Рябиченко Антон Викторович: другие произведения.

Комендант Пыльного замка

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние Истории на ПродаМане
Peклaмa
Оценка: 6.34*75  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Волею эмира Айвери со своими спутниками попадает в Пыльный замок, осаждённый ордами монстров. Кого и почему сюда ссылают? Откуда тут столько монстров? Как выжить если тебя пытаются убить не только твари за стенами замка, но и невольные соратники внутри? А главное, как выбраться из этой западни? Это лишь некоторые загадки, ответы на которые предстоит найти герою. Спросите как? Да вот так:

Комендант Пыльного замка


Аннотация

     Что может быть интереснее мира магии? Мира, в котором действия совершаются силой воли, по мановению жеста. Мира, где растут диковинные растения и обитают фантастические животные. Мира, в котором вечно соперничают расы людей, гномов, эльфов, орков, троллей и гоблинов. Наверное, интереснее может быть лишь мир, где магия сосуществует с технологией, иногда взаимно усиливая друг друга, а иногда противоборствуя. Интересно? Добро пожаловать на планету чудес - Антро.
     Волею эмира Айвери со своими спутниками попадает в Пыльный замок, осаждённый ордами монстров. Кого и почему сюда ссылают? Откуда тут столько монстров? Как выжить если тебя пытаются убить не только твари за стенами замка, но и невольные соратники внутри? А главное, как выбраться из этой западни? Это лишь некоторые загадки, ответы на которые предстоит найти герою. Спросите как? Да вот так:
     Книги серии:
     #1 — Наследник самозванца
     #2 — Комендант Пыльного замка

Глава 1. Тёплая встреча, горячий приём

     Я вбежал в ворота вслед за последней повозкой. Сзади меня прикрывали пятеро спешившихся степняков с луками и пятеро щитоносцев. Но предосторожности оказались излишними. Твари не горели желанием приближаться к стенам замка, где их ждало угощение в виде стрел и арбалетных болтов. Им вполне хватило отставших.
     Дождавшись, когда створки ворот сомкнутся, я осмотрелся и увиденное мне совсем не понравилось. Мы находились в каменном кармане между внешней и внутренней стенами замка. Слева и справа возвышались пятиметровые стены с бойницами наверху, а проход в замковый двор преградила опущенная металлическая решётка. Фургоны с повозками пришлось выстроить в два ряда, иначе бы они не поместились в этом ограниченном пространстве. Не похоже, что нам тут рады. Или просто не доверяют?
     - Будьте начеку, - тихо приказал я своим воинам, - всем, кто находится в фургонах, не высовываться. Остальным - укрыться за фургонами. Стрелки, держите стены под прицелом. Нори, готовь алхимические болты. Если что, вынеси эту решётку к чёртовой бабушке, только нас не спали. Щитоносцы, за мной.
     Я направился в голову каравана и вышел на свободное место перед решёткой. Она выглядела чрезвычайно древней. Вроде бы, пустыня совершенно не то место где стоит опасаться коррозии, но песчаные бури и палящее солнце справлялись с металлом ничуть не хуже, чем заливные дожди. Решётка была сплошь покрыта мелкими раковинами и выщерблинами. Тем не менее, проход она закрывала вполне надёжно.
     - Спасибо, что приняли нас, - громко выкрикнул я.
     - А мы ещё не приняли, - раздался со стены грубый голос.
     Я поднял голову и увидел очень низкого и худого мужчину в некогда красивых, но сейчас донельзя побитых и поцарапанных доспехах, стоящего на стене, прямо над решёткой. По тому, как неладно эти доспехи сидели на нём, можно было сделать вывод, что изначально они ему не принадлежали.
     - Зачем же Вы нас пустили?
     - Так мы пустили не Вас, а припасы, которые Вы притащили с собой, - рассмеялся он, - если хорошо подумать, то лишние рты нам и не нужны совсем.
     Вот это поворот! Такого не ожидал не только я, но и все наши спутники. Да, мы были неугодны эмиру, но в то, что наша миссия заключалась лишь в доставке припасов, не верил никто.
     - Нас направил сюда эмир, - я попытался втянуть мужчину в разговор.
     - Ха-ха-ха, - снова рассмеялся он, теперь презрительно, - мне это известно. Когда-то он сослал сюда нас всех. Просто если человек достаточно известен или имеет богатеньких родственников, то отправлять его на арену нельзя, а сослать в Пыльный замок - можно. Вместе со всеми слугами и рабами, - его голос неожиданно сорвался на крик, - как будто мы виноваты в том, что Вы творите!
     "Вы творите!" Эти слова говорят о многом. Например, о том, что произнёсшего их сюда сослали не за собственные прегрешения, а за чужие. И раз так, то он как раз и был либо рабом, либо слугой. Согласен, тоска и безнадёга, окружающая этот замок, заставит ненавидеть прежнего хозяина пуще прежнего и могут свести с ума даже очень уравновешенного человека. Стремительные перемены настроения от спокойствия к бурной радости и затем к безудержной ярости, которые у моего собеседника случились всего за несколько минут разговора, как раз и свидетельствуют о том, что он тронулся умом. Насколько серьёзно пока неясно, но сейчас интересно другое. Как сумасшедший доходяга смог стать в замке главным? Или он просто голос, а настоящий хозяин осторожничает и не показывается?
     - Не дури, мы можем существенно усилить гарнизон замка и попробовать выбраться отсюда.
     - Выбраться? - он неожиданно успокоился, - Можешь начинать прямо сейчас. Я прикажу открыть тебе ворота. Валяй, степняки встретят тебя, даже дадут воды набрать в оазисе, а потом завернут обратно. Только вот во второй раз ты сюда уже вряд ли доберёшься.
     - А откуда ты это знаешь?
     - Раз в полгода мы отправляем эмиру дань. Собираем неудачников и они доставляют её в тот оазис на границе пустыни где вы последний раз набирали воду. Взамен нам дают припасы, но назад возвращается лишь один из десяти, - мужчина помолчал, давая осознать всю плачевность ситуации, в которую мы угодили, - а насчёт усилить гарнизон, то этого не нужно. Если магию не применять, твари в замок не лезут.
     Он обвёл нас презрительным взглядом.
     - Магов среди вас нет, иначе бы вы так легко сюда не добрались. Ведь чем сильнее маг и его заклинания, тем дальше монстры их чуют. Вами только глорхи и соблазнились, но эти жрут всё, что движется. Так что вы - простое мясо. И перебить вас из луков и самострелов - раз плюнуть. Не дёргайтесь, кидайте оружие на землю, снимайте броньку. Потом мы вам спустим подъёмник и вы погрузите на него всю свою экипировку, а уж тогда мы поднимем решётку и позволим вам войти в клетки.
     - А где гарантия, что вы не перебьёте нас, как только мы сдадимся?
     - А смысл? Нам нужны сборщики кристаллов, которые ходят за стены. Вот вы ими и побудете пока эмир не пришлёт смену.
     - Я хочу поговорить с главным! - громко выкрикнул я, надеясь вызвать на разговор истинного хозяина замка, - мне нужны гарантии.
     - Чем тебе не нравлюсь я? - мужчина со стены снова перешёл на крик, - Ты считаешь, что я недостаточно силён чтобы удержать власть?
     Да у него куча комплексов и мания величия в придачу! Так разъярится только от того, что твоё главенство поставили под сомнение может только одержимый властью человек. А высказывание о недостатке силы? Похоже, с этим у него давние проблемы. И опять, как же такой немощный захватил власть в целом замке?
     - Зато я умнее всех вас вместе взятых, - жутко рассмеялся он, - упрямишься, так отведай Боли. После неё все становятся сговорчивее.
     Он направил на меня кулак и татуировка Сабуда на моей руке неожиданно вспыхнула огнём. Такой дикой боли я не испытывал ещё никогда, она мгновенно распространилась по всему телу и секунду спустя я упал, корчась в судорогах. Боль длилась бесконечно долго, а после того как она ушла мне понадобилось несколько минут, чтобы прийти в себя.
     Когда я очнулся, то заметил, что в судорогах успел закатиться почти под фургон, а сумасшедший хозяин замка продолжает развлекаться с моими спутниками. Он указывает своим кулаком то на одного, то на другого и люди один за другим валятся с ног от дикой боли. Но не кулаком же он это делает. Это совершенно не похоже на заклинание. Я присмотрелся и увидел на среднем пальце маньяка едва светящуюся печатку. Вот он, источник магии кровавого бога.
     И тут я обратил внимание на тот факт, что на моих бойцов его магия не действует. Скорее всего, причина в татуировках, которые имеют почти все обитатели Великого Рынка и я в том числе. А магические татуировки моих рабов улетучились как только они получили вольные. Не зря боль родилась именно в татуировке, значит настало время от неё избавится. Ранее я боялся это делать из-за сопровождавшего нас мага, но маг остался в оазисе, а в свете последних событий метка Сабуда мне будет только мешать.
     Не меняя позы эмбриона, в которую меня скрутила боль, я вытащил из потайного кошеля монету Меркуса и пожелал, чтобы метка Сабуда исчезла. Примерно минуту ничего не происходило, а затем фантомные боли, которые всё ещё беспокоили тело исчезли.
     - Поздравляю, - раздался у меня в голове голос бога, - теперь ты свободен от проклятой метки и можешь обращаться ко мне или другим богам в любое время, - он неожиданно рассмеялся, - только будь осторожен. У некоторых цены выше чем у пройдох на Великом Рынке.
     Голос замолчал, а тело окутала небывалая лёгкость. Я снова огляделся и отметил, что мои лучники стоят в растерянности, а зубцы крепостной стены около бойницы, в которую выглядывает хозяин замка, утыканы стрелами. Похоже, что он может не только атаковать неведомым заклинанием, но и надёжно защищён чем-то вроде магического щита.
     - Груля, - прошептал я, - у тебя есть что-то, чем мы можем разрушить решётку?
     - Найдётся, - прошептала полугнома в ответ.
     - Всем внимание! - снова прошептал я, - передать приказы по цепочке. Всем стрелкам взять стены под прицел. Как только начнём, стреляйте в любого кто высунется. По моей команде Нори стреляет в этого недомага обоими алхимическими болтами. Посмотрим как он защищён от огня. Эрн, прикройте Грулю щитами и подведите к решётке. Ваша задача защищать её пока решётка не будет разрушена, а затем укрыть в безопасном месте. Как только проход будет открыт, загоняйте фургоны во внутренний двор и ставьте их в защитный круг. Идан, активируйте амулеты и на самое видное место. Пусть тратят стрелы на ваши магические щиты. Приготовились!
     Ещё на Великом Рынке Нори извлёк из трофейных амулетов, взятых с охранников мага, жёлтые камни, отвечающие за связь. Амулет мага я оставил себе, но остальные амулеты раздал Идану и его братьям. Именно они должны были постоянно находится в патрулях, поэтому и защита у них должна была быть самой надёжной. Попав под наблюдение мага, я приказал деактивировать амулеты и именно сейчас они могли сыграть одну из решающих ролей в предстоящей схватке.
     Амулеты, укрытые в фургонах стрелки, алхимические болты и зелья полугномы. На мой взгляд достаточно тузов в рукаве для маленькой заварушки. Сейчас проверим, хватит ли их для взятия замка?
     * * *
     Хозяин замка задорно хохотал, наблюдая за муками своих жертв. Он так увлёкся этим зрелищем, что совсем позабыл обо мне и моих бойцах. Я осторожно поднялся, кивнул лучникам и мы медленно, не привлекая лишнего внимания, вышли на свободное место перед фургонами. Четверо лучников с защитными амулетами выстроились в ряд, взяв под прицел стены, и тут нас обнаружили.
     - Очнулся? - презрительно прошипел он, направляясь на меня свой кулак.
     - Нори, сейчас, - скомандовал я полугному и он потянул спусковой рычаг арбалета.
     Два болта, обошедшихся мне в десяток золотых каждый, сорвались с направляющих арбалета и стремительным росчерком устремились в хозяина замка. Однако совсем недавно мои лучники не смогли попасть в столь близкую цель не просто так. Вокруг владельца кольца мгновенно уплотнился воздух, а арбалетные болты неожиданно сменили траекторию полёта, будто огибая цель. Хотя в этот раз магическая защита сработала против своего хозяина. Каждый болт вонзился в каменный зубец стены и мощнейшим взрывом превратил его в град каменных осколков, осыпавших неожиданно умолкшего сумасшедшего. И если с одиночными стрелами магический щит справлялся достаточно хорошо, то такого массированного обстрела не выдержал. Спустя секунду главу Пыльного замка буквально смело со стены.
     Выстрел полугнома послужил спусковым механизмом для всего отряда. Гоблинша зашвырнула на стену алхимическую гранату, от которой мгновенно образовалось жёлтое облако, перекрывшее пять метров стены. Не знаю как она её изготовила и какие ингредиенты использовала, но сверху сразу же раздались вскрики нескольких человек и надсадный кашель. Лучники активировали свои защитные амулеты, а Эрн с остальными тяжёлыми пехотинцами укрыли щитами полугному и повели её к решётке.
     Наши противники отреагировали с запозданием. Скорее всего потому, что их командир выбыл из игры. Насколько серьёзные повреждения он получил было неясно, но дрянь, которой его угостила гоблинша, вряд ли даст скоро оправится. Только спустя три минуты из бойниц показались измождённые противники и попытались нас подстрелить. Тщетно, стрелы вязли в магических щитах амулетов, не причиняя ни капли вреда моим лучникам, а вот ответные выстрелы раз за разом находили цель. Кроме того, к лучникам присоединились и укрытые в фургонах арбалетчики, причём противники их пока даже не замечали, сконцентрировавшись на неуязвимых степняках.
     - Магия! - заорал кто-то на стене, - Сейчас тут будут все твари окрестностей! Откройте ворота, пусть они сожрут магов!
     А этого нам совсем не нужно, столкнуться с монстрами в этом каменном мешке - верная смерть. Нужно срочно запереть ворота изнутри. Я оставил своих лучников и арбалетчиков отстреливать неосторожных стрелков, то и дело высовывающихся в бойницы, пытаясь выпустить очередную стрелу, и побежал к воротам, на ходу поднимая своих недавних спутников, атакованных магией Сабуда. Привлекать к закрытию ворот своих людей было нельзя. Если забрать хоть несколько человек и ослабить плотность ответных выстрелов, нас всех перебьют.
     Состояние наших спутников оставляло желать лучшего. Я прекрасно помнил свои ощущения после того, как магическая атака адепта Сабуда закончилась и я очнулся. Без помощи они ещё долго не смогут прийти в себя. Поэтому я выбрал наименее пострадавшего, которым оказался капитан дворцовой стражи и наложил на него заклинание малого исцеления.
     - Нужно заблокировать ворота, - крикнул я ему, влив порцию жизненных сил и, дождавшись осмысленного взгляда, скомандовал, - бери своих людей и не дай открыть ворота ни на сантиметр. Монстрам за стеной хватит даже небольшой щели!
     Я начал в спешке исцелять остальных, выбирая прежде всего тех, кто выглядел крепче и пострадал меньше. Короткое заклинание, короткая команда и очередной человек присоединяется к команде, удерживающей ворота. Спустя две бесконечно долгих минуты мне удалось привести примерно половину толпы в чувство, но тут поворотный механизм ворот скрипнул и ворота начали медленно открываться.
     - Не дайте открыть ворота! - прокричал я, - Твари снаружи!
     В подтверждение моих слов, что-то крупное врезалась в ворота снаружи, разом расширив щель между створок на пару сантиметров. Страх придал людям сил и они налегли створки ворот из всех сил, препятствуя их открытию, а я продолжил приводить в чувство и пинками отправлять к воротам тех, кто пострадал от магической атаки больше других.
     Теперь на одного человека приходилось тратить больше времени и больше магических сил, но с каждым новым исцелённым силы "закрывающих" возрастали. Правда возрастали и количество тварей на той стороне ворот, равно как и их напор. Монстры чуяли магию и пытались добраться до её источника. Нам удалось остановить медленное открытие ворот, но вот повернуть его вспять сил не хватало.
     - Подгони к воротам повозку, - скомандовал я очередному исцелённому и тут мне в спину прилетела стрела.
     Не будь на мне защитного амулета мага, серьёзного ранения избежать бы не удалось. А так стрела бессильно упала, увязнув в магической защите. Но этот выстрел показал, что стрелки нашли себе новую цель. И если моя тушка пока вне опасности, то вот защитники ворот полностью беззащитны перед стрелками. И их нужно срочно прикрыть.
     Я бросил лечение пострадавших и возвёл вокруг команды хранителей ворот магический щит. Вовремя, едва я закончил чтение заклинания, на них обрушился град стрел. Резервы магической энергии стали стремительно сокращается. Около пяти минут мы яростно боролись с поворотным механизмом, людьми, приводившими его в действие, и тварями, ежесекундно кидающимися на ворота, как вдруг, с противоположной стороны каменного мешка раздался лязг поднимаемой решётки.
     - Решетку подняли! - громко крикнул я, - Откроете ворота и твари ворвутся в замок! Не думаю, что они отличат нас от вас, сожрут всех вместе. Закрывайте!
     Примерно минута понадобилась нашим противникам, чтобы оценить изменение обстановки. Решётка за это время полностью поднялась и последствия открытия ворот стали очевидны даже тупому. Поворотный механизм жалобно скрипнул, створки с грохотом захлопнулись, а обстрел прекратился.
     - Брус, - коротко скомандовал я капитану дворцовой стражи, - потом заблокируешь ворота двумя повозками и ещё двумя прикроешь дыру в решётке. А потом гони всех на стены. Не зря они так испугались магии. Чувствую, сейчас будет весело. Тварей за стеной явно больше, чем мы видели во время прорыва сюда.
     Он молча кивнул и, выбрав пятерых помощников, начал установку массивного деревянного бруса, лежавшего около левой створки, на специальные скобы, взбитые с внутренней стороны ворот. Я дождался когда они закончат и поспешил во внутренний двор. Опасно оставлять их без магического прикрытия, но я сейчас гораздо нужнее в другом месте. Да и противники отчаялись подстрелить нас, так что есть огромный шанс, что они полностью переключились на тварей.
     * * *
     За время пока я препятствовал открытию ворот ситуация в замке кардинально поменялась. Стрелки, пытавшиеся достать нас, прекратили обстрел и переместились на внешние стены. Скорее всего, твари уже вовсю штурмовали замок и на этом фоне мы из категории противников переместились в категорию нейтралов или даже временных союзников. Мои люди, пользуясь затишьем, загнали фургоны во внутренний двор и выстроили их кругом, создав два в одном: импровизированную крепость и загон для лошадей. Арбалетчики и лучники пополнили запасы стрел и болтов, приготовившись к выдвижению на стены. А Эрн, во главе своей пятёрки, уже оккупировал ближайшую лестницу. Осталось только отдать команду к выдвижению.
     - Эрн передал, что комната с подъёмником решётки хорошо подойдёт для укрытия мастеров, - доложил Идан как только я приблизился.
     - Отлично, поднимаемся на стену. Я впереди, за мной арбалетчики, затем мастера. Идан, вы идёте замыкающими. Ловкач, куда полез! - притормозил я рысёнка, - держись за мной!
     Подъём прошёл без эксцессов. На полпути мы заглянули в небольшую комнату, в которой располагался подъёмный механизм решётки. Эрн с парнями тут уже побывал и оставил тройку связанных противников без сознания, защищавших лестницу.
     - Вооружайтесь, - я кивнул на оружие, валяющееся около пленников, - все бойцы мне нужны на стенах, так что позаботитесь о себе сами. Как только все наши, - я указал в сторону ворот, - войдут во двор, отпускайте решётку.
     Мастера угрюмо кивнули, а я снова возглавил подъём на стену. Наверху меня встречал Эрн.
     - Все, кроме этих, - он кивнул на четверых измождённых мужчин, лежащих без сознания, - на внешних стенах. Не знаю, кто там штурмует замок, но стреляют они непрерывно.
     Со стены и вправду раздавались частые хлопки арбалетов. Я внимательно присмотрелся к лежащим без сознания телам. Интересно, что за дрянь была в той гранат гоблинши и не опасна ли она для нас?
     - Не вижу облака, - мысленно обратился я к Чиче, - мы не отправимся? И когда эти придут в себя?
     - Газа уже нет, - пришёл мысленный ответ, - он поднялся вверх. А эти очнуться через пару часов, но слабыми будут ещё несколько дней.
     Плохо, мне нужна информация и хозяин замка - это лучший источник для её получения. Придётся его подлечить, но сперва избавим его от магических предметов.
     - Эрн, выдвигай своих щитоносцев вперёд, арбалетчики - во вторую шеренгу. Идан, - я указал на тела, - разденьте этих и свяжите. Снимайте любые побрякушки, они могут быть магическими. Потом разберёмся. А мне нужно поговорить с хозяином.
     Степняки в прошлом точно промышляли разбоем и работорговлей. Спустя всего пять минут четверо наших пленников лежали раздетыми наголо и надёжно связанными с кляпами во рту. И это при том, что двоих пришлось освобождать от доспехов. С хозяина замка сняли платиновое кольцо с кроваво-красным камнем и печатью Сабуда, а также амулет на длинной цепочке и серьгу.
     Без доспехов он выглядел ещё тщедушнее, но я не спешил списывать его со счетов. Этот человек подчинил себе всех обитателей замка и я склонен считать его очень опасным. Именно поэтому я дополнительно нацепил на потенциального мага специальные металлические оковы, фиксирующие все пальцы в одном положении и препятствующие созданию заклинаний жестами, а также приставил к нему Идана с кинжалом, который получил недвусмысленный приказ перерезать пленнику горлу при малейшем намёке на магию.
     Убедившись в том, что все меры предосторожности приняты, я влил в пленника порцию жизненной силы. Совсем немного, мне нужно было, чтобы он очнулся, а вот ясность мысли ему вовсе не требуется. Может в таком состоянии он расскажет больше?
     - Кто ты? - спросил я как только его глаза открылись.
     - Газим, - голос был заторможенным, а взгляд вряд ли можно было назвать осмысленным.
     - Кем ты был до того, как попал сюда?
     - Управляющим эфенди Наримана.
     - Это он управлял замком до тебя?
     - Управлял? - хрипло каркнул пленник, - Кроме того, что он над нами измывался, он ничего не делал. Ему тут было скучно.
     - Как и когда ты его убил?
     - Полгода назад. Я его отравил.
     - Чем?
     - Кровью шмуса. На вкус и цвет как вино, - мужчина истерически рассмеялся, - а эффект другой. Он красиво умирал, а главное долго. Выплюнул все свои внутренности.
     - Сколько у тебя людей в подчинении?
     - Двадцать три.
     - В замке остались другие благородные? - прервал я его.
     - Ещё трое, - лицо бывшего управляющего перекосило от ненависти, - Ильхам контролирует колодец, Басур - подземный сад, а Раис - восточные ворота. Не дают жить спокойно, за воду и еду требуют кристаллы.
     - Вы с ними враждуете? Разве твоё кольцо на них не действует?
     - Нет, у них свои кольца и они сами по себе.
     - Сколько людей у них?
     - У Ильхама - сорок, у Басура - пятьдесят, у Раиса - всего двадцать, но все они умелые воины.
     - Идан, припасы! Бери своих бойцов и всех, кого приведёт Ильяз. Подгоните фургоны ближе к лестнице и заносите воду и еду в комнату с подъёмником. Быстрее!
     - Не того боишься, - криво усмехнулся пленник, - ты использовал магию, значит скоро появится Химера, - он устало откинулся на спину, - скоро мы все умрём. В прошлый раз она убила половину защитников замка, пока не насытилась магом.
     Химера, трехметровая крылатая тварь с телом ящера, длинными когтями на всех четырёх конечностях и ядовитым шипом на хвосте. Слишком быстрая, чтобы подстрелить её из лука или арбалета. Слишком сильная, чтобы противостоять ей холодным оружием. Я читал о ней в книге мастера Сидикуса. Главным образом потому, что она была любимой тварью старика и он прожужжал мне о ней все уши. "Абсолютно невосприимчива к магии", - любил цитировать мастер свои же собственные строки, - "Жрёт магов, как лягушка комаров. Особенно забавно смотреть как они пытаются её убить заклинаниями. Это же всё равно, что кидать пончики в сладкоежку". Единственной слабостью Химеры было то, что она не могла противиться зову магии. Почуяв мага или простого человека, использующего магический артефакт, она обязательно атаковала его, невзирая ни на что.
     - Отправь за припасами Ирека, - я схватил за рукав Идана и остановил его, - вы и ваши амулеты нужны мне тут, чтобы справится с Химерой.
     Я поднялся и осмотрел замковый стены. Конечно, не идеальное место для боя с крылатой тварью, но должно получиться. Только бы успеть расставить бойцов.

Глава 2. Химеры Пыльного замка

     Мы едва успели. Всего несколько минут понадобилось, чтобы объяснить бойцам мой план. Ещё пара минут ушла у них, чтобы занять позиции согласно плана, но за это время над замком появилась крылатая тварь. Нам повезло, что прилетела она с противоположной стороны замка и немного задержалась, атаковав первых увиденных ею людей, которыми оказались подчинённые Раиса.
     Химера спикировала на стену и мгновенно поднялась ввысь, схватив задними конечностями какого-то неудачника. Секунда и обезглавленное тело падает в замковый двор, а тварь устремляется за следующей жертвой. Четыре человека погибли за те несколько минут, что мы потратили на подготовку. Наконец, все мои бойцы просигналили о готовности.
     - Начали, - громко крикнул я, активируя магический щит.
     Химера отреагировала оглушительным криком и тут же устремилась ко мне. Всё в точности повторяло описание мастера Сидикуса. Осталось лишь следовать первоначальному плану и победа будет за нами. Легко сказать! Когда на тебя пикирует трёхметровая тварь, то все планы вылетают из головы вместе с мыслями. Остаются лишь животные инстинкты, и эти инстинкты просто вопят внутри меня, что нужно бежать! Бежать пока не поздно! Но бежать как раз нельзя. Кроме магии, Химера ориентируется на движение. Бегство - это верный путь в лапы монстра. Стоять! Потея от страха, сжав зубы и ни в коем случае не закрывая глаза! Ещё секунда! Ещё! А вот сейчас пора!
     - Смена! - громко выкрикиваю я, нашу магический щит и нажимаю на спусковой крючок арбалета.
     Сбоку мне вторят арбалеты четверых стрелков, а позади меня Эрн активирует защитный амулет. Активирует всего на несколько секунд, чтобы отвлечь тварь на себя и снова погасить, чтобы не попасть ей в когти.
     - Смена! - снова кричу я и со стены раздаются хлопки арбалетов и пение тетивы луков.
     Попасть в Химеру оказывается неожиданно просто, если знать откуда и куда она будет лететь. А мы знаем. Четыре амулета и я в качестве мага попеременно создаём вспышки магического щита. Они ослепляет тварь и не дают ей остановится. Потеряв одну цель, Химера тут же получает другую и несётся без остановки по смертельному кругу. Главное не оступиться, не сбиться с ритма в этой череде магических вспышек. Выдержать эту битву со своим страхом, потому что пережив ужас внушаемый пикирующей тварью один раз, отважиться на второй ещё труднее.
     Мы справились. Стрелки целились не в голову и даже не в туловище. Они били по крыльям и через три круга количество дыр в них достигло критической отметки. В очередной раз пролетев над Эрном, тварь клюнула носом и свалилась в каменный мешок. В тот самый, из которого мы совсем недавно выбрались.
     Я облегчённо вздохнул. Решётка, преграждающая проход во внутренний двор повреждена полугномой, но нам требовался проход для человека и для Химеры он слишком мал. Арбалетчики не дадут твари выбраться по стенам, а для подстраховки оставим троих пехотинцев с копьями и защитными амулетами. При необходимости они смогут отвлечь Химеру вспышкой щита и гонять её по мешку сколь угодно долго.
     - Эрн, оставляю тебе двух щитоносцев и пять арбалетчиков. Не дайте ей выбраться! Остальные - за мной! Чувствую, сейчас мы познакомимся с остальными обитателями замка.
     * * *
     Я не ошибся. К тому моменту, когда мы добрались до внутренней стены, фургоны осадили около трёх десятков бойцов. Эти, в отличии от людей Газима, выглядели здоровыми и упитанными, но опасными выглядела лишь половина из них. Ильязу пока удавалось сдерживать их угрозами, но я почувствовал - ещё чуть-чуть и начнётся свалка.
     - Ещё шаг и я выпущу Химеру! - громко крикнул я, - позовите главного! Я хочу договориться.
     Вперед вышел крупный мужчина, с ног до головы закованный в сталь. Он надменно посмотрел на меня и процедил сквозь зубы:
     - Ты никто! Чтобы получить право на переговоры тебе нужно добыть кольцо хранителя.
     Талант! Смотрит снизу вверх, а выглядит так, будто рассматривает блоху. Ну ничего, сейчас я тебе преподам урок вежливости. Я незаметно взял в руку монету бога торговли. Помнится Меркус обещал, что с её помощью я смогу чувствовать ложь.
     - Ты так считаешь? - я усмехнулся и громко крикнул, - поднять решётку!
     Мастера отреагировали мгновенно. Подъёмный механизм жалобно скрипнул и решётка медленно поползла вверх. Химера отреагировала громким криком и мгновенными ударом в решётку.
     - Когда она закончит, я заберу твоё кольцо, - я посмотрел ему прямо в глаза.
     - Останови решётку, - неожиданно отозвался неприметный мужчина, стоящий в дальних рядах противников, - у него нет кольца.
     - Что же, значит я заберу кольцо не с его останков, а с твоих, - я повернулся к новому собеседнику, не обращая внимание на противный скрип поднимающейся решётки, - я могу загнать тварь обратно в любой момент. После того, как она вас сожрёт.
     Химера не подвела, в очередной раз ударив по решётке и протяжно крикнув.
     - Что ты хочешь? - как-то поспешно произнёс хранитель.
     - А что у тебя есть?
     - Вода!
     - Значит мне нужна вода. Пять литров на человека. Ежедневно.
     - Нет! - затряс он головой, - Столько не получают даже мои люди.
     Печально, особенно потому, что он не врёт.
     - И сколько же ты даёшь своим людям?
     - Пол литра в день.
     А вот это враньё! Чтобы понять это не нужна и монета Меркуса. Достаточно посмотреть на упитанные рожи его людей. Они явно не испытывают недостатка в воде. Ладно, для своих людей я выторгую достаточно воды, но вот что делать с лошадьми? Одной животине в день требуется от двадцати до сорока литров воды. С учётом того, что едят они сухой овёс и того, что мы в пустыне, может понадобиться и больше. Столько воды не найти, значит придётся их резать, а без лошадей наши возможности выбраться отсюда гораздо меньше. Но и другого выхода я не вижу. Без питья животные умрут сами, причём без всякой пользы для нас.
     - Три!
     - Нет!
     - Тогда прощай!
     - Хорошо! Хорошо! - выкрикнул мужчина, нервно косясь на Химеру, роющую землю под решёткой.
     - Закрыть решётку! - крикнул я, - И отойдите подальше от наших фургонов. Мои люди сегодня слишком нервные, могут и выстрелить. Вода нам нужна сейчас. Перед тем, как добить тварь следует хорошо освежится.
     - Хорошо, - процедил сквозь зубы мой собеседник, - я распоряжусь, чтобы воду вам доставили. Нам нужно возвращаться.
     Неправда! Монета дала понимание, что он не собирается выполнять обещание. Ему нужно уйти и ради этого можно пообещать всё, что угодно. Врёшь, не уйдёшь!
     - Поднять решётку! - громко выкрикнул я.
     Мастера отреагировали с секундным запозданием, а Химера добавила сцене ярких красок яростной атакой на решётку.
     - Мы же пришли к соглашению, - хранитель колодца замер на месте.
     - Ты не спросил сколько у меня людей, а значит не собирался выполнять обещание. Всем стоять на месте!
     - Хорошо, сколько вас?
     - Нас семьдесят два человека. И сегодня ты должен нам двести шестнадцать литров воды. Отправь за ней одиннадцать человек. Всё остальные ждут здесь, или я выпущу тварь!
     К двадцати двум членам моего отряда, я прибавил двадцать шесть спутников, добравшихся вместе с нами в Пыльный замок, и двадцать четыре человека Газима. Кольцо бывшего управляющего у меня, следовательно и его люди теперь под моим покровительством.
     Ильхам сделал едва уловимый знак рукой и от толпы его подчинённых отделились одиннадцать человек. Спустя полчаса они вернулись с двадцатью двумя бурдюками. Всё это время тварь бесновалась, сводя с ума людей хранителя колодца.
     - Отлично, на сегодня ты своё обещание выполнил, - сказал я как только бурдюки забрали мои люди, - но как быть завтра? Веры на слово тебе нет. Где гарантия, что ты не забудешь своё обещание, как только уйдёшь со двора?
     По тому, как забегали глаза Ильхама, я понял, что попал в цель.
     - Я дам клятву хранителя, - наконец выдавил он, - если её нарушить, то кольцо перестанет мне подчиняться.
     И это было правдой. Осталось лишь точно сформулировать клятву, чтобы исключить двойное её толкование.
     - Что же, если ты пообещаешь ежедневно и безвозмездно предоставлять три литра свежей питьевой воды на каждого члена моего отряда, то я буду удовлетворён. Но доставлять её будут твои люди в место, указанное мной.
     - Клянусь силой хранителя колодца! - поспешно выкрикнул Ильхам, - теперь всё? Мы можем идти?
     - Закрыть решётку! - крикнул я, - Идите, но больше никогда не пытайтесь меня обмануть.
     Хранитель колодца со своими людьми поспешно покинул двор, а я снова облегчённо выдохнул. Ещё одной проблемой меньше. Теперь мы обеспечены водой. Пусть по минимуму, но нужно радоваться и этому. Осталось решить вопрос с едой. На первое время хватит припасов, которые мы привезли с собой, а дальше будет видно. Люди Газима ведь чем-то питались, да и подопечные Ильхама не выглядят истощёнными. Срочно нужна информация.
     - Ильяз, поступаешь в подчинение Идана. Всё припасы перенести в комнату подъёмника. Если будут ещё гости, гремит решёткой, пугайте их Химерой и зовите меня. Я оставлю с вами гоблиншу, она может связаться со мной на расстоянии.
     Конечно, капитан дворцовой стражи - лучший кандидат на командование, чем бывший гладиатор - степняк, но он подвержен магии Сабуда, поэтому не может получить полное доверие и главенство над людьми. Ничего, надеюсь я найду способ избавить всех своих людей от метки кровавого бога.
     - Идан, воды на лошадей не хватит, - я помолчал, давая степняку осознать последствия и мягко добавил, - их придётся зарезать.
     На лице всадника промелькнула тень сожаления, но он удержал себя в руках, чем очень меня порадовал. Я ожидал более бурной реакции.
     - Прости, брат, - я взял его за плечо, - мне это тоже не по душе, но выхода нет. Без воды они умрут, а так мы хотя бы получим дополнительные припасы. Вы умеете сохранять мясо?
     - Я понимаю, - он сжал мою руку, - спасибо тебе за заботу. Это не легко, но мы всё сделаем сегодня вечером.
     - Я выделю людей тебе в помощь, а сейчас мне нужно идти.
     * * *
     Я вернулся на стену к Газиму. Трое его подчинённых, которых мы пленили вместе с ним, уже очнулись, но выглядели ужасно. Остальные не показывались, боясь связываться с теми, кто совсем недавно победил Химеру.
     - Мы поймали Химеру, - начал я разговор с бывшим хранителем, - и получили клятву Ильхама предоставлять каждый день три литра воды для каждого бойца моего отряда. Бесплатно.
     Лицо бывшего управляющего вытянулось от удивления, а глаза выпучились. Похоже, ни победа над монстром, ни клятва хранителя колодца не относились с его точки зрения к вероятным событиям. Погоди, дружок, удивляться. У меня для тебя есть сюрприз получше.
     Я задумал переманить его на свою сторону. Да, опасно! Этот деятель однажды убил своего сюзерена, но... Во первых, сам сюзерен был с моральным изъяном, чего я уж точно постараюсь избежать в глазах своих подчинённых. Во вторых, мне жизненно необходимы его знания и советы. В условиях тотального противостояния хранителей замка своевременно полученные сведения - это непременно условие не то, что успеха, а просто выживания. А в третьих, я не собираюсь ему доверять. Постоянный контроль его слов с помощью монеты Меркуса поможет своевременно распознать ложь, тем более, что он даже не догадывается об этом моём преимуществе.
     - Хочешь жить? - без обиняков спросил я, - не влачить жалкое существование, а выбраться отсюда и жить полной жизнью?
     - Это невозможно, - его взгляд потух, - отсюда ещё никто не выбирался.
     - А Химеру до нас кто-то смог поймать?
     - Нет, - голос всё такой же безжизненный, но в глазах промелькнул огонёк интереса.
     - Может кто-то ещё выбивал клятву у хранителя колодца?
     - Нет, - огонёк интереса разгорается ярче.
     - А кто-то в этом замке предлагал жизнь побеждённому хранителю?
     - Нет, - потрясённо прошептал он, наверное, только сейчас осознав моё предложение.
     - Я даю покровительство и надежду, но и взамен требую многого: беспрекословного подчинения, абсолютной преданности, безграничного доверия. Ты готов уплатить такую цену?
     - Да, - хрипло ответил он, но именно выражение лица, а не слова принесли уверенность, что он со мной.
     - Как я могу быть уверен в твоих словах?
     - Я дам клятву на крови, - взгляд серьёзный и монета показывает, что он не врёт.
     - А ты давал такую клятву предыдущему хозяину?
     - Нет.
     Отлично, первого и самого главного завербовали. Осталось разобраться с остальными подчинёнными, а главное, с остальными хранителями.
     - Что тебе нужно для клятвы?
     - Нож и алтарь бога.
     - Любого бога?
     - Наверное любого, - неуверенно ответил он, - но я имел ввиду алтарь Сабуда.
     Ну уж нет, с этим садистом я дел иметь не буду. У меня в знакомых есть пара адекватных божеств, с ними и буду вести дела. Осталось только соорудить алтарь. Нужно только решить чей алтарь мне тут нужнее? Меркус, конечно неплохой вариант, но к чему алтарь бога торговли в пустыне? Монстры понимают только силу, да и остальные обитатели замка скорее ближе к монстрам, нежели к торговцам. А вот алтарь бога удачи может прийтись к месту. Осталось лишь узнать как его изготовить. Я сжал в руках серебряную монету Фортунуса и мысленно воззвал к богу.
     - И как тебя занесло в такую дыру? - раздался сзади юношеский голос, а мир вокруг снова застыл, - не уверен, что ты годишься на роль моего жреца. Маловато удачи.
     - Шутишь? Сабуд тут целый легион содержит. Какие-то кристаллы собирают для него день и ночь, а ты сходу отказываешься от предложения даже не выслушав его.
     - С длинными разговорами - к Меркусу, - оборвал меня Фортунус, - со мной всё гораздо проще - повезло или не повезло. Ладно, спрашивай, раз позвал.
     - Как изготовить алтарь, посвящённый тебе?
     - Найди большой кристалл магии, придай ему мою форму и поставь около чаши подношений. Вот и весь алтарь. Только кровь в него не вздумай лить.
     - А клятвы ты можешь скреплять?
     - Конечно, что за глупый вопрос? Тот кто нарушит клятву, данную перед моим алтарём, станет вечным неудачником. У тебя всё? А то я на скачки опаздываю. На Звёздочку поставил, не хочу пропустить заезд.
     - Спасибо. Этого достаточно.
     - Да не за что, развлекайся.
     Мир вернулся в нормальное состояние и я повернулся к Газиму.
     - Клятву дашь позже, а сейчас расскажи мне подробно, со всеми деталями. Как вы собираете кристаллы магии?
     - С помощью специальных кинжалов, - бывший управляющий кивнул на груду отобранного у него и его людей оружия. Достаточно вонзить кинжал в тварь и он вырастит в рукояти кристалл, выпив из монстра силу. Чем опаснее тварь, тем больше и чище кристалл. Можно получить кристалл и с трупа, но если убить монстра с помощью кинжала, то кристалл получится идеальным.
     А ведь у меня есть подобный кинжал, причём не простой, а кинжал верховного жреца Сабуда, да ещё и очищенный самим богом удачи. И тварь имеется. Живая и одна из самых опасных. Так что кристалл для алтаря я нашёл. Осталось придумать как придать ему нужную форму. Можно попросить Нори обработать камень, но полугном кузнец, а не огранщик. Вряд ли у него выйдет шедевр, а поделка бога не устроит. К тому же, как я объясню мастеру что ваять? Рисовать я не умею. Мысленный образ недоступен полугному. Нет, такой вариант не сработает, но должен же быть выход.
     - Говорят, жрецы умеют выращивать кристаллы нужной формы, - донёсся до меня голос Газима, - но никто из нас этого не умеет.
     Бинго! Не зря я решил привлечь тебя на свою сторону! Ох, не зря! Это же так очевидно. Раз кристалл выращивают, то ему можно придать любую форму. Нужно лишь потренироваться.
     - Вы забираете тела монстров в замок?
     - Да, спускаем несколько пар собирателей со стены на подъёмниках. Они грузят тела убитых монстров пока их не заметили и поднимаются как только живые твари приближаются. А мы в это время ещё парочку отстреливаем.
     А без кольца он стал совсем другим. Изменилась манера речи, движения. Куда-то исчезло сумасшествие, то и дело проскальзывавшее в образе прежнего Газима, которого я наблюдал вначале. Неужели так действует кольцо хранителя?
     - А мясо тварей съедобно?
     - Нет, был тут один алхимик. Всё мечтал перегнать кровь глорхов в ракку. У него даже получилось опьянеть, вот только на следующий день сбесился. Раис его пристрелил.
     - Мне нужно, чтобы ты организовал подъём убитых монстров.
     - Сперва нужно напоить и накормить людей.
     А это отличная новость. Конечно же не то, что мне досталась толпа голодных оборванцев, а то, что их командир, в первую очередь, заботится о подчинённых.
     - Воду принесут. Скажи, я могу использовать магию для вашего лечения? Это не вызовет новую волну монстров?
     - Нет, наиболее рьяных мы перебили. Раненые уползли залечивать раны, а новые появятся не скоро. Портал пропускает лишь несколько тварей в день, а когда рядом собираются подранки, они вытягивают из портала магию и он срабатывает ещё реже.
     Портал! Тут есть портал? Впрочем, откуда ещё браться тварям Запределья, как не из этого самого Запределья. Интересно, нужно будет хорошенько изучить этот вопрос. Но сейчас важно другое. Не откладывая, я принялся лечить Газима. Мне нужен абсолютно свежий и здоровый помощник.
     - Расскажи всё, что знаешь о хранителях, - попросил я его.
     - Раис помешан на благородстве и воинской доблести. Сам проверяет бойцов, которые просятся в его отряд и загоняет их тренировками. Его отряд - самый сильный в замке и кристаллы собирает самые лучшие. Он бы мог легко захватить власть, но не хочет командовать отребьем. Бой - единственное, что его интересует, тем более, что его люди ни в чём не испытывают недостатка. За добытые кристаллы они покупают достаточно еды и воды.
     Бесхитростный боец, помешанный на чести. Хоть с одним хранителем повезло. Достаточно внушить ему уважение к себе и можно жить относительно спокойно, но вряд ли это будет слишком просто. Воины не очень жалуют магов.
     - Басур - хранитель подземных садов. Там выращивают грибы и другую еду. Очень жадный, бесчестный и опасный человек. Может обмануть сам себя, если это будет выгодно. Ты уже говорил с Ильхамом. Так вот он по сравнению с Басуром - ребёнок. Для садов нужны кристаллы, которые он выменивает у других хранителей на еду.
     - А для подъёма воды из колодца кристаллы нужны?
     - Нет, Ильхам берёт их, чтобы выменивать еду. Ты ему здорово прищемил хвост, выбив клятву. В ближайшее время жди неприятностей.
     - А он может объединиться с Басуром и Раисом?
     - С Раисом - нет, но его легко спровоцировать. Сегодня Ильхам и Басур договорятся между собой, завтра настроят против тебя Раиса. Послезавтра жди вызова на бой, а если выживешь, то ночного нападения бойцов Ильхама и Басура.
     - Всё так плохо?
     - Конечно, ты победил Химеру. У тебя семьдесят людей в подчинении. Ты для них - угроза власти. Значит от тебя нужно избавится. Двуногие твари гораздо опаснее четвероногих и даже крылатых. Потому что они хитрее.
     - И ты всё равно со мной? Невзирая на опасность?
     - Да, - он твёрдо встретил мой взгляд, - я с тобой, потому что ты можешь нас отсюда вытащить!
     * * *
     Бесконечно длинный день подошёл к концу и началась бесконечно длинная ночь. Дел было непомерно много: собрать тела монстров за стеной и вырастить из них кристаллы, забить лошадей и заготовить мясо, переместить все припасы в безопасное место, разместить ораву в семьдесят человек на ночлег и накормить их, укрепить подходы к месту ночёвки и расставить часовых. Рабочих рук катастрофически не хватало, ведь одновременно с работой приходилось наблюдать за Химерой, да и за остальными обитателями замка тоже. Люди едва держались на ногах даже после того, как мы установили график пересменок и отдыха. Некоторые оставались в строю лишь благодаря алхимическим зельям и исцеляющим заклинаниям, которые я влил в них из последних сил.
     Сам я истратил все магические резервы и всё равно этого было мало. Исцелить двадцать человек - не шутки, тем более, что многих приходилось лечить по нескольку раз. Выручили магические кристаллы, добытые с монстров. Оказалось, что поглощать из них магию так же просто как и подзаряжатся от драгоценных камней в амулетах. Единственным отличием магического кристалла от естественного было то, что первый на все сто процентов состоял из магической энергии, а значит был одноразовым. По мере отбора энергии из кристалла, он уменьшался в размере и полностью исчезал вместе с последней отобранной крупицей магии.
     Благо, что кристаллов мы добыли около пятидесяти штук. Использование заклинаний притянуло под стены замка огромное количество тварей, а стрелки знатно проредили их ряды. Вот я и занялся новым для себя делом - преобразованием тел поверженных монстров в кристаллы магии.
     Что и как делает кинжал было не понятно, но после того, как он выкачивал из тела монстра энергию и выращивал кристалл, туша рассыпалась пылью. Полугнома, увидев результат преобразования, с дикими криками отбила у меня пару тварей на эксперименты. Не помогли никакие уговоры и обещания наловить ей через пару дней свежих тварей.
     Размер кристаллов действительно зависел от силы монстра. Из глорхов получались кристаллы размером не больше грецкого ореха, а вот из пустынного дракона удалось вырастить фигурку размером с яблоко.
     По моей просьбе, Газим вырастил один кристалл, используя кинжал Сабуда. В отличие от синих и зелёных кристаллов, полученных с помощью очищенного кинжала, ритуальный кинжал кровавого бога выращивал кристаллы исключительно красного цвета. И энергия в них отдавала негативом.
     Придавать кристаллу форму я научился примерно на втором десятке тварей. После того как у меня начали получаться шарики и кубики я начал экспериментировать с более сложными фигурами. И вот, когда монстры закончились, а кинжал вырастил из пустынного дракона милого зелёного лягушонка, я решил, что достаточно подготовился к воплощению образа бога удачи.

Глава 3. Алтарь Фортунуса

     - Может не стоит спешить? - с сомнением спросил меня Эрн, - посмотри на себя, еле на ногах держишься. Подежурим до завтра, никуда она не денется.
     - Нельзя, Химера очень быстро регенерирует. Если прозеваем, то снова загнать её в эту клетку может и не получиться. А мне очень нужен кристалл из неё.
     - Нужен, нужен, - недовольно пробурчал он, - давай хоть я её прибью.
     - Нет, я должен сам управлять выращиванием кристалла. Не переживай, я не собираюсь с ней сражаться, - я влил в себя флакон зелья выносливости, - сейчас станет легче.
     - Ага, станет, - он в сердцах сплюнул, - знаю я эту дрянь, сегодня на пару часов героем станешь, а завтра весь день мучиться будешь.
     - Завтра должен быть день знакомств. Газим прогнозирует проблемы послезавтра.
     - Слишком ты ему доверяешь и, мне кажется, зря.
     - В любом случае, он пока единственный источник информации. Так что ориентируюсь на его прогнозы, а если он обманул или ошибся, то у меня есть ещё одно зелье выносливости. Ладно, хватит спорить. Я готов, подстрахуйте меня. Если тварь вырвется, крутите ту же карусель, что и в первый раз.
     - Да помню я, - отмахнулся северянин и хлопнул меня по плечу, - удачи!
     - Поднять решётку! - крикнул я, подойдя к ней.
     Тварь отреагировала, едва услышав мой голос. Она тут же впечаталась в решётку и, не сумев её преодолеть, уставились на меня немигающим взглядом. Ну что птичка, попалась? Я активировал магический щит и тварь ещё сильнее вжалась в прутья решётки, пытаясь добраться до вожделенной магии. Спустя минуту решётка поднялась достаточно для того, чтобы Химера просунула под ней свою голову.
     - Закрыть решётку, - тут же выкрикнул я.
     Магический щит перед самым носом действовал на Химеру гипнотически. Она изо всех сил тянулась к нему, невзирая на то, что острые зубцы опускающейся решётки впивались в её тело. Удивительно, но даже на расстоянии пяти метров тварь умудрялась поглощать магию. Я заметил, что на поддержание щита приходится тратить больше энергии, а сама тварь начала регенерировать.
     Пора, энергии у меня всё меньше и меньше, а тварь становится всё сильнее. Я медленно приблизился к ней. То-ли Химера была ослеплена близким заклинанием, то-ли не видела необходимости дёргаться, так как источник магии сам приближался к ней, но она оставалась неподвижной до того самого момента, как я подошёл вплотную и вонзил кинжал в её левый глаз.
     Кинжал оказался с секретом. Едва он вошёл в тело Химеры, та замерла парализованной. Не даром этот кинжал использовал для жертвоприношений сам верховный жрец Сабуда. Обездвиженная жертва не может испортить ритуал.
     Я погасил магический щит и сконцентрироваться на форме кристалла. Примерно тридцать секунд Химера оставалась неподвижной, а затем начала вяло сопротивляться, но было поздно. Кинжал высасывал из неё все силы, лишая воли к сопротивлению. Спустя пять минут всё было кончено и от некогда грозного монстра осталась лишь куча пыли.
     - Не ожидал, что ты справишься так быстро, - раздался сзади знакомый голос Фортунуса, а мир снова замер, - ты хоть когда-нибудь отдыхаешь?
     - Бывает, как тебе статуэтка?
     - В целом неплохо, хотя лягушата у тебя получались веселее, - он скептически посмотрел на свою почти точную копию у меня в руках, - цвет мне не нравиться.
     - И чем тебе не угодил небесно-голубой?
     - Слишком бледный. Мне импонируют яркие и контрастный цвета. Первый - последний, победа - поражение, жизнь - смерть. Вот мои категории оценки. Полутона мне не по нраву.
     - А, ну извини, цвет зависит от монстра.
     - Уверен? Ну, ну. Ладно, статуэтка годится. Но для храма нужен ещё и жрец.
     - А я на эту роль не горжусь?
     - Смеёшься? Нет, конечно! Ты слишком предсказуем, у тебя всё получается. Я понимаю, что удача улыбается подготовленным, но миссия моего жреца в другом. Он не пользуется удачей сам, он дарит её другим. К тому же, невозможно дарить удачу всем. Кому-то нужно преподносить провалы и неприятности. Про баланс слышал? Уверен, что хочешь такой работы? - он рассмеялся, - Не отвечай, я и так вижу, что не хочешь. Ты бы врать научился, а то метишь в любимчики Меркуса, а на роже все мысли написаны. В общем, найди мне подходящего жреца, а сейчас извини, мне пора. Через пять минут начинается состязание големов домристов. Я на Вертера поставил, не хочу пропустить.
     - Постой, - я протянул ему кольцо хранителя, - сделай одолжение, очисти его от власти Сабуда.
     - Зачем тебе для этого я? Ты хоть знаешь, что это?
     - Какое-то магическое кольцо, - пожал я плечами.
     - Надень, - приказал Фортунус.
     - А Сабуд меня не почувствует?
     - Пока ты к нему не обратишься сам, ему на тебя плевать. Да и само кольцо к нему никакого отношения не имеет.
     Что же, думаю ничего страшного за пару минут ношения артефакта не случится. К тому же, бог Удачи не бог Обмана, свинью подсунуть не должен. Я нацепил кольцо на средний палец и почувствовал лёгкий укол.
     - Сейчас оно решит, достоин ли ты им владеть?
     - И что будет, если нет?
     - Да ничего особенного. Сможешь им управлять как делали до тебя все хранители. Только в этом случае много от него не жди.
     Печать на кольце мигнула, а палец на секунду обожгло жаром.
     - Ты признан достойным, - ухмыльнулся Фортунус, - теперь ты можешь им пользоваться по настоящему, а не баловаться как остальные хранители.
     Я попытался понять для чего предназначено кольцо и, неожиданно понял, что это кольцо надзирателя. А заключённые помечены специальной магической меткой в виде татуировки. Той самой, что была у меня. Той, что имеется практически у каждого обитателя Великого Рынка. И надзиратель может причинить страдания любому заключённому, закреплённому за ним. Вот это поворот! Настоящая тюрьма!
     То-то архитектура замка для меня абсолютно непонятна. Не такие должны быть средневековые замки. Они должны быть рассчитаны на защиту от внешней угрозы, а тут внутренняя стена построена так, будто угроза имеется и внутри. Комплекс строений во дворе никак не связан со стенами. Это действительно древняя тюрьма, перестроенная потомками тюремщиков за много веков после того, как перестала ей быть. Хотя, почему перестала? Это и сейчас тюрьма. А Сабуд? Это же надо было отметить меткой преступника жителей целого города!
     Так, с архитектурой разберёмся позже, сейчас важно узнать что же ещё может кольцо? Секунду спустя пришло понимание, что кольцо может быть переведено в режим бойца внешнего периметра или управляющего пятого ранга. В первом случае кольцо обеспечивало рост выносливости бойца за счёт магической подпитки и защитное поле вроде того, что имелось у надзирателя, только чуть мощнее. Во втором - появлялись возможности управления оборудованием замка.
     Я задумался. Получить доступ к древнему оборудованию - это очень интересно. Магический щит у меня имеется, а выносливости пока и так хватает.
     - Уверен? - с улыбкой спросил, пристально наблюдавший за мной Фортунус, - Если это сделать, то ты не сможешь контролировать людей, как это делал прошлый хранитель.
     Черт, как он это делает? Неужели читает мысли? Нет, скорее всего он знает возможности кольца и понимает, что режим надзирателя сейчас для меня наименее интересен. Гораздо большее сулит режим управляющего, потому что так я получаю доступ к древнему оборудованию.
     - Пугать всех болью? Нет, это не для меня.
     - Как знаешь! Ну, пока. Мне пора. Найдёшь жреца — зови!
     Фортунус исчез и мир снова пришёл в норму. Ну вот, ещё одна головная боль. Исходя из его увлечения всевозможными ставками, идеальный жрец бога удачи - это букмекер. Только где я его тут найду? Ладно, завтра подумаю, сейчас нужно проверить караулы и спать. Только что-то голова сильно кружится. Странно, зелье должно действовать ещё пару часов. Может... Мысль погасла вместе с сознанием.
     * * *
     - Повелитель, - слуга в богато украшенном халате склонился в глубоком поклоне, - пришло сообщение из Пыльного замка. Чу'хра бадар прибыл в замок.
     - Может он не очень-то и силён, раз твари его пропустили? - эмир вопросительно взглянул на сына.
     - Я приказал его прикрыть заклинанием магического полога, - невозмутимо ответил тот, - оно укроет его от монстров на несколько дней, а когда спадёт, добыча кристаллов возрастёт в разы. Он настолько яркий, что монстры будут штурмовать замок без перерыва.
     - Если он настолько силён, - прищурил глаза старый правитель, - как ты говоришь, что помешает ему захватить замок?
     - Как маг он полное ничтожество. Ты же знаешь, не сила делает нас опасными, а знания. В Пыльном замке он не найдёт учителя. А без знаний вся его магическая сила бесполезна. Что ещё? - первый маг пристально взглянул на слугу, не разгибавшего спины и терпеливо ожидающего когда на него снова обратят внимание.
     - Монстры атаковали замок, около десятка человек убиты или ранены.
     - Похоже, полог спал раньше времени, - задумчиво произнёс сын эмира.
     - Придётся отправлять ещё один караван с пополнениями, - нахмурился эмир.
     - На Великом Рынке всегда найдутся собаки, заслуживающие ссылки, - небрежно ответил сын и добавил немного обеспокоено, - надеюсь, чу'хра бадар цел? Без него увеличения добычи не будет.
     - Он жив и даже завладел кольцом хранителя, - ответил слуга, - а его люди пленили Химеру.
     - Как? - первый маг был ошарашен этой новостью.
     - Никто не понял как, но точно известно, что он вырастил из неё кристалл.
     - Кристалл из живой Химеры! Сабуд будет доволен! Только один этот кристалл оправдывает все усилия и средства, что мы на него потратили! Мы сможем восстановить Храм Боли!
     - Осталось всего лишь забрать у него кристалл, - с намёком на трудности проворчал старик.
     - И что помешает Криду это сделать? - ухмыльнулся первый маг.
     - К примеру, кольцо хранителя.
     - Его несложно отнять, ручные хранители Крида могут это сделать и сами.
     - Насколько я знаю, Раис не очень-то и ручной.
     - Зато предсказуемый. Кроме того, Крид может подключиться и сам.
     - Тогда он себя раскроет.
     - Ну и что! Через месяц в замке останется совсем немного людей, которые смогут об этом рассказать. Готовь большой караван, отец. Скоро нужно будет вывозить добычу и заново заселять Пыльный замок.
     * * *
     - Ну что же ты так не осторожно? - услышал я голос нашего врача, который дежурил около моей кровати, - полное магическое истощение приводит к истощению физическому. Использовать кристаллы магии нужно до того, как выжмешь из себя последнюю крупицу магии.
     Странно, а когда сардукары нацепили на меня антимагические наручники, такого эффекта не было. Либо наручники имеют встроенный предохранитель, либо добровольно маг может выдать энергии больше, чем принудительно. Причём оба варианта равновероятны. Нужно скорее учить основы магии, а то можно и помереть во время очередного эксперимента. Самое обидное, что и желание, и учебник есть, а времени нет. Будь неладен этот Пыльный замок со всеми его обитателями!
     - Позови Эрна, Веруса и Идана, - прервал я его причитания, - а также Ильяза, Газима и Нори.
     - Тебе требуется усиленное питание и постельный режим, - недовольно поджал губы врач.
     - Точно, скажи, пожалуйста, чтобы есть принесли на семерых. Да не дуйся ты, никуда я не убегу. Поговорю с заместителями и дальше валяться буду.
     - Так я тебе и поверил, - недовольство врача никуда не делось, но мою просьбу он выполнил.
     Газим появился, едва врач переступил порог комнаты. Не иначе как дежурил под дверью.
     - Наконец-то, сколько можно спать? - сходу заявил он, - у нас проблемы, а ты прохлаждаешься! А твои громилы не пускают меня.
     - Что за проблемы?
     Я проигнорировал его жалобу. Если парням удалось скрыть моё состояние даже от бывшего хранителя, то остальные попросту не догадываются о моём плачевном состоянии. Вот и не стоит его демонстрировать. Враги накинутся на нас стоит им почувствовать слабину.
     - Раис созвал "Совет хранителей". Он в бешенстве! Вчера пять человек из его отряда отправились к праотцам и ещё семеро получили ранения. Он бы уже напал на нас, но после таких потерь ему не справиться. Вот и решил объединиться с остальными.
     Плохо, единственный хранитель, с которым был шанс договорится, выступил против меня. Он и до этого не жаловал магов, считая их подлыми хитрецами, а после вчерашнего к этому добавилась ненависть за потерянных бойцов. Как будто без меня монстры не нападали на замок.
     Ильхаму я тоже перешёл дорогу. Обещание безвозмездно снабжать моих людей водой точно его не радует. Так что его позиция предсказуема. Он гарантировано будет против меня. Да и Басур от него не отстанет. Уже сейчас под моим командованием семьдесят человек. Такой сильный игрок тут никому не нужен. Они все будут против меня. И чем мне это грозит?
     - Чем опасен этот совет?
     - Трое хранителей вместе могут лишить четвертого власти.
     Вот как, своеобразный товарищеский суд. Судя по всему, кольца у всех одноранговые и для выражения недоверия кому-либо требуется некий кворум. Отлично, и что мне даёт это знание? Думай! Нужно как-то склонить на свою сторону хотя бы одного хранителя. Басур не вариант, судя по описанию того же Газима, слишком хитёр, чтобы поддержать столь опасного для него оппонента, как я. Ильхам тоже отпадает. Освобождение его от клятвы будет воспринято как слабость, а больше мне нечего ему предложить. Остаётся Раис и, кажется, я знаю, что может его заинтересовать.
     - Когда назначен совет?
     - На полночь.
     - А сейчас сколько времени?
     - Час до полудня.
     Отлично, у меня больше двенадцати часов, вполне достаточно времени, чтобы уболтать кого угодно.
     - Ильхам прислал воду?
     - Ещё нет, но вряд ли он нарушит клятву. Один день он потерпит, а завтра, если ты ничего не предпримешь, он будет свободен от клятвы, - Газим нервно облизнул губы, - Что будем делать?
     - Кушать. Ты любишь варёную конину?
     * * *
     - Магистр, - молодая девушка в роскошном платье склонила голову в неглубоком поклоне, ожидая когда на неё обратят внимание.
     Кармела Монтре, а именно так звали белокурую красавицу, представшую перед магистром ордена Серебряного Льва, своим недостаточно почтительным поклоном нарушила этикет. Так кланяться магистру могли лишь рыцари ордена, но никак не послушники третьей ступени. Однако, на подобные мелочи никто не обращал внимания уже давно. Прежде всего, потому что сама Кармела превосходила многих рыцарей ордена как в боевой магии, так и в искусстве фехтования, и обожала на каждом шагу доказывать это, участвуя в дуэлях по любому поводу. Хотя противников себе она выбирала исключительно по силам, а потому не проиграла ни одной из сорока восьми дуэлей. А вдобавок, вспыльчивая красавица была дочерью магистра, отчего более сильные и искусные рыцари удерживались от конфронтации с ней из политических соображений. Искусство интриги в ордене было возведено в ранг культа и никто из серьёзных игроков не желал рисковать только ради того, чтобы поставить выскочку на место.
     Посреди просторного зала стоял массивный овальный стол, выполненный из белого мрамора. Вокруг стола располагались кресла из того же материала, в которых восседали рыцари ордена. Магистр вместе со своими ближайшими помощниками обсуждали очередной проект, призванный повысить благосостояние ордена и, тем самым, упрочить его положение в королевстве. Наконец, магистр обернулся к девушке.
     - Мы получили доклад нашего агента с Великого рынка, - произнесла она, как только магистр обратил на неё внимание.
     - Извините, братья, - магистр не без удовольствия поднялся со своего массивного кресла во главе стола, - это срочно. Продолжайте обсуждение без меня, предоставите мне готовый план.
     Магистр величественно пересёк зал и скрылся в своём кабинете. За ним, не отставая ни на шаг, следовала девушка.
     - Что там? - нетерпеливо спросил он, как только за ними закрылась дверь.
     - Несколько недель назад было совершено нападение на особняк мастера Хиро. Мастер, его слуги и рабы гладиаторы были убиты холодным оружием. Следствие вёл жрец Сабуда при поддержке сардукаров, поэтому подробности инцидента неизвестны. Удалось узнать лишь то, что соседние строения пострадали от пожаров, вызванных "огненной вспышкой".
     - Ты думаешь это Гривус?
     - Я уверена, что это он, - презрительно ответила Кармела, - наш агент проверил магический фон на месте происшествия. Использовалась лишь "огненная вспышка". Следов другой магии выявлено не было, а обычного человека можно убить и менее заметным заклинанием. Если бы только этот идиот удосужился их изучить.
     - Его специализация - артефакторика, - вяло возразил магистр.
     - Вот и сидел бы в своём подвале, а не бродил по ночам в опасных местах, - девушка топнула в гневе ногой, - это было задание для меня!
     - Ты же знаешь как на Великом Рынке относятся к женщинам, - поморщился магистр, - нам нужно было всё сделать тихо и незаметно, а ты бы привлекла к себе слишком много внимания.
     - Ты прекрасно знаешь, что я могу быть незаметно когда мне это нужно, - не унималась Кармела.
     - Ты была нужна здесь! - в голосе магистра прорезался металл, - хватит об этом! - магистр на секунду прикрыл глаза, а когда открыл, в них плескалась ярость, - Гривус и его люди мертвы! Сейчас я понимаю, что говорил с его убийцей через амулет ордена.
     - И спутал его с сыном? - недоверчиво нахмурилась девушка.
     - Я заметил отличия, но списал это на последствия ранения. Убийца Гривуса - одарённый. И у него амулет ордена, а может и Ключ! - он посмотрел в глаза девушки, - никто в ордене не должен об этом узнать! - магистр помолчал, собираясь с мыслями, - Бросай все дела, сегодня же отправишься на Великий рынок. Найди этого ублюдка!
     - Да отец, - склонила голову Кармела.
     - Я знаю, что ты презирала брата за слабость, но никто не в праве покушаться на членов нашей семьи! После того, как получишь Ключ, заставь его убийцу страдать перед смертью!

Глава 4. Хранитель северных врат

     - Усаживайтесь, - я указал рукой на стол, посреди которого стояло блюдо с варёной кониной, - времени мало, так что совместим обед с совещанием. Угощайтесь, - и, подавая пример, выловил из блюда здоровый кусок мяса.
     Эрн, Идан и Верус тут же последовали моему примеру. Спустя минуту к ним присоединились и остальные. Сборище было разномастным. Бородатый северянин сходу начал громко чавкать, с удовольствием поглощая мясо. Верус, Нори и Идан ели аккуратнее, а вот Ильяз и Газим оказались просто образцами для подражания. Говорят, совместный обед сближает, но в нашем случае всё может оказаться наоборот. Уж больно неодобрительно культурные новички просматриваю на старых членов отряда.
     - Чем занимаются люди? - спросил я ни к кому конкретно не обращаясь.
     - Нарядами, - хохотнул Эрн.
     - Солдат должен содержать своё оружие и доспехи в идеальном состоянии, - надменно-наставительно произнёс Ильяз. Чувствовалось, что они с Эрном уже повздорили на эту тему, - и вид должен иметь опрятный, иначе это не солдат, а грязный варвар!
     - Ну ты, павлин дворцовый! - рявкнул Эрн, - у нас на Скели за такие слова морду бьют!
     - Ничего другого я и не ожидал от грязных наёмников! - не полез за словом в карман капитан дворцовой стражи, - впрочем, я так думаю, что нормальные люди на Скели не живут. Они там дохнут от вашей вони!
     Эрн зарычал и соскочил с места, Ильяз тут же отреагировал и встал в защитную стойку, положив руку на эфес своей сабли и мне не осталось ничего иного, как поставить между ними полупрозрачный магический щит.
     Вообще-то заклинание предполагало, что магический щит будет не заметен, но я много экспериментировал и понял, что формулу заклинания можно существенно упростить, а вместе с тем и значительно снизить время его создания, если не заморачиваться с незаметностью. И именно сейчас это было то, что нужно. Спорщики не только надёжно разделены, но и получили недвусмысленный сигнал.
     - Не понятно, - я начал негромко говорить и все были вынуждены затихнуть, чтобы услышать мои слова, - зачем драться между собой? Хотите сдохнуть? Давайте всё упростим, я прикажу выпустить вас за ворота... - я немного помолчал, давая им возможность осмыслить услышанное, - мертвецы, Ильяз, воняют гораздо хуже грязных наёмников. И если твою благоухающую задницу будет прикрывать вонючка Эрн, то шансов подохнуть у тебя гораздо меньше.
     Эрн нахмурился, вроде бы его поддержали, но в то же время обозвали вонючкой. А вот лицо Ильяза окаменело, ведь он не ожидал от меня такой унизительной отповеди. Впрочем, я не собирался терять столь ценного сторонника. Мало того, что он профессионально подготовленный офицер, так ещё имеет в своём подчинении четырёх дворцовых стражей - воинов, отлично владеющих мечом.
     - С другой стороны, Эрн, - я взглянул гиганту прямо в глаза, - тут не север. Содержать себя в чистоте нужно не ради чужого носа, а из-за того, что грязь и жара вместе - причина многих болезней, от которых дохнут не меньше, чем от монстров. И я не позволю вам болеть всего лишь из-за того, что просто лень за собой следить. Так что будь добр, измени своё отношение к гигиене. К тому же, - я попытался разрядить ситуацию шуткой, - я надеюсь выбраться из этого места раньше, чем вы решите, что ваши друзья больше похожи на баб, чем монстры за стеной. Так что не бойся выглядеть хорошо.
     Гигант улыбнулся, ведь он уже несколько дней беззлобно спорил с Верусом на тему того, кого из них, при тотальном отсутствии женского пола, первого потянет на товарищей. Ильяз тоже немного расслабился, приняв вторую часть моей речи за своеобразное признание его правоты.
     - Сядьте, - приказал я, сняв магический щит, и замолчал, ожидая пока все снова не рассядутся.
     - Враги, - я указал рукой за дверь, - там! Здесь - друзья и союзники! Можете спорить между собой сколько влезет, но делайте это уважительно! Никаких оскорблений, ни явных, ни завуалированных! Никаких драк! Никаких споров при посторонних! Вы - мои офицеры! Будьте достойны!
     Я обвёл пристальным взглядом их серьёзные лица и остался доволен. Речью прониклись, смотрят преданно, без тени обиды. Теперь можно поговорить и о планах.
     - Раис вызвал меня на совет хранителей. Он очень зол на нас из-за вчерашнего нападения Химеры, но я собираюсь с ним договориться. И для этого я хочу узнать о нём всё, что только можно. Думаю, что вам тоже нужно послушать, что расскажет Газим, - я обернулся к бывшему хранителю, - расскажи всё, что знаешь о Раисе и его отряде.
     - Мне известно немного, - начал Газим, - Раис - это последний из рыцарей ордена бога Аль-Каума. Аль-Каума - это бог воинов. Рыцари Аль-Каума с давних времен добывали кристаллы из монстров в этом замке и не признавал власть Сабуда. Открыто кровавому богу не противостояли, но должного почтения не выказывали, за что и поплатились. Что тут произошло никому не ведомо, но однажды ночью монстры ворвались внутрь замка и перебили всех защитников. Раис с двадцатью оруженосцами были единственными выжившими членами ордена, да и то, лишь потому, что отправились на Великий рынок с очередной партией кристаллов. Там его и настигла весть о падении замка. Так как ни отбить замок обратно, ни оборонять его двадцатью воинам было невозможно, Раис согласился на помощь эмира. С тех пор он много раз пожалел о своём решении, особенно когда понял, что в смерти братьев по ордену виновата магия, но выбраться из Пыльного замка он уже не может. Степняки и маги не выпускают. Поэтому то он ненавидит жрецов и магов.
     - В его отряде только члены ордена?
     - Нет, - покачал головой Газим, - как вы заметили вчера, люди в Пыльном замке часто погибают, а желающих вступить в орден, который не по нраву самому Сабуду, найти сложно. Кроме него в ордене осталось всего двенадцать оруженосцев. Но к его отряду охотно присоединяются умелые воины, особенно те, кто не желает иметь дела со жрецами или ушлыми торговцами.
     - И кто же это?
     - Имперский легионер, какой-то придворный, конюший эмира с двумя конюхами...
     - А этих за что сослали?
     - Конь под седлом первого мага взбрыкнул. Виноваты, конечно, оказались конюхи - плохо коня объездили. Но это ещё как-то можно понять, а вот сокольничего с двумя загонщиками ссылать из-за того, что сокол поймал серую горлицу, а не белую - глупо. Хотя около трона всегда плетутся интриги...
     - Сокольничий с загонщиками, - прервал я его, - тоже в отряде Раиса?
     - Да.
     - Значит всего двадцать четыре человека.
     - Было вчера, - уточнил Газим, - нескольких убила или покалечила Химера.
     - Как думаешь, он согласиться, чтобы наш врач помог раненым?
     - Да, больше всего он дорожит своими людьми, ведь в ордене их так мало осталось. Только не говори, что ты - маг, - Газим подумал, - и возьми с него клятву, что он не причинит вреда ни тебе, ни врачу. Честь для него очень много значит, так что клятву он не нарушит.
     - Хорошо. Эрн, Идан, собирайте своих воинов. Будете меня сопровождать.
     Раис очень зол на нас, так что десяток воинов поддержки на встрече лишними не будут.
     - Верус, на тебе охрана нашей территории. Отдельно проследи, чтобы повозки не растащили. Людей Газима, используй для защиты стен. Тех, что пришли с нами распредели вместе с нашими бойцами и стражниками Ильяза.
     Да, пока большого доверия к новым членам отряда нет. Поэтому лучше держать их подальше от людей других хранителей и поближе к монстрам. Вряд ли монстры будут их вербовать, чего не скажешь о хранителях. К тому же, созерцание уродливой хари пустынного дракона или глорха, жаждущей тебя сожрать с потрохами, прививает любовь к соратникам и напрочь изгоняет мысли о бунте.
     - Ильяз, продолжай приводить отряд в порядок. Но в первую очередь - оружие и доспехи, а лишь затем одежду и всё остальное. Только помни, что тут не дворец, не зверствуй. Грязных варваров к порядку нужно приучать постепенно, - я подмигнул Эрну и снова посмотрел на Ильяза, - Скажешь Нори, что я просил помочь с починкой. Очерёдность определите сами.
     Капитан дворцовой стражи лучше кого бы то ни было приведёт отряд в надлежащий вид, ведь стремление к порядку вбито в него самого годами службы. Даже после изнурительного марша по степи, а затем по пустыне, Ильяз и его люди выглядели опрятно. Главное, чтобы он не перегибал палку, но за этим я прослежу. Кроме того, людей нужно чем-то занять. Чем меньше свободного времени, тем меньше дурных мыслей.
     - Газим, ты назначаешься управляющим. Выбери себе несколько помощников из тех, кто хорошо считает. К вечеру у меня должен быть подробный перечень наших припасов, я заметил, что Газим хочет что-то сказать, - Что?
     - Повозки нужно разобрать, - подал он идею, - без лошадей они нам не понадобятся, а дерево, ткань и металл очень пригодятся для обустройства лагеря.
     - Хорошо, отберёшь несколько человек для этой работы. И ещё. Мне нужен список людей: имя, возраст, профессия и умения, с кем дружат, кого терпеть не могут. Вопросы есть? - я обвёл всех внимательным взглядом, - тогда приступайте.
     * * *
     - Чего тебе надо? - с угрозой прорычал Раис.
     Огромный, даже немного крупнее моего северного варвара, он был живым олицетворением бога войны. Причём сейчас это земное воплощение божества просто излучает эманации ярости и гнева. Гнева, направленного на меня и моих воинов. Если бы со мной не было пятерых лучников под прикрытием пяти тяжёлых пехотинцев, он бы на меня точно бросился. Нужно срочно разрядить обстановку.
     - Я слышал, у тебя есть раненые, - громко выкрикнул я, - а у меня есть врач.
     Хотя момент был очень ответственный, я мысленно усмехнулся. Что Раис, поставил я тебя в неловкое положение? Спасти своих бойцов, значит принять помощь врага. Ответить отказом, значит обречь своих же людей на мучения, а возможно и гибель. Что ты выберешь, благородный воин? На лице хранителя восточных ворот отразилась тень тяжёлых раздумий. Ну же, соглашайся!
     - Это ты виноват в гибели моих людей! - яростно тряхнув гривой непокорных тёмных волос, заявил он.
     - В их гибели виновны монстры, - мягко возразил я, - разве они не нападают на всех подряд?
     - Но Химера появляется только тогда, когда используют магию! А ты маг!
     Сказал, словно выплюнул. Как же сильно ты ненавидишь магов! А главное, почему? Ладно, разберусь позже, а сейчас нужно срочно отвлечь тебя и привить мысль, что именно я - не маг.
     - Кто тебе такое сказал? Я всего навсего раздобыл на Великом Рынке пару магических амулетов. И откуда я знал, что магия тут привлекает монстров. Если вы так боитесь тварей, то почему не встречаете новичков и не рассказываете что делать можно, а что нельзя? Если бы на моих людей не напали, я бы не использовал амулеты и не привлёк тварей. Так что в гибели твоих людей виноваты не мы, а вы сами. Те, кто жили здесь! Те, кто знал о повадках монстров и не сообщил о них! Те, кто не смог защитить себя!
     Хмурится. Того и гляди взорвётся, ничего, сейчас я тебя добью.
     - Как случилось, что Химеру убили мои воины. Убили, не потеряв ни одного человека! Может у нас стоит поучиться вместо того, чтобы с нами воевать? Я верю, что вместе мы можем даже очистить окрестности от тварей! Позволь мне начать с малого! Разреши осмотреть раненых! Врач, лечебные зелья и целительный амулет вместе иногда творят чудеса!
     Похоже, мне удалось достучаться до него. И тот факт, что я не маг, а лишь использую амулеты, сыграл тут решающую роль. Впрочем, так даже лучше. Пусть все думают, что без этих побрякушек я полный ноль. Авось недооценят когда будут планировать очередную гадость.
     - Хорошо, но вы пойдёте вдвоём, без воинов.
     - Если ты поклянёшься не причинять вреда мне и моему врачу.
     - Клянусь кольцом хранителя! Я не причиню вреда тебе и твоему врачу! - он нетерпеливо указал на невысокое строение, расположенное прямо на стене, - Скорее, раненые страдают!
     Какая опрометчивая клятва. Без всяких дополнительных условий и сроков. И как ты столько времени продержался в хранителях? Или это я выбил тебя из колеи настолько, что ты потерял осторожность? Или ты удобен остальным хранителя и им нет нужды интриговать против тебя. Скорее всего, второе. Из тебя выйдет отличный друг, прекрасный враг, но вот союзник ты сомнительный. Слишком импульсивный и прямолинейный. Враги не преминут этим воспользоваться.
     Двигаясь к каморке с ранеными, я не забывал внимательно осматриваться по сторонам. Воины Раиса выглядели ему под стать. Все до одного подтянуты, энергичны и уверены в себе. Оружие и доспехи отнюдь не сверкают новизной, но отличного качества и в идеальном состоянии. Правда маловато бойцов. Случись конфликт, мы, пожалуй, сможем одержать верх, хотя цена будет достаточно высокой. Обязательно нужно привлечь их на свою сторону.
     Мы преодолели сорок метров и вошли в просторную комнату, где прямо на полу были размещены раненые. Врач тут же приступил к осмотру, но я и без его вердикта сделал выводы. Трое ранены легко. Им требуется всего лишь перевязка и заклинание малого исцеления. Двое тяжелее. Этих придётся поить зельями, которых у меня и так не много. Но ради хороших отношений с Раисом я готов ими поделиться. А вот последние двое выглядят совсем плохо. Скорее всего это те, кого схватила Химера и бросила с высоты полёта. Тела изломаны, не понятно как пережили ночь. Тут без гоблинши не справиться. И это тот ещё вопрос. Учитывая нелюбовь хранителя к магам, привлечение к лечению шамана, да ещё и гоблина, точно вызовет его неудовольствие. А если раненые умрут? Легче позволить врачу сделать перевязку и умыть руки, но я прекрасно понимаю, что в этом случае люди не выживут. Что делать?
     Пока я рассматривал тяжёлых, врач споро перевязывал легкораненых. Спустя пятнадцать минут трое счастливчиков полностью пришли в себя и выглядели лучше здоровых. Раис тут же отправил их сменить дозорных, которые не спали всю ночь.
     На раненых средней тяжести мы потратили почти двадцать минут, но и они встали. Врач хотел заняться тяжёлыми, но я его остановил.
     - Нам нужно поговорить наедине, - обратился я к Раису.
     - Выйдите, - коротко приказал он своим людям.
     - У них сломаны чуть ли не все кости, - сказал я как только мы остались наедине, - простое лечение им не поможет. В лучшем случае они останутся калеками.
     - Ты предлагаешь оказать им последнюю милость?
     - Нет, я предлагаю их полностью исцелить, но для этого ими должна заняться другая моя целительница. Она не волшебница, хотя и использует магию. Нужно твоё согласие.
     - Хорошо, - выдавил из себя хранитель, - я разрешаю.
     - Погоди, перед тем как ты дашь согласие, я должен рассказать тебе о ней.
     - Зачем мне о ней что-то знать? - снова начал злиться Раис, - они могут умереть в любую минуту!
     - Это важно! Послушай меня, не перебивая! - сказал я с нажимом, - Эта рабыня досталась мне совершенно случайно, но я благодарю богов за такой подарок! С её помощью мне удалось исцелить пятерых моих лучших бойцов и, уверяю тебя, их раны были не легче, чем у твоих воинов. Она обладает даром работы с костью и может сложить всё как должно быть, не прикасаясь к раненому. После этого амулет исцеления закрепляет кости, а зелье ускоряет лечение.
     - Хорошо, хорошо, я согласен!
     - Я не закончил. Единственным недостатком моей бывшей рабыни является то, что она — гоблин.
     Раис застыл на месте. Что друг, сегодня у тебя день шоковой терапии и ломки стереотипов? И что ты ответишь на этот раз? Пожалуй, стоит подтолкнуть тебя к правильному решению.
     - Мы действительно можем их вылечить! Конечно, нельзя быть абсолютно уверенным, но даже слабая надежда - лучше, чем смерть или последняя милость. Соглашайся, воины нам понадобятся, чтобы сражаться с монстрами!
     Вот так, по шажочку я приведу тебя к мысли, что мы с тобой не противники, а союзники. Что со мною вместе ты добьешься гораздо большего, чем с другими хранителями. Что мне, в отличии от других, не плевать на твоих людей. Соглашайся! Я же вижу, что тебе надоело быть болваном, бьющим монстров без всякой цели.
     - Хорошо, но я буду рядом и если твоя гоблинша хоть попробует причинить вред моим людям, то я убью вас всех.
     Вот и добился доверия. И как ты поймёшь, что гоблинша хочет причинить вред, а не ставит очередную косточку на место? Ладно, не время горевать. Нужно вылечить раненых.
     Я послал врача за гоблиншей и спустя пятнадцать минут мы приступили к операции. Все долгих два часа Раис провёл, не отходя от нас ни на шаг. И это было хорошо, потому что он видел, как тяжело давалась операция гоблинше, сколько сил потратили врач и я сам. Но когда мы закончили он лишь угрюмо кивнул.
     - Мне нужно будет навещать раненых каждый день в течение недели. Предупреди своих часовых, чтобы не очень задерживали.
     - Я скажу, чтобы тебе и твоим лекарям не чинили препятствий, - он внимательно посмотрел мне в глаза, - ты знаешь зачем я созвал совет?
     - Наверное, хотел лишить меня кольца хранителя, - пожал я плечами.
     - И ты всё равно пришёл помочь?
     - Я бы пришёл помочь в любом случае. Скорее всего чуть позже, но пришёл бы. Вокруг слишком много тварей, чтобы мы дрались ещё и между собой. Не знаю почему вы до сих пор этого не поняли, но чтобы выжить и победить монстров мы должны помогать друг другу.
     - Люди всегда думают только о своей личной выгоде, - презрительно ответил Раис, - никакой чести.
     - Чаще всего так и есть, поэтому важно повернуть всё так, чтобы личная выгода совпадала со всеобщей. Конечно, хранители будут против, так как они много потеряют в этом случае, но вот все остальные — выиграют.
     - Когда-то так и было, хранители подчинялись главному распорядителю и все делали общее дело. Но кольцо распорядителя было утеряно когда замок пал, а без кольца никто не может контролировать хранителей.
     - Я думаю, что дело не в кольцах, а в самих людях. Вот ты сам согласен с тем, что еда и вода должны быть доступны всем?
     - Конечно, раньше так и было, но тогда в замке жили лишь братья ордена, а теперь тут полно торговцев и наёмников.
     - При чём тут торговцы и наёмники? В моём отряде есть и те, и другие. Я не могу сказать, что они чем-то хуже остальных. Проблема ведь не в том, что тебя пытаются использовать, а в том, что ты сам это позволяешь. Ты ведь был в замке главным. Как ты допустил то, что Басур и Ильхам обмениваются еду и воду на кристаллы. Я не говорю, что они ничего не делают, но чем рискуют их люди? И сколько кристаллов нужно для выращивания еды, которую ты покупаешь? Ты не думал, что тебя и твоих людей попросту используют?
     Раис задумался, ещё больше нахмурившись. Всё таки удачно всё складывается. Конечно, превратить врага в верного союзника за пару часов не реально, но вот изменить его отношение с явно враждебного на осторожно заинтересованное получилось. А заодно получилось и посеять зёрна сомнений относительно его взаимоотношений с другими хранителями.
     Большего не стоит и пытаться достичь. Любое давление, сколь бы ненавязчиво оно не выглядело, только оттолкнёт прямолинейного воина. Теперь нужно лишь ждать и подпитывать хорошие взаимоотношения ежедневным общением и посильной помощью раненым. Лишь бы Басур с Ильхамом не мешали.

Глава 5. Хранитель колодца

     Мы вернулись на свою половину стены. В нашем расположении кипела работа. Люди в одном нижнем белье усердно начищали доспехи и точили оружие. Рядом человек с расчёской, ножницами и бритвой корпел над шевелюрой бойца из отряда Газима. Несколько человек отдельно от остальных занимались починкой одежды и обуви, а из небольшой комнаты неподалёку было слышно стук молота о наковальню и негромкую ругань Нори.
     - А ты неплохо поработал, - похвалил я Ильяза.
     - Это благодаря Газиму и вашему приказу узнать всё о людях. Он начал расспрашивать людей о их профессиях и тут же предложил использовать мастеров по назначению.
     - Ну, и кто у нас имеется?
     - Целая толпа мелких ремесленников и подмастерьев. Выкуплены жрецами Сабуда для участия в гладиаторских боях, но отправлены сюда после того как арена была разрушена.
     Да, недоработка. Мы с этими людьми почти неделю пешком отмахали, а познакомиться не удосужились. Впрочем, на марше почти все были подавлены и не желали изливать душу. А может всё дело в том, что маги помогли каким-нибудь заклинанием, чтобы пленники поменьше друг с другом общались.
     - Так что мы свой ремесленный квартал можем основать. У нас есть сапожник, кожевенник, подмастерье портного, два ткача, булочник с двумя сыновьями и цирюльник.
     - А остальные?
     - А остальные бездельники, - махнул рукой Ильяз, - художник, поэт, менестрель, три бродячих артиста, два акробата и четверо бродяг без профессии.
     - Этих собери в отдельный отряд, - приказал я, - найдём и для них дело.
     Капитан немного напрягся. Похоже, он ожидал, что моё отношение к "бездельникам" будет хуже.
     - Одного бродягу мне пришлось запереть.
     - Чем же он провинился?
     - Ставки принимал, убьёт вас Раис или нет.
     - Талантливый малый, - я улыбнулся, - а сам он на кого ставил? И что принимал в качестве ставок?
     - Сам ни на кого не ставил, а принимал всё подряд.
     Я мысленно себя поздравил. Вот и нашёлся кандидат на пост жреца бога Удачи.
     - Пусть пока посидит. Сейчас обсудим наши дальнейшие шаги, а после я с ним сам поговорю. Жду тебя через пять минут, будем ужинать.
     Я шёл в свою комнату и думал. Задача минимум выполнена. По крайней мере, один хранитель оставил мысли избавиться от меня, а это значит, что кольцо отнять не смогут. Но неужели этого достаточно? Басур и Ильхам уверены, что моя песенка спета. Можно ли выбрать более удачный момент, чтобы нанести удар кому-то из них?
     Сейчас около шести часов после полудня, но солнце всё ещё стоит высоко. Тут вообще не бывает вечера, ведь темень ночи практически мгновенно сменяет свет дня. И люди работают до заката. Можно ли успеть перетянуть на свою сторону ещё одного хранителя до того как начнётся совет? И с кем из двоих оставшихся договариваться?
     * * *
     - Начну с новостей хороших, - поприветствовал я свой штаб, - Раис уже не хочет нас уничтожить, в какой-то степени сейчас он наш союзник, потому что мы ему нужны для лечения раненных. Думаю, что со временем с ним удастся наладить и более тёплые отношения.
     Газим облегчённо вздохнул, а все остальные практически не отреагировали на новость. Наверное, потому что не испытывали по отношению к хранителям никакого трепета.
     - Как ты думаешь, Газим, что Басур и Ильхам будут делать дальше?
     - Я абсолютно уверен, что они попытаются вас убить. Если вы объединить с Раисом, то их власти придёт конец.
     - Значит договориться ни с кем из них не получиться?
     - Нет!
     - А скажи Газим, нет ли у них в отрядах амбициозных людей, желающих, а самое главное, могущих забрать кольцо хранителя себе?
     - Желающих полно, и Басура, и Ильхама большая часть людей ненавидит. Только все они абсолютно подчинены хранителям. Вы же помните, - Газим немного запнулся, - какую боль я вам причинил, используя власть кольца. Все до ужаса боятся рассердить хранителя.
     Да, боль действительно была ужасной, но причинить её возможно лишь человеку с татуировкой. А татуировку, как я сам убедился, можно снять с помощью Меркуса или Фортунуса. Причём алтарь Фортунуса уже готов, да и жрец на примете имеется. Так как хранители абсолютно уверены в своей власти над людьми и собственной неуязвимости, подобраться к ним на расстояние удара будет несложно. Осталось всего ничего - определится с тем какого хранителя заменить, кем его заменить, а главное как незаметно встретиться с потенциальным бунтовщиком для переговоров.
     - Ильхам уже доставил воду?
     - Нет, - ответил Газим, - он не знал, что сделает с тобой Раис, поэтому не спешил.
     Что же, жадность хранителя может сыграть с ним злую шутку.
     - Газим, расскажи подробно об Ильхаме, его отряде, а особенно о тех, кто его ненавидит.
     - Он бывший торговец драгоценностями. Продал какую-то безделушку во дворец, а позже выяснилось, что камни поддельные. Сослали его сюда вместе со всеми охранниками и слугами.
     - Сколько охранников? - уточнил я, - И сколько слуг? Насколько они ему преданы?
     - Шестеро охранников и восемь слуг. Охранники будут биться за него до конца. Их ненавидят чуть ли не сильнее, чем Ильхама и если он лишится кольца хранителя, то этих псов просто растерзают.
     - А слуги?
     - Слуги будут за него до тех пор, пока он кажется сильнее.
     - Ясно, и кто нам поможет избавиться от Ильхама и его псов?
     - Наверное, лучше всех справится Брин - трактирщик. Во дворе его таверны поймали беглого раба. Сослали сюда вместе со всеми работниками и посетителями, - Газим замолчал, вспоминая, - с ним два вышибалы и четверо кухонных работников. А ещё он сам - бывший наёмник.
     - Оставшиеся его поддержат?
     - Да, они его уважают, только толку с них будет мало. Портной с тремя подмастерьями, два торговца тканями, три торговца едой, лекарь и аптекарь. Эти драться совсем не умеют. Разве что носильщики помогут.
     - Какие носильщики?
     - Бывшие рабы - носильщики паланкина эфенди аль-Наима.
     - Их-то за что сюда? Эфенди уронили?
     - Нет, не успели убраться с дороги первого мага. Были сосланы сюда вместе с эфенди, просто он сам в дороге умер - старый был.
     Дверь распахнулась и в комнату заглянул Рут.
     - Там воду принесли, - заявил он без приветствия, - куда перелить?
     - Газим, проверь кто пришёл. Пришлёшь ко мне Рута, а сам задержи их. Ищи бурдюки, болтай, жалуйся на плохое самочувствие, в общем делай, что хочешь, но выиграй мне десять минут, а потом веди сюда. Действуй!
     - Ильяз, - я повернулся к капитану, - букмекера срочно ко мне, а всех голодранцев без оружия убрать подальше, но в пределах видимости. Так чтобы гости видели как нас много, но качество экипировки оценить не смогли. Вперёд!
     - Эрн, Идан, Верус, собирайте всех свободных бойцов. Мне нужно, чтобы у людей Ильхама появилась абсолютная уверенность, что мы в замке - самые сильные!
     Если наши гости поверят, что Ильхам и Басур вскоре потеряют власть, они гораздо охотнее пойдут на сотрудничество. Нужно использовать любую мелочь, чтобы склонить их на свою сторону.
     Спустя несколько минут капитан привёл организатора ставок - невысокого, худого и абсолютно лысого мужчину, возрастом около тридцати лет. Мужчина вовсе не выглядел испуганным, скорее осторожно заинтересованным.
     - Я хочу сделать ставку, - заявил я ему, - на то, что захвачу власть в этом замке. Пари?
     Он задумчиво посмотрел на меня и медленно покачал головой.
     -Я не делаю ставки сам, я их принимаю.
     - И всё же, - с нажимом переспросил я.
     - Мне нечего поставить на кон в таком споре, - поморщившись ответил он.
     - Почему нечего? В этом споре ставка - это жизнь. И мы все поставим, даже если не захотим, - я помолчал, внимательно глядя ему в глаза, - Как думаешь, какие у меня шансы на победу?
     - Утром их почти не было, сейчас гораздо больше, но уверенности всё равно нет. Слишком много неизвестных.
     - Иногда приходится рисковать, - я улыбнулся, - предлагаю тебе должность главного букмекера замка. Сможешь в открытую принимать ставки и организовывать соревнования. Всё, что придумаешь: тараканьи бега, чемпионы по отстрелу монстров, тренировочные спарринги... - я снова замолчал, давая ему время осознать предложение, и не прогадал. Парень явно заинтересовался, - Несколько правил: в долг ставки не принимать, договорняков не устраивать и главное, десятая часть прибыли - моя! Согласен?
     - Двадцатая, - попробовал он торговаться.
     - Девятая, - ответил я ему с невинной улыбкой.
     - Согласен, - спустя мгновение кивнул он.
     - Ну ты и пройдоха! - раздался позади меня голос бога удачи. Время вокруг замерло и лишь свеженазначенный главный букмекер замка удивлённо блымал глазами напротив меня, - ты зачем моего жреца податью обложил?
     - Так положено, - невозмутимо ответил я. Общение с богами уже входит в привычку, - азартные игры везде податью облагают. И к чему такие возмущения? Я за один день в твою честь новый храм основал, ещё и жреца нашёл, неужели я не заслуживаю маленькой награды? Кроме того, ты свой процент тоже не упустишь. Сколько тебе жрецы отчисляют?
     - У выкормыш Меркуса, - больше показательно, чем искренне возмутился Фортунус, - не твоё дело! Я со своими жрецами сам разберусь.
     - Значит он тебя устраивает? - сменил я тему.
     - Не скажу, что полностью, - бог удачи скептически осмотрел ошеломлённого мужчину, - ты не мог кого-то покрасивее найти.
     - Я же не жрицу для богини любви и плодородия искал. Тут пустыня, талантливых людей раз два и обчелся. Принимаешь?
     - А он сам хочет?
     - Смеёшься, конечно хочет! Сам подумай, человек всю жизнь ставки просто так принимал, а теперь ему за то же самое божественная благодать положена. Какой идиот от этого откажется?
     - Помолчи, - грубо прервал меня Фортунус и уставился прямо в глаза букмекеру. Глаза бога засияли и он произнёс совершенно не юношеским голосом, - согласен ли ты стать жрецом бога удачи? Принимать ставки в мою честь? Организовывать пари где и когда только возможно? Раздавать удачу и неудачу, нести случайность в народ?
     - Согласен, - хрипло произнёс тот.
     - Поздравляю, отныне ты жрец, - Фортунус повернулся ко мне, - отдай ему алтарь.
     Я извлёк статуэтку бога удачи и протянул жрецу.
     - Отлично! - бог удачи принял свой обычный вид и улыбнулся, - Чего хочешь в награду?
     - Надо свести магические татуировки с обитателей замка.
     - Пусть приходят к алтарю, - пожал плечами Фортунус, - пожертвуют кристаллы магии и загадают желания. Только предупреди, что я бог удачи! Татуировку уберу, а вот что подарю взамен знает лишь слепой случай.
     С этими словами Фортунус исчез и время возобновило свой бег. Я посмотрел на пораженного произошедшим мужчину.
     - Как тебя зовут?
     - Са... - он запнулся, помолчал и поправил себя, - как звали раньше - неважно, теперь меня зовут Дизак.
     - И что значит это имя?
     - Случай.
     - Ну что же, Случай - Дизак. Занимай соседнюю комнату и готовься к приёму паломников. Будешь освобождать людей от рабства Сабуда.
     - Как освобождать? - непонимающе уставился он на меня.
     - Берёшь кристалл магии, бормочешь что-то непонятное себе под нос, делаешь пассы руками. Придумай что-то или бога своего спроси. Кто из нас жрец, в конце концов?
     Дизак заторможено посмотрел на меня, тряхнул головой и молча вышел в соседнюю комнату. Я облегчённо выдохнул. Одной проблемой меньше, кто там следующий?
     * * *
     - Входите, - с улыбкой встретил я трактирщика и его людей, - мы лишь вчера прибыли в это замечательное место и очень хотим познакомиться с его старожилами. Угощайтесь, - я указал на стол, уставленный блюдами с варёной кониной. Невиданное богатство по меркам Пыльного замка, я явственно различил желание набросился на еду у большинства гостей.
     - Ильхам велел нам не задерживаться, - глухо ответил Брин, хмуро глядя на меня из подо лба.
     - Ты так его боишься?
     - Он умеет наказывать за непослушание, - трактирщик криво ухмыльнулся, - если не врут о вашей встрече с Газимом, то ты сам знаешь каково это.
     - Не врут, но мне удалось избавиться от этой зависимости.
     - Хотелось бы узнать как? - в голосе Брина почувствовалась заинтересованность.
     - Я могу помочь свести татуировку, но какой прок помогать слугам моего врага?
     - Мы не его слуги, - гневно возразил трактирщик, - если бы не эта татуировка, я уже давно свернул шею этому ублюдку!
     - И что потом? Свернешь ты шею Ильхаму, сам станешь хранителей и будешь продавать мне воду, какой мне с этого прок?
     - Чего ты хочешь? - нетерпеливо спросил Брин.
     - Чтобы вы вступили в мой отряд.
     - И всё? - удивился он.
     - И кольцо хранителя, - добавил я, - не бойтесь, я не собираюсь пытать людей с его помощью. Мало кто знает, но кольца можно использовать и иным способом.
     - Мы согласны, - без раздумий ответил трактирщик, даже не взглянув на своих людей.
     - Каждый должен решать сам за себя, - возразил я, - кто согласен - проходите по одному в соседнюю комнату. Ты первый, Брин.
     * * *
     Брин со своим отрядом вернулись к центральному входу в главный комплекс строений, который казался маленькой крепостью. Ни одного окна на первом этаже, узкие бойницы - на втором и третьем. И лишь на четвёртом этаже были окна, хотя и достаточно маленькие. Впрочем, учитывая то, какие твари тут водятся, их можно считать роскошью. Ворота постоянно охраняли наёмники Ильхама и Брин опасался их больше всего. Ведь стоит им заметить изменения, произошедшие с его людьми, внутрь попасть не удастся.
     - Эй, хорёк! - огромный охранник с гнусной ухмылкой уставился на аптекаря, - что с твоим носом?
     - Наверное, он в порошках запутался, - оскалился в улыбке его сосед, - хотел отрастить нижний хобот, а вырастил верхний.
     - Хватит зубоскалить, - вмешался Брин и подтолкнул покрасневшего от возмущения аптекаря вперёд, - не задерживайся Крис, у нас полно работы, - произнёс он с нажимом.
     Худой аптекарь, сцепив зубы, прошёл мимо парочки здоровяков, никогда не упускавших повода поиздеваться над более слабыми, и Брин выдохнул с облегчением. Полчаса назад ему едва удалось сначала оттащить Криса от жреца бога удачи, на которого тот накинулся. А всё из-за извращённого чувства юмора Фортунуса, одарившего аптекаря огромным носом взамен рабской татуировки. Шутка охранников вполне могла вернуть приступ гнева и заставить накинутся на охранников с той же яростью, с какой он не более получаса назад накинутся на жреца. А это сулило полный провал их плана.
     Кстати, сам план был очень неплох. Освобождённые от рабских татуировок и вооружённые кинжалами и метательными ножами, мятежники имели очень хорошие шансы подобраться к хранителю колодца вплотную. Тем более, что Ильхам, желающий разузнать что творится в лагере противника, но не рискнувший направить в логово врага преданных воинов, должен был сам встретиться с Брином и его людьми, чтобы выслушать доклад. В этот момент и должно было состоятся нападение. Ни хранитель, ни его охранники не опасались рабов, рассчитывая на власть кольца. Оттого внезапная атака просто обязана была закончится успехом.
     Хотя поначалу трактирщик сомневался в успехе плана, ведь хранителя защищает кольцо и чтобы преодолеть эту защиту требуется ударов больше, чем для пробития самой надёжной кожаной брони. Но когда Айвери передал ему и двум его вышибалам защитные амулеты, Брин поверил, что всё получится и согласился. Согласился даже невзирая на то, что главным выгодополучателем будет Айвери. Причём, при любом исходе. Если Брину удастся избавиться от Ильхама, Айвери получит кольцо хранителя и пополнение отряда. Если Ильхаму удастся подавить мятеж, его отряд будет ослаблен междоусобицей. Даже если кто-то предаст заговорщиков и Ильхам сумеет расправиться с ними без потерь, его отряд лишится десяти человек. Что также очень критично для власти хранителя колодца.
     Заговорщики успешно миновали массивную решётку, отделяющую просторный холл от коридора, ведущего во внутреннюю часть строения. Жирный Джон оправдал ожидания Брина и открыл её, не обрати никакого внимания на входящих. Между Ильхамом и его судьбой осталась всего одна решётка. Ещё немного и план необычного юноши перейдёт в действие.
     Да, юнец, отобравший кольцо хранителя у Газима, оказался очень непрост. Нет, то, что парнишка и его отряд способны на многое, не вызывало сомнения с момента их громкого появления в Пыльном замке. Вырваться из каменного мешка, подчинить целый отряд хранителя, а главное, пленить Химеру! На это способны лишь отлично подготовленные воины, знающие слабые места тварей, причём действующие совместно. Брин сам был наёмником и знает толк в таких делах. Но то, что юнец сотворил потом, выходит за границы способностей обычного воина. Сперва он договорился с Раисом! Хранитель, который ещё утром был готов растерзать сопливого выскочку, через несколько часов спокойно разговаривал с ним и даже пожал руку при расставании. Затем он предугадал тайные желания самого Брина и его людей, и умело сыграл на этом, склонив их к мятежу. А потом Брин и вовсе растерялся, потому что вживую столкнулся с проявлением божественного.
     Чудо со сведением татуировок обескуражит кого угодно! Если бы только бог Удачи распоряжался одной лишь удачей. А он, как понял Брин, иногда дарует и совершенно противоположное. Каждый из прошедших ритуал очищения получил взамен татуировки случайный дар. Аптекаря наградили огромным носом, лысого лекаря - густой шевелюрой, два дуболома вышибалы напрочь избавились от шрамов, а вот у кухонных работников появились родимые пятна в виде пирога, колбасы, тарелки какого-то варева и кружки эля. Самому Брину случай подарил чирей на зад, который, к счастью, тут же был излечен с помощью Айвери. Лишь торговец едой Игли отказался признаваться, что досталось ему. Но по тому, как он каждые пять минут с идиотской улыбкой ощупывает себя ниже пояса, все поняли, что изменения ему нравятся.
     Отряд преодолел длинный коридор и уткнулся в последнюю решётку. С её охранником тоже не возникло проблем и, спустя мгновение, Брин попал в просторный зал с фонтаном в виде фигуры неизвестного зверя, изо рта которого непрерывным потоком извергалась струя воды. Масштабы этого огромного зала не переставали поражать старого наёмника, повидавшего немало замков и дворцов, ведь внутри него можно было разместить небольшой особняк. Внутренние стены зала были опоясаны металлическими балконами, с каждого из которых можно было попасть в небольшие комнаты с голыми каменными стенами, запираемые снаружи массивными металлическими дверьми. Кому понадобилось запирать комнаты снаружи, а не изнутри, Брин не знал. Возможно, это была гигантская темница.
     - Почему так долго? - раздался вечно недовольный голос Ильхама, спускающегося со второго этажа в сопровождении двух охранников, - Я же сказал не задерживаться!
     - У них не нашлось свободных бурдюков, - ответил Брин, шагая навстречу, - пришлось ждать пока они освободят их. Но мы провели время с пользой и кое-что разузнали об отряде этого выскочки.
     Трактирщик намеренно упомянул Айвери. Он прекрасно знал, что хранитель колодца никак не может смириться с крайне невыгодным и унизительным договором, который он заключил вчера, напуганный Химерой.
     - Я знаю как отплатить ему за оскорбление, - продолжал подливать масла в огонь Брин, приближаясь всё ближе к своей цели.
     Ильхам, услышав это, ускорил шаг и, немного оторвавшись от охранников, первым приблизился к Брину.
     - Говори! - требовательно сказал он, - Как?
     - Твоей башкой, - прошептал Брин, кидая под ноги охранников алхимическую гранату, полученную от Айвери.

Глава 6. Хранитель подземных садов

     - Басур передал, что не придёт на совет, - вместо приветствия встретил меня Раис.
     - Почему?
     - Он считает, что ты попытаешься его убить, - хранитель северных врат с вызовом посмотрел на меня, - как ты убил Ильхама.
     - Ильхама убил трактирщик Брин со своими вышибалами, - не согласился я, - потому что Ильхам относился к ним хуже, чем к скоту. Я лишь дал им оружие.
     - Значит ты признаёшь, что хотел избавиться от хранителя?
     - Нет, - покачал я головой, - я хотел получить кольцо, но его смерть мне была не нужна.
     - У меня тоже есть кольцо, - он снова с вызовом посмотрел на меня.
     - Скажи, многие из твоих людей мечтают тебя зарезать? - ответил я вопросом на вопрос.
     - Таких нет!
     - А почему?
     - Я не принимаю в свой отряд сброд, - презрительно ответил хранитель.
     - Вряд ли причина в этом, - усмехнулся я, - люди Ильхама совершенно обычные. Человек, хуже владеющий мечом, не может быть более кровожаден чем тот, кто привык убивать. Проблема была в самом Ильхаме, в его отношении к людям. А у тебя такой проблемы нет. Ты жёсткий, но справедливый. С тобой можно договориться и, как мне показалось, тебе можно доверять. А Ильхам за неполные два дня попытался обмануть меня несколько раз. Он хотел лишить меня кольца, так почему бы мне не лишить кольца его?
     Раис молчал с маской безразличия на лице, но по тому как расслабились его руки, до этого плотно сжатые в кулаки, я понял, что на правильном пути.
     - Да, я хочу объединить всех людей в замке, но не путём убийств. Вокруг только твари и у нас на счету каждый человек. В конце концов, вдвоём с тобою мы можем сместить Басура и отобрать его кольцо.
     - А потом ты заберёшь моё кольцо.
     - Нет, кольцо хранителя садов можешь отдать одному из своих людей. Мне нужен лишь доступ в подземные сады и люди Басура. А вообще, я предлагаю вам всем присоединиться к нашему отряду.
     - Нет, - отрезал Раис.
     Я ожидал, что идея объединения может не понравиться хранителю. Всё таки, сейчас он полноправный глава своего, пусть и небольшого отряда. А присоединившись к нам он признает моё право командовать. Чтобы согласиться на такое нужны достаточно веские причины и я должен их ему предоставить, иначе, ни о каком объединении не может быть и речи.
     - Почему? Порознь, мы едва в состоянии отбиваться от тварей, да и то с потерями. Взгляни правде в глаза. Чем вооружены твои воины? - я поднял руку в успокаивающем жесте, предупреждая вспышку гнева прямолинейного воина, и мягко продолжил, - Я знаю, что у вас была лучшая экипировка в замке, но броня и клинки постепенно приходят в негодность. Кто-то должен их ремонтировать.
     - Кузнецы ордена погибли, - глухо ответил Раис.
     - Но они ведь не единственные кузнецы на свете. Если бы ты обращал больше внимания на окружающих, то знал бы, что в подчинении Басура имеется кузнец с пятью подмастерьями! И вместо того, чтобы ковать вам новые доспехи, они пашут как рабы в подземных садах. Рядом множество людей, умения и таланты которых совершенно не используются. Лекарь с аптекарем таскают воду, хотя могли бы лечить раненых. Другие мастера не вылазят из подземных садов. Это глупо. Следует использовать человека там, где он будет приносить максимум пользы. Но хранителям плевать на это. Они и так неплохо живут. Одни за них работают, другие - добывают кристаллы.
     Раис молчал, нахмурившись, и это было неплохо. Пока он слушает, у меня есть шанс его убедить.
     - Пойми, объединив усилия, мы станем гораздо эффективнее бороться с монстрами. В конце концов, мы сможем выбраться из этого замка.
     - Я не могу, - покачал головой хранитель, - мы дали обет, что будем уничтожать тварей до конца жизни.
     - А что если мы перебьём их всех?
     - Это невозможно, - Раис снова покачал головой, - через портал придут новые.
     - А что, если портал разрушить?
     - Многие пробовали, но ни у кого не вышло.
     Плохо, перспектива убраться отсюда, безотказно привлекавшая всех остальных обитателей Пыльного замка на мою сторону, для братьев ордена, фанатично следующих обету, и вовсе стала контраргументом. Но сдаваться нельзя, они нужны мне!
     - Хорошо, даже если вы не захотите уходить с нами, мы можем быть полезны друг другу. Согласись, оставаться лучше в укреплённом замке с отремонтированными доспехами и оружием. У меня есть мастера, чтобы сделать это. А твои воины усилят мой отряд, чтобы я смог освободить мастеров и использовать их по назначению.
     - Я подумаю, - угрюмо ответил Раис.
     По его бесстрастному лицу невозможно было понять насколько далёк я от цели. Остался последний аргумент.
     - Я могу помочь вам избавиться от татуировок.
     В глазах Раиса вспыхнул неподдельный интерес. Ну вот, хоть чем-то я тебя зацепил.
     - Ты можешь вернуть наши узоры?
     - Не уверен, - расскажи мне подробнее кто их нанёс и зачем?
     - Каждый послушник ордена получает такую татуировку в день принятия обета. Её дополняют когда послушник становиться оруженосцем, оруженосец - рыцарем, а рыцарь - магистром, - в глазах рыцаря запылгнев, - эмир заставил нас изменить их в обмен на помощь, но обманул! Новые знаки не дают сил, не укрепляют дух. Это знаки рабов!
     - Мы научились избавляться от меток Сабуда, - сказал я правду, - взамен можно получить какую-то гадость вроде чирья на задницу или огромного носа. Это полностью случайно, потому что от татуировок избавляет жрец бога Удачи, - я посмотрел ему в глаза, - но если вы готовы рискнуть, то мы попробуем.
     - Если ты вернёшь старые узоры, - торжественно произнёс Раис, - мы присоединимся к тебе до тех пор, пока ты не покинешь Пыльный замок.
     - Начнём завтра утром, - я просто почувствовал желание Раиса начать сейчас же и пояснил, - жрец очень устал, а для удачного ритуала нужно много сил.
     Рыцарь кивнул, соглашаюсь.
     - И всё-таки, - я вернулся к волнующему меня вопросу, - как ты смотришь на то, чтобы лишить Басура звания хранителя?
     - Я согласен, он не достоин быть хранителем, - ответил Раис, - завтра утром мы объявим ему о решении совета.
     * * *
     - Айвери! - я проснулся от того, что кто-то настойчиво тряс меня за плечо, - вставай!
     - Сколько времени? - ответил я, не сразу поняв кто меня будит, - Что случилось?
     В углу недовольно шипел рысёнок. Сам он прекрасно высыпался днём, а ночью охранял мой сон и очень негативно относился ко всем ночным посетителям. На руке Газима я заметил неглубокую царапину. Видимо, Ловкач уже выразил ему недовольство.
     - Басур! - возбуждено зашептал бывший хранитель, опасливо косясь на рысь, - Басур с послушниками и жрецами Сабуда ушли!
     - Куда ушли? - после нескольких напряженных дней и накопленной усталости я никак не мог собраться с мыслями.
     - Откуда я знаю. Около трёх ночи связали часовых, открыли ворота и ушли в пустыню по направлению к порталу. Хорошо, что тварей сейчас около замка нет, а то бы мы с тобою сейчас не разговаривали.
     - Кто охранял ворота? Как их связали?
     - Люди Газима, они просто уснули.
     Понятно, дисциплина в замке не то, что хромает, она отсутствует напрочь. Нужно заново формировать отряды и ставить во главе ответственных командиров, иначе рано или поздно такая ошибка будет стоить жизни всем находящимся в замке. А разгильдяев, позволивших себя связать, нужно примерно наказать. В армии эмира за такую провинность рубили голову, в королевской армии - вешали. Хотя не стоит начинать правление с жестокости. Уж чего-чего, а бессмысленной жестокости обитатели Пыльного замка натерпелись от предыдущих хранителей. Какое же наказание для них придумать? Отдам я их Раису на пару недель, пусть потренирует их. Лентяи останутся живы, но вот будут ли рады этому, остаётся под вопросом. И наглядный урок всем остальным будет.
     Но всё таки, что задумал Басур? У меня не укладывалось в голове, что такой хитрый и практичный человек, каким описывали хранителя подземных садов, может просто так уйти в пустыню. Он должен был использовать все свои немалые возможности, чтобы удержать власть, а не бежать в неизвестность. Одно из двух: либо вся эта история с побегом - липа и Басур со своими приспешниками затаился в замке, либо он знает о портале что-то, неизвестное остальным. Нужно срочно опросить всех, кто контактировал с Басуром и, в первую очередь, неудачливых охранников ворот.
     Ох и горячий день предстоит всему нашему отряду. Нужно не только занять ключевые посты, но и обыскать каждый угол, чтобы убедится, что Басур со жрецами действительно покинули замок. А потом проверить каждого нового подчиненного на благонадёжность с помощью монеты Меркуса, сформировать из разрозненных групп новые отряды, подобрать командиров.
     - Газим, буди Эрна, Веруса, Идана, Ильяза, Нори и Брина. Жду вас у себя через десять минут. Раз Басур покинул замок, нужно скорее взять под контроль подземные сады, но сначала всё спланируем.
     Газим исчез за дверью, а я взял в руки свой лёгкий мешок - магический рюкзак, перемещающий помещённые в него предметы в подпространство. Настало время освободить призрака капитана Бенджамина Бома, которого я прятал там от магов эмира. Я завязал тесёмки особым образом и извлёк из потайного отдела деревянную кружку. Тут же рядом со мной появился прозрачный силуэт.
     - Выпущу кишки! - капитан, яростно размахивая своим призрачным клинком, накинулся на меня, - Вздёрну на рее! Пущу ко дну! - продолжил он сыпать угрозами, когда членовредительство не удалось и призрачный клинок бессильно прошёл сквозь моё тело.
     - Успокойся, Бен, - попытался я его урезонить, - мы и так на дне, в пустыне. И тут нет ни одной мачты.
     - Месяц в нигде! - продолжал орать пират, - Ты представляешь, салага, как это?
     - У меня не было выбора, - соврал я, - тебя искали маги эмира.
     - Зачем я им? - не поверил капитан.
     - А кто про эмира похабные песни орал? - напомнил я ему попойку с Эрном, - маги подслушали, донесли эмиру, вот нас всех и сослали сюда. А тебя не развеяли только благодаря тому, что я тебя спрятал.
     - Врешь! - чуть успокоившись пробасил призрак.
     - Очень надо, - ответил я и предупредил, - смотри никому не проболтайся, тут виновников ссылки очень не любят.
     - Где тут? - Бен с удивлением осмотрел незнакомую обстановку, - где мы?
     - В Пыльном замке посреди пустыни, осаждённом тварями Запределья...
     - Кто это? - на пороге комнаты стоял ошарашенный Дизак.
     - О, Заходи Дизак. Ты вовремя, я только что собирался тебя звать. Знакомься, мой друг - Бенджамин Бом, капитан пиратского корабля, призрак.
     - Дизак, - глаза жреца бога удачи расширились от удивления, но суеверного ужаса в них не было, - это же идеальное пари! - его глаза мечтательно закатились, - Сколько можно на нем поднять!
     - Не богохульствуй, - осадил я его, - помни, никаких договорняков.
     - Ладно, ладно, - махнул он рукой, - уж и помечтать нельзя! Зачем я тебе понадобился?
     - Сколько человек ты можешь избавить от татуировки Сабуда за день?
     - Вчера было двенадцать, но это чересчур. Слишком много сил уходит. Ты же помнишь, что под конец людям взамен татуировок доставались одни гадости. Это потому, что я очень устал. Сегодня получиться самое большее четверо, а вообще пять - семь человек за день.
     Да, негусто. Я очень надеялся, что нам сегодня же удастся избавить людей от меток, но не судьба. А очень жаль, мне катастрофически не хватает надёжных людей. Хорошо ещё, что вчера вместе с Брином и его людьми от татуировок избавили капитана дворцовой стражи с одним из его солдат. Однако, ничего не сделаешь, будем освобождать людей постепенно.
     - У Раиса и его людей изначально были татуировки ордена, а потом их изменили жрецы Сабуда. Ты сможешь убрать добавленные и оставить старые татуировки.
     - Мне нужно спросить, - глаза жреца прикрылись на мгновение, - нет, у них были татуировки Воина - бога покровителя всех бойцов. В пустыне он известен под именем Аль-Каур. Только он может вернуть старую татуировку, а мой бог может убрать лишь всё целиком.
     Прекрасно, теперь мне нужна ещё одна Химера для алтаря Аль-Каура. И где её искать?
     - Спасибо Дизак, отдыхай пока, чуть позже я пришлю к тебе четверых с татуировками.
     Тут в дверь вошёл Газим, да так и застыл на пороге, узрев призрака. Вслед за ним шёл Эрн, который не стал дожидаться когда Газим освободит проход, а просто схватил его за пояс и внёс внутрь комнаты.
     - Привет Бен, - поприветствовал гигант призрака, удобно устраиваясь на стуле, - давно не виделись. Где пропадал?
     - Магов за нос водил, - ответил призрак и, облизнув губы, спросил северянина, - жарко тут, выпить не хочешь?
     - Выпить я всегда хочу, - недовольно хмыкнул Эрн, - только нечего!
     - Не может быть! - глаза призрака наполнились болью и он застонал, - спрячь меня обратно.
     - Рано, - я усмехнулся, - нужно хорошо потрудиться, а потом я вам найду вина, - и добавил всем остальным, кто толпился в дверях, - знакомьтесь, мой друг Бенджамин Бом, старый морской волк, капитан, призрак и лучший искатель сокровищ. Не стойте в дверях, присаживайтесь. У нас будет длинный день и нужно его как следует спланировать.
     * * *
     - Жрец бога Удачи не может убрать часть татуировки, нанесённую жрецами Сабуда, - начал я очередные переговоры с Раисом, - он может удалить всю татуировку целиком.
     Я вызвал его сразу же, как только осмотрел подземные сады и понял всю плачевность ситуации, в которую мы угодили. Нам катастрофически не хватало надёжных людей для контроля ключевых точек замка. А учитывая, что каждый ненадёжный был потенциальным агентом Басура, либо мог быть подчинён им с помощью кольца хранителя, то дело выглядело вовсе уныло.
     К надёжным я относил своих людей: пять степняков во главе с Иданом, пять гладиаторов в тяжёлой чешуйчатой броне во главе с Эрном, четверо арбалетчиков в лёгкой чешуйчатой броне во главе с Верусом, пятеро гвардейцев дворцовой стражи во главе с Ильязом. Были ещё полугномы, гоблинша, лекарь и мастера, которым я также доверял, но их было глупо использовать в качестве бойцов.
     К условно надёжным я относил трактирщика Брина с его людьми, Газима с его подчинёнными и всех, пришедших вместе с нами в Пыльный замок. Брин вроде бы доказал честность тем, что исполнил свою часть сделки и отдал мне кольцо. Однако этот шаг мог быть продиктован трезвым расчётом. Ну не мог он сам удержать власть, так почему бы не присоединиться к более сильному? И пусть сейчас более сильным кажусь я, но что будет завтра во многом дело случая и даже точки зрения.
     Отряд Газима только выиграл от смены хранителя. Для них заметно увеличились и норма воды, и величина пайка. Так что сейчас у них к нам любовь, хотя она может оказаться мимолётной и закончиться в тот самый момент когда я начну нагружать их работой и опасными заданиями. А ведь мне ещё предстоит наказать трёх нерадивых охранников из этого отряда.
     И люди, пришедшие с нами под вопросом. Да, именно мы спасли их и приютили, у них нет причин на нас злиться, скорее наоборот, но у каждого из них татуировка Сабуда, а значит, они потенциально беспомощны перед хранителем и жрецами.
     Все остальные и вовсе тёмные лошадки, которые в каждую секунду могут из ненадёжного союзника превратиться в смертельного врага. Ведь Басур, по большому счёту, опередил нас, скрывшись до того, как мы смогли отобрать у него кольцо хранителя. А значит он был предупреждён о грозящей опасности. От кого он узнал о готовящемся против него заговоре неизвестно, но понятно, что нужно присматривать и за людьми Раиса и за своими подчинёнными. Так что в ситуации тотальной нехватки верных людей, помощь Раиса мне жизненно необходима. Если спихнуть на него защиту внешнего периметра, дополнив его отряд бойцами, в которых я сомневаюсь, а самому сконцентрироваться на охране ключевых для жизнедеятельности замка подземных садов и колодца, то ситуация существенно упростится.
     Главное строение, ранее занимаемое фракцией Ильхама, по сути, представляет из себя четыре пятиэтажных здания, вплотную примыкающих друг к другу, объединённых общей крышей и имеющих единственный охраняемых вход. Предположение, что замок является древней тюрьмой подтвердилось как только я попал внутрь. Основное здание было разделено на две неравные части. Передняя часть здания, скорее всего, была административной. Я предположил, что в ней располагались кабинеты администрации, комнаты отдыха персонала и охраны, а также лазарет. Задняя часть здания, совместно с остальными тремя зданиями, образовывали непосредственно тюремный блок, сообщающийся с административной частью посредством единственного коридора, в нескольких местах перегороженного массивными решётками.
     Внутри тюремного блока располагался огромный зал с фонтаном посередине, окружённый металлическими лестницами и балконами, с которых были входы в камеры. Камеры, на четыре человека каждая, имели минимум удобств: деревянные лавки в качестве кроватей, деревянный стол и узкое зарешеченное окошко. На первом этаже располагались кухня и несколько мастерских. Точнее, мастерскими они стали относительно недавно, во времена расцвета ордена Аль-Каура. Об их начальном предназначении оставалось лишь гадать.
     С охраной главного здания проблем не предвиделось. Тройка бойцов на входе и ещё трое в главном коридоре, по одному у каждой из решётчатых дверей. С учётом того, что все посты находятся в пределах прямой видимости, а совсем рядом расквартированы остальные члены отряда, шестерых вполне достаточно для контроля доступа. Из-за хорошей защищённости, наличия достаточного количества помещений и источника воды, именно это строение было целесообразно использовать для размещения костяка отряда. Решив наглухо запирать вход в здание на ночь, можно было обойтись тремя сменами караульных по двенадцать часов каждая. Для этого хватало даже преданных мне людей.
     С подземными садами всё обстояло гораздо сложнее, потому что они представляли собой сложную систему катакомб, выдолбленных в известняковой породе много позже создания замка. В них, глубоко под землёй, выращивали различные грибы, составляющие основной рацион обитателей замка.
     Никакой системы в этом лабиринте не было и контролировать его было много сложнее. Наёмники Басура защищали лишь несколько точек: вход в катакомбы, центральные галереи и жилую часть пещер. И для того же самого мне придётся использовать всех оставшихся воинов.
     - Я узнал, что только твой бог - Аль-Каур может вернуть татуировкам изначальный вид. Как ты смотришь на то, чтобы основать храм бога-Воина?
     - Ещё одно обещание, - нахмурился Раис, - ты только что признал, что не можешь выполнить предыдущее, а уже даёшь следующее.
     - Ты не прав, - мягко возразил я, - я пытаюсь найти возможности выполнить обещанное. Мне удалось вырастить кристалл для алтаря бога Удачи, так почему не сделать то же самое для твоего бога?
     - И что тебе для этого нужно?
     - Химера или другой достаточно сильный монстр. Где мне найти их?
     - Ясно где, - хмыкнул Раис, - около портала. Только мне кажется, что подходящего монстра придётся ждать достаточно долго. Подранки вытягивают из портала магию и он не может пропустить крупную тварь.
     - А что если перебить раненых монстров?
     - Сначала придётся перебить здоровых, а это не очень просто. Раньше братья ордена совершали вылазки к порталу, но с такими бойцами, каких мы имеем сейчас, это опасно.
     - Помоги мне, - попросил я его, - возьми под охрану всю внешнюю стену. Мне нужно время, чтобы разобраться с внутренними зданиями и укрепить свою власть.
     - У меня не хватит людей, - возразил хранитель северных врат.
     По крайней мере, не отверг просьбу сходу. Это хорошо.
     - Я передам в твоё подчинение всех, в ком сомневаюсь. Не кривись, с монстрами они не сговорятся и будут охранять стену просто потому, что их самих сожрут первыми, если твари попадут в замок. А мне нужно на время избавиться от потенциальных интриганов, пока я не освобожу своих людей от татуировок Сабуда.
     - С монстрами не сговорятся, а с Басуром могут. Ты узнал где он?
     - Следы тянуться от южных врат к порталу. Я проверил правдивость слов связанных охранников при помощи амулета правды. Они не врут, что видели, как Басур и жрецы покинули замок.
     - Не верю, что он мог уйти, - мрачно ответил Раис, - а если ушёл, то недалеко и ненадолго. Он знает о катакомбах больше всех в замке.
     - Потому и прошу тебя о помощи, - я заглянул ему в глаза, - пойми, нам нужно укрепиться как можно скорее. Боюсь, что Басур скоро покажет себя. И я займусь алтарём бога-Воина как только решу первоочередные проблемы.
     - Хорошо, - наконец согласился Раис, - я помогу тебе. Кого ты мне дашь?
     - Во первых, возьми пятнадцать бойцов, верных Басуру. Поставь их на стену, подальше от ворот.
     - Сам разберусь, - мрачно ответил рыцарь.
     - Хорошо, хорошо, - поспешил согласиться я, - ещё отдам тебе двух бывших слуг Ильхама, а также тех трёх неудачников, которые уснули на посту и прозевали Басура.
     - Наказание за сон на посту - смерть, - Раис скрестил руки на груди.
     - Я знаю, но у нас не так уж и много людей. Таких как они, тут половина. Если всех повесим, то кто будет монстров бить?
     - Всех, не всех, а этих нужно так наказать, чтобы другие запомнили! - продолжал стоять на своём хранитель северных врат.
     - Вот и накажи, - поощрил я его, - нагрузи так, чтобы они прокляли жизнь и пожалели, что не стали жертвой жрецов. Только не давай им общаться с людьми Басура.
     - Хорошо, - скрипя зубами, согласился Раис, - что-то ещё?
     - Пришли ко мне лейтенанта королевского легиона, - попросил я и, заметив на лице рыцаря удивление, пояснил, - сведём с него татуировку. Твоих офицеров тоже нужно освобождать от зависимости.

Глава 7. Комендант Пыльного замка

     - Нори, принимай кузнеца и пять его подмастерьев. Их специализация - клиники, а это как раз то, чего нам сейчас очень не хватает.
     - Нам сейчас очень не хватает вина и красоток, - пробасил стоящий позади меня призрак, а сидящий по правую руку Эрн одобрительно кивнул.
     Для проведения совещаний я выбрал апартаменты Ильхама, так как они были единственными подходящими для этой цели. Посреди большой комнаты располагался массивный каменный стол, за которым можно было разместить до пятнадцати человек. Около стен стояли деревянные шкафы, сами по себе большая редкость в пустыне, в которых хранились ценности, отобранные у нескольких поколений подчинённых хранителя колодца. К большой комнате примыкали две малых, в которых были оборудованы спальные места: огромное ложе самого хранителя и пять односпальных лежаков для его охранников.
     В комнате совещаний, кроме меня, находились Эрн, Верус, Идан, Ильяз, Газим и Брин. Все шестеро обладали задатками лидеров и были выбраны мной в качестве командиров боевых отрядов, которые я собирался сформировать в ближайшее время, а также отряда рабочих для обслуживания подземных садов. Но перед этим предстояло выделить из общей массы людей мастеров и задействовать их по назначению. Призрак должен был отвлекать на себя внимание, немного их нервировать моих собеседников и выводить их из равновесия, а моей задачей, равно как и задачей моих офицеров было внимательно следить за реакцией подчинённых и попытаться выявить агентов Басура.
     Начал я с кузнецов, которых в Пыльном замке насчитывалось аж семеро: мой друг - полугном Нори, мастер Гавель и пятеро его подмастерьев.
     - Да какой прок от семерых кузнецов, если во всём замке нет ни куска угля? - возмутился полугном, не обратив ни капли внимания на пирата. Ещё на великом рынке он успел привыкнуть к неуёмной тяге призрака к выпивке и красоткам.
     Кузнец Гавель, с опаской глянув на привидение, согласно кивнул. По его лицу было видно, что желание вернуться к любимой работе есть, но вот веры в то, что это когда-то получиться почти не осталось.
     - Экспериментируйте с магическим тиглем, - посоветовал я, - на металл можно пустить старое оружие и часть решёток, а кристаллами магии с нами монстры поделятся.
     - Вот сразу видно, что ты ничего не смыслишь в кузнечном деле, - вздохнул Нори, - этот металл только на решётки и годится, а уголь нужен не только для огня, но и для того, чтобы стали прочность придавать. Я уж молчу о других добавках и флюсах, без которых не выковать ни клинка, ни доспеха.
     - А на гномий дистиллятор эти железки сгодятся? - снова встрял в разговор пират.
     - Погоди ты, - осадил я Бена и повернулся к полугному, - я удивляюсь, Нори. Твоя жена - алхимик. Она тебе таких ингредиентов наготовит, что гномы обзавидуются. Только поставь ей задачу и помоги оценить результат. Ты же уже один раз прошёл этот путь, когда подбирал рецепт гномьей стали и ковал нам доспехи. Разница лишь в том, что прежде ты покупал необходимое на рынке, а сейчас это нужно добывать, хотя бы из тех же монстров.
     - А может она и слезу гнома из тварей добудет? - проблема отсутствия выпивки сводила Бена с ума.
     - Ты думаешь, что из монстров можно добыть присадки для стали? - усомнился полугном, снова не обратив внимания на призрака.
     - Я в этом уверен, вспомни как бывший хозяин Грули хотел заполучить пустынного дракона. Стал бы он так стараться если бы не был уверен в том, что из твари можно добыть ценные ингредиенты?
     Моя уверенность строилась не только на предположениях, но и на результатах предварительных исследований туш монстров, выполненных полугномой и гоблиншей. Первая была в восторге от обилия химических элементов, содержащихся в различных железах тварей, а вторая пребывала в экстазе от качества шкур. Они мне уже все уши прожужжали, что использовать монстров лишь для выращивания кристаллов - слишком расточительно. Я удивляюсь, как это Нори не расслышал в бесконечном щебетании жены решение своей проблемы.
     - Можно попробовать, - всё ещё сомневаясь, ответил полугном.
     - Берёшься? - спросил я мастера Гавеля, так как мне было важно получить и его согласие.
     - Берусь, - спустя несколько секунд раздумий ответил он.
     - Где Басур? - неожиданно спросил я.
     - Не знаю, - удивлённый вопросом, ответил мастер Гавель.
     В глазах четырёх из его подмастерьев промелькнуло удивление, а вот реакция пятого меня смутила. Как будто бы в его взгляде промелькнула и сразу исчезла насмешка.
     - А ты? - я пристально посмотрел на вызвавшего мои подозрения юношу.
     - И я не знаю, господин, - склонился он в поклоне, пряча глаза.
     Судя по монете Меркуса, ответ не содержит лжи, но неясное чувство тревоги никуда не делось. Татуировка Сабуда с него ещё не сведена, значит он подвержен влиянию жрецов. За этим товарищем нужно проследить, однако не стоит усердствовать. Я и так приоткрылся с этим вопросом, не нужно усугублять. Всё равно сейчас от него ничего не добиться.
     - Отлично, тогда занимайте свободную мастерскую, но помните, что клинки и доспехи далеко не всё, что нам нужно, - краем глаза я заметил, что пират энергично кивает и чертит в воздухе контур дистиллятора, - выделите троих ребят, у кого есть талант к механике. Пусть займутся ремонтом арбалетов, а как наберутся опыта, попытайтесь сделать что-то своё. И ещё, обеспечьте наших алхимиков и лекарей инструментами. Они сами расскажут, что им нужно.
     Кузнецы отправились осваивать свою мастерскую, а я пригласил на разговор лекаря и аптекаря из отряда Брина, а также лекаря нашего отряда и полугному. Несмотря на то, что я сам владею заклинанием малого исцеления, а гоблинша способна творить чудеса с раздробленными костями, пара лекарей нам не помешает. Их задачей станет неотложная помощь раненым в бою, а также профилактика и лечение болезней, о которых я не имею ни капли представления. Я никогда не питал иллюзий насчёт того, что смогу помочь каждому бойцу. Во первых, на всех меня просто не хватит, а во вторых, в бою, кроме помощи раненым, есть и другие задачи, зачастую более важные. Значит нужно готовить врачей и обеспечивать их действенными зельями. А где взять зелья, как не у алхимика?
     - Груля, нам нужно наладить изготовление всевозможных зелий, а также ингредиентов для кузнецов. Что нужно кузнецам, расскажет Нори, а по зельям заказ сделают лекари.
     - Спирт проси, - прошептал на ухо молодому лекарю пират, неожиданно появившись у него за спиной, - раны промывать.
     - Как-как-какие у тебя раны? - возмутился перепуганный парень, - ты же привидение.
     - Ясно какие, - пират похлопал себя по животу, - душевные. Их ещё чаще чем обычные промывать нужно.
     - Бен, исчезни!
     - Ладно, ладно, - пират поднял руки вверх, - я понял, я молчу, - с этими словами он исчез.
     - Даю тебе в помощь бывшего аптекаря, - я снова обернулся к полугноме.
     - Интересно, что он такого натворил, что стал бывшим? - подозрительно спросила она и недружелюбно уставилась на своего потенциального помощника.
     - Перепутал порошки, - ответил тот, не смущаясь, - эфенди Магиру досталось слабительное, а эфенди Шалиму - возбудитель. Первый опозорился перед танцовщицами дома Семи вздохов, а второй умер от разрыва сердца на ночном горшке.
     - Хорошо, что мне порошки уже не нужны, - прошептал пират, сидящий на шкафу.
     - И зачем мне такой помощник? - полугнома уперла кисти рук в бока и с вызовом посмотрела на меня, - что если он в наших зельях что-то напутает?
     - Не напутаю, госпожа, - улыбнулся аптекарь, - порошки я намерено подменил. Дело в том, что мой отец занимал у эфенди Шалима крупную сумму, а эфенди Магир был свидетелем возврата долга. Когда отец умер, старые мошенники решили отобрать лавку отца, а меня самого загнать в долги и заставить на них работать. Эти идиоты получили то, что заслуживают. Жаль, что маги эмира быстро разобрались кто виноват.
     - Ладно, посмотрю, что ты умеешь, - неохотно согласилась полугнома и тут же переключилась на меня, - нужно пару десятков свежих глорхов, пяток пустынных драконов и какую-нибудь новенькую тварь на исследования, - она дождалась моего кивка и продолжила, - Нам занимать мастерскую около Нори?
     - Нет, там плохая вентиляция, а от ваших процессов запахи не очень. Займите угловую комнату около лазарета, она должна хорошо проветриваться. Скажешь Нори, чтобы в первую очередь обеспечил вас инструментами и посудой. А вы, - я обернулся к лекарям, - занимайте лазарет. Наведите там порядок, чтобы могли принять два десятка больных и раненых. И выделите несколько изолированных комнат, если часть больных будут заразными. Инструментами вас тоже кузнецы обеспечат. Я их предупредил. Вопросы?
     - Кто будет главным? - спросил пожилой лекарь из отряда Брина. По всему было видно, что он считает зазорным подчиняться юноше.
     - Если промоешь мои душевные раны, - тут же возник за спиной старика и зашептал ему на ухо пират, - то ты!
     - Изыди, - даже не вздрогнув, отмахнулся лекарь, - я лечу уже сорок лет, знаешь сколько призраков приходило ко мне с упрёками на неправильное лечение?
     - Сколько? - тут же спросил я, так как мне не нужен был лекарь, загоняющий своих пациентов в гроб.
     - Пару десятков точно, - ничуть не смутившись ответил тот, - сначала эти идиоты нарушают предписания, передаются всяческим излишествам, а потом жалуются на преждевременную смерть. Лечить знать Великого рынка - неблагодарное дело.
     - Что же, мастер Крат, главным лекарем будете вы, но лишь при условии, что передадите все свои знания без утайки вашему молодому коллеге. Мне нужна максимальная эффективность всех моих людей, ибо только так тут можно выжить. В свою очередь, он поделиться с вами своим богатым опытом лечения ран гладиаторов. Всё таки, мальчик с девяти лет помогал лекарю дома Стального пса. А Чича просветит вас о строении скелета. Ведь она чувствует каждую косточку в теле живого существа. Согласны?
     Ещё до того, как старик ответил, я понял, что он согласиться. Уж больно заманчиво для истинного лекаря получить такие знания. И это явственно читалось на его лице. Да и признание главенства вместе с просьбой об учительстве польстили самолюбию лекаря.
     - Конечно согласен, - расслабившись, улыбнулся он, - любому мастеру нужен достойный ученик, а про этого юношу я слышал только хорошее. Излечить человека, покалеченного Химерой, очень сложно.
     - Это не столько моя заслуга, сколько работа госпожи Чичи и господина Айвери, - скромно потупился молодой лекарь.
     - Вот как, - старик задумчиво посмотрел на меня, затем перевёл взгляд на юношу, - скромность не менее важна в ученичестве, чем талант. Я беру тебя в ученики, - и тут же заявил мне, - нам нужны помощники!
     - Я выделю вам в помощь цирюльника. Кажется он неплохо дерёт зубы и шьёт раны, но на этом всё. Людей катастрофически не хватает. Если нужно будет перенести что-то тяжёлое, то попросите Эрна. Он организует парней. А с остальным справляетесь сами. Ещё вопросы? - и поняв по их лицам, что вопросов больше нет, снова неожиданно сменил тему, - где Басур?
     - Откуда мне знать? - удивлённо ответил Крат, а аптекарь лишь молча пожал плечами.
     - Хорошо, раз вопросов больше нет, тогда вперёд!
     Осталось организовать работу последней задуманной мною мастерской – кожевенной. Нам жизненно важно экипировать людей качественными доспехами, а я отнюдь не уверен, что у кузнецов получится быстро наладить производство нужных сплавов. Так что кожаные доспехи могут стать для нас выходом, тем более, что по словам Чичи качество шкур окружающих нас монстров – превосходно. Нужно лишь убедить пару кожевенников и сапожника работать вместе с гоблиншей, так как я был уверен, что именно её технология выделки является лучшей. Но как заставить людей принять главенство презираемой ими гоблинши?
     - Заходите, присаживайтесь, - пригласил я мастеров и достал из шкафа несколько заготовок под ламилярный доспех, изготовленных Чичей, - оцените, пожалуйста, качество выделки кожи.
     Мастера принялись пристально рассматривать заготовки, тщательно ощупывая их, пробуя кожу на изгиб и прочность, а также внимательно рассматривая причудливые узоры. Я не торопил их, ожидая когда они сами заявят о готовности огласить вердикт.
     - Удивительное мастерство, - заявил первый мастер кожевенник - невысокий мужчина с родимым пятном на пол лица, - кожа очень прочная с внешней стороны и необычно мягкая с внутренней, при этом ещё и удивительно гибкая. Кто это изготовил? Я бы хотел поучиться у этого мастера.
     - Такого результата невозможно добиться выделкой, - возразил второй мастер кожевенник - огромный мужчина с длинным хвостом на голове, - это кожа какой-то твари. Из такой кожи любой ученик сделает чудо.
     По всему было видно, что второй мастер, в отличие от первого, обладает завышенной самооценкой и не привык хвалить кого бы то ни было, кроме себя.
     - А каково ваше мнение? - спросил я сапожника, всё ещё рассматривающего узоры на коже.
     - Это узоры гоблинов, - ответил он, подняв на меня взгляд.
     - Я же говорил, что это шкура твари, - фыркнул второй мастер, - интересно, где это мастер раздобыл столько гоблинских шкур?
     - Да нет, - усмехнулся сапожник, - это не шкура гоблина, это шкура, вычиненная и обработанная гоблином.
     - Врешь! - возмутился огромный кожевенник, - знаю я этих жаб. Они даже нож в руках держать не могут. Куда им шкуры вычинять.
     - Железный не могут, - согласился сапожник, - а костяным управляются лучше, чем ты ложкой. Это ведь ваша гоблинша сделала? - полуутвердительно спросил он меня.
     - Она, - не стал я возражать, - хотите у неё поучиться?
     - Ещё чего! - не подумав, воскликнул громила, - Чему эта жаба может научить настоящего мастера?
     - А вы? - я внимательно посмотрел на остальных.
     - Я же сразу сказал, что хотел бы поучиться у такого мастера, - вежливо ответил первый кожевенник.
     - И я не против, - усмехнулся сапожник и покосился на стоящего рядом громилу, - какой дурак откажется от бесплатного обучения?
     - Тогда вы двое поступаете в распоряжение Чичи. Если решите, что сможете усовершенствовать её метод, не стесняйтесь, предлагайте. Она барышня отзывчивая, выслушает, проверит и отблагодарит если получится. Нам очень важно, как можно скорее, облачить всех наших бойцов в доспехи.
     Я передал мысленное сообщение и продублировал приглашение голосом.
     - Хорошо, Чича, заходи! Эти мастера, - я указал на двоих мужчин, согласившихся с её главенством, - согласны помогать тебе и учиться у тебя, - гоблинша сделала книксен, немало удивив своих новых подопечных, - но и ты посмотри на их приёмы. Вполне возможно, что твой метод вычинки можно усовершенствовать.
     Гоблинша счастливо улыбнулась своей жабьей улыбкой, заставив здоровяка сплюнуть с отвращением.
     - Я так подозреваю, что ваше производство будет с запашком, поэтому займёте угловую башню, ту, в которой раньше обитали люди Газима. Чича, постарайся, чтобы вони было поменьше.
     - А где будет моя дубильня? – подал голос длинноволосый кожевенник.
     - Нигде, - я холодно посмотрел на здоровяка, - ты поступаешь в распоряжение Газима. В подземных садах полно работы. Как я понял это для тебя лучше, чем подчиняться гоблинше.
     - Но ты сказал, что вам срочно нужны доспехи, - растерялся мастер, - я думал…
     - Ещё важнее уважительное отношение к членам моего отряда и умение подчиняться приказам, - оборвал я его на полуслове, - когда решишь, что ты готов работать с гоблином, дай мне знать. Я с тобой снова поговорю.
     По тяжёлому взгляду, которым меня наградил здоровяк, я понял, что такое время вряд-ли наступит. Ничего не поделаешь, хорошим для всех быть не получится. Но очень важно преподнести окружающим урок. Пусть знают, что уважительное отношение ко всем без исключения – непременная основа успеха в моём отряде, а недовольные всегда найдутся, даже если очень стараться их не плодить.
     - Что дальше? – спросил Эрн, как только мастера вышли за дверь.
     - Будем распределять людей по отрядам, - ответил я, - кстати, я уже подобрал для твоего декурия шесть человек. Все как один высокие и сильные.
     - Носильщики, что-ли? - северянин был не в восторге от пополнения, - они даже не знают с какой стороны за меч держатся.
     - Вот и научишь. Они подходят на роль тяжёлого пехотинца и ростом, и силой, и выносливостью. Кроме того, других нет, так что бери этих и лепи из них бойцов. Вместе с твоими ребятами будет одиннадцать человек.
     - Ладно, - нехотя согласился Эрн.
     - Ваша задача - охрана входа в главное здание. Вахта - два человека. Дневное дежурство - двенадцать часов, два ночных дежурства - по шесть часов. В свободное время - тренировки: бой на мечах, бой с копьём, кулачный бой и бой в строю.
     - Верус, тебе передаю восемь арбалетчиков Газима, двух торговцев тканями и бродячего торговца из отряда Ильхама. Вместе с тремя твоими бойцами будет пятнадцать человек. Как раз по количеству арбалетов. Составите отряд внутренней охраны. Разместишь по одному бойцу около каждой из трёх решёток. График дежурств тот же, что и у Эрна. Всё свободное время на тренировки. Отработать правильность и скорость зарядки арбалета, а также меткость стрельбы. В том числе при сильном боковом ветре и по движущимся мишеням. Не жалей ни болтов, ни арбалетов. Кузнецы всё починят, а нам важно как можно скорее подготовить отряд истребителей. Будем расстреливать тварей издалека. В случае тревоги вы должны занять места у бойниц. Распределишь людей сам и проведёшь несколько внезапных тренировок.
     - Идан, вы с братьями дежурите у бойниц над входом в главное здание. Прикрываете Эрна и Ильяза, который будет охранять вход в подземные сады. Стрелки вы отличные, но про тренировки тоже не забывайте. И договоритесь с Верусом где будете в случае тревоги.
     - Брин, как ты считаешь, кого из подчинённых Басура можно привлечь к охране подземных садов.
     - Купца Хольта и его людей, - не задумываясь ответил трактирщик, - они Басура ненавидят и с радостью прикончат при встрече. Правда на них татуировки Сабуда...
     - Татуировки мы сведём, - успокоил я его, - Сколько у Хольта человек?
     - С ним пять наёмников и два возницы.
     - Отлично. Ильяз, передаю их в твой отряд. Также принимай оставшегося мечника Газима и Брина с его людьми. Всего двадцать человек. Как считаете, хватит для контроля подземных садов?
     - Для этого и сотни будет мало, - покачал головой Брин, - единственное, что можно сделать - водить людей на работу под конвоем, как это делал Басур.
     - Хорошо, так и поступим. На первое время ограничимся несколькими посещениями подземных садов в день под конвоем людей Эрна и Веруса, а затем постепенно подключим освобождённых от татуировок.
     На этом формирование боевых отрядов мы завершили. Оставшихся людей разбили на две группы. В первую вошли все ремесленники: булочник с двумя сыновьями; портной с двумя подмастерьями; двое ткачей с тремя подмастерьями; столяр с двумя подмастерьями; два уличных торговца едой; три гончара; мастер каменщик и мастер плотник. Всего двадцать один человек. Эти люди должны были заняться отбором воды из фонтана, бесполезно уходящей в трещины пола. Ёмкость, которую использовали для сбора воды во времена ордена, была разбита монстрами и пока кузнецы не выкуют новую, придётся постоянно держать у фонтана людей, непрерывно наполняющих водой бурдюки. В принципе, эту работу можно было поручить кому угодно, но если мы отсюда выберемся, то умелые мастера смогут принести всему отряду немалую пользу. Конечно, при условии, что захотят остаться с нами. Именно поэтому я решил всячески их поддерживать и не подвергать опасности, отправляя в подземные сады. По крайней мере, до тех пор, пока не пойму куда укрылись жрецы во главе с Басуром.
     Во вторую группу я определил шесть слуг Басура, двенадцать нищих, ранее работавших у Газима сборщиками кристаллов, шесть бродячих акробатов, художника, поэта и менестреля, пришедших в Пыльный замок вместе с нами. Двадцать семь человек под руководством Газима. Этим работникам предстояло обслуживать подземные плантации, что подразумевало под собой сбор созревших плодов, посадку семян, полив и опыление грядок толчёными кристаллами магии. Работа не очень сложная, но вредная из-за ядовитых испарений, выделяемых некоторыми грибами. А ещё опасная, так как работники могли быть в любой момент атакованы жрецами.
     А далее начались бесконечные беседы с новыми подчинёнными. Пока групповые, но и в них мы старались прощупать характер каждого человека, узнать причину его ссылки, а также выяснить, сотрудничает ли он с хранителем подземных садов.
     С учётом того, что у нас было более шестидесяти новичков, этот адский труд растянулся до поздней ночи. А индивидуальные беседы с глазу на глаз, которые я также запланировал провести с каждым своим подчинённым, грозили отнять несколько дней.

Глава 8. Подземные сады

     Бесконечно длинный день закончился. Гарнизон замка обрёл очертания, людей распределили в новые отряды и представили десятникам. С завтрашнего дня у них начнутся интенсивные тренировки. Нам нужно как можно скорее подтянуть уровень каждого бойца, повысить слаженность и боеготовность отрядов.
     Ильяз получил кольцо хранителя колодца, которое я настроил на работу в режиме бойца внешнего периметра. Решение о том, кому из моих офицеров передать кольцо было достаточно непростым, ведь артефакт давал неплохую защиту и повышал выносливость человека за счёт магической подпитки. С одной стороны, так усиливать можно было только верного человека и Эрн, Идан или Верус были в этом плане идеальными кандидатами. Но с другой стороны, все трое охраняли главный комплекс строений, в котором было гораздо безопаснее, чем в подземных садах. То есть наибольшую пользу кольцо принесёт именно там. Хотя, в случае нападения людей Басура, была достаточно серьёзная опасность потерять кольцо вообще.
     Брину я не очень доверял, а отдать кольцо Газиму опасался, так как его психика менялась при ношении предыдущего артефакта. Если же рассматривать в качестве кандидатуры Ильяза, то проявление доверия к бывшему капитану дворцовой стражи должно сыграть в мою пользу и повысить его лояльность ко мне. Ведь именно я выделил и возвысил его, а другой сюзерен вполне может изменить этот расклад. Утверждение верное лишь до тех пор, пока не примешь во внимание амбиции самого капитана. Хотя, за недолгое время нашего общения я не заметил, что они у него завышены. Тяжёлый выбор, но я решил рискнуть.
     Солнце село за горизонт и замок погрузился во тьму, но движение в главном здании всё ещё продолжалось. Я распорядился поселить всех людей, находящихся в моём подчинении, в камерах тюремной части. И хотя комфорта в них явно не доставало, многие восприняли переселение с радостью. Люди Газима часто ночевали почти под открытым небом, а ночью в пустыне ужасно холодно. А уж про людей Басура я и вовсе молчу, жить под землёй то ещё удовольствие.
     Верус и Идан контролировали расселение наверху. Газим руководил переселением из лагеря на стене. Ильяз со своими людьми охраняли вход в катакомбы, а Эрн и Брин с воинами сопровождали переселенцев. Я, вместе с рысёнком, поочерёдно присоединялся то к отряду Брина, то к отряду Эрна, изучая основные тоннели и пытаясь примелькаться возможным шпиона, то появляюсь на виду, то скрываясь из виду. Мы немного рисковали, ведь если Басур со своими приспешниками остались в катакомбах, или проникли в них из-за пределов замка, то сейчас у них был очень удачный момент для нападения.
     Честно говоря я на это надеялся и готовился к этому. Бойцам Эрна передали защитные амулеты и приказали постоянно быть настороже. Расстояние между отрядами держали таким, чтобы в случае засады была возможность помочь друг другу. Наверху, в полной готовности, ожидала группа усиления, которую я мог вызвать в любой момент мысленным приказом, постоянно поддерживая ментальную связь с гоблиншей. А я сам и рысёнок старались вычислить врагов, используя обострённые органы чувств.
     Тщетно, ни засады, ни каких-либо следов присутствия посторонних не оказалось. Возможно, причиной тому была внезапность этого переселения и враги не успели подготовить засаду. Возможно, Басур заподозрил ловушку и побоялся напасть. А может быть его и вовсе нет в замке. Так или иначе, но всё прошло спокойно.
     Проводив предпоследнюю группу к месту ночёвки рабов, мы с рысью незаметно скользнули в боковой тоннель и затаились. Выждав после ухода группы час, я достал из своего рюкзака чёрную одежду Молчуна и сменил ею свои доспехи. Быть защищённым бронёй прекрасно, но чересчур шумно для того дела, что я задумал. А задумал я ни много, ни мало - выследить жрецов. И кажется, у меня появилась слабая зацепка - едва заметная дорожка следов в пыли, тянущаяся из основного тоннеля в один из боковых коридоров, которую я заметил в тот миг, когда укрывался в коридоре.
     * * *
     Кшал наслаждался темнотой подземелья. Наконец-то ненавистное солнце не давило на плечи, заставляя прятать голову в капюшон и кутаться в длинный плащ. Нет, для проклятого, обладающего его уровнем тёмной магии, солнце давно не представляло смертельной угрозы, но по давней привычке вызывало жуткий дискомфорт, ежесекундно заставляя вспоминать ужасные моменты его существования, когда любой луч дневного света грозил обернуться ожогом. Именно из-за нелюбви к солнцу путешествие на Великий рынок обернулось для его выводка тяжёлым испытанием. К сожалению, испытанием бессмысленным, так как цель похода – шар Сабуда добыть не удалось.
     Сколько сил пришлось приложить, сначала чтобы добраться до Великого рынка, а затем, чтобы подготовить дерзкий план похищения реликвии кровавого бога. Сколько денег пришлось потратить на взятки. Сколько драгоценных эликсиров пришлось выпить для того, чтобы превзойти жрецов Сабуда и проникнуть в святая святых – храм Боли. И всё это напрасно! Эти твари обманули его и подсунули вместо мощнейшего магического артефакта – точки фокуса бога, обычную стекляшку, едва накачанную магией.
     Если бы он сам отправился в храм Боли, а не послал боевую звезду выводка, всё могло обернуться иначе. Он бы сразу распознал подделку и, наверняка, сумел бы найти настоящий артефакт. Не то, что эти тупые машины убийства, которые ни на что более не годятся. Впрочем, встречу с верховным жрецом Сабуда он мог и не пережить. Всё таки тот смог упокоить Кшара – самого сильного воина выводка, а тёмный маг далеко не ровня воину тени в рукопашной схватке. Использование же магии около такого мощного артефакта равносильно самоубийству.
     Без магической поддержки, его воины едва смогли вырваться из подземелий арены и скрыться от погони. Если бы не взрыв в храме, посеявший панику среди жрецов, они могли и не выбраться. Кстати, сам взрыв свидетельствовал о том, что артефакт всё же был похищен. Вот только кем именно? Этот вопрос был наиважнейшим, потому что возвращаться в логово без шара было нельзя. Проклятые не имеют души, поэтому бояться потерять тело пуще обычных смертных. А патриарх точно его выпьет, если тёмный маг не разыщет артефакт.
     Долгих три недели Кшалу пришлось потратить на то, чтобы выяснить все детали происшествия и по крупицам собрать информацию об обыгравших его конкурентах. Он узнал, что гильдии теней поступил заказ на похищение шара, который принял вор по кличке Молчун. Правда, сразу после взрыва на арене Молчун отказался от заказа и выплатил штраф за провал, но именно такое совпадение времени отказа со временем похищения насторожили Кшала.
     Кровосос стал раскручивать эту ниточку и узнал, что совсем недавно у Молчуна был конфликт интересов с пришлым королевским магом. Да не с простым, а адептом ордена Серебряного льва в сопровождении четвёрки подготовленных воинов. С таким противником поостерёгся связываться и сам Кшал, а вот вор Молчун попросту разделался с ними. Конечно, не своими руками, а стравив мага с главой дома гладиаторов. Но такой подход лишь сильнее заинтересовал тёмного мага. А когда Кшал узнал, что вор ещё и успешно прибрал к рукам имущество адепта, защищённое охранными заклятиями, он и вовсе уверился, что шар у Молчуна. Не мог обычный вор обойти заклинания ордена. А раз так, то это и не вор вовсе, а хорошо замаскированный маг.
     Труднее всего было понять кто играл роль Молчуна и куда он исчез. Кшал выбился из сил, собирая сведения обо всех, кто покинул Великий рынок в день похищения шара Сабуда. Ибо артефакт такой мощи невозможно спрятать надолго. Он подключил агентуру во всех соседних с Великим рынком селения, но так и не достиг успеха. Все ниточки этого клубка одна за другой обрывались. Все, кроме одной, последней.
     Он смог узнать, что маги Сабуда забрали из конвоя каравана два десятка бывших гладиаторов под предводительством какого-то юнца. И что самое интересное, эти самые гладиаторы сражались на арене в день похищения. А Кшал прекрасно помнил, что от клеток бойцов до храма Боли рукой подать.
     Сложив все факты воедино, тёмный маг предположил, что вор по кличке Молчун затерялся именно в этом отряде. Осталось лишь подтвердить это предположение при помощи одного из тех, кто знал гладиаторов близко. Кшал сам обратил кузнеца Больта в низшего вампира и выведал у него всё, что тот знал о Молчуне.
     Тёмный маг улыбнулся в предвкушении. Скоро, совсем скоро он погрузит свои клыки в плоть этого недомага. Кровь магов гораздо слаще крови обычных смертных и, кроме утоления вечного голода, приносит могущество. А необученный маг - мечта каждого вампира. Он всё так же питателен, но совершенно не опасен. Можно будет даже поиграть с ним, не выпивая досуха, а позволяя восстановить силы и забирая их вновь.
     Зрение вампира обнаружило впереди тепловой силуэт человека, крадущегося по подземному тоннелю в кромешной тьме. Ещё десяток шагов и ничего не подозревающая жертва сама подойдёт к неподвижно висящему в тёмном углублении на потолке охотнику. Кшал снова улыбнулся и беззвучно прошептал: "Иди сюда, человечишко".
     * * *
     Через три часа блужданий по подземелью идея найти Басура самостоятельно уже не казалась такой правильной, как вначале. Нет, я вовсе не устал. Зелье выносливости из арсенала мага ордена Серебряного льва могло поставить на ноги совершенно истощённого человека. И не страдал от кромешной темноты. Кошачье зрение, вкупе с зельем ночного видения, позволяло различать малейшие детали окружающей обстановки. Главное моё разочарование было в том, что я совершенно не приблизился к разгадке тайны убежища хранителя подземных садов.
     Цепочка следов оборвалась в одной из подтопленных подземных галерей. Вода в ней доходила до колена. Мелкие капельки сплошным потоком сочились из губчатого потолка, создавая своеобразную водяную завесу и уходили в одну из трещин в полу, сохраняя уровень воды в галерее на постоянном уровне. Похоже, я нашёл куда уходит вода из фонтана. Когда я миновал затопленный участок, то не смог снова взять след. Впрочем, из-за водной завесы, пыли тут почти не было.
     Я продолжил движение и дошёл до разветвления галереи на три тоннеля. Левый вёл вверх. Правый, самый узкий, продолжался на том же уровне. А центральный, самый широкий, резко уходил вниз.
     Первым я решил проверить правый тоннель. Не знаю почему, но именно эта мысль показалась мне правильной. Я уже почти сделал шаг вперёд, как рысёнок передал мне мыслеобраз неясного звука, услышанного им из центрального тоннеля. Очень нечёткий, но вполне различимый. Я очень удивился, что сам не смог расслышать этот звук.
     Мы сделали несколько осторожных шагов в центральный тоннель, замерли и прислушались. Звук не повторился, однако, спустя мгновение, рысёнок передал мне другой образ. На этот раз - запаха человека. Странно, но и его я не почувствовал. То-ли нюх и слух у кошки гораздо острее, чем у меня, то-ли, со мной происходит что-то неладное. Я попросил рысь постоянно транслировать мне все свои ощущения и сделал ещё несколько шагов вперёд.
     На десятом шаге я обнаружил несоответствие картинки. Если рысёнок видел на потолке впереди тёмную дыру, то я в упор её не замечал. Это очень похоже на наваждение. Я остановился и сконцентрировал внимание на подозрительном месте. Спустя несколько мгновений, мне показалось, что контуры дыры стали проявляются. Я мигнул и отчётливо увидел то же, что и рысь.
     Ловушка! Эта мысль мгновенно пронеслась в моей голове, а вслед за ней там родилась чужая мысль.
     - Ты меня удивил, мальчик.
     Мыслеобразы, как и голос имеют уникальные характеристики. По ним можно определить расу и пол разумного, его примерный возраст. Конечно мыслеобразы, как и голос, можно подделывать, выдавая себя за другого, что я и сделал при общении с магистром ордена Серебряного льва, но сомневаюсь, что моему собеседнику сейчас это нужно.
     - Обнаружить наваждение чрезвычайно сложно, - продолжал вещать в моей голове не совсем человеческий голос, - а избавиться от него практически невозможно. Но ты смог и это меня огорчает. Я хотел выжать из тебя максимум, а придется просто убить.
     Я заметил в потолочной дыре неясное шевеление и ударил туда огненной вспышкой. Настолько мощной, насколько смог. Тоннель озарило взрывом и с потолка свалилась вопящая фигура, объятая пламенем.
     - Ты действительно очень яркий, - продолжил голос с ноткой сожаления, - жаль будет выжигать твой разум, ведь без него твоя магия быстро погаснет и мы не сможем получить всю твою силу. Не сопротивляйся, это бесполезно!
     В этот же момент на мой разум обрушился мощнейший удар, как будто многотонная плита свалилась с трехметровой высоты и расплющила меня по бетонному полу. Боль была неимоверная, я почти потерял сознание и удержался лишь благодаря поддержке рыси. Наши разумы всё ещё были объединены в момент атаки, и Ловкач принял большую часть удара на себя. Похоже, вследствие физиологических особенностей кошки, ментальная атака для неё была не столь опасна как для меня. Это и помогло выдержать первый удар, но давление не ослабевало. Я чувствовал, что силы постепенно покидают меня. Ещё немного и даже поддержка рысёнка не спасёт меня от беспамятства.
     Неожиданно, в мозгу вспыхнула формула заклинания, губы сами прошептали нужную фразу, а руки воспроизвели жест и давление исчезло. Снова проявилось наследие первого мага. Я выпрямился, по ходу дела кастуя заклинание малого исцеления, и, когда мой взор прояснился, увидел в десятке метров от себя худую горбатую фигуру в тёмном плаще. Лица было не разглядеть из-за глубокого капюшона, но что-то мне подсказывало, что оно не человеческое. Не мешкая ни секунды, я ударил огненной вспышкой прямо по фигуре. Поток огня достиг цели и бессильно обогнул её, наткнувшись на мощное защитное поле.
     - Ха-ха-ха, - рассмеялся мой противник, - ты надеялся меня убить этим подобием заклинания? Второй раз то-же самое. Ты ведь просто не знаешь ничего другого и не чувствуешь мой защитный амулет! Мальчик, ты удивительно устойчив к ментальной магии, но в остальном ты полное ничтожество. Может у нас ещё получиться извлечь из тебя магию. Взять его!
     Из боковых ответвлений тоннеля выскочило четыре человека в доспехах наёмников и устремились ко мне. Позади них показались ещё несколько человек в кандурах жрецов Сабуда. Более чем достаточно, чтобы задавить меня числом, не говоря о том, что наёмники могут превосходить меня и опытом, и умением. После заклинания малого исцеления и двух заклинания огненной вспышки, в которые я влил всю свою магическую энергию, манна на нуле. Что противопоставить этой, пусть и полуорганизованной, толпе я не придумал и побежал.
     Едва миновав развилку, я увидел впереди свет факелов. Похоже, я оказался между двух отрядов хранителя подземных садов. Выбор невелик: либо левый тоннель, ведущий вверх; либо правый, который, судя по размеру, мог закончиться тупиком за первым поворотом. Я выбрал левый и ускорился, на ходу доставая из потайного кармана кристалл магии. Позади слышался топот преследователей, но ещё немного и я смогу встретить врагов огненной вспышкой. Пусть их предводителю такое слабое заклинание вреда не причинит, а вот количество подчинённых может сократить. Я бежал и впитывал магию, так быстро, как мог. Рядом со мной нёсся рысёнок, а позади летел призрак, пытаясь испугать преследователей. Тщетно, после первого испуга они не обращали на вопли пирата никакого внимания. Скорее всего, загадочная фигура в плаще воздействовала и на их разум, изгоняя страх.
     Я наступил на скрытый рычаг в полу и впереди что-то щелкнуло. В тоннеле тут же почувствовалось дуновение свежего воздуха, а секунду спустя, миновав последний поворот, я выскочил на поверхность. В тот же миг вокруг меня вспыхнуло радужное сияние и я провалился в ничто, ибо никак по другому это ощущение я охарактеризовать не смог.
     * * *
     Кшал вытер кровь с подбородка и довольно улыбнулся, глядя на свою жертву. Юноша, почти мальчик, был отлично сложен и неплохо тренирован. Из него мог выйти отличный упырь или даже низший вампир, если бы тёмному магу были нужны подручные на Великом рынке. Но уже завтра остаткам его выводка предстоит отправиться в долгое путешествие через Великую степь и пустыню Ужаса. Путешествие под палящим солнцем, которое не сможет пережить ни один низший.
     - Зелья доставили, - раздался сзади шипящий голос Кшана, возглавившего воинов выводка после смерти Кшара, - мы готовы выступать.
     - Хорошо, - ответил тёмный маг, - уходим рано утром, а пока разрешаю вам поохотиться. Напейтесь крови впрок, мы не встретим человеческих селений до самого Пыльного замка.

Глава 9. Портал в Запределье

     Пребывание в нигде закончилось мгновенно. Только что мы с рысью ощущали себя подвешенными в воздухе без какой-либо точки опоры и даже без обычной силы тяжести, а затем, с громким хлопком ворвались в привычное каждому человеку пространство и продолжили полёт в совершенно другом месте. Что самое интересное, в совершенно другом часовом поясе, ибо тут и сейчас был полдень.
     Сделав кувырок, я подскочил и судорожно оглянулся, собираясь выпустить в своих преследователей огненный заряд, но увидел позади себя лишь каменную арку с причудливыми рунами, одна из которых чуть светилась, быстро угасая. Портал! Тут же озарила меня мысль, поясняющая наше чудесное перемещение. Монстры! Сразу вслед за первой, возникла вторая мысль, вопя об опасности.
     - Не шевелитесь, - прошептал призрак, глядя за мою спину, - я их отвлеку.
     - Кого их, - беззвучно, одними губами, спросил я.
     - Ящериц переростков, - пояснил пират, медленно обходя меня и выдвигаясь навстречу пока ещё не видимым мною монстрам, - они не обращают на тебя внимания.
     Странно, с чего бы это? Я прислушался к своим ощущениям и понял, что портал полностью поглотил не только магический кристалл в моей руке, но и большую часть моего собственного магического резерва. А без магии, для большинства тварей Запределья, мы с рысью - простые куски мяса и интересуем их лишь в гастрономическом плане. Я медленно обернулся и понял, что этого пустынного дракона, равно как и пару его соседей, мы заинтересуем не скоро, ибо они только что сожрали своего собрата. Призрак их тоже интересовал постольку-поскольку, они лишь лениво сопровождали его светящийся силуэт немигающим взглядом, не делая ни единой попытки приблизиться.
     - Не надо, - предупредил я порыв пирата броситься с призрачным мечом на монстров, - сейчас они для нас не опасны, а скорее полезны.
     Я указал глазами на стаю глорхов, укрывшихся в ближайших кустах и жадно наблюдающих за каждым нашим движением. По всей видимости, лишь страх перед ящерами не давал им накинуться на нас.
     Я осмотрелся. Местность вокруг равнинная, но из-за обилия кустов видимость ограничена. Вдали, у самого горизонта, виднеются пики гор - единственная зацепка, которую можно использовать для определения моего местоположения, но и она для меня сейчас бесполезна. Позади меня, примерно в пяти - шести километрах высится комплекс промышленных строений. По крайней мере, на Земле они выглядят именно так. И больше ничего интересного.
     - Бен, Ловкач, наблюдайте за округой.
     Проанализируем ситуацию. Непосредственная опасность прямо сейчас нам не грозит, но расклад сил может изменится в любую секунду. Понятно, что отсюда нужно выбираться, но как это сделать?
     Очевидно, что мы прошли через портал. Несомненно, что переход расходует магическую энергию. И эту энергию портал тянет из окружающего пространства. Если я достану из своего рюкзака кристалл магии, то, вполне возможно, смогу зарядить портал для обратного перехода. Не факт, что с первого кристалла, но как раз их у меня хватает. А времени может не хватить, потому что извлечение кристалла тут же привлечёт монстров. Как быть?
     Прежде всего, нужно подготовиться самому. Наряд Молчуна хорош для ночных диверсий, но для боя с превосходящим числом противников не подходит совсем. Значит снова надеваем броню, за несколько недель постоянного ношения ставшую второй кожей. Сказано - сделано. Не совершая резких движений, я переоблачился и уложил облачение вора в рюкзак.
     Теперь оружие. Я проверил, легко ли выходят из ножен метательные ножи. Конечно, против крупных тварей они не помогут, но парочку глорхов ими вполне реально остановить. Главное попасть куда надо. Далее арбалет. Хотя запасы болтов не бесконечны, сейчас не до экономии, так что заряжаем один бронебойный и один алхимический. Жаль, что я не взял в подземелье меч. В тесных коридорах он бы мешал, но тут пришёлся очень кстати. Придётся использовать в качестве оружия ближнего боя кинжал верховного жреца Сабуда. Хотя, это может быть не так уж и плохо, так как кинжал обладает свойством парализовать цель.
     И напоследок приводим в порядок тело. Трудный день, многочасовой поиск в подземельях, схватка с загадочной фигурой в плаще и, затем, бегство очень утомили меня. А чтобы добраться до безопасного укрытия сил понадобиться немало. Я скривился от отвращения, снова глотать эликсиры. Ну почему алхимикам не делать их с приятными вкусами? Сперва зелье здоровья из арсенала мага. В отсутствии ранений, оно здорово стимулирует восстановление сил и мгновенно утоляет голод. Затем набор зелий для усиления силы, выносливости, ловкости и скорости реакции. Дьявольский коктейль, откат от которого скрутит меня через сутки, но именно сейчас он даст возможность противостоять монстрам на равных, по крайней мере тем, которых я вижу. А на запивку, зелье внимания. Раз случай забросил меня в Запределье, нужно полностью использовать эту возможность и перед возвращением изучить тут всё, что можно.
     Первым делом, обратим внимание на портал, но чтобы подойти ближе, нужно отогнать пустынных драконов.
     - Бен, - мысленно обратился я к пирату, - попробуй нежно и незаметно пощекотать дальнего дракона своим мечом. Помню, что когда ты касался меня, становилось холодно, а ящерицы сейчас греются. Может это заставит их отойти от портала?
     Призрак ту же исчез из виду, провалившись под землю, и уже через несколько секунд его голова выглянула из основания хвоста пустынного дракона. Ящерица недовольно зашипела и лениво отползла в сторону. 
     - Если ты кому-то расскажешь, - хмуро заявил пират, - что я заглядывал в жопу дракона - убью!
     - Клянусь попутным ветром, - торжественно ответил я, едва сдерживая смех, - никому не скажу! Бен, пожалуйста, отгони от портала ещё двух ящеров, только постарайся сделать так, чтобы один оказался между нами и глорхами, а второй - между нами и вон теми кустами. Что-не нравиться мне, как они шевелятся.
     Призрак прицелился и исчез под землёй. Спустя несколько секунд с места сдвинулся второй ящер и, так же недовольно шипя как и первый, отполз в сторону глорхов. Через минуту Бену удалось спровадить от портала и третьего ящера. Но как пират не старался, по направлению к подозрительным кустам пустынный дракон двигаться отказывался, а присоединился ко второму, заставив стаю глорхов немного подвинуться.
     Путь к порталу оказался расчищен. Не делая резких движений, очень медленно я приблизился к нему и начал внимательно рассматривать. Высотой он был около двух с половиной метров и представлял из себя арку чёрного цвета из неизвестного мне материала, сплошь покрытую белыми объёмными рунами. Я прикоснулся к порталу рукой. На ощупь похоже на гранит. Я погладил одну из рун, пытаясь понять каким образом её нанесли на портал. Никаких стыков, как будто чёрный и белый гранит являются единым целым. Я медленно обошёл вокруг арки и обнаружил на внешней боковой поверхности знак ладони.
     А вот и пульт управления! Интересно, для настройки портала нужен какой-то пароль? Сейчас проверим. Я приложил к знаку правую руку и ничего не случилось. Что поделать, это вполне ожидаемо. Даже в метро нужен билет на вход, что говорить об общепланетарной транспортной системе? Я начал внимательно рассматривать арку в поисках места приложения ключа-пропуска, но не нашёл ничего нового. Белые руны, белый знак ладони и чёрный гранит основы. Вот и вся арка. При третьем обходе я случайно коснулся знака ладони левой рукой, на средний палец которой был надет перстень хранителя, и почувствовал моментальное изменение температуры.
     Так вот в чём дело. Кольцо хранителя может помочь с активацией портала. Я переместил его на средний палец правой руки и приложил руку к символу. Снова почувствовал холод и одна из рун отозвалась слабым сечением. Та, которая светилась после моего появления тут. Скорее всего, это выбор точки назначения скачка. Интересно, могу ли я изменить эту точку? Я сделал листающее движение, свечение переместилось на соседнюю руну и начало мигать. Движение в обратную сторону вернуло освещение на начальную руну. Я попытался нажать на символ и мигание исчезло, сменившись ровным сечением. Вот так, выбирать адрес я научился. А адресов этих ровно двадцать четыре штуки. По двенадцать с каждой стороны от большой, центральной руны, расположенной на вершине пирамиды. Я достал из рюкзака неоконченный дневник мага и начал планомерно зарисовывать символы. Сравню их с теми, что находятся на другой стороне портала. Ни Бен, ни Ловкач не давали сигналов тревоги, поэтому я позволил себе потратить около пятнадцати минут времени на зарисовки. Закончив копирование символов с арки, я смотрелся и замер в ужасе.
     Всё время, пока я исследовал портал, рысь маялся от безделья. Так как мы были окружены полукругом пустынных драконов, у него был лишь один свободный путь - к подозрительным кустам, которых избегали даже пустынные драконы. И любопытный котёнок незаметно переместился к точке своего интереса, стараясь рассмотреть, что там скрывается. Когда я обернулся, Ловкач изготовился к прыжку.
     - Нет! - мысленно завопил я, но было поздно.
     Стремительной тенью рысь прыгнул в кусты и спустя мгновение я увидел его, держащим в зубах кончик чьего-то хвоста. Радость победы в глазах кота сменилась недоумением, а когда кусты стали ломаться от движений огромной туши, он и вовсе зашипел, прижав уши, но добычи из зубов не выпустил.
     - Бросай, - крикнул я ему, судорожно извлекая из рюкзака два кристалла, - ко мне!
     И снова я опоздал на мгновение. В кустах прокатилась разрушительная волна и рысь, всё ещё держащая тварь за хвост, отправилась в стремительный полёт. Хорошо, что по направлению ко мне.
     - Скорее, уходим! - крикнул я ошалевшему рысёнку и он со всех четырёх лап побежал ко мне.
     Тварь в кустах огласила округу яростным воплем и взмыла в небо. Ещё одна Химера! Больше той, что мы одолели в Пыльном замке раза в два! Я живо вообразил, как часы нашей жизни отмеряют последние секунды. Тварь заложила крутой вираж, её глаза сфокусировались на мне и она устремилась в головокружительное пике к вожделенному источнику магии. Времени думать не было, я приложил руку к символу на арке, наугад выбрал адрес и едва успел отпрыгнуть в сторону, бросив оба кристалла в арку портала. Химера пронеслась рядом со мной и с громким хлопком исчезла в радужной плёнке перехода.
     Скорее! Остальные монстры, которых распугала Химера скоро будут здесь! Я снова сменил адрес назначения и извлёк из рюкзака ещё два кристалла. Портал стремительно поглощал из них магию и уже через несколько десятков секунд в арке возникла радужная плёнка. Я сделал прощальный взгляд вокруг, увидел пару десятков тварей, стремительно несущихся к нам, положил руку рысёнку на холку и шагнул вперёд, в ничто.
     * * *
     Портал, столетиями бездействовавший, с громким хлопком исторг из себя инородное тело. Инородное тело для подземелий, из которых давным давно исчез даже намёк на жизнь. Инородное тело, потому что кроме жизни, в нём было много магии, столь необходимой мёртвым обитателям Подземной цитадели.
     Много веков назад, королю личу удалось освободится из плена магов некромантов, его создавших. Удалось не просто освободиться, но и расправиться со своими неудавшимися тюремщиками, а затем, и со всеми их слугами. Единственное, что королю личу не удалось, так это найти выход из Подземной цитадели.
     Поначалу, не хватало знаний, чтобы открыть единственный портал, связывающий цитадель с внешним миром. А затем, когда он поглотил душу последнего мага и получил доступ к его знаниям, не хватило манны, чтобы этот портал активировать.
     Дело в том, что мёртвые могли использовать лишь магию смерти, а она совершенно не подходила для питания портальной арки. Непобедимая армия мёртвых оказалась запертой в Подземной цитадели. Но теперь всё измениться. Живой, случайно или намеренно попавший сюда через портал, даст достаточно энергии, чтобы вырваться из многовекового плена. Мир живых, наконец-то мы вырвемся на свободу! Мы идём, чтобы отомстить вам за века нашего заточения!
     * * *
     В этот раз перемещение было не таким дезориентирующим. Прежде всего потому, что я спокойно шагнул в портал, а не влетел в него с разбегу. К счастью, я материализовался там, куда стремился - около Пыльного замка. Я облегчённо выдохнул. Портальной системе - несколько веков. Кто знает какие неполадки могут в ней произойти? Мгновенно перемещаться по планете - это огромное преимущество, но также большая опасность. Особенно, если не быть уверенным в точке конечного назначения. Может портал, вследствие какого-то природного катаклизма, оказался под толщей воды на дне океана, а может стоит на краю пропасти или вовсе погребён под землёй. Каждый слепой прыжок - это лотерея и у меня нет большого желания испытывать судьбу. Прежде чем активно пользоваться системой, стоит научиться заглядывать по ту сторону портала без перемещения себя любимого. Но к этому вопросу я вернусь позже. Сейчас вопрос в другом: куда подевались мои преследователи?
     Вход в подземелья был открыт настежь, на песке вокруг входа и далее в подземном коридоре были отчётливо видны свежие пятна крови. Похоже, моя телепортация привлекла окрестных тварей и они атаковали моих преследователей. Судя по тому, что на поверхности не осталось ни тех, ни других, схватка переместилась в подземелья, а значит люди Басура во главе с таинственной фигурой в балахоне проигрывают. Только тварей в катакомбах нам не хватало! Хотя, может они со жрецами друг друга поубивают?
     Что делать? Пробираться к замку по поверхности или под землёй? Решение помогло принять шевеление в кустах. Самостоятельно до замка я могу и не добраться. Конечно, встреча с тварями под землёй то ещё удовольствие, но там я хотя-бы защищён с двух сторон узостью коридора, а двери за собой я сейчас закрою. Так что опасность будет только впереди, а на поверхности нужно опасаться нападения с любого направления.
     Мы бесшумно скользнули внутрь подземелья и принялись искать рычаг, закрывающий вход. Минут через пять его обнаружил Бен и я закрыл ворота, отсекая монстров позади меня.
     - Чича, - мысленно позвал я гоблиншу, - поднимай людей. В катакомбы проникли монстры, а ещё я встретил жрецов Сабуда. Пусть Эрн, Верус и Брин с проверенными бойцами спускаются в подземную галерею, в которой раньше жили рабы. Я их встречу.
     Гоблинша побежала будить командиров, а для нас началось долгое путешествие во тьме. Путь, который я совсем недавно преодолел за десять минут, отнял более полчаса, потому что мне то и дело попадались тела монстров и людей. Из первых я извлекал кристаллы, а вторых просто осматривал, проверяя признаки жизни. Достигнув развилки, около которой меня поджидала засада, я осмотрел я и сделал вывод, что жрецы укрылись в центральном тоннеле, а монстры последовали за ними. Это подтверждали и звуки боя, происходящего где-то в глубине тоннеля.
     - Ловкач, - погладил я рысь по голове, - ты помнишь путь до галереи отдыха?
     Рысёнок мысленно ответил утвердительно.
     - Отлично, отправляйся туда и приведи Эрна с воинами.
     Рысь бесшумно скользнул в знакомый коридор и исчез в темноте, а я затаился в левом тоннеле, ожидая подмоги. Время потянулось мучительно медленно. Я вслушивался в приглушенные звуки борьбы, доносящиеся до меня из центрального тоннеля. Иногда это был хлопок тетивы арбалета, иногда звон меча, встречающегося с роговой пластиной пустынного дракона, иногда рёв монстра или крик человека. Бой там шёл нешуточный. А нам, с одной стороны, торопиться не нужно, ведь чем больше вреда стороны нанесут друг другу, тем слабее будет победитель. А с другой стороны, важно поспеть к самому концу боя, ибо если победят жрецы, они тут же восстановят запасы кристаллов магии из туш монстров.
     Звуки боя начали стихать. Эрн не успеет, решил про себя я. Нужно идти самому, иначе фигура в балахоне будет нам не по зубам. Можно надеяться победить его, ослабленного боем с монстрами, но если он восстановит запас манны...
     Я сменил бронебойную стрелу в арбалете на зажигательную и стал осторожно двигаться по коридору. Тел тварей и людей стало больше, но я уже не тратил время ни на проверку, ни на извлечение кристаллов. Неясная тревога и предчувствие беды толкали меня вперёд. Спустя два поворота я оказался у входа в обширную пещеру. Она была столь огромна, что могла вместить внутри какой-нибудь храм. Впрочем, присмотревшись, я понял, что пещера храмом и является. В её центре располагался алтарь Сабуда - уменьшенная копия алтаря в храме Боли.
     Всё пространство вокруг алтаря было усеяно телами людей и тварей. Я очень удивился, что тел монстров было больше. Тут были и глорхи, и пустынные драконы, и другие, ранее невиданные мной, твари. Как жрецы, не привычные к рукопашному бою смогли уничтожить столько противников? Противников, намного более сильных, стремительных, выносливых и защищённых природной бронёй.
     Скорее всего, ответ на этот вопрос крылся в горбатой фигуре, облачённой в балахон. Мой недавний противник забрался на единственное возвышение посреди храма - алтарь и отбивался от двух пустынных драконов длинным посохом. Разумный, владеющий ментальной магией, сумел поставить между собой и монстрами человеческий щит. Одурманенные заклинанием подчинения, люди сражались без страха смерти, не чувствуя боли и не обращая внимания на ранения. Именно поэтому им удалось убить столько монстров, но, к сожалению для кукловода, не всех. Я внимательно вгляделся в фигуру на алтаре. Кто ты? Будто почувствовав мой пристальный взгляд, двуногий монстр обернулся и мне показалось, что внутри балахона сверкнули его глаза.
     - Ты-ы-ы! - раздалось его шипение в моей голове, - это ты во всём виноват! Ты будешь умирать долго!

Глава 10. Распорядитель Пыльного замка

     Выглядел мой противник совсем неважно. Несмотря на то, что вся ярость монстров досталась безвольным марионеткам, его защищавшим, контроль столь большого количества людей тоже имел свою цену и вытянул из кукловода почти всю манну без остатка. Присмотревшись повнимательнее, я отметил, что его немного пошатывает, а костлявые руки, держащие посох, подрагивают от усталости и напряжения. Но что он задумал?
     В этот самый момент маг менталист чувствительно приложил посохом по носу ближайшего пустынного дракона и, воспользовавшись секундной передышкой, сунул левую руку под балахон. Чувство опасности взвыло на полную громкость и я, повинуясь инстинкту самосохранения, потянул спусковой крючок арбалета. Два алхимических болта в мгновение ока преодолели разделяющее нас расстояние и расцвели двумя огненными вспышками, встретившись с магическим щитом мага. Щит удар выдержал, но вот сам маг на ногах не устоял. Взрывной волной его сбросило с алтаря на пол. От удара, он на секунду потерял сознание и из его рук выпали посох и красный кристалл магии. Пустынные драконы тут же ринулись к кристаллу и вступили в противоборство, пытаясь этот кристалл проглотить. Не теряя ни секунды, я принялся перезаряжать арбалет. Алхимических болтов больше не осталось, но обычных было ещё вполне достаточно, чтобы превратить мага в дикобраза.
     Секунда, вторая. Только бы успеть до того, как он очухается! Маг слабо пошевелился и сунул руку под балахон. Да там у него что, склад кристаллов? Ещё два болта ушли в цель и расцвели вспышками, встретившись с магическим щитом. Но на этот раз никакого урона магу нанести не удалось. Он с трудом сел и, зажав в левой руке следующий красный кристалл, начал бормотать заклинание.
     В том, что это будет что-то убийственное я не сомневался. Нужно срочно сбить его концентрацию. Я выхватил из рюкзака синий кристалл магии и ударил по противнику огненной вспышкой, влив в заклинание максимально возможное количество энергии. И снова магический шит нивелировал урон. Единственным плюсом стало то, что взрывная волна снова сбила мага с ног, нарушила его концентрацию и он сбился. Теперь ему придётся читать заклинание заново, и это даст мне ещё немного времени. Но что делать дальше?
     Долбить по нему огненными вспышками? Но непонятно сколько ударов выдержит его щит. Сдаётся мне, что гораздо больше, чем понадобиться пустынным дракона для того, чтобы обратить на меня внимание. Во время последнего заклинания они даже на секунду делёжку кристалла прервали. Видимо, магия огня будет поярче, чем ментальная магия моего противника. На него они почти не реагируют. А может, он обладает способностью прятать свой магический дар?
     Что делать? Прежде всего поглотить ещё один кристалл магии, ведь я вкачал в последнее заклинание все свои и заимствованные силы. Я сунул руку в рюкзак и схватил наугад один из кристаллов. На этот раз мне попался кристалл в форме стержня. Я вырастил несколько таких, тренируясь перед тем, как приняться за статуэтку Фортунуса. А что если? Я достал из рюкзака второй кристалл - стержень и установил их на направляющие арбалета. Легли они идеально, впрочем, я их и выращивал по образцу арбалетных болтов, разве что они вышли чуть длиннее. Руки заряжали арбалет автоматически, а всё моё внимание было направлено на мага.
     Кристалл в его руках начал истаивать, голос приобрёл громкость, утратив шипящие звуки, а руки замелькали, совершая замысловатые пассы. Струна тетивы щелкнула, взведённая в боевое положение. Я вскинул арбалет и, почти не целясь, потянул спусковой крючок. В ту же секунду на моё сознание обрушился молот. Мозг пронзили тысячи игл, причиняя невыносимую боль. В глазах померкло и я потерял сознание.
     * * *
     Я очнулся от того, что кто-то тащит меня за ногу по неровному полу подземного тоннеля. Сапог из оленьей кожи, изготовленный гоблиншей, немного защищал ногу от укуса, но не мог полностью избавить от давления. Я с трудом приоткрыл глаза и рассмотрел впереди себя пустынного дракона. Он неуклюже пятился задом, рывками подтягивая меня за собой. Интересно, к чему такая нежность к моей тушке? Его челюсти с лёгкостью прокусят не то, что сапог, но и стальной лист нагрудной пластины. Почему я до сих пор цел и даже серьёзно не ранен? Скорее всего потому, что магии во мне почти не осталось, а как кусок мяса я его интересую не очень сильно. По крайней мере, не сейчас. Наверное, он решил меня отложить про запас и тянет в какое-нибудь укрытие.
     Да, дела! Арбалета нет, рюкзак тоже куда-то запропастился. Из оружия только метательные ножи и ритуальный кинжал верховного жреца. Как же избавиться от этого монстра?
     Я попробовал связаться с рысёнком, ничего не вышло. Мысленный зов гоблинше тоже остался без ответа, равно как и призыв к призраку. Ну да, точно. Кружка пирата лежала в рюкзаке и утеряна вместе с ним. Теперь, чтобы найти полупрозрачного товарища придётся обварить все подземелья. О чём я думаю? Как удрать от пустынного дракона?
     Тварь без устали переставляла свои короткие лапы, стремясь к одной ей известной цели. Нужно сражаться или бежать, но до тех пор пока нога в пасти дракона, опасно даже пошевелиться. Монстру достаточно чуть сильнее сжать челюсти и я останусь без стопы. Думай, как его отвлечь?
     Легче всего отвлечь тварь каким-нибудь заклинанием, но, кроме выбора самого заклинания, передо мною стоит ещё две проблемы. Откуда взять манну для его произнесения? И как скрыть эту манну от монстра, чувствительного к любой магии?
     Мысли понеслись галопом в поисках решения, перебирая один неудачный вариант за другим. В то же время я поочерёдно напрягал мышцы рук и ног, пытаясь привести их в порядок и подготовиться к побегу. Постепенно онемение тела прошло, но никаких идей для побега не родилось. Головная боль, немного отступившая как только я пришёл в сознание, от напряжённых раздумий вернулась и сжала мозг незримыми тисками. Однако, перспектива попасть пустынному дракону на ужин, пугала меня гораздо больше самой сильной головной боли и я продолжал искать решение, несмотря на стремительно ухудшающееся самочувствие.
     Неожиданно, когда боль усилилась до грани потери сознания, я почувствовал, что тело наполняет магия. Автоматически произнесённое мной заклинание малого исцеления избавило от мучений, но принесло страх. Пустынный дракон! Он чувствует магию!
     Но нет, ящер продолжал планомерно двигаться назад, ничуть её заинтересовавшись моими действиями. Я прислушался к своему телу и понял, что могу тянуть манну прямо из окружающей среды, так же естественно, как дышу. А ещё, я полностью перестал излучать магию наружу, оставляя всю её, до последней капли, внутри. Чрезмерное напряжение снова выдернуло из подсознания умения первого мага эмирата.
     Я стал накапливать манну и прикидывать, что теперь могу противопоставить ящеру. Огненная вспышка не подходит. Моя нога в пасти дракона и, ударив по нему, я попаду в самого себя. Магический щит тоже не подойдёт. Дракон попросту станет поглощать магию. Что ещё? Драконы не терпят холода. Точно!
     Я сконцентрировался на цели и, спустя минуту, мой сапог начал покрываться инеем. Ящеру понижение температуры не понравилось. Он обиженно зашипел и выпустил мою ногу. Тряся головой он сделал ещё несколько шагов назад. Я тоже осторожно пополз назад, каждую секунду отдаляясь от монстра.
     Пустынный дракон сообразил, что жертва не такая уж беспомощная и уставился на меня немигающим взглядом. Ещё мгновение и он ринется ко мне. А вот сейчас огненная вспышка будет в самый раз! Получи!
     Мощным взрывом тварь отбросило от меня ещё дальше. Магический щит, возведённый перед тем самым моментом, как огненный снаряд встретился с мордой дракона, уберёг меня от жара. Но самому дракону он не нанёс большого урона.
     Я подскочил и кинулся бежать. Благо, выбор направления в тесном тоннеле был очевиден. Ящер очухался слишком быстро и стал меня преследовать. Может, он и не слишком быстро бегает, но уж точно очень вынослив. Я упаду от усталости гораздо раньше, чем смогу от него оторваться. Придётся драться. Но как? Огненная вспышка не нанесла ему существенного вреда. А что ещё я могу? Думай!
     Ящеры ненавидят холод. Почему? Потому что они хладнокровные. У них нет системы терморегуляции организма и температура их тела зависит от температуры окружающей среды. Замерзая, они замедляются и могут вовсе впасть в спячку. Осталось всего лишь охладить дракона. И как это сделать? Я не могу влиять на предметы, с которыми у меня нет контакта, а касаться дракона - плохая идея! Но если нельзя охладить самого дракона, то кто мне мешает охладить воздух его окружающий?
     Я немного ускорился, оторвавшись от пустынного дракона, а через пять минут замедлился и начал усиленно поглощать из окружающей среды манну, трансформируя её в холод. Температура вокруг меня начала падать. Примерно через пять минут движения мне удалось понизить температуру вокруг себя на десяток градусов. Учитывая то, что в пещерах и так было не жарко, до нуля градусов оставалось не так уж и много.
     Думаю, этого вполне достаточно, чтобы замедлить тварь. Ещё сотню метров и я повернусь, чтобы встретить монстра лицом к лицу. Наконец, я приблизился к повороту тоннеля. В этом месте он немного уходил вниз и сужался. Идеальное место для холодильника. Я остановился и интенсифицировал процесс охлаждения. Стены, потолок и пол начали стремительно покрываться инеем. Ну что, тварь, иди сюда! Потанцуем!
     - Айвери! - раздался, как будто издалека, голос Эрна, - Очнись! Хватит колдовать, ты нас всех заморозишь! Очнись!
     * * *
     Я с трудом вынырнул из грёз и со скрипом разлепил глаза. Оказалось, что я лежу на каменном полу подземного храма, вокруг стоят мои воины, а надо мною склонились Эрн и лекарь нашего отряда. Чуть поодаль, словно парализованные, лежат два пустынных дракона. Ну да, не мудрено, в таком морозильнике не то что ящер, мамонт замёрзнет. Но что со мной произошло? Почему я оказался в удивительно реалистичном кошмаре? Это заклинание чёрного мага отправило меня туда. Страшный тип, кстати, где он?
     Я посмотрел на то место, куда упал маг, и сразу же его увидел. Изломанная фигура в балахоне, насквозь прошитая двумя кристаллическими болтами. Наверное, заклинание магического щита пропускает кристаллы магии. Эта информация даёт громадное преимущество, но в то же время вселяет страх, что магический щит вовсе не панацея. А маг плох, нужно бы успеть его допросить пока дух не испустил.
     - Мага обыскали?
     - Сейчас добьём и обыщем, - успокоил меня Эрн.
     - Он нужен мне живым! Отберите все вещи и украшения, разденьте и свяжите его. Даже пальцы на руках! Только поосторожнее!
     За дело взялся лекарь и спустя несколько минут мой недавний противник был избавлен от посторонних предметов и надёжно связан. Маг оказался тощим, лысым человеком, с каким-то болезненным цветом кожи. Его коньком было что угодно, кроме физической силы. Я просканировал его и отметил, что уровень его манны ещё достаточно высок. Применив только что обретённое умение поглощать магию, я опустошил его резервы практически до нуля.
     - Отойдите подальше, - скомандовал я своим людям, - он маг менталист и может воздействовать на ваш разум.
     Избавив мага от манны и, тем самым, обезопасив себя, я наложил на него несколько заклинаний малого исцеления. Ровно столько, чтобы привести его в чувство. Как только маг перекрыл свои источники я понял, что он пришёл в сознание. Я приставил к его шее ритуальный жертвенный кинжал верховного жреца Сабуда и произнёс:
     - Я знаю, что ты очнулся. У твоей шеи жертвенный кинжал Сабуда. Тот самый, что забирает не только жизнь, но и душу. Так что не вздумай дёргаться! Расслабься и расскажи мне кто ты такой и какую магию практикуешь?
     - Тебе не выжить, - прошептал маг, - эмир пошлёт сюда сардукаров и магов как только узнает, что ты меня убил.
     - И как он узнает? - скептически усмехнулся я.
     - Я докладываю первому магу каждый день.
     - Так я доложу вместо тебя. Какой амулет ты используешь? Этот? - я потряс перед его глазами кольцом распорядителя, - Или этот? - я показал ему амулет в виде скорпиона, снятый с его шеи.
     - Я маг - менталист! - презрительно процедил он, - для связи мне не нужны амулеты! Первый маг настроен на меня! Убьёшь и он сразу узнает об этом! Эмир страшен в гневе, а его маги умеют возвращать жизнь даже после изощрённой пытки. Ты пожалеешь, что родился на свет!
     - И как мне избежать гнева эмира?
     - Покорись! Освободи меня и будешь жить. Ты нужен эмиру, чтобы привлекать монстров. Ты яркий! Добыча кристаллов возрастёт и тебя похвалят. Покорись и живи!
     - А как же мои люди?
     - Эмир пришлёт новых, - тут же ответил он.
     - Хорошо, - я склонил голову, - я покорюсь. Но ты обучишь меня своей магии.
     - Я согласен, - как-то слишком быстро ответил маг, - развяжи меня!
     - Тебе нельзя шевелиться, - я указал на сквозные раны, - сначала нужно тебя подлечить. Ты можешь сам себе помочь?
     - Нет, я менталист. Заклинания здоровья мне неподвластны. Вылечи меня!
     - Заклинанием малого исцеления тут не обойтись, но тебе повезло. У меня почти случайно оказался эликсир полного здоровья. Будешь? - я извлёк из рюкзака склянку, откупорил её и протянул магу.
     Тот секунду сверлил меня взглядом, но затем надсадно закашлялся и это подтолкнуло его к согласию. Он кивнул и приложился к склянке. Спасибо тебе Седой, что изготовил зелье полного забвения со вкусом и цветом зелья здоровья. Осталось подождать пять минут.
     - Как тебя зовёт первый маг?
     - Крид, - ответил мой враг затихающим голосом, - что ты мне дал?
     - Эликсир здоровья, - успокоил я его, смотря как глаза закрываются, а голова безвольно падает, - хорошо разбавленный зельем полного забвения. Завтра ты проснёшься совершенно другим человеком.
     * * *
     - Мой господин, - первый маг склонился перед правителем в глубоком поклоне. Наедине он называл эмира отцом, но прилюдно не позволял себе такой вольности, - Крид только что доложил о делах в Пыльном замке.
     - Что там? - недовольно отозвался эмир. Было видно, что тема Пыльного замка ему порядком надоела.
     - Ему удалось подчинить чу'хра бадар и теперь добыча кристаллов возрастёт.
     - Что-то ты не очень радостно выглядишь для такой замечательной новости. Что случилось?
     - Твари ворвались в катакомбы и добрались до храма, - первый маг немного запнулся, - погибло много рабов, но хуже всего то, что алтарь был повреждён. Нужно отправить в замок ещё один караван с припасами и рабами.
     - Твоя последняя экспедиция обернулась крахом! - мрачно напомнил эмир, - Мы потеряли пятьдесят сардукаров!
     - Но это только подтверждает, что в замке Вель есть имперское наследие. Арахниды живут только вблизи источников магии.
     - Мы потеряли людей! И в замке Вель, и в Пыльном замке, - возразил старец, - и ничего не получили взамен!
     - И не получим, если не отправим в Пыльный замок подкрепления. До сезона пыльных бурь осталось меньше месяца. А именно в этот сезон у замка больше всего монстров! Три месяца добычи позволят нам возместить все потери! - начал убеждать эмира первый маг, - всего один караван с рабами и, как только бури закончатся, мы сможем получить столько кристаллов магии, что потери покажутся мелочью.
     - Это последний караван, - мрачно заявил старец, - я жалею, что послушал тебя и уничтожил орден Аль-Каура. Покупать кристаллы у них было гораздо дешевле, чем добывать самим. На рынке растёт недовольно. Одно дело когда рабы убивают друг друга на арене и совсем другое, когда куда-то угоняют целые караваны свободных. Через четыре месяца я жду результат, не то мне придётся отправить в Пыльный замок тебя.
     - Да мой повелитель! - снова склонился в поклоне первый маг. Я вас не подведу.
     * * *
     - Он отправит нам припасы и рабов, - сообщил мне Крид после очередного сеанса связи с первым магом, - караван будет здесь через три недели. Они успеют до сезона пыльных бурь.
     - Отличная работа, Крид, - похвалил я его, - а теперь отдыхай. Тебе показан покой ещё не меньше недели. Зелья творят чудеса, но никто не отменял пользу хорошего питания и здорового сна. Набирайся сил, от тебя зависит жизнь всего отряда!
     Я вышел из комнаты, куда мы поместили мага менталиста и задумался. Эмира и его первого мага удалось обвести вокруг пальца. Они думают, что власть в замке принадлежит жрецам Сабуда. Если эту уверенность удастся поддержать ещё хотя-бы пару недель, то мы обезопасим себя от нападения на ближайшие три с половиной месяца. Что такое пыльная буря я не видел, но по словам Раиса, ни один человек в здравом уме не рискнёт пересечь пустыню в это время. Кроме того, пыльные бури как-то влияют на портал, заставляя его открываться чаще. Поэтому совсем скоро вокруг замка соберутся полчища монстров и тому, кто окажется за стенами, не позавидуешь.
     Значит, у нас есть четыре месяца, чтобы превратить эту разрозненную и аморфную массу людей в слаженный боевой отряд. Без боя пробить себе дорогу из Пыльного замка не выйдет.
     Удачно всё-таки вышло с этим Кридом. Зелье забвения погрузило его в глубокий сон и стёрло все его воспоминания, в том числе и формулы заклинаний. Кстати, это было одной из причин, почему я оставил его в живых. Соседство с сильнейшим магом менталистом, которому не доверяешь, то ещё удовольствие. А лишённый своих знаний, он перестал быть настолько опасен. Более того, он был нам жизненно нужен, чтобы обмануть эмира.
     Поэтому магу досталась одна из лучших комнат замка с отличным видом на замковый двор. А также первоклассный уход и лечение. И конечно, непринуждённая беседа сразу же после пробуждения, в которой он узнал историю своего ранения.
     Жестокие жрецы Сабуда держали его в подземельях, заставляя передавать сообщения первому магу, а когда монстры ворвались в храм, решили принести его в жертву. Так как нашего с ним боя никто не видел, эта версия стала правдой в умах моих подчинённых. Даже если маг когда-нибудь сможет считать их мысли, он найдёт лишь ещё одно её подтверждение. А уж о том, чтобы маг не смог прочитать мои мысли, я позабочусь. Книга его заклинаний станет моей настольной на ближайшие месяцы.
     * * *
     Я вернулся в свои покои и достал из рюкзака кристалл в виде статуэтки воина. Когда я извлёк его из алтаря Сабуда, он был кроваво-красного цвета, но с каждым часом бледнел, как будто очищаясь от скверны кровавого бога. Пожалуй, он уже достаточно чист, чтобы презентовать его Раису.
     - Рут, - позвал я своего, совсем недавно назначенного, ординарца, - пригласи, пожалуйста, Раиса и всех братьев ордена Аль-Каура.
     Воин скрылся за дверью, а я начал готовиться к представлению. Мне нужны эти воины! Они - одни из лучших в этом замке. И если мне удастся завоевать их верность, то достижение главной цели - освобождение из плена Пыльного замка станет намного реальнее. А если получится убедить их уйти вместе с нами, то отряд усилится многократно.
     Дверь моего кабинета открылась и в него вошли братья ордена Аль-Каура.
     - Ты нас звал, - вместо приветствия заявил Раис.
     - Присаживайтесь, - я указал гостям на круглый стол и когда все уселись, сдёрнул с фигурки воина кусок ткани, укрывавший её, - я звал вас, чтобы выполнить своё обещание. Я нашёл алтарь вашего бога и возвращаю его ордену!
     Десять пар глаз немигающим взглядом уставились на статуэтку из кристалла магии. Да! Удивить вас уже получилось. Теперь нужно постепенно внушить мысль, что орден не сможет выжить без нашей помощи.
     - Мы можем восстановить храм бога Воина, но для этого нужен жрец. Раис, ты один из сильнейших воинов в замке, ты сможешь взять на себя это бремя?
     Да, именно ответственность, риск и тяжёлый труд. Прямолинейный воин мыслит именно этими категориями. Именно такая формулировка будет ему понятна.
     - Да, - хриплым голосом ответил рыцарь.
     - Тогда прими эту статую и будь достоин! - я взял со стола фигурку и протянул её воину.
     Дрожащими руками он взял её. Отлично, ты принял должность из моих рук. Это ещё один маленький кирпичик в фундамент твоей верности. Фигурка бога Воина осветилась и мгновением позже полностью очистилась от красноватого оттенка.
     - Попробуй очистить тела своих людей от скверны Сабуда, - посоветовал я ему, - используй эти кристаллы, - я извлёк из рюкзака синие кристаллы магии и протянул их Раису.
     Один за одним братья ордена избавлялись от татуировок Сабуда. На моих глазах, у них расправлялись плечи, твердел взгляд. Воины снова приобретали веру и уверенность в своих силах. Последним от татуировок кровавого бога избавился Раис. Его тело на секунду озарила вспышка, а когда сияние угасло, я рассмотрел новые узоры.
     - Похоже, Аль-Каур принял твоё служение, - сказал я рыцарю - жрецу, - прими мои поздравления.
     - Спасибо тебе, - склонил голову Рас, - мы перед тобой в неоплатном долгу.
     - Не благодари. Мы все зависим друг от друга и вы успеете не раз вернуть долг, когда монстры пойдут на штурм замка. Но у меня есть для ордена ещё два подарка.
     - Вот как, - в глазах Раиса вспыхнул удивление, - какие?
     - Я могу научить вас противостоять монстрам.
     - Откуда тебе знать это? - не поверил рыцарь.
     - Отсюда, - я извлёк из рюкзака фолиант мастера Сидикуса и положил его на стол, - тот кто не побоится схватки с монстрами, сможет научиться их побеждать. Кто первый?
     - Я не боюсь, - ответил Раис, - что нужно делать?
     - Просто положи руку на книгу, - ответил я и добавил вдогонку, - и сразись с тварью.
     Но Раис уже не слышал меня. Его разум переместился в книгу, чтобы пройти испытание. На теле рыцаря возникло несколько кровавых пятен, как будто в него попали иглы глорха. Но спустя пять минут он вынырнул из грёз.
     - Откуда у тебя священная книга ордена? - хрипло спросил он, - она была утеряна более ста лет назад.
     - Не важно где я её взял, важно то, что теперь мы можем подготовить наших воинов ко встрече с любыми монстрами. Вы присягнёте мне на верность?
     - Мы поклялись бороться с тварями всю свою жизнь, - покачал головой рыцарь, - мы не покинем Пыльный замок.
     - Даже если я скажу откуда приходят монстры и как уничтожить их в их же логове?
     - Откуда тебе ЭТО известно? - Раис просто вонзил в меня пристальный взгляд.
     - Я был на той стороне портала и знаю как снова попасть туда. И я могу провести вас туда, но только если буду уверен в вашей преданности. Там нет места сомнениям, или победа, или смерть. Так что я поведу туда только абсолютно преданных мне людей!
     - Если ты проведёшь нас через портал, - торжественно заявил Раис, - то мы признаем твоё право стать главой нашего ордена.
     - Так тому и быть, - согласился я, - тогда вперёд! Впереди много работы. В портал пойдут сильнейшие. Станьте достойными!

Глава 11. Сезон пыльных бурь

     - Кто из них жрец Сабуда? - спросил я своих офицеров, глядя на длинную процессию, приближающуюся к замку.
     За три недели, прошедшие с момента нашей победы над жрецами кровавого бога, жизнь в Пыльном замке очень изменилась. В отсутствии противников внутри самого замка, мы смогли сосредоточить усилия воинов на тренировках, которые стали не то, что ежедневными, а практически непрерывными. Люди смертельно уставали, но не роптали. Каждый понимал, что выжить можно лишь став сильнее монстров, а выбраться из замка можно лишь победив сардукаров эмира. Теперь у нас было сформировано три боевых отряда.
     Прежде всего, отряд тяжёлых пехотинцев под командованием Раиса, в распоряжении которого было три десятка человек. Первый декурий состоял из братьев ордена Аль-Каура. Его возглавлял сам Раис. Второй декурий был под началом Эрна. В него входили бывшие гладиаторы и носильщики паланкина. После того, как их избавили от рабских татуировок и начали тренировать наравне с остальными воинами, они приобрели уверенность в собственных силах и самоуважение. Третьим декурием командовал лейтенант имперского легиона Трилий. В этот декурий вошли бывшие наёмники, соответствующие по своим физическим характеристикам роли тяжёлого пехотинца.
     Вооружение тяжёлого пехотинца состояло из длинного копья, полуторного меча и нескольких пилумов. Предполагалось, что тяжёлые пехотинцы смогут выстроить перед собой стену щитов, с помощью пилумов проредить первую волну монстров и, действуя сообща, уничтожить копьями превосходящее количество слабых тварей. Если же против них выйдет более сильный и опасный монстр, способный разбить строй, в дело должны идти длинные мечи. Но этого не должны допустить лучники, арбалетчики и маги отряда. Сильных монстров нужно уничтожать на расстоянии.
     У кузнецов дело продвигалось. По крайней мере, рецепт стали они нашли и теперь вовсю штамповали ламилярный доспех для каждого члена отряда. Хотя до того, как мы сможем экипировать всех воинов ещё очень далеко. Ингредиенты, требуемые для выплавки стали достаточно редки и их можно добыть далеко не изо всех монстров. Так что сейчас в приоритете именно тяжёлые пехотинцы, так как именно они чаще всего вступают в ближний бой.
     Чича с кожевениками тоже порадовали. Шкуры пустынных драконов оказались гораздо более прочными и лёгкими, чем традиционные шкуры, используемые при изготовлении доспехов. А ещё они обладали немалой сопротивляемостью к магии огня, будучи очень неплохим термоизолятором. Доспех, изготовленный на основе такой шкуры, давал гораздо лучшую защиту как от обычного оружия, так и от магии.
     Вторым боевым отрядом стал отряд арбалетчиков под командованием Ильяза. Ему я также выделил три десятка человек. Первый декурий, в который вошли дворцовые стражники и наёмники, возглавил сам Ильяз. Второй декурий под началом Веруса был сформирован из бывших гладиаторов и арбалетчиков Газима. А третий декурий достался Брину.
     Вооружение арбалетчика состояло, собственно, из самого арбалета и короткого меча. Доспехи стрелков были облегчёнными за счёт уменьшения толщины защитных пластин. Это давало арбалетчикам дополнительную мобильность, позволяя быстрее перемещаться по полю боя, избегая встречи с тяжело вооружёнными противниками или бронированными тварями.
     И, наконец, третьим боевым отрядом стали конные лучники. Несмотря на то, что у нас не осталось ни одной лошади, я не терял надежды выбраться из Пыльного замка. А за пределами пустыни нам наверняка удастся раздобыть боевых коней. Так что отряд кавалерии стоит формировать уже сейчас. Тем более, что его костяк уже имеется. Идан с братьями, плюс конюший эмира с двумя конюхами, плюс ловчий с двумя загонщиками. Чем не декурий лёгкой кавалерии?
     На их вооружении были длинные луки и кривые сабли, а в качестве доспехов я планировал использовать лёгкие кольчуги. Сила конных лучников в их внезапности и скорости. Напасть из засады, осыпать врага градом стрел и раствориться в неизвестном направлении. Вот их задача, для которой тяжёлая броня лишь помеха.
     Каждый из командиров отрядов получил кольцо хранителя, настроенное на работу в режиме бойца внешнего периметра. Оно не только защищало своего владельца магическим щитом, но и давало возможность мысленной связи на небольших расстояниях.
     Четвёртое кольцо, настроенное на работу в режиме управляющего, вернулось к Газиму. На его плечи легли заботы по управлению работниками замка. Кузнецам удалось восстановить ёмкость для сбора воды и освободившиеся руки мы направили на работу в подземные сады. Однако и возросшее количество работников с трудом справлялось с обслуживанием грядок. Главным образом потому, что я уменьшил длительность смен под землёй.
     Не то, чтобы я опасался бунтов. При таком количестве верных мне бойцов никому и в голову не придёт бунтовать. Но я планировал использовать мастеров и после того, как мы отсюда выберемся. Поэтому их лояльность была для меня не менее важна, чем преданность воинов. Да и просто по человечески так правильно.
     Сам же я тратил большую часть дня на занятия магией. Напряжённая утренняя тренировка в составе одного из боевых отрядов, смеялась штудированием книги магии, подаренный мне Меркусом, либо книги заклинаний ментальной магии.
     Сложные заклинания контроля разума мне не давались, но вот простые я усвоил и вполне успешно применял в своей ежедневной жизни. Ну разве лишним будет почувствовать эмоции и настроения своих собеседников? Да, это не чтение мыслей, но тоже огромное подспорье в управлении людьми. Вкупе с монетой Меркуса, я теперь гораздо лучше чувствую ложь.
     А возможность незримым жестом вселять в людей уверенность в собственных силах или наоборот, опускать боевой дух противника? Это вообще сказочный рычаг для манипуляции большими массами! Воины под началом такого полководца способны на многое! Вот я и практикуюсь каждый день, улучшая моральный климат в замке, а заодно и прокачивая самого себя.
     Да и постоянно держать ментальный щит трудно, но я не снимаю его ни на секунду, выжимая из себя всё что можно. Придёт время и жестокие тренировки оправдают себя. Мы ещё столкнёмся и с магами эмира, и с другими магами. Неизвестно, куда забросит нас судьба после Пыльного замка.
     - Вон те двое, - указал на крайнюю повозку Крид, - я слышу их мысли.
     - Вот это да, - восхитился я вслух, а про себя подумал, - и как давно ты слышишь мысли окружающих?
     - Примерно неделю, - раздался в моей голове голос мага.
     Я выхватил жертвенный кинжал и прижал его к шее бывшего распорядителя Пыльного замка.
     - Не надо, - снова прозвучал его голос в моей голове, - я всё вспомнил три дня назад. Опытный адепт магии разума может обойти даже действие эликсира полного забвения. Чтобы стереть память мага менталиста нужно напоить его таким эликсиром дважды. Я вспомнил кем я был, но я не хочу снова становиться Кридом "Потрошителем умов". Во первых, эмир ни за что не простит мне предательства. Моё благополучие полностью зависит от тебя. Я не смог тебя подчинить когда ты был слаб, а после того как ты овладел основами магии разума, это и вовсе стало невозможным. Так что я не причиню тебе вреда.
     - А во вторых?
     - А во вторых, мне понравилось быть частью отряда. Обычным человеком! Вы обо мне заботились. Я понимаю, что именно ты делал это ради того, чтобы обмануть первого мага, но все остальные делали это искренне. Да и ты обо мне не думал плохо. Ощущение, что тебя жалеют, о тебе заботятся гораздо лучше вечного страха, который я читал в умах людей всю свою жизнь. Я не хочу возврата к прошлому.
     - Как я могу тебе верить? - спросил я его.
     - Я дам клятву верности души. Ты, наверняка, читал о ней в книге заклинаний. Эта клятва - единственное, что может заставить ментального мага сохранить верность.
     Я заглянул ему в глаза и убрал кинжал от горла.
     - Ты дашь мне две клятвы. Первой будет клятва души, данная у алтарей трёх богов. А второй будет клятва вассала. Я не хочу полагаться на одну лишь магию. Я хочу, чтобы твою преданность скрепляла ещё и твоя совесть.
     - Ты считаешь, что она у меня есть? - удивился он.
     - Я верю, что с нынешнего дня она у тебя будет!
     * * *
     Заканчивался первый месяц сезона пыльных бурь. Ритм жизни в замке стабилизировался. Каждый новый день был похож на предыдущий. Усиленные тренировки воинов и напряжённый труд мастеров уже воспринимались как что-то обыденное. Нападения монстров участились, но мы справлялись, зачастую покидая стены замка и уничтожая монстров даже около портала.
     Зерхов, то бишь пустынных драконов мы научились бить достаточно быстро. Всё-таки, твари были туповаты и медлительны. Достаточно было ослепить ящера амулетом и перевернуть на спину. После этого удар в слабозащищённое брюхо обрывал её жизнь. После первого десятка тварей воины выучили алгоритм победы и без особого труда расправлялись с ними, особенно если мне удавалось заморозить тварей. Трудность представляли разве что группы пустынных драконов.
     Глорхи вовсе стали нас избегать. Осторожные твари быстро учились, сообразив, что не могут ничего противопоставить тяжелобронированным пехотинцам и сбегали как только замечали арбалетчиков или лучников. Охота на них становилась сложнее день ото дня, но если удавалось перебить всех глорхов на этой стороне портала, то новички не получали знаний стаи и бить их становилось гораздо легче. По всему было видно, что глорхи имеют каналы коммуникации и могут передавать друг другу знания.
     Главную опасность для нас представляли квары - жабообразные монстры с длинным липким языком, впечатляющими высотой и дальностью прыжка. Они могли легко перемахнуть строй тяжёлых пехотинцев, мгновенно обернуться и напасть сзади. Прочный язык, который было трудно перерубить даже мечом, позволял кварам вырывать воинов прямо из строя. Единственное, что нас выручало в схватке с ними, это тонкая кожа тварей, неспособная защитить от ударов холодного оружия и болтов арбалетов. Хотя попасть по квару было непросто. Уж больно стремительными они были. Но и с ними срабатывал трюк охлаждения. За месяц непрерывной практики я настолько поднаторел в магии холода, что мог непрерывно работать в качестве морозильника.
     К нашему счастью, пока портал не пропускал более сильных монстров. Скорее всего, это было связано с тем, что для этого недоставало энергии. Но чем сильнее становились бури, тем толще монстры к нам попадали. За счёт того, что мы регулярно уничтожали всех тварей на нашей стороне портала, он срабатывал чаще, чем обычно. Ведь подранки не тянули из него энергию. Из-за этого добыча кристаллов и ингредиентов возросла почти в полтора раза по сравнению с прошлым сезоном. Удивительно, но за месяц противостояния мы не потеряли ни одного человека убитым. Раненых было достаточно, но тяжёлых потерь пока удалось избегать. Сказывалась работа лекарей и достаточное обеспечение бойцов эликсирами здоровья. Однако, я с тревогой ожидал появления более опасных тварей.
     В фолианте мастера Сидикуса следующими за кварами описывались спеллеры - бронированные черепахи, которые парализовали свои жертвы взглядом. За ними следовали горгены - обезьяноподобные карлики, которые были способны управлять другими тварями. Мы с бойцами отработали тактики противодействия этой пятёрке видов, в том числе смешанным отрядам под руководством горгенов. Но список более сильных тварей, следующих за горгенами, был вовсе не таким коротким, как мне бы хотелось. И что им противопоставить мы пока не знаем.
     Благо, мы успели вооружить и экипировать большую часть воинов. Боевые отряды тяжёлых пехотинцев и арбалетчиков пополнились ещё одним декурием каждый. В них вошли два десятка наёмников, пришедших в последнем караване. Арбалетов всё ещё не хватало на всех, но мастера механики отработали технологию их изготовления и штамповали не покладая рук. А изделия к изделию их мастерство возрастало, а с ним росла и убойная сила арбалетов.
     Ещё пару десятков человек влились в ряды работников. С разумом двух жрецов Сабуда поработал Крид, избавив их от кровожадных наклонностей и превратив в безобидных последователей богини здоровья и плодородия. Теперь они помогали лекарям, агитировали воинов любить и размножаться, а заодно докладывали своим начальникам на Великом рынке о возросшей добыче кристаллов. В общем, всё было очень неплохо, за исключением неясного предчувствия беды.
     * * *
     Кулисы разошлись, открывая глазам зрителей сцену с декорациями. На заднем плане сцены было размещено полотно с изображением просторного бального зала с широкими окнами, через которые виднелись улицы города. Около окон были установлены столы с прохладительными напитками и экзотическими фруктами, а также мягкие и удобные кресла для отдыха уставших от танцев аристократов.
     Зазвучала лёгкая музыка и на сцену выплыла настоящая леди. В том, что это именно леди ни у одного из искушённых зрителей не возникло ни капли сомнений. Ведь она была облачена в роскошное бальное платье, имела целый набор изящных украшений и весьма смелую для придворной дамы причёску.
     Навстречу красавице, с другой стороны сцены вышел статный кавалер при шпаге и с усами. Он подхватил со стола два бокала и протянул один из них леди.
     - Ваше высочество, позвольте выразить восхищение красотой и изяществом вашего сегодняшнего наряда! - он протянул леди бокал.
     - Разве один лишь мой наряд достоин комплимента?
     - Нет, комплимента достойна, - кавалер сделал жест рукой снизу вверх, - вы вся без исключения! Наряд удачно подчёркивает вашу красоту, но я уверен, - он перешёл на шёпот, - что без него вы выглядите ещё прекраснее!
     В зале раздались приглушённые смешки.
     - Вы забываетесь, Максимильян, - леди нахмурилась в гневе и топнула ножкой, - если Константину передадут ваши слова, он вызовет вас на дуэль!
     - Сомневаюсь, герцогиня, - беззаботно отмахнулся её собеседник, - его только что вызвал на дуэль Николас. Кстати, дуэль уже должна была начаться.
     - Нет! - воскликнула красавица и кинулась бежать за кулисы, - Константи-ин, Конста... - прозвучал удаляющийся крик, который оборвался на полуслове.
     - Я её поймал! - раздался из-за кулис истошный вопль бывшего жреца Сабуда, а ныне поклонника богини плодородия, - Я поймал женщину! Я её держу! Всё сюда! Скоро в нашем замке появятся дети!
     - Крид, - я обернулся к магу разума, - твой пациент снова буйствует. Утихомирь его.
     - Лучше заморочь ему голову ещё больше, - возразил Эрн, - пусть рассмотрит в своём патлатом дружке красотку.
     - Не надо, - тоном заговорщика прошептал призрак, - я слышал как вчера ночью Лопоухий подговаривал Косматого осчастливить нашу жабу мальком. Если полюбят друг друга, а не гоблиншу, мы так и не дождёмся головастиков.
     - Твоих рук дело? - я строго посмотрел на Крида.
     - Мне что, делать больше нечего? - делано возмутился он, но через секунду расхохотался, - ну нужно же как-то развлекаться! Буря пятый день бушует, наружу не выйти, взаперти надоело, а эти двое просто гейзер свежих идей. Чуть толкни камешек и лавину фантазий не остановить.
     - Крид!
     Я уже было собрался устроить магу разума разнос, как он меня прервал.
     - Тише, - ментальный маг поднял руку в предостерегающем жесте и словно бы прислушался, - только что кто-то взял под контроль разум охранников северных врат. Троих сразу.
     - Раис, Ильяз, Идан, через пять минут ваши отряды должны быть готовы к бою. Только тихо! Прикажете продолжать спектакль, - я обернулся к Криду, - Как ты это заметил?
     - Ты же просил меня защитить часовых ментальным щитом, чтобы твари не могли на них воздействовать. Так вот, это заклинание привязывается к метке разума. Она индивидуальная у каждого человека и может поменяется только в моменты чрезвычайных потрясений: если человек испытывает невыносимую боль, если умирает, если его разум подчинён кем-то.
     - Может их убили твари?
     - Нет, тогда метки гаснут мгновенно, а в этих ещё теплятся остатки разума. Метки слабеют с каждой секундой, но пока ещё держатся. Так бывает когда человека подчиняют. Его индивидуальность постепенно стирается.
     - Кто это сделал?
     - Откуда мне знать? Какая-то новая тварь. А может маг, более сильный или умелый, чем я.
     Маг, более сильный или умелый! Этого нам не хватало! Северные врата прямо напротив портала. У них всегда большое скопление монстров. А за пять дней пыльной бури, в течении которых мы не уменьшали их количество, там должна была собраться орда! И эта орда с минуты на минуту ворвётся в замок. Ведь другой причины захватывать именно северные врата нет. Если бы это были маги эмира, желающие провести в замок сардукаров, то они бы открывали южные врата, около которых тварей на порядок меньше. Кто это?
     - Груля, раздать всем стрелкам зелья ускорения и ловкости, а пехотинцам - силы и выносливости, тихо скомандовал я и направился к выходу из главного зала, около которого уже начали собираться воины.
     К сожалению, не все они были экипированы зельями. Алхимики научились готовить их из ингредиентов, добываемых из монстров, но, как ни парадоксально это звучит, монстров катастрофически не хватало. Пока нам приходилось выбирать между зельями и доспехами, мы выбирали доспехи. Ведь хорошо защищённый боец имеет гораздо больше шансов избежать клыков и когтей тварей, а значит ему потребуется меньше лечебных зелий. Текущего запаса, который алхимики готовили целый месяц едва хватит на четыре декурия. Ничего не поделать, придётся использовать.
     Но зелья не единственное, что нам сегодня придётся потратить. Я начал доставать из своего подпространственного рюкзака стержни из кристаллов магии и укладывать их на стол, расположенный около выхода из главного зала. С тех пор, как я опробовал такой болт на маге разума, я выращивал из монстров кристаллы исключительно такой формы. Эрн, Раис и Верус уже выстроили свои декурии, в ожидании дальнейших приказов.
     - Верус, заряжайте этим, - я указал на кристаллические стержни, - и возьмите по два запасных. В твоём декурии самые лучшие стрелки, ваша цель - маги. Этот болт, - я потряс перед их лицами синим кристаллом, - пробьёт любой магический щит.
     - Крид, - я протянул магу несколько кристаллов, - защиту разума на истребителей магов! - затем махнул рукой Брину и Ильязу, - возьмите несколько стержней себе. Пусть в ваших декуриях тоже будет парочка охотников на магов. Но не расходуйте кристаллы понапрасну. Сами знаете как тяжело они нам достаются.
     - Мы потеряли ещё двоих в северной надвратной башне внутренней стены, - доложил маг разума.
     Всё! Через несколько минут твари будут во дворе.
     - Декурий Эрна закрывает вход во внутренний двор, - начал сыпать я командами.
     Десятка тяжёлых пехотинцев вполне хватит, чтобы перекрыть стеной щитов шестиметровый выход из каменного мешка. Если они успеют...
     - Декурий Раиса и декурий Веруса берут под контроль надвратную башню.
     Мы не раз отрабатывали этот манёвр. Пара тяжёлых пехотинцев перегораживает узкий лестничный пролёт своими щитами и удерживает врагов на расстоянии длинными копьями, а за их спинами пара арбалетчиков, ловящих удобный момент, чтобы всадить болт в зазевавшегося противника. Тактика, совершенно не подходящая для винтовых лестниц классических замков, но прекрасно срабатывающая на лестницах Пыльного замка.
     - Идан, ваша позиция во дворе. Не дайте никому даже выглянуть со стены.
     Использовать лучников в тесных коридорах бессмысленно, но они смогут прикрыть нападающих со двора. Да и Эрну помогут если что. А то, что они во дворе на виду, не беда. Защитные амулеты всё ещё при них и полностью заряжены. И пусть их не десять, а пять, но и этого хватит, чтобы на мгновение сбить противника с толку. А большего моим снайперам и не надо.
     - Зелья и вперёд! - скомандовал я, дополнительно накладывая на бойцов заклятие воодушевления. Теперь стоит позаботится об обороне, - Трилий, вы держите вход в главное здание. Брин, Ильяз, стрелков к бойницам. Газим, вооружай рабочих. Если твари прорвутся в замок, придёт ваш черёд. Ловкач, за мной!
     Я выскочил во внутренний двор вслед за декурием Идана. Пыльная буря закончилась. Видимость всё ещё была неважной, но я различил, что решётка, закрывающая выход из каменного мешка, опущена. Может Крид ошибся и ничего плохого не случилось? Я даже согласен на ложную тревогу. Я даже согласен впустую потратить месячный запас зелий и выглядеть смешно, лишь бы всё это оказалось досадной ошибкой. Решётка дернулась и с противным скрежетом медленно поползла вверх, разрушая мои тщетные надежды.
     - Быстрее! - заорал Эрн и прибавил скорости.
     Пехотинцы успели. Успели закрыть щитами проход в самый последний момент. За мгновение до того, как первая тварь проскользнула под решёткой.
     Я поднял взгляд вверх и увидел в бойнице надвратной башни неясное движение тёмной тени. Кто бы там ни был, он поднимает решётку! Держи подарочек! В моих руках сформировался шар огня и, секунду спустя, огненной кометой устремился к бойнице. Не зря я корпел над учебником магии эти долгие полтора месяца! Не зря прогонял через свои энергетические каналы реки энергии! Шар достиг цели и расцвёл внутри башни огненным взрывом. Из башни раздались нечеловеческие вопли нескольких существ.
     - Ты только что прикончил наших собственных воинов, - раздался в моей голове голос мага разума, - две метки погасли.
     Решётка под собственным весом двинулась вниз, но из-за натиска сразу нескольких тварей соскочила с направляющих и её заклинило. Песок во время бури забивает механизмы. Как жаль, что её не заклинило при подъёме.
     Я быстро оценил ситуацию. Высоты щели вполне достаточно, чтобы через неё проникли известные нам твари, но недостаточно, чтобы пропустить тварей покрупнее. Квары нам не страшны, они не преодолеют решётку. От пустынных драконов и глорхов нас пока бережёт стена щитов и лес копий. Я произнёс заклинание, понижающее температуру, и замедлил тварей около решётки. Теперь бойцам Эрна будет легче соорудить баррикаду из тел монстров. Достаточно колоть, всё что подползает, и скоро проход будет перекрыт. Но главный противник на стене. Я поднял взгляд и всмотрелся в пустующие бойницы. Кто там?

Глава 12. Проклятый

     Кшал поморщился от досады. Как эти черви смогли узнать, что на замок напали? Он специально приказал воинам выводка не убивать часовых, а обратить их, чтобы не потревожить охранные амулеты, которые так часто используют людишки. Обращение не является смертью в чистом виде, поэтому амулет не поднимает тревоги. Именно это, вместе с возможность вампиров взбираться по отвесным стенам, стало причиной падения не одной цитадели.
     Готовясь к нападению, он наблюдал за замком вот уже неделю. Надо отдать юнцу должное. Караулы в замке расставлены грамотно, а бойцы вымуштрованы настолько хорошо, что даже Кшан признал бесперспективность атаки. В первый же день им удалось стать свидетелями сражения воинов замка с остатками тварей у портала. И это охладило пыл вампиров, собиравшихся взять замок с наскока.
     Нет, конечно же высший вампир гораздо сильнее, быстрее и выносливее даже хорошо подготовленного воина. А главное, вампир существенно живучее, потому что высшего вампира можно убить всего лишь несколькими способами: отрубить голову, спалить дотла, смертельно ранить серебряным оружием. Но противников слишком много. Против сотни дисциплинированных бойцов, действующих как единое целое, не устоять даже полному выводку. А выводок Кшала уже давно не полон. Из более чем десятка кровососов, покинувших цитадель проклятых, в живых осталось всего пятеро.
     Именно поэтому Кшал и затеял мудрёную операцию. Его воины обратили в упырей тройку часовых, охраняющих врата замка, а затем и пару часовых, стерегущих подъёмный ворот решётки. После этого им осталось лишь открыть настежь ворота и поднять решётку. Твари должны были занять воинов и дать возможность выводку Кшала разделаться с недомагом, заодно отобрав у него шар Сабуда.
     Тщательно подготовленный план пошёл наперекосяк с самого начала. Сейчас неважно как они узнали о нападении. Сейчас важно то, что они смогли перекрыть выход из каменного мешка и заблокировать решётку. Ещё десять минут и твари заткнут проход своими телами. Тогда выводку Кшала придётся отступить и вся операция окажется под угрозой срыва. После такой встряски люди будут начеку. С учётом того, что они оказались неожиданно сильнее и опаснее, чем казались до этого проклятому, шансы на успех повторной атаки были исчезающе малы. Да и недомаг оказался вовсе не таким ничтожеством, каким его описывал Больт. Нужно действовать сейчас, разбив строй копейщиков. Если твари ворвутся во внутренний двор, то они свяжут боем основную массу воинов и развяжут вампирам руки. Тёмный маг прошипел приказ своим воинам и начал готовить заклинание.
     * * *
     - Мы видим противника, - доложил Раис.
     Мгновенная ментальная связь с подчинёнными во время боя - мечта каждого полководца. Конечно, одарённые обладают такой возможностью, однако далеко не все. В нашей компании это маг разума, гоблинша и рысь. А простым людям для этого и вовсе не обойтись без дорогостоящих артефактов. К счастью, нам с артефактами повезло. Пять колец хранителей Пыльного замка обеспечили надёжной связью командиров отрядов. Пять амулетов ордена Серебряного льва дали мне дополнительную возможность связи с четырьмя лучниками - братьями Идана.
     - Это наши воины, - продолжил жрец Аль-Каура с секундой задержкой, - их обратили в упырей.
     Кровососы! Так вот кто заварил эту кашу. Похоже, проклятые всё-таки догадались кто стянул шар Сабуда и пришли за ним. Радует одно, их слишком мало, чтобы нападать в открытую. Впрочем, о чём это я? Вампиры никогда не атакуют в лоб.
     После памятной встречи с вампиром-убийцей в подземельях арены, я озаботился сбором сведений об этом виде нечисти. Правда, в основном удалось узнать различные слухи и домыслы, но и их было достаточно, чтобы понять, что с проклятыми шутки плохи.
     Вампиры делились на высших и низших. Низшие были гораздо слабее, хуже контролировали свой голод, лучи солнца были для них смертельно опасны. Они редко уходили далеко от своих убежищ и служили высшим, беспрекословно подчиняясь им во всём.
     Вампирами не рождались. Вампирами становились благодаря ритуалу обращения. В процессе этого ритуала высший вампир выпивал часть крови своей жертвы, чтобы её ослабить, и впрыскивал яд, который изменял организм до неузнаваемости. Если яда было недостаточно для полного преобразования, которое, кстати, занимало несколько суток, то получался не низший вампир, а упырь. Существо тупое, но чрезвычайно сильное и кровожадное, хотя и абсолютно послушное своему создателю. Следует отметить, что высшие редко инициировали низших вампиров, в большинстве случаев ограничиваясь упырями. А всё потому, что низший вампир, испив до дна достаточное количество жертв, мог сам стать высшим.
     Высшие вампиры были практически идеальны. Солнце уже не было им страшно. По силе, скорости, выносливости и живучести они существенно превосходили низших. А кроме всего прочего, они получали способность к тёмной магии. И вот с таким противником нам предстоит столкнуться.
     Но что мы можем противопоставить кровососам? Серебра у нас нет, обычным оружием их убить чрезвычайно трудно. Нужно отрубить голову, что при их силе, подвижности и мастерстве практически не реально. Можно, конечно, завалить телами, но тут придётся менять одного на десяток, а меня такой курс не устраивает. Кроме того, вампиры могут регенерировать во время боя, выпивая кровь своих противников. А укушенные, но не умершие, через пятнадцать минут начнут превращаться в упырей.
     Надежды на магию не много. Огненный шар, конечно, заклинание мощное, но пока он долетит до вампира, тот десять раз сумеет убраться с его пути. Надежда лишь на ритуальный кинжал да арбалетные болты из кристаллов магии. Кинжал предназначен для того, чтобы извлекать из существа силы. Магические, душевные или какие там силы у вампиров? А кристаллы магии просто нужно попробовать. На данный момент это чуть ли не единственная возможность для моих стрелков противостоять кровососам.
     Натиск тварей неожиданно ослаб, а их действия обрели смысл. Глорхи выстроились в шеренгу, взяв под прицел моих воинов. Теперь любое неосторожное движение бойца встречалось дружным залпом костяных игл сразу нескольких тварей. Пустынные драконы тоже оттянулись назад, разорвав дистанцию с копейщиками. Вперёд выдвинулись квары, которые принялись споро разбирать баррикаду из тел, вырывая из неё липкими языками своих менее удачливых собратьев.
     Если вампиры могут управлять тварями, дело очень усложняется. Изначально, в случае прорыва монстров во внутренний двор, я планировал забаррикадироваться в главном здании и планомерно расстреливать их из бойниц и уничтожать в коротких вылазках. Но если тварями руководит разумное существо, то такая тактика не сработает. Отрезанные от поставок продовольствия из подземных садов, мы долго не протянем. Закрыть выход из каменного мешка нужно любой ценой!
     - Ильяз, срочно всех воинов сюда! - передал я мысленную команду, - Тут кровососы! Используйте кристаллические болты!
     А секунду спустя, мне стало не до тактических размышлений. Со стены сорвались вниз пять тёмных силуэтов. Вопреки ожиданиям, они мягко приземлились на ноги и продолжили стремительную атаку. Двое ворвались в строй копейщиков и смяли его в мгновение ока. Копейщики бросили, ставшие бесполезными, щиты и копья, и схватились за мечи. Тщетно. Тяжело бронированные воины были слишком медлительны, чтобы попасть по юрким и чрезвычайно быстрым противникам. Утешало лишь одно, броня покамест спасала моих бойцов от серьёзных ранений.
     Двое вампиров накинулись на лучников Идана. И мы сразу же потеряли двоих. Первыми жертвами кровососов стали двое помощников конюшего. После укусов в шею, юноши упали на землю сломанными куклами. Очень умно! Их не убили, их обратили! Если их не добить прямо сейчас, через пятнадцать минут у нас появиться ещё два противника упыря. А убийство своих же людей подорвёт боевой дух отряда. По крайней мере, на это рассчитывают вампиры.
     Но это не пройдёт с моим отрядом. Маленькое заклинание, требующее минимум манны. И в сердцах воинов вспыхивает пожар ярости, направленной на проклятых, только что обрёкших наших товарищей на муки. Вот так ментальная магия творит на поле боя чудеса.
     За несколько секунд, понадобившихся вампирам, чтобы отравить укусами в шею двух наших воинов, остальные лучники успели нашпиговать их стрелами. Всё-таки лучники тоже приняли зелья ускорения и ловкости. Жаль, что у них нет стрел с серебряными наконечниками. Однако, даже обычная сталь способна нанести кровососам вред. Движения проклятых замедлились.
     Пятый вампир бросился сразу ко мне. Что же, я и не ожидал, что вы обойдёте меня стороной. В конце концов, именно за мной вы сюда припёрлись. Краем глаза я отметил, что из главного здания нам на помощь спешат три декурия воинов под командованием Ильяза. Что пара вампиров, утыканных стрелами атаковала центр шеренги лучников. А дальше я закружился в смертельном танце со своим противником.
     Двойной выстрел из арбалета наткнулся на щит из тьмы и растворился в нём. Вот это сюрприз! Кристаллы магии не являются всесокрушающими снарядами. И против них имеется своя защита. Перезаряжать арбалет времени не было, поэтому я попросту швырнул его в лицо кровососа. Конечно, урона ему это не нанесло, но заставило уклониться и дало мне время метнуть ножи. Ножи также увязли в тёмном сиянии, окружающем проклятого. А секунду спустя, он практически впечатался в меня, пытаясь добраться до горла. На этот раз магический щит защитил меня.
     Вампир зашипел от досады и начал наносить мне удар за ударом своими кривыми чёрными когтями. Каждый удар сопровождался призрачной тёмной вспышкой, которая просаживала мои щиты. Но пока защита держалась. Всё-таки хорошо иметь целых два артефакта с защитным полем, хотя их заряд не бесконечен. Если останусь жив, то точно обзаведусь серебряным ошейником с шипами, чтобы такие вот кровососы даже не думали отведать моей крови.
     Мы обменялись десятом ударов. Я отметил, что мой противник двигается медленнее своих собратьев. А ещё он единственный из проклятых, кого окружает защитное поле тьмы. Это тёмный маг! И в каждый свой удар он вкладывает частицу тьмы. Вот почему мой щит проседает раз за разом. А что если в следующий удар мне вложить частицу огня?
     Мой кулак вспыхнул и впечатался в солнечное сплетение вампира. Немного изменённое заклинание огненного шара, в которое я влил в максимум возможной энергии, прорвало щит тьмы и удар достиг цели. Скорее всего, у проклятых нервные центры остаются на тех же местах, где были у людей. Вампир от неожиданности хэкнул и сложился пополам. Не упуская возможности, я окутал огнём правую стопу, несущуюся в голову тёмного. Он успел убрать с траектории удара голову, но увернуться чисто ему не удалось. Моя нога с огненной вспышкой вонзилась ему в бок и вампира отбросило на несколько метров.
     Я получил несколько секунд передышки, чтобы оценить обстановку. Схватка заняла считанные минуты, но ситуация поменялась кардинально. Болты из кристаллов магии, оказавшиеся бесполезными против тёмного мага, отлично себя показали против высших вампиров, не защищённых покровом тьмы. Арбалетчики Веруса стреляли практически в упор и сейчас тройка проклятых, нашпигованных магическими снарядами, валялась в окружении моих воинов. Пехотинцы Эрна были живы, но назвать их целыми не поворачивался язык. Даже не имея возможности пробить рунную сталь, кровососы знатно намяли бока нашим воинам, сломав не одну кость. Благо, что декурий Раиса сменил их и закрыл проход в каменный мешок.
     Лучники, не защищённые доспехами, пострадали гораздо больше. Идана и его братьев спасли защитные амулеты, а вот ловчему и одному из его помощников совсем не повезло. Один из вампиров выпил их досуха и благодаря этому полностью восстановился. А всё из-за того, что силы всех наших воинов были брошены на ликвидацию трёх его собратьев. Сейчас полный сил вампир поднимал с земли тёмного мага.
     Держа строй, к нам приближались воины, оставшиеся в главном здании. Похоже, вампирам сегодня не повезло. Фактор внезапности утерян. Тварям ворваться во внутренний двор не удалось, а самих проклятых осталось всего лишь двое.
     Считать умел не только я. Тёмный маг с трудом поднялся на ноги, обвёл поле боя мрачным взглядом, что-то прошипел поддерживающему его воину и кинул себе под ноги склянку с тёмной жидкостью. Вокруг пары вампиров тут же соткалось облако мрака, которое начало быстро распространяться во все стороны.
     - Назад, - предостерёг я Эрна, - собравшегося кинуться на вампиров.
     Неизвестно что за гадость содержится в этом облаке. Может, оно токсично для человека. Но чего, кроме отсрочки смерти, хочет добиться тёмный маг? Он в окружении арбалетчиков, которые готовы выпустить в него болты из кристаллов магии. Не надеется же он сидеть в этом облаке вечно. Рано или поздно оно рассеется и ему всё равно придётся вступить а бой. Может он готовит заклинание?
     Я выпустил в центр облака россыпь огненных шаров. Не очень крупных, но достаточно много, чтобы прочесать всё облако. Хотя-бы один из них должен попасть в цель, подсветив её, а уж затем я ударю всерьёз. К моему удивлению, шары миновали облако, не встретив сопротивления. Где маг?
     Я начал обшаривать взглядом внутренний двор и заметил, что два воина, охранявших вход в подземные сады, исчезли. Вампиры в катакомбах! Только этого нам не хватало!
     - Раис! - крикнул я жрецу ордена Аль-Каура, - принимай командование! Твоя задача закрыть ворота и перебить тварей в каменном мешке.
     Жрец-воин коротко кивнул, послав мне мысленный сигнал подтверждения.
     Сражаться с вампирами под землёй будет сложно. Они гораздо лучше приспособлены к кромешной темноте и ограниченном пространству, но выбирать не приходится. Единственное, что я могу сделать, это направить в катакомбы свежих бойцов. И это будут тяжело бронированные пехотинцы Трилия. А чтобы повысить их шансы, добавим им защиты амулетами, вооружим арбалетами с магическими болтами и усилим зельями.
     - Идан, передайте амулеты бойцам Трилия. Верус, дайте им арбалеты. Пейте зелья и за мной в катакомбы. Но вниз идёт только десяток Трилия!
     - А я? - обиженно взревел северянин.
     - И ты, - согласился я, - остальные поступают под командование Раиса. Догоняйте, Ловкач вас проводит по моему следу.
     С этими словами, я сорвался в сторону входа в катакомбы, на ходу доставая из рюкзака кристалл магии и накачивая себя манной под завязку. Нельзя позволить вампирам скрыться. Нельзя давать им время на то, чтобы подготовить нам западню.

Содержание

     Аннотация 1
     Глава 1. Тёплая встреча, горячий приём 2
     Глава 2. Химеры Пыльного замка 13
     Глава 3. Алтарь Фортунуса 24
     Глава 4. Хранитель северных врат 33
     Глава 5. Хранитель колодца 42
     Глава 6. Хранитель подземных садов 52
     Глава 7. Комендант Пыльного замка 62
     Глава 8. Подземные сады 72
     Глава 9. Портал в Запределье 79
     Глава 10. Распорядитель Пыльного замка 87
     Глава 11. Сезон пыльных бурь 98
     Глава 12. Проклятый 108
     Содержание 114


Оценка: 6.34*75  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Д.Маш "Строптивая и демон"(Любовное фэнтези) А.Эванс "Проданная дракону"(Любовное фэнтези) К.Юраш "Процент человечности"(Антиутопия) Д.Панасенко "Бойня"(Постапокалипсис) С.Панченко "Warm"(Постапокалипсис) Ю.Резник "Семь"(Антиутопия) М.Снежная "Академия Альдарил: роль для попаданки"(Любовное фэнтези) Н.Любимка "Алая печать"(Боевое фэнтези) Н.Князькова "Ядовитая субстанция"(Любовное фэнтези) А.Дмитриев "Прокачаться до Живого 2"(ЛитРПГ)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Д.Иванов "Волею богов" С.Бакшеев "В живых не оставлять" В.Алферов "Мгла над миром" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Вектор силы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"