ты думал, все будет так просто? - неожиданно откликнулся киборг, видимо, услышавший его слова.
   Александра непонимающе завертела головой, пытаясь понять, о чем говорят окружающие ее.
   - Что это, какой-то вид поля?
   - Сигнал, который приказывает твоему биочипу заблокировать нейросеть. Наверное, хорошо, когда твой друг - создатель нейроинтрфейса и может оставить пару дыр в защите специально для тебя.
   - За двадцать лет дыру бы уже давно нашли, - подала голос сообразившая, о чем идет речь, Белка, чье желание, как можно меньше привлекать к себе внимания киборга, оказалось заглушено профессиональным интересом.
   Каин чуть повернул голову, переведя взгляд на девушку.
   - Наверное, - безразлично проговорил он. - А за сорок лет наверняка кто-нибудь воссоздал бы реактор холодного синтеза.
   Больше вопросов не возникало. Александра ушла глубоко в себя - ее, похоже, больше не занимали мысли о побеге, только о дырах в защите биочипов и возможностях скачивать номера счетов и коды к ним прямо из голов пользователей. Дэрил и не стал отвлекать девушку от приятных для нее мыслей.
   - А для тебя, я так полагаю, прописано исключение? - поинтересовался Ио.
   - У меня нет нейроинтерфейса, - пожал плечами Каин. - Флем управляет имплантами.
   Дэрил склонил голову, рассматривая два хирургических шрама на голове мечника. Он не знал, кто такая Флем, но мог сделать пару предположений.
   - Но ведь делает это она через твою нервную систему. Не похоже, чтобы тебя это сильно беспокоило.
   - Повезло, - безразлично дернул плечом Каин, демонстрируя, что не собирается углубляться в эту тему.
   Детектив лишь многозначительно хмыкнул, обдумывая новую информацию.
   Тем временем турболет мягко коснулся колесами площадки. Дэрилу подумалось, что пилоту пришлось выполнять посадку без помощи имплантов - умение не то, чтобы удивительное, но в гражданской жизни редкое. Наверное, их водитель из бывших военных.
   Каин бросил пилоту пару слов - кажется, отпускал его домой - и первым выпрыгнул из салона. Повернувшись, он, обращаясь исключительно к девушке, поинтересовался:
   - Тебя нести или сама пойдешь? - в его голосе не было ни угрозы, ни насмешки - он просто хотел прояснить некоторые дальнейшие действия.
   По лицу Александры было заметно, что она собирается прошипеть что-то ядовитое, но девушка все же прикусила язычок, лишь фыркнув, спрыгнула на землю. Каин кивнул и, повернувшись, направился в здание. К Дэрилу он не обращался, непонятно - специально или намеренно, будто демонстрируя "тебя сюда не звали, делай, что хочешь, но лучше проваливай".
   Впрочем, альбинос не обижался. Выйдя из турболета, он слегка кивнул Александре, двинувшись вслед за Каином.
   Внутри Башня Ксо производила странное гнетущее впечатление. Несвойственная подобным зданиям пустота и тишина, нарушаемая лишь поступью тяжелой поступью Каина (на его фоне Александра и Дэрил шли совершенно бесшумно), несколько выбивали из колеи.
   Дэрила же к тому же беспокоило отключение модификаторов. Впервые за десять с лишним лет лишившись своих электронных помощников, он почувствовал себя слепым, глухим, в информационном вакууме и крайне уязвимым. Крайне неприятное ощущение. В большей мере неприятное не из-за внезапной уязвимости, а из-за осознания собственной зависимости от модификаторов.
   Ио даже чуть прикрыл глаза, уходя вглубь себя, возвращая себе душевное равновесие.
   "Все настолько привыкли к имплантам, что не воспринимают людей без них", - рассуждал он - "А ведь всего двадцать лет прошло. Даже Холден, который большую часть жизни провел без них, считает, что в безопасности, если вырубить нейроинтерфейс собеседника. Он не будет воспринимать меня, как противника".
   Эта мысль несколько успокоила Дэрила - пусть даже он пока и не имел четкого плана действий.
   До лифта они не дошли - либо те не работали, либо Каин считал, что пользоваться ими для подъема на несколько этажей незачем - киборг свернул на лестничную клетку. Особых проблем это ни у кого не вызвало.
   В гробовом молчании они поднялись на пять этажей вверх, то есть, как понял Дэрил прошли два "темных" этажа и два из тех, что были доступны только для Холдена - там, скорее всего, находилась его личная лаборатория. Этаж, на котором они вышли тоже относился к ним, как решил Ио. Лабораторного оборудования видно не было - но в воздухе витал специфический запах, остающийся после проведения антибактериальной обработки. Но может Холден просто был чистюлей - достоверно определить не удалось, все, что видели Дэрил и Александра, это ряды тяжелых стальных закрытых дверей.
   Возле одной из них Каин неожиданно остановился, принявшись стучать по сенсорной панели рядом. Та коротко пискнула, и стальная плита резво откатилась в сторону. Дэрилу даже подумалось, что если закрывается она с такой же скоростью, то из нее выйдет неплохая гильотина. Или, что вероятнее, пресс - толщина двери была около двенадцати сантиметров. Холден явно страдал какой-то паранойей. Или раньше держал в этой комнате кого-то опаснее рыжей хакерши.
   Каин развернулся к девушке и сделал короткий указующий жест рукой.
   - Подожди здесь.
   - Что? - вскинула голову Белка. - А как же...
   Она оглянулась на Дэрила, который как раз заглядывал в помещение. Нет, на лабораторию эта комната явно не походила - скорее на допросную, которые были у них в участке, только с чуть более комфортной мебелью. Два кресла, журнальный столик, зеркало на стене, дверь в соседнее помещение.
   - Холден собирается побеседовать с вами по отдельности, - бесстрастно пояснил Каин.
   Девушка неуверенно оглянулась на Дэрила, который ободряюще улыбнулся ей с уверенностью, которой на самом деле не испытывал, и повесив голову забрела в комнатку. Стальная дверь мгновенно встала на место, отрезав все звуки с противоположной стороны.
   - Тебе сюда, - холодно произнес Каин, отправляясь дальше по коридору, как будто и ничего не произошло. Дэрил безмолвно последовал за ним. Он полагал, что они направляются к другой лестничной клетке - с противоположной стороны здания, но немного ошибся. Лестница действительно была, но в центре "лаборатории" - шикарная винтовая лестница со ступеньками из черного дерева и перилами из... тут Дэрил несколько затруднился назвать породу - обычно он искал нужную информацию в Сети, но он предположил, что это сандал.
   Сразу чувствовалось, что эта лестница ведет в личный кабинет великого Сайруса Холдена.
   Позади раздались шаги - обернувшись, Дэрил увидел, что Каин неспешно удаляется. Похоже, Холден решил, что телохранитель ему нужен не будет. Пожав плечами, детектив положил руку на деревянные перила, будто источавшие некий уют и тепло, и начал подниматься наверх.
  
   Когда дверь за ее спиной захлопнулась, Александра еще несколько секунд стояла, тупо уставившись в пространство. Ее раздирали противоречивые желания - хотелось и разломать всю окружающую немногочисленную мебель, выплескивая ярость, и забиться в какой-нибудь уголок, тихо плакать и жалеть себя.
   Девушка даже провела рукой по глазам, вытирая мнимые слезы. И насторожилась, почувствовав знакомый щелчок. Быстро оглянувшись по сторонам, предполагая, где могут быть камеры, она встала так, чтобы ее рук не было видно, и задрала рукав куртки. Ну да, клавиатура - и как она могла о ней забыть?! Впрочем, это и не удивительно - когда на тебя нападает двухметровый киборг, забудешь не только такие мелочи.
   Ее комп тоже по-прежнему висит на поясе. Визор слетел с нее во время столкновения с Каином (Александра вновь слегка поморщилась и коснулась разбитой губы), и никто и не вспомнил про остальной компьютер. Да, лишившись средства вывода информации, работать будет сложнее, но это неважно - свой комп и программы на нем Александра знала как себя саму. Оставалось лишь выбраться из камеры и найти любой терминал.
   Мгновенно забыв о своих негативных переживаниях, девушка поочередно бросилась то к одной, то к другой двери. Та, что была рядом с зеркалом, видимо, полностью управлялась с другой стороны - тут никаких панелей не было. А вот та, через которую зашла Александра, когда-то открывалась с двух сторон - рядом в стене раньше была сенсорная панель, теперь замененная на стальную заплатку.
   Заметавшись по комнатке, Александра уронила одно из кресел на журнальный столик, разбив его, и подняла увесистую ножку.
   "Вечно вы нас недооцениваете", - мелькало у нее в голове, когда она наносила удар за ударом по стальной пластинке. - "Даже ты, Холден, которому я так нужна в качестве подопытной мышки... Включил свой блокиратор нейросети и решил, что остался в безопасности. А про меня забыл! Ну ничего, я покажу, почему не стоит запирать Белку в комнату с электронными замками!".
   Пылающая энтузиазмом, но непривычная к работам по деформированию стальных поверхностей, девушка быстро выдохлась и остановилась, оценивая результат. Исцарапанная пластина была практически цела, если не считать пары вмятин, лишь один уголок достаточно глубоко вогнулся внутрь стены.
   - Ну, это начало, - устало пробормотала Белка.
  
   Как оказалось, вела винтовая лестница не в кабинет, а в библиотеку.
   Последние два этажа, похоже, были объединены в один, судя по высоте потолков. Комната была не такой уж и большой. По левую руку были расположены стеллажи с книгами, над которыми на трехметровой высоте располагался своеобразный каменный балкончик на всю длину комнаты. Шкафы с книгами стояли и на балконе, выделяя пространство лишь для небольшой двери, уводящей, видимо, вглубь здания.
   Прямо перед Дэрилом находился вычурный письменный стол, заваленный какими-то бумагами (никакой техники!), за которым была еще одна деревянная дверь с золотистой ручкой, а по правую руку были огромные панорамные окна. Между двумя окнами стоял небольшой круглый столик, на который едва поместилась квадратная бутыль с прозрачной жидкостью и пустой стакан. Второй стакан держал в руке человек одетый в черную водолазку и брюки. Он стоял около окна, высоко облокотившись одной рукой на стекло и уперевшись в нее лбом, и любовался видом города.
   Оливер был не единственным, кто видел Холдена пятнадцать лет назад. Тогда детей из приюта погнали на какую-то выставку чудес техники, в целях расширения кругозора, не особо интересуясь их желанием. Дети помладше мгновенно оказались около демонстрационных моделей, прилипнув к цветным огонькам и катающимся машинкам; те, что постарше либо демонстративно оккупировали имеющиеся диванчики, всем видом демонстрируя, как им безразлично подобное времяпрепровождение, либо разбились на парочки и отправились искать более укромные уголки.
   В результате, небольшое выступление нескольких ученых оказалось интересно лишь паре преподавателей, Дэрилу, да еще нескольким гикам.
   Разумеется, человек такого уровня, как Сайрус Холден не задержался на выставке больше чем на десять минут, приехав только для того, чтобы толкнуть короткую речь (еще удивительно, как его вообще заманили туда).
   Само содержание речи Дэрилу не слишком запомнилось - в четырнадцатилетнем возрасте он уже понял, что серьезная наука - это не его, но уже тогда он смог отметить ауру уверенности в себе и властности, которая окружала этого седого старика.
   Интересно, что от нее осталось?
   Дэрил шагнул вперед, мгновенно утонув в ворсе ковра. Тем не менее, его движение послужило катализатором для начала разговора.
   - Доброго вам дня, детектив, - чуть шевельнул стаканом парень у окна, не отрывая взгляда от открывающегося вида. - Выпьете?
   - Смотря что это, - пожал плечами Ио.
   - Джин.
   - Тогда нет.
   - Ну, как знаете, - парень, наконец, оторвался от стекла и, по-прежнему не глядя на Дэрила, подошел к столику, поставив свой стакан на место. Он помедлил немного, водя пальцем по лакированной поверхности, будто раздумывая о чем-то, затем развернулся, неспешно подойдя к своему столу, присел на краешек и только сейчас, наконец, взглянул на посетителя.
   Дэрил в свою очередь, принялся разглядывать его. Никакой седины в волосах или помути в глазах, о которых упоминала Александра, уже не было - перед ним стоял обыкновенный двадцатилетний парень. А еще этот парень очень сильно напоминал Дэрилу кого-то, но он никак не мог понять, кого именно.
   - Вижу, вас можно поздравить. Процесс омоложения полностью завершен.
   На губах парня мелькнула высокомерная усмешка, не ускользнувшая от внимания Дэрила. Тщеславие...
   - Почему вы здесь? - вместо ответа на реплику Дэрила поинтересовался Холден.
   - Я люблю распутывать головоломки, - честно признался Ио. - Да и девушку надо бы спасти.
   - Этим бы вы оказали ей медвежью услугу, - усмехнулся Сайрус. - Ну, а насчет главной причины... Какое мне дело до вашей любви к загадкам? Перефразируя этот вопрос - почему бы мне не вышвырнуть вас отсюда прямо сейчас, детектив?
   Обращение "детектив" кольнуло слух, и Дэрил чуть прищурился, сравнивая двоих людей. Да, может быть... Альбинос решил рискнуть.
   - Потому что вам дали обо мне хорошие рекомендации.
   Есть! Не то, чтобы Холден выглядел сильно впечатленным, но какая-то тень удивления проскользнула по его лицу.
   - Откуда вы знаете? - помолчав, поинтересовался он.
   - Эти рекомендации даны не за красивые глаза, - вернул он Холдену превосходительственную усмешку. Едва заметную. В любом случае - первый раунд за Дэрилом.
   - Ну, пусть будет так, - кивнул Холден, оторвавшись от стола. Он вноь подошел к подставке с бутылью, плеснул себе джина и вместе со стаканом принялся неспешно нарезать круги по комнате.
   - И, тем не менее, что вы хотите узнать из этой беседы, - как бы вскользь поинтересовался он.
   Скорости процессов, которые произошли в голове Ио, мог ли бы позавидовать любые суперкомпьютеры.
   "Как с ним обращаться? Как с самым могущественным человеком в мире? Тогда я ничего не добьюсь, даже будь у меня на руках запись пыток эльфа лично Холденом". - лихорадочно размышлял Дэрил. - "Угрозы, шантаж - все не подходит... Подкуп? Что нужно человеку, у которого весь мир в кармане? Что нужно каждому человеку? Признание. Он тщеславен. Он ученый, который только что сделал величайшее открытие всех времен и народов, но не может ни с кем поделиться. Ученый..."
   - О, я и так знаю достаточно много, - улыбнулся Дэрил. - Вы нашли фэйри, экспериментировали с ними, получив в результате свой "эликсир вечной молодости". Поздравляю. Вы действительно гений, - в его голосе мелькнули нотки усмешки. - Подробности не так важны. Единственное, чего я не понимаю, так это зачем вам люди с синдромом Кауэра.
   По лицу Холдена пробежала легкая тень. Дэрил мысленно усмехнулся. Правильно, что может заставить настоящего изобретателя с пеной у рта рассказывать о своем творении лучше, чем какой-то невежда, который сообщает, что "и так все понял, а подробности не важны"?.
   - Ни черта вы не знаете, детектив, - рявкнул Холден, бросая стакан на стол, отчего часть напитка выплеснулась, залив какие-то бумаги. Впрочем, его голос тут же приобрел преждние превосходительственные нотки: - Впрочем, это не ваша вина. Просто вы изначально пошли не в том направлении. Поэтому и не можете понять.
   Он помолчал, отодвинул стул, усаживаясь за стол, и бросил насмешливый взгляд на Ио:
   - Нет никаких фэйри. Я их создал.

Глава 15

   28 августа
   10:02
  
   - Проект "Вечность" был создан мной и Максимилианом Кауэром почти сорок лет назад, сразу после того, как мои реакторы начали приносить прибыль, - неторопливо вещал Холден, уже придя в себя после вспышки эмоций. Он откинулся в кресле, лениво рассматривая своего собеседника, покачивая в руке бокал с джином. - Тогда я еще возлагал огромные надежды на технический прогресс. Первые наши попытки были связаны исключительно с кибернетическими усовершенствованиями.
   - И откуда у вас такая страсть к красивым названиям? - хмыкнул Дэрил, тоже присаживаясь в стул стоящий рядом с письменным столом, и принесенным, видимо, специально для посетителя.
   - Не у меня, - меланхолично отозвался Холден. Пояснять, кто именно давал подобные названия проектам он не стал, вновь вернувшись к воспоминаниям. - На самом деле исследования начинались еще под патронажем военных, в рамках программы создания суперсолдата. Тогда у меня еще не было того... влияния, что есть сейчас, поэтому приходилось подыгрывать воякам, чтобы получить доступ к их разработкам. Надо ли говорить, что у них ничего не получилось? Но Кауэр выбрал шесть самых перспективных направлений для дальнейшего развития.
   - Одним из них был "Марс", как я полагаю? - без особого интереса спросил Дэрил, роясь во внутреннем кармане, в поисках портсигара.
   - Да, - кивнул Сайрус. - А также "Юпитер", "Уран", "Нептун", "Меркурий" и "Венера".
   - Просто из праздного любопытства - в честь планет или римского пантеона?
   - Скорее второе. Но, это не так важно - планеты-то тоже были названы в честь богов. Вам ли не знать.
   Ио лишь рассеяно кивнул, выудив, наконец, сигарету, теперь щелкая зажигалкой. Холден посмотрел на него исподлобья и пододвинул пепельницу к противоположному краю стола.
   - Не стесняйтесь.
   - Никогда, - кивнул альбинос. Прикурив от пляшущего огонька, он выдохнул в сторону клуб дыма и вновь перевел взгляд на Холдена. - Так когда в вашей истории появятся эльфы?
   - Они не эльфы, - раздраженно откликнулся парень, вскакивая со своего места. - Во всяком случае, не в том смысле, который вы вкладываете в это определение.
   Дэрил скептически хмыкнул. Оказывается, есть другие смыслы?
   - В общем, идея использовать модификации оказалась провальной, - внезапно переключился на прежнюю тему Холден. - Пара проектов оказалась более-менее заслуживающей внимания, и возможно Макс смог бы продолжить их дальнейшее развитие... Но по иронии судьбы, разработав нейроинтерфейс, оказался неспособным использовать его. Но я должен быть вечно благодарен ему - нейросеть позволила мне использовать биорегенераторы и протянуть еще какое-то время. Жаль только, что нейроинтерфейс имеет свой предел. Даже мощности одного биорегенератора не могут быть использованы полностью, что уж говорить о больших количествах, как, например, у "Марса"...
   - А почему вы не повторили эксперимент с киборгом? - поинтересовался Ио. - Мне он показался вполне успешным.
   - И вырезать себе часть мозга? - раздраженным тоном бросил парень. - Шансы на успешную операцию ничтожно малы. Мы пытались поставить подобный метод на поток, но никто из других подопытных не выжил - организм не принял модификации. Этот Каин, как он себя предпочитает называть, оказался настоящим уникумом. Сумел адаптироваться к каждому импланту, к которому мы его подключали. Впрочем, быть может, все дело в первоначальных повреждениях мозга, кто знает...
   Сайрус вновь подошел к окну, рассматривая окрестности. Дэрил вообще заметил, что поведение Холдена было каким-то странным. Дерганые нервные движения, постоянные перескакивания с темы на тему, постоянные вспышки эмоций, которые затухали так же быстро, как и появлялись. Этот парень совершенно не напоминал поведением того властного старика, которого помнил Дэрил. Но что тут сказать - бытие формирует сознание - быть может, психика Холдена слегка исказилась от внезапного омоложения? Как знать.
   - Так или иначе, по ряду причин я осознал, что технологический путь не поможет мне достичь желаемого результата, - отвлек альбиноса от размышлений голос Сайруса. Он отошел от окна, погруженный в свои мысли, вновь возвращаясь к столу, и открыл один из ящиков. Дэрилу не было видно, что он там искал, так что оставалось терпеливо ждать. - Но, вопреки теории, мои исследования начались не с обнаружения нового вида, а с дневника одного ученого, который попал ко мне в руки.
   На стол лег пухлый блокнотик с обложкой из черной кожи. Холден уставился на него так, будто увидел впервые в жизни, задумчиво постукивая пальцами по столешнице.
   - Честно говоря, - медленно продолжил Холден. - Я воспринял это как шутку. Дневник попал мне в руки за несколько лет до того как мы с Максом потерпели неудачу с первым поколением, и тогда мы только посмеялись над ним...
   Дэрила больше заинтересовали случайно брошенные слова про "первое поколение", чем дневник, о содержании которого он уже догадывался. Детектив вообще не надеялся на такой подробный рассказ и сейчас больше недоумевал, чего это Холден так разговорился - причем говорил он скорее сам с собой, чем с визитером. И поэтому Дэрил не решался задавать дополнительные вопросы, чтобы не вернуть Сайруса в реальность.
   - Но когда с имплантами дело не выгорело, я вернулся к нему. Это больше походило на отчаянную попытку ухватиться за соломинку, чем на научное исследование... Но представьте мое удивление, когда среди бесконечных размышлений о природе жизни и смерти я увидел записи о вполне реальных исследованиях.
   Холден неожиданно толкнул книжечку в сторону Дэрила. Детектив осторожно взял блокнот в руки, опасаясь, что ветхая вещица просто рассыплется в прах и повернул к окну, рассматривая. На черной обложке были выдавлены едва заметные буквы "В.Ф.", но какие-либо другие пояснения отсутствовали. Аккуратно положив книжицу на стол, Ио начал бережно перелистывать страницы, одновременно вслушиваясь в речь Холдена, который заложив руки за спину, начал ходить вдоль стола:
   - Несколько лет у меня ушло только на изучение нужного материала. Я, знаете ли, физик, а не биолог. Но хорошая мотивация творит чудеса. В конечном итоге я полностью воссоздал формулу... Да, тут необходимо пояснение - вопреки распространенному мнению, то... создание... было оживлено не ударом молнии. Точнее, электричество тоже было, но только для того, чтобы вновь запустить сердце. Главный эффект был достигнут благодаря некому составу... В дневнике он упорно именуется алхимическим. Впрочем, то, что в то время называлось колдовством, сейчас называется наукой.
   Холден сделал паузу, одним глотком осушив стакан, оглянувшись на Дэрила, внимательно изучавшего записи. Сам Ио был несколько удивлен - дневник оказался не совсем тем, что он ожидал.
   - Впрочем, он действительно был гениальным ученым, - будто между прочим, заметил Холден. - Четверть тысячелетия назад, без необходимого оборудования он сотворил то, что не под силам было до сих пор повторить всей нашей науке. Он использовал тело расстрелянного преступника, заменив ему поврежденные органы. Разумеется, он не выкапывал тело на кладбище - операция проводилась сразу после смерти, да еще и температура тела была сразу понижена до минимальной, чтобы как можно лучше сохранить ткани мозга. В таких условиях современная медицина даже могла бы его спасти и без использования всяких чудес.
   - Интересно... - задумчиво пробормотал Дэрил, практически вплотную приблизив к себе книжицу, рассматривая символы. Впрочем, Холден, отвернувшийся к окну, подумал, что реплика обращена к нему.
   - Без сомнения, - ответил тот. - Примеры таких случаев довольно известны - альпинистов, заваленных снегом, вернули к жизни через два часа после смерти, одного утонувшего в холодных водах - через полчаса... Впрочем, учитывая оборудование того времени, шанс успешного спасения стремился к нулю - максимум, что удалось бы, это заставить работать сердце, превращая подопытного в коматозный овощ. Но тут сыграл свою роль состав. Большая часть крови была слита из тела - подозреваю, довольно варварским способом - и заменена на... препарат. Собственно, то, что текло в сосудах этого создания, отныне напоминало кровь лишь цветом.
   Холден коротко усмехнулся в пространство, то ли восхищаясь ученым прошлого, то ли насмехаясь над ним:
   - Но этот идиот даже не понял, что создал. Судя по его записям, все, что он смог понять, это то, что оживление произошло не до конца. Ну, или то, что оживший уже был не совсем человеком. Пульс всего двадцать ударов в минуту - да и то, скорее всего, биение сердца просто рудиментарный остаток от прежней жизни - средняя температура тела снизилась градусов на пятнадцать, а также появилась нечеловеческая выносливость и регенерация. Дальнейших записей не было - подозреваю, что закончил наш изобретатель не очень хорошо, в соответствии с легендой. Но мои расчеты и моделирования показали интересный результат - возросшая регенерация также нивелирует процесс старения.
   Холден поймал взгляд Дэрила, убедившись, что тот внимательно его слушает, серьезным, почти торжественным тоном произнес:
   - Вполне возможно, что это создание до сих бродит среди нас.

* * *

   - It's the final countdown... ту-ду-ту-тум... ту-ду-ту-ту-тум... ту-ду-ту-тум...
   Лерой со страдальческим видом закатил глаза и прислонился лбом к холодной поверхности бокового стекла. Эльф по своей натуре был довольно флегматичным созданием, но происходящее в машине последние двадцать минут издевательства над музыкой, эльфийским слухом и вселенской гармонией переполнили поистине безграничную чащу терпения фэйри. Поэтому, когда с водительского кресла донеслись новые подвывания, он не выдержал:
   - Хватит! Пожалуйста, заткнись! Это невыносимо!
   Ничуть не обиженный Оливер отодвинул от глаз бинокль, через который наблюдал за воротами на территорию Башни Ксо и с удивлением покосился на эльфа:
   - Что тебе не нравится? Хорошая песня ведь.
   - Может быть, хорошая, - согласился Лерой. - Я ведь ее так и не услышал. Ведь ты знаешь только четыре слова и пяток завываний! И повторяешь их по кругу уже полчаса!!!
   - Да, ладно, ладно, - пожал плечами Оливер. - Мог бы просто попросить.
   - В смысле, также как я попросил "Нет, не надо, пожалуйста, проверять возможность бронежилета выдержать выстрел из дробовика с десяти метров, когда он на мне, я и так тебе верю"? - уточнил Лерой, потирая ноющую грудь. В паре ребер точно были трещины.
   - Я же уже извинился, - поморщился Дрейк. - Я же не знал, что ты такой легкий. Кроме того, в следующий раз используй менее длинные фразы. Я просто не успел тебя правильно понять.
   - Дело не совсем в том, что я упал после выстрела. И да, я помню, что ты выстрелил после четвертого слова, - покивал эльф. - Только объясни, как можно было превратно истолковать фразу: "Нет, не надо, пожалуйс..."?!
   - Охраны не так уж и много, - быстро перевел тему разговора Оливер, вновь поднося к глазам бинокль. Лерой тоже гляну в том направлении, уда смотрел Дрейк. Охраны действительно было немного - всего четыре человека. Зато находились они в небольшом здании, которое могло померяться толщиной брони с каким-нибудь крейсером. На крыше здания располагалась сторожевая турель, сейчас пребывавшая в спящем режиме. Ворота, рядом с которыми и стояла эта сторожка были распахнуты, впрочем, судя по их виду, никто и не закрывал их уже несколько лет. Проблемой была полоса шипов, расположенная на границе между общественной территорией и пространством "Snowtech". От ворот вела прямая дорога, метров в тридцать длинной, прямо ко входу в башню. Перед огромными стеклянными дверями была небольшая каменная лесенка на пять ступенек, по бокам от которой вместо каких-нибудь декоративных статуй львов или грифонов стояли еще две турели. Все, как и помнил Оливер.
   - Странно, что они не поставили какие-нибудь выдвижные столбики, вместо шипов, - прокомментировал увиденное Оливер. - Тогда бы никто даже не заехал.
   Лерой лишь пожал плечами. Он не имел понятия, как должны выглядеть эти столбики.
   - Хотя с другой стороны, - продолжал размышлять Дрейк, - В чем-то так даже выгодней. Намеренная слабость. Против профессионала, конечно, не поможет, а вот какой-нибудь идиот-любитель может попытаться воспользоваться прямой дорогой. Обычный гражданский не поедет, а если кто-то захочет пойти напролом, то постарается воспользоваться именно этой "брешью". Поставит самоклеющееся шины, будет думать, что успеет зайти в здание до тревоги, а шипы окажутся с сюрпризом... С плазменной горелкой, какой-нибудь. Потеря управления, пусть и на мгновение, сбавленная скорость... расстрел на месте.
   - То есть, ты хочешь сказать, что они готовы к тому, что собираемся сделать мы? - уточнил Лерой.
   - Да, типа того, - кивнул Оливер, заводя мотор. - Но не волнуйся, ведь и мы готовы к тому, что они готовы к тому, что собираемся сделать мы. Считай, что мы уже перехитрили их на стадии планирования.
   - Это как же?
   Оливер на мгновение помедлил с ответом, выворачивая машину на прямую "старт - шипы -главный вход":
   - У нас нет самоклеящихся шин.
   Pontiac рыкнул и рванул вперед. Лерой мысленно попрощался с жизнью, поглубже вжимаясь в кресло и упираясь ногами в переднюю панель. С лица Оливера слетели следы дурацкой веселой расхлябанности - он полностью сконцентрировался на управлении, чтобы не потерять контроль над машиной когда они проедут по шипам.
   Надо признать, охранники тоже ели свой хлеб не зря - тревожная кнопка была нажата сразу после того как автомобиль проскочил мимо них, громко хлопнув лопнувшими шинами. В воздухе повис запах плавящейся резины, похоже, шипы и вправду были с сюрпризом, как и предполагал Оливер.
   Автомобиль резко повело в сторону, но Дрейк сумел выровнять движение, не отпуская при этом педали газа. Бешено вертящиеся колеса избавились от остатков резины, но за счет уже набранной до переезда шипов скорости, Pontiac продолжал весьма быстро двигаться вперед.
   Программы, управляющие охранной системой, проанализировали движение машины и приняли решение не опускать перегородку блокирующую главный вход - автомобиль все равно успел бы проскочить, а опустившаяся плита помешала бы турелям стрелять - и активировала сторожевых дронов.
   В этот же момент автомобиль, выбивая тучу искр из асфальта, подпрыгнул на ступеньках и, пролетев сквозь распавшееся мириадами сверкающих осколков стекло, ворвался в холл.
   Лерой до побеления костяшек надавил на кнопку небольшого брелка, который держал в руке.
   Крышка багажника взлетела вверх и из отсека во все стороны полетели небольшие баллончики - кинетический модуль снятый с командира группы захвата, настроенный на максимально широкий радиус сработал прекрасно. Некоторые баллоны не сработали, некоторые активировались в воздухе, после удара кинетическим зарядом, некоторые только после столкновения со стенами. Каждый сработавший баллончик взрывался, выпуская на свободу несколько кубометров гелеобразной массы - спасательной пены, как ее упорно продолжал называть Оливер.
   Сторожевые дроны оценили выбегающих из сторожки охранников, которые прошли проверку "свой-чужой", развернулись внутрь здания, засекли движущийся объект и открыли огонь.
   Оливер ударил по тормозам сразу, как только автомобиль пролетел сквозь стекло, поэтому по приземлении Pontiac заскрежетал голыми дисками по плитке, скорее врезавшись, чем остановившись, в стойку администратора. Не сговариваясь, Лерой и Дрейк выпали из автомобиля с двух сторон и бросились к стойке, перепрыгивая через нее.
   Турели мгновенно перевели огонь на них, но успели выпустить лишь по короткой очереди, а затем их отрезало комом геля ядовито-синей раскраски, заполнившим проход. Некоторое время снаружи доносились приглушенные звуки выстрелов, но затем стихли и они.
   Из-за стойки высунулись две головы.
   - Знаешь, - заявил Оливер, - В следующий раз я буду ждать от эльфа-ассасина-ниндзи более изящного решения проблемы. Способ проникновения "напролом" наверняка припишут мне, а я не хочу, чтобы мое имя ассоциировалось с подобной глупостью.
   Он перевел взгляд на эльфа и сразу же заметил красное пятно, расползающееся по рукаву штормовки.
   - Ну вот, еще и куртку мою испортил, - вздохнул Дрейк. - А я же говорил - оставь бронежилет. Сильно?
   - Не помню, чтобы у жилета были рукава, - поморщился Лерой, стягивая куртку. - И если бы я был в нем, то сильно замедлился бы и мне попали бы в голову.
   Он осмотрел рану и прокомментировал:
   - По касательной. Достаточно глубоко, но ничего серьезного.
   - Ну и отлично, - кивнул Оливер, быстро подходя к машине и вытаскивая с заднего сиденья тяжелую сумку. Порывшись в нем, он выудил ИПП, который перекинул эльфу. - Охранники через гель вслепую не полезут, будут ждать полиции, скорее всего. Но все равно нужно спешить.
   Пока Лерой перевязывал пострадавшую конечность, Оливер быстро распаковал снаряжение. Когда он услышал план Лероя, Дрейк сразу сообразил, как его следует дополнить, чтобы пройти чуть дальше холла. Единственной проблемой для него оказалось выкинуть весь свой хлам из багажника, чтобы уложить там баллоны с гелем. Да и с машиной, скорее всего, придется попрощаться - вряд ли удастся забрать ее, даже если все пройдет по наилучшему сценарию.
   Лерой с интересом наблюдал, как Оливер вытащил из сумки штурмовую винтовку, которую пока положил на пол рядом с собой, большой сверток, странное устройство, круглой формы, монтировку. Про винтовку эльф знал - она была не из снаряжения эсбэшников, а из личных запасов Дрейка. Оливер сообщил ему даже название, но фэйри не запомнил бессмысленный набор букв. Единственное, что он понял, так это то, что патроны были бронебойными и Дрейк предназначались они специально для Каина, если им вновь придется повстречаться. "Посмотрим, как он отобьет очередь", - прокомментировал тогда Оливер. Кроме того, у него еще был чудовищных размеров, по мнению Лероя, "Colt Python" в кобуре на поясе. Дрейк так же не побрезговал и надеть один из бронежилетов, накинув при этом сверху свою куртку. Он бы захватил и шлем, но тут ему не повезло - все подходящие по размеру оказались непригодны для использования. Сам же эльф лишь взял понравившийся ему своей простотой в использовании плазменный пистолет (это, кстати, был PG-2), запасную батарею к нему и нож. Конечно, с расстояния превышающего десять шагов эльф пока палил из пистолета в белый свет, как в копеечку, но он быстро учился, несколько эсбэшников могли подтвердить. То ли это у Лероя раскрылся природный талант, то ли слухи об эльфах, как о прирожденных стрелках имели под собой реальное основание.
   Тем временем Оливер прикрепил круглое устройство к одной из дверей, ведущих в основное здание, и отошел, встав рядом с Лероем:
   - Ну, будем надеяться, что Холден не страдает паранойей настолько, чтобы даже на двери ставить защиту от ЭМИ, - прокомментировал он, вытаскивая из внутреннего кармана куртки детонатор, и оглянулся на эльфа, - Если у тебя есть какой-нибудь кардиостимулятор, то сейчас самое время сказать об этом.
   Лерой лишь пожал плечами. Дрейк повторил его жест и щелкнул кнопкой.
   Лампы погасли. Теперь вестибюль освещали лишь солнечные лучи, едва пробивающиеся сквозь толщу синего геля. Оливер не обратил на этого ни малейшего внимания и, подхватив монтировку, подошел к двери и с помощью универсального инструмента чуть отодвинул стальную плиту в сторону, создавая достаточный проем, для того, чтобы он смог протиснуться.
   - Хмм... - протянул Дрейк, разглядывая открывшееся помещение, не спеша заходить внутрь. - У тебя есть что-нибудь не нужное?
   - Нет.
   - Плохо. Не тянешь ты на среднестатистического представителя общества потребления.
   Пробежав глазами по помещению, Оливер подобрал один из не сработавших баллонов, покрутил его в руках и швырнул в проем.
   Две пули прошили баллон, как только он пролетел метра три. Баллон мгновенно взорвался гелевой массой, но Дрейк не обратил на это внимания - он прикидывал, где находится дрон. Турели, похоже, все же были защищены от ЭМИ, либо находились вне зоны действия мины.
   - Реагирует на движение, - пробормотал он. - Отлично.
   Оливе подобрал штурмовую винтовку, сразу повесив на себя, швырнул Лерою непонятный сверток и продолжил вытаскивать из сумки маленькие цилиндрики.
   - Это... одеяло? - поинтересовался эльф, развернув сверток.
   - Оно самое, - подтвердил Оливер. - Из специального материала, устойчивого к температурам. Будет скрывать тепло твоего тела.
   Он поднялся на ноги, сжимая в руках цилиндрики. Часть из них он запихнул в карманы, а четыре штуки держал наготове.
   - Я сейчас задымлю помещение, - пояснил он. - Дрон сейчас ориентируется по обычным камерам, но в дыме ему придется ориентироваться на тепловое излучение. Тебе придется полностью закрыться одеялом.
   - А ты? - уточнил Лерой, набрасывая материю на плечи, на манер плаща.
   - А у меня температура тела комнатная, - коротко пояснил Дрейк. Он встал рядом с проемом, приготовил гранаты и оглянулся на эльфа: - Готов? Закрыться должен будешь полностью, в том числе и лицо. Ни пятнышка тепла, поверь, через тепловизор они очень хорошо заметны.
   - Понял, - кивнул Лерой. - Но тебе придется идти первым. Буду ориентироваться по звуку твоих шагов.
   Оливер кивнул, дернул чеку и швырнул гранату в зал. Ее сразу же сбило пулей, но вслед за первой почти мгновенно полетели вторая, третья и четвертая. Цилиндрики запрыгали по полу, будто уворачиваясь от пуль, оставляя за собой дымные полосы. Прекратив движение по прямой, они закружились на месте, выбрасывая белые клубы во все стороны.
   - Пошли, - негромко произнес Оливер, выждав некоторое время, и, подхватив монтировку, нырнул в облако дыма. Его самого подобная атмосфера беспокоила постольку-постольку, а Лерой был под одеялом, так что надышаться не должен был.
   Дрейк быстро свернул направо, ориентируясь больше по памяти, пересек зал, добравшись до лифта. К нажатию кнопок тот оказался безучастен, и Оливер, не медля, протиснул монтировку между створками, а затем зацепился руками и отодвинул одну из них в сторону. Нырнув в кабину, он дождался пока внутрь забредет эльф, обернутый в серебряное покрывало, из-за чего создавалось ощущение, что тот надел плохой костюм приведения, и отпустил дверцу. Створка немедленно вернулась на свое законное место.
   - Чисто, - сообщил Оливер. Эльф понял его правильно и немедленно сбросил с себя материю и огляделся.
   - Думаешь, ты сможешь запустить лифт? - со скепсисом в голосе поинтересовался он.
   - Абсолютно точно знаю, что нет, - откликнулся Дрейк. - Но мы же не можем бежать по лестнице. Гранаты быстро закончатся, а сколько там еще дронов мы не знаем. Так что...
   Оливер ударил прикладом по люку в потолке, благо с его ростом это не доставляло никаких проблем.
   - Тебя подсадить? - с ухмылкой поинтересовался он. Лерой вместо ответа просто подошел к люку, подпрыгнул и ловко скользнул в шахту, перебираясь на крышу лифта. А вот у Дрейка как раз с этим возникли проблемы. Ему пришлось сначала передать все оружие, бронежилет и куртку эльфу, да и то протиснуться в узкий люк ему удалось с большим трудом.
   - Что дальше? - поинтересовался Лерой, когда Оливер вернул свою экипировку. - Упремся руками и ногами в стены и пойдем вверх?
   - Сарказм - проявление внутренних комплексов, эльф, - откликнулся Оливер, доставая из кармана маленький фонарик, с силой встряхивая его. - Не злоупотребляй.
   Тонкий луч выхватил из темноты небольшую лесенку, закрепленную на боковой стене шахты. Такая же была закреплена и с другой стороны.
   - Зачем они здесь? - озадачился Лерой.
   - Лифты на магнитной подушке требуют постоянного осмотра этой самой "подушки". С тросами все было проще - один механизм наверху, один на крыше лифта, да аварийные тормоза. В общем, - подвел итог Оливер, - Нам на шестьдесят этажей вверх. Спорим, что я доберусь первым?

* * *

   - К сожалению, сама формула хоть и присутствовала в записях, мне не походила. Оригинальный состав действовал только с мертвым телом, да еще и давал побочные эффекты, о которых я уже вам говорил. К тому же, был еще один недостаток - мозг подопытного после оживления оказался полностью... "отформатирован". Созданию пришлось даже заново учиться ходить и разговаривать, хотя этот процесс и протекал намного быстрее, чем у младенцев. Но вы понимаете, почему меня не устраивал подобный результат, - продолжал толкать речь Холден. - Мне пришлось проводить исследования заново, опираясь лишь на эти заметки. После многочисленных опытов на животных, я создал одиннадцать различных препаратов. Все они показывали различные результаты, чаще всего негативные - но, в конце концов, формула разрабатывалась специально для людей... И я решил рискнуть.
   - Вы проводили испытания препарата, который провалился при тесте на животных, на людях?! - невольно вырвалось у Дэрила.
   - Не считайте меня чудовищем, - поморщился Холден. - Все подопытные были осведомлены обо всех особенностях этого проекта. Они были добровольцами. Некоторые из них были смертельно больны, а препарат мог дать им второй шанс. Кроме того, негативные результаты в данном случае означали лишь отсутствие положительного результата. Никто не погиб в ходе испытаний. Но и успешными оказались всего лишь два проекта - "Луна" и "Деймос".
   - Названия вы выбирали, не мудрствуя лукаво, да? - хмыкнул Дэрил.
   - Вроде того. Если уж первое поколение было названо в честь богов-планет, то все проекты во втором я назвал в честь спутников.
   - Да, в этом есть некая логика, - признал детектив. - И как же могло оказаться так, что целых две различных формулы привели к одному результату.
   - Я такого не говорил, - поправил его Холден. - Результаты были разными. И только "Деймос" дал именно тот эффект, который был нужен мне. Препарат "Луна" тоже вызвал изменения в организме пациента, приведшие к его излечению, но при этом... Скажем так, результаты были, несколько... шокирующими. Впрочем, сейчас это неважно. Я сказал, что "Деймос" дал нужный эффект? Это не совсем так. На самом деле он... исцелял. Исцелял все болезни, уничтожал вирусы, но не мог ни остановить, ни обратить старость.
   - Что же вы не использовали вашу панацею, во время эпидемии гриппа четыре года назад? - хмуро поинтересовался Ио.
   - Не будьте столь наивны, детектив, - внезапно жестко улыбнулся Сайрус. - Вирус южно-азиатского гриппа был побежден именно тогда, когда это было кому-то необходимо.
   Дэрил замер на мгновение, оценивая информацию. Да, в сети ходило множество слухов о том, что вирус, вызвавший эпидемию, был искусственным и выпущен нарочно... но кто всерьез обращал внимание на слова диванных аналитиков. Но они внезапно оказались правы. Надо же. Ну, раз в год и палка стреляет.
   - Кому именно это было необходимо? И зачем? - осторожно поинтересовался детектив.
   - Не мне, - коротко отрезал Холден.
   Дэрил помедлил, но все же коротко кивнул, понимая, что больше ничего не добьется.
   - Полагаю, примерно в этот момент в вашей истории должны появиться синдромники, - небрежно бросил он, возвращая разговор на прежнюю тему. Холден смерил его тяжелым взглядом, будто раздумывая, стоит ли продолжать. Но, похоже, самому гениальному человеку века и вправду хотелось выговориться. Тщеславие...
   - Да, именно так, - кивнул он. - Я продолжил эксперименты с "Деймосом" и выявил одну интересную закономерность - на людей с синдромом Кауэра, он действует именно так, как было необходимо. Увеличивается регенерация, процесс старения останавливается, прочих эффектов, какие присутствовали у первого создания, не наблюдалось. Принцип природного возмещения, полагаю - чем меньше организм пригоден для кибернетических модификаций...
   - Тем лучше он поддается генетическим, - закончил за него Дэрил.
   - Именно, - с нескрываемым самодовольством прищелкнул пальцами Сайрус, откидываясь в кресле. - По сути всего один укол делал их... вечно молодыми эльфами.
   Дэрил проигнорировал намек на фэйри.
   - И как это помогло вам создать препарат для себя? - тихо осведомился он.
   - Вы уже поняли как, - отвел взгляд в сторону его собеседник. Похоже, что Холдену была неприятна эта тема. - Их организмы полностью приняли препарат, адаптируя его для человека. Мне лишь оставалось лишь вновь синтезировать его из... них.
   - Из крови?
   - Из крови, некоторых частей спинного мозга, спинномозговой жидкости... Право, давайте же не будем углубляться в подробности. К сожалению, процесс синтеза был не слишком проработан, и вначале около полутора десятка погибло зря...
   - Вы сказали, что препарат останавливает старение... Но вы его не только остановили, но и обратили вспять...
   - Да, - вновь поморщился Холден. - Вначале мне понадобились ударные дозы сыворотки. Кроме того, как выяснилось, на обычного человека "Деймос-2" оказывает лишь временный эффект, спустя некоторое время старение возвращается... Так что я позаботился о том, чтобы создать небольшой запас препарата. Думаю, со временем у меня получится полностью переделать "Деймос-1", чтобы он так же оказывал влияние на обычного человека, ну а пока...
   - Сколько? - прервал его Дэрил. Красные глаза полыхали холодным огнем, неотрывно следя за Холденом.
   - Это неважно, - пожал плечами Сайрус. - Все они всего лишь необходимые жертвы.
   - Необходимые для кого?
   - Для мира, детектив! - неожиданно вышел из себя Холден. - Как вы думаете, от кого миру будет больше пользы от одного Сайруса Холдена или от двух сотен нытиков, занятых только тем, что жалуются на свою несчастную судьбу в Сети? Кроме того, у меня...
   Он неожиданно замолк, будто сообразил, что сказал нечто лишнее, но Дэрил его понял:
   - Есть еще дела, не так ли? - закончил Ио. - Зачем вам нужна Александра?
   - А это уже не ваше дело, детектив, - усмехнулся Холден. - Вы ведь спрашивали о ваших фэйри, не так ли? Некоторые из подопытных проекта "Деймос" остались... невостребованными. Я бы отпустил их, но глупо было бы выпускать на улицу неожиданно ставших бессмертными людей. Поэтому я перевел их на другой проект... Проект "Фэйри".
   - Те двадцать капсул в ангаре?
   - Да, это именно они. Попытка изменения сознания. Создание единых воспоминаний. Попытка полного контроля над личностью. В этом проекте было много объединено.
   - Зачем? Лавры Менгеле не дают спокойно спать?
   - Нет... по большей части это была попытка создания зомбированных слуг. Было бы удобно иметь вечных помощников, грамотно разместить их на нужных постах... Да и меня просто интересовала возможность тотального изменения сознания и личностной матрицы. В общем, фэйри это всего лишь люди, которых очень долго внушали, что они таковыми не являются. Объединенные общей идеей и преданные одной личности они были бы крайне эффективным орудием. Жаль лишь, что F-x08 сбежал. Прошу прощения.
   Взгляд Холдена остекленел. Дэрил понял, что тот обратился к своему нейрокомпу, видимо, получив какое-то сообщение. Разумеется, детектив не мог знать, что Сайрус, быстро просмотрев донесения от охранной системы и снимки с камер, отдал несколько коротких приказов. Один предназначался Каину и заключался в короткой фразе "Убей проникших в здание". Второй он отдал после просмотра изображения с камеры в комнате, где была заперта Александра - "Четырнадцатому в комнату сто семнадцать. Будьте добры, успокойте мисс Найтвинг. И останьтесь там - присмотрите за ней".
   Вернувшись в реальность, он вновь глянул на детектива.
   - Итак, - насмешливо произнес он. - Что еще мне рассказать об "эльфах", детектив?
   И вздрогнул, поймав жесткий и холодный взгляд жутковатых красных глаз.
   - Попробуйте, например, правду, - спокойно произнес альбинос. - Потому что врать у вас получается хреново.
   В комнате резко похолодело.
   - Достаточно распространенный прием, - Дэрил щелкнул портсигаром, вытаскивая новую сигарету. - Сказать побольше правды, чтобы в ее свете скрыть одну небольшую ложь. Фэйри не существуют. Впрочем, не буду насмехаться чересчур сильно - наверняка, если бы вы меня ждали, то придумали бы объяснение существованию эльфа получше.
   Дэрил ехидно ухмыльнулся. Холден не отреагировал, продолжая с каменным лицом сверлить его тяжелым взглядом.
   - Я вполне поверил в то, что фэйри не имеют отношения к созданному вам препарату. Хотя на вашем месте я бы еще проверил, откуда взял свою первоначальную формулу он, - детектив толкнул черную книжечку, прокатившуюся по столу обратно к Сайрусу, который остановил ее движение рукой. - И даже не стал обращать внимание на случайное совпадение - примерно тридцать лет назад, когда этот дневник совершенно случайно попал вам в руки, вы также купили территорию, бывшую некогда Лесом эльфов, и даже проводили какие-то исследования. Наверное, вас заинтересовал особый вид британских ежиков, ради которого вы объявили эту территорию заповедной.
   Дэрил выдержал паузу, склонив голову набок и внимательно рассматривая Холдена:
   - Как именно к вам попал дневник? И как вы узнали о фэйри?
   Молчание было более чем красноречивым ответом. Ио удовлетворенно кивнул своим мыслям.
   - Впрочем, неважно; кто я такой, чтобы рассуждать о тех вещах, которые произошли еще до моего рождения. Меня, как полицейского, пусть и отстраненного, больше беспокоят дела сегодняшние. Некий Кристофер Одли, например. У бедняги и без того тяжелая жизнь была - света белого не видел, святым духом питался, а потом вы его и еще похитили. Я даже не буду спрашивать, почему вы решили внедрить ему и остальными подопытным в мозг именно историю о фэйри. И не буду думать о том, как после четырехмесячного лежания в криокапсуле с иголками в черепе - ну или как вы их программируете - он сумел сбежать от вас и умотать на тридцать с лишним километров вглубь леса за ночь, вернуться днем обратно и потом уложить двоих полицейских. Я готов все это принять. Объясните мне только одно, - Дэрил доверительно подался вперед и с добрейшей улыбкой до ушей поинтересовался: - На кой черт вы им уши заострили?
   Холден удивленно моргнул. Похоже, он ожидал какого угодно вопроса, кроме этого.
   - Если вы им просто промывали мозги, то фэйри могли бы быть с обычными круглыми ушами... Но нет, вы потратились на пластику, причем на какую - ваш эльф совершенно неосознанно шевелит кончиками ушей, как будто они настоящие и были у него с самого рождения. Честно говоря, я даже и не слышал о таких операциях...
   Дэрил откинулся в кресле и восхищенно зааплодировал. Впрочем, в каждом хлопке каким-то образом слышалось все меньше восхищения и все больше насмешки. Наконец, он прекратил этот фарс.
   - Могу поспорить, вы и имени сбежавшего эльфа не знаете, - немного невнятно откликнулся он, прикуривая сигарету. - А должны были бы, если вы их переписываете. В общем... давайте сойдемся на том, что у вас не получилось.
   Дэрил бросил на собеседника победоносный взгляд. Определенно, второй раунд тоже был за ним.
   - Но, в таком случае, возникает один вопрос... - чертя сигаретой, зажатой в руке, дымные полосы, продолжил альбинос. - Если вы так старательно пытались убедить меня в том, что фэйри не существуют и, что, соответственно, они вам без надобности... То зачем вам нужны эльфы на самом деле?
   В кабинете повисла тишина. Собеседники сверили друг друга взглядами, каждый ждал дальнейших действий второго. Дэрил даже поймал себя на том, что он и дышит через раз.
   Наконец, Холден коротко усмехнулся. Его взгляд вновь слегка ушел в сторону, как будто он смотрел куда-то в пустое пространство, глаза остекленели. Длилось это всего мгновение - Сайрус связывался с кем-то через нейрокомп. Наверху на балкончике раздались тихие, на грани слышимости шаги. Дэрила кольнуло неприятное предчувствие.
   - Достаточно распространенная ошибка, - насмешливым тоном произнес Холден. - Настолько сосредоточиться на поиске лжи в речи собеседника, что пропустить мимо ушей правду.
   Альбинос поднял голову. На балкончике стояли трое... эльфов? Во всяком случае, субтильное телосложение и остроконечные уши прямо говорил об этом. Внимание Ио сразу привлекли их глаза. Стеклянные, пустые, даже подернутые какой-то дымкой, они сразу не понравились Дэрилу.
   Впрочем, еще больше ему не понравились блочные луки, которые держала в руках троица.
   Легкие шаги раздались и позади, оглянувшись Дэрил увидел, как по лестнице поднимается еще один эльф с таким же пустым взглядом - только у этого был какой-то меч вроде катаны.
   - На самом деле, когда мы обнаружили этих существ, - Холден поднялся со своего места, неторопливо обошел стол, вновь добравшись до бутылки с джином, которая уже была наполовину пуста, наполнив свой бокал. - Я не нашел им практического применения. Конечно, их изучение слегка помогло в разработке препарата. Но потом среди них обнаружились весьма любопытные особи, само существование которых дало... определенную пищу для ума. Остальные же были признаны...
   - Расходным материалом, - холодно произнес Дэрил, тоже поднимаясь со своего места и перемещаясь ближе к центру комнаты. Он буквально физически ощущал на себе пустые взгляды фэйри.
   - Формально говоря, я даже не нарушал закон, - пожал плечами Сайрус. - Они ведь не люди. Мы использовали остальных в качестве лабораторных кроликов. Ну и изучали их попутно - язык, культуру, биологию...
   - А те из них, кого вы посчитали заслуживающими внимания - чем они отличаются?
   Холден отвернулся к окну, вновь принимая ту позу, в которой его застал Дэрил.
   - Это вас не касается, детектив. То, что я вообще рассказываю вам это - акт милосердия. Ваш рекомендатель сообщил мне о вашем уме. Он не ошибся. Жаль, что к нему не приложилось умение держать язык за зубами в нужный момент. Так что в вашей просьбе отказано.
   Дэрил удивленно моргнул, благо Холден стоял спиной к нему и не заметил этого жеста, но тут же сообразил - "Ах, да, рекомендации... Надо будет уточнить, что Мейсер наплел Сайрусу, чтобы тот не выпнул меня из офиса в первую же секунду...".
   - Насколько я понимаю, все эта история началась с того, что вы попытались найти убийцу ученых? Думаю, вы знаете, что произошло, - голос Сайруса становился все более скучающим. - Вы знаете, кто он. Идите и арестуйте Каина, если хотите. Наш с вами разговор окончен.
   Дэрил скорее почувствовал кожей, чем увидел или услышал, как эльф у лестницы обнажил меч, а те, что на балконе натянули луки, целясь в альбиноса.
   - Промыть мозги мы им промыли, - не оборачиваясь, прокомментировал Холден, - А вот обучить пользоваться современным оружием не успели. Но, надеюсь, вы понимаете, что один, без имплантов, вы против них мало чего стоите. Вас проводят.
   И Холден полностью ушел в разглядывания вида за окном, давая понять, что поставил точку в беседе.
   Вот только самого Дэрила это пока не устраивало.
   - То есть, вы вот так просто выкидываете на улицу? Не боитесь, что я расскажу кому-нибудь об услышанном.
   - Расскажите, - безразлично откликнулся Сайрус. - Соберите пресс-конференцию, соберите единомышленников в Сети - там наверняка найдется группа охотников за лепреконами - подайте на меня в суд за опытами над эльфами...
   - А еще за похищения и убийства людей.
   - Пустые слова.
   - А что если у меня будут доказательства?
   Новые насмешливые интонации в голосе Ио заставили Холдена отлипнуть от стекла и обернуться. Альбинос с вызовом встретил его взгляд, подбрасывая в руке какой-то предмет. Присмотревшись к мельтешащей вверх-вниз коробочке Сайрус опознал старый кнопочный мобильный телефон.
   Заметив, что привлек внимание собеседника, Дэрил перехватил телефон Оливера, который по его просьбе передала ему девушка в турболете, так, чтобы Холдену был виден экран. Вообще, Ио собирался использовать телефон, чтобы вызвать на помощь Дрейка, когда турболет пребудет на место. У Оливера были сложные отношения с техникой - он часто терял мобильники - поэтому обычно имел при себе несколько штук, номера которых были забиты в адресные книги друг друга, чтобы можно было найти пропавший телефон, вызвонив его. Но позвонить не удалось - почти все время он был на виду у Каина, а набрать членораздельную смску вслепую, на этих ужасных клавишах не удалось. Ну а потом стало поздно.
   Поэтому Дэрил с горем пополам разобрался в меню допотопной техники и использовал другую функцию - диктофон. К счастью, в начале века производители обожали пихать в маленькую коробочку все возможные функции, иногда бесполезные для рядового обладателя мобильника.
   Убедившись, что Холден осознал, что именно означает красный кружок и таймер на экране, Дэрил демонстративно нажал на кнопку, останавливая запись:
   - И-и-и-и.... стоп, снято! Всем спасибо, ребята, дублей делать не будем.

* * *

   Удар.... удар... удар...
   Руки девушки уже ходили ходуном, проклятая ножка от столика с каждым ударом становилась все тяжелее, паузы между ударами все длиннее, а видимого результата было все меньше. Стальная пластинка согнулась пополам, ровно по диагонали - одна часть ушла вглубь стены, вторая никак не меняла своего положения в пространстве, лишь покрываясь вмятинами и царапинами.
   "Если... когда... выберусь...", - в перерыве между взмахами думала уже взмокшая Белка (куртку она сбросила еще в самом начале своей неожиданной зарядки, но даже то, что она осталась в одной футболке, не спасало), - "Точно... запишусь... на фитнес!"
   После очередного удара коварно затаившаяся до того стена нанесла ответный удар - металлическая ножка с неожиданной силой отскочила от выгнутой пластины, вырвавшись из рук Александры, отлетев в противоположный угол комнатки.
   Чертыхнувшсь, девушка упала на колени - не от усталости или отчаяния, просто так было удобнее. Последние несколько минут дело явно не продвигалось, так что логичным было бы попробовать работать с тем, что уже есть.
   Поочередно заглянув внутрь стены то зеленым, то карим глазом Александра с трудом различила в темноте плату электронного замка и отбегающие от нее проводки. Белка несколько призадумалась. Ей уже приходилось взламывать электронные замки, но тогда это происходило на программном уровне. Нет, при необходимости она могла побыть и механиком и электриком, как того требовала ситуация сейчас, но отсутствие привычных инструментов несколько выбивало из колеи. Сейчас у нее был только небольшой осколочек стекла с более-менее приличной режущей кромкой. Кроме того, работать придется вслепую - изящная ладошка девушки, конечно, легко проскальзывала в созданную нишу, но и закрывала обзор.
   Александра подумала было о том, что стоит все же попытаться выбить пластину окончательно, но мысль о новых физических упражнениях лишь вызвала тремор конечностей. Вздохнув, Белка еще раз рассмотрела замок, с трудом выхватывая детали из темноты, запоминая, какой проводок куда идет, поудобнее перехватила стеклышко и принялась за дело.
   К своему стыду Белка внезапно осознала, что практически ничего не помнит об устройстве электронных замков и работала, опираясь на крайне смутные воспоминания и интуицию, которая, так или иначе, является производной теоретических знаний и личного опыта. Короче говоря, девушка не имела представления, что именно она делает, но надеялась, что идет в верном направлении. Как-то не хотелось заблокировать дверь окончательно, так чтобы открыть без плазменной горелки было невозможно.
   Свою роль сыграло и то, что замок был не из самых сложных. Сначала Александре удалось исключить из общей цепи, собственно, сам замок (вроде бы... может это было и что-то другое), оставив только блок управления дверью, который ей удалось вытащить из стены, оставив болтаться на проводах (так было удобнее с ним работать). А дальше начались проблемы. Устав стоять на коленях, девушка уселась на пол, скрестив ноги по-турецки, грустно разглядывая переплетение проводов.
   - Ну и что тут замыкать, чтобы тебе было хорошо? - грустно спросила она, обращаясь, видимо к двери.
   Мысль о том, как она должна выглядеть со стороны - сидит на полу рыжая девушка, практически уткнувшаяся носом в стенку, и разговаривает с дверью - заставила Белку весело фыркнуть и немного приподняла настроение. Встряхнувшись, Александра принялась аккуратно орудовать осколочком, зачищая провода. Это заняло какое-то время, хотя, учитывая обстоятельства и имеющиеся инструменты, справилась она довольно быстро.
   Поднявшись на ноги, девушка неуверенно покосилась на выпотрошеную электронику, мысленно скрестила пальцы, обращаясь ко всем компьютерным интернет-богам, с просьбой помочь непутевой хакерше. Затем попыталась вспомнить устройство блока управления, убедилась, что воспоминания по-прежнему не проявили себя, и, от всей души понадеявшись, что блок все же типовой, и заученные когда-то до автоматизма движения рук привели к нужному результату, соединила несколько проводков.
   Огонек над дверью сменился с красного на зеленый. Но не успела Белка поблагодарить гипотетических электронных сущностей, клятвенно пообещав, что воздвигнет в их честь серверную и будет каждый день приносить в жертву по жесткому диску, как... дверь открылась. На пороге стоял какой-то парень, занесший руку над панелью со своей стороны.
   Александра уставилась на него, сразу обратив внимание на треугольные уши и некоторую субтильность. Он уставился на девушку абсолютно равнодушным, пустым взглядом, видимо, даже не удивляясь тому, что дверь внезапно открылась без каких-либо подвижек с его стороны. Почему-то от этого безжизненного взгляда девушку с головой накрыл сильнейший иррациональный ужас, которого она не испытывала даже во время нападения Каина.
   Наверное, если бы эльф повел бы себя как-то более... живо, она среагировала бы по-другому. Но именно в той ситуации, когда парень сделал шаг навстречу ей, Александра не нашла в себе силы сделать что-то иное, кроме как взвизгнуть и отскочить назад.
   Проводки разомкнулись.
   Механизм, который кто-то по ошибке назвал дверью, а не прессом для штамповки монет, вернулся на место со скоростью плазменного заряда. Раздался легкий, но вполне отчетливый и крайне неприятный хруст. Эльф безвольной куклой повис в воздухе, зажатый между стальной плитой и стеной.
   Иррациональный ужас мгновенно улетучился, сменившись страхом иного рода. Александра на несколько секунд замерла, зажав ладошками рот, круглыми глазами наблюдая за слегка покачивающейся рукой эльфа.
   "А что если он пришел сюда, чтобы помочь мне?!" - проскочила паническая мысль. Ситуация вмиг стала еще хуже. Перед глазами Александры поплыли темные пятна, голова слегка закружилась. Ее взгляд упал на развороченный блок управления.
   "Надо открыть дверь и уходить", - мелькнуло где-то в той части сознания, которая отвечала за логику и трезвость мышления. Так как остальные части сознания сейчас были заполнены лишь паникой, накручиванием и рефлексией, тело послушалось единственной мысли, которая предполагала хоть какое-то действие. Александра медленно коснулась проводов, на этот раз постаравшись закрепить их. Получилось так себе, так как оголенных частей проводов она касаться опасалась, но пока что конструкция вроде держалась.
   Дверь с прежней скоростью уехала внутрь стены, эльф мешком свалился на пол, упав на бок, лицом к девушке. Та со слезами на глазах, склонилась над ним и... тут взгляд Белки встретился со взглядом парня. Тот все еще был жив. Двигать, похоже, он мог только глазами, да кончиками пальцев одной руки, которые скребли по полу, будто эльф даже в таком состоянии пытался добраться до девушки. А взгляд... ну, если глаза - зеркало души, то Александра только что сломала табуретку. Ни грана эмоций, ни ярости, ни злобы, ни тоски, ни даже усталости от мира сего. Ни капли жизни.
   Белка слегка успокоилась. Во-первых, у хороших парней такого взгляда не бывает. Не то чтобы было приятнее осознавать, что она сломала позвоночник плохому эльфу, но все же... Ну а во-вторых, он все еще жив, а значит, может вернуться к нормальной жизни - кибернетическое модифицирование решало и худшие проблемы.
   - Извини, - на всякий случай, почему-то шепотом произнесла Александра. - Я позову врачей, как только смогу.
   Взгляд эльфа никак не изменился. Похоже, ему было все равно.
   Поднявшись на ноги, Белка перепрыгнула тело эльфа, выбравшись в коридор. Едва она приземлилась, позади раздался знакомый тихий шелест закрывающейся стальной плиты и еще один неприятный хруст. Похоже, легкая, почти незаметная тряска, вызванная прыжком Александры, оказалась для проводков той соломинкой, что переламывает верблюда. Или, как в данном случае, эльфа
   - Или как получится, - выдохнула девушка, отправившись куда-то вперед, уже не в силах заставить себя оглянуться. Да и что она могла сделать - пройти сквозь почти запертую дверь уже не представлялось возможным, а ломать панель отсюда - напрасная трата времени.
   "Черт, черт, черт!!!", - лихорадочно проносились мысли в ее голове. - "Вот что бывает, когда выходишь из дома! Сидела бы всю жизнь дома за компом, но нет, в четвертом классе маме понадобилась, чтобы я развивалась как личность! Терминал, терминал, найти терминал, подключенный к общей сети и валить отсюда!"
   Покрутившись немного на месте, Белка прикинула планировку здания. Выходило, что ей нужно было искать лестницу вниз на "темные" этажи, где могла располагаться серверная и комнаты охраны, либо вверх, где могли располагаться личные компы Холдена.
   - Вперед, навстречу приключениям... - вздохнула Александра, бредя по пустым коридорам.
   Когда же они уже закончатся.
  

Глава 16

   28 августа
   10:43
  
  
- Мне что, спуститься и подталкивать тебя? - крикнул Лерой куда-то в темноту шахты. Ответ прозвучал где-то на пару этажей ниже:
   - Заткнись, эльф, - угрюмо буркнул Оливер, перебирая руками и ногами.
   - А ведь у меня рука прострелена.
   - Запомни три закона вселенной: энергия не возникает из ниоткуда и не уходит в никуда, если что-то плохое может произойти, оно непременно произойдет, и никогда не издевайся над человеком, вооруженным тяжелой штурмовой винтовкой.
   За время своей короткой речи Дрейк поравнялся с эльфом, висящим на лестнице спиной к стене, зацепившись за ступеньку локтями, и развернулся лицом к нему, скопировав его позу.
   - Ну, вроде здесь, - прокомментировал Оливер, рассматривая запертые створки.
   - Нас не расстреляют, едва мы откроем дверь? - посерьезнев, поинтересовался Лерой.
   - Не знаю, - честно признался Дрейк. - Создавал бы систему обороны я - то да, непременно разместил бы дрона напротив каждого выхода.
   Впрочем, Оливер так же понимал, что Башня Ксо действительно всего лишь офис, а не военная база. Холден и так нарушил несколько законов, установив турели внизу - но когда это верхолазов интересовали такие мелочи. С другой стороны, Оливер и так же понимал, что система безопасности была скорее формальностью. В середине двадцать первого века имелось множество способов, сделать жизнь взломщиков намного сложнее, и для этого даже не было необходимости нарушать закон, как в случае с дронами. Но для ее установки необходимо допустить техников до всех помещений в здании, а этого Холден явно не желал. Поэтому дроны были установлены только на нижних этажах. Ну а здесь, в лабараториях...
   Здесь у Холдена был Каин.
   Перешагнув через пропасть, упираясь одной ногой на небольшой выступ рядом с дверьми, а второй по-прежнему оставаясь на ступеньках, Оливер зашарил по створкам в поисках запоров. Щелкнув задвижками, он легко отодвинул одну из створок в сторону и прыгнул вперед, выбираясь из шахты. Только когда его ноги коснулись ковролина, Дрейк сообразил, что сначала стоило бы кинуть что-нибудь перед собой, в качестве проверки на реагирующих на движение дронов, но обошлось - по Оливеру никто огонь не открыл.
   Быстро осмотревшись по сторонам и не обнаружив ничего заслуживающего внимания, Оливер отодвинул в сторону вторую створку, чтобы Лерою было удобнее выбираться из шахты со своей стороны. Дождавшись эльфа, Оливер снял винтовку с плеча и щелкнул предохранителем, одобрительно кивнув Лерою, который взял наизготовку пистолет.
   - Куда пойдем? - поинтересовался он.
   Лерой пожал плечами и кивнул направо. У Дрейка данное решение претензий не вызвало.
   Шли медленно, проверяя каждую дверь, осторожно высовываясь из-за каждого угла. Несмотря на то, что им по-прежнему никто не встречался, ни Оливер, ни Лерой не расслаблялись, готовые в любой момент то ли открыть огонь, то ли драпать со всех ног.
   В какой-то момент Оливер поднял руку, жестом попросив Лероя притормозить, и подошел к окну, рассматривая что-то внизу.
   - Полиция, - прокомментировал он увиденное. - Окружили здание.
   - Почему не заходят? - поинтересовался Лерой.
   - Наверное, из-за тех же турелей, - пожал плечами Дрейк. - Кодов "свой-чужой"-то у них тоже нет. Им нужно связаться с Холденом, чтобы тот отменил тревогу по зданию, но думаю, он сейчас занят чем-то другим. Да и невыгодно ему здесь присутствие полиции... А вот нам отсюда выйти будет сложно. Если, конечно, нас не понадобиться выносить в пластиковых мешках.
   Лерой кивнул, принимая информацию, сделал еще несколько шагов вперед по коридору и вздрогнул от неожиданного холода ужалившего руку. Кольцо на пальце, о котором Лерой даже успел несколько позабыть за эти дни, начало наконец выполнять свою функцию. Вот только почему здесь и сейчас, в месте, где Лерою меньше всего хотелось бы встретить магию.
   Оливер несколько секунд рассматривал неожиданно замершего и замахавшего перед собой рукой эльфа и, наконец, выгнув бровь, хмыкнул:
   - Размяться решил?
   - Магия. Точнее, маги, - пояснил Лерой. Он умел различать сигналы кольца - ели излучение шло от предмета или заклинания, то холод, источаемый кольцом, был ровным, а если от ауры человек - то пульсирующим, словно в такт биению сердца. - Несколько, если быть точным. Метрах в двадцати от нас, в той стороне.
   Лерой указал на одну из стен.
   - Только этого нам не хватало, - пробурчал Оливер. - Ладно, веди.
   Лерой кивнул, и они продолжили плутать по коридорам, правда, на этот раз уже имея ориентир в виде ощущений эльфа. Наконец, Лерой даже снял кольцо - настолько сильным стало ощущение холода, а напарники подошли к очередной запертой двери.
   - Ну вот, я же говорил, - непонятно про что именно отозвался Оливер. - Ты случаем не знаешь, желание понатыкать побольше гигантских стальных дверей, через которые невозможно пройти, как-нибудь характеризует человека с точки зрения психологии?
   - Знаю, - неожиданно кивнул Лерой. Оливер, не ожидавший подобного ответа, изумленно покосился на остроухого. - Как нормального человека.
   Оливер не мог не признать наличие определенной логики в этом утверждении.
   Но не успели они даже подумать о том, что делать дальше, как дверь дрогнула и отползла в сторону, открыв дорогу в темное помещение.
   - Добро пожаловать во мрак... - прокомментировал Дрейк.
   - Оставь надежду всяк сюда входящий, - эхом откликнулся Лерой.
   Переглянувшись и синхронно пожав плечами, эльф и человек шагнули вперед. Тотчас вспыхнули лампы - сработали автоматический сенсоры. Впрочем, это не сильно помогло - освещение было довольно слабым и на весь огромный зал его явно недоставало.
   Впереди был еще один выход из помещения, точно такой же, через который зашли напарники. По левую руку от вошедших располагались отгороженные от основного зала стеклом лабораторные помещения - были видны столы, аппаратура, какие-то жутковатые на вид приборы. Но туда Лерой и Оливер глянули мельком, потому что все их внимание привлек ряд прозрачных вертикальных цилиндров, стоявших вдоль правой стены.
   В этих капсулах, заполненных до верха неподвижной, чуть зеленоватой (а может, это просто подсветка капсул) жидкостью, находились опутанные проводами люди. Или то, что раньше было людьми - у человека, находившегося в ближайшей к Оливеру и Лерою, отсутствовала верхняя и задняя части черепа, а мозг был вынут из черепной коробки, разделенный на части, соединенный между собой тонкими проводками.
   - Я его знаю! - в ужасе выдохнул Лерой, подбегая к капсуле, вглядываясь в лицо человека. - Ф... Фер... Феррис - вот как его звали! Он был младше меня, мы с ним мало пересекались, но он учился вместе с моей сестрой, поэтому я его запомнил!
   В этот момент глаза Ферриса чуть приоткрылись и он мотнул головой, как будто отгоняя плохой сон.
   - Он еще жив! - впервые в голосе обычно флегматичного эльфа слышалась такая буря эмоций.
   - Разве что как организм, но не личность, - покачал головой Оливер, - И то только благодаря аппаратуре.
   Лерой, кажется не услышавший его, метнулся к следующей капсуле. У эльфа, лежащего там, был частично вытащен позвоночник, тоже опутанный сотнями тонких проводков.
   - Келет... Риали... Тира... Гаррет... - бормотал Лерой, перебегая от капсулы к капсуле. Кажется, он немного совладал с эмоциями, когда повернулся к Дрейку и пояснил: - Маги. Все маги.
   - Разве у вас не все кроме тебя были такими? - настороженно озираясь по сторонам, поинтересовался Дрейк. - А тут всего восемнадцать.
   - Да, но есть разница между ребенком, выращивающим цветочки, и настоящими чародеями, - зло откликнулся Лерой. - Холден изучал лучших, тех, кто посвятил свою жизнь искусству магии... Но, да, их было больше, наверное, тут не все. Что он искал?
   - Ген магии? - пожав плечами, предположил Дрейк. - Искал то, что делает их такими. Все операции произведены либо на мозге, либо на спине, за редким исключением; наверное, он думал, что ключ в нервной системе...
   Но эльф снова его не слушал. Лерой бросился вперед, подбегая к самой дальней капсуле, сверля ее глазами. Оливер последовал за ним, не забывая, впрочем, озираться по сторонам - в отличие от эльфа он не забыл, что дверь-то им открыли. Краем глаза он отметил, что по мере продвижения, эльфы в капсулах становятся все менее "разобранными" - видимо, Холден все же опасался потрошить все свои источники знаний о фэйри, ибо живые организмы штуки достаточно прихотливые - разобрать-то можно, а вот вернуть все на места, так чтобы это еще и работало как надо, удается несколько реже.
   Впрочем, то что он увидел в последней капсуле, даже его заставило на пару секунд отвлечься от непрерывного осмотра помещения.
   В капсуле была эльфийка. Семейное сходство с Лероем было бы видно даже самому отвратительному физиономисту, хотя, разумеется, она была более изящной и красивой (что прекрасно - Оливер бы не пожелал бы ни одной девушке выглядеть точно так же как Лерой, ну если только она выглядит не как сам Дрейк).
   - Ариэль, я полагаю, - хмыкнул Оливер. Лерой молча кивнул, как загипнотизированный рассматривая лицо сестры, наполовину скрытое дыхательной маской. Оливер тоже бросил на обнаженную девушку косой взгляд, хотя и несколько иного рода. Симпатичная девчонка, хотя и несколько исхудала - видимо держат ее здесь далеко не первый день. Из-под слегка вздрагивающих ресниц то и дело пробивается зелень радужки - такой же цвет, как и у Лероя. Черные волосы взметнулись над головой своеобразным веером - обратив внимание на эту деталь, Оливер прокомментировал:
   - Ну, по крайней мере, ей череп не вскрывали. Вполне может быть, что она и в порядке.
   Медленно обойдя капсулу кругом, он добавил:
   - Или, может, не совсем.
   Спина эльфийки была покрыта довольно страшными на вид шрамами - видимо, старые рубцы после первых операций, раз за разом вскрывали вновь и вновь, не давая тем зажить, как следует. Большинство шрамов было сконцентрировано вдоль позвоночника, но были и некоторые выбивающиеся из общей группы, некоторые даже заходили на шею. Располагались они довольно симметрично и все вместе даже создавали какой-то своеобразный жутковатый рисунок.
   В душе Оливера что-то замкнуло. Стандартная мысль - ну не должны симпатичные девчонки так выглядеть - наложилась на застарелую ненависть к... ученым.
   - Нужно вытащить ее, - донесся до него голос Лероя. Оливер обошел капсулу, встав рядом с эльфом, который беспорядочно шарил руками по стеклу, видимо, в поисках кнопки или защелки.
   - Не глупи, - заметив, что Лерой не слушает его, Оливер схватил его за воротник и подтянул к себе, с силой встряхнув. Заметив огонек ярости, зажегшийся в зеленых глазах, спокойным тоном повторил: - Не глупи. Эти капсулы нужны для чего-то вроде анабиозного сна - не такого глубокого, как в настоящих, конечно. Процессы в них не останавливаются полностью, а просто очень сильно замедляются. Мы не знаем, сколько она провела там. Ты можешь сделать только хуже.
   Заметив, что Лерой успокоился и слегка кивнул, давая понять, что не будет совершать необдуманных действий, Оливер отпустил его. Вновь обойдя капсулу, он постучал по синей трубе, отходящей от постамента цилиндра.
   - Видишь? - спросил он. - Криостан. Только в отличие от оригинальных криокапсул он поступает не внутрь организма, а циркулирует вокруг, смешиваясь с жидкостью. Опасная штука. Если неправильно вывести пациента из анабиоза, могут быть повреждения мозга.
   Он вновь вернулся к Лерою, встав напротив капсулы, разглядывая эльфийку.
   - К ней подключены куча трубок - скорее всего она на внутривенном питании и прочей подобной херне. Или вовсе умрет без аппаратуры, после опытов Холдена-то. Так что даже если мы сможем правильно ее разбудить - можем сделать только хуже. Но даже если все в порядке - кто знает, сколько она здесь? Скорее всего, она нормально ходить не может - что будешь делать, понесешь на руках? Полицейские внизу с радостью встретят вас обоих.
   - Я понял, - глубоко вздохнув, ответил Лерой. - К чему только все эти сложности с капсулой?
   - Эти штуки изначально разрабатывались для тяжелобольных, которым требуется длительное лечение. Типа перелома позвоночника - пациент спит, а медицинское оборудование делает постоянные операции. Так-то это дело нескольких месяцев, а тут заснул, проснулся, и уже здоровый. Только не учли, что когда замедляются все процессы, замедляется и естественная регенерация организма. Так что такие капсулы распространения не получили. Зато для того, чтобы держать пленного или... - Оливер сделал небольшую паузу, бросив косой взгляд на эльфа, - ...подопытного, лучше клетки не придумаешь. Следить не надо. Для того чтобы погрузить или вывести из подобного сна, надо около десяти минут. А для полной заморозки - около суток, да и нельзя это часто делать. А так... разбудил, вскрыл, зашил, усыпил... повторять до бесконечности.
   Оливер вновь уставился на эльфийку, опутанную трубками. Кстати, даже в такой момент он не мог не отметить, что у эльфов и вправду отсутствуют волосы на теле, ну, за исключением головы, конечно. Лерой заметил интерес Дрейка:
   - Хватит пялиться, - угрюмо буркнул он.
   - О, - фыркнул Оливер, - Не волнуйся, я слишком стар для шестидесятилетних девчонок.
   - Ага-ага, - покивал Лерой. - Почаще напоминай себе об этом. Так что делаем дальше?
   Оливер кивнул - эльф оказался умен и признал, что со своей эмоциональной заинтересованностью может наломать дров, полностью передав командование Дрейку.
   - Если вкратце: спасаем Дэрила и Александру, ищем Холдена, заставляем его разбудить твою сестру, а дальше... сымпровизируем. Думаю, Ио не обидится, если мы не будем его арестовывать.
   Лерой только согласно кивнул. В его глазах вновь зажегся тот огонь, который уже видел Оливер в порту. Только на этот раз он не утихал.
   - Только сначала надо будет разобраться с одной...
   - Ну почему вы не попытались проникнуть тайно.
   - ...проблемой, - закончил Дрейк, оборачиваясь. Ну разумеется, позади стоял Каин. Дрейк сразу отметил кинетический модуль, ранее принадлежавший Дэрилу на правой руке киборга, направленный на них. Меч был в левой.
   - Я все же надеялся, что вы не такие имбецилы, какими кажетесь и хотя бы попробуете повторить трюк с голубем, - покачал головой Каин. - Я мог бы хотя бы попытаться притвориться, что сигнализация сработала ложно. Простите. Но мне отдали приказ.
   Они начали действовать одновременно. Каин успел выстрелить первым, но кинетический заряд - медленная штука, поэтому Оливер все же успел вскинуть винтовку и нажать на спуск. Короткая очередь вырвалась из ствола одновременно с тем, как Дрейка швырнуло в воздух. Кинетический модуль был настроен на нанесение максимального урона, и если бы громила стоял к киборгу метра на три ближе, заряд просто пробил бы его насквозь. Но модуль не просто так назван модулем "ближнего действия" - к тому моменту, как заряд достиг Оливера, он уже растерял большую часть своей энергии. Но даже того, что осталось, хватило на то, чтобы стокилограммовый мужчина пролетел четыре метра, разбив спиной вторую и третью капсулы в ряду, и врезался в стену.
   Каин, как суперсолдат, был практически идеален. Странное сочетание имплантов, подобранных самим отцом современного кибермодифицирования, и двух личностей заключенных в одном черепе дало поистине уникальный результат. Киборг даже сумел отбить мечом одну из трех пуль, выпущенных в него Оливером, в сторону Лероя. Кусочек металла выбил из рук ничего не успевшего понять эльфа плазмопистолет, разбив его вдребезги.
   Вторая и третья пули попали в Каина - одна, пробив броню, вошла в плечо, как раз на стыке протеза и живой плоти. Вторая попала в лицо. Спасла киборга маска - маска, которую он носил, сам не зная зачем (она неплохо дополняла боевой шлем, но шлем Каин носил не так, чтобы часто). Маска сильно изменила траекторию пули, сильно отклонив ее в сторону - та лишь царапнула его щеку - и почти отлетела сама. Каин потратил мгновение, чтобы сорвать остатки, и в этот же момент рядом с ним возник Лерой, уже наносящий удар ножом.
   Рефлексы Каина (и Флем) заставили его действовать еще до того, как он оценил ситуацию. Левая рука плохо двигалась, после попадания пули, поэтому отбить удар мечом он не успевал. Он быстро перевел в сторону эльфа руку с кинетическим модулем. Единственное, что забыл или не успел сделать Каин - это изменить настройки модуля, чтобы противник отлетел, не успев закончить удар.
   Два действия произошли одновременно - нож пробил висок киборга, войдя в череп на пару сантиметров вглубь, выбивая сноп искорок. А кинетический заряд взорвал левую руку эльфа, буквально превращая ее в кровавую пыль.
   Киборг пошатнулся, и пнул Лероя, отбрасывая того обратно к капсуле, где он упал на пол. Впрочем, развивать свой успех Каин не стал - у него самого дела шли не лучшим образом. Картинка перед глазами мерцала, сбоила, движения стали неровными и дерганными. А самое худшее - Флем не докладывала о повреждениях и сбоях в работе!
   По броне щелкнула пуля. Каин быстро перекинул меч в правую руку и закрылся от следующей, которая прилетела бы в голову. К счастью, при ударе Дрейк выронил винтовку и стрелял из револьвера, что существенно сказывалось на количестве, скорости и пробивной способности снарядов. Сделав несколько неровных шагов, киборг выскочил из помещения и скрылся за углом.
   Оливер не стал его преследовать, сперва бросившись к эльфу, отбросив в сторону револьвер и стягивая с себя куртку, которой он попытался зажать рану. К его удивлению, Лерой все еще был в сознании, хотя и не издавал ни звука, и бледнел на глазах.
   - Да твою же мать... - зарычал Оливер, оглядываясь по сторонам, в поисках хоть чего-то что могло бы помочь. И ведь как хреново оторвало - даже жгут не наложишь, если бы он, конечно, был - руку вырвало чуть ли не вместе с плечом. Нет, конечно, можно помочь и в таком случае, но рвать кожаную куртку на жгуты... время, время...
   В глаза бросился знакомый синий цвет, и Оливер даже замер от идиотской идеи, пришедшей в голову. А затем он быстро рванул трубу с криостаном, отрывая ее от капсулы, и прислонил конец шланга к плечу Лероя. Красная и прозрачная жидкости, столкнувшись, зашипели, эльф забился в судорогах, по-прежнему не произнося ни слова, но Оливер прижал его к полу. Держать, впрочем, пришлось недолго - уже спустя пару секунд Дрейк несся к вентилю, перекрывая поток криостана. Вслед за этим он так же быстро вернулся к Лерою, оттаскивая его от расплывающейся лужи.
   Кровь остановилась. Рана была покрыта чем-то вроде корки заиндевевшей смеси двух жидкостей, сквозь которую едва была видна почерневшая кое-где плоть и осколки кости. А Лерой все еще был в сознании. Оливер с уважением отметил выносливость и силу воли этого не слишком-то впечатляющего на вид парня.
   - Лежи спокойно, у тебя болевой шок, - бросил ему Оливер, размышляя, что делать дальше. Перевязочного материала у него с собой нет, единственный пакет был отдан Лерою еще внизу.
   - Позволь мне самому судить о своем состоянии, - неожиданно спокойно ответил эльф. Поймав взгляд Дрейка, он добавил: - Мне доводилось испытывать и более сильную боль. Конечности мне при этом, правда, не отрывали - это было заклинание...
   Коротко выдохнув, Лерой приподнялся и пододвинул себя к стене, и повернув голову, разглядывая плечо.
   - Все хреново, да? - мрачно поинтересовался он.
   - Жить будешь, - ответил Оливер. - Даже протез тебе поставим - отберем у Каина.
   - Справедливо.
   - Но на данный момент - да, тебе лучше не дергаться. Сиди здесь.
   - Спасибо за помощь, конечно, но позволь поинтересоваться, - Лерой хмуро посмотрел на Дрейка. - Почему ты еще здесь?
   Оливер коротко усмехнулся. Да, эльф явно не из тех, кто подставляет левую щеку. Коротко хлопнув Лероя по здоровому плечу, Оливер подобрал винтовку и бросился вслед за исчезнувшим киборгом. Скоро его шаги стихли, и Лерой остался один.
   Он откинул голову назад, вслушиваясь в шипение криостана, растекшегося по полу. Скосив глаза, он бросил быстрый взгляд на разбитые Оливером капсулы - фэйри бывшие там едва ли не развалились на части и признаков жизни не подавали. Некоторое время, в голову эльфа лезли разнообразные мысли о себе, сестре, новом мире - в общем, он как мог старался не думать о потере руки, как будто если он не смотрит на плечо, это что-то изменит.
   Внезапно, к звукам, наполнявшим комнату, добавился еще один - медленная тихая капель. Повернув голову, Лерой понял, что это медленно оттаивающая кровь срывается тяжелыми каплями с раны, ударяясь о металлический пол.
   Лероя затрясло. Как-то быстро перескочив от стадии отрицания к стадии гнева, он едва сдерживался от какого-то бессмысленного яростного рыка. Ему. Оторвали. Руку! Холден запер его сестру в стеклянной банке и творил с ней черт знает что, в течении демоны знают какого времени! Эльф поднял к лицу руку со все еще зажатым в пальцах ножом, сжимая рукоять до побеления костяшек и дрожи конечности. Быстро оттолкнувшись кулаком от пола, Лерой поднялся на ноги. Волны боли прокатывались по организму, его слегка шатало и даже как будто вело в сторону. Тем не менее, он упрямо двинулся вперед.
   Выйдя из общего зала и пройдя немного вперед по прямому коридорчику, эльф оказался перед развилкой. Дернув ушами, он доверился интуиции и слепой удаче и повернул направо.
   Никто уже не увидел, как где-то в лабораториях на одном из голоэкранов вспыхнула тревожная надпись о снижении уровня криостана. Не дождавшись какой-то реакции, надпись помигала несколько минут и исчезла, а аппаратура, не получив команды от пользователей начала экстренное пробуждение пациента...

* * *

   - Странный у нас мир - для того, чтобы бежать впереди, иногда приходится стоять на месте, - улыбнулся Дэрил, вновь начиная подбрасывать мобильник на ладони. - А знаете, что самое забавное? Здесь есть и функция электронной почты. Так что запись отправлена на один мой ящик, созданный специально для таких случаев. Если я в полночь не ввожу пароль - все его содержимое распространяется по всей Сети.
   - Вы всерьез думаете, что это поможет? - усмехнувшись, скрестил руки на груди Холден. - Что кто-то придет арестовывать меня?
   - Конечно, нет, - согласился Ио. - Я знаю, как устроен этот мир. Официально она будет признана подделкой, шуткой или чем-то вроде того. Но неофициально... Вы не единственный влиятельный человек в мире. Вам простили энергетическую монополию, потому что продаваемые вами реакторы были крайне дешевы. Монополию на бессмертие вам не простят.
   На самом деле, никакого электронного ящика не было. Дэрил даже не был уверен, что в телефоне действительно есть функция электронной почты - он ее найти не сумел. Впрочем, даже если бы все это было правдой - Ио не за что бы не допустил утечки этого материала в Сеть. Мир определенно не готов к такому. Появление мобильника в поле зрения Холдена и четырех эльфов несло другую цель. Человеческий глаз устроен так, что в первую очередь концентрируется на движущихся предметах. Глаза фэйри и Сайруса нет-нет, да съезжали на порхающую в воздухе черную коробочку.
   - И чего же вы хотите, детектив? - наконец, зло ухмыльнулся Сайрус, видимо просчитавший ситуацию. - Кстати, хочу отметить, что мы можем убить вас, забрать мобильник, и отследить письмо. Так что будьте скромнее в своих пожеланиях.
   - О, всего лишь уйти, - пожал плечами Дэрил.
   - Я начинаю сомневаться в ваших умственных способностях. Разве не это я предлагал вам еще пару минут назад.
   - Вместе с девушкой, - добавил альбинос. - И вы не предлагали, а настаивали. Довольно грубо.
   - Боюсь этой просьбы я выполнить не могу, - криво улыбнулся Холден.
   - Да, я помню, что она зачем-то вам нужна. Хотите собрать команду бессмертных и захватить мир? - ледяным тоном осведомился Дэрил. - Или просто хотите, чтобы поблизости всегда была ходячая аптечка с эликсиром молодости, которая еще и пользу приносит?
   - Мир уже мой, детектив, - раздраженно бросил Холден. - Если вам так нужны глупые штампы, навязанные детскими книжками, считайте, что я хочу его спасти.
   Он вновь отвернулся к окну, залпом осушив бокал. Дэрил почувствовал, как напряглись эльфы по сторонам от него. "Сейчас", - необычайно четко осознал альбинос.
   - Если вы не желаете проявить немного благоразумия... - начал было Сайрус.
   Но Дэрил уже не слушал его речь. В очередной раз подкидывая мобильник, он вложил в это движение больше силы, и черная коробочка взмыла чуть ли не под потолок. На мгновение взгляды эльфов сконцентрировались на телефоне. Сам Дэрил в тот же миг бросился в сторону эльфа, стоящего рядом с лестницей, врезаясь в него плечом. Эльф даже успел взмахнуть катаной, но замах вышел слабым, так что, благодаря армоволокну костюма, Ио даже ничего не почувствовал. Блочные луки тоже зашелестели тетивами - выстрелы были почти бесшумными - но стрелы пролетели мимо взмывшего в прыжке альбиноса.
   Дэрил всей своей массой ударил эльфа в грудь, стараясь сделать так, чтобы того буквально перекувырнуло в воздухе вверх тормашками, и об ступеньки он приложился спиной или головой. Как именно приземлился эльф, Ио не увидел - в следующее мгновение он уже кубарем катился по винтовой лестнице, прикладываясь всеми частями тела то о ступеньки, то о перила, то об эльфа.
   Короткое путешествие длилось всего несколько секунд. Почувствовав под собой ровный пол, Дэрил мгновенно встряхнулся, оттолкнул от себя эльфа и вскочил на ноги. Бросив быстрый взгляд вниз на фэйри, который и не думал шевелиться, Ио покачал головой - шея того была выгнута под крайне неестественным углом.
   - И как же ты так... - пробормотал Дэрил, без особого, впрочем, сочувствия, вырывая из руки эльфа катану. Коротко вздохнув, он вновь бросился по лестнице наверх, к Холдену. Дэрил еще сам не понимал, что собирается сделать - в одном-то Холден был прав, арестовать его ну никак не получится. Даже не столько потому, что судебная система закроет глаза на все его преступления, а потому, что миру станет известно о его открытии.
   Когда Дэрил взлетел на верхний этаж, обстановка в кабинете несколько изменилась. Двое из трех эльфов спустились с балкона, сменив луки на короткие клинки, а комната оказалась разделена на две части непонятно откуда взявшейся пластиглассовой перегородкой, за которой находился Холден. Тот, заметив детектива, высокомерно ухмыльнулся, отсалютовал ему и покинул, кабинет, выйдя через деревянную дверь позади стола.
   Дэрил остался наедине с тремя зомбированными эльфами.
   В своих фехтовальных умениях Дэрил не сомневался - он был вполне уверен, что трое выходцев из Средневековья нашинкуют его на кубики любого размера, даже несмотря на армоволокно. То, что сам Ио был вооружен, ничего не значило, катану он держал в руках впервые в жизни, и с таким же успехом это мог быть лом, шампур или плюшевый мишка.
   И на этот раз, похоже, выехать на эффекте неожиданности не получится.
   Двое эльфов разошлись по сторонам, подходя к альбиносу с боков с какими-то явно нехорошими намерениями, третий завел руку за спину, доставая из колчана стрелу.
   - Не мой день, - пробормотал Дэрил, поднимая катану, принимая какую-то боевую стойку, почерпнутую из фильмов.

* * *

   Сайрус Холден быстро окинул взглядом голоэкраны, демонстрирующие изображение с нескольких камер. Настырного детектива зажали в угол, что хорошо, но больше ничего из увиденного Холдена не радовало. Комната, в которой должна сидеть Найтвинг, пуста, если не считать тела фэйри, зажатого дверью, Дрейк и F-х08 вообще пропали - искать их, проверяя все камеры в здании, слишком долго. Холден решил связаться с Каином - но и тут его ждало разочарование - полное молчание. То ли связь не работала по каким-то причинам, то ли эльф и громила-наемник оказались более удачливы.
   В задумчивости побарабанив пальцами по столу, Холден, скрепя сердце, все же решил подстраховаться.
   - Активировать "Меркурий". Приказ - уничтожить все цели, не прошедшие проверку "свой-чужой".
   С каким-то несвойственным ему вздохом облегчения, Сайрус принял отчет от "Меркурия" - все системы в норме, приказ принят. Холден только обрел вторую молодость и очень не хотел ее терять.
   Внезапно ему в голову пришла очень простая мысль - что если связаться с Каином не через нейрокомп, связанный с передатчиком в голове киборга, а через старую систему внутренней связи здания, которая уже не использовалась несколько лет?
   - Компьютер, определить местоположение "Марса", активировать интерком в данном помещении.
   Связь установлена, - мигнуло сообщение перед глазами.
   - Холден вызывает "Марс", - холодно произнес Сайрус, зная, что чуткий микрофон уловит его слова. Несколько секунд длилась томительная тишина, а потом динамики на рабочем столе заговорили бархатистым женским голосом.
   - "Марс" на связи.
   - Отчет, немедленно!
   Снова короткая пауза.
   - Органическая часть мозга повреждена во время боя. Я перехватила управление платформой.
   "Чертов шизофреник!", - мгновенно вскипел Холден. - "Не будь бы ты так полезен, точно отформатировал бы тебе мозг, чтобы не осталось подобных вывертов".
   - Повторяю приказ, - зло проговорил он. - Уничтожь тех двоих, что проникли в здание.
   - Анализ приказа, - мурлыкнул голос. - Отказ. Приказ противоречит Приоритету 2 - Обеспечить безопасность объектов F-х...
   - Отмена предыдущих приоритетов! - рявкнул взбешенный Холден. - Убей их!
   - Принято...
   В этот момент связь прервалась. Все мониторы погасли, отрезав Холден от наблюдения за зданием. А самое худшее - за спиной раздался шум - все двери начали отодвигаться в стороны.
   - Найтвинг! - прорычал мигом сообразивший, что происходит, Холден. Он быстро проанализировал обстановку. Скорее всего, та перегородка, что отделяет Дэрила от него тоже исчезла, а значит, если детектив каким-то чудом справится с фэйри, он будет здесь с секунды на секунду. Пожалуй, все же стоит отступить, благо из комнаты управления не один выход, а все двери любезно открыты Белкой. "Меркурий" и "Марс" в левом крыле, значит, скорее всего, путь до турболета через правое будет свободен.
   Кивнув своему решению, Холден отправился к запасной лестнице.

* * *

   Александра устало протерла глаза, наблюдая за индикаторами выполняемых задач.
   За время блуждания по лабораториям она сняла с одной из стен пластинку голоэкрана, прицепив ее рядом с клавиатурой и развернув изображения прямо над рукой, немного, конечно, уменьшив окошко - все же без визора было нелегко. Наверное, со стороны это выглядело забавно - как будто хрупкая девушка без особых усилий удерживает на руке монитор, но Белка не думала о таких мелочах.
   Также в лабораториях она нашла и нужный ей терминал, а дальше уже началась, привычная, пусть и сложная работа, помогшая отвлечься от сумрачных мыслей.
   Для человека, создавшего столь идеальную защиту от внешних нападений, Холден был на удивленнее беспечен во всем, что касалось безопасности внутри здания. Видимо, здесь он никого не опасался, больше рассчитывая на своего ручного киборга. Так или иначе, Белка чувствовала себя здесь как акула среди безобидных дельфинов.
   Быстро проанализировав все изображения с камер, она отрубила всю систему безопасности на пяти верхних этажах, максимально усилив на всех остальных, заперев все перегородки и переведя всех дронов в "красный" режим - девушке вовсе не хотелось, чтобы полиция, уже прошедшая первых двух дронов, подоспела сюда раньше времени.
   Холдена отрубать от системы она не стала, только ограничила ему доступ. Так она могла наблюдать за сигналом от его биочипа.
   Ну и напоследок, едва не забыв об этой мелкой детали, Белка вырубила нейроглушилку - ну или какое название дал Кауэр этой штуке? Александра с улыбкой понадеялась, что Дэрил оценит ее старания, в конце концов, кажется, он единственный из находившихся в здании людей, кому она мешала (для самого Холдена конечно же было прописано исключение).
   Убедившись, что полностью переключила управление системой безопасности на свой комп, Белка оторвалась от терминала и отправилась искать кого-нибудь из своих. Пожалуй, она могла гордиться собой - она первый хакер, который взломал "Snowtech".
   Единственное, чего не смогла заметить девушка, так это то, что с ее компьютера в сеть здания был загружен еще один дополнительный пакет данных. Вирус мгновенно распространился по сети и устремился к своей главной цели - биочипу Холдена, все еще подключенному к общей системе. Разумеется, атака, проведенная прямо сейчас, была бы замечена и отбита, поэтому умная программка, повинуясь прописанным скриптам, стала выжидать удобного момента.

* * *

   Дэрил даже не сразу понял, что произошло, когда линзы, вновь заработали по индивидуальным настройкам пользователя, возвращая картинке резкость, яркость и глубину цветов.
   Впрочем, летящая в тебя стрела, как оказалось, резко стимулирует умственную деятельность. Автоматически врубив "Ртуть", альбинос взмахнул катаной, отбивая стрелу. Конечно, его модификаторы были не такими, как у Каина - пули он бы точно не смог отбивать, но скорость стрел существенно ниже.
   Тряхнув головой, полностью приходя в себя, Дэрил отпрыгнул назад, схватив полупустую бутылку с джином швыряя ее в ближайшего эльфа. Тот рефлекторно повторил взмах детектива мечом, отбивая стеклянную тару. Бутылка мгновенно раскололась, выплеснув продолжавшую двигаться по инерции жидкость на эльфа. А отбить летящую следом зажигалку, тот уже не успел из-за неудобного положения руки с мечом.
   Джин вспыхнул еще за мгновение до того, как коснулся лица фэйри. В следующий момент эльф грохнулся на пол, катаясь по ковру, стараясь сбить с себя пламя. Дэрил вновь сделал финт клинком, сбивая новую стрелу, уже видя темные пятна перед глазами - в режиме ускорения нельзя было находиться долго.
   Звякнули, отлетев друг от друга лезвия клинков - второй эльф добрался до Дэрила, но альбинос успел неловко блокировать удар. Эльфа, впрочем, это не смутило - его движения были ничуть не медленнее движений ускоренного Ио, и всего несколькими изящными движениями он заставил Дэрила отвести руку с мечом вниз и в сторону, а сам крутанул клинком, делая широкий взмах, проводя атаку сбоку, на уровне шеи противника. Удар должен был перерезать Дэрилу горло, но тот, видя неотвратимость удара, отпустил рукоять катаны, вскидывая руку, согнутую в локте, защищая шею.
   Удар эльфа все же пробил армоволокно, но лезвие застряло в руке Ио, уткнувшись в кость, чего эльф явно не ожидал. Дэрил, скривившись от боли, мысленно поблагодарил хороший костюм и укрепление костей от "Tinsi Implants", совокупность которых помогла выдержать удар.
   Второй рукой он схватил не успевшего среагировать на изменение ситуации фэйри, притягивая к себе, и с силой врезал лбом в лицо эльфа. Простой прием оказался донельзя эффективным - эльф чуть ли не грохнулся на пол. Впрочем, этого альбинос ему сделать не дал, перехватив его за запястье, он перетек за спину эльфа, выворачивая ему руку и, кажется, даже ломая кость. Пальцы эльфа разжались, он выронил свой короткий меч, которым тут же завладел Дэрил. Не став играть в благородство, он перехватил клинок поудобнее и воткнул лезвие в шею противника.
   Оттолкнув уже мертвого эльфа от себя, Дэрил вернулся к своей катане, хватая меч и бросаясь к первому эльфу, уже потушившему огонь. Впрочем, судя по сгоревшим глазам, тот уже не был противником, и Дэрилу оставалось только добить его. Катана как-то легко скользнула между ребер, пронзив сердце эльфа.
   Вздохнув, Дэрил отступил на шаг, отключая ускоритель рефлексов. И тут же вскинул голову наверх, понимая, что уже ничего не успевает сделать. Он даже слегка недоумевал, почему стрела не прилетела раньше.
   Но увидев балкон, детектив облегченно выдохнул. Балкончик и выход с него оказались перекрыты знакомыми пластиглассовыми стенами - эльф просто оказался в прозрачной клетке. Кстати, та перегородка, которая разделяла кабинет на части, куда-то исчезла - во время схватки Дэрил этого даже не заметил. Впрочем, кажется, он знал, кого благодарить за это.
   На лестнице раздались легкие шаги. Оглянувшись, детектив встретился с разноцветным взглядом несколько бледноватой, но вполне уверенно держащейся рыжей девушки.
   - Решила, что тебе нужна помощь, - вместо приветствия пояснила она, кивнув на балкон.
   Дэрил с признательностью кивнул. Говорить он пока не мог - еще не отдышался.
   - Знаешь где Холден? - наконец, поинтересовался он, едва разжимая зубы.
   - Знаю, - кивнула Белка, щелкая клавиатурой, создавая над своей рукой 3D модель последних пяти этажей Башни Ксо. В одном месте светилась красная точка.
   - У тебя кровь, - произнесла девушка, подняв глаза. Порез действительно оказался серьезным, кровью пропиталась уже большая часть рукава.
   - Ничего, не умру, - отмахнулся Дэрил. - Потом займусь. Веди к Холдену.

* * *

   Веки девушки, запертой в капсуле номер один, затрепетали, медленно приоткрываясь. Организм не понимал, что происходит, все еще сказывалось длительное искусственное воздействие - тело просто не понимало, стоит ли возвращаться к привычной активной деятельности.
   Медленно, будто сквозь сон девушка открыла глаза, затуманенным взором осмотрев стеклянные стенки своей тюрьмы. Вновь прикрыла глаза. Несколько секунд дремала, покачиваясь в холодной жидкости, а затем мозг, наконец, осознал и проанализировал полученную картинку и со всей дури пнул хозяйку всеми доступными средствами - "Просыпайся!!!". Приборы зарегистрировали резкий скачок адреналина.
   Зеленые глаза вновь широко распахнулись, и на этот раз в них не было ни тени сна. Эльфийка заозиралась по сторонам, беспорядочно шаря руками по гладкому стеклу. Не найдя выхода она на какое-то мгновение запаниковала, забарахтавшись в воде, застучав кулаком по стеклу, что не привело бы ни к какому результату, даже будь она снаружи, а не по макушку в жидкости, которая замедляла каждое движение.
   Впрочем, приступ паники длился недолго. В какой-то момент девушка замерла, глубоко вздохнула и прикрыла глаза. Несколько секунд ничего не происходило, но в следующий момент стенки капсулы буквально разорвались изнутри, будто по каждому квадратному сантиметру стеклянного цилиндра ударили пудовой гирей. Стекло разлетелось во все стороны, жидкость хлынула на свободу, а девушка упала на осколки, мгновенно изрезав руки и колени. Впрочем, она не обратила на этого внимания.
   Эльфийка рваными быстрыми движениями сорвала с себя маску, попыталась вдохнуть и глубоко закашлялась, как будто попытка дышать нормальным воздухом причиняла ей боль. Впрочем, через несколько секунд жутковатых хрипов, она смогла судорожно втянуть в себя воздух. Дальше дело пошло чуть легче.
   Когда дыхание нормализовалось, девушка еще несколько минут сидела не шевелясь, уставившись в пол. По ее телу то и дело прокатывались волны конвульсий. Из легких периодически вырывались какие-то толи всхлипы, толи судорожные выдохи.
   Наконец, эльфийка оторвалась от разглядывания стального пола, и перевела взгляд на себя. Содрогнувшись, она начала с отвращением вытаскивать из себя кучи трубок, воткнутых в вены и отлеплять почти незаметные пластинки датчиков. Закончив с этим делом, она заозиралась по сторонам.
   Неожиданно, что-то привлекло ее внимание. Покрутив носиком, будто принюхиваясь к чему-то, она обратила внимание на кровавое пятно, почти уже смытое вырвавшейся из резервуара жидкостью.
   Быстро (насколько для нее это вообще было возможно) поднявшись на четвереньки, не обращая внимания на хрустящие под руками осколки стекла, обнаженная девушка приблизилась к пятну, постоянно принюхиваясь, затем мазнула жидкость пальцем и лизнула его, пробуя кровь на вкус. На самом деле, подобные ухищрения не понадобились бы, будь она в нормальном состоянии, но сейчас эльфийка не была уверена в чистоте своего разума, поэтому ей приходилось прибегать к таким допотопным методам проверки ауры. Если быть еще более точным, она даже была не совсем уверена в том, что творит - она просто делала, то, что казалось ей необходимым.
   Глаза вспыхнули изумрудным огнем - она не ошиблась! Но радость тут же сменилась озабоченностью - крови было довольно много. Повернув голову, она с трудом различила цепочку кровавых пятнышек, уходящих куда-то вглубь коридора.
   "Лерой", - вспыхнула в голове простая мысль. Затем пришло и новое воспоминание - ее собственное имя. Ариэль. А вслед за этим накатила и волна остальных воспоминаний. Несколько секунд она просто замерла в той позе, в какой была, с закрытыми глазами, слегка вздрагивая всем телом, переживая свою жизнь. К ее огорчению, кое-где были странные пятна, и их было довольно много. Но она не стала зацикливаться на этом, самое главное она вспомнила, а остальное вернется позже.
   Открыв глаза, Ариэль сделала попытку подняться. Сперва ноги подкосились, и она грохнулась на стекло. Разозлившись на себя, она собрала все свои силы и повторила попытку. Результат оказался тем же. В голове вспыхнули детские воспоминания - как она только пытается освоить телекинез, делая себя легче, чтобы забираться на дерево, обгоняя своего брата. Тогда это не сильно помогало, каким-то образом Лерой всегда выигрывал их соревнования...
   Вместе с тем в голове отчетливо вспыхнули воспоминания о последних месяцах, от которых Ариэль с радостью избавилась бы. Иглы, вонзающиеся в позвоночник. Бесконечные тесты с постоянно увеличивающейся нагрузкой. Подними бочку. Угадай карту. Подними две бочки. Заставь человека загадать нужную карту. А потом... Девушка с силой зажмурилась, запирая эти картинки в самый дальний конец мозга. Впрочем, даже от этих воспоминаний была польза - вспыхнувшая ярость заставила эльфийку оттолкнуться от пола магическим импульсом, рывком возвращаясь в вертикальное положение. Приходилось поддерживать себя телекинезом, но Ариэль постепенно приходила в себя, понемногу убирая магические "костыли".
   Она внимательно оглядела пол вокруг капсулы, ища какие-нибудь знаки от брата. Ничего не обнаружилось, кроме огромного револьвера и мокрой куртки, пропитанной кровью Лероя. Немного подумав, Ариэль подобрала ее, нацепив на себя - другой одежды тут все равно не было. Громадная куртка оказалась для тоненькой эльфиечки практически плащом, прикрывая чуть ли не до колен, так что можно сказать, что приличия были соблюдены.
   Прежде чем пойти за братом, нужно было сделать еще кое-что.
   Ариэль прошла мимо ряда капсул, подолгу задерживаясь у каждой из них, прикладывая руки к стеклу. Ее губы при этом беззвучно шевелились, как будто она говорила с кем-то.
   - Хорошо, - чуть ли не плача, наконец, произнесла она около последней капсулы. Вздохнув, эльфийка сконцентрировала мысли на единственной задаче и пошла назад, больше не оглядываясь на заключенных в резервуарах эльфах.
   Аппаратура взбесилась. Где-то в лабораториях заистерили тревожные сигналы - неожиданное ухудшение состояния всех объектов. Системы жизнеобеспечения выжимали из себя максимум, контролируя чуть ли не каждый удар сердца, но все было напрасно. Создавалось такое ощущение, будто мозг каждого из подопытных просто приказал телу умереть.
   Из носа эльфийки хлынула кровь, которую она постаралась утереть рукавом. Если бы она взглянула на свое отражение, то увидела бы, что сосуды в глазах полопались - все же она была слишком слаба для подобных воздействий.
   Но это была просьба, которую она не могла не исполнить.
   Когда Ариэль проходила мимо своей капсулы, она уже шла достаточно ровным шагом. Все же Холден заботился о своих мышках, следя за тем, чтобы они оставались в более-менее приличной форме.
   Эльфийка уже почти вышла из зала, когда вспомнила об еще одной вещи. Обернувшись, она мысленно нашла какой-то предмет среди груды осколков. Вслед за этим револьвер "Colt Python" взмыл в воздух, пролетев десять метров по воздуху, и приземлился в руку Ариэль.

* * *

   "Флем, отчет!".
   Каин едва перебирал ногами, шагая по коридору. Непонятно, было ли это психосоматическая проблема, либо и в самом деле в его голове было повреждено что-то серьезное, но с каждым пройденным метром его состояние становилось все хуже и хуже.
   "Флем, отзовись..."
   Флем не отзывалась. Были ли связаны эти два фактора? Каин не знал. По большому счету, ему даже было плевать на себя. Он беспокоился за своего единственного друга.
   "Флем... пожалуйста..."
   Он свернул в какую-то комнату. Опять бесконечное лабораторное оборудование. Придвинув к выходу стол, он стянул с руки кинетический модуль, положил его на столешницу, настроив на огонь на движение. Вслед за этим проковылял чуть вглубь комнаты, встав у противоположной стены напротив выхода. Идти куда-то дальше не было ни сил, ни желания.
   "Флем...?"
   В голове по-прежнему ничего.
   Оливер Дрейк, человек, уже несколько раз выживший там, где никто выжить не должен, не заставил себя долго ждать. Шаги раздались через несколько минут после того, как Каин забрался в эту комнату.
   "По крайней мере, потом он убьет Холдена", - мелькнула в голове светлая мысль.
   Дверной проем загородила фигура громилы. Оливер навел винтовку на Каина, но вместо того, чтобы выстрелить, шагнул вперед. Кинетический модуль сработал, и хотя сам Дрейк на этот раз устоял, оружие было отброшено в угол.
   - Да что за беда с этими штуками, - пожаловался Оливер. - Хуже чем у джедаев со световыми мечами - все время куда-то улетают.
   Все это он говорил уже подлетая к Каину - громила явно решил не тратить время на то, чтобы подобрать оружие. Хотя должен был помнить о том, чем закончилась их предыдущая рукопашная схватка - а значит, скорее всего, догадывается о плачевном состоянии киборга.
   Каин успел отследить удар. Но вот среагировать он бы не смог - ускорители рефлексов, да и все остальные импланты всегда включала Флем. Так что он даже не стал и пытаться.
   Чудовищный удар пришелся в левую скулу и, казалось, впечатал киборга на пару десятков сантиметров в стену. Следующий удар прилетел практически в тот же миг - с другой стороны - и отбросил Каина на три метра вдоль стены.
   - К..ззз..оокз...н. - неожиданно раздался странный треск в голове.
   "Что?!", - вскинулся, было, киборг, тут же пропустив еще одни удар, вновь отбросивший его от громилы.
   - Каин, как слышишь меня?! - впервые, со времен разговора перед дракой с "Юпитером", Каин услышал в голосе Флем столько эмоций.
   "Флем! Ты жива!"
   - Технически...
   "Не сейчас Флем! Врубай ускорители", - мысленно крикнул Каин, разворачиваясь к противнику.
   Следующий удар пришелся по перекрестью механических рук. И сразу же за этим, Каин контратаковал - обычным прямым ударом ногой. Теперь пришла очередь Оливера, ошеломленного неожиданным блоком и не успевшего среагировать, летать по комнате.
   "Вовремя", - вздохнул Каин.
   - Невозможно выполнить команду пользователя, - неожиданно мурлыкнула Флем, вернувшаяся к своему привычному стиль общения. - После повреждения механической части мозга необратимо повреждены система связи, система опознавания "свой-чужой", потеряна возможность перехвата контроля над платформой, потерян контроль над имплантами центральной нервной системы. Остался контроль над слуховыми модификаторами...
   "Полный список предоставишь позже", - хмуро буркнул Каин, а затем до него дошло, что именно сказала Флем. - "Стоп, но как же..."
   - А я уж думал, ты заснул, - отвлек его голос Дрейка.
   - Поверь мне, - медленно сказал Каин, приближаясь к громиле. - Я очень не хочу это делать. Но свой мозг мне все же дороже.
   - Да как скажешь, - согласился Дрейк. - Только учти - на этот раз я поддаваться не буду.
   Каин невольно усмехнулся. Они замерли на расстоянии вытянутой руки друг от друга, разглядывая противника. Но в тот момент, когда напряжение, накопившееся между ними, грозило стать видимым, превратившись в электрические разряды, их отвлекли тяжелые шаги, раздавшиеся у двери.
   Оливер видел этого человека впервые - чем-то похож на Каина, только кибернезировано все тело и половина лица, да детали корпуса не черные, а стального цвета. Да и выглядит он более легким и подвижным.
   А вот Каин узнал проект "Меркурий", попытка стать бессмертным с помощью оцифровки человеческого мозга. Мозг какого-то наемника, выбранного для эксперимента, действительно был переведен в цифру, но с тех пор он умер как личность. По сути, стал чуть более умным дроном. Но дроном очень опасным.
   Меркурий развел в руки стороны и из его предплечий вылетели короткие клинки.
   - Напоминаю, что у нас повреждена система "свой-чужой".
   "Это будут его проблемы", - холодно отозвался Каин.
   В этот же момент Меркурий рванул вперед. Очень быстро. Очень быстро.
   Даже Каин среагировал с запозданием. Не особо задумываясь над тем, что он делает, он толкнул Дрейка двумя руками, убирая с линии поражения, и заблокировал клинок, направленный на него, но чуть опоздал и смог лишь отклонить его. Вместо шеи Каина острие клинка попало в плечо, прочертило длинную царапину на броне, вслед за этим киборг разорвал контакт с противником, отпрыгнув назад, одновременно выхватывая меч.
   Меркурий мгновение помедлил, выбирая какую из целей атаковать первым, но все же переключился на Оливера, который оказался ближе. Дрейк уже понял какой скорости можно ожидать от нового врага и быстро схватил ближайший стул, уходя в глухую защиту, блокируя мелькающие клинки.
   Успокоившийся Каин закинул меч за спину. Пожалуй, стоит подождать, пока один из поединков закончится. Остается надеяться, что программа, контролирующая выполнение приказов и, фигурально говоря, держащая палец на красной кнопке, не сочтет это за нарушение. Неожиданно Каина отвлек от раздумий голос Холдена, донесшийся откуда-то с потолка:
   - Холден вызывает "Марс".
   Каин несколько секунд раздумывал, стоит ли отвечать, а потом где-то на краешке сознания мелькнула одна безумная идея. Перенастроив модификаторы голосовых связок, он ответил голосом Флем:
   - "Марс" на связи.
   - Отчет, немедленно!
   Каин замялся, придумывая, что бы соврать.
   - Органическая часть мозга повреждена во время боя. Я перехватила управление платформой.
   - Повторяю приказ, - рявкнул интерком. - Уничтожь тех двоих, что проникли в здание.
   - Анализ приказа, - произнес обмерший Каин, мысленно скрестивший пальцы. - Отказ. Приказ противоречит Приоритету 2: Обеспечить безопасность объектов F-х...
   Разумеется, это чушь - Холден снял с него этот приоритет. Но, судя по голосу, тому сейчас не до размышлений...
   - Отмена предыдущих приоритетов!
   - Отключаю слуховые модификаторы, - прошелестела Флем в его голове. - Ответь что-нибудь.
   - Принято... - вслух произнес Каин. А потом уже мысленно поинтересовался у подруги: "А что он сказал?"
   - Не знаю, - раздался в голове веселый голос, - Я прослушала.
   Не удержавшись, Каин расхохотался в голос. Впервые за двадцать лет.
   Итак, старые приказы отменены, новых не поступало, программе в голове не к чему придраться. Остается возможность, что Холден активирует устройство вручную, но, будем надеяться, что Дэрил Ио не подведет.
   Каин поднял глаза на сражающихся киборга и человека. Последний явно проигрывал - пропустил уже несколько серьезных ударов, загнан в угол, похоже, даже его чудесной выносливости будет не под силу справиться с отрубленной головой...
   "Как начнем новую жизнь, Флем?", - поинтересовался Каин.
   - Сходим в Диснейленд? Купим шапку с ушами Микки Мауса?
   "Типа того", - кивнул киборг, вновь выхватывая из-за спины меч.
   Меркурий был хорош. Он почти порезал Дрейка на ленточки. Но Каин знал его недостатки, так же, как знал свои - их модифицировали по одному проекту. Поэтому он не успел среагировать, когда Каин зашел со слепой зоны.
   "А надо было модифицировать слух", - самодовольно подумал киборг, когда черный меч, словно раскаленный нож сквозь масло, прошел через кибернетическую руку, отсекая ее.
   Оливер мгновенно среагировал на изменившуюся обстановку, поймал оставшееся лезвие на стул, отклонил в сторону, чуть поднырнул и нанес чудовищный удар в солнечное сплетение Меркурия. Дрон отлетел от громилы с жутким треском, разбрасывая снопы искр. Что-то в нем сломалось, если не духовно, то физически уж точно. Несмотря на то, что он был уверен, что его броня выдержала бы такой удар, Каин втайне порадовался тому, что целью был не он.
   Окрыленный неожиданной свободой, Каин рванулся вслед за противником, пронзив его мечом, попав в трещину в броне, появившуюся после удара Оливера. Произошло это еще до того, как Меркурий приземлился на пол. Грохнулся на землю он уже вырубившимся.
   Но не успел Каин порадоваться победе, как услышал за спиной легкий щелчок передернутого затвора. Оливер, подобравший винтовку, автоматически проделал заученные движения, хотя в этом и не было необходимости, и один патрон выпал из ствола. Впрочем, это ничего не решало - Каин не сомневался, что их в винтовке еще полно. На него хватит.
   Киборг медленно обернулся. Вопреки его ожиданиям, Оливер не открыл огонь. Но и не отводил ствол в сторону. Стоял он на такой дистанции, что киборг гарантированно не мог достигнуть его, не словив пару пуль. Он мог бы убить его. Но пока не убил.
   Пауза затягивалась.
   - Зачем ты это сделал? - спросил Оливер, пнув отрубленную руку Меркурия в сторону Каина. Тот остановил движение механической конечности, прижав ее ногой к полу.
   - Плагиатор, - Каин кивнул на лезвие, торчащее из руки.
   Он мог бы все объяснить Дрейку, рассказать о выжигателе мозгов в голове, о том, что он никогда не хотел становиться таким, и на Холдена работал только ради Флем, которая всегда поддерживала его и единственное о чем просила взамен, это "пользователь должен выжить". Он мог бы. Но к черту его.
   Уголки губ Оливера слегка дернулись.
   - Ты спас меня.
   - Вроде того.
   - Но ты оторвал эльфу руку.
   - Да, - кивнул Каин.
   - И ты убил кучу народа. Ты определенно не хороший парень.
   Тут в голове Каина что-то щелкнуло, как тогда, в комнате с Кауэром, где ему "хотели помочь". Он медленно поднял руки к очкам, снимая те с глаз и встретился взглядом со взглядом Дрейка.
   - А ты? - спокойно поинтересовался он. - Два часа назад вы с эльфом убили двадцать человек, чья вина лишь в том, что они выполняли свою работу. Пытались задержать нарушителей. С их точки зрения... С любой точки зрения - вы виновны.
   На лице Дрейка не дрогнул ни один мускул.
   - И я не знаю, кем ты был, до того, как сменил имя, но если ты похоронил свое прошлое так глубоко, что даже с возможностями Холдена не удалось ничего раскопать, то подозреваю, что там было мало приятного.
   Оливер молчал. Винтовка не отклонилась ни на миллиметр.
   - И не знаю, что тебе сказал эльф, но он ничем не лучше. Мы допрашивали его. Он может не помнить этого, но мы узнали о нем все. Поинтересуйся у него, скольких людей убил он. Во имя "высших целей", конечно. Все мы монстры.
   Почему-то именно последняя фраза заставила Дрейка вздрогнуть.
   - Так может, я могу сделать мир чуть лучше, убив одного из них?
   - Конечно, ты можешь, - бросил Каин, опуская очки. - Но не делай это под эгидой справедливости и вселенского добра.
   Несколько секунд Оливер молчал. Наконец, он кивнул и произнес:
   - Запомни этот момент, - и нажал на спуск.
   Короткая очередь вырвалась из винтовки и три пули пробили голову Меркурия, поднявшегося за спиной Каина.
   - Я хотел вырвать меч у него из груди и отсечь голову, - пояснил Каин, опустившему винтовку Оливеру - Было бы эффектней.
   - Не сомневаюсь, - кивнул тот.
   Каин вырвал свой меч из киборга, закинув его за спину, и бросил в сторону Дрейка:
   - В кабинете Холдена один из шкафов липовый. За ним выход в технические каналы - они уходят до самой канализации. Сможете уйти, не попавшись полиции.
   - Тем лучше для полиции, - буркнул Оливер.
   Каин хмыкнул. Слова Оливера прозвучали рефреном его собственных мыслей.
   - Я ни на что не намекаю, но если Холден останется жив, то он сожжет мне мозг, как только узнает, что я сбежал.
   - Я учту это, - со всей серьезностью, на которую он был способен, кивнул Оливер.
   - Кстати, - Каин щелкнул себя по броне, сегмент которой отъехал, превратившись в своеобразный кармашек, достал из нее карту памяти, попросив Флем внести кое-какие незначительные изменения, и перебросил пластинку Оливеру. - Это пригодится.
   Киборг развернулся, направившись к выходу.
   - Я возьму турболет, - бросил он.
   - Чтоб вернул с полным баком, - донеслось вслед. - Куда ты, если не секрет?
   - В Диснейленд.
  

Глава 17

   28 августа
   11:07
  
   Лерой медленно брел по бесконечным коридорам. Пожалуй, в чем-то Оливер был прав - возможно, и не стоило так сильно стремиться... куда? Лерой не знал, куда он идет. Он ни встретил ни Каина, ни Дрейка, да и что бы он стал делать если бы встретил противника? Все что он видел, это гребаные коридоры. Нескончаемые. Однообразные. Возможно киборг все же убил его, а сам Лерой оказался в чистилище, о котором говорят сказки людей? И будет эльф вечно бродить в четырех стенах, пока искренне не раскается во всех своих прегрешениях... Да нет, чушь. Эльфы после смерти попадают в мир Вечных Лесов. Что маленькому Лерою всегда казалась бессмысленным - зачем вообще нужна такая отметка как "смерть", если после ее пересечения ничего не меняется. Должно быть у того фэйри, кто первым придумал эту легенду была крайне скудная фантазия...
   Лерой встряхнул головой. Адреналин схлынул, и на него медленно наваливалась апатия. Какая только чушь не лезет в голову, при сильной потере крови, к которой еще и добавляется болевой шок. Эльфа давно уже шатало из стороны в сторону. Для стороннего зрителя он, наверное, должен быть бледнее последнего вампира. Несколько раз он спотыкался на ровном месте, чудом удерживаясь на своих двоих. Один раз он попытался придержаться за стену отсутствующей рукой и все же не удержался от падения.
   Надо ли говорить, что в таком состоянии от Лероя было крайне мало толку, как от бойца?
   Да что там - свернув за очередной угол, эльф даже не сразу осознал, что ему навстречу идет человек.
   - Ну надо же, какая встреча, - протянул человек, остановившись чуть поодаль. - Фэйт. (Сочетание английской буквы F и цифры восемь. По звучанию похоже на английское же Fate - Судьба. В общем, игра слов. прим. авт.)
   - Кто? - не понял Лерой.
   - Да не важно, - задумчиво проговорил человек, рассматривая плечо Лероя. - Смешно подумать, чего мне стоил один сбежавший маленький эльф. Самый бесполезный из всего вашего вида.
   - Холден, - наконец сообразил Лерой. Мысль с трудом пробиралась через пелены боли, слабости и накатывающей апатии.
   - Будь бы я более мелочен, то наверняка постарался бы отплатить тебе... - хмыкнул Сайрус, приближаясь к Лерою, видимо, планируя просто обойти его с левой стороны. - Но это ничего уже не изменит, да и, как я вижу, кто-то уже добрался до тебя... Так что не будем тратить времени - в отличие от моих, ха-ха, сверстников, я знаю ему цену. Позволь пройти, меня ждет турболет.
   Холден и вправду сделал движение, как будто намеревался спокойно пройти мимо эльфа, опиравшегося на стену. Но Лерой удивил того. Секунду назад выглядевший так, будто он собирается грохнуться в обморок, эльф оттолкнулся от стены, крутанувшись волчком, нанося режущий удар зажатым в кулаке ножом, и сразу же отпрыгнул назад, разрывая дистанцию, оценивая противника.
   Холден был модифицирован не хуже, а то и лучше детектива Ио. Кроме того, после возвращения тела на семьдесят лет назад во времени, энергия била в нем ключом, да и чувствовал он себя явно лучше Лероя. В общем, он успел увернуться от удара, должного стать смертельным, отделавшись лишь порезом на груди. Черная водолазка намокла от крови, прилипнув к телу вокруг раны, но, к удивлению Лероя, темное пятно не стало расширяться дальше, как будто кровь почти мгновенно свернулась.
   - Кажется, ты обиделся на меня за что-то, - вздохнул Холден. Лерой лишь поудобнее перехватил нож - у него не было дурацкой привычки разговаривать с врагом во время схватки. Впрочем, он понимал, что этот бой для него продлится недолго. Возможно, эльф еще мог бы противостоять Сайрусу, присутствуй он здесь одним куском, но не сейчас, нет.
   Так и оказалось.
   Холден шагнул навстречу эльфу, преграждающему ему путь к площадке. Лерой бросился на встречу, взмахивая ножом, но человек легко перехватил его руку, продемонстрировав обычную реакцию для обладателя ускорителей рефлексов, резко ударил в корпус, вышибая дух из субтильного эльфа, и потянул за руку, слегка разворачиваясь, швыряя эльфа на пол в классическом броске через плечо. Мастером спорта Сайрус явно не был, но кое-какая подготовка все равно чувствовалась.
   Холден покачал головой, разглядывая фэйри, сознание которого слегка померкло от очередной волны боли, прокатившейся по телу. Сайрус опустился на одно колено, подобрав нож и разглядывая лицо эльфа.
   - Я бы с удовольствием вскрыл ваш череп, F-х08, - на этот раз он четко произнес каждую букву этого номера. - Чтобы понять, что спасло вас от... воздействия на разум.
   Он поднялся на ноги, явно собираясь сказать что-то еще, но его слова застряли в горле, когда мужчина почувствовал, как что-то коснулось его затылка. Сайрус вырос в эпоху VHC и смотрел достаточно боевиков, чтобы сразу понять, что это такое.
   "А ты все же решила сдержать обещание", - с улыбкой подумал он, прекрасно зная, что его услышат, готовя нож для удара, скрывая оружие от той, кто стояла позади, своим телом. Он достаточно хорошо изучил возможности подопытной, чтобы понимать, что находись она не в столь плачевном состоянии, пистолет бы ей не понадобился. А значит, у него есть шанс.
   Он резко развернулся, взмахивая клинком, вкладывая в этот удар все свои силы и возможности модификаторов, не позволяя себе даже подумать о том, что собирается сделать, прежде, чем нож пройдет половину пути. Пожалуй, от этого удара не успел бы защититься даже Каин.
   Лезвие свистнуло в воздухе, пронзив пустоту.
   Револьвер остался висеть в воздухе, теперь упираясь в лоб Холдена.
   Девушка в кожаной куртке и со следами крови на лице стояла в трех шагах от него, указывая на него рукой. Пальцы ее были сложены пистолетиком, как будто она по-детски угрожала Сайрусу. Только ему было совершенно не смешно.
   Ариэль поймала взгляд Холдена, чуть склонив голову в сторону. В ее глазах мелькнула буря эмоций - ненависть, злорадство, одержимость и даже какая-то дикая радость. Но она не стала произносить каких драматическо-насмешливых речей. Она и так чувствовала в Холдене все, что обычно стремятся поселить в душе человека подобными речами.
   Страх. И немного сожаления.
   Девушка слегка шевельнула пальцами. Детали механизма, пришли в движение, за какое-то мгновение, показавшееся этим двоим бесконечно долгим, сдвинулся курок, боек стукнул по капсюлю, воспламенился порох, выталкивая из ствола пулю. А в следующий миг затылок Сайруса Холдена взорвался кровавым фонтаном.
  
   Дэрил добежал до этого коридора и свернул за угол, как раз в тот момент, чтобы увидеть, как тело Холдена мешком падает на пол, рядом со слабо шевелящимся Лероем. Его внезапное появление, видимо, было несколько встревожило девушку, завернутую в окровавленную куртку Оливера (судя по всему, в одну лишь только куртку) из мокрых черных волос которой выглядывали острые кончики ушек. Во всяком случае, ничем другим объяснить летающий револьвер, метнувшийся в его сторону, Ио не мог. Впрочем, Дэрил заметил некую схожесть девушки с одним уже известным ему эльфом, так что смог сделать правильные выборы.
   В следующую секунду, из-за поворота вылетела Александра, ойкнувшая и затормозившая перед парящим оружием, даже вскинув на всякий случай руки, и с округлившимися глазами рассматривая открывшуюся картину.
   - Спокойно, - медленно произнес Дэрил. - Мы друзья.
   Эльфийка внимательно посмотрела на него наполненными кровью глазами (в буквальном смысле - у нее полопались сосуды в глазах, создав на зеленых радужках жутковато выглядящие кровавые пятна), и Дэрил почувствовал странное ощущение, как будто ему слегка подули в затылок. Вслед за этим девушка перевела взгляд на Александру, подумала немного о чем-то и коротко кивнула. Револьвер грохнулся на пол, заставив Дэрила испуганно вздрогнуть. Но выстрела, к счастью не произошло.
   Ариэль (а никем другим эта девушка быть не могла) присела рядом с братом, не обращая внимания на тело человека, лежащее рядом, помогая Лерою подняться с пола и сесть, прислонившись к стене. Дэрил только сейчас заметил, что у эльфа исчезла левая рука.
   Александра тихо ахнула, но не успели ни она, ни альбинос начать расспросы, как в дальнем конце коридора послышался тяжелый грохот и из-за поворота вылетел Дрейк в бронежилете и со штурмовой винтовкой наперевес. Выглядел он довольно потрепано - бронежилет порезан чуть ли не на ленточки, кое-где следы крови - но бодрым.
   - Хай, - крикнул он Дэрилу и Александре, которая явно не знала куда себя деть, вроде и эльфу хотелось помочь, но при этом она понимала, что ничем помочь-то и не может. - А мы вас спасать пришли.
   Он остановился, внимательно рассмотрев близнецов-эльфов. Похоже, ни факт отсутствия руки, ни наличия сестры его не удивил.
   - И почему я не удивлен, что ты меня не послушал.
   Лерой слабо фыркнул. Оливер ответил короткой усмешкой и повернулся к Ариэль.
   - И тебе привет, отощавший кавай. Да, конечно, бери мои вещи, не стесняйся. Куртку могу вообще насовсем отдать, - добавил он, скосив взгляд на обнаженные ноги эльфийики. - Если обещаешь так ходить. Когда отъешься и пару раз посетишь солярий, кончено.
   Эльфийка наградила его сумрачным взглядом, но промолчала. Ариэль вообще до сих пор не произнесла ни слова.
   А Дэрил только вздохнул вспоминая того угрюмого громилу, который несколько дней назад вез его по складскому кварталу. Да, скучающий. Потерявший интерес к жизни Оливер и Оливер, нашедший себе цель - совершенно разные люди.
   Тем временем взгляд Дрейка упал на тело Холдена.
   - О, - явно огорчился он. - Я пропустил эпическую битву? Или все еще хуже - битва была вовсе не эпической?
   - Ты не знаешь, что за шум был пару минут назад? - отвлек его Дэрил. Когда они с Найтвинг бежали по коридорам Башню и вправду сотряс какой-то взрыв, кажется, идущий именно с той стороны, откуда прибежал Оливер.
   - А, - отмахнулся тот. - Это Каин угнал турболет, взорвал площадку, за ним погнались два полицейских турболета, и он столкнул их друг с другом. Потом он улетел в закат, а за ним погнались все воздушные силы полиции. Хотя, возможно, он притормозил около одного небоскреба и выпрыгнул, а турболет полетел дальше на автопилоте, но я не уверен - далеко было. Но в любом случае, летает он намного лучше тебя.
   - Я вообще не умею управлять турболетом.
   - Так а я про что?! - удивился Оливер.
   - Ладно, - вздохнул Дэрил, - Просто чтобы расставить все точки на i - он сам ушел или ты его отпустил?
   Оливер слегка дернул плечами, отводя взгляд в сторону.
   - Понятно, - снова вздохнул Дэрил. Затем он развернулся к рыжей девушке, которая словно в какой-то прострации наблюдала за темной лужей, медленно расплывавшейся вокруг головы Холдена. - Александра, ты сможешь взломать биочип?
   - А? - встрепенулась девушка. - Да, смогу только... его надо будет сначала... достать.
   - Хорошо, - кивнул Дэрил. Он оглянулся на эльфов. - Сделаем так: найди пока какую-нибудь более подходящую одежду для Ариэль и помоги ей немного привести себя в порядок. Думаю, у Холдена должно здесь что-то быть - тебе же не составит труда справиться с защитой гардероба?
   Александра только кивнула - похоже, мысль о том, что ей не придется вскрывать чей-то череп, ее очень сильно обрадовала.
   - А можно мне тоже почувствовать в приведении в порядок и переодевании? - живо заинтересовался Оливер.
   - Почти, - бросил ему альбинос. - Найди где-нибудь перевязочный материал - помоги Лерою. Да и мне бы надо зашиться.
   Он продемонстрировал порез, полученный пару минут назад - кровь, разумеется, и не думала останавливаться.
   - Окай... - грустно протянул Оливер, отправляясь куда-то в лаборатории. Дэрил, бросив взгляд, на эльфийку, настороженно наблюдавшую за приближающейся Александрой, отправился вслед за ним, стягивая пиджак и закатывая рукава рубашки. Где-то должны быть и хирургические инструменты.
   "Кстати!", - неожиданно вспомнил Ио об одном обещании и набрал короткое сообщение: "Холден мертв. Но, боюсь у вас будет куда меньше суток" - и отправил его на ничем не примечательный номер, едва не затерявшийся среди десятков таких же.
  
   Никто не заметил, да и не мог заметить, что в тот момент, когда система безопасности засекла остановку жизнедеятельности одного из подключенных к системе пользователей, один незаметный вирус пошел в атаку. Биочип попытался достучаться до хозяина, посылая импульсы через гибнущие миллиардами нейроны, но, разумеется не получил ответа. Желание Холдена держать все под личным контролем сыграло с ним злую шутку - нейрокомп был настроен так, чтобы в любом случае, что бы ни случилось, сначала спрашивать о дальнейших действиях хозяина. В случае хакерской атаки ответные действия начинались автоматически, но только если Холден не реагирует на сигналы компа в течении тридцати секунд.
   На то, чтобы скачать нужные данные, Лотос потратил двадцать две.
   А еще через семнадцать секунд отключился и сам биокомп, разделив судьбу хозяина.
  
   Дэрил сидел в конференц-зале, закинув ноги на стол.
   Хотя нет, называть это сооружение столом было бы преступлением - огромный черный кусок камня с обколотыми краями, поверхность которого отполирована до блеска, на прочнейших стальных опорах. Мощная штуковина. Пристраивать турболетную площадку к Башне Ксо стоило бы только ради того, чтобы затащить этот стол наверх. Ио даже жалел, что не удастся забрать его с собой.
   В руках альбинос держал маленькую пластинку, на которой примостился еще меньший чип. Дэрилу понадобилось больше сорока минут, чтобы найти его и извлечь не повредив. Впрочем, никто не тратил этого времени напрасно. Лерой и Ариэль получили небольшую медицинскую помощь, последней еще и был выдан один из костюмов из запасов Холдена. Так же эльфийка осмотрела единственного пленного эльфа и заявила, что единственная помощь, которую они могут ему оказать - это убить, зомбирование Холдена не могло быть обращено. Ну как заявила - просто посмотрела на эльфа, который вдруг рухнул замертво, а у самой девушки хлынул поток крови из носа, уничтожая белизну только что полученной рубашки, и она рухнула в обморок. Лишь придя в себя, она пояснила свои действия, впервые заговорив с кем-либо кроме Лероя.
   Александра тем временем еще и разбиралась с устройством Кауэра, точнее искала дыры в защите, которые то использовало. Нашла или нет неизвестно, Белка ни с кем не поделилась этим знанием, но в конечном итоге, отформатировала все диски и, с помощью Оливера, разломала аппаратуру. Но взлом биочипа Холдена занял у нее считаные минуты. Сама она не стала анализировать информацию с него, лишь выдрав из общего массива данные о счетах Сайруса.
   Ну, а Оливер.... Вернул назад свою куртку, сунул нос во все шкафы, покрутился в кресле Холдена, попробовал разбить пластиглассовую перегородку, нашел свой мобильник, удивился - когда это он успел его выронить, украл пепельницу, потерял пепельницу, попытался нацепить на себя броню Каина... В общем, вел себя как Оливер.
   В общем Дэрил сидел сейчас в конференц-зале и просматривал информацию с биочипа. К сожалению, многого восстановить не удалось. Биочип работает в жесткой связке с мозгом, и не всегда можно угадать, что именно останется на "дополнительной памяти человека". Точно не эмоциональные переживания - скорее даты и информация о событиях. Теоретически, биочип сохранял всю информацию, доступную человеку. Практически - по большей части то, что он сам на него записывал.
   Кроме того, свою роль сыграли и повреждения мозга и способ извлечения биочипа. Наверняка, в какой-нибудь лаборатории из кусочка металла извлекли бы больше.
   С другой стороны Дэрил уже знал, что именно нужно искать.
   Про первое поколение оказалось не так много информации - лишь названия проектов, да описания длиной в одно предложение.
   Со вторым Дэрил возился дольше - информации оказалось на порядки больше. Имена подопытных, формулы препаратов, сроки проведения экспериментов... Из интереса Дэрил побольше углубился в изучения проекта "Ио" - тут оказался такой. Разумеется, совпадение с фамилией альбиноса было случайным, когда проводились эти эксперименты, он уже был в сознательном возрасте и неплохо помнил окружавшие его стены детского дома. Но сердце все равно пропустило пару ударов, когда он увидел эти две буквы.
   Подопытной "Ио" оказалась девчонка шестнадцати лет, больная лейкемией. Погибла через два дня после признания эксперимента неудачным. Естественное развитие болезни, или Холден все же соврал о безопасности препарата? Черт его знает.
   Была информация и о проекте "Луна", о котором Сайрус упомянул вскользь. Эксперименты проводились уже позже, всего семь лет назад, подопытным была... Дэрил лишь хмыкнул, увидев имя. Но с этим он решил разобраться как-нибудь в другой раз. Попытавшись узнать подробности, он наткнулся лишь на красную надпись "нет данных", что было странно, если бы данные были стерты в результате... физического воздействия, то надпись гласила бы "файл поврежден". Неужели Холден стер эти файлы? Единственное, что удалось узнать, так это то, что проект "Луна" не был закрыт, а по каким-то причинам совмещен с проектом "Фэйри".
   Да, информация об эльфах тоже нашлась. Судя по всему, всего было найдено около трехсот эльфов, но здесь, в здании оставались всего тридцать восемь. Откуда Дэрил узнал это с такой точностью? Прямо сейчас он смотрел на голографическую надпись: "Объекты F-x21 - F-x300. Статус - в анабиозе. Состояние - стабильное. Вывести объекты из анабиотического сна?". Восемнадцати магам, видимо дли другие кодовые номера.
   Дэрил быстро дал отрицательный ответ. Похоже, биочип Холдена сохранил и кое-какие функции по управлению системами доступа. Немного подумав, детектив ввел запрос: "Местоположение объектов". Ответом была короткая надпись *данные повреждены*. Чертыхнувшись, Дэрил ввел другой запрос "Доступные операции. Объекты F-x". На этот раз перед глазами возникла целая табличка из надписей *данные повреждены*, среди которых выделялась лишь одна строчка - *Вывести из анабиотического сна*.
   Дэрил в задумчивости забарабанил пальцами по камню, разглядывая эту табличку. Именно этот момент выбрал Оливер, чтобы ворваться в комнату.
   - Я нашел те технические коридоры, о которых сказал Каин. Рыжая няшка проспорила мне сотню - она была уверена, что их не существует. Не смогла найти упоминания о них даже в системе Холдена... Но я все еще не уверен, как мы будем заметать следы, натоптали мы изрядно... И после того, что ты сделал с Холденом, нам вряд ли удастся замаскировать все под типичное самоубийство, - он заметил, что альбинос пристально уставился в воздух, сообразив, чем он занят. - Есть что-нибудь интересное?
   - Нет, - вздрогнул Дэрил, скрывая табличку, хотя Оливер и не мог ее видеть. Затем, мысленно вздохнув, приказал удалить любую информацию об объектах, в том числе и фрагмент с доступом к криокапсулам. - Вернее, интересного много, но все настолько фрагментировано, что становится либо бесполезным, либо опасным. Но есть кое-что специально для тебя.
   Дэрил бросил на стол пухлую черную книжицу, толкнув ее к Оливеру.
   - Надеюсь, тут есть картинки, - ухмыльнулся тот, открывая блокнот и медленно просматривая страниц. Впрочем, по мере продвижения по тексту, его лицо становилось все более мрачным.
   - Бумага старая, - отметил Дрейк, - Но...
   - Но все надписи сделаны гелевой ручкой.
   - Почерк тоже не его, - Оливер захлопнул книжицу. - Это не может быть он, поверь мне.
   - В этом вопросе мне только и остается, что верить тебе, ты ведь мне так ничего и не рассказал, - вскинул брови Дэрил. - Но я не мог не отметить, что записи чистые - ни помарок, ни черкания, ни исправлений формул... Похоже не на рабочий журнал, а на запись под диктовку.
   Оливер помолчал немного, а затем тяжело вздохнул:
   - Мне надо будет проверить кое-что, - он спрятал книжечку во внутренний карман куртки.
   - Проверь, - кивнул Дэрил. Он собирался сказать что-то еще, но в зал влетела рыжая комета, сверкающая разноцветными глазами.
   - У нас проблемы, - неожиданно спокойным тоном сообщила Александра. Она развернула над столом голоэкран, на котором проявился таймер, отсчитывающий минуты. Сейчас было около четверти часа и время уменьшалось.
   - Лаборатории заминированы, - сказала девушка. - Таймер включился сразу после смерти Холдена. Изначально времени было много - похоже, он все же не горел желанием взрывать свой труд, на случай смерти от старости. Код есть у нескольких лиц... Но мы его не знаем. А тут не просто код, тут... А, вы все равно не поймете. В общем, пора линять.
   - Да не проблема, - кивнул Дрейк. - Пятнадцати минут нам хватит. А взрыв это даже хорошо - решит много проблем.
   - Ты забываешь, что у нас двое раненых, - пробормотал Дэрил. - Ты точно не сможешь отсрочить?
   - Тут даже не пароль нужен, а целая программа, - покачала головой Белка. - Холден, наверное, просто записал их на карты и роздал доверенным людям. Если у него такие были.
   Слово "карта" резануло слух Дрейка.
   - Погоди, - остановил он путаные объяснения девушки. - Попробуй эту.
   Он щелчком перекинул ей карту памяти, которую вручил ему Каин.
   Белка, пожав плечами, вставила пластинку в разъем на клавиатуре.
   - Оно, - удовлетворенно кивнула она, несколько секунд спустя, - Секунду...
   Таймер на голоэкране остановился, мигнул, а затем сменился красивой вычурной надписью "Запомни этот момент".
   - Вот жестянка, - со смесью уважения, азарта и злости прорычал Дрейк. - Щелкнул-таки по носу. Дэрил, предупреди своих в полиции, чтобы перекрыли аэропорты! Ищем киборга с большим черным мечом. Я до него доберусь!
   - Свои фрейдистские проблемы вы с ним решите без моего участия, - закатил глаза Ио. Следующая фраза предназначалась девушке: - Таймер не отключай, просто переставь.
   - Хочу напомнить, что к нам стремится полиция, - скромно добавила Белка. - Хотят поздравить со взломом "Snowtech", наверное. Я максимально усилила защиту, но они уже навострились обходить турели и двери, и продвигаются довольно бодро. Уже на двадцатом этаже.
   - Взорвется все здание?
   - Нет только "темные" этажи и все, что выше. Да и то, только помещения, стены здания не пострадают, - Она тут же предупредила следующий вопрос Ио. - Если полиция будет продвигаться с той же скоростью, то достигнет "темных" через пятьдесят минут.
   - Тогда выстави таймер на сорок, - пожал плечами Дэрил. - И, если это возможно, сделай так, чтобы за пять минут до взрыва по интеркому прозвучало объявление.
   - Сделаю, - кивнула Александра, стуча по клавишам. - Кстати, на чипе есть что-нибудь про остальных эльфов?
   - Нет, - отрицательно покачал головой Ио. - Ничего.
   - Жаль, - со странными интонациями произнесла Белка. - Хотела обрадовать Лероя.
   В зал зашли близнецы-фэйри. Эти двое последние десять минут были заняты прощанием со своими. Выглядело это довольно просто - тела эльфов были перемещены в одно помещение, а брат с сестрой несколько минут стояли над ними, негромко переговариваясь на фэйрийском. Хоронить или забирать тела с собой, понятное дело, возможности не было, так что новость о готовящемся огненном очищении этих этажей эльфы восприняли благосклонно.
   - В общем, можно подвести черту под случившимся, - произнес Дэрил, продолжая внимательно изучать всю информацию на биочипе и удалять данные, касающиеся препаратов "Деймос-1" и "Деймос-2". - Формула бессмертия разработана без использования фэйри, во всяком случае, напрямую эти два элемента не связаны. Найденные Холденом эльфы были использованы для изучения магии. Над теми двадцатью фэйри, в числе которых был и Лерой, проводился...
   - Они не были целью эксперимента, - подала голос Ариэль. Говорила она, кстати, совершенно без акцента или использования старинных слов, который нет-нет, да проскакивали у Лероя. - Главной целью опыта было испытание телепата, созданного Холденом. Он должен был перезаписать сознание фэйри, убедив их в том, что они люди. Но у того не хватило ни опыта, ни знаний, и большинство эльфов погибли, а из оставшихся пятерых получились бездушные куклы.
   - Занятно... - исподлобья взглянул на эльфийку Дэрил. - Непонятно только зачем он решил потом вывести их в мир людей под фальшивыми личностями.
   - Может, если бы эксперимент удался, он бы еще бы им в мозг какие-нибудь программы внедрил? - предположил Дрейк.
   - Может быть, - дернул плечами Ио. - Хотелось бы еще узнать, жив ли этот телепат, или он оказался среди порубленных Каином... Так или иначе, сами фэйри были не центральным элементом, а всего лишь лабораторными мышками. Никто из них, кроме магов, его не интересовал. Кстати, а сколько всего спаслось фэйри, после Лероя?
   - Я... я не уверена... - нахмурилась Ариэль. - Сложно вспоминать. Как будто пытаешься вспомнить сон... Кажется, несколько сотен, но я не уверена. И такое пятно в памяти не единственное.
   - Последствия неправильного выхода из криосна, - покачал головой Ио. - Нам еще повезло, что ты помнишь брата, иначе убила бы нас всех еще...
   - Не убила бы, - скромно потупила глазки эльфийка. - Сил бы не хватило.
   - Ясно. Ну, тогда остается один открытый вопрос - почему на Лероя телепатия не подействовала.
   - И как они так его допрашивали, что он ничего не помнит? - встрял Оливер. - Консерва что-то такое говорила.
   - Допрашивали так же, - поморщилась Ариэль. - Под гипнозом. Им внушили, что они в безопасности в Лесу и просто беседовали, как фэйри с фэйри. Это не опасно, могла только произойти небольшая замена образов...
   - Так вот почему я принял Каина за Кэссаэля, - хмуро пробурчал Лерой, первым сообразивший, о чем говорит его сестра.
   - Наверное... - пожала та плечами. - Но когда они попытались усилить воздействие... Знаете о механизме природной компенсации?
   Дэрил удивился выбору слов девушки. Похоже, в этом времени она провела намного больше времени, чем Лерой.
   - Про нас всегда говорили, что магия Лероя, вся досталась мне, из-за чего я стала одной из сильнейших чародеек Леса. Ну а Лерою взамен досталась высокая устойчивость к магическому воздействию, особенно тем типам, которыми владею я.
   - Странно как-то, - хмыкнул Оливер. - От легкого гипноза не спасает, а от удара кувалдой по мозгам - вполне.
   - Представь, что ты держишь руку под ручейком холодной воды. А потом она неожиданно превращается в кипяток. Ты рефлекторно выдернешь руку. Ты мог бы вытащить руку и раньше, когда вода еще была холодной, но...
   - Но я этого делать не умею, - закончил за нее Лерой. Дэрил хмыкнул, обратив внимание на похожесть близнецов. Даже не столько во внешности, сколько в манере держаться и вести разговор. А ведь по словам Лероя, они почти всю жизнь провели поодаль друг от друга, в совершенно разных условиях.
   - Кроме того, бесследно этот "удар кувалдой" не прошел, - добавила Ариэль. - Ты ведь ничего из этого не помнишь? Ну а потом, в состоянии шока, ты добрался до единственного места, которое буквально вшито в твой мозг - домой.
   Лерой покачал головой, вспоминая адскую головную боль, при пробуждении и плачевное состояние своей одежды. Должно быть, бег по ночному лесу не проходит бесследно, даже для эльфа.
   - В общем и целом, все ясно, - резюмировал закончивший разбираться с биочипом Дэрил. - Пора нам откланяться. Вы пока идите к выходу на техническую лестницу, а я верну чип на место и прошвырнусь по этажам - вдруг мы что-то забыли. Да, Олли?
   Альбинос вдруг наклонился, подобрав с пола телефон, и швырнул его в Дрейка.
   - О, мой мобильник! - удивился тот, поймав предмет, и перевел взгляд на Ио. - Ты зачем его забрал.
   - Птицами по свиньям пострелять, - мрачно откликнулся Дэрил, пиная стеклянную дверь и выходя в коридор.
  
   Лерой без особого интереса разглядывал кабинет Холдена. Обставлено со вкусом, не поспоришь. Даже жалко взрывать. Оливер, услышав эти слова, лишь фыркнул, заявив, что "Взрыв делает любую историю лучше".
   Сам Дрейк стоит около одного из шкафов, изучая какую-то книжечку в черной обложке - наверное, взял здесь же, с одной из полок.
   В кресле, забравшись на него с ногами, сидит эльфийка в рубашке и брюках, которые ей несоизмеримо велики - его сестра. Она периодически впадет в какой-то транс, да и вообще ее психологическое состояние явно оставляет желать лучшего. Лерою еще столько нужно с ней обсудить, но сейчас для этого явно не лучшее время.
   Ну а около окна, присев на ковер и облокотившись на пластигласс, сидела Александра Найтвинг, уткнувшаяся взглядом в пол. Лерой присел справа от нее, скопировав позу девушки. Она подняла на него взгляд, слабо улыбнувшись.
   - Ты как? - поинтересовался эльф.
   - Ну, - девушка, поморщившись, коснулась разбитой губы, - Целоваться пару дней не смогу.
   - А что, были планы? - невольно улыбнулся Лерой.
   - Ждала принца, который спасет меня из башни. Так и не дождалась, пришлось выбираться самой.
   - Ты же просидела в ней всего полчаса?
   - А что, поделать - двадцать первый век, все бегут, все спешат... - философски пожала плечами Александра. Затем девушка поежилась, подтянула к себе колени, обхватив их руками, и бесцветным голосом произнесла: - Я ведь убила того эльфа. Практически. То есть, я понимаю, что это скорее случайность, да и не выбраться мне было без этого, но...
   - Его убил Холден. - перебил ее Лерой. - Холден и его телепат. Ты ведь слышала, что сказала Ариэль, это уже были не фэйри, а просто... органические роботы.
   - Да... - тихо проговорила девушка. - Да...
   В конце концов, Ариэль все равно бы убила его, как того, которого они заперли на балкончике.
   - Твоя сестра меня пугает, - прошептала она, придвинувшись к эльфу.
   - Ты только что описала все мое детство, - с улыбкой ответил Лерой. - И ты же понимаешь, что она может прочесть твои мысли, так что шептать не обязательно.
   Александра фыркнула, не сдержав смех, заразившись улыбкой эльфа. А затем, собравшись, тряхнула рыжими локонами. Подумать только, парень только что потерявший руку, пытается еще как-то шутить, чтобы отвлечь ее от депрессивных мыслей.
   - Ты сам-то как?
   - Оливер сказал, что нашел здесь склад запчастей Каина. Предлагает выбрать себе руку.
   - Вот еще! - возмутилась Белка. Она быстро защелкала кнопками клавиатуры, вызывая голографический экран и открывая страницы браузера. - Будешь ты подбирать его барахло. Сделаем тебе лучше, на заказ! Тем более, что деньги будут, если я сумею взломать счета Холдена.
   - Думаешь, сумеешь? - с улыбкой спросил Лерой, внимательно рассматривая лицо увлекшейся новой идеей девушки, не особо интересуясь мельканием рекламных страниц на экране.
   - Легальные, определенно нет, там слишком серьезная защита, в том числе и биометрическая... Но у него было и несколько других, для получения доступа к которым достаточно пароля - видимо, не совсем официальных... Попытаюсь восстановить... - Александра, наконец, заметила, взгляд Лероя. - Что?!
   - Ничего, - отвел тот глаза. - Просто рад, что встретился на той площадке именно с тобой.
   - Еще бы ты не был, - фыркнула Белка. - Где еще такую красивую и умную найдешь...
   - Верно... - согласился Лерой.
   - Ой, как мило, - раздался со стороны голос Оливера. Лерой и Александра подняли головы, увидев, что уже вернувшийся Дэрил отодвигает шкаф, открывая проход в бетонную шахту. - Но давайте вы продолжите, когда мы свалим из логова сумасшедшего ученого. Обещаю, я заставлю Дэрила накрыть для вас столик и зажечь свечи, а сам буду играть на скрипке. Цените - специально для вас научусь на ней играть. И только в тот момент, на фоне догорающего столика и под аккомпанемент кошачьего визга, вы признаетесь друг другу в любви.
   - Не завидуй, - показала ему язык Белка, ныряя в слабо освещаемое помещение. Лерой поднялся на ноги, чуть медленней. Проходя мимо Оливера, он притормозил, бросил взгляд в шахту и выгнул бровь:
   - Спорим, я спущусь первым?
   - Только если рухнешь вниз от усталости, - мгновенно отреагировал Дрейк.
   Ариэль шмыгнула в коридор незримой тенью, без каких-либо комментариев.
   Дэрил, прикрывая за собой потайную дверь, испытал непреодолимое желание сказать что-то мудрое, чтобы прям в граните можно было высекать, но мысли разбегались лишь между банальными "Покойся с миром" и "Гори в аду". Наверное, стоило бы позвать Дрейка, он-то точно ляпнул бы что-нибудь эпичное. Ну а Ио просто закрыл дверь да направился вниз по бесконечным металлическим ступенькам.
   Эпоха "Snowtech" закончилась.
  

Эпилог

   04 сентября
   06:03
  
   "...завтра состоится церемония прощания с Сайрусом Холденом. Известный всему миру ученый и глава корпорации "Snowtech" ушел из жизни 28 августа 2060 года в возрасте девяноста шести лет по естественным причинам в своем личном кабинете за работой. В воскресенье двери центрального офиса "Snowtech" будут открыты для всех, кто пожелает проститься с человеком, чье влияние на мир трудно переоценить. К числу его достижений..."
  
   - Переключи, а, - наконец не выдержал Дэрил потока чуши. Бармен с легким удивлением посмотрел на припозднившегося посетителя, с сомнением оглянулся вокруг, но не увидел возражений - другие немногочисленные посетители либо спали с открытыми глазами, либо негромко переговаривались за дальними столиками и на голоэкран внимания не обращали. Пожав плечами, бармен принялся перещелкивать каналы в поисках подходящего.
  
   "... совету директоров "Snowtech" предоставить доступ к технологии производства реакторов холодного синтеза типов "Лавина", "Левиафан" и "Аид". Тем не менее, производство реакторов будет по-прежнему..."
  
   "...объявил о начале переговоров с "Nexena", которые так же продолжают вести параллельную беседу с "Cyber Inc.". И хотя подтверждений о слиянии по прежнему нет, гипотетическое объединение корпораций станет бес..."
  
   "...продолжаются поиски Сайруса Холдена-младшего, указанного в завещании. Уже откликнулось две тысячи сто сорок шесть человек и..."
  
   Наконец, бармен сделал более-менее нейтральный выбор - музыкальный канал. Дэрил посмотрел на танцующих под ужасное электро полуголых девушек сквозь бокал, наполненный темной жидкостью, и с благодарностью кивнул.
   Увы, но наслаждаться отупляющим ритмом ему пришлось недолго. Какой-то человек в темном костюме вдруг зашел за стойку, что-то зашептав на ухо бармену. Дэрил было не особо интересно происходящее, так что он и не вслушивался.
   Бармен запротестовал было, но ему в руки перешел небольшой кредитный чип, что его полностью устроило. Еще через десять минут бар полностью опустел - посетителей разогнали по домам. Те и не протестовали, все равно до закрытия заведения оставалось около двадцати минут.
   Некоторое время Дэрил сидел в одиночестве, а потом вдруг краски перед глазами померкли. Ио интереса ради попробовал подключиться к Сети, но ничего не вышло - нейросеть была отключена.
   За стойкой появился невзрачный человек в идеально подобранном костюме, прошел вдоль ряда бутылок, выбрав одну, вернулся в общий зал и присел рядом с Дэрилом.
   - Уже вовсю изучаете наследство? - хмыкнул альбинос. - Как назвали эту штуку, "пузырь тишины"?
   - Зона комфорта, - человек поставил два чистых стакана, открыл бутылку и плеснул в бокалы прозрачную жидкость. - Поверить не могу, что вы пьете этот американский самогон, детектив. Я думал, вы обладаете неким вкусом.
   - Джин? - хмыкнул Дэрил, приняв бокал с прозрачной жидкостью. - Кто бы говорил. Не рановато ли начинаете?
   - Кто бы говорил.
   - Туше. Но у меня еще не закончился вчерашний вечер.
   Они примолкли ненадолго, опустошая бокалы.
   - Вы козел, Мейсер, - наконец, произнес Дэрил, стукнув стаканом о стойку.
   - Прошу заметить, что я ни разу не соврал вам, - строго произнес мужчина.
   - Вы сказали, что у Холдена был сын, и осталась внучка.
   - Виолетт Холден, - кивнул Мейсер. - Все так. Ни слова лжи. Просто недомолвка. Но информация о детях Холдена не секретная, вы и сами бы узнали, что его дочь вышла замуж за актера Колина Мейсера, если бы просто поискали в Сети.
   Дэрил лишь помотал головой с кривой усмешкой на губах, но промолчал.
   - Предварительная переделка мира завершена, - помолчав, добавил Мейсер. - Лихорадить рынок будет еще достаточно долго, но все кто мог воспользоваться возможностью, сделал это. Надеюсь, мои рекомендации вам помогли.
   "А то ты сам не знаешь", - подумалось Дэрилу. - "Небось, отслеживал, кто сколько заработал на этом обвале акций, до вшивого зимбабвийского доллара. Впрочем, сколько бы я не получил, это на порядки меньше, чем выиграл ты".
   - Сколько заработали вы? - поинтересовался он, проигнорировав реплику Мейсера.
   - Приблизительно... - Мейсер поправил галстук. - Я стал владельцем около тридцати процентов каждой из ведущих корпораций.
   Дэрил чуть не подавился алкоголем.
   - Чушь, - сказал он, когда к нему вернулась способность соображать. - Не знаю как насчт остальных корпораций, но, например, в уставе "Snowtech" сказано, что владелец более двух процентов акций не имеет права приобретать акции корпораций, чей годовой оборот превышает...
   - Знаю, знаю, - недовольно поморщившись, сказал Мейсер. - Но вы должны понимать разницу между формальным положением дел и реальным. Официально, да - я всего лишь удачно продал мою долю в родной компании и удачно вложился в "Neuromаncer". Кроме того, вскоре все несколько изменится. Те цифры, что я озвучил, превратятся в одиннадцать с половиной процентов акций будущей Объединенной Мировой Корпорации. Над названием еще думают.
   - Странная арифметика, - заметил Дэрил.
   - Частично из-за того, что большая часть моего состояния не совсем легальна, частично по другим причинам... - пожал плечами Мейсер. - Не думаю, что вы хотите лезть в это, детектив.
   - Все из-за этого? Вы убили Сайруса из-за денег?
   - Нет, это бонус... - Мейсер глубоко вздохнул, наполнил стакан до краев и залпом выпил содержимое. Дэрил долго сверлил его взглядом, но Мейсер никак не продолжал речь.
   - Вы знали, - наконец произнес альбинос.
   - Только общие детали. Появление этого дневника и тех... существ было для меня сюрпризом, - Мейсер перехватил взгляд Дэрила и закатил глаза. - Сайрус хранил записи не только на биочипе. К счастью для вас, я добрался до них раньше полиции. Кстати, я прикрыл и вас, убедив стражей порядка, что в расследовании нет необходимости. И все это несмотря на то, что вы не выполнили условия нашего соглашения.
   - Выполнил, - угрюмо бросил Дэрил. - Я не говорил о его смерти никому в течение суток. Они узнали сами. Да и вас это, похоже, не сильно выбило из колеи.
   - Я был готов ко многим вариантам развития событий. Рассчитывать на идеальный было бы просто глупо.
   - Кстати, у вас там в холле, рядом с диваном машина припаркована, верните, пожалуйста, друг очень просил. Когда время будет. Итак, записи...
   - Да, записи, - как-то рассеяно, совсем не по-мейсеровски, кивнул мужчина. - Сканы дневника и короткая характеристика... существ. Отчет о вскрытии, если быть точным.
   - Только характеристика? - быстро спросил Дэрил. - Местоположения нет?
   - Нет. Скажите, - Мейсер помялся. - Это все правда?
   Молчание Дэрила было красноречивым ответом.
   - Невероятно, - Мейсер помолчал немного. - Собственно, поэтому я и здесь. Хотел предложить вам продолжить работу вместе.
   - Вместе? - саркастично фыркнул Дэрил.
   - Моя информация может во многом вам помочь. И разве вы не собирались и так продолжить расследование?
   - Плохой парень мертв, - вернулся к исследованию бокала Дэрил. - Что тут еще расследовать?
   - Не пытайтесь прикинуться пьяным идиотом, детектив. Я прекрасно знаю о ваших имплантах и то, что алкоголь вас не берет. Кто-то предоставил Сайрусу и дневник, и информацию о существах. Или вы искренне полагали, что он наткнулся на них, собирая в соседнем леску ягодки? И я хочу их найти. Полагаю, учитывая вашу любовь к головоломкам, вы тоже.
   - Вы правы. - Дэрил отставил стакан, раз уж необходимость в притворстве отпала. - Но я не собираюсь работать с вами, пока вы не объясните причин своих поступков. Вы практически заказали мне своего деда. Хотели получить формулу в единоличное пользование?
   - Нет, детектив, - вздохнул Мейсер. - Я прекрасно понимал, чем это грозит. Сайрус же, при всех его достоинствах, был не столь дальновиден. Тайна могла быть сохранена только в одном случае - если он бы знал ее один и жил бы втайне от мира. Он же искренне полагал, что твист с "Сайрусом Холденом-младшим" мог помочь остаться ему во главе корпорации. Будем откровенны, последние годы не он хранил тайну реакторов, а ему позволяли ее сохранять, терпеливо дожидаясь его смерти. Если эти люди узнали бы, что подобная канитель продлится еще век... Ну, вы понимаете, как могут решаться такие вопросы.
   - Вы боялись?
   - Не за себя, детектив. За мать. За Виолетт.
   - Понимаю, - кивнул Дэрил.
   - Кроме того, рано или поздно о его бессмертии узнали бы. Он ведь поделился бы препаратом со мной, со своей дочерью... А что известно троим, то известно многим. А я правильно понимаю, что синдромники были нужны...?
   - Да.
   - Ну вот. И хорошо еще, что синдромников на всех не хватит. А если бы Холден улучшил бы формулу, и ингредиенты можно было бы купить в ближайшей аптеке? В общем, формулу надо было уничтожить.
   - Да, я понимаю, - помолчав, кивнул Дэрил.
   - Тогда, детектив, вы будете рады услышать, что, похоже, все сведения по данному препарату хранились лишь в одном месте - в голове Холдена. И на остатках биочипа никакой информации найдено не было. Совсем никакой. Как будто кто-то почистил все с помощью специальных программ, - Мейсер бросил косой взгляд на Ио.
   - Формулу я уничтожил, - не отвел тот глаз. - Как и любые другие упоминания о препарате.
   Мейсер глубоко вздохнул.
   - Прекрасно, - пробормотал он. - Я не рад, что все это произошло, но Сайрус был настолько ослеплен своим желанием вернуть молодость, что не понимал, что, скорее всего, его используют те, кто передал ему этот дневник. И не понимал, какого джинна может выпустить из бутылки в мир. Когда я узнал о его проекте... я очень долго думал, анализировал, рассчитывал... и, в конечном итоге, решил, что должен спасти мир.
   - Забавно, - хмыкнул Дэрил. - Холден сказал точно так же. Мол, он делает все это, чтобы спасти в будущем мир.
   Он вдруг осекся под внимательным взглядом Мейсера.
   - Будем надеяться, - медленно произнес тот, - Что Холден не знал о чем-то, что неизвестно нам. И что нам не придется жалеть о принятых решениях.

* * *

   04 сентября
   16:42
  
   Водитель очередного автобуса, совершавший очередной заезд на обзорную площадку Юникорн-Хилл, едва не заработал инфаркт, когда его подрезала небольшая стальная молния. Водитель "Импульса" свернул с основной трассы не снижая скорости и в мгновение ока проскочил короткую извилистую дорогу, оказавшись на вершине. Когда туда добрался автобус, "Импульс" уже был припаркован, а сам сумасшедший водитель затерялся среди толпы туристов.
   - Так и знала, что найду тебя здесь, - раздался позади Лероя звонкий девичий голос.
   - Безусловно, знала, - откликнулся он, аккуратно ставя стаканчик с соком на парапет и разворачиваясь. - И то, что биочип мне в голову вшивала именно ты, не играет абсолютно никакой роли.
   Александра стянула с головы шлем, примостив его рядом со стаканчиком, а потом и сама запрыгнула на парапет, развернувшись спиной к городу, болтая в воздухе ногами. Вопреки ожиданиям Лероя, она даже не стала надевать визор.
   - Абсолютно, - заявила она. - Это все женская интуиция. У рыжих она особенно хорошо развита.
   - Как скажешь, - согласился Лерой, попытавшись взять стаканчик. Пальцы сомкнулись в кулак, сминая пластиковую посуду и оранжевая жидкость утекла на землю сквозь металлические пальцы. - Да вот же демоны!
   Кибернетическую руку окончательно подключили ему только позавчера, так что эльф еще не совсем освоился. Когда Лерой отслеживал свои действия, все было нормально, но вот с бессознательно-автоматическими движениями пока была беда.
   На самом деле модификация включала в себя не только руку - так просто прицепить протез было нельзя. Модифицирован был весь плечевой пояс, несколько ребер и даже, частично, противоположная рука. Разумеется, никаких наворотов вроде плазменных пушек - у Лероя (как и у Ариэль и, видимо, у остальных фэйри) был синдром Кауэра - только механический аналог уже имевшихся у эльфа с рождения деталей. Только чуть более прочный.
   - Я взломала те карты, которые вы с Оливером притащили с "Эквилибриста", - сразу перешла к делу девушка. - Прости, но, похоже, конечным пунктом назначения была какая-то точка посреди открытого моря. Там ничего нет. Наверное, перегружали на другой корабль. Так что если остальных эльфов увезли этим путем, то отследить их будет крайне сложно.
   - Я и не удивлен, - вздохнул Лерой. - Неважно, я все равно продолжу их искать. А ты не очень-то торопилась, с этим взломом, да?
   - Ну прости, - фыркнула Белка, - Меня больше интересовали счета Холдена. Кое-что вытянуть, кстати удалось. Я хотела разделить на всех, но Дэрил просто отказался, а Оливер попросил двести евро, банку колы и куда-то свалил. Не знаешь, кстати, куда?
   - Нет, - пожал плечами Лерой.
   - Ну, вернется, наверное, - девушка спрыгнула с парапета, примостившись рядом с эльфом, рассматривающим город. - В общем, делим на троих. Переведу вам, как только вы откроете счета.
   - Спасибо, - поблагодарил ее Лерой. - Лишним не будет.
   Они помолчали немного, любуясь видом мегаполиса.
   - Как там Ариэль? - неожиданно поинтересовалась Александра.
   - Адаптируется, - опустил голову эльф, сверля взглядом камень. - Приходит в себя. Кажется.
   - Хочешь, я попробую с ней поговорить? - как-то неловко предложила Белка. На самом деле ей редко удавались разговоры по душам, и она вполне была уверена, что мало чем сможет помочь эльфийке. Но она делала это и не совсем для нее.
   Лерой немного задумался, но, к облегчению девушки отрицательно покачал головой.
   - Думаю, не стоит. Кажется, ее несколько нервируют другие люди. Да и потом, разве ты не собиралась переезжать.
   - Ну, - улыбнулась Александра, - Раз уж за моей драгоценной шкуркой больше не охотится один из самых влиятельных людей мира, с этим можно повременить. Тем более, что у меня неожиданно появились дела.
   - Какие, если не секрет?
   - Я проверяла свой комп, после всего этого приключения и... В общем, я обнаружила следы очень хитрой программки, - она вздохнула. - Лотос. Больше неоткуда ей было взяться. И судя по всему, он и в "Snowtech" через мой комп загрузил. Он что-то украл, а я даже не знаю что.
   - Полагаю, теперь, когда он достиг своей цели, ты ему больше не нужна.
   - Я ему нет. А он мне очень нужен. Когда из тебя делают дуру - это очень неприятное ощущение. А он сделал это трижды. Так что я буду мстить, - неожиданно жестко закончила Белка. А потом уже обычным голосом продолжила: - Ну а от вашей чоканутой компашки я все же предпочту держаться подальше. Все же разборки с киборгами - не совсем мой профиль. Но если действительно будет нужна помощь - обращайся.
   - Постараюсь больше не втягивать тебя в подобные переделки, - пообещал Лерой. - Благо теперь есть кандидаты получше.
   - Да, насчет этих кандидатов, - вдруг замялась девушка, будто собираясь духом, чтобы сказать что-то не очень приятное. - Я бы на твоем месте не сильно доверяла Дэрилу.
   - Почему? - мгновенно навострил уши эльф.
   - Знаешь, у меня есть дурацкая привычка просматривать файлы перед тем, как отдать их заказчику... - протянула Белка, но потом примолкла. Что она должна была сказать: "Я видела на биочипе Холдена упоминания о трех сотнях эльфов, о которых Дэрил предпочел умолчать"? И что тогда сделает Лерой? И что тогда сделает Дэрил, если вдруг эльф попытается расспросить его с пристрастием? По каким-то своим причинам, Ио, вполне возможно, обрек этик фэйри на очень медленную гибель - если они находятся в каком-то месте, о котором не знал никто кроме Холдена. Что он может тогда сделать с еще одним?
   - Женская интуиция, - неестественно улыбнулась она, наконец. - Может я и ошибаюсь. Наверное, мне просто не нравится, что он полицейский, пусть и себе на уме. Просто... будь осторожнее. Вообще, а не только с ним.
   - Хорошо, - послушно кивнул Лерой, внимательно рассматривающий девушку. - Я запомню.
   Повисла неловкая пауза.
   - А что ты вообще, здесь делаешь? - поспешно поинтересовалась Александра, желая поскорее замять неприятную тему.
   - Это место, на котором я понял насколько изменился мир, - Лерой вновь бросил взгляд на мегаполис. - Тогда я испытывал страх и восхищение. Мне нравится приходить сюда и смотреть на этот город новым взглядом. Да и, просто красиво здесь.
   - И что ты чувствуешь сейчас, когда немного узнал этот мир? - полюбопытствовала Белка.
   - Ужас, - вздохнул Лерой. - Интерес. Азарт. Всего понемногу, полагаю.
   - Добро пожаловать в наш дивный новый мир, - улыбнулась Александра.
   Они поболтали еще немного обо всяких мелочах, а потом Белка засобиралась назад в город.
   - Ну, мне еще надо прокатиться по магазинам, - пояснила она, - Вы же с Оливером выбросили все мои самые нужные вещи из машины.
   - Это была идея Оливера, - с каменным лицом произнес Лерой.
   - Ну конечно, - улыбнулась Александра. - Будь осторожнее, ушастик.
   Девушка приобняла эльфа, а затем... ну вообще-то она собиралась просто чмокнуть Лероя в щеку на прощание, но почему-то, в последний момент поддавшись неясному порыву, изменила свое решение и прильнула к его губам.
   Никто не обращал внимания на еще одну целующуюся парочку, здесь они встречались на каждом шагу. Красивое место - настраивает на романтический лад.
   Впрочем, поцелуй длился недолго. Задумавшись над тем, что она делает, девушка вспыхнула и быстро отступила на шаг назад.
   - Что... - начал было ошеломленный Лерой.
   - Ничего, - быстро прервала его Александра, надевая мотоциклетный шлем. - Ничего не было. Забудь.
   Она сделала несколько шагов, повернулась к эльфу, вскинув руку, указывая на него пальцем, будто подчеркивая всю серьезность своих слов, и строгим голосом повторила:
   - Забудь.
   И бросилась в сторону мотоцикла, пока Лерой не пришел в себя и не начал... портить момент.
   "Импульс" послушно взрыкнул, с места набирая скорость достойную некоторых гоночных болидов. Белка подумала о том, что возможно стоит проехаться по сверхскоростной магистрали - тамошнее движение выбивает из головы все лишние мысли, в том числе и такие дурацкие, что сейчас крутились в голове у девушки.
   Впрочем, за все время в пути, всякий раз, когда Александра вспоминала выражения лица эльфа, на ее лице расплывалась невидимая под зеркальным забралом широченная улыбка.

* * *

   05 сентября
   00:00
  
   Зигзаг молнии разбил темное небо на две половинки как раз в тот момент, когда громила в старинном кожаном плаще, похоже, из сыромятной кожи, перемахнул через ограду заброшенного кладбища.
   Вообще кладбище никто не охранял, так что войти можно было и через главный вход, но Оливер пошел по прямому пути.
   У любого встречного не осталось бы никаких сомнений в том, зачем он здесь, как только он увидел бы лопату, которую Дрейк держал наперевес на плече. К счастью для встречных, на кладбище в полночь таких не обреталось.
   Оливер уверенно шел в самый дальний конец кладбища, где находились самые старые могилы. Руководство небольшого городка, рядом с которым и находилось это место, давно поднимало вопрос о перенесении могил и закрытии кладбища, но дальше разговоров дело не шло, это место было такой невообразимой глушью, что никто не собирался здесь ничего строить, прокладывать или добывать, а значит и нужды в освобождении территории не было. Да и жители этого городка так стремились умотать отсюда поближе к цивилизации, что кладбище давно перестало пополняться. В общем - заброшенная дыра, за что Дрейк когда-то и выбрал это место.
   Оливер нашел нужную могилу довольно быстро, несмотря на то, что ее границы давно размылись, а надпись на надгробном камне стерлась от старости. Ничего удивительного, кстати - Дрейк специально не высекал буквы глубоко, чтобы спустя всего пару десятилетий никто уже не смог прочесть слова.
   Постояв немного, рассматривая клочок земли, Оливер решил не откладывать дело в долгий ящик и вонзил лопату в мокрую глину.
   Несмотря на потоки воды и грязи, которые заполняли свежевырытую яму, делая дальнейшее углублении более сложным, несмотря на тяжесть мокрой земли, дело продвигалось довольно быстро. Ни Лерой, ни Александра, ни даже Дэрил не узнали бы Оливера сейчас. Он двигался как заведенный, без устали раз за разом вкалывая лопату в глину, не издавая ни звука. В глазах его горел маниакальный огонь.
   Наконец, лопата стукнула о крышку гроба. Но Оливер не стал ограничиваться тем, что отчистил только его поверхность, а обкопал его вокруг, полностью вытаскивая из-под земли. Это бы стальной ящик, слегка деформированный из-за долгого лежания под толщей земли. Странным были лишь цепи, опоясывающие его по всей длине в несколько витков. Удерживались они не замком, а простой палочкой, вставленной сквозь несколько звеньев.
   Оливер отбросил лопату и уселся на землю, прислонившись спиной к стенке вырытой ямы, тупо уставившись на гроб. Грязь и потоки воды проходили мимо его сознания, слишком Дрейк был погружен в свои мысли.
   Наконец, он коснулся цепей, с трудом сдвигая их, но не снимая полностью, лишь ослабляя на несколько звеньев, так, чтобы гроб можно было лишь слегка приоткрыть. Приподняв крышку, Оливер просунул в отверстие камень, чтобы та не закрылась вновь, и рухнул на землю, на этот раз, правда, оперевшись спиной на гроб.
   - Твое непостоянство начинает раздражать, - неожиданно донесся голос из гроба. Судя по всему, обладатель этого голоса явно не испытывал тех проблем, какие обычно бывают у существ, пролежавших в подобных местах больше века - если судить по надгробию. - Сколько лет прошло с тех пор, как ты давал подышать мне свежим воздухом в последний раз? Двадцать? Тридцать?
   - Сорок восемь, - откликнулся Оливер.
   - Прекрасно. Что на этот раз? Снова спасаешь мир? Или ты просто решил проветрить мое обиталище? Тогда ты несколько припозднился, кислород-то закончился... эх, дай бог памяти... Ах, да, ровно через сорок минут, после того, как ты меня закопал!
   - Знаешь, что я держу в руках? - поинтересовался Оливер, доставая из кармана черную книжечку.
   - Надеюсь, это был риторический вопрос, иначе моя оценка твоих умственных способностей упадет еще ниже. А это уровень ламантина, чтобы ты знал.
   - Это твой дневник.
   - Мм... А какой именно? Помнишь тот синенький с розовыми сердечками? Это был мой любимый в коллекции.
   - Точнее, рабочий журнал, - поправился Оливер. - Но написал его не ты.
   - Довольно логичное предположение, учитывая, что я последние два века никуда не уходил. Но откуда ты знаешь, что я не написал его раньше?
   - Почерк не твой...
   - Я пытался доказать, что графология - абсурд.
   - Никаких помарок или зачеркиваний.
   - Мне было скучно, я увлекся чистописанием.
   - Написано гелевой ручкой.
   - О... А что такое...
   - И на обложке вытиснены твои инициалы.
   Несколько секунд из гроба не доносилось ни звука, а потом послышался тяжелый вздох.
   - Какая безвкусица. Да, должен признать, на этот раз ты прав - я никогда бы не завел такой журнал. Вот и доверяй после подобного людям.
   - Я полистал его немного и обнаружил, что тут лишь твои первые исследования. Видимо свои главные открытия ты им не доверил?
   - Им?
   - Тому, кому ты продиктовал эту информацию. Я хочу знать, кто это был.
   - Хмм... - некто их гроба призадумался, а потом из его голоса даже исчезли глумливые интонации. - Позволь мне предположить - дневник попал в руки к кому-то очень старому и очень влиятельному? И он собрал целый отряд ученых, чтобы воспроизвести формулу.
   Оливер вздохнул. У него складывалось ощущение, что каждый раз, когда он сообщает что-то этому человеку, он лично вкладывает патрон в барабан револьвера, который в будущем окажется у его виска. Но поделать ничего было нельзя - его собеседник был достаточно умен и мог сделать правильные выводы даже из молчания.
   - Только он был один, - поправил Дрейк. - Сам проводил все исследования. И угробил при этом кучу народа.
   - Еще один дилетант, не способный рассчитать теоретические последствия в столбик на бумажке, - вздохнул голос.
   - Он улучшил твою формулу.
   Из гроба донесся истерический смех, переросший в непристойное ржание.
   - Ну, - поправился Оливер, - Он так думал. Вернемся к моему вопросу. Двести лет назад ты открыл кому-то часть своих знаний. Не самую ценную, но представляющую огромный интерес для многих. Два века спустя, эта информация попадает не в те руки и погибает множество людей.
   "И не только людей", - добавил он мысленно.
   - Я даже не буду спрашивать о твоих мотивах - боюсь, чтобы их понять, надо быть слишком... тобой. Кому ты ее отдал?
   - Это было двести лет назад. Вправду, хочешь ее найти? Не думаю, что она тебе много расскажет.
   - Хочу проследить цепочку, - ответил Оливер, отметив про себя, что это "она".
   - Хм... а что ты сделаешь, если я не отвечу на твой вопрос? Закопаешь меня еще глубже? Мне кажется у тебя мало рычагов воздействия.
   - Я не выпущу тебя.
   - О, ну на такое я и не рассчитывал. Вопрос пустяковый, так что и моя просьба будет такой же, - хмыкнул собеседник. - Смени мое место заточения на чуть более комфортное. Согласен даже на сырой подвал, если там можно сделать несколько шагов и есть вентиляция. Обещаю, сразу как окажусь там, расскажу тебе все о той девушке.
   Оливер резко выдернул из-под крышки осколок кирпича, захлопнув гроб. Наверное, еще несколько десятков минут он сидел в яме, тупо уставившись перед собой, не обращая внимания на постепенно прибывающую грязную мутную воду.
   Его интуиция вопила о том, что принимать подобное предложение - крайне плохая идея. Опыт подсказывал, что в действиях собеседника есть двойное, тройное и даже одиннадцатое дно. Но с другой стороны, если все это часть какой-то его игры, начатой два века назад... То Оливеру нужна хоть какая-то ниточка, с которой можно начать распутывать этот клубок.
   Поднявшись на ноги, громила схватился за ручку в изголовье гроба и одним движением выкинул стальной ящик из двухметровой ямы, как будто он ничего и не весил.
  
   Темнота небольшого подвала, разделенного на две половины массивной, внушающей уважение с первого взгляда решеткой, была разорвана квадратом света, вылившимся из открывшейся двери. Громила в плаще спустился вниз, волоча за собой стальной гроб, не особо заботясь о его сохранности, стукая им по каждой ступеньке.
   Оливер подтащил гроб на середину комнаты, поставив его вертикально перед дверцей, распахнул решетку и, развернувшись к стальному ящику, принялся снимать с него цепи. Едва закончив с этим, он распахнул крышку, схватил за шкирку человека внутри и резко дернул, буквально забрасывая его за решетку. Одежда на человеке, похоже давным-давно прогнила, потому что она затрещала и развалилась даже от такого небольшого движения - в камеру человек влетел практически голым.
   - Мило, - откликнулся он, разглядывая помещение, - Навевает воспоминания. Но неужели за два века прогресс не дошел до чего-то большего, чем решетки? И где замок?
   Оливер молча захлопнул дверцу и взялся за компактный сварочный аппарат. Человек с интересом наблюдал за его действиями, точнее, за самим устройством в его руках.
   - Радикально, - признал он, когда Оливер закончил сварочные работы.
   - А еще есть та дверь наверху, - качнул головой в сторону выхода Оливер. - Итак, вернемся к воспоминаниям.
   - Ах, да, моя часть соглашения, - из-за темноты было сложно различить черты его лица, но, кажется, он улыбнулся. - Не так много я смогу тебе рассказать. Она представилась, как Джубили. Или, быть может, Джуби Ли - я не акцентировал на этом внимания.
   - Азиатка? - быстро уточнил Оливер.
   - Нет, не думаю... Скорее европейка, с азиатскими корнями. Черные длинные волосы, странные глаза... мне казалось, что они меняли цвет, не сильно, но все же... Ах, да, а еще у нее были лисьи уши.
   - Что? - переспросил ошарашенный Оливер.
   - Орган, предназначенный для восприятия звуковых колебаний, - закатил глаза его собеседник. - Право же, время, проведенное вдали от меня, не пошло тебе на пользу.
   - Что-то еще?
   - Мы встречались только один раз. Она ничего не записывала, только слушала. Сказала, что у нее идеальная память. Вот и все, - человек развел руками. - Как видишь, мне не было необходимо строить многоходовые комбинации, чтобы выиграть от нашего соглашения в разы больше, чем получил от него ты.
   - И ты просто отдал часть своих драгоценных знаний первой встречной? Почему?
   - Ну, она была не первой встречной, нас... познакомили. А почему... готов ответить и на этот вопрос - в обмен, скажем, на ванну с горячей водой и сменой одежды.
   Оливер криво ухмыльнулся, покачав головой. В его голове роились сотни вопросов.
   Кто? Зачем? Почему именно сейчас? Что все это значит?
   Кажется, последний вопрос он задал вслух, потому что со стороны камеры неожиданно донесся ответ:
   - Лишь то, что мне пора было выбираться из своей могилы.
   Оглянувшись на говорившего, Оливер решил, что беседу пора заканчивать. Схватив стальной ящик, он поплелся вверх по лестнице. Выйдя из подвала, он положил на толстенную стальную дверь руку, но прежде чем закрыть, обернулся, вглядываясь в темноту, и негромко произнес:
   - Надеюсь, что говорю это в последний раз. Прощай, Виктор.
   Но перед тем, как тяжелая дверь полностью закрылась, отрезая подвал от света, снизу донеслись такие же негромкие слова, заставившие Оливера почувствовать легкий холодок, пробежавший по спине:
   - До скорой встречи, Монстр.
  


Популярное на LitNet.com Н.Жарова "Выжить в Антарктиде"(Научная фантастика) С.Возный "Козырной валет армагеддона"(Постапокалипсис) А.Михална "Путь домой.Битва за Орион"(Постапокалипсис) К.Вэй "По дорогам Империи"(Боевая фантастика) К.Вэй "Филант"(Боевая фантастика) М.Топоров "Однажды в Вавилоне"(Киберпанк) С.Суббота "Самец. Альфа-самец"(Любовное фэнтези) Д.Сугралинов "Дисгардиум 2. Инициал Спящих"(ЛитРПГ) UBIVYDI "Рестарт. Внутренний мир."(Антиутопия) Л.Ситникова "Книга третья. 1: Соглядатай - Демиург"(Киберпанк)
Хиты на ProdaMan.ru Портальщик. Земля-матушка. Аскин-УрмановТитул не помеха. Сезон 2. Возвращение домой. Olie-Заложница стаи. Снежная МаринаЧП или чертова попаданка - ЭПИЛОГ. Сапфир ЯсминаВолчий лог. Сезон 1. Две судьбы. Делия Росси✨Мое бесполое создание . Ева ФиноваНочь Излома. Ируна БеликКнига 2. Берегитесь, адептка Тайлэ! Темная КатеринаЧудовище Карнохельма. Суржевская Марина \ Эфф Ир��Дочь темного мага-3. Ведомая тьмой��. Анетта Политова
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
С.Лыжина "Драконий пир" И.Котова "Королевская кровь.Расколотый мир" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Пилигримы спирали" В.Красников "Скиф" Н.Шумак, Т.Чернецкая "Шоколадное настроение"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"