Кораблев Родион: другие произведения.

Другая Сторона. Адаптация (реалрпг)

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Создай свою аудиокнигу за 3 000 р и заработай на ней
📕 Книги и стихи Surgebook на Android
Peклaмa
Оценка: 7.68*134  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Жанр реалрпг. Недалекое будущее. Человечество постепенно развивается, осваивает Солнечную систему и исследует ближайшие планеты, пока не встречает Торговца - представителя внеземной цивилизации. Торговец предлагает людям сделку - освоение Другой Стороны и добычу ее ресурсов в обмен на технологии и знания. Так люди открывают новый мир - целую вселенную, дающую необычные возможности, и начинают ее колонизацию. Алекс - начинающий старатель, отправляется на Другую Сторону, но в процессе перехода попадает в неизвестную и крайне опасную для людей область, откуда можно выбраться только по трупам врагов, а для этого предстоит потрудиться. КНИГА ЗАКОНЧЕНА.

Другая Сторона: Адаптация

Глава 1. Другая Сторона

Вступление

Любая сложная, развивающаяся система достигает предела, после которого она либо разрушается, либо переходит на новый уровень. Человеческая цивилизация приблизилась к этому рубежа через 200 лет после запуска первого человека в космос.

Пролог. Торговец

Торговец скрывался на обратной стороне Луны. Правда сам он себя Торговцем или как-то еще не называл. В солнечную систему он прибыл пару столетий назад. Поиски длились гораздо дольше. Ожидание не утомляло его - на борту не было живых существ. Торговец был одним из тысяч автоматических кораблей, разосланных по этому сектору Галактики для поиска молодых цивилизаций.

Ожидание закончилось к середине XXII века, когда сканер Торговца зафиксировал наличие изменений, которые люди пока не могли заметить.

Хозяева, отправившие Торговца в поиск, не интересовались минералами, металлами или любыми другими материальными ресурсами. Им не было дела и до самих людей. Уровень развития этих существ перерос потребность в стандартных ресурсах - людям просто нечего было им предложить. Даже обитаемые территории их не интересовали: во-первых, Земля находилась очень далеко, а во-вторых, в Галактике существовали законы, которые никак нельзя нарушать. Эти правила запрещали открытые конфликты между молодыми цивилизациями, к которым относились и создатели Торговца, и за их исполнением следили силы слишком могущественные и непонятные, чтобы с ними ссориться, для которых расстояния почти не имели значения.

Но законы не запрещали заключать сделки и требовать их исполнения при условии, что вторая сторона получает всю информацию о последствиях. Поэтому, когда на Земле появился нужный ресурс, пришло время Торговли.

Глава 1. Другая Сторона

Отрывок из интервью корреспондента Анна Красниковой с Дугласом Коттербейном - членом международного комитета по связи с расой тамедиан:

А. Красникова: Здравствуйте, уважаемые зрители! Я Анна Красникова, и мы находимся в офисе у г-на Коттербейна, которого вы все хорошо знаете. Дуглас, здравствуйте!

Д. Коттербейн: Добрый день, Анна!

А. Красникова: Дуглас, прошло уже почти четыре года, как состоялся первый контакт между нашими цивилизациями, и представитель тамедианцев обратился к мировому правительству с предложением о сотрудничестве. Завтра у вас планируется третья международная конференция комитета по связям с расой тамедиан.

Д. Коттербейн: Да, и я с нетерпением жду завтрашнего дня! Как вы знаете, дружественная нам цивилизация Тамедиан желает, чтобы человечество развивалось. При первом же контакте мы получили пакет технологий, применение которых вы уже можете видеть в обычной жизни. Одни только антигравитационные платформы чего стоят! А как обогатились наши знания о Вселенной!

А. Красникова: Да, даже школьные учебники пришлось переписывать. Но насколько всем известно, основная повестка конференции, которая начнется завтра, это второй пакет технологий.

Д. Коттербейн: Абсолютно верно, Анна. Наши ученые уже изучили предварительные данные, речь идет о совершенно уникальных вещах! Как оказалось, наш мир значительно сложнее, чем мы думали. Тамедиане предложили нам совместное исследование явления, о котором все мы так много слышали - Другая Сторона...

А. Красникова: Это очень интересно, но как мы все знаем, во второй пакет входят технологии, связанные с омоложением! Есть ли уже результаты тестирования?

Д. Коттербейн: Да! Завтра результаты будут объявлены и, уверен, они не разочаруют. Большего пока сказать не могу...

***

Из засекреченного отчета исследовательского отдела базы Толмач - министру защиты порядка мирового правительства:

Количество добровольцев второй экспедиции на Другую Сторону составляет 357 человек. Все добровольцы имеют военную подготовку и прошли жесткий отбор. Участники экспедиции отправлялись группами. Всего вернулось 297 человек. Потери составили 60 человек. Среднее время нахождения участников на Другой Стороне: от 15 до 45 дней.

...

Контейнеры-сборщики модулированного энергетического порошка (порошок МЭ, далее - пыльца) показали себя хорошо. Результат экспедиции: 152 г пыльцы.

...

Экипировка была разработана согласно рекомендациям представителей тамедианцев (кодовое название - Торговец).

Для сокращения дальнейших потерь необходимо улучшить экипировку и разработать оружие из добытой пыльцы на основе рекомендаций Торговца.

*** 

Отрывок из докладной записки президенту мирового правительства от премьер-министра:

Считаю необходимым подключить региональные правительства с целью увеличения добычи пыльцы и запустить программу тренировки добровольцев из числа гражданского населения для заброски на Другую Сторону в течение следующих двух лет. Без этого мы не сможем выполнять условия сделки с Торговцем и собрать необходимое количество пыльцы. Нам необходимо набрать от 20 до 25 миллионов активных сборщиков пыльцы в течение последующих пяти лет.

Глава 2. Алекс

Алекс точно знал, когда его жизнь изменилась. С этим связано первое и самое яркое воспоминание из детства: вместе с группой одноклассников он отправился на ночевку в один из заповедников - редкое событие в мире, в котором осталось лишь несколько уголков, где человек мог побыть один наедине с природой.

Свобода пьянила, и уже за полночь, когда друзья разошлись по палаткам, он сидел у костра. В какой-то момент Алекс посмотрел вверх - звездное небо было необычайно ярким, казалось, что мириады звезд зовут его. Он почувствовал бесконечное пространство и бескрайность Вселенной, ему казалось, что он частичка этого пространства и что все звездное небо часть него. Ощущение было настолько глубоким и отличающимся от всего остального его небогатого опыта, что он невольно перестал дышать. Сколько длилось это состояние Алекс не запомнил - возможно, несколько минут, возможно, несколько мгновений; оно было вне времени, точнее, он не ощущал ни хода времени, ни наличие мыслей, только чувство протяженности, свежести и парения. Позже он узнал, что многие люди испытывают похожие ощущения в юности при взгляде на звездное небо, но потом забывают об этом.

На следующий день он никому ничего не сказал, только был задумчивым и молчаливым больше, чем обычно. С тех пор это переживание не потускнело, а так и оставалось самым значимым впечатлением его жизни и определило путь, который он выбрал.

Вернувшись домой, Алекс решил, что хочет связать свою жизнь с изучением космоса. Он составил план, в котором прописал, что должен сделать, какие знания и навыки получить, в какой университете пойти, чтобы добиться своей цели. В старших классах, пока его сверстники играли в виртуальные игры или развлекались, он учился и проходил стажировку для старшеклассников в исследовательском центре. После школы поступил в нужный университет, завел нужные контакты и вот через несколько лет наконец поступило назначение - лаборант на базу на орбите Юпитера.

База была немаленькой и могла поддерживать жизнь нескольких тысяч обитателей. Попадали туда в основном состоявшиеся специалисты, поэтому Алексу пришлось приложить немало усилий, чтобы добиться назначения, но он справился.

Жизнь редко идет так, как ее задумывает человек, так и жизнь Алекса резко изменилась. На финальной медкомиссии, которая не должна была вызвать никаких вопросов, он узнал свой приговор - болезнь Котлера. Применение пищевых консервантов, разработанных в начале XXII века, стало вызывать дисфункцию таламуса у крайне маленькой группы людей. Таламус - орган, отвечающий за сон. Проще говоря, человек спал все меньше и меньше, вплоть до того, что не мог заснуть и в итоге умирал от истощения. Консервант запретили после того, как выяснили причину болезни, но произошло это только через несколько лет после начала использования.

Способ лечения так и не нашли, то ли оттого что оно действительно было сложным или невозможным, то ли потому что пострадавших оказалось немного - около тысячи человек. Редкие специалисты хотели заниматься исследованиями столь редкой проблемы - это не сулило им большой известности. Человечество активно осваивало космос, и ведущие ученые предпочитали это направление.

Обычные снотворные не действовали; больным прописывали сильные препараты для погружения в медикаментозный сон, но постоянно их использовать было нельзя - лекарства быстро вызывали привыкание и разрушали психику, люди все равно умирали от изнеможения. Помогала искусственная кома, но это также было временным решением, не останавливающим развитие страшной болезни.

Алекс вспомнил слова пожилого доктора из института исследования головного мозга, одного из немногих крупных специалистов, кто посвятил себя этой проблеме. Ходили слухи, что его жена скончалась от болезни Котлера.

- Молодой человек, я знаю, что ситуация критическая, но если сдадитесь, болезнь вас быстро съест! - доктор вздохнул, - вы должны приложить все силы, чтобы продержаться, пока мы ищем лекарство.

- Вы можете что-то посоветовать, Сан Саныч?

- Если будет совсем тяжело, можно использовать медикаментозный сон, но это вызывает необратимые последствия. Поэтому применять его следует только в случае крайней необходимости.

- Скажите честно, есть какой-нибудь прогресс в исследованиях? - за два года Алекс подружился с доком и рассчитывал получить честный ответ.

- Увы, нужны более масштабные исследования, а средств на это нет. Пока все, что удалось, - это замедлить развитие болезни.

Алекс не собирался сдаваться, это было не в его характере. Много лет он хотел стать исследователем космоса, поэтому не собирался подчинять свою жизнь болезни - это было бы поражением. Да, случилась катастрофа, но он оставался жив и не хотел предавать мечту. От путешествия на Юпитер пришлось отказаться, зато его квалификация и связи помогли устроиться оператором зонда в поясе астероидов между Марсом и Юпитером в лабораторию в родном университете. Он находил работу немного нудной - аппарат был почти полностью автоматическим, но хотя бы через виртуальную систему управления зондом парень мог находиться там, где всегда хотел быть - в Космосе.

Для знакомых пришлось выдумать историю, что, мол, сначала хочу набраться опыта на Земле, а потом лететь в космос, да и кандидатскую можно защитить... Рассказывать о своих проблемах Алекс не хотел, он вообще неохотно раскрывал душу перед посторонними и не любил жаловаться на проблемы: никто кроме членов медкомиссии и дока не знал, что с ним происходит.

С болезнью нужно было что-то делать. Готового решения не было, а медикаментозный способ Алекс сразу отверг - это был путь в никуда. Да, он давал облегчение, но при этом разрушал его волю и способность ясно мыслить. Сон снижался постепенно, при такой скорости нулевая точка, когда он не сможет спать, будет достигнута через десять-двенадцать лет. Но умрет он еще раньше - от истощения.

Алекс надеялся на помощь врачей, но шансов, что ему помогут, было мало, поэтому он решил стать специалистом в области сна и узнать, как можно преодолеть последствия его дефицита. Самым перспективным направлением ему показались техники по управлению вниманием и медитации, хорошо изученные на примере специалистов, работающих в сложных условиях, например, упражнения для диспетчеров, управляющих полетами - эти системы активно использовались в прошлом, когда подобные системы еще не были полностью автоматизированы. Похожие методики также применялись в некоторых восточных учениях, в психологии и в ряде боевых искусств. Они позволяли сохранять внимание и при этом снимали внутреннее напряжение.

Главным для Алекса была эффективность, которую он измерял при помощи персонального чипа. Такой устанавливается в детстве каждому гражданину - это и персональный компьютер, и средство идентификации, и даже персональный доктор. Устройство могло контролировать сотни показателей тела и нервной системы, поэтому парень точно знал свое состояние и мог оценить эффективность техник, чтобы понять, как они действуют на его организм.

Однако возможностей чипа не хватало для измерения активности мозга, поэтому Алекс снова обратился к доку, тот согласился помочь, хотя будучи ученым, не верил в подобные методы. Такая добровольная помощь граждан друг другу поощрялась ростом рейтинга гражданина, но старого доктора это совершенно не волновало. Просто он не хотел отказать парню в такой небольшой просьбе, это означало отобрать последнюю надежду, а после такого у человека, приговоренного к мучительной смерти, могут совсем опуститься руки, да и вреда в медитациях он не видел.

- Ну как результаты, Сан Саныч? - Алекс встал со стула, на котором провел два часа в неподвижном состоянии, потянулся и снял датчики.

- Мозговая активность снижается, а внимание сохраняется. Уже лучше, чем месяц назад, - док смахнул голограмму и посмотрел следующий график. - Количество тета-ритмов увеличивается. А как у тебя ощущения?

- Отлично. Чувствую себя бодрее, как будто немного отдохнул. Пока буду тренироваться в этом упражнении.

- Напомни, как оно называется?

- Путь пустоты. Нашел упоминание о нем в одном справочнике по восточным практикам, а потом и сам текст разыскал. Очень похоже на технику объемной деконцентрации для авиадиспетчеров, видимо, ее авторы увлекались восточными искусствами.

***

В течение следующих трех лет сон снизился до пяти часов в день. Кажется, что этого достаточно, чтобы выспаться, но мало кто сталкивался с хронической усталостью на протяжении длительного времени. Если не иметь возможность компенсировать дефицит сна, то наступают изменения в психике даже у самого стойкого человека.

Алекс стал тренировать технику объемной деконцентрации не менее 4-6 часов в день. Объемной она называлась потому, что требовала распределения внимания на участке пространства. В оригинальном первоисточнике описание звучало так: 'Путь пустоты - тренируя свое внимание, воин становится единым с пространством и миром вокруг, ум его спокоен и непоколебим, он неподвижен, но все видит и в любой момент готов к действию, никто не может подобраться к нему незамеченным'. Из текста следовало, что через несколько лет тренировок человек мог чувствовать действия противника с закрытыми глазами.

Сначала эти упражнения были просто медитацией для того, чтобы чувствовать себя лучше, но в какой-то момент Алекс заново пережил чувство бесконечного пространства, как в детстве, наблюдая звездное небо. Чем больше он находился в состоянии объемной деконцентрации, тем ярче становилось это чувство, а ощущение хронической усталости уходило.

Через два года сон снизился до трех с половиной часов. Большую часть свободного времени Алекс тратил на освоение техники. Его внимание к пространству значительно улучшилось; иногда, после долгой медитации, он хорошо чувствовал предметы вокруг, но самое главное - ему удавалось находиться в более-менее нормальном состоянии и продолжать работу, хотя он мог спокойно получать пособие - его диагноз это позволял.

Парень сделал несколько попыток найти людей, практикующих эту технику, но так и не нашел их ни в России, ни на ее родине - Китае. Все, что удалось выяснить - была небольшая школа, практиковавшая путь пустоты, основанная бывшим буддийским монахом, взявшим имя Донид. Позже он оставил общину, поставил перед собой цель 'познать пустоту' и удалился в горы, с тех пор его не видели. После исчезновения основателя община зачахла и распалась, а упражнение дошло до Алекса только благодаря работе китайских историков-энтузиастов, бережно хранящих свои традиции.

Под конец шестого года Алекс полностью сосредоточился на выполнении техники и раскрытии ее потенциала. Вряд ли даже ближайшие ученики автора тренировались так интенсивно, как Алекс, и дело было даже не в желании выжить. Стоя на пороге смерти, он ощущал, как менялась система ценностей - все лишнее уходило, оставалось главное: связь с близкими, с которыми он редко, но общался в виртуале - родители и две младших сестры жили на другом конце страны; исследование космоса - дело, вклад в которое он ощущал, пусть его роль была незначительной, но главное - он все больше и больше осваивал свои способности и раскрывал потенциал, заложенный в каждом человеке.

Алекс чувствовал, как постепенно отдаляется от социума. Он не следил за новостями, не играл в игры, избегал развлечений, не переживал по поводу карьеры и денег, более того - даже не следил за личным рейтингом гражданина. Если бы не увлечение космосом, то парень так бы и жил полным отшельником. Удаленная работа в университете и общение с коллегами, доком и семьей в виртуале были для него единственным соприкосновением с социумом.

Пролетело еще три года. Спать более двух часов не получалось. Сила человека в способности адаптации к любым условиям, но Алекс чувствовал, что балансирует над пропастью. В мире осталось всего несколько живых людей с его диагнозом и большинство из них были погружены в искусственную кому.

Работу пришлось оставить, а количество медитаций увеличить. Алекс не хотел оставлять незаконченных дел и поговорил с родителями. Разговор вышел тяжелым, но необходимым. Он почувствовал, как обрезает последние струны, которые поддерживали его связь с социумом. Впереди была неизвестность.

В течение полугода Алекс приближался к состоянию, которое Сан Саныч назвал нулевым - полное отсутствие сна. Внутреннее напряжение накапливалось и накапливалось без возможности его сбросить; иногда, в моменты ремиссий, Алекс осознавал, что движется по привычке, что он не сдается только потому, что боролся все эти годы и уже не помнит, как жить по-другому. Иногда он видел все меньше смысла продолжать борьбу - она изначально была неравной и он прошел дальше, чем смогли другие.

Но каждый раз, когда приходила мысль сдаться, он ее отбрасывал. В какой-то момент только эта привычка помогала ему сохранять относительную ясность сознания. Не осталось ни страха, ни волнения по поводу будущего, только вызов и усталость. Алекс отказывался сдаться - это стало частью его мировоззрения и способом самоосуществления. Единственной опорой для него было погружение в состояние транса во время медитаций.

Через три месяца парень почувствовал, что почти дошел до предела. Каждый человек имеет свой предел, но обычно люди его не знают, потому что останавливаются значительно раньше и только в экстремальных ситуациях доходят до него, называя это сверхусилием. Но сверхусилие - это ложное слово. То, что человек может сделать, всегда находится в пределах его возможностей, просто редко кто может до них добраться. Мать может поднять машину, чтобы спасти своего ребенка, человек может увидеть летящую в него пулю, когда его восприятие разгоняется до предела - все это в рамках человеческих возможностей, которые активизируются за счет расхода жизненных ресурсов. Так и он дошел до предела своих возможностей, исчерпав этот ресурс до конца.

Выполняя упражнения очередной ночью, он знал - уже не чувствовал, а знал! - что это последний день, когда он сохраняет себя, дальше начнется регресс и смерть. На пороге смерти Алекс чувствовал себя спокойно, он ни о чем не жалел. Он знал, что в какой-то степени победил, и это придавало сил и гордости - он сделал все, что мог.

Наступил момент, когда он увидел, как сознание начинает отделяться и угасать. При этом сам он оставался сторонним наблюдателем - только развитое до пределов внимание позволило осознать этот процесс. В последний миг, когда сознание почти угасало, все, что он хотел - это еще раз пережить безграничность Вселенной. Но в конце и эта мысль исчезла.

Дальше события развивались своим чередом. Хотя Алекса это не заботило, но он был частью общества, в котором порядок и учет были возведены в абсолют. В момент, когда его тело медленно заваливалось набок, имплантированный чип отправил сигнал и в службу спасения и Сан Санычу как наблюдающему доктору. Медики прибыли через 20 минут. Диагноз был известен, поэтому следующие действия были выполнены согласно стандартному протоколу - больной, точнее умирающий, был доставлен в больницу при институте, в котором работал док, и помещен в палату к другим пациентам в коме. Финансирование исследований болезни Котлера было недостаточным для масштабных исследований, но на содержание и изучение пациентов в коме денег хватало.

Алекс не знал, что через неделю земляне узнают, что они не одни во Вселенной.

***

Прошло несколько лет.

Глава 3. Пробуждение.

Справка из 'Новой Энциклопедии Земли' - космологические представления Тамедианцев:

...

До контакта с цивилизацией Тамедиан в земной науке преобладала гипотеза тепловой смерти Вселенной вследствие энтропии. Проще говоря, когда все источники энергии иссякнут - жизнь во Вселенной закончится. Однако мы не знали о существовании Другой Стороны.

Согласно представлениям тамедианцев, Другая Сторона, в нашем случае Другая Сторона человеческой цивилизации, - это манифестация человеческой культуры, отражение внутреннего, субъективного мира цивилизации, в котором все процессы идут значительно быстрее, чем на Земле, но самое главное - этот мир содержит огромное количество энергии, генерируемой людьми, и эта энергия может быть проведена в мир материальный. Хотя сами понятия 'материальный' и 'виртуальный' к Другой Стороне неприменимы, ее нельзя назвать 'нематериальной' - она существует!

Предпосылка зарождения Другой Стороны - выделение людей из мира природы. В тот момент, когда первый человек осознал себя как нечто отдельное от природы и начал создавать мир слов и понятий, зародилась человеческая культура, на основе которой и возникла Другая Сторона.

И самое главное - тамедианцы уверены, что разум зародился не просто так или вследствие случайного набора факторов, но является обязательным условием существования и расширения Вселенной. Переходя определенный порог развития, всякая цивилизация усложняется настолько, что у нее появляется Другая Сторона, и пока эта цивилизация существует и развивается - ее Другая Сторона генерирует энергию для материальной Вселенной.

***

Из обсуждения на форуме 'Мы Земляне':

Серж: Все знают, что мы заключили сделку с тамедианцами. Многие об этом пишут, но подробности до сих пор не опубликованы, только слухи.

Землянин 3567: Серж, не тупи! Давно известно, что вместе будем ресурсы на Другой Стороне добывать. Ученые с военными кучу тестов провели, даже здесь об этом написано. Как ты ухитрился не заметить этого!? Прочти, наконец, закрепленный пост выше. А еще лучше думай, как баллы на омоложение накопить. По-любому нужен рейтинг не меньше сотки, а то и большое.

Серж: За это я не волнуюсь, у меня рейтинг гражданина - сто сорок баллов!

Красавица: Ух ты, а как ты набрал столько?

Серж: Я школьным учителем работаю больше тридцати лет, правил не нарушал, ученикам помогал, вот и накопил.

Землянин 3567: Да... я бы тоже накопил, если бы работа была, а так - на пособие живу, за это баллы не дают. Надеюсь, правительство не будет тянуть с соглашением. Жду не дождусь!

Серж: Ваше - это какое? А так, советую в волонтеры идти, там рейтинг значимости быстро поднимается.

Землянин 3567: Я в европейской конфедерации живу, у нас этих волонтеров... на каждое место по сто человек, всем рейтинг нужен. Я пока индекс образованности повышаю.

Красавица: Рейтинг - это святое. За каждый балл бороться нужно, а то расслабишься и фриком станешь, кроме еды и жилья в муравейнике ничего не получишь...

***

Пробуждение было медленным. Первое, что испытал Алекс - давно забытый покой и отсутствие напряжения. Потом вернулись другие ощущения, но странным было то, что первым появилось чувство пространства вокруг. Парень чувствовал, что он в палате один. Остальные ощущения - слух, зрение, обоняние - проявились только через несколько минут.

Несколько часов пролетели незаметно в приятной полудреме. Он чувствовал, как вокруг него то появляются, то исчезают люди, слышал обрывки разговоров:

- Единственный... остальные не выжили.

- Да, повезло парню, чудом дотянул ...

Полностью Алекс пришел в себя на следующий день, тогда и состоялся разговор с Сан Санычем. Док поздравил пациента с выходом из комы и задал несколько стандартных вопросов о самочувствии, скорее для того, чтобы начать разговор, чем узнать реальное положение дел -больной был подключен к системе постоянного мониторинга. После этого собеседники перешли к главной теме:

- Сан Саныч, слышал, что я единственный выживший. Что случилось с остальными? - спросил пациент шепотом - голосовые связки еще плохо работали.

- Кома не остановила развитие болезни - только замедлила, состояние других больных продолжало ухудшаться и в конце концов они просто ушли во сне - не самая худшая смерть, - док ненадолго замолчал. Как врач он прагматично относился к вопросам жизни и смерти, не считая нужным скрывать правду.

Алекс также задумался - соображалка еще не работала как следует - и спросил:

- А как я очнулся и почему отлично себя чувствую?

Док улыбнулся:

- Есть хорошая новость и плохая. Плохая - твое хорошее самочувствие это временно. Мы побороли симптомы, но не вылечили тебя. Хорошая новость - лечение существует, хотя оно тебе может не понравиться. Давай я тебе все расскажу по порядку.

Сан Саныч присел на кресло рядом с кроватью и начал рассказ о последних событиях в мире: о контакте с тамедианцами, Другой Стороне, технологиях, которые получило человечество, и о реакции людей на первый контакт.

Разговор затянулся, но Алекс не перебивал, а только изумленно слушал и в конце спросил:

- И что, меня вылечили благодаря новым технологиям?

- Почти... Мы не так много получили этих новых технологий, и все они для применения на Земле. Никаких космических кораблей или двигателей. Насколько я понимаю, межзвездные путешествия очень затратны и редко совершаются. В основном с нами поделились знаниями об устройстве Вселенной. Но все же самое ценное мы получили - технологию лечения и омоложения на основе метода управления клетками. Как оказалось, это универсальный способ воздействия на тело для многих рас в Галактике. На его основе уже разработано множество новых методов лечения, один из которых я опробовал на тебе в качестве эксперимента.

Док рассказывал про экспериментальное лечение со страстью, свойственной всякому специалисту, дорвавшемуся до любимой темы, но Алекс видел, что тот что-то недоговаривает, хотя и так понятно, что получить разрешение на такой эксперимент - непросто. Он не был дураком и представлял, как устроено общество, в котором он живет - в этот момент он чувствовал благодарность к старому врачу за спасение жизни.

- А другие цивилизации нам известны? - парня захватила идея первого контакта с иными расами.

- Информации немного, точнее вовсе нет. Мы контактируем только с представителем тамедианцев - самих пришельцев мы не видели. О других расах известно мало, только то, что они существуют. Тамедианцы сейчас вроде как наши кураторы, доступа к другим цивилизациям нет. Но ничего, если все пойдет как надо, то сможешь сам все узнать. Ты же всегда хотел в космос полететь, - доктор с улыбкой посмотрел на пациента.

Алекс поморщился:

- Об этом рано говорить, нужно сначала поправиться. Сан Саныч, вы говорили, что есть и плохие новости, и что лечение может не понравиться.

- Да, тут все не так просто, - вздохнул док.

Сан Саныч рассказал, что после того как восторги по поводу первого контакта улеглись и люди привыкли к идее, что они не одни во Вселенной, выяснилось, что правительство заключило с Торговцем соглашение по добыче ресурса, в обиходе называемого пыльцой, на Другой Стороне.

По словам доктора, выходило, что пыльца содержит в себе особый вид энергии, которую живые существа могут использовать напрямую без каких либо приспособлений, но как и зачем - он не знал. Официальная позиция правительства - пыльца нужна для создания новых типов материалов и работы механизмов, основанных на иных принципах действия, недоступных пока человеческой цивилизации, а также для производства лекарств, в том числе и средства омоложения. Но самое важное - пыльца зачем-то нужна тамедианцам и люди должны передавать их представителю оговоренный объем в обмен на знания и технологии - это все, что известно, власти не разглашались подробности сделки.

По слухам, сначала на Другую Сторону отправили военных, многие из которых не вернулись, затем стали нанимать добровольцев, но об их работе мало что известно. Наконец, спустя год, когда система была отлажена, запустили программу массовой отправки гражданского населения в новый мир, тогда и стали появляться первые подробности. Слишком много людей учувствовало в эпохальном событие. Власти всячески пропагандировали эту деятельность и следили чтобы не было вала негативных публикаций о потерях и трудностях.

За добычу пыльцы на Другой Стороне обещали значительное повышение рейтинга гражданина - в мире Алекса деньги мало что значили. Технический прогресс и автоматизация производств избавили людей от необходимости заботиться о хлебе насущном. Если бы человек из прошлого попал в современно общество, он бы изумился количеству людей, которым не надо работать ради пропитания. Возможно, он посчитал бы их бездельниками, но это ошибочное мнение - для производства необходимых благ и услуг просто не нужно столько народу. Эффективность и производительность труда давно перестали быть целью; новая цель и головная боль правительств - рейтинг удовлетворенности населения своей жизнью и сохранение развития общества.

Когда уклад жизни изменился, перед правительствами встала проблема - для управления людьми нужна валюта, которую социум платил своим членам за работу на благо этого общества. Такой валютой стал рейтинг гражданина, складывающийся из разных показателей, в первую очередь индекса социальной значимости. Также учитывалось образование, эффективность работы, общественная деятельность и много других более мелких факторов.

Чем выше рейтинг индивида, тем выше его положение в обществе. Гражданин с высоким рейтингом получает набор благ, недоступный человеку с низким рейтингом, даже если у того достаточно денег, которые растеряли свое значение. Что вообще можно купить за деньги - ограниченный набор развлечений, вход на мероприятие, куда хотят попасть много желающих, поездку на элитный курорт. То есть деньги помогают решить вопрос получения каких-то дефицитных благ. Такие покупки совершаются через аукцион, но и в этом случае люди с высоким рейтингом имеет преимущество. Денежные средства использовали только по привычке, их время подходило к концу. Они больше не являлись надежным способом управления.

Чем выше рейтинг, тем больше возможностей, и наоборот. Например, при рейтинге меньше тридцати баллов нельзя получить разрешение на рождение ребенка - так проводилась и борьба с перенаселением, и селекция людей. Правительство стремилось культивировать конформизм и законопослушность, ведь высокий рейтинг мог получить только человек, не нарушающий правил общества, в котором он живет.

Были и более значимые награды, и самой желанной из них стала обещание 'вечной жизни' по технологии омоложению, полученной от тамедианцев. Средний срок жизни обычного человека на момент появления технологии составлял сто двадцать лет, при этом почти до конца жизни человек сохранял ясность сознания и хорошую физическую форму при условии выполнения простых упражнений, и только в самом конце начиналось быстрое угасание, когда никакие стимуляции организма больше не справлялись. Однократное омоложение позволяло продлить жизнь на пятьдесят лет и было доступно для граждан с рейтингом от ста восьмидесяти пунктов и выше.

Рейтинг позволял управлять людьми лучше, чем все предыдущие системы управления вместе взятые. Нарушение законов вело к автоматическому снижению показателя: в некоторых государствах даже за простую критику правительства снимались баллы.

Но большинство сами стремились повышать рейтинг любыми способами, не из чувства страха, а потому что система оценок была ясной и понятной целью жизни и универсальным способом заслужить признание окружающих, что является базовой потребностью социальных существ.

Система рейтингов сначала появилась в крупных государствах, затем распространилась на более мелкие. В середине XXI века разразилось несколько крупных конфликтов, названных Третьей мировой или 'чумной войной' - они сильно отличались от предыдущих столкновений. Основное оружие было биологическим, а главные солдаты - врачи и ученые. Неизвестно точно, кто начал конфликт, очевидны были только последствия - население Земли сократилось до пяти миллиардов человек.

Это серьезно изменило расстановку сил и приоритеты людей. Появилось мировое правительство, которое действительно стало контролировать деятельность региональных сил и соблюдать баланс интересов. Благодаря появлению новой силы единый рейтинг был утвержден для всех, что привело к глобализации человечества большей, чем все предыдущие попытки. С одной стороны, это обеспечило последующий долгий мир, а с другой - снизило возможности человека распоряжаться своей судьбой. Жизнь стала сытой и предсказуемой, но вместе с тем скучной и однообразной. Люди разных стран жили одинаково, уникальные различия стали исчезать, а вместе с ними снижался и творческий потенциал.

Удел бунтарей и просто несогласных - низкий рейтинг и жизнь в 'муравейниках' с минимальным количеством благ, достаточным чтобы выжить, но не более того. Однако вопреки прогнозам, со временем таких людей становилось все больше - селекции законопослушных граждан не получилось. Для таких граждан была разработана бесплатная альтернатива, доступная каждому, - мир виртуальных игр. Игры были отдушиной и для маргиналов, и для граждан с высоким рейтингом. В виртуальном мире можно было вести себя как угодно: нарушать любые правила, хамить, оскорблять собеседников - за это не было никаких наказаний, это одна из немногих возможностей сбросить социальное напряжение.

Способов значительно повысить рейтинг было немного. Либо работа, желательно социально значимая, которую еще нужно найти и проработать на ней достаточно долго, либо общественная деятельность или профессии связанные с риском. Долгое время космические исследования оставались самым популярным способом повышения показателя, особенно в начале освоения космоса, но со временем там стали требоваться все более и более высококвалифицированные специалисты. Алекс получил подобную работу только благодаря способностям - он смог опубликовать несколько уникальных статей по своей теме - методы анализа возраста астероидов - и имел самый высокий балл на своем выпуске.

Иные методы резко увеличить рейтинг были доступны немногим. Поди попробуй выиграй олимпиаду, стань известным актером или соверши научный прорыв! Кто на это способен? Большинство людей повышало рейтинг очень медленно в течение всей жизни, поэтому объявленная правительством программа по освоению Другой Стороны для многих стала приемлемой возможностью улучшить свою жизнь несмотря на риск. Да и кто смотрит на риск, когда впереди маячит 'вечная жизнь', даже в виде обещания.

На Другую Сторону отправились не только опустившиеся люди, которые хотели выбраться из социального гетто, но и авантюристы - скучная и сытая жизнь им казалось бессмысленной, а также бунтари, маргиналы и просто любопытные.

Была еще и категория заядлых игроманов, они думали, что Другая Сторона - это такая большая игра, созданная неизвестно кем для их удовольствия. Да это их и не интересовало! Главное, что правила того мира - интерфейс, уровни, монстры - напоминали мир виртуальный в которым они жили годами. Объяснение, что это не игровой мир, а отражение субъективной вселенной человечества, их мало интересовало.

Задача всех людей, отправленных на Другую Сторону - добывать пыльцу. Появился даже профессиональный жаргон: добытчик пыльцы - 'старатель', исследователь - 'сталкер', ну и игроманы - просто 'игроки'.

На Земле рейтинг отслеживается персональным чипом, но на Другой Стороне никакая техника не работала - для многих это еще одна причина отправиться туда. Поэтому баллы начислялись за собранную пыльцу, старатели сдавали ее интендантам в базовых лагерях, а те отправляли отчеты на Землю. Что это давало? Любой гражданин мог легко поднять рейтинг до 60-70 единиц, с трудом - до 100-120, с большим трудом - до 150, а максимально возможный результат - 180 баллов, что является нижней границей для разрешения на омоложение организма.

Но, как и в материальном мире, мало кто мог добиться максимального результата, к тому же с общим ростом добычи пыльцы росли и требования к собранному количеству. Для достижение поставленной цели требовалось в первую очередь везение, чтобы заполучить хороший набор способностей, но даже с ними нужно было потратить годы непрерывных усилий для набора рейтинга, а жизнь на Другой Стороне - опасная и непредсказуемая.

Алекс не чувствовал усталости после долгого разговора, его захватила перспектива путешествия на Другую Сторону.

- Сан Саныч, так что такое 'Другая Сторона' и как мне это может помочь?

- Никто толком не понимает, что это такое, хотя объяснить берутся многие, - док явно развеселился, - возможно, это наше общее подсознание или субъективная реальность человечества - что-то в этом роде.

- Док, какое общее подсознание? Вы же ученый! Должно же быть нормальное объяснение этому феномену, - парень не узнавал старого друга, он его считал очень умным человеком, а тут такое витиеватое определение.

- Рано или поздно мы поймем этот, как ты сказал, феномен. Сейчас мы просто мало знаем о Другой Стороне. Нам неизвестны ни размеры, ни устройство того мира. Фактически старатели заняли небольшую территорию и просто добывают пыльцу. Правительство больше знает, но ты же понимаешь - эта информация непубличная. Тебя устройство Другой Стороны не должно волновать, самое главное - попасть в программу. Это сейчас, после выхода из комы, ты чувствуешь себя хорошо, но потом состояние будет ухудшаться, а второй раз я тебя не вытащу.

- Почему? - поинтересовался Алекс.

- Я использовал небольшую дозу модулятора клеток - того самого, который применяется для омоложения. Фактически ты прошел курс мини-омоложения. Препарат крайне дефицитный - его распределение регулируется на правительственном уровне. Квота на исследования крайне маленькая. А достать его просто так, для нецелевого использования, невозможно. Я лично получил разрешение только потому, что доказал необходимость тестирования в рамках исследования болезни Котлера. Но второй раз мне ни разрешения, ни сам модулятор не дадут! Ты даже не представляешь, чего мне это стоило.

- Спасибо Док! - искренне поблагодарил Алекс, - а что вы предлагаете?

- Влияние Другой Стороны на организм старателей - самая популярная тема в медицине сегодня. Мы многого не знаем, но имеется масса подтверждений, что при трансформации тела на Другой Стороне излечиваются многие болезни, в том числе и такие, которые на Земле лечению не поддаются. Времени у тебя немного. Мы купировали болезнь, но по моим оценкам через полгода она снова начнет развиваться и очень быстро и в течение двух-трех месяцев ты снова впадешь в кому.

Доку было 125 лет - большой возраст даже по меркам нового времени! К тому же он был врачом, поэтому он говорил с Алексом прямо, не сглаживая углов.

- Ясно, что нужно делать? - спросил парень.

Он давно не испытывал страха. Годы борьбы изменили его, он коснулся смерти, пережил ее и больше не боялся, но это не означало пренебрежительного отношения к смерти и тем более стремления к ней. Наоборот, он ценил жизнь и хотел жить.

Доктор рассказал, что знал о процедуре переброски на Другую Сторону и посоветовал сразу после восстановления и выхода из больницы подписать контракт старателя.

- Еще раз спасибо, Сан Саныч! - Алекс был искренне благодарен доку за все - тот сделал значительно больше, чем предполагали отношения между врачом и пациентом или погоней за рейтингом. Парень подозревал, что док видит в нем скорее сына, чем просто друга и тем более пациента.

Глава 4. Тренировочный лагерь.

Излечить болезнь Котлера медицина XXII века не могла - слишком сложная задача для нее. Но восстановить пациента после длительной комы было несложно. Через пару месяцев, проведенных в госпитале, Алекс снова был в отличной физической форме.

Еще во время прохождения реабилитации он подал заявку на участие в программе добычи ресурсов на Другой Стороне. В течение часа заявка была рассмотрена и удовлетворена. Одно из преимуществ системы рейтингов - высокая эффективность работы правительственных учреждений. Социально значимый труд, к которому относилась работа почти любых государственных учреждений, значительно повышал рейтинг, поэтому чиновники трудились на совесть, что контролировалось как персональным интерфейсом, так и общей системой наблюдения.

Через три дня после окончания реабилитации парень прибыл в лагерь подготовки старателей. С родителями увидеться не удалось - за время нахождения в коме гражданский рейтинг Алекса снизился, и он не смог достать билет на другой конец страны. Правительство не поощряло незапланированные перелеты, а ждать разрешения он не мог. Поэтому будущий старатель поговорил с ними в виртуале, тепло попрощался с доком и отправился в в пункт назначения, на этот раз проблем с перелетом не было, если интересы гражданина и властей совпадают, то все происходит удивительно быстро и просто.

На стойке регистрации его встретила миловидная девушка с бейджиком - 'Оксана'. Впрочем, сколько ей на самом деле лет, понять было невозможно. До восьмидесяти лет возрастные изменения почти не проявлялись, если девушка этого не хотела, а не хотели все - никакие изменения в обществе не заставили женщин отказаться от желания выглядеть привлекательно!

- Добрый день, Александр! Я вас ждала! - фраза прозвучала несколько двусмысленно и по голосу парень понял, что девушка действительно молодая. Странно, что ей удалось получить такую работу в этом возрасте.

- Добрый день, Оксана! Зовите меня Алексом и лучше на 'ты'.

- Отлично! У нас сейчас много свободных мест. Я скину тебе твою программу тренировок, расписание занятий и контакты инструкторов, - Оксана блеснула улыбкой и отправила данные на персональный чип.

За те годы, пока Алекс был в коме, по всему миру построили многочисленные базы по заброске старателей на Другую Сторону. Из 15-миллиардного населения Земли на Другой Стороне успело побывать более сто тридцать миллионов, но регулярно работали не более тридцати. Кажется, не так много, но два фактора серьезно ограничивали это число. Первый - смертность. Около четверти старателей гибло в первый год, правда, затем потери заметно снижались. Второй фактор, еще более серьезный для современников Алекса, - отсутствие комфорта, что для многих обывателей, ведущих сытую и приятную жизнь, было даже хуже, чем угроза жизни.

На Другой Стороне царило Средневековье - никакая техника сложнее паровой машины там не работала. Воссоздать электричество не получилось, химические реакции проходили по-другому, не так, как на Земле, порох не взрывался, а древнее огнестрельное оружие осталось невостребованным. Все удобства - во дворе, тогда как на Земле даже самый последний маргинал с самым низким рейтингом, даже проживающий в муравейнике, мог иметь отдельную комнатушку и теплый туалет.

Быстро покончив с формальностями, парень разместился в комнате и ознакомился с курсом подготовки. Ускоренная программа занимала полтора месяца, но даже это его не очень устраивало.

'Два месяца ушло на восстановление, еще полтора займет подготовка к переходу и только два с половиной месяца я проведу на Другой Стороне, пока состояние снова не начнет ухудшаться, - мысленно считал Алекс. - За это время нужно будет набрать хотя бы один уровень'.

***

Занятия по подготовке старателей вели инструктора, побывавшие на Другой Стороне и имевшие 1 или 2-й уровни. В условиях постоянного риска и трудностей это было достижение. Набор уровня занимает год и то, нужно было хорошенько потрудиться. После этого старатель мог спокойно переквалифицироваться в инструктора и повышать рейтинг в более комфортных и безопасных условиях.

Программа тренировок состояла из физической подготовки, теоретической части, правил выживания и освоения навыков сбора пыльцы.

Следующие недели были очень насыщенными. Физическая подготовка не вызвала затруднений - парень был в отличной форме. Больше времени требовалось на чтение и запоминание информации о Другой Стороне - его чип со всеми данными будет недоступен!

Алекс узнал много: описание существ Другой Стороны (их было открыто столько, что он познакомился только с перечнем наиболее распространенных монстров); список освоенных территорий, что можно, а что нельзя, как и где добыть пищу; способности старателей и многое другое. Самое интересное, что он запомнил - время в том мире течет немного быстрее, примерно в 1.05 раза по отношению к земному.

Устройство и топология Другой Стороны оставались неизвестны людям. При переходе старатель попадал в одну из трех больших локаций: Равнина, Предгорье или Побережье. Самое комфортное место - Равнина, а самое опасное - Предгорье - в горах водились сильные монстры, которые многим были не по зубам. Побережье - умеренно безопасное, если, конечно, не соваться в море - там у человека нет никаких шансов на выживание.

Будущий старатель заранее не знал, куда попадет - два человека, отправленных из одного места, могли прибыть в разные локации, но при возвращении на Землю попадали всегда в точку отправки - еще одна из многих загадок! Тамедианцы не объяснили этого феномена, мол, у каждой цивилизации своя Другая Сторона, и как она работает - разбирайтесь сами.

Чем они поделились помимо технологии перехода, так это знаниями в области изготовления экипировки. Первое - защита и оружие. Второе - предмет поинтереснее, более специфический, но крайне необходимый, даже более важный, чем оружие - контейнер-сборщик. Дизайн разработали земные ученые, а принцип работы предоставил Торговец. Именно контейнер-сборщик мог собрать пыльцу. Без него работа старателя почти не имела смысла, даже если он найдет представителя местной фауны и 'уговорит' поделится пыльцой - процесс уговоров подразумевал охоту, - собрать ее без контейнера проблематично: огромная часть просто потеряется.

Пыльца содержит модулированную энергию, аналогов которой в материальном мире нет. Она называется модулированной, потому что в ней содержится информация в виде вибраций. Эта энергия может напрямую усваиваться человеком, по предложению одного из исследователей ее назвали Энтелехия (энтелехия - внутренняя сила, потенциально заключающая в себе цель и окончательный результат).

Применение даже мельчайших доз пыльцы при создании оружия меняет его свойства: оно становиться прочнее, а точные приборы улавливают небольшую вибрацию, исходящую от лезвия. Самая заметная разница проявляется на Другой Стороне в процессе охоты на местных обитателей. Даже монстры, не представляющие большой опасности один на один, как правило, имеют высокую защиту, их сложно уничтожить, только модифицированное оружие более-менее справляется. Охота необходима для сбора пыльцы, которая выделяется в момент уничтожения существа.

Перед обучением Алекс подписал договор, по которому должен поставить двадцать грамм пыльцы в обмен на снаряжение и курс подготовки. Следующие партии он может сдать либо для повышения рейтинга, либо для обмена на более продвинутое оружие и снаряжение в базовом лагере на Другой Стороне. Других вариантов нет, больше пыльцу деть некуда, никаких подпольных пунктов приема не существует - только правительства имеют право хранить и распоряжаться этим ресурсом.

В качестве оружия парень выбрал копье - самый популярный вид вооружения среди новичков. Никаких курсов подготовки вживую не проводилось, достаточно было виртуальных занятий с инструктором. Этого хватило для отработки основных навыков работы.

Модифицированное пыльцой защитное снаряжение ему пока не полагалась - не заслужил. Хочешь хорошую броню - покупай, но только обеспеченные старатели могли его выменять на пыльцу, слишком много тратилось ценного ресурса на изготовление такой экипировки. Это не небольшое лезвие копья, тут расход материала, а значит и цена, выше.

Человечеству были известны тысячи обитателей Другой Стороны. Некоторые напоминали представителей земной фауны, но были и твари, непохожие ни на одно земное существо. Например, теневая корова - самая желанная добыча! - имеет нулевой уровень и размеры обычной земной коровы, отсюда и название. Но, в отличие от земной, теневая состоит не из плоти и крови, а из темной на вид однородной субстанции - протоплазмы. Даже для новичков она почти не представляет опасности. А если бы люди научились их разводить, то проблема с добычей пыльцы, возможно, решилась сама собой.

Второй большой блок знаний относился к интерфейсу - у каждого человека на Другой Стороне активировалось окно с параметрами. Ученые предположили, что интерфейс возник из потребности человека измерять свой прогресс в цифрах. В материальном мире у всех людей есть персональный чип, который оценивает их действия, присваивает баллы, ведет многочисленные рейтинги (помимо основного рейтинга гражданина есть и другие) - другими словами, чип оцифровывает все их достижения.

Общее сходство между интерфейсом и персональным чипом лежало на поверхности, сходство было очевидно, пусть не по содержанию, но по форме. Неудивительно, что люди пришли к выводу, что Другая Сторона, как результат развития человеческой культуры, всего лишь отражает стремление человека к цифровизации своего поведения и постоянному фокусу на оценке и увеличение своих параметров.

До момента первого перехода, Тамедианцы предупредили, что на Другой Стороне люди изменятся, получат новые силы, но как именно и какие - в этом человечеству предстояло разобраться самостоятельно. И про интерфейсе они заранее не знали, эта информация, как и большинство других данных, была получена первыми разведчиками.

***

Тренировки очередной партии курсантов подошли к концу. За полтора месяца мало что можно по настоящему изучить - только освоить базовые навыки, но перед руководством операции такой цели и не стояло. Главное - подготовить и отправить на Другую Сторону как можно больше старателей для сбора пыльцы. В условиях перенаселения ничто в мире не декларировалось так высоко, как ценность человеческой жизни, и не ценилось настолько мало.

Наконец Алекс закончил программу ускоренного обучения. Пришло время отправиться на Другую Сторону.

Глава 5. Буферная зона.

Алекса привели в небольшой зал. Само помещение вопросов не вызывало - пол, потолок и три стены, но вот четвертая стена... Она была необычной. Он стоял перед дверью на Другую Сторону, хотя термин 'дверь' плохо описывал увиденное. Ее поверхность на первый взгляд казалась сделанной из жидкой маслянистой субстанции, вибрирующей на высокой частоте. При взгляде на нее начинала кружиться голова.

Техник в защитных очках показал на стену и произнес:

- Напоминаю инструкцию. Задерживаешь дыхание, проходишь через портал. На другой стороне буферная зона. Там постоянный сумрак - не пугайся! Ничего опасного там нет, - оператор говорил спокойным голосом, чувствовалось, что он повторяет этот текст не в первый раз. - Как окажешься в буферной зоне, вытяни руку вперед и иди прямо. Направление неважно, сзади ничего не будет, просто сделай несколько шагов в любом направлении, лучше прямо, как стоишь. Задерживать дыхание не нужно, воздух нормальный. Через несколько шагов рукой почувствуешь легкое сопротивление, не обращая внимание просто двигайся дальше и окажешься на Другой Стороне. Во время прохода может кружиться голова, возможно, будет легкая дезориентация, это нормально. Все понятно?

- Да! - Алекс не только вызубрил правила прохода буферной зоны, но несколько раз тренировался в симуляторе, поэтому вопросов не было, кроме главного - как это вообще все работает, но на это никто не мог ответить.

Техник кивнул:

- Тогда вперед. Главное - помни, там нельзя долго находиться. Через несколько минут можно потерять сознание, никто тебя не вытащит! Поэтому зашел и идешь прямо, достопримечательности не рассматриваешь - там нет ничего интересного! - в этот раз оператор установки перехода был более эмоциональным, делая акцент на правилах техники безопасности.

Алекс кивнул и парень продолжил:

- Сейчас я выйду, на потолке загорится зеленая лампа, как загорится - можно идти.

Техник вышел. Алекс поправил рюкзак со снаряжением. Каждый старатель, помимо личных вещей и снаряжения, был обязан доставить дополнительный груз на Другую Сторону, для передачи коменданту базы, на которую он попадет. Люди не могли по желанию ходить туда и обратно; если заброска с Земли была относительно недорогой, то для того, чтобы выбраться обратно, нужна ценная пыльца, поэтому старателей нагружали разными запасами для лагеря: продукты питания, материалы для строительства, припасы и тому подобное. Алексу достались энергетические батончики - востребованный груз в любом месте. Так как это была его первая вылазка, то рюкзак загрузили не по максимуму, вес составил приемлемые шестьдесят килограмм. В следующий раз дадут столько, сколько он сможет поднять - обычная практика для бывалых старателей, которые знакомы с переходом через буферную зону.

Наконец загорелся зеленый свет и настала очередь нового старателя сделать шаг в неизвестность. Он подошел к порталу и, не останавливаясь, шагнул вперед.

Буферная зона встретила его серым полумраком, видимость составляла тридцать метров - дальше все сливалось как в тумане. Несмотря на предупреждения, Алекс огляделся. Буферная - иногда ее называли сумеречная - зона разделала материальный мир и Другую Сторону. Серая пустошь, в которой глазу не за что зацепиться. Поверхность - твердая безжизненная каменистая почва, здесь нет ничего: ни камней, ни гор, ни травы, ни воды. Хорошо, что дышать можно было.

Парень прикрыл глаза и распределил внимание по пространству вокруг, как при медитации. Он хотел прочувствовать это место. Неожиданное на периферии он ощутил присутствие. Ощущение было слабым, но необычным - на Земле он никогда такого не испытывал. Хотя его чувство пространства было исключительно развитым и при должной концентрации он мог почувствовать даже людей или животных с закрытыми глазами, тут все было по-другому.

Из любопытства Алекс сделал несколько шагов в этом направлении, но ничего не увидел - место, где по его расчетам что-то должно было находиться, оказалось пустым.

Он решил больше не терять времени и сделал несколько шагов вперед, как советовал техник, но ничего не произошло! Он так и остался в сумрачной пустоши. Что делать дальше - непонятно, по инструкции он уже должен быть на Другой Стороне. Алекс безрезультатно прошел еще несколько шагов вперед и - опять ничего!

Патовая ситуация. Для людей что буферная зона, что Другая Сторона - область неизвестного. Пока еще никто не заблудился в этой серой пустыне, а если и заблудился, то не смог вернуться и рассказать об этом.

'Возможно, так и пропали первые добровольцы. Но раз гора не идет к Магомеду...', - подумал парень, оглядываясь по сторонам.

Алекс сделал глубокий вдох, сосредоточил все внимание на пространстве вокруг и зашагал в направлении ощущения присутствия. Оно несколько раз меняло свою траекторию, но парень не останавливался, продолжая преследование. Прошло несколько минут, головокружение и дезориентация нарастали, было сложно удерживать концентрацию на пространстве вокруг, наконец, он почувствовал, что коснулся чего-то тонкого как паутина. Еще шаг и чувство дезориентации пропало - он перешел на Другую Сторону!

Глава 6. Первая стычка.

Земля. Офис института исследований Другой Стороны. Ганс Рихтер.

Ганс был бюрократом до мозга костей, что теперь воспринималось не так, как в далеком прошлом - этот термин потерял негативный оттенок. В обществе, где главная ценность - рейтинг, должность правительственного служащего почетна и уважаема.

Эффективность работы правительственных служащих, как и любых других работников, рассчитывалась персональным чипом. Наблюдения велись в режиме реального времени, оценивались действия сотрудника и его решения, а от этого зависел как рейтинг эффективности, так и показатель социальной значимости - составные параметры единого рейтинга гражданина. Поэтому и получалось, что современные бюрократы выполняли работу не за страх, а за совесть.

Ганс не был исключением, тем более его работа особенно важна - он отвечал за статистику по старателям, отправленным на Другую Сторону. Кто куда попал, откуда вышел и так далее. Бюрократия и раньше была силой, а современная высокоорганизованная и эффективная бюрократия, доведенная почти до абсолюта, мониторящая все процессы в реальном времени, действительно обеспечивала порядок и учет. Но это на Земле, а вот на Другой Стороне никакого автоматизированного учета нет - даже подсчет потерь, прибытие и отбытие старателей, сбор пыльцы и другие важные операции делались вручную.

Регулярно, в зависимости от размеров и частоты переходов на Землю, базовые лагеря отправляли отчеты о людях, которые к ним попали, потерях, достижениях и так далее. Статистика обрабатывалась и попадала в департамент, которым управлял Ганс. Как раз сейчас он анализировал очередной отчет.

- Еще сотня пропавших за месяц! - задумчиво произнес Ганс, потирая переносицу. Он давно бился над разгадкой этого феномена.

Количество исчезнувших за месяц людей было небольшим, обычно суточные потери значительно выше. Но это не погибшие, а пропавшие! Феномен потеряшек возник с самого начала освоения Другой Стороны. Сначала думали, что они попадают в далекий неизвестный лагерь, где много опасностей, и сразу умирают. Однако потом, когда стали известны все точки высадки, и на их месте образовались постоянные базы, от этой версии отказались. Затем потери стали списывать на буферную зону. Но Ганс считал, что старатели пропадают не просто так: это стало понятно из подробного анализа происшествий. Да, были неопытные новички, возможно, они действительно терялись в буферной зоне, но среди потеряшек было слишком много необычных людей или опытных старателей, опять же, с необычными способностями или, что особенно печально, высоким уровнем.

Ганс читал список пропавших новичков - в этот раз там тоже встречались нестандартные граждане: буддийский монах, художник и оперный певец. Певца он, кстати, помнил и даже был на его выступлении - талантливый парень. Другие потеряшки - опытные старатели. Если про новичков можно было подумать, что они пропали в буферной зоне, то люди с опытом многочисленных переходов такой ошибки совершить не могли.

Куда же вы пропали, думал Ганс, не отрывая взгляда от списка.

***

Другая Сторона. Алекс.

Другая Сторона встретила Алекса довольным урчанием. Едва вступив в новый мир, еще испытывая дезориентацию, он ощутил сильный толчок в спину, и хорошо, что в спину - там был рюкзак. Иначе, судя по силе удара, синяками он бы не отделался. Это не совсем то, что ему обещали. Он не рассчитывал на фанфары с фейерверками, но и такого холодного приема не ожидал. Где, черт возьми, встречающий!

Парень покатился по земле, точнее, по каменной неприятно-твердой поверхности, к которой к тому же неудачно приложился лицом, расцарапав щеку.

Выкрикнув подходящий комментарий - на Земле за такой сразу небольшой штраф к рейтингу дадут, - Алекс быстро перевернулся и увидел, как к нему приближаются два мерзких создания размером с подростка. Хотя рост тварей был небольшим, коренастое тело говорило о силе и мощи, а длинные руки монстров доставали до пола, компенсируя непропорционально маленькие ноги.

Парень понял: быстро встать не получится. К счастью на тренировках его научили быстро доставать оружие. Лежа на рюкзаке, Алекс ухватился за древко копья и резко дернул его. Фиксатор сразу отстегнулся, и новоиспеченный старатель слегка дрожащими руками направил оружие на монстров.

Твари, не проявив никакого уважения к оружию, - а ведь это самая ценная вещь в его арсенале! - шли на него, но как-то заторможенно. В крови плескался адреналин, Алекс к такому не готовился. В голове пронеслась мысль, что монстры тоже в шоке от его неожиданного появления, и он должен этим воспользоваться, иначе его сейчас задавят.

Второй раз выругавшись, Алекс принялся бешено размахивать копьем. В какой-то момент он понял, что стоит на ногах - оказалось, что при должной мотивации это можно сделать довольно быстро! - и продолжает вращать оружием. Вращения в его случае - это не какая-то особая техника владения копьем, переданная буддийскими монахами, а лихорадочные движения отчаявшегося человека, пытающегося отогнать недомерков-гопников. Но монстров супертехника старателя не впечатлила - они продолжали приближаться.

Нужно было что-то срочно делать. Алекс быстро оглянулся - он находился в какой-то большой пещере, заполненной тусклым флуоресцентным светом с зеленоватым оттенком.

'Никогда не слышал о такой точке прибытия', - пронеслась в голове неподходящая мысль.

Монстры подошли совсем близко, парень сделал выпад в сторону ближайшей твари. Чвах! Попал! Острие копья с трудом пробило кожу и погрузилось на несколько сантиметров. Монстр словно очнулся и заверещал, но приглушенно, негромко. В этот момент второе существо взмахнуло рукой. На каждом из пяти крючковатых пальцев недомерка росли пятисантиметровые когти.

Время как будто замедлилось, и Алекс ясно увидел, как к его боку приближаются явно давно немытые когти. Он попытался сдвинуться, но полностью уйти с линии атаки не успевал. Тело напряглось. В этот момент он физически почувствовал, что между ним и рукой существа что-то появилось. Существо зацепило Алекса кончиками ногтей - удар хлесткий, но не сильный, однако рука монстра как будто наткнулась на препятствие и отскочила.

'Почти достал, нужно бежать, вряд ли они быстро передвигаются', - пронеслась мысль, но на этот раз уместная.

Алекс развернулся и помчался прочь, даже не замечая веса тяжелого рюкзака, но через сотню метров резко остановился, увидев впереди и по бокам стены пещеры. Он в каменной ловушке!

Раз так, то нужно действовать по-другому. Алекс резко развернулся и перехватил древко копья двумя руками. Шок от неожиданной ситуации прошел, страха исчез, а тело подстегиваемое адреналином горело.

Здоровый монстр нагонял, двигаясь полупрыжками, раненый отстал метров на тридцать. Для своих коротких ног недомерки показывали неплохой результат.

'Вот дерьмо! Если у них еще и выносливость высокая, то убежать будет сложно', - подумал парень.

Глядя на монстра, Алекс попытался быстро вспомнить, видел ли он описание этих тварей - человечество накопило большую базу данных по обитателям Другой Стороны - но ничего на ум не приходило. Значит, действовать нужно по ситуации: скорее всего, он в районе Предгорья, только не на поверхности, а где-то в пещере в горах. Это плохо - в горы старатели старались не ходить, там много монстров второго и третьего уровня, которые мало подходят новичкам для охоты, если только они не хотят выступить в роли жертвы.

'Первый или второй уровень, но, скорее, первый - у второго я бы даже шкуру не пробил', - мелькнула очередная мысль.

Тело монстра нулевого уровня чаще всего состоят из материала, напоминающего протоплазму - недооформленная однородная масса, и только начиная с первого уровня, местные обитатели обзаводятся кровью и плотью.

Его учили что делать, если он столкнется с врагом старше, чем он, рекомендация одна: немедленно покинуть поля боя, если есть такая возможность. Именно в таких схватках и гибли большинство землян. Там, где группа легко справится, особенно если в ее составе есть участники с подходящими способностями, у одиночки мало.

'Если я смог его ранить, это точно первый уровень. Шансы есть!' - думал Алекс, глядя на раненую тварь.

Размер монстров тоже имел значение - чем больше размеры, тем больше сила и больше усилий нужно для уничтожения противника. Тварь величиной с кошку проиграет в бою человеку, даже если уровень монстра выше. Поэтому Алекс воспрянул духом - он в полтора раза выше и вооружен, а благодаря современной медицине и курсу мини-омоложения еще и в хорошей форме.

Не дожидаясь, пока первый монстр доберется до него, - вдруг у него хватит ума остановиться и подождать подраненного собрата, - Алекс, наконец, сбросил рюкзак, перехватил копье и побежал навстречу врагу.

Копье - простое оружие, поэтому Алекс его и выбрал, как и большинство других старателей. Длинное древко позволяет контролировать ситуацию на средней и дальней дистанциях, главное - не подпускать противника. А в случае одиночной цели, да еще и с разбега, копье - идеальный вариант. Парень уже отрабатывал такие удары в виртуале и немного на практике, поэтому знал, что и как делать.

Подбежав к монстру, он сделал резкий выпад. Враг явно не обучался бою с вооруженным соперником - существо попыталось отбить удар, но старатель оказался быстрее. Он целился в грудь, но попал чуть выше - в область между горлом и грудной клеткой. Чвах! Лезвие вошло в тело с противным чавканьем, удар опрокинул монстра. Вместо приглушенного верещания, как у первого противника, раздалось бульканье - видимо, кровь попала в горло.

- Готов! - прорычал Алекс.

Не мешкая, он попытался выдернуть копье, но оно плотно засело в шкуре существа, которое не переставало размахивать длинными руками. Если бы не его ручищи с когтями, то Алекс мог бы упереться ногой в корпус и выдернуть оружие, но рисковать нельзя: его одежда не бронированная, можно было схлопотать нешуточную рану.

Старатель бросил настороженный взгляд на второго соперника. К счастью, тот мешкал, видимо, не хотел повторить судьбу своего собрата, но при этом не убежал, а стал нерешительно приближаться.

Как и большинство других, встреченных людьми монстров, эта тварь тупила - честно говоря, гениев среди обитателей Другой Стороны люди еще не встречали. Местные твари агрессивны по отношению к человеку и обычно нападают при виде старателей, но если их сильно ранить, то некоторые могут убежать. Однако, недомерок явно намеревался драться до конца.

'Значит, нужно его прикончить!' - решил старатель.

Пока подранок колебался, точнее, тупо смотрел на умирающего собрата, Алекс изо всех сил раскачивал копье, чтобы выдернуть из раны, стараясь при этом не попасть под удар когтей лежащей твари. Наконец, рана расширилась, и он освободил оружие. Теперь он готов!

Парень настороженно стал приближаться к врагу, в то время как оставленный позади монстр хрипел и, видимо, умирал, катаясь по каменному полу. Все внимание старателя было сфокусировано на оставшемся противнике - тот смотрел на него, зажимая рану. Морда твари была плохо подходила для выражения эмоций - сложно было понять, что он чувствует. Наконец, словно очнувшись, недомерок оскалил зубы - они, кстати, больше походили на человеческие, чем на звериные - и кинулся на Алекса.

Охотник был готов к нападению. Чвах! Лезвие вошло в живот, и старатель навалился на него всем телом чувствую как ноги дрожат, а по спине течет пот. Монстр упал на спину.

- Что, урод, сильный, но легкий?! - выкрикнул Алекс, захваченный азартом боя и еще раз навалился на копье, вгоняя его глубже в тело твари.

'Дело сделано! С такими ранами не живут', - пронеслось в голове.

Он чувствовал, как постепенно отходит от адреналина. Наконец можно было нормально осмотреться.

Алекс стоял в большой пещере с ровным каменным полом. Тут и там в хаотичном порядке лежали огромные глыбы и небольшие валуны. Темнота давила со всех сторон и только благодаря светящемуся мху на стенах и камнях Алекс мог хоть что-то разглядеть. Тусклый свет с зеленоватым оттенком придавал пещере налет мрачности и таинственности; далекие предметы скрывались в полумраке - в общем, мрачное место. Потолка из-за темноты он также не видел - слабое свечение туда не доставало.

'Так вот ты какая, доля старателя. Интересно, сколько народа сюда попало?' - думал Алекс, все еще тяжело дыша и приходя в себя после боя.

Он не знал, куда попал, и не помнил, чтобы читал о подобном месте. На Другой Стороне побывали миллионы людей. Возможно, он просто не встретил нужного описания, но в инструкции по переходу ни про какие пещеры вообще ничего не говорилось - это он точно помнил. Переход должен был привести его в базовый лагерь, а не в подземелье.

'Если сюда кто и попал, то, скорее всего, просто не выбрался. Тогда шансы на выживание небольшие', - старатель не жаловался, а размышлял.

Надеяться не на кого, как поступить - неясно, но что-то делать надо!

Многие бы впали в панику. Но в отличие от них Алекс быстро успокоился. Пожалуй, из всех людей он лучше других подходил на роль одиночного выживальщика. Последние годы перед комой он ни на кого не мог рассчитывать, кроме себя.

Даже до болезни Алекс мало с кем поддерживал связь. Весь его круг общения - немногочисленные друзья и редкие встречи с девушками, которые быстро разочаровывались в замкнутом на себе партнере, у которого на первом месте стояла карьера и подготовка к полету на станцию к орбите Юпитера. Уже тогда, поставив себе такую амбициозную цель, он шел к ней целенаправленно, отдавая всего себя задаче.

Болезнь еще больше подчеркнула в нем отрешенность и отстраненность от остального мира, оставив один на один с приближающейся неминуемой смертью. Если бы он тогда не сосредоточился на выживании, то не стоял бы сейчас на этом каменном полу, залитом кровью врагов.

Алекс еще раз огляделся, пытаясь понять, где находится и что делать дальше. К сожалению, на Другой Стороне не работали сложные приборы, в том числе и привычные землянам электронные устройства. Поэтому главным источником информации стала память, на которую он никогда не жаловался, но пока ничего в голову не приходило.

Ничего не надумав, старатель решил разобраться с монстрами - его ждала законная добыча.

Глава 7. Добыча и бегство.

Земля. Офис центра снабжения сектора Предгорье. Кевин Шнайдер - глава департамента.

Кевин Шнайдер - худощавый, высокий человек европейской внешности - поджав губы, смотрел на бумажное письмо и раздраженно думал: 'Опять этот Сергеев! Что он от меня опять хочет? Ну сколько же можно!'

Кевин вскочил и принялся нервно вышагивать по кабинету, размеры и обстановка которого говорили о высоком статусе владельца. На ходу чиновник бормотал:

- И что с того что он известный ученый! Мало ли у нас известных ученых!? Откуда я возьму ему столько кур!? А корм, а материалы!? Кто это будет все доставлять!? У нас и так много работы!

Через несколько минут Кевин успокоился и сел в кресло - он был эмоциональным человеком, но хорошо подходил для своей должности, так как мог вникнуть во все тонкости порученного дела, разобраться с ними и организовать работу сотрудников наиболее эффективным образом. Что ему не нравилось, так это выполнять вот такие, нелепые, с его точки зрения, 'запросы'! Он снова посмотрел на письмо - заявки с Другой Стороны оформлялись только на бумаге, - который ему вручили лично. Станислав Сергеев, отправитель запроса и один из крупнейших ученых Земли, возглавлял исследовательскую базу 'Амур' на Другой Стороне. Обычные базовые лагеря заняты охотой и сбором пыльцы, цели же исследовательской базы понятны из названия - изучение нового мира.

Глава департамента не отрицал ни авторитет Сергеева в научной среде, ни необходимости таких баз, он просто не мог терпеть изобретателей.

- Это карма! Точно карма! - бормотал он, раскачиваясь в роскошном кожаном кресле.

На заре своей карьеры Кевин - тогда еще зеленый юнец, радующийся, что получил пост в правительственной структуре - сделал самую крупную ошибку в свой карьере. Даже не ошибку - катастрофу! Старшие коллеги должны были уберечь начинающего бюрократа от подобной оплошности, но не успели - не посоветовавшись ни с кем, начинающий чиновник объявил на сайте департамента освоения Марса, что им требуется помощь изобретателей и даже не уточнил в какой области.

Изобретатели! С того самого случая это слово стало для Кевина кошмаром...

Вначале ничто не предвещало катастрофы - в департамент стали приходить письма с рационализаторскими предложениями, затем предложений стало больше, потом еще больше. В конце они сыпались валом, Кевин не успевал разбирать почту.

Старшие коллеги сочувственно смотрели на молодого парня, но помогать отказывались, мол, сам виноват, сам и разгребай. Более того, так называемые коллеги, добавили в объявление имя, должность и контакты виновника. К этому времени Кевин не успевал даже прочесть все сообщения! Через некоторое время заметку сняли, но письма продолжали идти - избыток времени, творческая активность, важность темы и огромное население Земли сделали свое дело.

Через неделю он перестал принимать письма, поклявшись себе, что больше никогда не свяжется с проклятыми изобретателями, что будет действовать только проверенными способами и по инструкции, то есть обращаться в проектные институты и другие подобные структуры. Но от изобретателей так просто не отделаешься - дай им палец они и руку на эксперименты пустят. Самоделкины объединились и сделали страшное - создали сайт, где обсуждали, чем они могут помочь департаменту в их важной миссии по освоению Марса, а в качестве контактного лица был указан многострадальный Кевин. Посетители сайта публиковали сообщения и негодовали, что их, безусловно гениальные идеи, не рассматриваются. В этот момент к Кевину пошли первые ходоки.

Сначала он даже принимал посетителей, пытался убедить гостей, что департамент не нуждается в помощи и справится самостоятельно, а свое предложения они могут напрямую направлять в исследовательские институты, как и положено. Но куда там - разве можно доказать гению, что его изобретение бесполезно? Чиновник попросил больше не пускать к себе ходоков, но это же были Изобретатели! Они находили все новые способы и лазейки попасть в его каморку - тогда у него не было такого шикарного кабинета как сейчас - для личной беседы. В результате парню просто некогда было работать.

Кевин переехал в другой кабинет, но изобретателей это не остановило, скорее раззадорило, они легко выяснили, где скрывается жертва. Преследование Кевина продолжалось полгода, за это время он выучил все шпионские штучки вроде ухода от погони, смены места жительства и способов маскировки, но ничего не помогало, а старших коллег - вот гады! - это только забавляло. В конце концов, шеф сжалился и перевел провинившегося чиновника в отделение на другой континент. Кевин сменил тогда имя и фамилию и отделался, наконец, от изобретателей.

Вспомнив свой печальный опыт, и немного успокоившись, Кевин еще раз прочел письмо. Как он понял, Сергеев хотел провести несколько экспериментов на курах.

- Хорошо что не коровы, - мрачно пробормотал Кевин, вспомнив эпопею со свиньями, которых до этого пришлось переправлять на Другую Сторону по просьбе ненормального ученого.

Он уже смирился с необходимостью организации доставки живого груза и в нем снова проснулся эффективный управленец, кликнув кнопку вызова на панели перед собой, Кевин вывел изображения электронного помощника:

- Эни, вызови Милоша ...

***

Другая Сторона. Пещера. Алекс.

Первый монстр валялся неподвижно, скорее всего, уже умер. Алекс не знал, как это определить, но решил начать с него. Сбор добычи должен занять не более пяти минут.

Пыльца - сгущенная энергия и самый ценный ресурс Другой Стороны. Процесс ее образования походил на кристаллизацию соли из перенасыщенного раствора. После гибели монстра его плоть отдавала энергию в окружающую среду, энергетический фон повышался, а избыток оседал пыльцой на трупе и окружающих камнях. Если ее сразу не собрать, то постепенно она рассеется и пропадет. Но сгрести мелкий, как тальк порошок, не смог бы и самый искусный алхимик.

Для сбора использовалось простейшее устройство - металлический контейнер из двух секций. Особый сплав металлических стенок препятствовал испарению содержимого. В верхней малой камере была натянута нить, выкованная с использованием пыльцы по особой технологии. Нить служила ядром кристаллизации и притягивала серебристую пыль, чем сильно облегчала задачу. В конце оставалось просто стряхнуть добычу в нижнюю большую камеру, и на этом сбор заканчивался.

С двух тварей Алекс рассчитывал получить 0.1-0.2 грамма пыльцы. Он поднес уловитель к монстру и нажал механическую кнопку, откидывающую крышку. Это его первая добыча и Алекс с любопытством смотрел, как на нити конденсируется серебристая пыль. Сложные устройства тут не работают, поэтому никакой электронной индикации на контейнере не было, только шкала с рисками внутри.

Люди проводили многочисленные эксперименты по добыче энергетического порошка, стараясь подобрать оптимальный способ. Теоретически любой предмет на Другой Стороне содержит энергию, даже камни, но в крайне малых количествах, поэтому переработка скальных пород и земли не имела смысла. В мирных растениях (они отличались от растений-монстров) энергии было больше, но усилия по ее извлечению не оправдывались, возможно, в других локациях растут представители флоры более высокого уровня, которые дадут достаточно энергии, но пока самый надежный источник - монстры. Чем выше уровень и размеры существа, тем больше пыльцы можно из него извлечь.

'Неплохая добыча, теперь нужно поискать выход', - подумал Алекс, закончив сбор трофеев со второго монстра.

Куда двигаться Алекс не представлял. Он попал в каменный тупик, закрытый с трех сторон, единственный свободный путь лежал через площадку с валунами -- скорее даже огромными глыбами - некоторые из которых достигали высоты в десять и более метров.

Подхватив копье, Алекс надел рюкзак и зашагал к валунам. Груз сильно давил на плечи, одно дело пройти несколько шагов в буферной зоне и другое дело долгое путешествие. Большую часть веса составлял дополнительный груз для базового лагеря - энергетические батончики. Даже странно, что он смог убежать от недомерков с такой тяжелой ношей, более того, когда он улепетывал от них, Алекс вообще не замечал веса.

На Другой Стороне можно найти и пищу, и воду, но прямо сейчас он в неизвестной зоне и что-тут съедобно, а что нет - неизвестно. Может можно есть мох на стенах или мясо тех тварей, которых Алекс прикончил, а возможно это яд. Чтобы проверить это нужен навык идентификации предметов, которого у него нет, поэтому сейчас ему доступен только самый древний метод - взять и попробовать.

Алекс посмотрел на трупы монстров и решил, что лучше он будет голодать, чем есть такое, по крайней мере до тех пор, пока голод не изменит его гастрономические предпочтения. Воды ему хватит на несколько дней, а еды на пару месяцев.

- Нужно сделать временный лагерь, а затем заняться разведкой! - произнес он вслух и двинулся к валунам.

Место было удобным, камни скрывали его от остальной части пещеры, если там бродят монстры, то оттуда они его не заметят.

Алекс шел между камнями, пока не обнаружил два высоких валуна, стоящих вплотную друг к другу. При желании ловкий человек сможет быстро на них взобраться, в вот недомерки - вряд ли. В случае необходимости он вернется сюда, чтобы держать оборону на высоте - это даст дополнительное преимущество. Парень снял рюкзак и двинулся дальше налегке. Пора заняться разведкой местности!

Скудное освещение не позволяло полностью полагаться на зрение, поэтому Алекс шел очень медленно, постоянно останавливаясь и озираясь.

***

Через час начинающий старатель на полной скорости улепетывал обратно к площадке с валунами. Бег сопровождался тяжелым дыханием и шуршание сзади. Причем тяжело дышал он, а вот шуршание издавали местные обитатели. Алекс прихрамывал на одну ногу, но двигался, не оборачиваясь со всей возможной скоростью - последние десять минут за ним гнались поганые пещерные монстры...

Нашел он их случайно, точнее это они его подкараулили.

А казалось, что ничего не предвещало беды, хотя на что можно надеяться в пещере, населенной монстрами? После того как исследователь покинул место высадки и пересек поляну с валунами, он двинулся вглубь тоннеля, всматриваясь в темноту. Коридор расширялся и Алекс, чтобы не заблудиться, решил держаться правой стороны. В какой-то момент противоположная стена скрылась в зеленом полумраке, и он не знал, то ли это большой зал, то ли туннель просто расширяется.

Как мог Алекс прислушивался к окружающей обстановке. Откуда-то издалека доносился звук текущей воды - хороший знак, вода ему еще понадобится. Из-под потолка доносился слабый шум ветра, но в целом было тихо - пещера понравилась бы любителю тишины. И любителю темноты тоже!

Старатель крался в полумраке вдоль стены, обильно покрытой светящимся мхом. Он почти касался каменной поверхности, не рискуя отходить дальше в зеленоватый сумрак - каменная поверхность хоть какая-то защита, здесь можно стоять и отбиваться копьем без риска, что сзади нападут.

Алекс постоянно пытался вызвать ощущение пространства вокруг - навык, который он развил на Земле, но получалось плохо, точнее, вовсе не получалось.

Неожиданно - как это обычно и бывает в плохом кино! - Алекс уловил движение слева, возможно, все-таки включилось ощущение пространства, или просто сработало периферийное зрение...

Хлоп! Копье отбило удар. Алекс действовал автоматически. Что-то попыталось его атаковать, что именно он не заметил, но оружие, которое он держал прямо перед собой, выручило. На этом везение закончилось - уже не ощущением, а глазами он увидел вторую атаку и понял, что отразить ее не успеет.

Несмотря на мирную жизнь, Алекс не был полным профаном в обращении с оружием - кое-что он умел, хотя до болезни никогда не занимался боевыми искусствами. Весь его опыт ограничивался виртуальным тренингом с копьем в лагере подготовке на Земле. Там он долго отрабатывал несколько базовых движений. Тогда его основным противников был 'зеленый полоскун' - большой жабоподобный монстр с длинным языком, которым он мог выстрелить на несколько метров перед собой. Именно на нем Алекс довел навык отражения быстрых прямых ударов до автоматизма.

Тело вспомнило тренировку и успело среагировать. Но вбитые навыки спасли только от первой атаки, на большее не хватило ни скорости, ни умения.

Почувствовав второе движение, Алекс не успел даже испугаться, поэтому действовал автоматически - мышцы в районе удара напряглись, чтобы хоть как-то блокировать повреждение. Все это произошло само собой, без участия сознания. А дальше, как и в первой схватке, когда урод-недомерок пытался его достать когтями, снова возникло это новое чувство, что между телом Алекса и монстром образовалась преграда. Тогда он не смог зафиксировать это ощущение, но сейчас успел заметить и осознать.

Преграда появилась автоматическим - как мышцы напрягаются в ожидании удара независимо от сознания человека, так и барьер сам возник на расстоянии нескольких сантиметров от правой ноги.

Алекс увидел, как что-то похожее на жгут ударило в ногу, но в нескольких сантиметрах от тела, резко замедлилось, как будто столкнулось с невидимой преградой. Но потом защита исчезла и жгут уже на излете зацепил штанину.

- Твою ...! Сволочь долбанная! - заорал Алекс.

Удар оказался слабым, его даже не отбросило, но ногу обожгло резкой болью. Алекс неуклюже отпрыгнул и неумело попятился назад.

Несколько других камней, точнее то, что он принял за камни, зашевелились, развернулись и поползли к нему - это были монстры! Старатель, не задумываясь отпрыгнул и, опираясь на копье, ринулся обратно, прихрамывая на пути. Боль в ноге усиливалась, он кинул взгляд на штанину - от резкого движения ткань разошлась, как старая, ветхая тряпка, а ведь на нем не просто штаны, а специальное обмундирование, созданное для защиты человека от недружелюбной среды.

'Видимо какая-то кислота!' - зло подумал Алекс.

В базе упоминались монстры такого типа - использующие кислоту или что-то подобное. Но такие твари встречались часто, а анализировать ситуацию сейчас некогда - нужно бежать. Парень как мог, ускорился, каждый шаг сопровождался болью в раненой ноге. Сзади раздавалось Плюх-Шурр-Плюх! Он кинул взгляд назад, теперь существа уже не казались похожими на камни, даже странно, что он не заметил сразу. Монстры напоминали гигантских гусениц серого цвета, длиной чуть больше двух метров.

Гусеницы ползли не особо быстро, и раненый Алекс начал было от них отрываться, но, к сожалению, из виду монстры его не теряли и не отставали. Однако, когда он добрался до площадки с валунами, ему удалось набрать фору в сто метров.

Подбежав к рюкзаку, он тут же пожалел, что поленился и не затащил его наверх, теперь времени на это нет, а быстро забросить тяжелый груз на скалу просто не хватит сил. Группа камней, которую он облюбовал, состояла из одного большого валуна высотой в пять метров и еще одного поменьше. Нескольких более мелких булыжников, разбросанных вокруг, можно было не брать в расчет - на них не укроешься.

Используя расщелину между валунами, Алекс на адреналине забрался на нижнюю скалу.

'Надеюсь, что эти черти не умеют ползать по камням!' - думал он, глядя на монстров, которые неторопливо приближались к убежищу.

Чтобы не рисковать, Алекс подхватил копье, которое забросил сюда несколькими секундами раньше и забрался на верхний валун. Все! Дальше бежать некуда.

Камень был огромным - по нему можно было спокойно гулять, делая несколько шагов в каждом направлении. Сжимая копье, Алекс подошел к краю и снова посмотрел вниз на гусениц. Даже если сейчас монстры полезут вверх, он все равно будет в более выгодном положении, чем внизу.

Около камня сгрудилось восемь тварей. К счастью, у них не хватило ума окружить убежище Алекса - они просто подползли и некоторое время тыкались в скалу головами, не делая попыток на нее забраться или атаковать дистанционно, а затем легли на пол и успокоились. Для пробы Алекс перешел на другую сторону камня, но противник полностью проигнорировал его маневр.

'Возможно, они чувствуют меня с того места, где находятся, поэтому лежат на месте, вряд ли они потеряли интерес ко мне', - рассуждал старатель, нервно расхаживая по скале.

Он догадывался, что спускаться сейчас опасно, монстры среагируют на его действия. А спуститься-то надо - рюкзак валяется на противоположной от гусениц стороне скалы и есть шанс вернуть его. Алекс уже успел даже придумать, как его поднять - в рюкзаке была веревка и он может схватить ее, потом забраться обратно, а затем с ее помощью затащить тяжелый груз наверх.

Через полчаса все гусеницы свернулись и снова стали изображать россыпь булыжников.

'Способность к маскировке поразительная, - размышлял Алекс, пытаясь разглядеть в полумраке противника, - на гусениц они похожи только формой, скорее всего это какие-то животные, гусеницы забрались бы на камень'.

Алекс не смог разглядеть ни глаз, ни ротового отверстия. Но как-то они же смогли его атаковать. Откуда взялся жгут? Прокрутив ситуацию в голове, Алекс вспомнил, что его ударили, когда он подошел на расстояние в полтора метра.

- Видимо это язык или что-то подобное. Тогда далеко они его не могут выбросить, - пробормотал он.

Рана онемела и сильно покраснела, но сильной боли не было. Все лекарства остались в рюкзаке. Ситуация ухудшалась - нужно что-то делать, но сначала Алекс решил разобраться с более насущным и важным вопросом.

Глава 8. Интерфейс.

Алекс решил разобраться с главной загадкой Другой Стороны -- интерфейсом. Если странный мир, набор локаций, монстры и даже пыльца, служащая источником энергии, еще хоть как-то могли уложиться в представление землян о некоем волшебном мире, то интерфейс, слишком сильно походил на обычную панель статуса гражданина, а это никак не укладывалось в голове!

Интерфейс был обнаружен случайно во время первой экспедиции. Исследователи - тогда их еще не называли старателями, - попав в другой мир, по привычке попытались активировать персональный чип. Но встроенный компьютер, как и любая другая электроника, не работал на Другой Стороне и вместо привычного голографического экрана пользователи увидели иной, хотя в каком-то роде привычный, интерфейс, правда показывал он не состояние человека, полученные сообщения или гражданский рейтинг, а уровень, запас энергии, способности, и таланты - параметры доселе знакомые только по компьютерным играм.

Как позже выяснилось интерфейс появляется не сразу, а через полчаса после первого перехода человека на Другую Сторону. Срабатывает любая привычная команда: 'интерфейс', 'статус', жест или даже мысленное усилие.

- Ладно, приступим, - с интересом произнес Алекс - его одолевало любопытство. - Статус!

Перед глазами возник полупрозрачный, но хорошо читаемый, текст:

[Уровень: 0

Энергия: 0/35 ед

Трансформация: Тело: 5,6% / Структура: 5,4% / Мозг: 5,3%

Сигнатуры. Простые: Ходок (15%)

Редкие: Пространственный барьер (2%)

Таланты: Касание смерти, Чувство пространства]

Даже шрифт оказался привычным. Алекс вспомнил справку, заученную наизусть:

Уровень - показывает насколько трансформировался человек на Другой Стороне. Уровни набирались медленно и сильно отличались между собой. За те годы пока Алекс находился в коме, немногие старатели сумели подняться выше третьего уровня. Повышение этого показателя приводило к значительному увеличению силы и запаса энергии, а изменению в теле - оно становилось сильнее и могло выдержать больше повреждений и нагрузок.

Энергия - модулированная энергия, по-другому Энтелехия или 'живая' энергия. Живая - потому что может использоваться напрямую живыми организмами. Другая Сторона пропитана ею, она есть везде - в воде, камнях, пище, воздухе - и человек может ее усваивать напрямую. Но заполнение энергетического резервуара из окружающей среды шло крайне медленно, иногда для этого требовался целый день. Либо нужно было искать места с сильным энергетическим фоном, тогда набор энергии ускорялся в разы.

Трансформация - показывает, насколько человек близок к следующему уровню. Параметр состоит из трех аспектов: тело, структура, мозг. Достигнув 100% в каждом аспекте, старатель мог перейти на следующий уровень. Трансформация происходит либо во время боя в результате энергетического резонанса между соперниками, либо за счет применения способностей. Больше растет тот аспект, который активнее используется.

Тело - первый аспект - при трансформации увеличивается энергопотенциал, меняются ткани и клетки, увеличивается восприимчивость к энергии, при этом тело может выдерживать и накапливать большие объемы энергии. Физические изменения выражаются в росте сопротивляемости физическому и энергетическому воздействию, мышцы становятся сильнее и эластичнее.

Структура - энергетическая структура на основе нервной системы. Основная функция нервной системы у обычного человека - передача нервных импульсов. При эволюции нервной системы она начинает передавать не только сигнал, но и модулированную энергию. Последовательности рефлекторных точек нервных структур, систематизированных по принципу соседства, образуют энергетические каналы, при помощи которых человек может оперировать энергией. С каждым новым уровнем повышается поток пропускаемой энергии.

Мозг - мозговые структуры, отвечающие за точность управления энергией. Трансформация не делает человека умным и не ускорят мышления. Развитие мозговых структур позволяет увеличить только степень контроля энергии, на практике это выражается в повышении точности применения способностей.

Все аспекты развивались при примененье. Попросту говоря, что человек использовал, то и трансформировалось быстрее. Чем чаще он сливал запас энергии или усиливал тело способностями, тем сильнее оно менялось. При резком импульсном выбросе энергии развивалась энергетическая структура. Если способностью требовали точности и аккуратности, то ускорялось развитие соответствующих мозговых структур.

Даже просто попав сюда, Алекс начал трансформироваться. Еще немного он получил за убийство двух недомерков, но большая часть - за первый переход на Другую Сторону и инициацию интерфейса. В первое время параметры будут расти бодро, но затем прогресс сильно замедлится.

Способности находятся в разделе сигнатуры - это энергетические шаблоны или по-другому матрицы. Когда мозг подает команду, энергия проводится по каналам и структурируется по определенному шаблону. Так происходит проявление навыка. Чем чаще применяется способность, тем сильнее она прогрессирует за счет усиления энергетической матрицы, отвечающей за данное умение. Процент в скобках отображает текущее значение прогресса. При достижении 100% способность либо доходит до своего возможного максимума, либо трансформируется в более сильную версию.

Талант - склонность человека, его сильное место. Талант основывается либо на уникальном врожденном качестве старателя, либо возникает вследствие сильного переживания или экстремального опыта. Поэтому даже при отсутствии изначальных способностей, если человек долго в чем-то упражняется и становится в этом экспертом, то он может выработать качества, которых у него не было до этого.

Алекс начал разбираться с показателями:

'35 единиц энергии на нулевом уровне, за что такой подарок? - мысленно удивился он. - Должно быть меньше, видимо повезло!'

Пропустив пункт трансформация, сейчас это неинтересно, потому что до следующего уровня еще очень далеко, Алекс перешел к наиболее важной части - сигнатурам и талантам, но отметил, что вид интерфейса и названия пунктов совпадали с наиболее распространенным для России вариантом. Это еще одна загадка этого мира - откуда возникают названия способностей и термины в интерфейсе?

Алекс вспомнил разговор с Сан Санычем - как и многие док был уверен, что Другая Сторона извлекает термины и имена способностей из сознания человека. То есть название - это прямое указание на свойство навыка или наиболее близкая ассоциация, имеющаяся у человека. Название может быть неточным, главное, чтобы оно было понятным. Факт такой тесной связи между человеком и Другой Стороной - еще одно доказательство, что этот мир продукт человеческой культуры.

Именно поэтому интерфейс старателей, например, из азиатского сектора может сильно отличаться от интерфейса Алекса. Имена способностей у них были более мудреные, а вместо процентов могут указываться названия стадий: 'послушник', 'ученик' и так далее.

Алекс закончил с воспоминаниями и внимательно прочел названия способностей и талантов, от них зависит его выживание, и потенциал развития.

Большинство умений старатели получают либо специально, делая те или иные действия, либо при особых обстоятельствах. Считалось, что способность это не дар - Другая Сторона ничего не дает просто так, а усиливает и трансформирует уже имеющуюся у человека склонность к чему либо. Есть, скажем, у человек врожденная или приобретенная способность управлять энергией тела, например, при помощи техники цигун, то развивая это умение, он сможет управлять сначала внутренней энергией, а затем и внешней. Со временем научится фаерболы бросать, не сразу конечно, сначала это будет жалкая искорка, но потом она превратится в грозное оружие. Главное чтобы была хоть какая-то основа - пустые фантазии не помогут, как бы человек не тужился, если у него нет внутренней склонности, то навык не появится.

Иногда это приводит к появлению способностей, которые иначе как чудом и не назовешь. Алекс вспомнил старателя, получившего навык левитации. Вначале он мог просто снижать скорости падения, но за пару лет научился парить и, пока у него была энергия, он мог лететь аки сокол. Как у него это получалось, какой скрытый дар он имел - никто так и не сумел объяснить.

- Ладно, посмотрим, что мне может помочь прямо сейчас, - вслух сказал он и начал анализировать, полученные умения и таланты.

Итак, способности - каким-то чудом у него появилось крайне интересное умение Барьер - отличная защитная способность! Уже два раза она его спасла, первый раз от когтей недомерка, второй раз от жала гусеницы. Но Барьер не просто так назывался 'пространственным' - это было указание на дополнительные свойства, хотя и могло ничего не означать. Чтобы разобраться он должен протестировать навык в разных ситуациях. Алекс решил заняться этим позже, пока он был доволен, что умение появилось и защитило в самый нужный момент.

'Хотя не совсем защитило, - подумал он, глядя на рану на ноге. - Видимо энергии не хватило'.

Он только что прибыл на Другую Сторону, но механизм расхода энергии при активации умений знал. Его полный запас энергии на нулевом уровне - 35 единиц, очень неплохо по сравнению со средним показателем. Вероятно, при первой стычке он потратил большую часть резерва, потому второй удар разрушил защиту. Кроме того его соперники были сильнее, у них точно есть как минимум первый уровень, а он сам еще зеленый новичок - нулевка. То, что умение два раза отразило атаку - уже большая удача! Это говорит о хорошем потенциале способности.

Он использовал навык всего два раза, но прогресс уже достиг 2% - умения быстро росли вначале, но Алекс знал, что дальше прогресс замедлится, а после определенного порога будет ползти со скоростью черепахи, требуя огромных усилий и резервов для развития.

Вторая способность Ходок - аналог этого умения был у всех старателей, даже название Ходок - самое распространенное. Все новички знают про него, именно поэтому имя навыка стало общеизвестным - сначала оно попало в память старателей при подготовке в тренировочном лагере, а потом Другая Сторона вытащила из памяти это слово и поместила в интерфейс. Всем было понятно, как его применять и что это умение дает - без него нельзя вернуться обратно в материальный мир. Единственная странность - высокий прогресс умения, что Алекс списал на свои приключения в буферной зоне.

'Лиха беда начало, но в ближайшее время нужно получить новые способности', - подумал он.

Перед заброской на Другую Сторону Алекс обдумывал первые шаги. План был такой - потратить первую неделю в базовом лагере на развитие и получить пару способностей, желательно атакующую и защитную.

Многие умения легко активировались. Например, чувствительные люди часто получали способность 'простой сканер', наблюдательные - 'обнаружение', профессиональные спортсмены в первые часы открывали 'ускоренную реакцию', 'взрывную силу' или другие навыки с ясным и понятным названием, говорящем о его свойствах.

Для получения умения нужно было два условия: запас энергии и действие, которое может инициировать формирование энергетической матрицы, усиливающей это действие. Желательно тренироваться в спокойной ситуации, но с полной отдачей, а не как он - во время боя. В стрессовой обстановке человеку легче обнаружить в себе скрытые способности, но так ведь и погибнуть можно!

Впрочем, кто-то, наоборот, ставил себя в экстремальную ситуацию, рассчитывая на пробуждение новых сил, и Алекс тому доказательство - ему повезло, он получил сильное умение, без которого лежал бы сейчас на каменном полу в луже собственной крови.

'Ладно, перейдем к талантам', - подумал парень и перевел взгляд на строчку ниже.

Вот тут его ждал приятный, хотя и ожидаемый, сюрприз - 'Чувство пространства'! Честно признаться, Алекс надеялся на что-то подобное, уже из названия понятно в какой области у него талант и несложно догадаться, что причина - многолетние медитации и упражнения в объемной деконцентрации и тренировки техники 'путь пустоты'. Даже на Земле во время упражнений он мог почувствовать пространство вокруг себя.

Другая Сторона, для первой активации умения, усиливала подпороговые ощущения - то, что лежит ниже порога восприятия -- ощущения, которые человек в обычной жизни не осознает. А что говорить об Алексе и его явном переживании пространства - понятно, что это должно было перерасти в способность или даже талант.

- Супер! - воскликнул он обрадованно.

Хороший талант - катализатор развития и большая редкость. У большинства людей, при первом переходе на Другую Сторону, даже пункт 'Таланты' отсутствовал. А если и был, то какая-нибудь ерунда из области физических возможностей: 'прирожденный боец', 'геракл', 'акробат' и т.п. Это конечно здорово, такие ребята тоже быстро развивались и через пару лет могли справиться даже с группой противников одного уровня, но таланты не связанные с физическим развитием ценились значительно выше.

Чего люди только не пробовали, чтобы открыть или натренировать скрытые таланты: аутотренинг, психологию, религию, духовные практики, боевые искусства - все шло в дело, но требовалось наличие склонности у человека к чему-либо или годы тренировок, прежде чем сформируется талант.

Алекс был уверен, что способность 'пространственный барьер', которая уже спасла ему жизнь, результат именно таланта. По сути, талант означает склонность к определенному направлению, из которой возникает целая группа способностей, связанных с ней. Он был уверен, что Барьер имеет не физическую, не энергетическую, а пространственную природу. Старатель получил умение буквально в первые минуты, пусть и в экстремальной ситуации, но все равно очень легко. Значит, Пространственный барьер основывается на таланте Чувство пространства. На это указывает и слово 'пространственный' и в названии таланта и способности - это не может быть просто совпадением.

Еще один греющий душу факт - ранг умения. Барьер был редкой способностью, а такие навыки мало того, что обычно были сильными, так еще и имели высокий потенциал развития.

На текущий момент людям были известны 4 ранга способностей:

Простые - доступные почти всем желающим, могут быть получены при выполнении определенных условий.

Обычные - доступные для многих, но требующие долгого освоения.

Редкие - сложные в получении, требуется или долгая практика или изначальная склонность к данному умению.

Уникальные - этим способностям почти невозможно научиться, даже в экстремальной ситуации, если нет особой одаренности или таланта.

Последний класс был самым желанным для любого старателя. Название 'уникальный' говорит о том, что способность связана с проявлением уникальности человека, а не 'единственная в своем роде'.

Ранги способностей не указывали прямо на их силу, а только на сложность получения. Конечно, чаще всего редкие и уникальные способности оказывались более сильными, чем простые или обычные, но не всегда. Были и бесполезные способности, точнее узкоприменимые. Алекс вспомнил старателя, у которого была редкий навык - 'чувство веса', он мог точно определять массу разных предметов, просто взглянув на них - забавно, но практического применения не имеет, разве что понять что камень который не тебе летит и вот-вот пришибет, весит ровно двести килограмм, а не сто девяносто девять.

Были и противоположные примеры, когда простая способность становилась грозным оружием. Самый распространенный случай - предрасположенность к манипуляции энергией, эту склонность можно было натренировать разными восточными практиками - сложно, но можно, требовалось только время и усидчивость. На основе этой склонность возникали таланты и разнообразные способности, как правило, обычного ранга: файерболы, энергетические пули и т.п. А если старатель доводил умения до 100%, то оно могло измениться и получить более высокий ранг.

Второй талант был хорошо известен. 'Касание смерти' - неуникальный дар, люди получали его, если переживали смерть или очень близко к ней подходили. Талант снижал воздействие ментальных атак, но до сих пор монстры с такими способностями почти не встречались. Как же тогда люди узнали о действии 'Касания смерти'? Все просто - не все занимаются добычей пыльцы. Другая Сторона активно изучается, на базах постоянно работают исследователи, они составляют списки сигнатур, собирают описания монстров, местности, анализируют таланты и умения. Занимаются этим, как правило, ученые по заданию правительства, те из них, кто имеют склонность к такой работе, через некоторое время могут получить навык 'анализ', 'понимание сути', 'идентификация' или их аналоги. На высоких уровнях развития способности они могут извлекать дополнительную информацию об интерфейсе, старателях, монстрах или окружающей среде. Получаемая информация попадала в базы данных и становится доступной для старателей.

Разобравшись с интерфейсом, Алекс огляделся. На скале он в безопасности, кроме него тут больше ничего нет, даже завалявшегося камня не видно, которым можно пульнуть в гусениц - твари свернулись и лежали, притворяясь мирной группой булыжников. Маскировка у них на высоте!

Алекс продолжил осмотр - на нижней части скалы растет мох, подсвечивающий окрестности зеленовато-тусклым светом. Другими источниками света были несколько валунов поменьше, разбросанных по округе. Вдали виднелась стена - до нее метров триста и он ее видел только благодаря тому, что она сама подсвечивается. Потолок нависал темной массой, детали даже не угадываются - просто темнота без вкрапления света, видимо, мох на потолке не прижился, да и на стенах он высоко не растет.

В общем, бежать некуда, Алекс не сомневался, что стоит ему спуститься, как гусеницы за ним сразу последуют. Да, они не быстрые и он их может обогнать, но куда ему бежать? Назад к месту высадки? Так там тупик, где он ляжет хладным трупом, пополнив ряды потеряшек. Вперед в темноту и неизвестность до первого врага? Но, во-первых, бежать, отрезав себе путь к отступлению - глупость, а во-вторых, бежать по темной пещере еще большая глупость. Недавно, соблюдая максимальную осторожность, он наткнулся на засаду. Нет! Сначала нужно разобраться с ближайшим врагом и усилиться новыми способностями - в том, что он их получит, старатель не сомневался, - а затем продолжить исследование пещеры. Решено, нужно вернуть припасы и найти способ уничтожить гусениц!

Алекс осторожно помассировал ногу вокруг раны - вроде болит меньше. Встал, попрыгал. Да, отлично! Подвижность начала возвращаться, хотя дополнительный отдых не помешает - на Другой Стороне любые повреждения, если не убивают сразу, заживают в разы быстрее чем на Земле. Но без воды и еды он долго не протянет, нужно спуститься за рюкзаком пока есть силы.

Старатель решился на эксперимент и спрыгнул на нижний валун, высотой три метра, осторожно подошел к краю, выставив перед собой копье, посмотрел вниз и постучал древков по поверхности камня. Твари зашевелились. Сначала одна, затем остальные особи распрямили тело и поползли в его сторону. Процесс пробуждения занял три секунды, но и после этого они не сразу набрали скорость. Алекс отошел от края, где его мог достать вылетающий жгут - он был уверен, что это язык тварей - и задумался, наблюдая за соперником. Монстры тем временем снова замерли. Собрав информацию, он забрался на большой.

Алекс мысленно прикинул: 'Как только я спустился - они сразу зашевелились, значат могут определить, когда я в зоне их досягаемости, а когда нет. Когда я спущусь у меня будет не более 10 секунд, а если повезет, то немного больше. Времени в обрез - нужна защита на случай, если враг окажется быстрее'.

Он прервал размышления и еще раз вызвал интерфейс:

[Энергия: 0/35 ед]

Единственная защита - Барьер, но энергии нет и активировать его прямо сейчас он не может, но спускаться беззащитным - опасно. Способность хорошо себя проявила, поэтому нужно дождаться заполнение резерва и снова активировать навык. Если повезет, то с полным запасом энергии он сможет отразить один-два удара. Если не отразит, то точно ослабит.

Сейчас у него всего два варианта. Первый - подождать пока энергия сама медленно заполнит резерв из окружающей среды. Но на нулевом уровне это очень долго, в зависимости от плотности энергетического фона - от пятнадцати до двадцати пяти часов. К счастью, Алекс собрал пыльцу с двух монстров, поэтому ему доступен второй вариант - извлечение энергию из трофеев. Самой пыльцы немного - меньше грамма, но энергии в ней достаточно, чтобы пополнить резерв не один раз. Фактически ее там настолько много, что он мог бы заполнить свой резерв не менее сотни раз. Однако Другая Сторона не компьютерная игра, нельзя перевести энергию из пыльцы в личный запас просто сказав 'Абракадабра!'.

Для извлечения энергии достаточно достать небольшую щепотку пыльцы из контейнера и подождать, через некоторое время она начнет растворяться, а энергетический фон повышаться. Время заполнения резерва сократится минимум до получаса, а если не жалеть пыльцу, то процесс пройдет еще быстрее. Но это расточительство - КПД процесса настолько низкое, что большая часть энергии просто рассеется вокруг.

Будь он в лагере старателей, то мог бы воспользоваться специальными камерами, где энергия удерживается стенками из особого сплава. Другой вариант сделать зелье - раствор пыльцы в алкоголе, который снижает скорость рассеивание в два раза. То есть большая часть энергии все равно будет потеряна, но КПД усвоения выше и проще контролировать расход порошка. Пара глотков и в течение получаса запас энергии будет пополняться, медленнее, чем хотелось бы, но быстрее, чем из среды. В рюкзаке, кстати, был запас спирта именно для таких случаев, но сейчас он недоступен.

Приняв решение, Алекс достал контейнер, встряхнул и открутил нижнюю крышку отсека-хранилища. Снял с пояса нож - в отличие от лезвия копья нож был обычный - и осторожно провел кончиком лезвия по стенке контейнера, на которой осела пыльца при встряхивании. Поднес ее к ноге и ссыпал прямо на рану, затем стиснув зубы, быстро размазал пыльцу по открытому участку так, чтобы вся пыль осталась на ней. Это был еще один способ применения порошка в походных условиях - заживление ранений. Люди выяснили, что повышенный энергетический фон не только быстро заполняет резерв, но и ускоряет заживление повреждений, а если нанести пыльцу на открытую рану, то она быстро схватится и перестанет болеть - такой вот подорожник Другой Стороны.

Были и другие способы быстрого заживления увечий - некоторые старатели получали способности, связанные с исцелением. Другая Сторона наделяла людей самыми разнообразными навыками. Чтобы отвлечься от неприятного процесса Алекс вспомнил забавную историю, рассказанную доком, про старателя родом из бывшей Европы. Парня звали Андрэ и когда-то, еще на Земле, он увлекся уринотерапий - пытался и себя и других ею лечить, хотя при современном уровне медицины никакой нужды в этом не было.

Андрэ приобрел печальную известность, над ним начали смеяться и с горя он отправился покорять новый мир. Там, к своему удивлению, и ужасу окружающих, он приобрел ... хех ... способность лечить продуктом собственного производства. Так сказать сам себе поставщик и потребитель, причем продукт получался отменный, к счастью применение только наружное. Парень прославился, его услуги стали востребованы. А куда деваться-то?! Жить захочешь и не так раскорячишься, постепенно его стали брать в группы охотников, особенно в походы на опасных тварей. Самое интересное, что когда Андрэ проверили на Земле, то выяснили, что и там продукт показал слабые способности к заживлению и это без применения пыльцы!

Вообще, отношение к энергетическому порошку было однозначным - по прибытии на Землю старатель должен был сразу сдать всю пыльцу, которую не сдал в базовом лагере. Владение ее считалось тяжким преступлением. Способности старателей продолжали действовать на Земле, но при переходе с Другой Стороны умение Ходок съедало весь резерв, поэтому старатель приходил 'пустым', а восполнить резерв из окружающей среды уже не мог - в материальном мире не было Энтелехии. Единственный способ получить энергию - нелегально протащить пыльцу или зелье.

Вспоминая опыт других людей, Алекс сидел на скале. Вокруг был все тот же зеленоватый полумрак, откуда-то доносилось журчание воды - мирная обстановка, если забыть, что он в мире, о котором человечеству почти ничего не известно. Несмотря на информацию от тамедианцев, люди не знали даже размеров Другой Стороны.

Алекс посмотрел на механические часы на руке. Необычный гаджет для современного мира - механика! - но другие здесь не работают. Прошло пять мин, он проверил уровень энергии - 7/35. Набор идет по плану и через двадцать минут можно будет приступить ко второй фазе.

Наконец, энергия полностью заполнила резерв. К этому времени рана затянулась и почти не болела, по крайней мере - не мешала. Можно начинать, но сначала он должен разобраться, как активируется барьер, сколько на это уходит единиц энергии и что происходит потом - то ли защита действует до первого удара, то ли рассеивается со временем. Без понимания механизма действия умения даже сильная способность, по сути, бесполезна.

Еще Алекс хотел убедиться, что его редкий навык, действительно мощный, но сидя на скале, окруженной монстрами, он ограничен в возможностях. К сожалению, он не встречал информацию по 'пространственному барьеру' во время подготовки, хотя прочел описания более чем 2000 навыков, в том числе и редких. Остался только вариант самостоятельно разобраться с умением, как это и делали первые исследователи, а также любой старатель, получивший необычный навык.

Алекс приступил к тестам:

- Пространственный барьер! Барьер! Защита! Экран! - произнес он громким голосом, но ни одна из команд не активировала умения.

Старатель не отчаивался, имея навык не так уж и сложно его активировать. Не он первый оказался в такой ситуации, как с ней справиться он знает. Со временем будет достаточно и мысленного усилия, либо устной команды.

Парень стал вспоминать, как способность активировалась в первый раз в бою с недомерком -- тот атаковал его и умение активировалось. С закрытыми глазами Алекс начал мысленно прокручивать бой шаг за шагом. Так! Вот рука монстра с длинным, не знающими маникюра когтями, медленно приближается к незащищенному боку. Если попадет, то раны будут глубиной в несколько сантиметров. Он начинает уходить с линии атаки, но не успевает. Вот! Он вспомнил ощущение напряжения тела, в месте потенциального удара, которое возникло как ответ на явную угрозу. Первая активация прошла именно через это ощущение.

Старатель представил, как в голову летит камень и напрягся. Ага! Появилось физическое ощущение защиты перед лицом. Барьер ощущался, как продолжение тела. Парень вызвал интерфейс. Так и есть! Запас энергии уменьшился - 15/35. Теперь все ясно - на активацию уходит двадцать очков энергии. Осталось разобраться, как ведет себя барьер после активации. Он встал и прошелся по скале. Ощущение не исчезало. Отлично! Значит, после активации барьер остается с ним, нужно только понять, как долго он держится.

Через двадцать минут барьер схлопнулся, а ощущение экрана перед лицом пропало, но Алекс не сомневался, что действие навыка закончилось. Он проверил запас энергии еще раз:

[Энергия: 18/35 ед]

За эти двадцать минут он восполнил резерв на три пункта -- результат повышенного фона, но пыльца уже рассеялась и скорость набора энергии заметно снизилась. Но, главное сейчас не увеличение запаса на три дополнительных единицы, а то, что после активации барьер не съел дополнительную энергию - она потратилась только на активацию навыка.

Второй момент - площадь барьера. На уровне ощущений это был небольшой плоский круг размером с поднос в нескольких сантиметрах от тела, точнее сложно было сказать, Алекс ориентировался на ощущения, а это неточная наука.

Теперь нужно было отработать активацию навыка и вызывать щит в разных местах. Парень снова достал контейнер с пыльцой ...

***

Через пять часов Алекс удовлетворенно вздохнул. Барьер легко вызывался в любой точке вокруг тела. Получилось даже вызвать два барьера одновременно - пока еще действовал первый, он успел набрать достаточно энергии, чтобы активировать второй в стороне от начального.

Если же он вызывал второй Барьер рядом с первым, то они слипались и получался один большой круг. Установить два слоя защиты один за другим не вышло - они опять сливались в круг, при этом время жизни не увеличивалось. Если энергии будет достаточно, то можно будет и дальше увеличивать размер защиты хотя Алекс предпочел бы увеличить не размер, а плотность - лучше иметь возможность выдержать один сильный удар, чем растягивать более слабую версию барьера по большей площади.

Изучение своих способностей являлось персональной задачей любого старателя. Способность, как и любой обычный навык, например, жонглирование, можно развивать и углублять. Речь не о прогрессе, указанном в интерфейсе, а о навыке владения. Имея одинаковые умения одни старатели могли мастерски их применять, открывая все новые возможности и особенности, тогда как другие довольствовались базовыми функциями. Так имея один и тот же рецепт и набор продуктов, один повар мог сделать кулинарный шедевр, а другой блюдо 'и так сойдет'.

Способность - это не магическое умение, а энергетическая структура или матрица, если ее запитать энергией, то она активируется. Чем больше старатель эксплуатирует матрицу, чем больше он экспериментирует или применяет в разных ситуациях, тем активнее она развивается становясь мощнее и обрастая новыми возможностями. Как и в случае с мышцами, чем больше человек тренируется по разным методикам, тем сильнее они становятся. Более того, со временем матрица уникализируется и изначально одинаковые умения старателей начинают различаться. Выигрывает тот, кто больше учится и тренируется. Это как и в любой профессии - есть люди, которые не парятся и делают работу по шаблону без лишних раздумий, но есть и более умные работники, вкладывающие время и ресурсы в свое будущее. Для старателей таким ресурсом является пыльца - без нее тренироваться и экспериментировать сложно и долго.

Конечно, некоторые простые навыки не требуют особого развития, например, Ходок. Но Алекс не сомневался, что Барьер в будущем будет надежным инструментом и чем больше он потратит времени на исследования его возможностей и развитие, тем более сильным он станет потом. Воодушевленный этими мыслями и голодный старатель вызвал интерфейс, чтобы проверить результаты работы - его интересовали трансформация и прогресс барьера.

[Трансформация: Тело: 5,7% / Структура: 5,4% / Мозг: 5,3%

Сигнатуры: Пространственный барьер (12%)]

За счет тренировок показатель трансформации тела немного подрос и Алекс стал ближе к следующему уровню. Но достичь цели только за счет таких занятий проблематично. Во-первых, при тренировке аспекты трансформируются очень медленно, а во-вторых, на более высоких уровнях такое развитие имеет дополнительные ограничения.

Самое быстрое развитие - в реальной схватке. В момент битвы энергия соперников резонирует, усиливая друг-друга и именно этот процесс ускоряет трансформацию. Финальный аккорд - убийство монстра, при котором выделяется огромное количество энергии в виде импульса, часть которой затем конденсируется в виде пыльцы, но часть за счет резонанса достается победителю. Именно в этот момент происходит максимальная трансформация аспектов. Поэтому лучший, хотя и самый опасный путь развития - уничтожение мощных монстров, особенно тех, которые выше по уровню.

Чтобы получить максимальный эффект от убийства монстра старатель должен быть активным участником боя и применять умения а не дальнобойное оружие - тогда резонанс максимальный. Если просто стоять рядом и смотреть, как кто-то дерется, или издалека стрелять из арбалета, то эффекта не будет.

Второй по скорости способ трансформации - тренировки между бойцами с полной отдачей. Чем интенсивнее схватка и чем более сильные способности используются, тем значительнее прогресс. Этот способ уступает охоте за монстрами, но зато более безопасный.

Вариант простой тренировки умения, без борьбы с соперником, помимо медленной скорости, имеет еще одно серьезное ограничение - требуются большие запасы пыльцы, так как для хорошего эффекта нужно много тренироваться, а без энергии это невозможно. Если бы можно было потратить месяц или два на тренировку и стать значительно сильнее, то это было хорошим вариантом, но ведь требуются годы усилий. Кто будет поддерживать старателя столько времени, если его задача не тратить, а собирать пыльцу?

Последний и самый медленный способ развития - жизнь на Другой Стороне, но тут уже требуются многие годы, чтобы достичь хотя бы первого уровня.

Анализируя трансформацию, Алекс понял, что Барьер больше всего действует на аспект 'тело', так как только оно подросло за пять часов тренировок.

Глава 9. Новое умение.

Другая Сторона. Базовый лагерь Тверь. Никита Суханов - старатель, ур. 3.

- Да! Я сделал это! - радостно вопил Никита.

Наконец-то! Через два года экспериментов он смог создать усиленное зелье!

На земле парень был убежденным самогонщиком - распространенное увлечение в узких кругах. Постоянной работы у него не было, и в качестве способа повышения своего гражданского рейтинга он выбрал хобби. Правительству неважно, чем занимается человек, главное чтобы без дела не сидел, поэтому поощрялась любая активность. Ведь что такое хобби? Это занятие, которое гражданин сам выбрал - значит, оно ему интересно. Со временем он изучит любимое дело, и есть шанс, что этим принесет пользу не только себе, но и обществу, открыв какой-нибудь нюанс или улучшив технологию.

Впрочем, увлечение самогоноварением не предполагает никаких прорывов - энтузиасты в этой области просто занимаются интересным занятием и иногда устраивают открытые дегустации и ярмарки, чтобы поделиться опытом.

Никита не был алкоголиком и самогоном не увлекался - это негативно сказалось бы на рейтинге. Да и смысла не было - любой желающий может получить бесплатный алкоголь в любом количестве. Просто парню нравился сам процесс изготовления, эксперименты и возня с приборами - он был романтиком и во время приготовления самогона представлял себя средневековым алхимиком.

Когда открылся проход на Другую Сторону, Суханов одним из первых решил сделаться старателем - больше из любопытства и жажды приключений, чем в погоне за рейтингом. Однако столкнувшись с трудностями и увидев смерть своих товарищей по отряду, он задумался: так ли он хочет охотиться за монстрами ради пыльцы и рейтинга?

От возвращения на Землю его остановило наличие способности, которую он получил в первую же неделю своего пребывания на Другой Стороне - Варевар. Получил он ее во время приготовления стандартного зелья - раствора пыльцы в алкоголе.

К его удивлению, раствор, который он приготовил, работал в два раза дольше и был эффективнее, чем у других - энергия восстанавливалась на 10% быстрее. Как Суханов выяснил позже, аналогичные способности встречались и у других людей - чаще всего у профессиональных поваров.

Через некоторое время власти узнали про его навык и предложили отдельный контракт, по которому он должен варить свои зелья, а взамен будет получать прибавку к рейтингу и запас пыльцы - как для производства продукции, так и на личное развитие. Руководство лагеря не хотело, чтобы перспективный сотрудник убился на опасной охоте или вернулся на Землю.

Никита с радостью согласился и в течение нескольких лет занимался любимым делом, а сегодня, наконец, сделал и испытал новый вариант своего варева - теперь оно на 60% эффективнее, чем обычный раствор, а действовало в три раза дольше.

***

Другая сторона. Пещера. Алекс.

Алекс уселся на камень и продумал каждый шаг, несколько раз прошелся по каждому действию. Важно все сделать быстро, у него будет всего несколько секунд внизу, после чего нужно лезть обратно. Но сначала надо было установить Барьер.

Заполнив весь запас энергии, старатель поставил защиту в районе пятой точки и ног. Именно в это место будут бить монстры, если успеют добраться до него, когда он будет удирать обратно.

Парень дождался заполнения резерва и поставил Барьер. Готово! Операция по спасению имущества началась.

Он подошел к краю скалы, развернулся и прыгнул вниз так, чтобы ухватиться за край. Если сразу спрыгнуть на пол, то можно отбить ноги - это задержит его на пару лишних секунд. Руки почти сразу начали соскальзывать, но теперь можно прыгать - высота приемлемая. Еще прыжок и он приземлился рядом с рюкзаком. Быстро расстегнул молнию, и в этот момент послышалось знакомое 'плюх-шурр-плюх!'. Звук приближался, но парень не отвлекался. Едва молния разошлась, он запустил руку внутрь и резко выдернул моток веревки. Веревка прочная, хорошая, и упакована замечательно - он ее минуту будет раскручивать. Все, дальше медлить нельзя, нужно удирать, ведь копье осталось наверху, отбиваться нечем!

Старатель резко встал, подтянул рюкзак в угол, вскочил на него и вбил ногу в щель между двумя огромными валунами - не слишком сильно, чтобы нога не застряла, но достаточно, чтобы не соскользнуть вниз при подъеме. Ботинки - удобные, с рифленой подошвой, многофункциональные, нескользкие и гибкие - хорошо зацепились за поверхность. Спасибо тому, кто разработал такую удобную экипировку! Веревка была зажата в зубах и Алекс, используя обе руки, ухватился за щель между валунами. Вверх! Теперь очередь следующей ноги - он еще раз вбил ногу и снова подтянулся. И еще раз... Вот руки уцепились за верхний край валуна - но в этот момент враг настиг беглеца. Удар! Все-таки барьер пригодился и отбил жало, повреждений нет. Атака гусениц придала ускорение, и парень практически запрыгнул на камень. Все, он наверху, в безопасности!

Алекс отпрыгнул от края вглубь площадки и обернулся - монстры столпились внизу. Нужно было их как-то переманить на другую сторону камня, иначе обратно он не спустится. Он перебежал на противоположный край скалы, большая часть монстров последовала за ним, но не все. Проклятье! Две самые крупные твари решили остаться рядом с рюкзаком. Ладно, ничего не поделаешь. К счастью, Алекс и такой вариант продумал.

Через полчаса, когда гусеницы успокоились, скрутились и стали изображать мирные булыжники, энергия восстановилась. Алекс поставил барьер и приступил ко второй части операции. Привязав веревку к копью, парень в течение 20 минут пытался просунуть копье между лямками - во время вылазки он специально развернул рюкзак так, чтобы это было легче сделать сверху.

Наконец он смог подцепить свое имущество и стал тянуть его наверх, держась подальше от края скалы Гусеницы даже не пошевелились - видимо, поняли, что не смогут достать старателя, даже когда он стоит на низком валуне. Можно было не тратить пыльцу на восстановление энергии, установку Барьера. Но лучше перестраховаться, чем получить удар в ногу и свалиться вниз.

Достав рюкзак, Алекс облегченно вздохнул - теперь у него есть запас еды и воды. К несчастью, воды было немного - это не самый ценный ресурс на Другой Стороне, поэтому он решил, что тащить его с собой вообще необязательно. А теперь еще повезло, что взял пару бутылей - благодаря этому можно некоторое время прожить автономно. Но даже если ее экономить, запаса хватит максимум на две недели. Спасало то, что пещере нет яркого испепеляющего солнца, а воздух тут скорее влажный, чем сухой. Зато еды полно - голод еще долго не будет грозить.

Немного подкрепившись, Алекс подумал, что делать дальше. Сейчас есть время на тренировку, но что развивать? Нужно что-то, что поможет справиться с гусеницами и повысит шанс на выживание в дальнейшем путешествии.

Вариантов немного. Уровень поднять, увы, нельзя - слишком много нужно усилий, времени и ресурсов. Даже если он перебьет всех гусениц внизу несколько раз - он все равно не достигнет цели.

В голову пришла идея. Он взял копье с привязанной веревкой, подошел к краю и с силой метнул снаряд в одного из монстров. Бамц! Лезвие вошло в тело твари на несколько сантиметров с таким звуком, будто он воткнул его в каменистую землю. Вопреки ожиданиям, гусеница оказалась твердым орешком. Тварь нехотя развернулась и стала отползать - видимо, рана не причинила ей больших неудобств. Алекс сильно дернул за веревку, и копье выскочило из раны.

'Замечательно! Они, оказывается, наполовину бронированные, - раздраженно подумал старатель, - и к тому же не такие тупые, как я ожидал!'

Такой подлости он действительно не ожидал от монстров, по его расчетам они не должны были отползать. Парень надеялся, что они, наоборот, взбесятся и поползут вперед, чтобы безрезультатно атаковать надоедливого человека, а он сверху их спокойно перебьет. Проверив свою тактику на остальных, он убедился, что и они не глупее товарки.

- Может вы свалите куда! - заорал он монстров, снимая напряжение, но те полностью проигнорировали крики.

Тогда он уже спокойно добавил:

- Ну ладно, нет так нет!

Закончив разговор по душам, Алекс продолжил перебирать варианты. Получается, что убить врагов копьем он не может - лезвие даже не входит на полную глубину в тело твари и застревает, чуть пробив шкуру. Еще вариант - прыгнуть обратно на Землю. Умение 'Ходок' у него есть, но пыльцы было недостаточно - для прыжка нужно несколько грамм.

Итак, ничего не остается кроме последнего шанса - найти или создать атакующую способность.

На примете было несколько навыков, которые он мог легко получить, например 'Сильный удар'. Это умение формировалось достаточно легко, нужно было представить, что твои мышцы становятся сильнее и при этом наносить удары. Помогал простейший аутотренинг. Пару часов проговаривания 'Я чувствую как мои руки становятся теплее .. тьфу .. сильнее' и вуаля - сформировалась матрица, усиливающая мышцы рук за счет энергии. Эффект временный, но его хватало для мощного удара, да и затраты энергии небольшие. Многие старатели, не имевшие особых талантов или желания горбатиться пару лет на вырабатывание таланта, шли по такому пути - усиливали части тела. Кто был поумнее, но все равно таким же ленивым - усиливал сразу все тело. Это требовало больших затрат времени вначале, но приносило больший результат в конце - при ударе же не только руки используются, но и мышцы ног и корпуса.

Алекс мог позволить себе потратить несколько часов или даже дней на тренировку, но была проблема - появление новой способности означает формирование новой энергетической матрицы, а чем больше у него матриц, тем сложнее потом формировать и развивать новые.

Вторая сложность - чтобы умение стало сильным, его нужно развивать, а это тоже требует времени и ресурсов, которые тратить на бесполезный балласт глупо. Ему было выгодно развивать умения, связанные с талантом - такие способности почти не конфликтуют друг с другом и не замедляют взаимного развития.

Итак, решено. В течение следующих трех недель он должен найти полезные умения, связанные с талантом, освоить их и победить гусениц - или, по крайней мере, отпугнуть. После можно будет двигаться дальше. План хороший, только он понятия не имеет, с чего начать.

В результате, так ничего и не придумав, Алекс решил сесть и заняться обычной медитацией, для чего забрался на верхний валун, как мог, устроился на рюкзаке и распределил внимание по окружающему пространству.

***

Вечером - он решил жить по графику Земли, с которым сверялся по часам, - Алекс подумал, что что-то делает не так. Он очень рассчитывал, что упражнения, которые он научился делать еще на Земле, чтобы справиться с проблемой сна, помогут получить новую способность. Но ничего не вышло!

Хорошо выспавшись, он снова сел медитировать, отрешившись от звуков пещеры и зеленоватого полумрака, и постарался объять вниманием пространство вокруг, но результата не было. Хотя казалось, что должно было хоть что-то произойти. У него же есть талант!

Проработав еще несколько часов, старатель вздохнул и стал думать, что делать дальше. Неудача его не расстроила. Опять он оказался в критической ситуации, но чем это отличалось от последних лет его жизни?!

Алекс посмотрел вниз - гусеницы лежали, не шевелясь, чуть в отдалении от скалы, спасшей ему жизнь. Со вчерашнего дня никто больше к нему в гости не пожаловал.

'Возможно, что от гусениц есть толк и они защищают меня от других монстров, ползучие твари мне сейчас не угрожают, но если тут есть какие-нибудь летучие мыши, то шансы выжить снижаются. Нужно поскорее найти способ усилиться!' - размышлял Алекс.

Монстры, по большей части, были агрессивны только к человеку. Друг на друга они охотились очень редко. Экосистема Другой Стороны оказалась непохожа на земную. Основа пищевой цепочки тут не растения и безобидные зверушки, а энергия, которую монстры усваивают прямо из окружающей среды и справляются с этим явно лучше людей. Ну, так на то они и местные, чтобы уметь это.

Существует теория, что монстры - это паразиты, и задача людей - освободить этот мир от них. Но Алекс не верил в это - Другая Сторона проявляла признаки если не разумности, то какой-то внутренней организованности и самоупорядоченности, просто люди пока не могли разобраться в устройстве всего этого. Поэтому ему сложно было представить, что здесь неожиданно появились некие третьи силы, неподвластные этому миру.

- Ладно, вернемся к нашим баранам, точнее, гусеницам. Как пробудить новые способности, желательно полезные? Простой способ не сработал, - стал вслух размышлять Алекс.

Он задумался и снова стал перебирать известные ему способы активации способностей. На эту тему он читал не много, поскольку рассчитывал получить помощь в базовом лагере, но помнил несколько рекомендаций. Во-первых, способности часто активизировались при выполнении знакомых физических усилий при направлении энергии в нужные части тела. Однако, такие навыки сейчас окажутся бесполезными, потому такой способ не подходил, а как направить энергию на чувство пространства, Алекс не понимал. Во-вторых, могла помочь экстремальная ситуация, но это он уже пробовал и второй раз не собирался подставляться.

В-третьих, можно создать вокруг себя насыщенную энергией среду - в повышенном энергетическом фоне значительно легче проявить новую способность, даже не физического плана. Для этого нужно либо убить монстра пожирнее, либо использовать пыльцу.

Деваться было некуда, и Алекс выбрал третий вариант, хотя было дико жалко использовать пыльцу таким варварским методом - КПД процесса было крайне низким. Но без порошка процесс будет еще медленнее, а его личный запас смехотворно мал для того, чтобы на него всерьез рассчитывать.

Приняв решение, старатель больше не колебался. Он вынул контейнер-сборщик и осторожно достал из него одну десятую часть от оставшейся пыльцы. Количество было больше, чем в прошлые попытки - это необходимо, чтобы энергетический фон был плотнее. Использовать алкоголь, чтобы сделать раствор, старатель не хотел, потому что это было опасно - ему понадобится вся концентрация и внимание. Это же не просто использования умения, а формирование новой энергетической матрицы.

Рассыпав пыльцу вокруг, он сел в позу для медитации, но в этот раз он находился на нижнем валуне так, чтобы быть ближе к одному из монстров. Отсюда тот не выглядел опасным - мирный булыжник высотой полметра. Расстояние до противника - 7-8 метров. Алекс хотел попробовать оказать прямое воздействие на гусеницу.

Успокоив сознание, убрав эмоции и расслабив тело, парень сосредоточил все внимание на монстре. Нужно было что-то сделать, но что именно - никто не мог подсказать. Необходимо найти способ самому. Он пытался толкать, тянуть, мысленно бить, резать, сгущать внимание на различных точках объекта, но ничего не выходило. Однако, сдаваться он не собирался. За этим занятием прошло полчаса. Он признал попытку безрезультатной, пыльца почти развеялась, энергия заканчивалась. Поняв, что больше ничего не добьется, он неподвижно смотрел на монстра, просто созерцая его. В какой-то момент внутри возникло чувство опустошения. По предыдущему опыту с Барьером парень знал, что это чувство вызвано расходом энергии. Что-то произошло! Но Алекс не отвлекся - наоборот, сосредоточил все внимание на существе и неожиданно увидел надпись прямо над гусеницей:

[Пещерный ползун: 1 ур.]

Он сразу догадался, что случилось - активировалась одна из способностей к получению информации. Безусловно, полезная штука хотя не совсем то, что нужно, чтобы расправиться с противником.

- Ну да ладно. - Алекс вздохнул и открыл окно статуса:

[Уровень: 0

Энергия: 20/35 ед

Трансформация: Тело: 5,7% / Структура: 5,4% / Мозг: 5,3%

Сигнатуры: Простые: Ходок (15%)

Редкие: Пространственный барьер (13%), Сканер пространства (1%)

Таланты: Касание смерти, Чувство пространства]

Так и есть! Он получил новую способность - 'Сканер пространства'. Уже из названия понятно, что умение позволяет, хммм, сканировать пространство. Уточнение 'пространство' означает, что способность относится к группе умений 'Чувство пространства'. Отлично, то, что нужно - не будет конфликтов с другими навыками!

Сканирующие способности не редкость, многие старатели имеют подобные умения, только названия могут отличаться. В случае Алекса помог его талант... Честно говоря, что-то подобное можно было предположить с самого начала.

Пока повышенный энергетический фон еще немного действовал, парень дождался заполнения резерва и протестировал способность еще, чтобы понять механику умения. Он выяснил, что если посмотреть на монстра - всплывает надпись с именем и уровнем. Но если монстр скрыт от него - умение не срабатывает. Нужна была прямая видимость.

Расход энергии за определение одного существа - 15 единиц, поэтому даже имея полный запас, он может идентифицировать только двух монстров, потом нужно ждать пока запас обновится.

Максимальная дистанция умения - около тридцати метров. Алекс это определил, когда попытался просканировать более далекую область и почувствовал, что умение просто не активируется.

Новая способность больше напоминала некий идентификатор, чем полноценный объемный сканер пространства - не совсем то, что ему нужно в данный момент, но он все равно был доволен, что получил новый навык. Кроме того, он был уверен, что при усилении умение получит новые возможности. Обычно усиление происходит при достижении прогресса способности на отметках 50% и 85 и 100%.

Но об этом пока рано думать, прямо сейчас никакой важной информации он не узнал. То, что уровень противника первый, он и так догадался после схватки. Название чудовища тоже не имеет значения, так как автор этого названия - не Другая Сторона, а скорее сам старатель, увидевший монстра впервые.

Если бы Алекс уже встречал описание пещерных ползунов под именем, допустим, 'пещерные гусеницы', то, вероятнее всего, именно эту надпись он бы видел и сейчас. А если он выберется из пещеры и расскажет о новом типе монстров, то и другие старатели будут определять данный вид как 'пещерных ползунов'.

Глава 10. Разумные траты.

Открытие сканера обошлось Алексу всего в 1/10 запаса пыльцы. Для базового лагеря результат отличный - умение редкого ранга того стоит! Но, сидя на камне, окруженный восемью монстрами первого уровня, он не чувствовал никакой радости. Без пыльцы его эксперименты остановятся, точнее, сильно замедлятся.

Но какой у него был выбор?! Ничего не делать? Так он гарантированно на этом же камне и отдаст концы. Нужно продолжать новые попытки открыть полезную способность.

Старатель немного посидел на прежнем месте, восстанавливая запас энергии, пока пыльца окончательно не развеялась. Все, запас восстановлен, он готов к действиям! Вторая попытка...

***

Прошел еще один день в новом мире. Алекс три раза пробовал открыть новую способность, но успеха не добился. Во время каждой попытки он пытался что-то сделать с монстром, с пространством вокруг него, с окружающими предметами, но ничего не выходило. В запасе осталось шестьдесят процентов от первоначального количества пыльцы. Монстры не реагировали на его усилия, но парень не падал духом. Сканер он открыл, значит, откроет и следующее умение. Просто нужно время.

Для большей эффективности он сократил расстояние между собой и объектами эксперимента - попросту подманил двух тварей. Для этого пришлось спустить ногу с камня, чему ползуны очень обрадовались и с энтузиазмом поползли навстречу приманке, а когда они оказались рядом, он отдернул ногу и сел на край нижнего валуна. Здесь было безопасно - как он уже убедился, жало ползунов не добивает до верхнего края скалы.

Старатель рассмотрел и вариант прямого столкновения с врагом, но пока отложил. Стоит ему спуститься - и все монстры разом накинутся на него, пару ударов он может и задержит Барьером, но потом все. Хана!

Есть масса способов пробудить умение, но, к сожалению, он знал только основные. Количество информации, которую нужно было изучить, зашкаливало, но он не мог себе позволить потратить лишние пару месяцев на то, что можно разузнать на месте.

Прикинув варианты и предыдущий результат, Алекс решил пойти другим путем. До этого он пытался что-то сделать с монстрами. А что, если поступить по-другому? Можно попробовать оказать влияние на окружающую монстра энергию. Возможно, получится создать какую-нибудь энергетическую способность. А что, может же получиться! Есть много умений, при помощи которых старатели могут управляться с внешней энергией. Вдруг его талант имеет и такую грань!

Преимущество умений, управляющих энергией, в том, что среди них много боевых, а это именно то, что сейчас нужно, даже крайне необходимо.

Взвесив несколько вариантов, он выбрал самый простой - нужно было разместить небольшой запас порошка на противоположном конце скалы и попробовать поработать с этой областью.

Алекс рискнул и сделал глоток алкоголя с растворенной внутри пыльцой. Небольшая фляга с алкоголем из сплава, замедляющего рассеяние энергии, входила в стандартный набор старателя - своего рода походный способ приготовления зелья. Увы, сплав обычный, не такой эффективный, как у контейнера-сборщика, поэтому избыток энергии удерживается недолго - всего несколько часов, потом энергия улетучивается и ее количество становится таким же, как и в окружающей среде. Есть специальные фляги, которые дольше удерживают энергию, но они дороги и не входят в базовый комплект.

Алекс начал действовать. Дополнительно к дозе напитка, он высыпал порцию пыльцы - экономить нет смысла, иначе может ничего и не получиться. Затем отошел и сел на рюкзак. Между ним и пыльцой было пять метров. Как и в случае с монстром, он направил внимание в эту область пространства, попытался растянуть ее, ударить, расшатать. Результата не было. Но он не нервничал - бросать попытки нельзя, некоторые способности проявляются только после многократного применения одних и тех же действий, отступать поздно, нужно придерживаться плана. Алекс продолжал выполнять один и тот же цикл действий в надежде, что что-то произойдет. Еще раз, и еще, и еще... Прошло полчаса, результатов все так же не было, но он не сдавался, пока энергия не закончилась.

В течение дня Алекс сделал еще две попытки - в конце у него осталось 30 процентов от первоначального запаса пыльцы. Он решил прерваться и дальше работал без энергетического порошка, пока еще было самодельное зелье. Вскоре и оно перестало действовать, но парень продолжил тренировку. Без насыщенного энергией фона эффективность упала, но таким образом он хотя бы отрабатывает до автоматизма последовательностью действий - это важный этап в активации новой способности. В его ситуации каждая мелочь может помочь.

Наступил следующий день и Алекс еще раз взвесил варианты. Можно вернуться к первому способу и попробовать воздействовать на ползуна, либо продолжить работу с пространством насыщенным энергией. Осталась треть запаса - хватит только на один вариант, время экспериментов закончилось.

Старатель принял решение и достал сразу две щепотки пыльцы - двадцать процентов от первоначального количества. В контейнере осталась всего одна щепотка. Первую порцию Алекс высыпал рядом с собой, вторую - на расстояние пять метров и запустил знакомую цепочку действий, не отклоняясь от нее ни на шаг.

Алекс проделал несколько попыток. Ему показалось, что что-то получается, но он не остановился, а продолжил работать дальше, снова и снова повторяя знакомые действия. Наконец он почувствовал в районе солнечного сплетения новое ощущение и попытался усилить его, добавив в цикл повтора.

Сначала ничего не поменялось. Но в какой-то момент он заметил, как ощущение трансформируется, к нему добавляется какая-то пустота, которая начинает стремительно заполняться. Алекс прервал тренировочный цикл и полностью сконцентрировался на новом ощущении, стремясь запомнить и закрепить его. Хотя он сидел не двигаясь и внешне был расслаблен, усилия давались нелегко. Он старался сохранить расслабленность и в то же время концентрировать внимание. На протяжении 10 минут парень поддерживал этот процесс, не думая о результатах - все потом!

Он почувствовал, как внутри ощущение резко усиливается, меняется, переходя в новую фазу, после этого он остановился и произнес:

- Статус!

Открылось окно интерфейса - его сейчас интересовал только пункт Сигнатуры:

[Сигнатуры. Редкие: Насос (1%)]

Да! Есть! Новая способность! Нужно только понять, что она дает и как используется, но у него уже есть догадка. Он проверил показатель запаса энергии:

[Энергия: 35/35]

Энергия не уменьшилась, хотя он только что активировал способность. Это значит, что навык не требует затраты энергии. Наоборот - он позволяет собирать ее. Это редкий класс умений и очень востребованный в мире старателей - подобные способности позволяют снизить зависимость человека от пыльцы.

Старатели, которые могут ускорить набор энергии из окружающей среды, могут чаще применять способности и тратят меньше пыльцы на добычу пыльцы. По сравнению с другими они более эффективны и могут позволить себе больше тренироваться в небоевых условиях и в результате быстрее развиваются. Сначала это не очень заметно, но через несколько лет они значительно опережают своих коллег.

Алексу рано думать о том, что произойдет через несколько лет. Его задача - выбраться из пещеры и набрать уровень! Но теперь он хотя бы не так зависит от энергетического порошка. Тот же Барьер можно будет чаще применять, насколько именно - покажут эксперименты.

Парень немного передохнул и подождал, пока повышенный энергетический фон полностью рассеется. Очередное умение в ближайшие часы он точно не получит, так как только что сформировал новую энергетическую матрицу, отвечающую за Насос. Некоторое время нужно для ее закрепления. Пока лучше изучить Насос и попробовать прокачать его хотя бы до 10% - на низких ступенях способность развивается быстро.

С небольшим волнение он приступил к экспериментам и активировал Барьер, уменьшив, таким образом, запас энергии на 20 единиц. Проверил статус:

[Энергия: 15/35]

Теперь он готов. Алекс распределил внимание по всему пространству вокруг и вызвал ощущение пустоты в груди. Тут же он почувствовал, как со всех сторон, из всего объема пространства, по которому он распределил внимание, идет энергия. Энергия двигалась не отдельными потоками, а плотной массой, медленно, но неумолимо. Чувство продолжалось чуть меньше 3 минут. Он быстро прикинул, что на набор полного запаса нужно 5 минут, то есть примерно 1 единица энергии за 8.5 секунд. Конечно, запас у него невеликий, всего 35 единиц, но с ростом уровня и он будет расти.

Весь остаток дня старатель тренировал три способности: Барьер, Сканер и Насос. Набрав энергию Насосом, он тратил ее на Сканер или Барьер. Скорость набора ошеломляющая - всего 5 минут! Это очень быстро по сравнению и с пыльцой и с самодельным зельем, не говоря уже про самостоятельный набор из окружающей среды.

На момент начала тренировки прогресс Барьера был уже 13%, но начал замедляться. Поэтому Насос и Сканер быстро его догнали. В конце дня Алекс проверил трансформацию аспектов и прогресс развития умений:

[Трансформация: Тело: 7,1% / Структура: 7,0% / Мозг: 6,0%

Сигнатуры: Простые: Ходок (15%)

Редкие: Пространственный барьер (30%), Сканер пространства (37%), Насос (33%)]

Отлично! Аспекты также подросли. Он был здесь всего пару дней, а уже довел трансформацию тела и энергоканалов до 7%. Мозг немного отставал, так как текущие умения не требуют большого контроля, разве что Сканер. Но все равно результат отличный и все это благодаря Насосу. Это умение позволяет часто обновлять запас энергии, не тратя ни щепотки пыльцы! А именно в скорости набора энергии и трате ресурсов основной затык у других старателей.

Даже в благоприятных условиях они могут возобновлять свой запас энергии в лучшем случае каждые 30 минут за счет огромных трат пыльцы, чтобы создать вокруг себя насыщенный энергетический фон. Мало того, что это в шесть раз медленнее, главное в другом - откуда средний старатель возьмет столько?! Главная задача старателей - это сбор пыльцы, а не личное развитие. Да, можно экономить и откладывать пыльцу, но они должны сдавать определенные объемы по контракту. Припасы на Другой Стороне: еда, вода, снаряжение - тоже стоят пыльцы, охота за монстрами также требует расхода энергии. И, главное, при тренировке большая часть пыльцы все равно уходит в никуда. Можно использовать специальные камеры - но их количество ограничено, а аренда дорогая.

Прогресс способностей тоже порадовал. Сканер и Насос превысили 30%, а Барьер вышел на этот уровень. К сожалению, Барьер выработал потенциал и не развивался обычной тренировкой - Алекс уже убедился в этом - дальше он будет расти только в сражениях с монстрами, так как для роста ему требуется реальное взаимодействие с энергией противника.

Алекс подбил результаты. Итак, он потратил почти весь запас пыльцы и получил отличную способность, которая снижает его зависимость от этого ресурса и это здорово! Однако своей цели, дальнобойной атакующей способности, он, надо признать, не достиг. В перспективе его потенциал развития как бойца увеличится, только вот сейчас сражаться нечем. Продолжать тренировку как прежде он больше не может - пыльца на исходе, ее хватит на одно-два применения, чтобы создать насыщенный энергетический фон.

Да, теперь он быстро может набрать энергию, но куда ее применять? На одной защите в бою долго не протянешьЧто толку от того, что он может активировать Барьер каждые несколько минут? Монстры не будут ждать, им и десяти секунд хватит, чтобы разделаться с жертвой, а ставить барьеры быстрее Алекс не может, и для лобовой атаки с копьем наперевес у него силенок, увы, маловато. Фактически он заперт на камне, хотя сейчас его положение лучше, чем было до этого.

Глава 11. День четвертый.

Предыдущий день был результативным, но изматывающим и тяжелым. Подобная работа требует массы внимания, концентрации, а также выдержки. Если бы не его предыдущий опыт многочасовых медитаций, которые развили внимание, то Алекс бы не смог много часов подряд сохранять нужную концентрацию. Даже несмотря на всю серьезность ситуации.

Спал Алекс как убитый и проспал почти двенадцать часов. Время в замкнутом мирке пещеры можно было понять только по наручным часам. Сколько он здесь, 4-й день? Парень решил отслеживать не только текущий час, но и дни, проведенные в подземном мире. Он оглянулся - вокруг все тот же зеленоватый сумрак, к которому он успел привыкнуть и уже не замечал. Похоже, зрение адаптировалось, и он может видеть немного дальше, чем в первый день, но и сегодня ничего интересного не обнаружил.

За предыдущие дни он досконально изучил окружающий пейзаж. В качестве эксперимента достал копьем светящийся мох с нижней части скалы, но никакой информации по нему не получил. Сканер действовал только на живых существ. Может, при апгрейде что-то изменится, но пока Алекс видит лишь уровень и название монстров. Жалко, что нет информации, можно ли есть этих тварей - на Другой Стороне были как съедобные растения и монстры, так и ядовитые. Мох он уже попробовал, но, судя по всему, насытиться им нельзя - на вкус обычная трава.

Ладно, еды много, это с водой намечаются проблемы, но время еще есть. Сейчас нужно добыть боевой навык, которым можно уничтожить гусениц. Сойдет все что угодно - любое умение, даже с небольшой поражающей способностью. Запас энергии условно бесконечный. Главное, чтобы максимального мгновенного расхода в 35 единиц хватало на 1 применение.

Парень задумчиво посмотрел на тварей. Жалко, что он не может сбросить на них что-нибудь тяжелое. Он успел уже убедиться, что их плотные тела копьем так просто не возьмешь. Действительно гусеницами он называл их лишь по привычке - те мягкие и уязвимые, а эти словно из песка сделаны. Но, может, их раздавить можно? Хотя вряд ли. Вот поджарить бы их чем-нибудь...

- Ладно, это все фантазии, которые сейчас не помогут. Пора заняться делом, - негромко пробормотал старатель. Ползуны ему были сейчас не по зубам.

Пыльцы осталось всего ничего - 10% от прежних богатств. Что же он может еще использовать? Кажется, что ситуация аховая.

Но один способ все-таки можно применить. Алекс вспомнил, что старатели, обделенные избытком ресурсов, могут использовать внутренний запас энергии для тренировки. Это менее эффективно и занимает больше времени на образование новой энергетической матрицы, но так тоже можно получить атакующее умение. Для этого старатель направляет внимание на точку в центре тела, чуть ниже пупка, и пытается, удерживая вниманием эту точку, что-то с ней или с ее помощью сделать. Данное описание рекомендовалось людям, практикующим восточные боевые учения, которые стали очень популярными после открытия Другой Стороны. Помогало это не всем, но рекомендовалось попробовать. Обычно занимались этим люди, достигшие хотя бы второго уровня, когда у них уже был большой запас энергии, но в его случае Насос может заменить большой резерв.

Алекс сосредоточился на этой точке и представил, что он берет оттуда энергию и выстреливает ею вперед. Ничего не произошло, да и не могло ничего получиться с первого раза. Если бы это было так легко ... Однако он не оставлял попытки добиться результата и еще 3 часа продолжал выполнять упражнение. В какой-то момент он зафиксировал первое изменение - энергия немного уменьшилась. Статус показал:

[Энергия: 34/35]

Алекс удовлетворенно выдохнул. Именно этого небольшого результата он ждал. Обычно до него доходят за один-два дня, но, видимо, главное тут внимание и концентрация, а эти качества у него хорошо развиты.

Расход энергии свидетельствует, что он как-то ощутил свое хранилище энергии и может с ним взаимодействовать. Следующий шаг - увеличение расхода. Как ни странно, в данном случае, потеря энергии - это хорошо. Она же куда-то уходит и если человек что-то пытается сделать снова и снова, то энергия рано или поздно ему в этом поможет.

Другие старатели на этой стадии использовали энергетические настойки, чтобы медленно, но постоянно пополнять запас энергии. Алекс же находился в лучшем положении, благодаря Насосу он может тренироваться в режиме 'нон-стоп'.

Конечный результат зависит от везения. У многих уходят месяцы тренировок, чтобы что-то получить. Но старатели, которым повезло с талантом, могли добиться результата значительно быстрее.

Алекс решил тренироваться сразу на ползунах - нужно получить конкретное боевое умение, а не еще один вспомогательный навык.

Для начала он перекусил, затем подготовил место, поближе к одному из монстров - работа предстоит долгая. Усевшись на рюкзак, который в последнее время выполнял роль сиденья, он взглянул на ползуна, до которого было не более пяти метров.

Вопрос - куда бить и как это делать? Нужно выбрать какое-то одно простое действие и тренировать только его. Тогда есть шанс, что сформируется новая способность. Будь Алекс в базовом лагере, то мог бы попросить других старателей показать пару приемов. Если подсмотреть чужое умение, то потом легче свое развить, чем тренироваться, как он, в надежде, что что-нибудь получится. Правда, есть и плюсы - если что-то произойдет, то он получит свою личную способность, отражающую его индивидуальность, а не копию чужого умения. Такой навык будет сильнее и его проще потом развить. Хорошо бы, конечно, это делать в безопасной обстановке, а не в этой темной пещере, но выбирать не приходится. Алекс вновь, как и раньше, балансировал между жизнью и гибелью. Отсутствие явной угрозы не должно обманывать. Если он не справится или ошибется, результатом будет смерть от жажды либо от отчаянной попытки прорваться в неизвестном направлении.

- Ладно, поехали! - произнес парень, отсекая все лишние мысли.

Он выделил вниманием область пространства вокруг ползуна. Что известно о пространстве? Алекс помнил какие-то общие сведения. Его талант опирается не на теоретические знания, а на физические ощущения. От этого и нужно отталкиваться. В прошлый раз парень старался ощутить избыток энергии, который создал благодаря пыльце, и пытался создать какую-нибудь энергетическую способность. Но никакого файербола так и не получил, даже завалящий энергетический удар ему Другая Сторона не подарила. Сейчас положение хуже - избытка энергии уже нет, значит нужно сменить фокус внимания и сосредоточиться на самом пространстве, на его свойствах.

Какого рода атака может быть основана на ощущении пространства? Мыслей не было. Все идеи были связаны со вспомогательными способностями. Какая-нибудь телепортация - хотя никто ее еще не открыл! - или что-нибудь в таком роде. Но как атаковать пространством?

Тут он вспомнил о Барьере. Какое у него полное название? 'Пространственный Барьер!Значит, что-то с пространством можно сделать! Алекс активировал Барьер, стараясь почувствовать все нюансы. Для активации уже было достаточно простого мысленного усилия, не надо напрягать мышцы тела. Вот барьер - старатель направил все внимание на эту область, стараясь понять, что это такое? Он не мог дотронуться до него рукой, барьер действует избирательно - только на врагов и их атаки. Может можно по-другому? Алекс представил, что в его руке нож, который может ему повредить, и поднес руку к груди, пытаясь нащупать барьер. Возникло ощущение, что здесь ничего нет - нет барьера в прямом смысле слова, рука доходит до него, но ни во что не упирается и при этом не может двигаться дальше, как будто что-то ей мешает, обхватывает со всех сторон. Какое-то давление, которое сначала едва ощущается, но стоит чуть надавить - и оно усиливается. Ощущение явное - рука не упирается в невидимую стену, а останавливается в определенной точке.

Алекс развеял барьер и задумался. Кажется, что эта способность искажает область пространства, на это указывает и название его таланта - Чувство пространства. Значит, он может управлять пространством через это ощущение!

Парень задумчиво посмотрел на пещерного ползуна и подумал: 'Как же тебя прикончить?' - после чего снова сконцентрировался на задаче.

Решение, что делать и как тренироваться, было важным. Какой бы выбор он ни сделал, дальше он должен будет придерживаться этого направления. В итоге остановился на идее, что нужно создать искажение пространства и направить его на монстра.

Алекс сосредоточился на ощущение, которым сопровождался вызов барьера и направил внимание на ползуна, как бы пытаясь активировать пространственный щит так, чтобы часть его входила в плоть монстра. Ничего не произошло, однако сама идея ему понравилась, да и лучше он все равно ничего не придумал.

До конца дня старатель продолжал попытки сформировать барьер рядом с монстром снова и снова.

Алекс умел работать часами с полной концентрацией, но к вечеру у него уже не осталось ни мыслей, ни эмоций, только сильное нервное напряжение. Так бывает, когда делаешь однообразную работу долгое время. Но если в обычной ситуации человек мог побездельничать, послушать музыку или просто подумать о каких-то посторонних вещах, то сейчас нельзя себе этого позволить, секрет эффективности в максимальной отдаче.

Чтобы снять усталость, Алекс лег на камень и стал смотреть на темный свод пещеры. Темнота не давила - наоборот, успокаивала. Алекс любил темное время суток, раньше он часто медитировал по ночам, глядя в звездное небо.

Он вспомнил людей, которые ему были дороги: родители, сестры, док, пара друзей. В последние годы он мало уделял им внимания, все больше занимаясь собой, общался только с доком, да и с ним разговаривал только потому, что тот был его врачом. Это неправильно, он слишком погряз в своих проблемах и забыл тех, кто ему дорог и близок. Он пообещал себе, что после того, как выберется из пещеры и достигнет следующего уровня, обязательно найдет время навестить семью. Не может человек заниматься только выживанием, даже в сложной ситуации он должен поддерживать связь с близкими.

Заснул Алекс, думая об этом.

Глава 12. Один против восьмерых.

На следующий день Алекс проснулся бодрым, настроение было ... решительным. Сделав небольшую разминку и перекусив, он спустился на нижний валун, стараясь не производить громких звуков. Еще вчера он решил, что в пещере нужно соблюдать режим тишины - лишний шум может привлечь новых врагов.

За ночь никаких новых идей не появилось, поэтому парень продолжил тренировку по вчерашней схеме. День прошел почти также, как и предыдущий. Алекс чувствовал себя марафонцем. Будь у него выбор, он бы тренировался по 2-3 часа в день, а остальное время отводил охоте. При таком режиме развитие идет самым быстрым темпом. Но охотится просто нечем.

Возможно, проблема в небольшом запасе энергии. Он попытался вспомнить сколько энергии требует стандартный файербол - крайне популярное умение, многие хотели его получить - минимальные требования на активацию - 80-100 единиц, то есть в 2.5 раза выше его запаса. Вот поэтому никто не мог сформировать подобный навык на нулевом уровне.

Алекс был уверен, что потенциал его таланта высокий, и он мог бы легко активировать нужную атакующую способность, отлично подходящую для данной ситуации, только вот энергии для активации не хватает. И получается, что сейчас его цель сформировать навык который должен быть одновременно мощным, дистанционной-атакующим и при этом иметь небольшие затраты - сложная задачка!

Парень продолжил тренировку, но и в этот день ему не повезло. Не добился он результата и на 6 день и на седьмой и на 10-й! Алекс не бросал тренировку, хотя внутреннее напряжение росло и хотелось прервать попытки. В такие моменты важно сохранять усилие, он знал, что рост напряжения, которое обычно хочется сбросить, в данном случае индикатор того, что он подходит к границе возможного, а напряжение - это та психическая энергия, которая поможет ему перейти этот рубеж. Ну, или он просто уперся головой в стену и ничего не получится.

Наступил 11 день. Воды осталось на двое суток хотя он ее экономил, еще немного и начнется водное голодание, концентрация неизбежно снизится и если он к этому времени не добьется результатов, то будет прорываться к воде, которую слышит вдали. Если повезет, то и вернуться сумеет.

Алекс решил рискнуть и достал последнюю порцию пыльцы. Будь что будет! Он уже так натренировал усилие вызывать барьер на монстре, что оно стало таким же естественным как дыхание, возможно, ему нужен бустер в виде заемной внешней энергии. Либо умение проявится, либо нет.

Он уселся в привычную позу, открыл крышку контейнера и уже без помощи ножа достал остаток пыльцы - просто высыпал все содержимое на поверхность скалы вокруг себя. Парень был готов, немного покачался вперед-назад, чтобы найти точку равновесия, расправил плечи, расслабил тело и сосредоточил все внимание на пещерном ползуне, который за предыдущие несколько дней так ни разу и не шелохнулся - не ценит гад усилий, затраченных на его уничтожение!

Достигнув максимальной концентрации, Алекс в очередной раз мысленно врезал по врагу.

Чвырк!

Он увидел как на верхней части туловища, ровно в той точке, куда было направлено его внимание, на серой как камень коже ползуна, появился разрез. В этот раз тварь не осталась равнодушной. Как и при атаке копьем она не заорала, но начала извиваться. Повреждения были явно больше, чем при ударе копьем.

- Да! Получай! - воскликнул Алекс счастливо, стараясь не шуметь, но его голос все равно разнесся по пещере.

Он тут же вызвал интерфейс в поисках новой способности:

[Сигнатуры. Редкие: Ножницы пространства (1%)]

Ножницы?! Название, отметил он, удачное сразу понятно, что умение делает хотя придира-буквоед будет недоволен. У его способности было одно лезвие, а не два, он это почувствовал, как только применил навык, но дело не в названии, а в результате - теперь он вооружен и немного опасен, особенно если может быть исподтишка, не боясь сдачи.

Парень проверил запас энергии:

[Энергия: 0/35 ед]

Резерв был полностью израсходован. Умение оказалось прожорливым, точнее, увы, это у него запасец маловат.

Алекс, наконец, получил то что хотел - дистанционную способность. Настало время тестов, тем более что добровольные помощники были, так сказать, под рукой. Парень хищно улыбнулся.

- Ну теперь отольются кошке мышкины слезы! Посмотрим, как вы запоете! - сказал он, азартно потирая руки, не обращая внимания на отсутствия рта у ползунов.

Несмотря на все свое спокойствия и рационализм, которые до сих пор помогали ему выживать, он все же был не роботом, а человеком и успех после долгой череды неудач вызвал ликование и эйфорию. Даже надоевшая до чертиков пещера и еще этот постоянный зеленый полумрак уже не так раздражали.

Алекс чувствовал, как напряжение последних дней сменяется азартом. Сейчас еще неясно удастся ли совершить задуманное или нет - а ведь от этого зависит его жизнь! - но он хотя бы может начать действовать. А когда у человека есть план и средства для его осуществления, то он уже совсем другой человек.

Жажда деятельности захватила старателя, и он приступил к тренировке на монстрах. Чвырк! На теле ползуна появляется еще один порез. Сами ножницы бесшумные, но при ударе по монстру раздается глухой звук, как будто проводишь пилой по мешку с песком.

Подраненный ползун, наконец, среагировал и ринулся в глубину пещеры, но уполз недалеко - на несколько метров, остальные твари не обратили на его действия никакого внимания. Рана не кровоточила, как будто тело действительно наполнено песком.

Чвырк! Ползун еще немного отполз. Алекс попытался ударить еще раз, но быстро выяснил, что радиус применения Ножниц - 10 метров, дальше они не добивают.

Парень не переживал - начало положено, по крайней мере он может отпугнуть тварей. Нужно было попытаться развить способность простой тренировкой, тем более что Насос непрерывно снабжал его энергией.

Следующие 8 часов он тренировался на камне, пока не довел прогресс Ножниц до 30%, после чего развитие остановилось - для дальнейшего роста нужно было бить реальных врагов. На камне, кстати, остались многочисленные царапины, даже можно сказать порезы. Он проверил изменения в интерфейсе:

[Сигнатуры. Редкие: Ножницы пространства (30%)]

Больше ничего не изменилось, дальность была все те же 10 метров. Это было ожидаемо. Главная цель тренировки - научиться вызывать способность инстинктивно, простым мысленным усилием как это было с Насосом, который он старался поддерживать в фоновом режиме вне зависимости от того, что он делает в данный момент.

День уже почти прошел и пора было приступать к главному блюду - уничтожению гусениц, пока те не сбежали за границу действия Ножниц.

Чвырк! ... Чвырк! ... Чвырк! С периодичностью в 5 минут Алекс стал бить по ближайшему монстру, целясь в одно и то же место. Он успел нанести всего три удара, после чего этот трус позорно уполз туда, где Алекс не смог его достать. Увы, силы способности не хватало на то, чтобы уничтожить врага с одного удара.

Алекс не верил, что способность слабая, скорее монстры сильные. Их и копье почти не берет. Защита ползунов в бронированности, причем укреплен не только верхний слой - все тело хорошо сопротивляется рассекающим ударам. Копье просто вязло при ударе, Ножницы работали немного лучше, оставляя разрезы, но каждый следующий удар углублял его не более чем на 2-3 сантиметра. К счастью ползуны не обладали повышенной регенерацией и раны до сих пор были видны на их телах.

Старатель начал бить соседних монстров, те реагировали также как и первые два. Постепенно все ползуны уползли за пределы действия Ножниц.

Он попытался подманить монстров, свесил ноги со скалы, но твари не отреагировали. Тогда он решился на крайний шаг - поставил барьер, сбросил вниз рюкзак, чтобы удобно было забираться обратно, спрыгнул на землю и тут же полез назад. Периферийным зрением он увидел, что монстры тут же зашевелились - это придало ускорение, и он мигом взлетел наверх.

Тупые твари снова ползли к нему. Ну что же, сами виноваты. Чвырк! ... Чвырк! Он успел нанести всего два удара, когда все ватага развернулась и дала стрекача, пока не остановилась чуть вдалеке.

Алекс поменял мнение об умственных способностях соперников, оказалось, что ползуны не такие уж и тупые, раз все вместе развернулись и сбежали, хотя почему тогда они совсем не уползут? Видимо, какие-то инстинкты не позволяют им оставить добычу, даже если та кусается. В результате они просто отползли и ждут пока он спустится. А ждать, как он уже убедился, они могут очень долго.

Парень второй раз спрыгнул вниз, монстры настороженно держались вдалеке, уже не предпринимая попыток приблизится. Все-таки не совсем тупицы! Он осторожно шагнул навстречу, те осторожно двинулись вперед, но трогательной встречи не случилось - Алекс быстренько развернулся и снова взлетел на скалу. Он боялся далеко отходить, монстры могли быстро набирать скорость и зажать его в углу.

Обернувшись, он увидел, что противник не поменял диспозицию, видимо, ползуны хотят выманить его поближе. Но играть в эту игру старатель не собирался, постепенно ему придется все ближе подходить к монстрам и бегать вверх-вниз, а это чревато, вдруг при подъеме застрянет нога или рука соскользнет.

Ему в голову пришла одна идея - он поставил Барьер и спустился со скалы. Затем он начал осторожно приближаться к врагу шаг за шагом. Когда ползуны зашевелились, он стал осторожно отступать, а гусеницы - приближаться. В какой-то момент он уперся спиной в скалу и замер. Монстры продолжали медленно приближаться. Неожиданно один ползун рванул к старателю.

Алекс не стал дожидаться горячей встречи и тут же полез вверх. Забравшись, он обернулся и увидел, что подползла только одна тварь, остальные держались неподалеку, хотя до них уже можно было добить Ножницами.

Отлично! На такой результат он и не рассчитывал, думал, что сбегутся сразу все твари. Это бы помешало его планам - он хотел попробовать обезоружить монстра, лишить его главного оружия - жала. Если тот помрет в результате - отлично, если нет, то все равно потом с ним легче будет справиться.

Без жала, сам по себе, ползун не был так опасен - он не особенно быстрый, конечностей нет, разве что с разгона ударит, но тут уж не зевай и все будет в порядке.

Парень обновил барьер, поставив его перед собой, подошел к краю скалы, сел и начал медленно опускать ногу, не отрывая взгляда от монстра.

Все внимание было полностью сосредоточено на морде твари, он уже успел убедиться, что именно оттуда выстреливает жало. Нога медленно опускалась, сантиметр за сантиметром приближаясь к морде монстра, к сожалению, другой приманки у него нет.

Момент атаки Алекс не зафиксировал, жало вылетело слишком быстро. Удар! Барьер выдержал! Ножницы сработали спустя мгновение - не зря он так долго их тренировал. Успел! С тихим чавкающим звуком жало упало на каменный пол.

Тут монстра проняло, не обращая больше внимание на старателя, он начал кататься по полу. Остальные твари зашевелились и отползли подальше. То ли увидели - хотя чем, глаз то у них нет? - то ли почувствовали судьбу товарища.

Подранок унялся через 5 минут, но, к сожалению, не помер. Все равно Алекс хотел плясать от восторга, он готов был спрыгнуть вниз и забить тварь копьем! Да что там копьем, сейчас он и придушить гада голыми руками был готов.

Эти восемь уродов стояли между ним и его свободой и всем, что ему было дорого. Вместо того чтобы развиваться оптимальным образом он застрял на этой чертовой скале. Успокоившись после нехарактерного для него эмоционально взрыва, Алекс был вынужден признать, что все же польза от этого заточения была - он рискнул всем, но открыл несколько новых индивидуальных умений.

Его заточение еще не закончилось, но подходило к концу. Нужно как-то разобраться с остальными монстрами и способ у него есть.

Для начала он еще раз прошелся Ножницами по всем тварям, до которых мог дотянуться. Те отползли подальше. Подранок сбежал еще раньше, одним из первых, но лежал не сворачиваясь - видать переживал за судьбу товарищей.

- Нет бы достойно принять смерть как гордый представитель подземного царства вместо того, чтобы сбежать как последний трус, но ладно, все равно ведь далеко не убежишь, я тебя из-под земли достану, - пообещал жертве ухмыляющийся старатель.

По его внутренним часам был уже вечер, но отдыхать он не хотел, в крови бурлил адреналин - после стольких усилий у него был способ справиться с врагом.

Алекс спустился и нагло направился к монстрам. Про барьер он, правда, не забыл. Твари, видимо, почувствовав решительный настрой мстителя, начали отползать. Он помчался за ними и, поскольку скорость была на его стороне, а монстры были рядом, быстро их догнал.

Стая, за исключением подранка, действовала как единый механизм, все твари единым строем двинулись в направлении тупика, куда Алекса забросило при переброске на Другую Сторону.

Охотник решил для начала разобраться с раненым, накинувшись на него со всей силой. Бил копьем - удар, еще, еще и еще! Все в одну точку. Монстр почти не сопротивляется, видимо потерял волю к победе или потеря жгута сильно его подкосила. Алекс был в голову - добыча легкая, а ведь это монстр выше уровнем и в отличие от первых двух недоросликов, которых он убил в начале, ползун имеет крепкую защиту - крайне неудобный противник. Ползун слабо извивался, пока после 10-го удара копьем не затих.

Неторопливо собрав пыльцу, парень двинулся к остальной группе. С ними нужно действовать осторожнее. Неожиданно, словно услышав мысли старателя, все группа синхронно разворачивается и бросается к охотнику. То ли монстры решили отомстить за смерть собрата, то ли это такая хитрая тактика у них была - выманить его подальше от скалы. Но ничего у них не выйдет - Алекс развернулся и побежал обратно, добежав до скалы, он бросил взгляд назад и увидел, что монстры остановились.

- Что, струсили! - выкрикнул он в запале, забыв про обещание не шуметь.

В течение следующего получаса охотник бегал вокруг стаи, стремясь их разделить, но ничего не выходило. Ползуны держались кучкой и убегали только когда он бил их Ножницами. Алекс старался использовать способность на одном и том же монстре, целясь в одно и то же место.

Через полчаса он все же добил вторую гусеницу - рана стала слишком глубокой и тварь затихла.

После этого избиение превратилось в рутину и заняло несколько часов. Алекс даже сходил один раз перекусить. Он решил добить стаю сегодня, во что бы то ни стало. Вдруг они уползут, пока он спит, это раньше они его не боялись, а сейчас могли и стрекача дать.

Так он их гонял по тупичку как по загону, не давая вырваться пока, наконец, последний ползун не издох.

В этот раз Алекс был измотан не только морально, но и физически. Зато неплохо размялся. Собрав пыльцу с последней твари, он побрел спать, сил анализировать прогресс не было. Все завтра.

Глава 13. В поисках воды.

На следующий день Алекс проснулся и подсчитал припасы. Воды оставалось до вечера. Ее поиск становится приоритетной задачей.

С высоты скалы он осмотрел вчерашнее поле боя, и уже собирался было спуститься...

- Чтоб вас! Какого ...! - выругался старатель.

Напротив укрытия сидели четыре замаскированных ползуна. Твари хорошо спрятались, но, естественно, не могли обмануть бдительного охотника - за время осады он успел рассмотреть здесь каждый камушек.

- Ладно, посмотрим кого нелегкая принесла! - произнес он вслух и активировал Сканер:

[Пещерный ползун: 1 ур.]

Ну точно, знакомый враг. Старая стая уничтожена, а свято место пусто не бывает. Алекс тут на всю пещеру единственный вкусный человек, вот и притягивает всякую нечисть. Правда, общеизвестно, что большинство монстров не едят людей, а просто убивают. Твари испытывали к людям повышенную агрессию и только угроза смерти или тяжелые раны заставляли их скрыться с поля боя - предыдущая битва это доказала. Но сама причина агрессии - не голод, а что-то еще.

Ну да ладно, старатель не хотел заставлять дорогих гостей ждать. Для начала он поприветствовал ползунов Ножницами. Те не сразу поняли, что происходит - предыдущие посетители не объяснили им тонкостей этикета. В результате гусеницы, получив несколько ударов, уползли на безопасное расстояние.

По предыдущему опыту Алекс знал, что на убийство одного ползучего гада нужно семь-восемь ударов. Отличный результат для его умения. Это говорит о том, что Ножницы - мощная способность.

Старатели ранжировали силу атакующих навыков по косвенным признакам - сколько нужно применений, чтобы уничтожить монстра. Он вспомнил описание из брошюрки, которую читал в подготовительном лагере - боевая способность считается сильной, если убивала врага размеров с человека за одно-два применения или за четыре-семь ударов, если монстр был на один уровень выше.

Получается, что по данной шкале, Ножницы - отличный атакующий навык, раз он может уничтожить бронированного ползуна, который на один уровень выше старателя, за семь ударов. Значит, на обычную тварь, одинакового с ним уровня, нужно и того меньше - впечатляющий результат!

Не желая откладывать битву в долгий ящик, парень приступил к истреблению стаи по вчерашнему варианту. Группа была меньше - всего четыре ползуна, поэтому они значительно раньше струсили и пустились наутек. Но далеко убежать не смогли - как опытный загонщик Алекс загнал их в тупик и там расправился с противником.

Тела вчерашних гусениц оплыли и съежились, уже сложно было понять, что это за существа. Другая Сторона не церемонится с останками - несколько дней и от них ничего не останется. Тоже касалось и трупов людей - увы, но люди регулярно умирают в этом мире! - они также быстро исчезали, а родные даже не могли получить их тела для похорон. Вообще, вся органика тут быстро разлагалась. Считалось, что так Другая Сторона возвращает энергии в среду. К счастью, люди заранее знали об этой особенности и разработали специальный паек, который хранился месяцами, брать сюда обычную пищу было бесполезно.

Были в этом и практические плюсы - условия на скале, что называется 'без удобств', а организм старателя функционировал нормально и будь он на Земле, то испытывал некоторые затруднения, проведя почти две недели на небольшом каменном пятачке. Но все следы его жизнедеятельности быстро исчезали.

Собрав пыльцу, он вернулся на скалу, медлить больше нельзя - нужно было уходить, пока еще кто-нибудь не приполз. Но и спешить нельзя, для начала нужно проверить прогресс. Алекс заглянул в интерфейс:

[Уровень: 0

Энергия: 35/35 ед.

Трансформация: Тело: 10,8% / Структура: 14,4% / Мозг: 10,3%

Сигнатуры. Простые: Ходок (15%)

Редкие: Пространственный барьер (34%), Сканер пространства (38%), Насос* (52%), Ножницы пространства (42%)

Таланты: Касание смерти, Чувство пространства]

Энергоканалы трансформировались на 14,4% - самый высокий показатель среди трех аспектов. Основная причина - Ножницы, которые он использовал для уничтожения ползунов. Матрица этого умения сильнее всего зависит от энергетической структуры, поэтому во время сражения основную выгоду от убийства тварей получил именно этот аспект.

Но не это привлекло внимание Алекса, а звездочка рядом с умением Насос. Навык пересек отметку 50%. Но как? Он проверял Насос до этого - его прогресс быстро достиг 50% но потом застыл и дальше не рос. Парень задумался и вспомнил, что в последних схватках энергетический фон был повышенным, за счет энергии с трупов тварей, которую он не сразу собирал в виде пыльцы. Возможно ли, что Насос вырос за счет работы в такой среде? Скорее всего - другого объяснения у него не было. Старатель обрадовался, что нашел способ, как дальше развивать умение, нужно просто тянуть избыточную энергию хотя так он лишится части пыльцы. Но тут уже ничего не поделаешь - либо развитие, либо сбор ресурсов.

Алекса очень интересовало, что дало первое усиление его самой ценной способности. Усиление означало трансформацию матрицы и появление новых возможностей, которых не было до этого. Обычно изменения проходили по принципу выше-сильнее-дальше. Иногда помимо количественных изменений были еще и качественные.

Что для Насоса самое важное? Конечно скорость восстановления энергетического резервуара. Алекс слил весь запас на барьеры, достал часы и проверил скорость набора энергии. Да, так и есть - резерв полностью заполнился за 2,5 минуты. Теперь битвы с монстрами будут проходить еще быстрее! Главное, чтобы было пространство для маневра и возможность набрать энергию для удара.

Новые возможности порадовали парня и, не теряя больше времени, он упаковал рюкзак и в отличном расположении духа двинулся вперед.

***

Через несколько минут старатель достиг границы, за которой начиналась неизведанная зона - в этой части пещера расширялась и стены скрывались дальше в темноте, даже потолок был настолько высоко, что не было видно его очертаний - просто черный сумрак без малейших деталей. Светящийся мох, в достаточных количествах рос только на стенах, поэтому вдоль них было светло, но уже в паре десятков метров темнота брала верх. Чем дальше он отходил от стены, тем хуже была видимость хотя тут и там встречались валуны с небольшими вкраплениями мха, но они могли подсветить только небольшую область вокруг себя.

В прошлый раз Алекс пошел направо и натолкнулся на ползунов. В этот раз решил пойти налево, так как именно с этой стороны издалека доносился звук проточной воды.

Старатель сбросил рюкзак - он решил передвигаться короткими перебежками - сначала разведка ближайшего пути на пятьдесят-сто метров, затем поход обратно. Он даже хотел сделать старую скалу временной базой и оставить вещи там, но потом передумал - лучше не рисковать, кто знает, что его ждет впереди и сможет ли он вернуться сюда. Лучше тащить припасы с собой.

С копьем наперевес старатель направился вперед вдоль освещенной стены. На всякий случай он регулярно сканировал подозрительные камни. В каждой тени мог скрываться притаившийся враг, но знакомая надпись с именем и уровнем не появлялась -- все монстры куда-то попрятались, а тени так и оставались тенями.

Самым опасным направлением была центральная часть пещеры, где царила тьма. Чем дальше от стены, тем скуднее становился мох а в глубине он и вовсе заканчивался и начиналась непроглядная темень.

Алекс не мог полагаться на зрение. Ему бы пригодилась сейчас хорошая сканирующая способность, а не просто возможность идентификации соперников.

Скорость передвижения была очень низкой, парень практически крался, а не шел. Много времени уходило на сканирование. За час, по его прикидкам он не продвинулся не более чем на километр, но до сих пор не увидел и намека на присутствие врага. По всемирному закону подлости, который, очевидно, действовал и на Другой Стороне, как только он подумал об этом, так сразу сбоку раздались знакомые звуки - быстрые шлепки ног по каменному полу.

Алекс резко развернулся и увидел, как на него несутся два уродца-недомерка, аналогичные тварям, которых он встретил в первый день. Автоматически он активировал сканер:

[Пещерный гоблин-нюхач: 1 ур.]

Осторожность не помогла - нюхачи его заметили раньше. Как назло, в момент атаки старатель тащил рюкзак.

Алекс быстро скинул тяжелый груз. Он снова оказался в критической ситуации. Как и в первую встречу, своим неожиданным появлением, нюхачи спутали ему все карты, и по глупости он потратил энергию на Сканер вместо того, чтобы сразу ударить врага Ножницами, а уже потом разбираться, как их звать-величать. Ладно, раз сам виноват, то сам и разберется!

Парень решил не принимать бой и побежал назад, ему нужно было немного времени, чтобы восстановить запас энергии. К сожалению, гоблины были быстрее ползунов и почти не уступали в скорость человеку, может даже и превосходили. Он изумился, как они только успевали так быстро передвигаться на своих коротких ножках!

Всю дорогу назад парень усиленно качал энергию Насосом. Почти добежав до точки старта, он принял решение. Ставить Барьер было бесполезно - в лучшем случае защита блокирует один или два удара. Но гоблины - быстрые твари, может и слабые для первого уровня, но зато компенсируют это проворностью, поэтому они могут быстро ударить несколько раз. Нет, лучше потратить энергию на Ножницы. Если ударить по ногам, то это гарантированно выведет из строя одного соперника.

Алекс проверил запас энергии - полный. После нескольких дней практики достаточно было подумать и он видел только нужный показатель, а не все строчки интерфейса, еще немного и он будет чувствовать, сколько энергии у него есть в наличии, если конечно это 'скоро' вообще наступит!

Старатель резко развернулся и ударил с разворота. Чавк! Нога ближайшего преследователя отделились от тела, и он кубарем покатился по полу, визжа от боли. Но визг, как и раньше, был на удивление тихим. Видимо привычка не шуметь была у гоблинов в крови.

Второй нюхач замер. Отлично! Еще во время предыдущей схватки с первой парочкой Алекс понял, что эти существа трусоваты и осторожны. Этим нужно воспользоваться. Не теряя времени, он развернулся и побежал дальше. Но вдруг понял, что не слышит топота ног за собой. Быстро оглянувшись, он увидел, что монстр все еще смотрит на раненого собрата, но словно почувствовав взгляд старателя, он вышел из ступора и устремился за человеком.

Увидев реакцию существа, охотник ускорился. Он бежал обратно к своему убежищу, лавируя среди камней. Заминка гоблина дала ему фору, он быстро добрался до скалы и в темпе забрался наверх. Тут у него было преимущество высоты.

Гоблин добежал до камня и с разбега попытался запрыгнуть на него. И ведь почти достал, если бы край скалы не был таким покатым, то он смог зацепиться, а так его когти только прочертили борозды на поверхности валуна и тварь свалилась обратно.

От неожиданности Алекс не успел среагировать - он не ожидал, что недомерок может так шустро прыгать. Парень проверил резерв - четырнадцать единиц, нужно еще полторы минуты на полное заполнение резервуара.

Тут монстр заметил трупы ползунов и его словно током прошибло. Он забыл о старателе и, уставившись на трупы, попятился назад, обнажив клыки. В обычном состоянии морда твари была удивительно невыразительной, но сейчас его словно перекосило.

Отлично! Даже мертвыми ползуны приносят пользу. Но через четверть минуты монстр, словно поняв, что конкуренты мертвы, преодолел себя и вновь попытался запрыгнуть на скалу. Теперь это был не осторожный и слегка трусоватый противник, а какая-то бешеная собака - жаль, что пристрелить было нечем.

Парень держал копье перед собой, но достать нюхача не мог, тот слишком шустро скакал, а скала в этом месте была неудобной для обороны - резкий наклон не давал подойти к краю и достать гоблина в прыжке. Алекс и так близко к нему стоял - еще шаг и можно было вниз навернуться. Зато и урод никак не мог зацепиться за камень длинными руками.

Поняв, что так он недостанет человека, монстр прекратил бестолковые прыжки и стал обходить камень по кругу, ища место пониже и поудобнее. Как только он перешел на другую сторону, то еще раз прыгнул на старателя, но Алекс был готов и быстрым тычком копья рассек гоблину харю. Враг рухнул вниз, но тут же вскочил и начал бить руками по полу. Удар не столько ранил нюхача, сколько разозлил.

'Совсем взбесился', - подумал парень, наблюдая за возбужденным монстром, он уже начал скучать по спокойным и медлительным ползунам.

Гоблин сделал еще пару прыжков, но Алекс был наготове и, вспомнив все, чему научился, короткими ударами скидывал тварь с камня. Недомерок не мог даже на секунду закрепиться на краю, только подпрыгнув, он тотчас падал обратно. Схватка развивалась стремительно, если бы в первой стычке гоблины так носились, то точно прикончили его. Парень сделал мысленную пометку, что пещерных нюхачей нужно убивать сразу, не затягивая в бой, иначе они входят в раж, перестают обращать внимание на раны и носятся как угорелые.

Наконец, резерв заполнился и Алекс ударил Ножницами по корпусу противника, он опасался, что промажет, если будет бить в шею - недомерок к этому времени совсем взбесился и прыгал не останавливаясь. Чвых! Монстр в момент удара бежал и напоролся на невидимое лезвие всем телом, расширяя рану. О таком применение навыка старатель даже не думал. Оказывается, что в момент удара Ножницы не сразу исчезают, а висят неподвижно пару мгновений, нанося дополнительные повреждения жертве. Времени, анализировать скрытые возможности умения, в бою не было, но парень решил, что обязательно разберется с этим позже - против быстро движущихся врагов этот нюанс будет очень полезен.

Гоблин катался в агонии на полу -- фактически он сам себя убил о лезвие Ножниц. Алекс дождался обновления резерва и добил противника. Готово, бой закончен! Теперь можно идти разбираться с первым врагом.

Собрав пыльцу с трупа, старатель отправился искать первую жертву.

Через 10 минут с полным запасом энергии и выставленным барьером он приблизился к лежачему нюхачу. Тварь была еще жива, увидел охотника она быстро поползла к нему, подтягивая себя руками. По скорости даже раненый гоблин не уступает ползунам. Алекс видел что он находится в боевом безумии, как и предыдущего соперника, его также накрыло бешенством, но в этот раз преимущество было на стороне человека.

Парень ударил Ножницами в основании шеи, но, к его удивлению монстр не сдох - лезвие не отрубило голову, хотя нанесло серьезную рану. Видимо он смог отрезать ногу в первый раз, только потому, что гоблин с разбега наткнулся на лезвие. Надо было бить в шею, тогда сейчас бы не пришлось добивать. Ну, ничего, решил охотник, умение нужно на ком-то тренировать.

Запас энергии восстановился, и парень в третий раз ударил в уже хрипящего и умирающего врага, окончательно отсекая ему голову.

Все можно было выдохнуть - бой закончился.

Алекс проверил работу Насоса на только что убитом монстре. Его предположение, что так можно тренировать навык подтвердилось - прогресс сдвинулся на один процент.

***

Старатель продолжил движение в сторону, откуда раздавался шум воды. Он не рисковал отходить далеко от стены, но его беспокоило, что на фоне ярко освещенной поверхности он будет хорошо заметен и монстры увидят его издалека. Но с этим он ничего не мог поделать, поэтому просто шел вперед.

Шум воды усиливался, парень явственно слышал, что впереди течет подземная река. Звук переотражался от стен и его характер указывал на то, что, возможно, где-то рядом есть водопад.

Наконец, он увидел, что стена плавно уходит направо. Долгое время он шел почти прямо, повторяя изгибы пещеры, а сейчас попал в какой-то угол. В этом месте стены сплошь заросли мхом, в воздухе чувствовалась влага - видимо она способствовала росту мха. Насыщенный, почти изумрудный свет разгонял темноту на пару сотен метров.

Благодаря отличному освещению, конечно отличным оно было только по сравнению с другими частями пещеры, Алекс смог хорошенько осмотреться, вылавливая взглядом все подозрительные камни, бугорки и неровности. Прошлая засада ползунов научила его осторожности. На таком расстоянии Сканер был бесполезен, сейчас его дистанция всего 30 метров - проще глаза использовать, чем сканировать каждый камень.

В стене, почти в самом углу, парень увидел большую расщелину - проход шириной в несколько метров. Разлом уходил вертикально вверх под потолок, который был здесь на высоте 170-180 метров. Расщелина начиналась на высоте полтора метра от пола.

Он потратил еще полчаса на осмотр местности, выжидая не придут ли обитатели пещеры на водопой? С жизненным циклом монстров и их привычками он не был знаком. При подготовке Алекс интересовался больше как и чем сподручнее убивать разнообразных тварей, а не тем, как они живут. Но должны же они что-то пить? Верно? Хотя по поведению ползунов, которые караулили старателя почти две недели, не скажешь, что им нужна вода или пища.

Не обнаружив скрытых врагов, парень добрался до прохода, закинул рюкзак наверх, затем забрался сам. Разлом мало чем отличался от пещеры, разве что мха больше, поэтому освещение ярче. Из-за этого Алекс ощущал себя с одной стороны как на ладони, а с другой и к нему никто незамеченным не подберется. Длина пролома не более двухсот метров, врагов пока не видно. С противоположной стороны доносится уже явно выраженный гул водопада, забивая остальные звуки пещеры. По крайней мере тут можно не бояться, что его услышат, даже если он будет шуметь.

Старатель отложил рюкзак и двинулся к противоположному краю, по привычке сканируя отдельные камни и подозрительные места. На глаза ему попался участок стены, свободный от вездесущего мха, который обильно рос в других местах. Парень на автомате активировал Сканер:

[Существо: 1 ур]

С таким он еще не сталкивался, что неудивительно, поскольку опыта у него было мало. Алекс тщательно осмотрел стену, стараясь разглядеть, что там находится, но ничего не увидел - скала как скала, просто голый камень. Может Сканер так мох определил? Но раньше умение никак не реагировало на светящееся растение, он проверил это еще в первые часы после приобретения навыка. К тому же на стене, в точке, куда он смотрел, не было мха. Ситуация откровенно напрягала, как и все непонятное.

Держась подальше от подозрительного участка, старатель подошел к краю прохода и выглянул наружу. Перед ним открылась темная водная гладь. Река текла справа налево, и откуда-то снизу по течению доносился шум водопада. Между ним и поверхностью реки лежал узкий берег - всего несколько метров шириной. Странно, что рядом с водой мох рос не очень обильно - света хватало только чтобы рассмотреть сам берег. Противоположный край реки был скрыт где-то в темноте. Старатель не мог оценить ширину потока, он не видел даже намека или слабого проблеска с берега напротив, видимо, русло действительно было очень широким.

Исполинская река текла медленно и неторопливо, несмотря на огромные размеры течение было не достаточно сильным, чтобы сдвинуть валуны, лежащие в воде.

Алекс хотел спуститься и напиться, но прежде чем сделать это, нужно было разобраться сподозрительным участком на стене, а уже потом идти дальше. Он поставил барьер и подошел ближе, держа копье наготове, чтобы ударить в подозрительное место. В этот момент он увидел, как что-то вылетает из стены и бьет в защитный экран. Парень тут же отскочил назад. Быстрый анализ показал, что ничего страшного не случилось - урон по Барьеру был небольшим и его не ранило.

Быстро подскочив к стене старатель, как и собирался, ударил по ней копьем и только после этого заметил, что там все-таки что-то есть - какой-то небольшой слой полупрозрачного материала. Он тут же проверил это место:

[Прозрачный полип: 1 ур.]

Ага, это все-таки монстр, причем первого уровня. Ну когда же он встретит нулевку себе под стать?! Хорошо, что существо небольшое, поэтому явно слабее Алекса, несмотря на разницу в уровнях. Странно, что имя не сразу определилось, видимо, маскировка помешала Сканеру считать информацию - вот и еще один минус его способности. Но с другой стороны навык же зафиксировал само существо, только имя не показал, поэтому зря он обвиняет умение - без него он даже и не заметил бы врага.

Парень решил побыстрее разделаться с полипом Ножницами, возможно, рядом есть еще подобные существа. Удар ... и ничего не произошло! Умение явно сработало как надо, высекая небольшие царапины на поверхности стены, но на этом все! Полип был как вода, которую можно резать ножом, он просто пропустил атаку. Ножницы были ему не страшны, возможно, какой-то урон они наносят, но одного удара явно мало. Тогда старатель попытался осторожно сковырнуть прозрачную мелочь копьем, ожидая от нее какой-нибудь пакости. Он провозился 30 секунд, и полип атаковал второй раз, но снова не пробил Барьер.

В конце концов охотник отковырял и скинул существо на пол, но даже так его было плохо видно. Какая-то полупрозрачная едва заметная субстанция. Алекс врезал по нему копьем с размаха - полип дернулся разок и издох. Он попробовал собрать пыльцу, но из-за малых размеров твари добыча получилась крошечная. Такой бой и схваткой-то назвать сложно, скорее мороки больше.

Алекс решил просканировать берег рядом с выходом из разлома и обнаружил еще несколько полипов, лежащих на крупных валунах. Использовать Сканер в таком режиме было неудобно хотя умение больше не ошибалось, сразу выдавая название монстров, но только в том случае, если старатель смотрел прямо на то место, где находились прозрачные блины. На обнаружение каждого существа уходило 15 единиц энергии, то есть, используя полный резерв, он может обнаружить только двух созданий, после чего нужно ждать заполнения резервуара.

Твари вызывали опасения - их было много и они хорошо маскировались, а Ножницы их не брали. Хорошо, что они хотя бы не очень агрессивны и не реагируют на него так, как ползуны и гоблины. Но делать было нечего, ему нужно добраться до воды, а с расстояния полипов не убьешь.

Парень поставил несколько Барьеров перед собой, расширив защиту до размеров щита, закрывающего его от головы до пят, и спустился на берег. Спуск здесь, как и с другой стороны разлома был расположен на высоте полутора метров.

Алекс взглянул на полипов, точнее на те места, где он их засек Сканером. Чтобы добраться до воды, ему нужно было пройти мимо двух особей. До ближайшей твари было два с половиной метра. Парень поднял один из валунов и швырнул в монстрика - камень попал в цель и скинул прозрачное существо на пол.

Монстрик еще шевелится, но было видно, что тело перебито на две части и он скоро издохнет. Алекс переключился на второе существо. Хорошо бы кинуть еще один камень, но рядом подходящих снарядов не было, поэтому он подбежал и просто сковырнул его копьем. В этот раз он не церемонится, как с полипом на стене, поэтому управляется быстро. После этого старатель стал лупить обеих тварей, используя оружие как простую палку. Враги оказались слабыми и издохли после пары ударов, не оказав более никакого сопротивления. В качестве серьезных противников охотник их не воспринимал.

Только он расслабился, как Другая Сторона напомнила, что он не на прогулке - лопатку обожгло резкой болью. От неожиданности охотник вскрикнул, быстро обернулся и увидел сзади на стене небольшую рябь. В голове пронеслось: 'Полип? Откуда!? Он только что тут спускался. Стоп! А почему он его видит? До этого же не видел, хотя уверен, что его здесь не было!'.

Боковым зрением Старатель заметил еще пару полипов и понял, что попал - твари могут двигаться и уже подобрались к нему. Перемещаясь, монстрики теряли свою невидимость, парень их обнаружил по легкой ряби похожей на небольшие волны от ветра в стоячей воде. Он даже вспомнил, что видел эту парочку раньше в нескольких метрах слева и справа от прохода и сейчас они ползут по стене в его направлении.

Убив несколько существ, он разозлил всю колонию. В этот момент со стены почти одновременно выстрелили три полипа - откуда третий появился?! - и Барьер, отражая атаку, сжался до размеров подноса. Следующие выстрелы могут попасть в лицо, нужно было бежать. Путь назад закрыт, а если он попытается прорваться, то все равно не успеет забраться - он видел, что по стене ползут еще несколько тварей, которые пока не выстрелили. И как они только успели так быстро добраться сюда?

Недолго думая, Алекс развернулся и двумя прыжками добрался до реки, по пути обнаружив еще нескольких тварей с обеих сторон. Враги ползли не только по стене, но и по каменистому берегу.

Старатель прыгнул в воду, к счастью в этом месте берег пологий и неглубокий. Он отбежал на пару метров, развернулся и обновил защиту.

***

Через двадцать минут нахождения в прохладной воде Алекс подвел итоги. Он был окружен пятнадцатью полипами. Слева и справа в тридцати метрах от него Сканер засек еще несколько монстров, вероятно, их тут больше, но дальше умение просто не добивало. Главную опасность представляли твари, что скопились в нескольких метрах прямо перед ним. Хорошо, что в воду они не лезут, а неподвижно лежат на берегу. Еще пяток полипов висят на стене, перекрывая путь в расщелину.

Рана перестала болеть - благо была пыльца, которой он кое-как присыпал ранение. Но имелись и плохие новости - в момент удара он почувствовал онемение, если полипы попадут в руку или ногу, то он не сможет ни забраться на стену, ни быстро убежать.

Алекс уже пробовал немного отойти в сторону по воде вдоль берега, но полипы, которые приползли на разборку, оказали злопамятными ребятами и последовали за ним. Скорость передвижения у них небольшая, если понадобиться их легко можно будет обмануть - достаточно отвести подальше, затем быстро вернуться и попытаться нырнуть в разлом. Нужно только как-то разобраться с пятеркой, охраняющей подъем в расщелину - они почему-то сидят на месте и не двигаются вслед за нарушителем спокойствия. Он еще раз попытался уничтожить их ножницами, но результата не достиг.

Можно было бы камни побросать, но вокруг только крупные валуны, а их так просто не покидаешь. Давить тварей опасно - их состав разъедает одежду и обувь, он уже успел в этом убедиться - вокруг раны на спине ткань разошлась. Остается только бить копьем как палкой. Бегая вдоль берега, можно вытянуть их в линию и перебить одного за другим.

Тут Алексу пришла в голову еще идея. Что если Барьер можно использовать как таран, тогда он защитит и от обжигающих плевков полипов и поможет раздавить этих надоедливых паразитов.

Чтобы проверить идею, он поставил несколько барьеров перед собой, сделав из них большой щит, и отошел на несколько метров вдоль русла. Полипы потянулись за ним, выстроившись в линейку.

Алекс поставил еще один барьер, выбрав в качестве области защиты ступню правой ноги. Затем он прыгнул на ближайшего врага и с силой наступил на него ногой, защищенной барьером. Хлюп! Полипа разнесло. Две другие твари успели-таки плюнуть в старателя, но безрезультатно - щит выдержал, хотя и сжался. Отлично!

Алекс вернулся на прежнее место напротив прохода и приготовился ко второму заходу - для этого нужно было набрать энергию Насосом и обновить защиту...

В течение получаса он убил нескольких полипов, правда, их заменили другие твари - пока он бегал туда-сюда несколько далеких монстриков, увидев избиение своих товарищей, тоже решили поучаствовать в охоте на человека.

Но пятерка полипов так и осталась неподвижно висеть на стене видимая только Сканером.

'Лучше не торопится, - подумал Алекс. - За пару часов я с ними разделаюсь и доберусь до рюкзака'.

Набрав энергию, старатель приготовился к четвертому заходу, но неожиданно получил жалящий удар в ногу. Удар не сильный, но крайне болезненный, как от удара током на Земле.

Он тут же посмотрел вниз - в воде плавала какая-то рыба. Алекс, не раздумывая, ударил ее копьем и убил с первого раза, после чего достал.

- Да это же угорь! - изумился он, рассматривая добычу.

Сканер подтвердил его догадку:

[Угорь: 0 ур.]

Так старатели прозвали эту рыбешку - монстра нулевого уровня. Он ее узнал, потому что рыба эта крайне распространена в двух основных секторах: Равнине и Предгорье и была рекомендована для употребления в пищу. Ради пыльцы на нее не охотились из-за малого количества ресурса, а вот в еду употребляли охотно.

Алекс обрадовался - запасы нормальной еды ограничены, в избытке были только энергетические батончики, которые надоели до чертиков, а тут такой подарок. Придумать бы еще как ее поджарить, и получится отличный обед.

Его неуместные размышления о еде - батончики действительно надоели! - прервал еще один жалящий удар.

- Да что вы все толпами ходите?! - не выдержав, воскликнул старатель.

К первой рыбине присоединилась вторая. Алекс не стал дожидаться следующего удара и помчался вдоль берега, надеясь, что угри не смогут его атаковать пока он в движении.

Время вариантов закончилось. Алекс выпрыгнул на берег в 10 метрах от преследующих его полипов, продолжая тянуть энергию Насосом. Тем временем в воде началось подозрительное бурление - там появился кто-то крупный.

Собрав достаточно энергии, старатель поставил первый щит, затем еще один. Полипы были уже на расстояние плевка - нужно бежать. Несмотря на появление в реке неизвестного водного монстра он все равно оббежал врагов по воде и выпрыгнул на другом конце зоны боевых действий. Таким образом, Алекс выиграл немного времени, пока прозрачные сволочи догоняли его. Он поставил еще два щита, твари уже были близко, но защиты хватало, следующий шаг - прорыв в разлом и сделать это нужно прямо сейчас, второй раз лезть в воду было опасно.

Парень дождался, когда полипы окажутся на расстояние плевка, и побежал вдоль стены к проходу. Берег узенький - всего несколько метров, но его ширины хватило, чтобы ползучие гады, которые вытянулись в линию вдоль воды, не могли до него доплюнуть. Он специально постарался отвести их подальше от стены.

Алекс на секунду замер напротив расщелины. Больше ждать нельзя, вторую попытку сложно будет организовать. До расщелины всего пять метров, но когда он доберется, нужно будет еще забраться наверх. Старателю не впервой было карабкаться вверх, чтобы спрятаться от врагов. Однако, сначала он должен разобраться с тремя тварями, которые засели на стене под расщелиной. К счастью два полипа присоединились к остальным преследователям, пока он бегал туда-сюда.

Алекс разбежался и всем телом прыгнул на стену. Чвах! Ошметки двух прозрачных монстров разлетаются по краям. Но третий успевает выстелить, хорошо, что попал в правое плечо, а не в лицо.

Старатель в ярости стал колотить копьем по мерзкой твари - она сразу стала видимой, отлипла от стены, упала и сдохла. Рука онемела, но медлить было нельзя. Он вскарабкался в проход, использую только левую руку. Высота небольшая - справиться было несложно даже с одной рукой.

Оказавшись в знакомом проходе, Алекс вспомнил, что так и не напился!

Глава 14. Рыбалка.

Усталый, мокрый, голодный и злой старатель решил все-таки не расслабляться, а покончить с несколькими оставшимися тварями, что ползали внизу. Если бы его не зажали на берегу, а в воде бы не было каких-то неизвестных, но явно крупных монстров, то он без труда бы перебил всех полипов в первый раз. Но спускаться было опасно - его обычная тактика 'ударил-отступил-набрал энергии-подошел-снова ударил-опять убежал' на берегу не сработает.

Обычные старатели охотятся в группах, как правило, на противника своего уровня, тогда несколько скоординированных ударов сразу убивают жертву. Если врагов много, то люди объединяются в крупные отряды. К тому же к моменту начала активной добычи пыльцы 'старички' успеваю обзавестись защитой, хотя бы самой простой - кожаные брюки и куртка, сделанные по технологиям тамедианцев. Но и этого достаточно простив не слишком больших и опасных тварей. Такая броня и удар держит, и двигаться не мешает. Если же есть средства, то можно сделать и более мощные доспехи из композиционных материалов или специальных сплавов.

Ничего подобного у Алекса не было, поэтому ему приходилось полагаться только на Насос. Зато в одиночку он быстрее развивается. Прокручивая в голове эти мысли, парень не спускал глаз с прохода к реке, помогая себе Сканером. Наконец появился первый полип.

'Все-таки мстительные сволочи, даже сюда решили залезть, - подумал парень. - Ну ничего, теперь поквитаемся!'

Он был рад, что монстры последовали за ним, не придется их долго выманивать. А если будет туго, то можно убежать назад. Установив барьер, Алекс прыгнул вперед и с размаху ударил ближайшего полипа копьем, вложив в атаку все накопившееся раздражение, и тут же отскочил в глубину разлома, чтобы остальные твари его не задели. От удара жертву разнесло.

'Даже плюнуть не успел, видимо, на ходу им неудобно атаковать', - отметил охотник.

Как оказалось позже, он был прав - когда полезли новые твари, то они не успевали выстрелить, если он быстро их атаковал и убивал. Только если Алекс мешкал или если встречал сразу двух полипов, то врагу удавалось задеть его, но в этом случае охотника выручал защитный барьер.

Наконец, соперники закончились, и он смог сделать передышку. Старатель обработал рану, подошел к краю прохода и обследовал берег участок за участком. Новых целей он не почувствовал. В реке тоже все улеглось - не было видно ни угрей, ни монстров побольше, но он помнил, что вода небезопасна и лезть туда наобум не собирался. К сожалению, в прошлый раз старатель не успел идентифицировать опасную тварь - вся энергия пошла на барьер, поэтому ни уровня, ни названия таинственного гостя он не знал.

Спустившись во второй раз к реке, усталый, но довольный Алекс смог, наконец, напиться. Вкус воды был отличным! Все найденные водоемы на Другой Стороне, кроме морских, могли использоваться для утоления жажды. Если бы не агрессивная фауна и некоторые виды флоры, то, можно сказать, что этот мир идеально подходит для человека. А что, зимы нет, климат мягкий, вода есть, земля вроде плодородная, хотя в последнем он не был уверен.

Набрал воды во все емкости, старатель вернулся в расщелину и стал думать, где переночевать. Разлом между основной пещерой и рекой был на высоте 1.5 метра и как он убедился этого было достаточно, чтобы пещерные ползуны к нему не заползли, но насчет гоблинов он не был так уверен, точнее наоборот - был уверен, что те легко заберутся наверх, если захотят. Однако, возвращаться к своей первой стоянке парень не хотел. Во-первых далеко, а во-вторых в отсутствии ползунов, нюхачи и туда могут забрести.

Он подумал о гусеницах: 'Хорошо бы их найти и притащить сюда. Идеальные охранники, главное, забраться повыше'.

Вариант был отличным, но идти искать ползунов, было бы странной идеей. Неизвестно кого встретишь по дороге. Может не знакомых врагов, а новых тварей, от которых ни высота, ни скорость не помогут скрыться. В итоге парень соорудил лежанку в центре прохода - на равном расстоянии между спуском к реке и в пещеру - и лег спать. Последние события его сильно утомили и он быстро отключился.

***

Проснувшись, Алекс проверил статус - за предыдущий день произошло много событий и ему было интересно чего он достиг:

[Уровень: 0

Энергия: 35/35 ед

Трансформация: Тело: 12,4% / Структура: 16,5% / Мозг: 11,7%

Сигнатуры: Простые: Ходок (15%)

Редкие: Пространственный барьер (42%), Сканер пространства (46%), Насос* (54%), Ножницы пространства (44%)

Таланты: Касание смерти, Чувство пространства]

Развитие энергетической структуры продолжало обгонять остальные аспекты. Сканер и Барьер подросли на десять и восемь процентов соответственно. Алекс решил, что чтобы двигаться дальше ему в первую очередь стоит довести оба умения до первого усиления, и нет лучшего места для этого, чем берег реки.

Если Сканер можно было тренировать на любом противнике, то для развития Барьера необходимо, чтобы он подвергался реальным атакам монстров. Полипы для этого подходили значительно лучше, чем ползуны или гоблины - стреляют слабо, а если вдруг пробьют защиту, то сразу не убьют, главное, чтобы глаза не задели. В общем - идеальные соперники в его условиях.

Да и просто, уходить от речки, не наловив рыбу, старатель не хотел. Ни угля, ни дров у него не было, но угря можно и сырым есть - хотя какое-то разнообразия в его батончиковой диете. Что называется, 'и то хлеб'.

Был и другая причина. По предыдущему опыту Алекс понимал, что нельзя постоянно вести однообразную жизнь - такой режим, выматывает, требуя дополнительного расхода психической энергии. Если человек не может себе позволить сменить обстановку, то это можно компенсировать хорошей музыкой, чтением, разнообразной едой или общением с друзьями и близкими. Последним он, правда, раньше пренебрегал, но все остальное пробовал, особенно чтение. Это вносит разнообразие в жизнь и придает ей вкус, а без вкуса жизни легко забыть, зачем вообще живешь. Поэтому рыбку он однозначно попробует, хотя бы разок - как он слышал на вкус угорь лучше, чем обычная сырая рыба на Земле.

Определившись с планами, парень вернулся к спуску к реке. Как и в прошлый раз, он сначала проверил, нет ли рядом полипов, но никого не нашел. В отличие от пещерных ползунов и особенно гоблинов прозрачные твари не были заядлыми путешественниками и сидели там, где он их оставил в прошлый раз - по обе стороны от расщелины, на расстоянии 40 метров от разлома. Новых врагов не приползло - все монстры, что обитали ближе, не пережили вчерашнего сражения.

Возник вопрос - в какую сторону идти? Подумав немного, парень решал, что это неважно. Ему нужно просто осмотреться. Видимость составляла около 100 метров в каждую сторону. Ради разнообразия Алекс двинулся на шум водопада. Он не мог определить, как далеко тот расположен, но по звуку до него было не больше километра.

Подойдя к полипам, старатель нарастил щит из нескольких барьеров и осторожно стал приближаться к ближайшему монстру. Тот, как и многие другие, сидел на небольшом валуне - почему-то крупные камни им нравятся больше, чем стены и каменный пол. Когда до цели осталось 1.5 метра, Алекс замедлил шаг, немного выжидал, затем подошел еще ближе. В этот момент полип неожиданно выстрелил. Барьер слегка просел в размерах, но парень его быстро обновил.

Следующий выстрел монстр сделал через 30 секунд, потом еще через 35, потом через 40. Алекс не успевал обновлять защитный экран так быстро. Барьер стоил 20 единиц энергии, и Насос набирал это количество примерно за полторы минуты. Поэтому когда щит заметно уменьшился, парень отошел. Полип последовал за ним.

Старатель предположил, что убивать монстра нужно подальше от его собратьев, чтобы те не приползли к нему, сгорая от негодования и жажды мести. Поэтому он выманил существо подальше, дал ему возможность еще пару раз плюнуть, после чего убил и отправился искать следующую жертву.

Пыльцу он не собирал, так как успел убедиться, что с полипов падают жалкие крохи. Для него это мало, зато достаточно для развития Насоса. Охотник медленно и методично продолжал уничтожать полипов одного за другим. Спустя 6 часов и 53 монстра прогресс Барьера достиг 50%. Чуть раньше до этой планки добрался Сканер. Парень проверил интерфейс - аспекты тоже подросли:

[Трансформация: Тело: 14,3% / Структура: 19,1% / Мозг: 12,9%]

Увы, уничтожение оравы полипов не принесло таких результатов, как он планировал. Монстры оказались слишком маленькими хотя и были выше уровнем. Алекс решил, что ждать от них большего было бы слишком жирно, в конце концов, не сильно-то он и рисковал. Главное, что выросли навыки:

[Сигнатуры. Редкие: Пространственный барьер* (50%), Сканер пространства* (50%)]

Напротив каждой стояла одна звездочка - признак первого усиления. До этого у него было только одно усиленное умение - Насос, который после преодоления 50% ускорил набор энергии. Старателю было очень интересно, чем его порадуют Барьер и Сканер. В бою не до экспериментов - там нужно удерживать концентрацию, чтобы не пропустить удар противника, но сейчас у него есть время проверить изменения.

Охотник начал с Барьера - самого первого своего умения. На первый взгляд, мало что изменилось. При единичной активации размер щита, затраты энергии и время действия не поменялись. Но парень обнаружил, что после активации он может им управлять. Раньше, если он хотел нарастить барьер, то просто еще раз активировал способность в точке, где он был, тогда площадь защитного экрана увеличивалась в два раза. После усиления у навыка появилась новая возможность - Алекс мог его ощущать и добавлять любое количество энергии, как бы подпитывая щит, увеличивая время его действия или площадь защиты.

Второе отличие - еще более полезное! - теперь он может растягивать барьер в разные стороны, мог даже полностью обернуть его вокруг себя, сделав защитный экран в виде цилиндра и даже шара. Правда, при этом сильно падала плотность экрана, а с ней и защитные свойства барьера. Например, когда он сделал одинарный барьер, затратив двадцать единиц энергии, и растянул его вокруг тела, то тот не смог выдержать даже удара подброшенного камня. Упав с высоты два метра, булыжник сразу разрушил защиту. Чудес не бывает - если растянуть экран на большую площадь, то надо его обеспечить и большим запасом энергии. Иначе он оказывался в той же ситуации, что и персонаж сказки про богача, которому скорняк сшил семь маленьких шапок из одной шкуры, и в результате он не мог использовать ни одну из них. Хочешь больше 'шапок' - будь готов потратить больше ресурсов.

Парень попробовал сделать полную сферу вокруг тела и стал напитывать ее энергией. Барьер сначала становился плотнее, но потом расход энергии на поддержку защитного экрана сравнялся с расходом энергии, вливаемой Алексом. Он прикинул, что такая сфера, на которую сейчас уходит вся его энергия, все равно в 15 раз слабее, чем одинарный защитный экран, то есть для боя совершенно не годится. Либо нужно каким-то образом увеличить скорость вливания энергии, либо ждать следующего уровня Барьера - может тогда появятся новые возможности. Тем не менее, если не растягивать экран в шар, а применять локально, то результат получится приемлемый. Теперь ему проще было защитить важные места, поскольку Барьер мог принимать любую форму, а не просто плоский круг.

Разобравшись с первым навыком, Алекс перешел ко второму.

'Что тут у нас, - подумал он. - Способность вроде редкая, но не очень удобная'.

Действительно, Сканер предыдущей версии просто показывал название и уровень монстров, причем на каждое обнаружение тратил по 15 единиц энергии. Больше это напоминало локатор с дистанцией в 30 метров. Первое, что он проверил, дальность обнаружение - она выросла до 50 метров.

Но и этого было недостаточно, Алексу хотелось получить качественно новые возможности умения, а не только количественные изменения и к своему удовлетворению он обнаружил, что теперь у способности появился новый режим - он мог обнаружить всех врагов вокруг. В момент активации парень просто ощущал всех живых существ сразу, без указаний уровня и имени. Но расход в таком режиме зашкаливал - 10 единиц энергии в секунду за сканирование пространства радиусом 10 метров. При увеличении расстояния расход сильно увеличивается - сканирование области радиусом 20 метров съело 30 единиц энергии, и за время действия навыка он мог разве что определить есть кто-то поблизости или нет. Этот режим Алекс назвал объемное сканирование.

Парень не унывал по поводу больших энергетических затрат. На следующем уровне его резерв должен вырасти в несколько раз. Тогда Сканер станет более полезным умением. Сейчас же можно его использовать, чтобы замаскированных полипов обнаруживать или других тихушников.

Закончив с разбором результатов тренировки старатель, наконец, занялся рыбалкой. Ничего экстраординарного при этом не произошло, он просто снял обувь и зашел на пару метров в реку и включил сканер на самую слабую мощность, чтобы отслеживать монстров в радиусе одного метра. Такой расход он мог поддерживать постоянно, компенсируя его Насосом.

Через пять минут сканер показал цель, спустя мгновение парень увидел угря. Алекс чуть отошел назад, чтобы остаться в воде, но быть в безопасности. Рыбешка крутилась рядом, опасаясь выплывать близко к берегу. Дождавшись полного заполнения резерва, старатель ударил Ножницами по цели, и ту разрезало пополам. Вода для умения помехой не была, лишь немного она ослабляла атаку. Алекс подхватил остатки тушки и выкинул их на берег. Через несколько минут подплыл новый угорь.

От жадности начинающий рыбак выловил пяток рыбин и только после этого решил остановиться. На вкус угорь оказался неплох - только отдаленно он напоминал земную рыбу, но в остальном был значительно лучше. Добычу вполне можно было есть сырой, а если поджарить... у парня потекли слюнки. Неплохой результат - пока не угорь приелся им можно питаться даже с удовольствием, а в будущем это просто поможет выжить.

После ужина пришло время второй обязательной части - помывки. Алекс хотел смыть двухнедельную грязь и привести себя в порядок, да и одежду не мешало постирать.

Закончив дела, он решил немного отвлечься от ситуации и просто отдохнуть. Сидя в проходе, лицом к реке старатель задумчиво смотрел в темные воды и чувствовал, как вместе с потоком уплывают усталость и напряжение. Он не делал никаких внутренних усилий - просто созерцал водную гладь, не обращая внимания на уже привычный шум далекого водопада. Так он и сидел пока мысли, сомнения и переживания не ушли и остался только покой и спокойствие.

Глава 15. Охота в пещере.

На следующий день Алекс решил вернуться в большую пещеру. На берегу было много полипов, но они сейчас для него невыгодный противник - усилий для убийства нужно много, а результат скромный. К тому же Барьер и Сканер он, как и хотел, уже довел до первого усиления, значит, пора двигаться дальше обратно к ползунам, которые давали в разы больше энергии и трансформация бодрее шла. А опыт охоты на гусениц у него уже есть.

Парень чувствовал охотничий азарт и уверенность, что сможет справиться со стаей ползунов, даже не имея за спиной убежища в виде высокой скалы. А вот недомерки гоблины значительно более опасный противник, хотя сами по себе мельче и энергии у них не так много. Если с патрулями из 2-х существ он может справиться, то встреча с крупным отрядом сулит большие неприятности.

Еще один момент, почему Алексу нужна была пыльца - это возможность вернуться на Землю. Энергетический порошок был крайне необходим для обратного перехода. Имея достаточно пыльцы, можно активировать способность Ходок. Пока ресурса не было, он не пытался активировать это умение, но ему точно известно, как оно работает. Это базовая информация, которую специально вбивают в головы старателей перед переходом в этот мир.

Ходок работал довольно просто - оно активируется через интерфейс, и человек отправляется домой, главное, чтобы хватило энергии. Процесс не мгновенный, но быстрый, а в его ситуации, иметь возможность сбежать от смертельной опасности, было крайне полезно. Пока же Алекс набрал чуть больше одного грамма, но если найти еще 2-3 стаи ползунов, то наберется достаточно ресурса для перехода на Землю.

***

Без фанфар и песен, но в бодром расположении духа Алекс вернулся в пещеру. Рюкзак парень оставил в расщелине - с собой взял только небольшой запас еды, воды, контейнер с пыльцой и копье. Охотник вышел на охоту!

Расщелина была расположена в углу пещеры, справа от нее начиналась стена, вдоль которой он сюда пришел. Путь налево вел к неизведанным территориям. Идти вглубь пещеры старатель опасался - там легко было заблудиться. В центральной части пещеры нет ориентиров, мало светящегося мха, почти полная темнота, и вдобавок он полностью открыт для нападения со всех сторон. В общем, у врагов все преимущества, а у него - сплошные недостатки.

Алекс изменил вчерашний план поохотиться на ползунов и решил проверить новое направление - он хотел понять, кто его соседи и чего от них ожидать. Поэтому покинув разлом, парень повернул налево и зашагал вдоль стены. Его задачей на сегодня было разведать неисследованную часть пещеры.

Хорошо бы снова встретить ползунов, а не гоблинов, но, скорее всего, тут территория недомерков. Вот именно это и необходимо проверить, а еще нужно понять, как часто ходят патрули гоблинов и на каком расстоянии друг от друга они держатся. Если будет слишком опасно, то он вернется на место первой стоянки и продолжит охотиться там.

Постоянная низкая видимость угнетала, Алекс физически ощущал нависшую над ним угрозу - в любой момент на него из темноты мог выпрыгнуть враг и заранее он его не увидит, а режим полного сканирования еще слишком слабый, точнее, сам навык работает нормально, но вот его дальность никуда не годится. Он увидит врага, только когда подойдет слишком близко. Скорее всего, его раньше заметят и он поймет, что обнаружен по довольному урчанию благодарных монстров. К тому же умение в таком режиме съедает слишком много энергии от его пока небольшого резерва. Получается замкнутый круг. Если он сольет резерв на сканирование, то ему нужно 1.5-2 минуты на восстановление запасов для удара Ножницами.

- Нужно какое-то дополнительное средство для обнаружения врагов в темноте, - негромко пробормотал парень.

Алекс уже убедился, что без этого он слишком уязвим при разведке пещеры, а без возможности исследования территории он ни пыльцу не соберет, ни аспекты не разовьет. Так ему сложно будет дожить до получения следующего уровня - одна внезапная атака и его приключения закончатся.

Обдумав варианты, старатель выбрал самое простое и привычное решение - зрение. Увидев бегущего к нему врага глазами, он сможет сразу угостить его Ножницами и дальше действовать по ситуации - либо отступать, либо принимать бой с копьем наперевес. Тем более что до сих пор он встретил тут только два типа монстров и знает тактику борьбы с ними.

Приняв решение, Алекс направил небольшой поток энергии к глазам, глядя при этом в темноту пещеры. Используя такой нехитрый метод, старатели могли легко получить простые способности, связанные с органами чувств. Так и вышло - в течение получаса парень смотрел вглубь пещеры, стараясь разглядеть детали ландшафта, пока не почувствовал небольшой расход энергии. Видимо, из-за того, что он так долго жил в полумраке, энергетическая матрица быстро сформировалась. В интерфейсе в списке сигнатур появилась новая строка:

[Сигнатуры. Простые: Ночное зрение (1%)]

Получив способность, парень сразу почувствовал, что видимость сильно улучшилась - примерно на 25-30%. Пещера стала светлее, мох светился уже не таким мрачно-тусклым зеленым светом - в нем появились изумрудные оттенки. Из сумрака проступили очертания далеких валунов. Если камень был покрыт светящимся мхом, то Алекс его мог различить на расстоянии в несколько сотен метров. Когда он смотрел вглубь пещеры, то видел там много зеленых точек. Это как если бы он наблюдал звездное небо сначала глазами, а затем в бинокль - в оптику сразу становится видно, что в небе значительно больше звезд, чем кажется невооруженным взглядом.

Через некоторое время охотник разобрался, как работает умение. На активацию требовалось десять единиц, а на поддержку всего две каждые десять минут. Приемлемые затраты даже для обычного старателя, а для Алекса с его Насосом - совсем ерундовый расход.

Разобравшись с возможностями, парень порадовался, что открыл именно Ночное зрение, то есть умение с однозначной и простой функцией. Если бы он получил какое-нибудь улучшенное зрение, то это было бы не так здорово. Чем шире функционал умения, тем более сложная у него матрица и тем больше связей с энергетической структурой она имеет. А значит, тем меньше шансов получать и развивать другие, более полезные навыки. Общая рекомендация для старателей была такая - брать не более 3-4 умений на нулевом уровне и далее не более 2-3 умений дополнительно за каждый следующий уровень. Количество навыков зависело от их сложности и оттого насколько они противоречат друг другу. С ростом уровня и трансформацией энергетической структуры эти ограничения снижались, но до этого еще дожить нужно было.

Лучше всего искать новое применение уже существующим умениям особенно тем, что связаны с талантом, чем получать их аналоги. Поэтому Алекс и был доволен, что Ночное зрениеиз-за простоты не должно сильно повлияет на ход его развития, но сильно увлекаться подобными навыками не стоило.

Изначально Алекс планировал, что у него должны быть способности атакующие, защитные, маскирующие, усиливающие тело и органы чувств - то есть все, что нужно для охоты и быстрого набора уровня. И к настоящему моменту у него уже было почти все необходимые навыки, кроме маскировки. А также он хотел заполучить лечение и что-нибудь, связанное с крафтом. Но это пока не было первоочередной задачей. Залечить рану можно и пыльцой, а о крафте и думать нечего.

С новой способностью скорость передвижение существенно выросла, Алекс больше не крался шаг за шагом- не охота, а сущее мучение! - вместо этого он неторопливо, но неуклонно, продвигался вперед, переходя от укрытия к укрытию. Он уже мог позволить себе двигаться не вдоль стены, а на расстоянии 100-200 метров от нее. Таким он образом он ушел с более освещенного маршрута в тень, где его сложнее заметить, но при этом он сам мог контролировать окружающее пространство.

Спустя десять минут Ночное зрение доказало свою полезность. Прячась за очередным валуном, при осмотре местности старатель заметил парочку гоблинов. Это был первый раз, когда он увидел недомерков, а не они его. Те шли неторопливо, периодически останавливаясь как будто к чему-то принюхиваясь.

Маршрут нюхачей лежал вдоль стены, Алекс уже понял, что они любят освещенные участки в отличие от ползунов. Это и понятно - у гусениц отсутствовали глаза, непонятно как они вообще ориентируются в пространстве.

Гоблины замерли, а потом снова двинулись вперед, приближаясь к укрытию старателя. По расчетам охотника они должны были пройти мимо, но, возможно, твари смогут его унюхать. Этот момент нужно обязательно проверить сейчас, пока он готов к атаке и может сразиться с врагом. Сейчас защита активирована и ее должно хватит на 15 минут, также имелся полный запас энергии на один удар Ножницам.

Оправдав ожидания, гоблины прошли мимо затаившегося охотника и двинулись дальше. Парню было, что они вообще тут ищут, зачем бродят по пещере? Ни еды, ни воды здесь нет. Просто патрулируют, ждут гостей, ищут людей или что-то еще?

Когда гоблины прошли мимо, старатель встал из-за камня и стал красться за ними, осторожно ступая по каменному полу. Мелких камней на полу не было, да и обувь у него была универсальной - одновременно мягкой, прочной и тихой - правительство не жалело денег на обмундирование. По меркам его мира качественная обувь и одежда не были большой ценностью - любой человек мог их себе позволить.

Охотник приблизился к монстрам на дистанцию в пятьдесят метров. К сожалению, этого было мало для атаки Ножницами, нужно было подойти совсем близко. Сейчас он немного жалел, что не взял к копью еще и арбалет. Тогда он решил, что это замедлит его развитие - убивая монстров издалека сложно добиться взаимного резонанса энергий, нужного для трансформации аспектов. На дистанции эффект дают только умения - тогда резонанс происходит независимо от расстояния. Но прямо сейчас он бы предпочел развитию безопасность. Если бы враг был один - тогда другое дело, но надежнее было уничтожить одну тварь простым оружием, а другую Ножницами.

Отбросив сожаления, охотник сосредоточился на врагах. Нужно было рисковать, и Алекс решился - у него не получится все время прятаться от врагов. В предыдущих схватках он был в худшем положение и все равно справился.

- Ну что недомерки попались! - закричал он, выбегая из-за укрытия.

Предыдущие бои показали, что гоблины не особо умные ребята и в незнакомой ситуации теряются, зато потом как войдут в раж, так сразу берсеркерами становятся. Поэтому нужно их прикончить как можно быстрее.

Нюхачи вели себя ожидаемо - после его крика твари замерли на пару секунд. Старателю этого хватило, чтобы набрать скорость и подобраться поближе, на расстояние удара Ножницами.

В качестве цели он выбирал правого недомерка, и с мыслью 'не убью, так покалечу' ударил невидимым лезвием в основании шеи. К этому моменту нюхач уже начал двигаться, но Алексу повезло - он удачно подгадал момент, и умение почти перерубило шею.

'Жаль, что нюхач не набрал скорости, тогда бы его башка точно отвалилась бы', - отметил старатель, пролетая мимо жертвы.

Все! Первый гаденыш больше ему не соперник, а даже если и взбесится, то все равно ничего сделать не сможет.

Все действие заняло секунды. Почти убив первого монстра, Алекс не останавливаясь бежал ко второму. Сейчас его преимущество было в скорости, защитном экране и копье. Барьер установлен точно по центру, закрывая область от подбородка до колен, а копье - вот оно в руках и направлено в живот монстра. В прошлый раз он так и уничтожил сородича этого гоблина. Пролетает еще пара секунд и старатель добегает до противника. У того в глазах пустота - кроме ступора никакой другой реакции.

Чвах! Охотник нанес удар и монстр отлетел! Как и в первый раз силы не хватило, чтобы пробить тело насквозь - все-таки разница в уровнях сказывалась. Напоследок противник успел махнуть рукой, но это была не атака, а так ... прощальный жест и тест Барьера.

Все! Победа!

Горячка боя прошла и дальше Алекс действовал осторожнее. Сначала он отошел, чтобы проверить, не бежит ли кто на помощь, услышав шум боя. А помочь тут могли только монстрам, у него союзников в пещере точно нет, и вряд ли появятся.

Но никто не отозвался. К этому моменту первый монстр хрипел, а второй пытался встать. Копье плотно засело в теле нюхача - плоть и мышцы тварей первого уровня были плотнее, чем у обычных земных зверей. Зная это, старатель не пытался вернуть оружие, да и незачем - у него же есть Ножницы. Вокруг уже образовался избыток энергии - жизненная сила первого противника покидала его, разливаясь в воздухе. Насос быстро пополнял резерв - в условиях избытка энергии процесс занял менее тридцати секунд.

'Быстрее!' - мысленно поторапливал парень.

Тварь с копьем в животе уже начинала показывать признаки безумия. Старатель ждал, когда заполнится резерв, не имея возможности действовать по-другому. Готово! Набрав достаточное количество энергии, он ударил монстра в горло, перерубим его на две трети.

Еще тридцать секунд и для надежности охотник нанес второй удар. Все! К этому моменту первый нюхач окочурился, лишь немного опередив своего собрата. В течение боя Алекс постоянно контролировал местность насколько мог, но на шум никто так и не появился.

Закончив сражение, старатель еще раз отметил, что монстры не кричат. Стонут, хрипят, урчат, но громких криков не издают. Он снова напомнил себе, что не стоит выделяться, однако, в бою крик ему здорово помог.

Закончив сбор пыльцы, охотник двинулся дальше и в течение следующих четырех часов наткнулся еще на два дозора. Каждый раз гоблины брели по двое, и каждый раз он встречал их рядом со стеной - твари передвигались только по освещенным участкам, не переходя на темную сторону.

Почти до самого окончания разведки охотнику удавалось избегать ранений. Сложности возникли только с последним патрулем. Первого монстра он зацепил очень неудачно - буквально по самому краю шеи, тут дернулся в последний момент и удар прошел мимо. Это его, конечно, ненадолго вывело из строя, но потом тот начал звереть и потребовалась вторая атака Ножницами. При этом вторую тварь он пришпилил копьем и удерживал все это время, пока собирал энергию для повторного удара. И только когда первый противник сдох, охотник занялся вторым нюхачем. К этому времени монстр тоже начал беситься и смог цапнуть парня по ноге. Спасло то, что энергетический фон поднялся, и Насос быстро набрал полный запас для третьего удара лезвием, иначе пришлось бы отбегать и неизвестно, чем бы дело закончилось.

Алекс подбил результаты за день: 6 тварей, полграмма пыльцы и ранение в ногу. Он решил, что для одного дня этого вполне достаточно и больше искушать судьбу не следует. Даже если бы его не ранили, он все равно отправился бы обратно, так как времени прошло много, и он слишком далеко зашел на неизведанную территорию. А еще его ждет путь назад, и желательно сделать это с той же осторожность, как он шел сюда - вдруг на пройденном маршруте новые враги появились. Спать же в чистом поле, точнее в пещере, было бы чистым безумием.

С этими мыслями старатель присыпал рану пыльцой и побрел устало назад.

Глава 16. Обратно в пещеру.

Вернувшись в лагерь, Алекс снова отправился на рыбалку, хотя сильно устал. В прошлый раз он наловил рыбу с избытком, но всю выбросил, чтобы та не привлекла ненужное внимание. Кроме того, на Другой Стороне рыба, как и другая органика, долго не хранилась.

Рыбины из вчерашнего улова уменьшились в размерах и потеряли форму, хотя есть их еще можно - вопрос порчи местной еды интересовал людей, поэтому был хорошо изучен, а рекомендации были внесены в инструкции для старателей.

Ради эксперимента он попытался подкормить полипов - но ничего не вышло, те не обращали внимания на угощение. Отсутствие логичной пищевой цепочки - еще одна странность Другой Стороны не дававшая покоя земным ученым.

Алекса эта странность тоже интересовала, во-первых ему было просто любопытно - проснулся дух исследователя. А во-вторых это могло помочь выжить - чем лучше знаешь повадки врага, тем легче с ним справиться.

Пещера - это замкнутая экосистема, здесь законы сосуществования разных видов проявляются более явно и выпукло, чем на поверхности. Если, конечно, предположить, что эти законы существуют. Но не все же монстры энергией питаются? Да, возможно, полипам и ползунам хватает такого питания, но зачем тогда гоблинам зубы? Старателей пугать? Ему также было известно, что некоторые твари на поверхности ели растения, но друг друга - почти никогда. Хотя такие эксперименты проводились - разных монстров специально сажали в клетки друг к другу.

Что еще он помнил из описаний Другой Стороны, что этот мир не был мертвым! Наоборот, в каждой капле воды, в каждом сантиметре почвы и даже в воздухе находилась некая живая субстанция. Вынести ее на землю и там изучить не получалось, в буферной зоне она растворялась. А на тут ничего сложнее оптического микроскопа не работало. Возможно, монстры питались этой субстанцией, и она была для них чем-то вроде планктона?

А как твари размножаются? Алекс попытался вспомнить, что он знал. Вопросы размножения монстров тоже оставались загадкой не только для него. В обзорной статье он прочел, что простые монстры, например, теневые коровы, размножаются почкованием. Более сложные монстры - имели структуру ульев, где есть матка, которая дает потомство.

А вот размножение высокоорганизованных монстров было загадкой, явных признаков деления на мужских и женских особей у многих местных обитателей не было. Некоторые ученые предполагали, что их численность регулируется этим миром напрямую и при необходимости число монстров увеличивается небиологическими методами.

У старателя было еще несколько часов перед сном, и он решил поближе познакомиться с речными обитателями - вдруг придется по реке путешествовать, надо же знать кто в речке живет.

Речной бестиарий он помнил плохо, запомнил только угря и несколько других съедобных рыб, а также то, что в воде часто встречаются опасные водоплавающие монстры.

Парень снова залез в воду и подождал, пока появится угорь. Он быстро поймал рыбу на ужин и продолжил рыбалку, но уже не для еды, а чтобы привлечь кого-то покрупней, как это произошло в прошлый раз, когда он с полипами дрался. Барьер вокруг ног держался хорошо, не давая угрям добраться до него.

Через пару минут вокруг него крутились уже пять угрей, парень продолжал ждать.

- Ловись рыбка большая и малая. Но лучше - большая! - напевал он себе под нос.

Течение здесь небыстрое - могучая река была нетороплива и основательна, поэтому когда на поверхности появились сильные завихрения, парень сразу понял, что добыча прибыла - объемное сканирование не понадобилось, Ночного зрения оказалось достаточно. Он тут же активировал Сканер в режиме локатора, целясь в смутный силуэт в темной воде:

[Речной бульдог: 1 ур]

Название не совсем типичное для обитателя воды, но старателю было не до размышлений, и он быстро выпрыгнул из воды. Лучше он пока по берегу погуляет!

Однако отпускать добычу охотник не хотел. Дело было не в еде, а в принципе. Никогда раньше он не рыбачил, но тут почувствовал азарт, а с его умениями никакая удочка не нужна.

Алекс отбежал подальше и начал шлепать по воде копьем.

- Сюда, я тут! Давай, не робей! - весело кричал он бульдогу.

Кроме полипов его никто здесь не мог услышать, а прозрачная мелочь на звук не реагировала. Может они уже от водопада слегка оглохли?

Новоявленный рыбак ждал пока накопится достаточно энергии для Ножниц, но боялся, что бульдог уплывет, поэтому привлекал его ударами по воде.

Наконец резерв заполнился! Энергии хватит на один удар и промахнуться не хочется. Не то, чтобы эта охота имела большое значение или ему нужно было точно узнать возможности бульдога - скорее для парня рыбалка относилась к маленьким радостям жизни, которые не хочется упускать.

Хлюп! Алекс ударил по завихрению с небольшим упреждением. В воде было хорошо видно контур удара, по которому понятно, что Ножницы - это скорее полукруглое лезвие, чем классические ножницы.

Удар достиг цели и тут же на поверхность выскочил водный монстр - тварь метровой длины с непропорционально огромным черепом, в котором торчали длинные кривые зубы. Лупоглазые, белесые глаза и маленькие плавники завершали жуткий образ. Больше создание напоминало зубастую рептилию, чем рыбу. Алекс успел ее разглядеть только мельком - тварь прыгнула в воду и уплыла. К сожалению, одного удара Ножниц не хватило, чтобы убить монстра. Ну да ладно, хоть развлекся.

Если у парня и были до этого мысли каким-то образом сплавиться по реке, то после встречи с бульдогом они полностью исчезли. Если придется идти вдоль реки - то только по берегу, тут пока кроме молчаливых и почти мирных полипов он никого не встретил.

Мыться он теперь будет очень быстро или на самом мелководье. Там, куда бульдожка не заберется. И за рекой нужно постоянно следить - кто знает, какие еще твари водятся в мирной, на первый взгляд, реке.

Парень поужинал, снова посидел на берегу и отправился спать.

***

На следующий день Алекс отправился по вчерашнему маршруту на разведку нового направления. Он хотел выяснить два момента, первое - попадутся ли ему на зачищенной территории новые патрули гоблинов и второе - куда ведет это направление.

Не теряя времени, он шел по маршруту, по его прикидкам вчера он прошел около 6-7 километров, но мог и ошибаться. Шел уверенно, но соблюдал осторожность, за что чуть не поплатился - почти в самом конце исследованного маршрута ему встретилась парочка нюхачей - в этот раз они первые увидели лазутчика и синхронно бросились на него.

К счастью, энергии в этот момент было достаточно, и старатель стал действовать по привычному варианту - вывел из строя первого врага ударом Ножниц, потом копьем ткнул второго. Копье реально выручало, спасибо тем, кто придумал им снабжать старателей и разработал курс виртуальных тренировок.

Буквально через 500 метров он достиг конца вчерашнего маршрута. Особых ориентиров тут не было. Если бы не почти исчезнувшие трупы гоблинов, то он мог бы не заметить место вчерашней битвы.

Наученный прошлой схваткой, Алекс осторожно двинулся вперед, избегая освещенных мест. Так он шел в течение получаса, пока не увидел вдалеке, как стена, которая до этого шла более-менее ровно, поворачивает, скрываясь из виду - впереди был угол, за которым ничего не было видно пока не выглянешь из-за него.

Не выходя на освещенный участок, старатель по широкой дуге стал осторожно обходить угол, чтобы издалека рассмотреть, что там находится.

Стена в этом месте довольно резко поворачивала. Приблизившись поближе, он увидел, что это не изгиб пещеры, а широкий проход в стене, вторая сторона которого была в двухстах метрах и под углом в 90 градусов уходила направо. Попросту говоря, он дошел до угла пещеры, только самого угла не было - вместо него был проход куда-то вглубь.

Проход был широким, но недлинным. Со своего места Алекс видел, что дальше туннель начинает расширяться, переходя в другую пещеру. Размеров этой новой пещеры он не мог определить. Самое интересное - путь охраняется гоблинами. 3 пары нюхачей сидели в начале коридора по краям и в центре. Периодически кто-то из них вставал, почесывался, прохаживался вперед назад и снова садился.

Алекс был готов поспорить, что кто-то заставил недомерков охранять проход. Они явно не хотели здесь находиться, но и уходить боялись или что-то их удерживает. Видимо, у них есть командир, и скорее всего этот командир будет поумнее рядовых гоблинов.

'Плохие новости!' - подумал старатель.

Во-первых, он не может идти вперед - с шестеркой нюхачей он сейчас не справится. А во-вторых, оказывается, что его соседи более опасны, чем он думал. Кто знает, насколько умны эти твари, возможно, у них есть сложная иерархия, ведь до сих пор он видел только рядовых бойцов, которые даже оружия не имеют.

Возможно, он зря паникует - большинство монстров, с которыми сталкивались люди, имели самую простую организацию наподобие стада или стая или вообще единичные экземпляры. Однако, судя по виду, перед ним явно кем-то организованная охрана, а это уже тянет как минимум на полуразумное племя.

Алекс продолжал наблюдение, скрывшись за камнем. За все это время гоблины не обмолвились ни словом, ни жестом. Похрюкивание и урчание - не в счет, так как никакой реакции у других это не вызывало.

Старатель хотел понять, есть ли у нюхачей какой-нибудь язык, но пока никаких признаков осмысленного общения не видел. Еще через пару часов он стал свидетелем того, как с правой стороны угла, там, где он еще не был, подошла парочка гоблинов и вошла внутрь прохода. Охранники не удостоили новоприбывших взглядом. До той части пещеры он еще не добрался, но как выяснилось, там тоже ходят патрули гоблинов.

'Значит, все-таки полуразумные', - пришел к выводу парень.

Узнав все, что нужно старатель осторожно отполз и отправился к убежищу. По дороге назад ему никто не встретился.

Добравшись до реки, он стал думать, что делать дальше. До лагеря гоблинов, как он его окрестил, было семь километров, и они патрулировали всю прилегающую территорию. Возможно, патрули как-то учитываются, тогда рано или поздно пропажу гоблинов, которых он уничтожил, обнаружат. Что гоблины будут делать после этого? Отправят большой отряд? Возможно, они подумают, что патрульные сцепились с ползунами?

У гоблинов и ползунов явно есть какие-то взаимоотношения и судя по всему недружеские. Он вспомнил нюхача, который отшатнулся, когда увидел трупы гусениц-переростков. Скорее всего, они поделили пещеру и у каждого вида своя территория. Неслучайно в последние дни он не видел ни одного ползуна. Их тут и нет - они живут в другой части пещеры.

Третий вариант - остаться на побережье, это самое безопасное место. Полипы не представляют большой опасности, есть вода и пища, но там сложно накопить пыльцу и получить уровень. Один ползун эквивалентен целому выводку полипов и ему понадобится в несколько раз больше времени для охоты на берегу, чтобы получить сопоставимый результат с охотой в пещере.

Решено - он отправится назад на территорию ползунов. В конце концов, сюда он пришел за водой и он ее получил. Сейчас у него есть запас на две недели, и он может вернуться в любой момент.

Алекс напоследок порыбачил и отправился спать.

***

Наступило очередное утро, которое ничем не отличалось от вечера, дня или любого другого времени суток. Алекс мог различать смену дней только по часам, по которым поддерживал режим сна, чтобы не расслабляться и не потерять настрой. Имея долгий опыт выживания, он знал, что ритм деятельности ему помогает. Поэтому утро для него было утром с его привычным набором дел.

Закончив собираться и напоследок умывшись - как ему будет не хватать реки в пещере! - старатель отправился на место свое высадки в этом мире.

Подходила к концу третья неделя его пребывания на Другой Стороне и рюкзак похудел - он почти доел весь стандартный паек, в избытке оставались только энергетические батончики.

Через несколько часов, никого не встретив по пути, он был на месте. Его закуток отделался от общей пещеры небольшим проходом. Порадовавшись виду знакомых валунов, он затащил рюкзак наверх. Все, теперь он готов к охоте на ползунов.

Как и в самый первый день на Другой Стороне, выйдя из тупичка, он направился направо. В прошлый раз он быстро нашел ползунов, значит, их тут должно быть много.

Алекс снова двигался вдоль освещенной стены, но он уже не крался, а медленно шел, выискивая замаскированных ползунов. Зная как они маскируются, можно было обнаружить тварей Ночным зрением, а не Сканером. Прогресс способности радовал - уже 38%. Оно и понятно, умение не особо сложное для развития и росло от простого применения.

Ночное зрение было полезным даже рядом с освещенной стеной. Зеленоватое свечение мха нельзя назвать ярким, активировав способность, старатель словно выкрутил общее освещение на пару делений. Мало того, что более далекие детали можно было рассмотреть, но и вблизи стали выделяться многие нюансы.

Алекс прошел около километра, но так никого не встретил. Он был прав и ползуны в отличие от гоблинов, предпочитают темные участки. В прошлый раз он их нашел рядом со стеной, но это могла быть случайность. Но пока он продолжал шагать рядом со стеной - вглубь пещеры парень не хотел идти, оставил это напоследок.

Еще через полкилометра стена начала уходить вправо все сильнее и сильнее. Пещера в этом месте начала расширяться, опровергая предположение старателя, что она похожа на прямоугольник и имеет искусственное происхождение. Хотя термин 'искусственное' вряд ли применим к топологии Другой Стороны. Какое происхождение имеет форма пещеры, сама пещера и все остальное в этом мире? Искусственное, натуральное, случайное?

Старатель прошел еще немного прямо и решил, что на сегодня хватит и развернулся. Но обратно пошел уже не рядом со стеной, а сместился вглубь пещеры на 150 метров. Тут было значительно темнее и Алекс, не доверяя своим глазам, даже улучшенным Ночным зрением, периодически активировал Сканер.

Через 300 метров он наткнулся на первую за сегодня стаю из 4-х ползунов. Помог Сканер - охотник проверил камень впереди, и выяснилось, что это замаскированный враг.

- Ну наконец-то! - пробормотал он.

В прошлый раз ползуны ничем себя не выдали, пока он почти не споткнулся о них, в этот раз они вели себя также. Видимо, увидев жертву, они не сразу бросаются на нее, а ждут, пока она подойдет поближе. Коварные твари!

- Ну ладно, гады ползучие, теперь я устрою вам сюрприз! - прошептал парень.

Старатель не торопился. Сначала проверил каждого монстра, чтобы убедиться, что среди них нет никого выше первого уровня, потом проверил сканером ближайшую местность - нет ли рядом других стай. Затем обновил барьер и дождался заполнение хранилища энергии. Все он готов!

Ударив Ножницами по ближайшей твари, охотник развернулся и побежал к стене. Он знал, что там точно никого нет. Монстры, не выдержав такого издевательства, прекратили прикидываться невинной группой камней и ползли вслед за ним. Алекс бежал, не оглядываясь, в ближайшие две с половиной минуты ему нечем порадовать ползунов.

Более того, он и не собирается с ними тут драться. Как только он подранит их, твари, потеряв волю к битве, попытаются скрыться, а вылавливать их по темной пещере ему не хочется, лучше довести их до своего тупичка и там прикончить. Поэтому, дождавшись заполнения резерва, Алекс ударил уже другого монстра, потом третьего - просто чтобы позлить и слегка ранить соперников. Так он и бежал, нанося удары по очереди каждому преследователю. На втором круге вся группа добралась до прохода в тупик.

Дальше стандартная процедура - старатель забрался на свою скалу и уже оттуда продолжил долбить монстров, когда те отползли подальше, он спустился и начал бегать кругами, приманивая их вглубь тупика - раненые монстры двигались уже не так шустро. Вскоре роли поменялись и уже монстры уползали, а охотник их преследовал. Наконец финальные удары и сбор добычи.

Часовой отдых, перекус и старатель снова отправился на охоту, сегодня он намерен был поработать.

В этот раз, не тратя времени на путь вдоль стены, он сразу пошел вглубь пещеры, проверяя участок за участком в шахматном порядке. Поиск небыстрый, глазам он не доверял, нужно внимательно обследовать подозрительные камни локатором.

Через два часа поисков он нашел вторую стаю в шесть особей. И отойти далеко не успел - его скала всего в пятьсот метрах. Он ударил Ножницами ближайшую тварь и побежал к укрытию.

Уничтожение стаи заняло шесть часов. Адреналин заполнял тело ложным ощущением силы, но охотник не обманывался и решил, что на сегодня все, хватит.

На следующий день еще вылазка. Через полчаса он нашел новую стаю, оказывается врагов тут много, а он два километра вчера зачем-то прошел. Нужно было сразу переходить на темную сторону. Но парень не переживал - зато местность разведал.

В стае снова шесть особей. Сюрпризов они не принесли, удобный противник если, конечно, заранее увидеть. Через пять часов все было закончено. Его тупик был похож на бойню - 16 трупов. Даже странно, что ползуны еще не боятся сюда заползать.

Кому сказать, что он в одиночку за два дня уничтожил шестнадцать монстров первого уровня, находясь на нулевом - не поверят. Насос давал невероятные возможности!

После третей охоты Алекс залез на камень и удовлетворенно выдохнул:

- А охота-то удалась!

Он потянулся. Нужно сделать перерыв, продолжать сегодня охотится - опасно, два дня напряженной концентрации утомили, особенно вчерашний. Нужно сделать перерыв.

Парень решил проверить результаты работы, насколько он стал ближе к новому уровню:

[Уровень: 0

Энергия: 35/35 ед

Трансформация: Тело: 20,5% / Структура: 28,2% / Мозг: 19,8%

Сигнатуры: Простые: Ходок (15%), Ночное зрение (48)

Редкие: Пространственный барьер* (50%), Сканер пространства* (54%), Насос* (70%), Ножницы пространства* (56%)

Таланты: Касание смерти, Чувство пространства]

Старатель был доволен результатами хотя Барьер и Сканер сильно не выросли, но зато Ножницы, которыми он постоянно пользовался, прошли первое усиление, а он и не заметил! Прогресс оказался более быстрым, чем он ожидал.

Еще в бою ему показалось, что немного подросла дистанция, парень проверил - так и есть, дистанция увеличилась до 30 метров. А также время жизни лезвия немного выросло - теперь они существовали не мгновение, а заметные доли секунды, поэтому если монстр двигался, то он ранил себя сильнее, чем раньше.

Глава 17. Ползучий сюрприз.

Кажется, что любой старатель был бы рад развиваться так же, как Алекс - Насос и Ножницы давали убойное сочетание. Но это только на первый взгляд. Каждая битва с несколькими противниками могла закончиться гибелью, достаточно одного случайного попадания и все.

Другие старатели охотятся группами именно для того, чтобы снизить потери. И обычно в группу набирались охотники разного профиля. Центральная фигура - старатель со способностью 'Крепкое тело' или 'Общее усиление' или аналогичное. Подобные умения увеличивают силу и выносливость, а иногда еще и скорость, но несильно - это другая специализация.

Такого бойца снабжают самой продвинутой экипировкой и доспехами. В результате эти ребята могут в одиночку спокойно выдержать серию ударов. Как правило, они еще и какую-нибудь защитную способность при этом получают, которая еще больше увеличивает их сопротивляемость. И пока они сдерживают врага, остальные пытаются его уничтожить сначала умениями, а затем личным оружием.

В результате охота становится не такой опасной, хотя старатели постоянно гибнут. Но все же на первых уровнях технологические возможности людей дают преимущества над способностями монстров. Экипировка позволяет сделать танк из человека и никакой ползун ему ничего не сделает, особенно если этот танк идет по пути развития тела и во много раз сильнее обычного человека.

В отличие от них Алекс вынужден постоянно рисковать. Однако последние дни внесли коррективы - он уже набрал достаточно пыльцы, чтобы свалить отсюда - можно активировать Ходока и вернуться на Землю. Какое-то время он колебался, но потом решил повременить с возвращением. Да сейчас ему сложно и ситуация очень опасная, но зато здесь он быстро развивается! Сколько там набирает уровень обычный старатель? Год? Он не может себе этого позволить. А вот сможет ли он сюда опять вернуть - большой вопрос.

Обычно происходит так - старатель привязывается к определенному региону и туда же и возвращается. Случай Алекса нетипичный, он сюда попал явно не самостоятельно - ему что-то помогло. Как это произошло, он не знает, но пока результаты его устраивают.

Он думал над тем, чтобы взять Общее усиление тела, но не хотел этого делать на нулевом уровне. Во-первых, он и так набрал уже достаточно способностей для своего уровня и все они нужные. Второй момент - такая способность требует затрат энергии, которой у него сейчас немного. Зависимость Общего усиления тела от энергии простая - чем больше вкладываешь энергии, тем большее усиление получаешь, вплоть до максимума, который дает эта способность.

Это Ночное зрение требует всего ничего - 2 единицы энергии раз в 10 минут. Но Общее усиление имеет совсем другой принцип - энергия будет использоваться как топливо для тела, там жалкими 2 единичками не отделаешься, если хочешь результат будь добр пускай весь запас на мышцы, или хотя бы половину.

Кроме того, драться врукопашную - глупая затея без нужного снаряжения. Лучше он будет развивать дистанционные и защитные умения, а также обнаружение.

Алекс хорошо знал особенности развития Общего усиления тела, потому что хотел получить его на более высоком уровне, как вспомогательное, и изучал описание, но пока время для этого не наступило.

***

На следующий день парень занялся разведкой вместо охоты. Он понял, что ползуны обычно кучкуются чуть дальше от стен - в глубине пещеры. Исключением была только первая стая, которая в первый день загнала его на камень, но у старателя было предположение, что это было что-то вроде патруля аналогично гоблинскому. Те ходили в основном вдоль освещенной стены и, возможно, ползуны защищали проход на свою территорию. Вероятно, что несколько стай, которые он выманил из глубины пещеры, находились тут с той же целью, потому что плотность монстров тут была подозрительно высокая.

Его тупичок находится как-раз на границе между владениями двух группировок. В эту логику не укладывается только то, что представители обеих групп, мягко говоря, не блещут умом. Возможно, охрана территории - это не специально разработанная тактика, а просто инстинкты, по крайней мере со стороны ползунов, гоблины имеют хоть какое-то руководство, как он успел убедиться.

Старатель решил, что неразумно убивать всех гусениц рядом с его убежищем, зря он за последние два дня уничтожил ближайшие к нему гнезда - пусть лучше ползуны продолжают его охранять от патрулей гоблинов.

Приняв решение, он отправился на разведку. Парень двигался осторожно, не тратя столько времени на осмотр дороги, как несколько дней назад. Целью была в исследовании местности в противоположном от реки направлении, и пройти сегодня нужно много. Поэтому вместо того, чтобы красться, постоянно сканируя местность, он тратил энергию на обновление защитного барьера - в случае засады это даст ему возможность избежать повреждений. Если поддерживать барьер и одновременно пользоваться сканером, то скорость передвижения сильно падает. Но если поддерживать только барьер, без сканирования окрестностей, то передвигаться можно не останавливаясь. Лишь иногда он притормаживал и выборочно сканировал подозрительные участки в глубине пещеры.

Пока ему никто не встретился, ползуны оправдывали ожидания, прячась в глубине пещеры, не выползая на более освещенные участки. Поэтому парень спокойно шел по маршруту. По правде говоря, Алексу за последние дни надоело просто бить врагов, хотелось побыть исследователем нового мира, посмотреть, что здесь еще есть.

Поэтому он и уходил все дальше и дальше от своей стоянки. Во время пути парень снова пытался вызвать ощущение пространства - чувство, которое у него развилось на Земле благодаря упражнениям по объемной деконцентрации и тренировкам Пути пустоты. Это ощущение и раньше было нестабильным и возникало обычно во время полного покоя либо само по себе, однако попыток он не бросал.

Вчерашний маршрут разведчик прошел быстро, дойдя до изгиба пещеры в 2-х километрах от тупичка. В этом месте стена уходила еще правее - пещера расширялась. Старатель следовал простой логике исследователей лабиринтов - держись одной стороны, может весь лабиринт и не пройдешь, зато не заблудишься и всегда сможешь вернуться в исходную точку.

Пещера здесь была такая же, как и в других местах, разве что шума реки неслышно, но и абсолютной тишины нет. Из глубины пещеры доносились звуки ветра, усиленного отражением от стен. Парень подумал, что где-то в потолке есть проходы на поверхность, а может просто пещера настолько огромная, что тут и воздушные течения есть. Иногда Алекс ощущал на лице легкие порывы. Ветерок ему не мешал, скорее помогал немного приглушать звук шагов - в полной тишине сложно маскироваться.

А вот запахов почти не было - ни гниения, ни затхлости - ничего. Казалось, что воздух был абсолютно стерилен, однако он знал, что это не так - помимо энергии воздух был пропитан живой субстанцией, которую люди пытались изучить.

За пару часов, после того, как он достиг поворота стены, Алекс прошел еще 5 километров и, наконец, увидел что-то новое - стена начала заворачивать налево.

Старатель прошел еще полкилометра, пока местность не начала меняться. Здесь стали попадаться большие валуны, примерно такие же, как в его тупичке. Если до этого на его пути большинство камней были мелкими - не более метра, то тут в основном были глыбы высотой от трех до десяти метров. Как будто часть потолка обвалилась. При этом, в отличие от его полянки, глыбы почти не имели пусков мха. И на стене количество кустиков уменьшилось.

Валуны образовывали темный лабиринт, в котором ни черта не было видно. К счастью, Ночное зрение уже достигло прогресса 50% и получило первое усиление. Изменения были количественными - на иное он и не надеялся - но именно это и требовалось. В результате видимость в темноте увеличилась. Однако, даже улучшенное зрение не помогало - валуны скрывали обзор, поэтому Алекс был вынужден постоянно применять Сканер в режиме объемного сканирования - так он получал информацию о ближайшем окружении и нет ли за камнями спрятавшихся врагов.

Попутно он искал какой-нибудь валун, на который можно будет забраться в случае опасности, но ничего подходящего пока не видел, валуны стояли на отдалении друг от друга, и взобраться на них было невозможно - покатые края не давали возможности ухватиться за них и подтянуться.

Скорость упала до предела. Он шел так, чтобы не терять из виду стену, иначе точно заблудился бы. Но даже рядом со стеной света было очень мало - какая-то аномалия. В итоге за несколько часов Алекс прошел только пару километров. Наконец количество валунов стало уменьшаться.

Пройдя лес каменных глыб, старатель увидел более-менее открытую площадку. Он вышел на нее внезапно, когда обогнул очередной валун. Площадка была большая - несколько сотен метров шириной, света почти не было. На другой стороне с трудом угадывалась очень слабоосвещенная стена, было видно только что стена изгибается, образуя небольшой закуток.

Получалось, что площадка отгорожена, с одной стороны, стеной, а с другой - лесом валунов, который закрывает ее от остальной части пещеры. По какой-то причине мха здесь почти не было. Если бы не очередное улучшение Ночного зрения, то парень не смог бы даже определить ее размеры.

Еще он не увидел бы и огромную тушу в центре - гигантского ползуна, длиною около 15 метров. Хотя как такую тушу можно не заметить? Увидел бы ее даже на фоне тусклого, на гране отсутствия, света, просто принял бы за камень. Гигант даже и не думал маскироваться, видимо у него эта функция просто отсутствовала, он лежал, вольготно развалившись прямо по центру закутка. Хорошо, что у Алекса нет никакой фобии к червякам и гусеницам, а то сейчас бы его стошнило.

Диаметр тела монстра достигал 4 метров, такая длинная колбаска, или скорее сарделька, рядом с которой лежали еще несколько десятков мелких, хорошо знакомых ползунов, они почти сливались с каменным полом на таком расстоянии. Но мелкие они были только на фоне огромного урода. Среди них также виднелись три туши ползунов средних размеров, чьи пропорции не были такими непропорциональными - длина 5 метров при диаметре 1 метр.

Увидев гиганта с группой товарищей, парень замер и очень медленно, не дыша, начал отползать назад за валун, из-за которого только что вышел. Такую тварь не стоило не только злить, но нельзя даже дать ей заподозрить, что он здесь находится.

Пока старатель тихонько отползал гигант не шевелился - как и другие ползуны он был любителем абсолютного покоя. В отличии и от гоблинов и даже полипов, которые иногда совершали мелкие движения, ползуны были самыми ленивыми и неподвижными обитателями пещеры.

Сканер не добивал до гигантского ползуна, поэтому парень не мог определить название и уровень исполина, но точно знал, что у него нет никаких шансов справиться с ним, даже если бы у них были одинаковые уровни, в чем он сильно сомневался. На Другой Стороне размер имеет значение и напрямую влияет на силу. Чем больше существо и чем больше у него масса тела - тем больше у него энергии и силы. Уровень дает только новые возможности и рост базовых физических характеристик.

Поэтому какой-нибудь дождевой червяк, даже если он будет на несколько уровней выше Алекса, ему не помеха. Он легко раздавит его, несмотря на разницу в уровнях. Даже если у того есть спецспособности, то это ему не сильно поможет - потому что энергии мало. Что толку если он может, например, стать сильнее в 10 раз - он все равно останется червяком, просто в 10 раз более сильным. Убийство такого существа также не дает заметного результата, мало энергии - небольшой результат. Хочешь быстро развиваться - ищи себе противника своего размера, халявы не будет.

Верно и обратное - огромный монстр может разогнать группу старателей выше его по уровню, а если он обладает какой-нибудь атакующей способностью, то без потерь не обойдешься. Поэтому гигантские монстры были самыми опасными обитателями Другой Стороны. Зато их уничтожение выгодно как для сбора пыльцы, так и для личного развития.

Наконец Алекс, пятясь назад, вышел из зоны видимости гиганта и мысленно выдохнул - шуметь он боялся. Парень развернулся и медленно, не останавливаясь, стал отходить назад по прежнему маршруту.

Все что надо он увидел - спасибо пещере, что не выдала! - но с разведкой на сегодня покончено. Алекс продолжал идти, немного ускорив шаг, он боялся, что такой огромный монстр, имея высокий уровень, может также иметь специальные способности по выслеживанию добычи. Ползуны же любят засады, значит, могут и добычу на большом расстоянии заметить.

Это, кстати, была еще одна загадка - многие монстры не только агрессивны, но и имеют способности, строение тела и даже повадки хищников, что указывает на воинственность и склонность к охоте. Но охотились они почему-то только на людей. Те же ползуны как-то не очень истребляют гоблинов и наоборот, а вот на Алекса набрасываются все обитатели пещеры. Несправедливо получается, какая-то дискриминация - чем они тут кучу времени занимались до его появления? Зачем им умение сидеть в засаде и маскироваться, если кроме него тут никто не шастает?

Алекс, как и многие другие, считал, что монстры - это реакция Другой Стороны на человека. Но доподлинно не знал должны ли монстры мешать людям осваиваться этот мир или, наоборот, помогать развиваться.

Старатель планировал покинуть закуток как можно скорее, но, пройдя половину леса камней, он услышал знакомые звуки - Плюх-Шурр-Плюх! Только звуки были значительно громче, чем от обычных ползунов - их явно издавало более массивное тело.

Стена была слева, а звук шел справа, прямо на него.

'Обнаружили!' - подумал старатель и успокоился.

До этого у него был легкий мандраж - смогут ли его заметить или нет, но сейчас все это прошло и пришло спокойствие - нужно бежать, дальше прятаться бесполезно. Алекс отбросил волнения и переживания по поводу своего будущего. Сейчас нужно действовать, не теряя ни секунды.

Больше не таясь, парень рванул вперед. Его преследователь как-то почувствовал или услышал старателя, и стал перемещаться по параллельному маршруту, издавая еще больше шума. Тут и там слышался треск камней, как они отлетают и бьются друг об друга. Видимо, преследователь не разбирал дороги и мчался напролом. Большие каменные глыбы он вряд ли мог сдвинуть, но вот всякую мелочь разбрасывал.

Старатель был уверен, что его преследует не тот гигант, которого он только что видел - тот был слишком велик, чтобы быстро передвигаться сквозь лес валунов. Значит, его преследует что-то больше чем обычный ползун, но и не самый большой представитель их вида.

Ползуны развивают максимальную скорость на прямой - охотник уже успел в этом убедиться, когда гонялся за ранеными особями. Если им нужно повернуть, даже на небольшой угол, то они могут потерять секунду на то, чтобы перестроиться. Хотя по прямой они ползут на удивление быстро для существ напоминающих гусениц.

Размеры преследователя позволяли ему находить путь между валунами. Он мог двигаться по прямым отрезкам, но поскольку глыбы стояли достаточно плотно, то монстру приходилось их огибать. Старатель слышал, как тварь периодически останавливается и устремляется по новому маршруту.

В отличие от монстра старатель бежал быстрее - все-таки человеческое тело лучше приспособлено для резких поворотов. Но он понимал, что закончатся валуны и все! Дальше он будет на прямой и неизвестно кто окажется быстрее.

Звук усиливается, становится все ближе - это враг приближается! Между монстром и человеком меньше 50 метров.

Огибая очередной валун, охотник видит пятиметрового ползуна - увеличенную версию обычной особи. Толщина тела около метра, вес, наверное, не меньше нескольких сотен килограмм - мощная тварь!

Не колеблясь, он сканирует его, сейчас не время экономить энергию хотя барьеры нужно бы обновить, но против этого врага они не спасут. Да и Ножницы тут не сильно помогут. Сканер показывает:

[Пещерный ползун-рабочий: 2 ур]

Так он и знал! Второй уровень - это значит, что существо на порядок сильнее Алекса при прочих равных. А они даже близко не равны - это не гоблин недомерок, а хрень весом минимум в полтонны, а может и больше. Значит, разница в силе и возможностях огромная. Мирное название 'ползун-рабочий' его не обманывает - дополнительное слово в названии обычно означает специализацию и новые способности, а не отсутствие агрессии по отношению к человеку.

Тут тварь делает то, что обычные ползуны никогда не делали - она чуть поднимает переднюю часть тела и замирает, вызывая у парня чувство опасности. Способность ... она хочет что-то сделать! Старатель как может ускоряет бег, прячась за очередным валуном. БАЦ! Оглушительный удар разносится по пещере, наверное, на километры. Что-то с огромной силой врезалось в валун, за которым он только что скрылся.

Парень не останавливается и бежит дальше, ползун снова его преследует, но пару секунд тот потерял и чуть отстал, но начинает снова нагонять, двигаясь по прямой.

На бегу Алекс лихорадочно размышляет: 'Стреляет! Чем? Это точно не жало! Перед выстрелом остановился замер. Барьер не поможет, сила выстрела большая!'.

Ситуация критическая - защиты от выстрела монстра, чем бы тот ни стрелял, у него нет. Скорость охотника ниже, пока единственная защита - лес валунов, но это ненадолго, до края осталась пара минут бега, потом все его преимущества закончатся. Нужно что-то срочно сделать, иначе жить ему - несколько минут.

Старатель принимает решение - направляет всю энергию, собираемую Насосом, на тело, распределяя ее по всему объему. Захватывает мышцы, кожу, внутренние органы - ему нужно срочно получить способность, которая даст преимущество и он знает, как ее получить. Лишь бы времени хватило!

С энергией он работает уже значительно лучше, чем раньше, если вначале ему было сложно ее даже воспринять и ощутить, то после трех недель тренировок на Другой Стороне он чувствует ее значительно лучше. Больше всего помогает Насос, который он научился держать включенным в фоновом режиме. Он постоянно ощущает, как энергия течет в него - благодаря этому парень научился хорошо ощущать и собственный запас в своем личном хранилище и может сознательно направить ее в любую часть тела, что он сейчас и делает, только направляет не на отдельный орган, а распределяет по всему телу.

Алекс мчится на полной скорости, петляя как заяц. В этот момент внутри идет очень сложная работа - нужно удерживать внимание на позиции врага, внутреннем состоянии, Насосе, распределении энергии по телу и еще выбирать маршрут движения. Все это требует абсолютной концентрации и очень развитого внимания, но как раз внимание - его самая сильная сторона. Без этого он мог бы только бежать.

Сильная концентрация на задаче помогает оставаться предельно спокойным - в буквальном смысле слова нет времени ни на одну лишнюю мысль или беспокойстве о будущем. Выживет-не выживет - это сейчас неважно, нужно полностью сосредоточиться на процессе, а не беспокоится о результате. Любое отвлечение сразу собьет внутреннюю концентрацию и работа остановится.

Он хочет открыть умение, которое увеличит его силы и он сможет оторваться от ползуна, но обычно такие способности открывают во время специальной тренировки, когда ничего не отвлекает и человек выполняет одно и то же действие раз за разом. Алекс и сам проходил этот путь. Но сейчас времени просто нет, в какой-то степени это тоже хорошо, самый быстрый способ получения навыка - максимально стрессовая ситуация, если выживешь, конечно!

Он бежит как машина, без малейшей мысли о своем будущем, воспринимая ситуацию абсолютно отстраненно. Все усилия направлены на бег и внутреннюю работу.

Лес валунов начинает редеть, валуны скоро закончатся, и монстр догонит его, сейчас тварь уже движется не параллельным курсом, а держится точно позади. Старатель резко поворачивает вправо - в глубину пещеры, чтобы не выбежать из каменного леса и остаться под защитой валунов. Нужно время - умение еще не активировано.

Освещение становится еще хуже, но Ночное зрение пока справляется.

Через полминуты бега старатель срезает угол за очередным валуном и поворачивает на 90 градусов. Сейчас он бежит назад к поляне с гигантским монстром - больше некуда, он должен оставаться внутри области с валунами. При этом нельзя терять из вида стену, поэтому ему придется бегать кругами по этому чертову каменному лесу. Ему остается только надеяться, что шум, который они создают, не привлечет других гигантов - ему и одного хватит, если же его зажмут в клещи, то ему конец.

На повороте человек замедляется, и монстр начинает его догонять, так как сильнее срезает угол.

Тут он слышит, что тварь снова замирает, и инстинктивно бросаете вправо. Мимо него что-то пролетает и врезается в ближайший валун. Что именно не видно из-за темноты и скорости, но от сильного удара оно разлетается на тысячи осколков - хорошо, что далеко от него.

Старатель соображает, что монстр с огромной силой стреляет камнями. От такого и десяток барьеров не спасут - одно попадание и он не сможет больше двигаться, даже если переживет выстрел.

Все эти размышления воспринимаются отстраненно, не мешая внутренней концентрации. Они даже в мысли не оформляются - за наблюдение сразу следует вывод. Так человек в стрессовой ситуации мгновенно принимает решения, рассудочная часть не участвует в этом процессе.

Охотник уже начинает уставать, физическое и ментальное усилие быстро изматывают, особенно последнее. Долго он не продержится.

Огибая очередной валун, старатель натыкается на стаю из четырех обычных ползунов, мгновенно выделяя их взглядом. Один из них начинает просыпаться, сейчас будет атака жалом! Мозг работает как компьютер, он делает прыжок, уходя вбок от ползуна.

Прыжок получается что надо - значительно дальше, чем он планировал мгновение назад. Из-за этого он чуть не врезается в ближайшую скалу, но выправляется и бежит дальше.

Короткий взгляд в интерфейс сразу выделяет главное - в момент максимальной опасности активировалась нужная способность:

[Сигнатуры. Обычные: Общее усиление тела (1%)]

То, что надо - Общее усиление тела! Хотя он не хотел брать это умение на нулевом уровне, сейчас без него не обойтись. Теперь можно перевести все внимание на анализ ситуации, а не просто бегать кругами. Как он и думал, каменный лес небезопасен - тут можно наткнуться на ползунов.

Дальше бежать становится легче, способность как минимум уравнивает шансы преследователя и добычи. Теперь, когда энергия становится топливом для мышц, Алекс почти не устает. Помимо этого, увеличивается сила и совсем немного скорость сокращения мышечных волокон. Он как бы находится в идеальной форме, выжимая все из своего тела, которое сейчас работает на максимуме и даже немного больше. Но это пока есть запас энергии. При прогрессе способности сила усиления будет еще больше расти, но выше определенного максимума не прыгнет - его мышечный каркас и строение мышечных волокон не выдержат нагрузки.

До поляны с гигантом уже недалеко. Старатель на бегу начинает разворачиваться, чтобы сбежать прочь от ползуна-исполина, он не знает, сколько у него преследователей, возможно, оттуда сейчас двигаются новые враги и если он будет бежать в этом направлении, то наткнется на них. Поэтому рискует и делает плавный разворот.

Преследователь еще раз срезает угол и появляется справа в зоне прямой видимости, вот он замирает, готовясь к выстрелу. Алекс видит его действия, но хладнокровно игнорирует приготовления неприятеля, продолжая бежать под углом к гигантской твари. Он уже понял, что у ползуна с точностью очевидные проблемы - тот не может стрелять с упреждением, только в то место, где жертва находится в данную секунду.

БАЦ! Грохот разлетевшегося позади камня подтверждает правоту старателя. Главное, не оказаться на линии выстрела. Даже если враг будет точно позади и прицелится в спину, то не попадет, если человек будет петлять на бегу, по крайне мере шансы резко снизятся.

Еще несколько минут бега, и валуны начинают редеть - каменный лес заканчивается. Дальше идет привычный пейзаж: с одной стороны стена с кустиками мха, с другой - темнота пещеры, в которой только угадываются зеленоватые силуэты валунов, интенсивности их свечения не хватает, чтобы разогнать непроглядную тьму.

Новые персонажи этого мрачного пейзажа - улепетывающий изо всех сил старатель, с копьем в руке и преследующий его пятиметровый ползун.

Монстр и жертва двигаются с максимальной скоростью. Человек набрал фору в 100 метров и вроде бы начинает отрываться, кажется, что шансы на его стороне. Но ползун сокращается всем телом, сжимаясь как пружина, и выстреливает себя вперед. За счет феноменально сильных и плотных мышц ползун передвигается не плавно и постепенно, как земная гусеница, а прыгает, как сумасшедший кузнечик.

Еще одна особенность местных обитателей, чье усиленные трансформацией мышцы имеют другую структуру, они могут двигаться так, как обычным земным животным в голову бы не пришло, а если бы и пришло, то все равно так передвигаться у них не получиться - силенок не хватит.

Алекс тратит всю энергии на усиление тела - треть запаса каждую минуту, это усиливает его на 50%. К сожалению, способность еще не развита и больше он из нее сейчас не выжмет.

Увы, но скорость возрастает незначительно, несоразмерно увеличению силы, зато он почти не устает. Старатель сосредоточен на беге, использует каждое препятствие, перепрыгивает через камни, обегает валуны побольше. Это помогает понемногу отрываться, поскольку ползун быстро двигается только по прямой и препятствия ему мешают. Он преследует человека, двигаясь след в след, если встречает препятствие, то тратит время на то, чтобы его обогнуть.

Но человек не забывает о возможном выстреле, поэтому вынужден петлять, и тут уже монстр получает преимущества, так как его путь - прямая линия, а это самый быстрый маршрут.

Постепенно между монстром и его добычей устанавливается паритет. Парень не может оторваться, но и враг его не может догнать.

Пройденный путь кажется длинным, только когда крадешься по нему шаг за шагом. До убежища всего 7-8 километров, но они пролетят незаметно. Тут бежать всего ничего. Нужно решать что делать. Прятаться на скале? Бессмысленно - тварь длинная, может поднимать тело, да она просто запрыгнет туда, судя по способу передвижения! Это не стандартный ползун. Нет! На скале не укроешься!

Тогда что остается?!

Старатель анализирует ситуацию, времени немного, можно конечно кругами бегать по пещере в надежде на чудо, но скорее он соберет за собой паровоз монстров, а когда кончатся силы, то они его сожрут ... ну хорошо, может, не сожрут, но точно прикончат.

Тут он вспоминает очевидный факт, что гоблины и ползуны не заходят на территорию друг друга. Решено нужно бежать мимо укрытия дальше до территории гоблинов, возможно, там ползун отстанет.

Если с гоблинами не получится - тогда нужно бежать к реке, там полипы. Если и там враг не отстанет, то он будет убегать дальше вдоль реки в надежде, что ползун за ним не последует, в крайнем случае, есть еще водопад. Можно прыгнуть в неизвестность - это лучше, чем прямое столкновение с этой тварью, хотя бы какие-то шансы есть. А уже потом можно использовать пыльцу, чтобы перенестись на Землю.

Старатель пробегает мимо первого убежища, бросив на него быстрый взгляд. Жаль, удобное место, но сейчас не поможет. Бежит дальше, а ползун не отстает, хотя они уже на территории гоблинов! Но это было ожидаемо, такая огромная тварь, видимо, не опасается недомерков. Судя по всему, плевать он на них хотел! Да и нет здесь гоблинов сейчас, Алекс же сам их всех и перебил.

До расщелины, ведущей к реке, осталось всего 2 километра, они пролетают незаметно. Монстр больше не стреляет камнями, то ли лично решил догнать жертву, то ли камни закончились. Кстати, где он их берет! Жрет, наверное.

Добежав до расщелины, Алекс пулей взлетает наверх - с новыми силами это не проблема. Момент истины - последует ли монстр или нет? Пробежав почти до конца прохода - вот уже видно реку! - он оборачивается и видит, что монстр замедлился!

Алекс нашел щель в стене, вжался в нее и смотрит на гигантскую гусеницу. Та проползла половину пути и остановилась, но не замерла неподвижно, а вертит туловищем туда-сюда. То ли бесится, то ли нервничает. Неожиданно монстр замирает и поворачивает верхнюю часть туловища к старателю, но не как при выстреле, а как будто смотрит на него в ответ - хотя смотреть ему нечем.

Старатель замирает и ждет, не двигаясь, он готов сорваться в любую секунду. До реки осталось буквально 15 метров. Ситуация напряженная.

Глава 18. Между Сциллой и Харибдой.

Прошло пять минут. Диспозиция противников не поменялась: старатель все так же вжимался в щель в скале, а монстр недовольно раскачивался в двадцати метрах от него.

Тут гигантская тварь бросилась на ближайший валун, разинув пасть, - мелкие ползуны себя так не вели. Со своего места Алекс увидел, что рот врага усеян сотнями мелких белоснежных зубов, расположенных в несколько рядов и похожих на зубья пилы.

Ползун обхватил выступ скалы, как бы натягивая на него свое тело, и сжал пасть - камень с оглушительным хрустом мгновенно сломался. Монстру хватило силы, чтобы он просто откусить и проглотить кусок скалы!

Отобедав, ползун повернулся и принял знакомую стойку.

'Сейчас выстрелит!' - догадался Алекс и еще сильнее вжался в щель.

БАМ! В нескольких сантиметрах от его укрытия пролетела только что откушенная часть скалы, врезалась в стену чуть дальше и с грохотом разлетелась. К счастью, края разлома, в котором прятался Алекс, защитили от осколков. Монстр плюнул ровно в то место, откуда только что высовывалась его голова. Если бы ползун взял чуть правее, то камень попал в край щели, и тогда Алекса убило бы осколками - тварь палила как из пушки.

'Вот ведь гадская способность!' - подумал Алекс.

Старатель решил больше не рисковать и не высовываться, поэтому высунул копье и продолжил наблюдение за отражением монстра в отполированном лезвии. Тот не успокаивался, а продолжал раскачиваться на одном месте, но и вперед не двигался.

Алекс ждал, внимательно наблюдая за тварью, в надежде, что той надоест, и она уползет. В это время он постоянно обновлял барьер. От прямого попадания это не спасет, но от осколков - убережет.

Прошло двадцать минут. Неожиданно тварь принялась раскачиваться быстрее. С чем это связано старатель сразу не понял, пока неожиданно не увидел прямо перед собой полипа, ползущего по каменному полу.

- Вас тут только не хватало! - прошипел он, и приготовился ударить гостя древком копья.

Но полип вел себя странно, не реагируя на человека, он просто стоял и мелко дрожал, по этой ряби Алекс его и заметил.

Охотник решил проверить, что происходит, врубил объемное сканирование и обнаружил, что все пространство расщелины со стороны реки заполнено десятками полипами. Но монстры не двигались и не спешили наброситься на человека.

'Они защищают территорию от ползуна, - догадался Алекс. - Главное, чтобы и дальше на меня внимания не обращали'.

Через несколько минут установилось хрупкое перемирие - монстры не атаковали ни Алекса, ни друг друга, но и на месте спокойно не сидели - ползун раскачивался, а полипы слегка подрагивали. Сколько это продлится, Алекс не понимал и решил прыгнуть на Землю пока еще может.

Он накопил почти четыре грамма пыльцы - отличный результат за три недели работы, это притом, что часть времени Алекс сидел на скале, пытаясь получить новые умения.

Ходок - необычная способность, если слово 'необычный' можно применить к такому явлению, как способность. Но даже на фоне других навыков Ходок впечатлял. Первое - он или его аналог присутствовал у всех старателей, хотя в разных регионах мог по-разному называться. Люди не приобретали его самостоятельно в результате тренировок или инсайта, но получали напрямую от Другой Стороны. Что это означает? Что этот мир заботиться о людях? Алексу хотелось в это верить.

Вторая особенность - Ходок работал на пыльце, а не выкачивал энергию из внутреннего хранилища старателя, как все нормальные способности, хотя при переходе на Землю личный резерв человека обнулялся. Логически это понятно - вряд ли скромного запаса Алекса хватит аж на целый перенос в родной мир, поэтому и нужен внешний источник. Но с чего такая щедрость - почему другие способности он не может напрямую подпитывать пыльцой, а Ходока может?

Третье отличие - метод активации. Способность активируется вызовом интерфейса и мысленным выделением пункта Ходок. Все эти особенности указывали на искусственный характер умения, на то, что оно каким-то образом имплантировано старателям.

Алекс достал контейнер-сборщик, открутил крышку и разом высыпал весь порошок на ладонь - не время экономить, особенно когда он телепортируется в первый раз и не знает, как это происходит. Вдруг не хватит самой малости из-за глупой жадности.

Подождав несколько секунд, Алекс вызвал интерфейс, выделил пункт 'Ходок' и пожелал его активации. На всякий случай произнес вслух:

- Ходок!

Пункт моргнул, подтверждая активацию. Парень немного расслабился. Теперь, согласно инструкции, нужно было подождать пару минут и все - он должен исчезнуть отсюда и очутиться в буферной зоне, а оттуда до Земли всего пару шагов в буквальном и фигуральном смысле слова!

Алекс засек время, продолжая наблюдать за монстрами. Прошло пять минут, затем еще пять, но ничего не произошло! Переход не состоялся!

Парень был уверен, что все делает правильно - правила перехода максимально простые, всем понятные и сбоев не предусматривали. Но, несмотря на все объяснения и самоуговоры, что он все сделал как надо, ничего не поменялось - Алекс до сих пор сидит в укрытии, окруженный монстрами с обеих сторон.

Старатель медленно выдохнул и выругался. Он просто не знал, что делать дальше. Но времени на переживания нет, опять нужно действовать и быстро. Но что он может? Вариант с переходом на Землю отпал, значит нужно справиться с врагами, но с кого начать? Полипы или гусеница?

'С полипами я как-нибудь потом справлюсь, в крайнем случае убегу, - думал старатель, глядя на плоских гаденышей в упор. - Нужно разобраться с ползуном'.

Его единственное оружие Ножницы. Но, несмотря на уникальные свойства и силу, против ползунов это плохое выбор. Однако других вариантов нет. Кроме того, если он атакует тварь, то их хрупкое перемирие может закончиться. Или нет?

'Если тварь взбесится, то спрыгну на берег и побегу к водопаду', - решил Алекс.

Решившись, он больше не размышлял и не колебался - вокруг него огромный избыток энергии благодаря рассыпанной пыльце и нужно его использовать. Насос заработал на полную, а время заполнения резерва сократилось в несколько раз.

Алекс посмотрел на отражение ползуна в лезвия копья, и попробовал ударить Ножницами, но ничего не вышло. Ему нужен прямой контакт - глазами, однако это опасно, хотя и заманчиво - если гусеница снова выстрелил булыжником, то осколками посечет полипов.

Но прозрачные блины сейчас союзники, и лучше их не трогать.

Алекс прикрыл глаза и активировал Сканер, пытаясь ощутить, точную позицию ползуна.

'Так, вот он!' - старатель выделил объем пространства, в котором ворочался монстр. Алекс полностью сосредоточил все внимание на этом участке и еще раз запустил Сканер. Теперь он не просто ощущал врага как сгусток энергии, а чувствовал его размеры, положение тела и даже наклон головы.

Не открывая глаз, он набрал необходимый объем энергии и ударил в это место Ножницами. Хруп! Алекс почувствовал, что попал. Благодаря огромному количеству рассыпанной пыльцы, Насос всосал новую порцию буквально за двадцать секунд. Еще удар! И еще!

Алекс продолжал наносить удар за ударом, целясь в голову - в то же место, что и при охоте за мелкими ползунами. Иногда он проверял реакцию монстра через отражение. На первые атаки тот никак не отреагировал. Ножницы били не очень точно, попадая в разные части головы и нанося поверхностные раны, видимо, силы не хватало, чтобы пробить защитный покров. Но Ножницы уже прошли усиление - после удара они не испарялись, а застывали еще на несколько мгновений, монстр же постоянно вертелся, нанося сам себе еще больше ран.

Постепенно голова ползуна стала напоминать чурбак для колки дров - Алексу довелось как-то побывать на реконструкции жизни деревни и увидеть, как раскалывают поленья.

Охотник, не глядя на монстра, отсчитывал удары, когда количество перевалил за тридцать, монстр начал беситься, но не сошел с ума как гоблины, а просто заметался на одном месте все быстрее и быстрее. Полипы тоже возбудились и еще сильнее завибрировали. Рядом с Алексов скопилась около пятидесяти засранцев. Он подивился их количеству. Откуда они так быстро приползли? Даже когда он убивал их сородичей, они держались в стороне, видимо территориальный императив у них сильнее чувства.

Но в принципе поведение полипов было понятно. Что Алекс им сделал?! Ну, поубивал немного, так они размножатся потом ... как-нибудь. А тут угроза территории - вся колония ее защищает. Алекс подумал, что может сейчас сюда какой-нибудь полип-солдат второго уровня ползет.

В голову пришла шальная идея - что будет, если подцепить полипа копьем и бросить на ползуна? Но Алекс ее отбросил - пока его тактика работает, нужно пользоваться ситуацией.

На всякий случай парень периодически обновлял барьер пока через тридцать минут энергетический фон не начал снижаться. К этому времени Алекс уже нанес больше сотни ударов по ползуну и монстр не так активно шевелился. Многочисленные глубокие позеры усеивали его голову. Старатель верил, что если бы он бил в одну точку, то уже убил бы тварь, но ему приходится ориентироваться на ощущения, поэтому атаки приходились в разные части головы.

Через десять минут скорость набора энергии упала, и Алекс вновь бил ползуна раз в две с половиной минуты. Пыльцы закончилась. Если бы он знал заранее, то растянул бы запас. Но кто мог предположить, что Ходок - самая распространенная и изученная способность! - не сработает. Видимо, старатели, которые попадают в такие передряги, не возвращаются и не рассказывают о своем печальном опыте.

Монстр устал, выдохся и еле ворочался. Это хороший знак, подумал Алекс, плохо только, что Ножницы не наносят дополнительного урона - монстр почти не двигается, вот и не ранит себя.

Старатель решил рискнуть и встал так, чтобы можно было видеть врага в момент удара Ножницами.

Дело пошло веселее - удары посыпались в одну точку. Чрез несколько атак монстр не выдержал, развернулся и пополз по проходу обратно!

Полипы мгновенно успокоились, поэтому, не дожидаясь пока они придут в себя и обратят на него пристальное внимание, Алекс последовал за ползуном. При этом он пятится спиной назад так, чтобы оставаться лицом к полипам. Перед ним стоял барьер, и в случае плевка у него была хоть какая-то защита.

Через десяток метров, убедившись, что полипы не последовали за ним, Алекс развернулся и быстро нагнал ползуна, но вплотную не приближался. Из опыта уничтожения 'мелких' гусениц, он знал, что в таком состоянии ползун хочет только сбежать, и уже не будет обращать на него внимания.

'Надеюсь, что эта тварь не отличается от мелких ползунов', - думал Алекс, преследуя монстра и заранее подсчитывая в уме богатую добычу.

Ползун дополз до края расщелины и, не останавливаясь, неуклюже соскользнул вниз. Алекс неотступно следовал за врагом, нанося удары Ножницами, как только набирал достаточно энергии.

Ползун двигался медленно, могучие прыжки остались в прошлом, сейчас он может лишь ползти, едва шевелясь и периодически останавливаясь. Некоторые порезы на некогда ровной и устрашающей голове достигли глубины в тридцать сантиметров. Будь у него там мозги или другие жизненно важные органы, то монстр давно бы издох. Однако 'хитрые' твари то ли научились обходиться без мозгов, то ли хорошо их прятали. Алекс после первой крупной охоты разрезал труп одной гусеницы, но ничего интересного не нашел. Все что он выяснил - ползучие твари умирают, если сделать глубокий надрез, желательно в передней части, которую он по привычке именовал головой.

Монстр обреченно двигался вглубь пещеры, в темноту, которую явно любил больше, чем свет и где ему было суждено умереть. Алекс без страха следовал за ним - даже если тут и встретятся другие ползуны, то, скорее всего, мелкие и не такие опасные, а упускать крупную добычу после пережитого было жалко. Заблудиться охотник не боялся - в этом месте пещера не очень большая, достаточно просто идти в одном направлении и рано или поздно выйдешь к стене, а дальше выбери любую сторону и придешь либо к расщелине, либо к первому убежищу.

Монстр издох спустя триста метров. Быстро собрав пыльцу, охотник вышел обратно к стене и двинулся к скале, на которой остался рюкзак с припасами. Полипов он решил не проверять на прочность - на сегодня приключений хватит, прозрачные уродцы подождут.

Алекс легко прошел два километра до старого лагеря. По пути он чуть ли не напевал, радуясь, что выжил. Такое ощущение знакомо каждому, кто вначале попадает в смертельную ловушку, но затем, преодолев все трудности, выбирается из нее. Сейчас ему все в радость - и тусклый свет подземелья, и шум реки, и звук ветра под потолком, даже каменистый пол, казалось, пружинил под ногами. Он сильно измотался, но настроение было отличным. Добравшись до стоянки, парень забрался на скалу, поужинал и отправился спать.

Глава 19. Борьба с темнотой.

Другая сторона. Побережье. Охота на Шредера. Петр Кузнецов.

В крови плещется адреналин и азарт, глаза неотрывно смотрят на гигантскую добычу, а руки сжимают оружие, хотя сегодня любое оружие лишнее, здесь помогут только дальнобойные способности. Именно благодаря уникальной способности 'Воздушная пуля' Петр и получил приглашение на большую Охоту.

- Пора, почему они не начинают, ведь уйдет же! - шептал парень, не отрывая взгляда от морского левиафана.

Монстра зовут Шредер - гигантская тварь с собственным именем, так Другая Сторона выделяет особо опасных и крупных чудовищ.

Шредер действительно огромен - длина туловища почти сто метров. Тварь похожа на огромного кита-переростка, и полностью оправдывает название левиафан. Не монстр, а бедствие!

Две с половиной тысячи человек окружили искусственный водоем, куда заманили легендарного Шредера. Подготовка к операции заняла много месяцев и потребовала усилий тысяч человек, для ее реализации объединились пять базовых лагерей под предводительством Сергей Белого - главы одного из поселений.

Чтобы соорудить ловушку старателям пришлось выкопать длинный искусственный канал и небольшое озеро. Канал соединял озеро с морем.

Место выбрали не просто так - это самый край охотничьих угодий Шредера, и он забредает сюда не часто - раз в пару месяцев.

На протяжении нескольких лет кошмарный гигант терроризировал половину побережья. Его способность вызывала огромные волны, сметающие все на своем пути. Монстр мог быстро передвигаться, неожиданно появляясь в разных районах и атакуя старателей, которые охотились вдоль кромки моря или пытались рыбачить.

За это время пострадали тысячи людей - слишком большие потери от одной твари даже по меркам Другой Стороны. Но до сих пор старатели не могли с ним справиться, хотя собирали большие рейды. Монстр играючи уходил от возмездия, обычно оставляя за собой горы трупов. При этом уровень Шредера не был запредельным - 'всего то' третий, но размеры давали ему преимущество в огромном запасе энергии и живучести.

Каким-то образом он управляет не только водой, но и всем, что в нее попадает, поэтому если волна накрывала бедолагу-старателя, то тот был обречен - его утаскивало в море, где и без Шредера выжить было сложно, а в его присутствии даже призрачной надежды не оставалось. Гигант плавал не один - у короля была свита. Десятки каракатиц-падальщиков путешествовали на его теле, именно они добивали попавших в беду старателей.

Люди не охотились бы за столь опасным морским обитателем, но у жителей побережье просто не было выбора. В этом секторе берег - самое удобное место для охоты. В прибрежной зоне водилась разнородная живностью на любой уровень и отдавать богатую на добычу территорию на откуп левиафану старатели не хотели.

Пять лагерей объединились и разработали амбициозный план - они вырыли огромную ловушку и заманили туда монстра, благо, что сила и выносливость старателей, достигших первого уровня, превосходили возможности обычного человека, не говоря уже о более высокоуровневых поселенцах.

Канал длиною в несколько километров гарантировал, что Шредер не сможет быстро сбежать. Копали только в то время, когда монстра видели далеко от будущей ловушки. Разведчики по всему побережью, со способностями дальней связи, оперативно передавали новости о местоположении чудовища. А те, у кого не было такой возможности, выходили на Землю и передавали сообщения через ходоков, которые могли прыгнуть сразу в нужный лагерь.

Когда канал был готов, заманить тварь в ловушку оказалось легко. Привлеченный шумом с противоположной стороны искусственного озера Шредер почти мгновенно преодолел рукотворное русло, нырнул в водоем и вызвал мини-цунами. Но именно этого загонщики и добивались. План был разработан после тщательного изучения повадок гиганта.

Охотники знали, в чем главная опасность чудовища и хорошо подготовились. Несколько десятков старателей, привязанные к тяжелым плитам, изображали приманку на противоположном от моря конце озера. Все они имели умения, так или иначе помогавшие им справиться с первой и самой опасной волной, а система веревок и фиксаторов помогла удержаться на месте.

Тонны воды устремились на горстку охотников, но перехлестнув через насыпной вал, волна попала в систему специальных каналов, которые отвели ее на безопасное расстояние, где Шредер больше не мог ею управлять. Морской правитель в ярости вызвал еще несколько волн, каждая меньше предыдущей, пока в итоге не выплеснул почти всю воду из озера, потерял мобильность и стал бултыхаться как рыба, выкинутая из океана в мелкую лужу.

Новая вода в канал не поступала - в месте соединения с морем он имел самую узкую часть и небольшую глубину и сейчас специальный отряд высокоуровневых старателей, со способностями, влияющими на воду, удерживали ее, чтобы русло снова не наполнилось. На помощь им были направлены старатели-батарейки - они могли быстро передать свою энергию другому человеку. Все участники операции были снабжены самыми мощными зельями, доступными человечеству.

Бойцов и помощников собирались из разных мест, не только с побережья, в течение нескольких месяцев. За участие в охоте правительство обещало большую награду и прибавку к рейтингу.

Пока одни удерживали воду, другие, как только стало понятно, что монстр в ловушке, засыпали проход, используя все свои способности. Одновременно с этим загонщики включили дренаж - простейшую систему насосов и переливов, работу которой смогли наладить даже на Другой Стороне. Через несколько двадцать минут озеро опустело.

Шредер к этому моменту уже никак не мог вернуться в море - канал шел под уклоном и часть дна попросту обнажилась. Фактически весь план был построен на его уникальной способности выталкивать воду огромными волнами - он сам осушил и русло, и часть озера, загнав себя в ловушку.

Как только стало ясно, что тварь беспомощна и никуда не денется, настало время мести. Армия старателей, включая и Петра, устремилась к берегу осушенного озера. Люди хорошо подготовились, в достатке были и зелья, и защитное снаряжение.

Наконец пришла долгожданная команда и в левиафана устремились тысячи атакующих умений. Первый залп старатели провели одновременно, а потом били по откату способностей.

Каким был мощным и живучим не был Шредер - он не мог долго сопротивляться, и через несколько часов наступила самая приятная часть любой охоты - сбор добычи.

***

Другая Сторона. Пещера. Алекс.

Новый день - время разбирать трофеи. Вчера Алекс уничтожил крупного врага и это не могло пройти бесследно:

- Интерфейс! - произнес он.

[Трансформация: Тело: 24,9% / Структура: 35,8% / Мозг: 25,9%]

Отлично! Вчерашняя битва добавила в сумме восемь процентов к прогрессу аспектов, главным образом за счет размеров врага. Алексу было интересно какой эффект будет от убийства того исполина за каменным лесом? Но о таком подвиге ему пока рано думать. Старатели на подобных монстров ходят только группами, если конечно набирается отряд безумцев.

Алекс перевел взгляд на прогресс умений:

[Сигнатуры. Простые: Ходок (15%), Ночное зрение* (65%)

Обычные: Общее усиление тела (2%)

Редкие: Пространственный барьер* (50%), Сканер пространства* (55%), Насос* (74%), Ножницы пространства* (66%)]

Прогресс Ночного зрения и Ножниц заметно увеличился, особенно первого. Умение росло само по себе, не требуя особых условий.

'Ну и славно, дорастет до максимума, тогда посмотрим, чем оно порадует', - подумал Алекс.

Больше прорывов не было, и он снова глянул на Ножницы - его основное оружие. Когда Алекс сократил время заполнения резерва с пяти до двух с половиной минут, его боевая мощь выросла в два раза, просто за счет того, что он чаще мог бить врагов. Возможно, старатели четвертого или мифического пятого уровней набирают энергию еще быстрее, но на своем уровне он король. А если у него будет достаточно пыльцы, то он сможет сдерживать даже заведомо более сильных соперников - вчерашний бой это доказал.

Что это значит для него практически? Нужно в первую очередь развивать свои сильные стороны по принципу Другой Стороны - 'сильные и упорные становятся сильнее, а слабые и ленивые - просто добывают пыльцу'. Значит, ему нужно трансформировать матрицу Насоса и как можно быстрее.

Алекс задумался, что ему поможет - охота на берегу и в пещере.

- Полипы или ползуны? Куда податься? - пробормотал он задумчиво.

Желейные монстрики давали крохи пыльцы, но помимо Насоса на них можно развить Барьер. Обычные ползуны были интереснее. Если не подходить близко к лесу валунов, то можно выслеживать стаи гусениц и пополнить запас энергетического порошка - это даст сильный козырь в критической ситуации, особенно такой, как вчера.

Прокрутив оба варианта в голове, Алекс решился - ползуны сейчас для него более интересный вариант.

Охотник активировал Общее усиление тела и направился к выходу из тупичка. При расходе одна-две единицы энергии в минуту сила возрастала не на пятьдесят процентов, а на двадцать-тридцать, но для тренировки большего и не надо.

Два часа Алекс крался от одного укрытия к другому, постоянно сканирую окружающее пространство, но так никого и не нашел. Видимо эту область он зачистил основательно, а отходить дальше полукилометра от стены не решался.

Глубины пещеры напоминали ему глубины океана - чем дальше от стен, тем больше мрака и меньше ориентиров. Мох становился все жиже, а темнота гуще. И, как и в морской бездне, здесь должны жить чудовища, для которых главный орган чувств это не зрение, а слух, обоняние или вообще спецспособности.

Алекс подозревал, что он сильно уступает местным тварям и хотел заполучить какое-нибудь преимущества. Но пока Сканер не сможет охватить хотя бы ближайшие сто метров - соваться дальше опасно. Собственно его умение наверняка способно действовать на расстоянии и в пятьдесят метров и больше, но сейчас его сдерживает небольшой запас энергии. Потратить разом больше тридцати пяти единиц Алекс не может, поэтому вынужден опираться на Ночное зрение, но для этого нужен хоть какое-то освещение - в полной темноте умение бессильно.

Вернувшись к стене, охотник прошел триста метров вбок и вновь отправился на глубину, чтобы прочесать следующий участок, но вновь никого не обнаружил. Старатель действовал крайне осторожно, а поэтому медленно, но рисковать в такой темноте было глупо, он же не грибы собирает -- на кону его жизнь.

К середине дня Алекс наткнулся, наконец, на первую стаю - это была группа из шести особей. Чем удобны ползуны - первыми не нападают, пока близко не подойдешь. Хотя... старатель поежился, вспомнив вчерашнего ползуна, который учуял его издалека, а потом загнал в угол, если бы не полипы...

Но ничего - тварь мертва, а он стал сильнее!

К счастью, обычные гусеницы не такие шустрые и умные, они охотятся только на мимопроходящих, беззаботных старателей, но сегодня их черед быть добычей. Несмотря на разницу в уровнях убить их просто, тактика уничтожение отработана, нужен только загон, время и энергия.

Поскольку Алекс выслеживал тварей рядом с лагерем, то решил заманить ползучих гаденышей в родной тупик, где по стандартной схеме быстро их перебил.

Собрав пыльцу, он снова направился к выходу из закутка. Охотиться было уже поздно - следующая стая может оказаться слишком большой, однако временя еще детское. Алекс немного углубился в темноту, уселся на небольшой валун и активировал Ночное зрение и Общее усиление тела. Если уделять все внимание способностям они развиваются немного быстрее. Тренировка заняла несколько часов, после чего он отправился спать.

В таком режиме Алекс прожил пять дней, постоянно охотясь и тренируясь. Стаи встречались все реже, но каждый день ему удавалось найти по крайне мере одну группу. Он прочесал прилегающий к лагерю участок размером в два километра, но ни разу не удалялся от стены дальше, чем на пятьсот метров.

Под конец он добрался до точки, где стена поворачивала. Если двигаться дальше, то через пять километров начнется каменный лес.

Охотник колебался - стоит ли ему идти туда или нет? Возможно, ползуны-рабочие встречаются только в лесу, но рисковать не хотелось. Алекс также опасался, что слишком бурная зачистка местности вызовет ответную реакцию. Могут ли ползуны узнать о пропаже своих сородичей? Как-то же все эти стаи попали сюда изначально, возможно они меняются периодически. Гоблины, например, активно рассылают патрули. Вероятно, и ползуны контролирую свою территорию. Наверняка тот огромный монстр - это какая-нибудь матка, мелкие гусеницы - ее выводок, а особи побольше - охранники.

Поэтому приближаться к каменному лесу охотник не хотел. Второй раз может и не повезти. Одно дело оправданный риск ради необходимости развиваться, другое дело - риск глупый и напрасный. Незачем привлекать внимание гигантских чудовищ, прогуливаясь рядом с их логовом.

***

За пять дней Алекс стал значительно ближе к новому уровню - показатель трансформации энергетической структуры пересек планку в пятьдесят процентов. Но в отличие от навыков это никаких дивидендов не принесло - пока не доведешь аспекты до максимума, никакой прибавки не будет.

Из способностей лидерами были Ножницы и Ночное зрение. Первое умение повысилось еще на восемь пунктов, а вот зрение вышло на финишную прямую:

[Сигнатуры. Простые: Ночное зрение** (99%)]

В ближайшие часы Алекс рассчитывал достичь 100% отметки. Последний шаг в развитие умения - самый сложный.

В пещере польза от этого умения была выше, чем где бы то ни было. Сканер конечно хорош и потенциально сильнее, но Ночное зрение удобнее, проще и требует меньше энергии, а с финальной трансформацией навык мог получить новое качество, тут все зависит от удачи и от самого старателя.

Решив, что возможность лучше ориентироваться в темноте важнее продолжения охоты, Алекс посвятил остаток дня тренировке. Он отошел от освещенной стены подальше, сел на плоский камень, расфокусировал зрение и стал смотреть в непроглядную темноту, не отвлекаясь больше ни на что.

На последнем шаге рекомендовалось уделить все внимание и энергию навыку. Алекс никуда не спешил и не торопился. Словно в огромном склепе он был один на один с пещерой и тьмой. Кладбищенская тишина его не пугала. Постепенно мысли и эмоции успокоились, а с ними ушли заботы, беспокойства и желания - наилучшее состояние для медитации.

Возможно потому, что он вошел в особое состояние созерцания темноты, тренировка завершилась буквально через пару часов. Алекс почувствовал всплеск энергии, и весь его запас мгновенно испарился. Матрица ночного зрения преобразовалась.

Алекс с любопытством активировал интерфейс - интересно же, какие новые возможности преподнесет ему способность. Ночного зрения в списке сигнатур больше не было, но появилась новая запись:

[Сигнатуры. Обычные: Ночной фильтр (макс.)]

- Неплохо, - прошептал удивленный охотник.

Обновление имени - не редкость для старателей, трансформация умения часто сопровождается сменой старого названия на новое, которое лучше отражает суть навыка. Странно только что такая простая способность смогла преобразиться в нечто иное, да еще и перешла из разряда простых в обычные - отличный сюрприз!

Для проверки Алекс направил на матрицу Ночного фильтра энергию и принялся то понижать расход, то увеличивать. Он ориентироваться на ощущение потока, а матрица сама подстраивалась под нужный режим работы.

Через несколько минут охотник разобрался, как действует Ночной фильтр - неудивительно, так как название являлось подсказкой. Регулируя расход от одной до пяти единиц энергии в минуту, Алекс мог активировать два режима. Первый, как и раньше, - просто улучшал зрение в темноте примерно в два раза.

А вот второй вариант давал совершенно новые возможности: цвета пропадали а окружающий мир становился светло-серым, словно срабатывал какой-то фильтр. В таком режиме Алекс мог разглядеть отдельные валуны в почти полной темноте на расстоянии до ста пятидесяти метров.

- Хм... Повезло! - пробормотал охотник и снова вызвал интерфейс.

Приставка 'макс.' вместо процентов говорила, что умение больше не может развиваться. Точнее для дальнейшего развития требовались особые условия - если Алекс приложит все силы, то со временем сможет, например, смотреть на яркие источники света или видеть в тепловом диапазоне. Такой фокус обычно получался с простыми навыками.

Какое-то время Алекс созерцал пещеру в новом диапазоне. Хоть так он мог отдохнуть от привычного зеленоватого свечения. Наконец, он смог увидеть потолок - тот оказался значительно выше, чем Алекс думал. Свод был похож на купол - тридцать метров около стены и почти сотня прямо над ним.

Охотник посмотрел вдаль - дальше, в глубине пещеры потолок уходил еще выше и терялся в темноте. Даже новоприобретенное умение не помогло определить, где заканчивается свод.

Структуру поверхности купола отчетливо была видна только рядом со стеной, где освещение ярче, а высота меньше. Алекс рассмотрел, что каменная масса потолка не такая ровная, как пол, а скорее напоминает кусок хлеба или твердого сыра, который не разрезали, а разломили пополам. Больше ничего примечательного он не обнаружил.

После такого подарка охотник пересмотрел свой план и решил, что можно рискнуть и углубиться в пещеру. Стену он теперь может рассмотреть издалека, поэтому не заблудится. К тому в пещере действует простой принцип - чем глубже, тем меньше света. То есть, даже если он потеряется, то можно идти в сторону, которая кажется ярче.

Алекс был уверен, что ему в любом случае нужно выбраться на поверхность и уже оттуда прыгать домой на Землю. Он подозревал, что вся пещера - это аномальная зона, где Ходок, по неизвестной причине, не работает, и он должен выбрать направление поиска выхода - река или пещера. Сейчас Алекс склонялся к путешествую вдоль русла реки, но это не простой маршрут, возможно, русло тянется на сотни километров и что тогда? Или берег закончится туннелем и придется плыть, а ведь в воде он долго не продержится - уже убедился, что речные обитатели еще более опасные, чем наземные.

'Нет! - думал Алекс, - сначала нужно проверить центр пещеры, а уже потом уходить вдоль реки'.

А вдруг, в глубине подземного мира есть подсказка, как отсюда выбраться или там построена волшебная лестница, которая ведет к свободе! Глупая мысль, конечно, но что-то там же может быть?!

Вернувшись в лагерь, Алекс пересчитал запасы. Еды у него еще полно, а воды - примерно на неделю, но ее всегда можно пополнить. А вот батончики приелись. Он должен был просто перенести их на Другую Сторону и передать завхозу базового лагеря, а вместо этого только им и питается.

Батончики обычно берут в поход на несколько дней. Да они содержат все необходимые микроэлементы и витамины для полноценного питания, но человеку нужно разнообразие, а сейчас в меню только рыба и спецпаек.

Вторая забота - пыльца. Алекс достал контейнер, и проверил по внутренней риске количество порошка - осталось чуть больше четырех грамм.

Закончив с инвентаризацией, он лег отдыхать. Разведка обещала быть долгой, а когда он вернется, Алекс не знал. Рюкзак он брать не будет, если выход обнаружится, то вернуться он успеет.

Глава 20. Исследование глубин.

Другая Сторона. Лагерь 'Силва'.

Монстр, прозванный кузнечиком за свои длинные ноги, мордой раздвинул густые заросли зеленого подлеска и выглянул наружу. В трех километрах от границы леса двуногие выстроили огромный защитный комплекс, сильно раздражающей своим присутствие всех обитателей Предгорья.

Глаза-бусинки неотрывно смотрели на блестящие стены, не замечая изрытого поля, отделяющего лес от человеческих построек. Когда-то на этом месте росли кустарники и невысокие деревца, а сейчас бывшую опушку заполонили непонятные сооружения, соединенные системой каналов, закрытых тяжелыми решетками. Захоти кузнечик - он мгновенно бы порвал металлические прутья, но в отличие от самих людей, их укрепления не интересовали лесное создание.

Полутораметровый монстр, несмотря на ярость и гнев, лежал неподвижно, сдерживаемый инстинктами, пока не дождался сигнала. Его ноги мгновенно распрямились и с огромной скорость понесли тело вперед. Он был не один, вслед за ними бежали тысячи его братьев.

***

Дания дернулась и нервно сглотнула при виде армии монстров. Она сидела довольно высоко, а от поля битвы ее отделяли крепкие стены, но девушка все равно боялась. За последние два месяца лагерь захватывали три раза. Каждый сотрудник имел неприкосновенный запас порошка для прыжка на Землю, а в основании башни были установлены панические комнаты, но периодически люди не успевали сбежать и гибли.

С точки зрения Дании, лагерь Силва располагался крайне неудачно - окруженный лесами Предгорья с трех сторон он постоянно подвергался атакам разнообразных монстров. Если бы здесь не было точки выхода, то правительство не выстроило бы мощные редуты и систему ловушек. Но высокое руководство не могло себе позволить жертвовать старателями ради экономии ресурсов.

В результате Силва стала полигоном по тестированию автоматизированного оружия, а Дания занималась обслуживанием системы, точнее она наблюдала за поведением тварей, подсчитывала потери и оценивала эффективность разных приспособлений по уничтожению монстров.

Люди постоянно искали средства, которые могли бы заменить средневековые мечи и копья, но успеха добились только с большими пушками. Однако их обслуживание влетало в копеечку - расходы на баллоны со сжатым газом и многоразовые дротики, усиленные пыльцой, росли каждый месяц. Дания видела график затрат - прямая линия, уходящая куда-то в небо, их лагерь давно стал самым дорогим среди всех земных баз.

Поначалу схема отлично работала, а руководство пребывало в эйфории, что они движутся в правильном направлении и еще чуть-чуть и рядовые старатели начнут крошить монстров персональными пулеметами, или хотя бы многозарядными пушками.

Оружейники перебирали знакомые по земной истории средства убийства себе подобных. В ход шло все: термическое оружие, пули, яды, кислоты и щелочи и многое другое. Но плоть жителей Другой Стороны слишком хорошо сопротивлялась человеческим придумкам, а наилучшим способом так и остались дротики. Они дорого обходились в производстве, но их хотя бы можно собрать после битвы.

Далеко не все огнеопасные на Земле материалы имели аналогичные свойства в этом мире. Сложные по составу вещества не воспламенялись, зато дрова и уголь отлично полыхали. Чем проще вещество, тем меньше с ним странностей и проблем.

Самым большим разочарованием для человечества оказались порох и другие взрывчатые вещества. Чего люди только не делали, но так и не смогли создать версию огнестрела, который работал бы тут.

Но что еще больше раздражало оружейных мастеров и инженеров, так это то, что способности действовали лучше, чем все персональные приспособления. Старатель с простым умением, увеличивающим силу, быстрее убивал легкого противника, колотя его обычной палкой, чем кидая в него склянку с кислотой.

Феномен списали на резонанс - если устанавливалась связь между противниками, монстр легче поддавался уничтожению, но, главное, что только в результате резонанса, повышался уровень бойца.

Подруга Дании Рейчел, психолог по образованию, работала в другом отделе и считала, что в этом мире властвуют архетипы, поэтому только Воин или Герой может победить Монстра. Но сама Дания придерживалась более популярного мнения, что Другая Сторона штрафовала людей за 'неспортивное поведение'.

В любом случае эффективными оставались только большие пушки, когда разница в силе становилась слишком очевидной. А среди персонального стрелкового оружия лидировал арбалет с дорогими стрелами - мелкие пули наносили мало вреда и к тому же часто терялись, а стоили немало, но арбалеты, как и пушки, также ничего не давал человеку, поэтому что резонанс при их использовании не устанавливался, и если старатель хотел бить тварей на расстоянии, то ему приходилось развивать дистанционные энергетические навыки.

Вначале лагерь Силва даже приносил доход - на огромной поляне между лесом и стенами, под землей техники установили контейнеры для пыльцы, которые оператор мог открывать и закрывать, используя стальные тросики. Но постепенно среди монстров появлялись все более сильные твари, и руководство решило нанять отряды ветеранов, которые зачищали окружающие леса.

Постоянные же сотрудники злились и часто менялись. А все потому, с грустью думала Дания, что они не растут в уровнях. Даже когда оператор добивал раненых монстров - это давало слишком маленький выхлоп, поскольку нужно было входить в резонанс с противником в самом начале схватке, за счет личных усилий, а не хитрых приспособлений.

Через час Дания успокоилась. Сегодня ей не придется спускаться в паническую комнату, а потом ждать неделю, пока монстры разбегутся, а отряд зачистки из соседнего лагеря проверит укрепления. База Силва давно стала чемоданом без ручки, и поговаривали, что правительство скоро прикроет проект, а на их месте разместят отряд спецназовцев. Тогда реакция Другой Стороны на укрепления и пушки снизится, нашествия станут реже, а карьера самой Дании закончится и придется подыскивать другое место, по правде говоря, девушка уже давно ждала этого момента - постоянно ожидание смерти ее утомило.

Другая Сторона. Алекс.

Утром Алекс покинул убежище и вооруженный копьем отправился исследовать центр пещеры - самую темную ее часть. Выйдя из прохода, охотник прошел полкилометра, постоял немного, посмотрел по сторонам и решительно направился вперед, он не знал, что находится дальше, но сегодня обязательно это выяснит.

Рядом с лагерем, к счастью, никто не бродил. Гоблины пока сюда не добрались - Алекс опасался, что они могут нагрянуть, пока он спит. Но то ли недомерки осторожничали, то ли еще не пришло время смены патрулей, а все предыдущие дозоры он вырезал. Ладно, хотя бы об этом пока заботиться не надо. Гусеницы же явно медленнее реагируют на его действия, они не такие шустрые - ну, кроме того ненормального ползуна-рабочего! - и если и пожалуют сюда на замену выбывшим тварям, то явно нескоро.

Чтобы хоть как-то ориентироваться в темноте, Алекс выкрутил Ночной фильтр на максимум. Насос давал достаточно энергии для поддержки зрения и усиления, а также для обновления Барьера и Сканера. Если идти медленно, то все будет нормально.

Так он и шел, неторопливо и часто останавливаясь. Скорость черепашья, но Алекс собирался пройти два с половиной километра максимум и затем вернуться. Причем идти он будет по прямой, а не исследовать всю территорию квадрат за квадратом. С его способностями он должен справиться за день.

Благодаря Ночному фильтру, пещера превратилась в черно-белое царство и потеряла свое очарование, но в то же время так она стала выглядеть более загадочно и таинственно. Алекс чувствовал себя как исследователь океана, который погружается в батискафе на большую глубину, каждую минуту ожидая встретить какого-нибудь неизвестного морского зверя, и ты заранее не знаешь, будет ли это мелкая рыбешка или неизвестное морское чудовище.

Умение здорово помогало - старатель чувствовал себя увереннее, уже не вглядываясь в каждый подозрительный камень. По крайней мере, замаскированных ползунов он должен увидеть на расстоянии и можно сэкономить энергию на Сканер.

Пейзаж постепенно менялся - каменный пол оставался все таким же ровным, но валунов стало заметно больше, особенно крупных - высотой в два-три метра. Они не заполняли все пространство как в каменном лесу, но на звание лесной опушки эта часть пещеры уже могла претендовать.

Однако крупные камни мешали. Пока их ряды еще не полностью загородили далекую стену, которая служила Алексу ориентиром и путеводной звездой, но если он пройдет еще дальше, то заросли мха окончательно скроются из глаз и ему придется найти подходящий валун, чтобы, как в чаще леса, залезть на него и отыскать дорогу назад.

По мере продвижения вперед светящийся мох встречался все реже и реже, он уже рос не на каждом камне - большинство глыб, что больших, что малых, не имели живой подсветки и их темные силуэты виднелись, только благодаря вкраплениям мха на соседних валунах.

В кармане Алекса лежала зажигалка из набора старателя. Заправочная жидкость имела особый состав и могла долго гореть на Другой Стороне. Раньше он ее не использовал - боялся привлечь внимание монстров, но в полной темноте она могла выручить. Если понадобится, огня хватит, чтобы хорошенько осмотреться, главное, не глядеть прямо на пламя под действием Ночного фильтра. Но пока старатель берег ценное топливо и полагался на способности.

Постепенно Алекс все дальше углублялся в центр пещеры, постоянно сверяясь с положением стены, запоминал ориентиры и оставлял знаки.

Через несколько часов он достиг отметки в два с половиной километра. Ничего интересного Алекс не нашел и новых врагов не обнаружил. Если он пройдет еще дальше, то стена окончательно скроется из виду.

Оглядевшись, старатель решил закончить разведку на сегодня. Он остановился и стал искать подходящий камень, на который можно забраться, чтобы осмотреться.

Парень бродил по округе, пока не нашел валун высотой в три метра. В отличие от большинства других камней этот был не покатым, а изрезанным крупными бороздами и на него легко можно залезть. Старатель увеличит приток энергии к мышцам и начал карабкаться.

Стоя наверху, Алекс мало что мог разглядеть даже с Ночным фильтром, океан кромешной мглы надежно скрывал секреты пещеры, а поблизости, увы, ничего интересного не было: ни чудесной лестницы, ни сверкающего портала! Вот так всегда, думал он, приходится рассчитывать только на себя. Потолок тоже не проглядывался - мрак над головой казался еще более плотным, чем на поверхности.

Потратив несколько минут, охотник собрался было спускаться, но напоследок врубил Сканер - это его и спасло! Способность показала, что над головой что-то есть! Несмотря на всю осторожность, Алекс не избежал стандартной ошибки человеческого восприятия и, оглядываясь по сторонам, забыл, что пространство не ограничивается двумя измерениями - над ним всегда есть потолок.

Сыграла сила привычки - все враги до сих пор бегали по земле, ну максимум - передвигались по стенам или плавали в воде. Это вначале он периодически поглядывал вверх, ожидай нашествия каких-нибудь летучих мышей, но после первых стычек полностью переключился на землю, больше уделяя внимания окружающим камням, которые могли оказаться замаскированным ползунами. К счастью, Сканер его выручил.

Почувствовав угрозу сверху, Алекс тут же поднял голову и увидел, как на него падает темный силуэт. Без колебаний охотник прыгнул с трехметрового валуна на каменный пол. Общее усиление тела помогло мышцам выдержать удар о землю, но ноги он отбил и не мог рвануть бегом к далекой спасительной стене.

Резерв опустел, когда он врубил Сканер, поэтому Алекс выставил перед собой единственное оружие - копье. Подняв голову, он увидел, что прямо над тем местом, где он только что стоял, висит огромный паук неизвестного уровня. Поскольку монстр держался за нить паутины и напоминал большой черный шар диаметров около метра, определить его истинные размеры он не мог.

Алекс не знал, какие возможности у врага и к чему готовиться. Главное, не поворачиваться к врагу спиной - сейчас перед ним барьер, а это хоть какая-то защита. Как назло поблизости не было ни одного валуна, за которым можно спрятаться. Охотник хотел бы, чтобы бой прошел на земле, но паук и не думал спускаться.

'А что если он не один!' - пронеслась мысль, и он бросил быстрый взгляд наверх, выискивая новых врагов, но никого не разглядел в кромешном мраке.

Алекс лихорадочно перебирал варианты. Времени, чтобы достать пыльцу, нет! А без нее ему нужна пара минут для наполнения резерва. Хотя стоп! Он же сейчас под усилением и Ночным фильтром и их нужно отключить. Но тогда он ослепнет и ослабеет. Значит, нужно полагаться на копье, думал охотник, пятясь к валуну в тридцати метрах от паука. Ноги чуть побаливали, но работали.

Однако паук не дал человеку возможности скрыться. Без предупреждения монстр выстрелил чем-то мягким.

'Проклятье! Паутина!' - догадался Алекс.

Барьер задержал паучью сеть, но только частично. Тонкий слой почти невидимой сети обернул человека, прилипая к одежде, лицу, защитному шлему и спине. Свободными остались только защищенные участки: грудь, живот и верхняя часть ног.

Копьем он успел выставить вперед, поэтому оружию и рукам тоже досталось. Но левой конечности повезло - в момент выстрела она была прижата к груди и барьер ее частично защитил.

Алекс попытался отпрыгнуть, но опутанные паутиной ноги не слушались и он упал на спину.

Видя как человек барахтается, паук не торопился, тварь неподвижно смотрела, как жертва безрезультатно пытается освободиться. Но охотник не собирался сдаваться, запустив на всю катушку усиление тела, он лихорадочно пытался растянуть или ослабить паутину. Наконец Алекс резко дернул и освободил левую руку, которая изначально не сильно пострадала. В этот момент паук, не желая ждать, пока добыча выскользнет, пополз вверх, подтягивая за собой паутину.

Краем глаза Алекс заметил, какие у монстра огромные лапы - метра два, не меньше. Как он только сложился в такой маленький шар?

Поднявшись на десять метров, паук выбрал всю длину паутины - та натянулась, а Алекса поволокло по каменному полу. Движения монстра казались неторопливыми, но его лапы работали без остановки, словно четко отлаженный механизм, и он легко, без усилий подтягивал спеленованного старателя к себе.

В какой-то момент вся конструкция нить-паук-паутина-старатель натянулась, кокон чуть приподнялся над землей и по принципу маятника качнулся в сторону камня, над которым висел монстр.

Алекс увидел приближающуюся скалу и попытался смягчить удар, развернувшись ногами к твердой поверхности, но в последнее мгновение кокон дернулся и крутанулся.

- Ааа! - вскрикнул старатель, кривясь от боли - удар выбил из него весь дух.

Паук же, не давая передышки, потащил раненого человека вверх.

Адреналин отогнал боль и отрезвил. Человек пытается разглядеть врага, и найти его слабое место, но до мохнатого гаденыша - десять метров. Да и что Алекс ему сделает, даже если найдет слабое место?

Он глубоко вздохнул и лихорадочно огляделся. Как выбраться? Алекс не прекращал попыток выпутаться, но решение не приходило. Кажется, что у него ничего не получиться и паук утащит его под потолок. Тварь двигалась быстро - прошло несколько секунд, а кокон уже в метре над землей.

Что можно использовать?! Алекс быстро прокачал ситуацию: Ночной фильтр, Общее усиление тела, работающий пока еще защитный экран и почти пустой запас энергии - вот и все. Плохо! Ножницы он не сможет использовать еще несколько минут, а к тому времени паук поднимет его еще на десять метров. Даже если прибьет гада одним ударом, что вряд ли, поскольку враг защищен хитином, или просто перережет паутину, то свалится или на камень или на пол.

Что еще!? Правая рука держит копье, но и копье и рука надежно схвачены паутиной - не отдерешь. Зато левая свободна. Он должен разрезать паутину! Алекс нащупал нож на поясе, рванул изо всех сил и вырвал оружие из плена паучьей сети.

Болтаясь в коконе как в огромном гамаке, Алекс изо всех сил пытался обрезать ближайшие нити, но ничего не выходило. Нож постоянно застревал, а рука залипала в паутине и приходится рывками изо всех сил отрывать и то и другое. Он явно не успеет выпутаться, но продолжал бороться, однако через некоторое время остановился и с отчаяньем посмотрел вниз. Это бесполезно! Он уже в нескольких метрах над камнем! Нужен другой способ и срочно!

Алекс бросил на монстра взгляд полный злобы и ненависти, и тут ему пришла в голову идея.

- Да! Огонь!

Оставив нож, Алекс торопливо ощупал нагрудный карман - к счастью, паутина на него не попала, - нашел зажигалку, кончиками пальцев откинул крышку и щелкнул колесом.

Среди бескрайнего мрака пещеры, в нескольких метрах над землей, появился теплый, яркий лепесток пламени. Он казался слабым и безобидным, но паук мгновенно замер.

- Только не погасни, - прошептал охотник и, не обращая внимания на врага, поднес огонь к паутине.

Пламя мгновенно перекинулась на паучью сеть и та полыхнула, словно ее бензином облили. Огонь быстро охватил и кокон, и человека, но Алекс не обращал на это внимание, пытаясь подтянуть к себе ноги. Сейчас его ждет увлекательный, но недолгий полет вниз и лучше бы его проделать ногами вперед как бы двусмысленно это ни звучало.

Нити быстро лопаются. В угаре схватки Алекс не чувствовал ожогов - тонкая паутина сгорала почти мгновенно и давала мало жара.

Видя такую наглость, паук вышел из ступора и начал раскачиваться из стороны в сторону, увлекая с собой кокон. Амплитуда усилилась, Алекс чувствовал себя как на качелях, но вот огонь ушел наверх, паутина ослепительно вспыхнула в том месте, где множество тонких нитей сплелись в жгут и враг, не выдержав, отпустил кокон.

К этому моменту Алекс почти освободился, но немного не успел, поэтому полетел так, как висел - левым боком вниз, тело и взгляд параллельны полу. Периферийным зрением он увидел край злополучного валуна. Сейчас он врежется в него!

В последний момент он инстинктивно поджал ноги и на остатках энергии, накопившейся за время боя, поставил барьер в месте удара. БАЦ!

- Твою ....! - заорал раздраженный старатель.

Барьер немного смягчил удар в левое бедро, но нижняя часть осталась ничем не защищенной кроме штанины брюк. Штаны, конечно, замечательные - триумф современных технологий, со специальными защитными вставками, но этого не хватило. Лодыжку пробило резкой болью. И это он еще не упал, а только стукнулся о камень - до пола лететь еще три метра.

БАЦ! Второй удар вышиб из Алекса не только остатки духа, но и мысли, и ярость на врага. Но не время себя жалеть. Со стоном он перевернулся на спину и окинул взглядом свое бедное тело.

Остатки паутины догорали и двигаться не мешали. Копье каким-то чудом осталось в правой руке, а левая сжимала драгоценную зажигалку, которая, пережив падение, продолжала гореть.

Алекс медленно пополз к валуну, пытаясь спрятаться от паука. Попробовал сесть и скривился от боли. Скорее всего, нога сломана, решил он. Усилием воли охотник отогнал боль и сосредоточился на схватке.

Главное, свет! Он может отогнать врага. С этой мыслью Алекс поставил рядом с собой зажигалку - в режиме ночника она могла работать часами - достал флягу с алкоголем, не глядя бросил в рот пыльцы и запил, готовить раствор времени не было. Все, он сделал все что мог! Охотник поднял копье и направил вверх, ожидая врага.

Прошло несколько минут, за это время Алекс непрерывно сливал энергию на барьеры, но паук не появился. Тогда старатель просканировал пространство над собой - никого. Он не понимал куда, черт возьми, делась тварь?! Испугалась, решила не связывать?

Набрав достаточный запас для удара Ножницами, Алекс отключил все другие умения, подхватил зажигалку и, опираясь на копье, медленно двинулся обратно. Увы, усиление отключено и он может рассчитывать только на силу ног.

Ожидая удара, человек постоянно смотрел наверх, но паук словно пропал - в отличие от гоблинов и ползунов он не стал преследовать добычу, хотя как Алекс может это определить? Возможно, тварь сейчас прямо над ним, ползет по потолку, готовая спуститься и атаковать в любую секунду и только свет зажигалки ее отгоняет.

С трудом проковыляв двести метров, Алекс понял, что так он не дойдет до лагеря, и пустил поток энергии на усиление тела. После этого со всей возможной скоростью запрыгал назад - к стене. Левая нога жутко ныла, но правая налилась силой, а мышечная усталость отступила и все равно, он двигался с черепашьей скоростью...

***

До лагеря Алекс добрался через несколько часов, хотя прошел всего два с половиной километра по прямой. Как ни странно, по дороге никто его не атаковал - ни ползуны, ни гоблины. Видимо, неприятности на сегодня закончились.

Около прохода в закуток он долго осматривал потолок. На небольшой высоте он ясно видел поверхность, если бы паук последовал за ним, то он бы его заметил.

Алекс погасил огонь и с трудом забрался на свою скалу. Это его проверенное убежище, но теперь он чувствует себя здесь очень неуютно. Раньше высота спасала от ползунов и частично от гоблинов, но для пауков он как на ладони, точнее на блюдечке. В любой момент они могут бесшумно спуститься и полакомиться человеком.

Единственная его защита - огонь, но вот только запасы горючей жидкости - не бесконечны и их хватит всего на несколько часов, после чего зажигалка станет бесполезной, а костер тут развести просто не из чего.

Можно было бы насобирать мха и разложить вокруг, но если его оторвать от стен и камней, то он быстро угаснет. К тому Алекс не знал, отпугивает ли его свет пауков или нет.

Он также не узнал силу и уровень шестиногой твари. Скорее всего, по аналогии с другими обитателями пещеры, у нее первый уровень. В любом случае больше в центр пещеры он не ходок, лучше уж в лагерь гоблинов податься, чем к паукам, у недомерков хотя бы две ноги есть и этим они ему больше нравятся.

Перетряхнув запасы, Алекс смастерил себя шину, и принял болеутоляющее. Ожоги он обработал еще раньше. Теперь он тут застрял на несколько дней - нужно подлечиться и уходить к реке, а там уже надо идти по берегу и искать выход на поверхность. Пещера себя исчерпала - он проверил все возможные направления и в конце каждой дороги его ждали сильные враги.

- Налево пойдешь - к гоблинам попадешь, направо пойдешь - ползунов найдешь, прямо пойдешь - жуткой смертью помрешь, тут останешься - вода закончится! - размышлял вслух Алекс.

Его сильно плющило от болеутоляющего - такое на Земле не достанешь! В течение часа он ждал атаки монстра, мрачно глядя в потолок, но постепенно усталость, алкоголь и лекарство взяли свое и он отрубился.

Полностью истощенный и беззащитный Алекс спал на камне, в тишине и темноте. Если паук его найдет, то никакого сопротивления человек ему оказать не сможет. Алексу снилось, как он воюет с мохнатыми гадами и Ножницами перерубает нити, на которых они держатся под самым потолком и тогда членистоногие сволочи падают на каменный пол, расплескивая мозги по окрестностям.

Глава 21. Никто не останется незамеченным.

Другая Сторона. Окрестности лагеря Апачи. Стив Девер.

- Что, вот так и лежал тут? - спросил Стив, кивнув на накрытый труп.

- Да, тут мы его нашли, - ответил хмурый старатель - крупный мужик, потертой кожаной броне. - Как увидели, так я сразу гонца в лагерь отправил, а сам здесь остался караулить.

Несмотря на присутствие трупа собеседники спокойно переговаривались, а в их позах не было напряжения или страха. Мертвецы - не редкость на Другой Стороне, скорее наоборот. Люди умирали ежедневно, старатели давно привыкли к такому положению вещей, а кто не свыкся - не задерживались надолго в новом мире, а отправлялись назад к сытой и теплой жизни на Земле. Но конкретно этот труп был делом рук человеческих - колотая рана в спине и отсутствию контейнера с пыльцой были слишком очевидными уликами -- бедолагу убили и ограбили.

- Кто еще видел труп? - спросил Стив, записывая на ходу показания в красивый кожаный блокнот с перекидными листами - следователь любил вещи, которые приятно держать в руках.

- Да вся моя команда видела, все пять человек... - начал старатель, доставая из кармана самокрутку и затягиваясь.

- Хм... - Стив неодобрительно на него покосился - монстры чуяли запах табака издалека, странно, что кто-то решался курить за пределами лагеря.

Старатель заметил взгляд и пояснил:

- Вы не смотрите так, я вообще не курю, это просто традиция такая - после похода смолю одну сигаретку, вроде как на удачу. Удача всем нужна, - заметил он и посмотрел на труп. - В общем... мы мимо шли и случайно заметили, что кто-то за кустами лежит. Я первым и заметил. Сначала подумал, что человеку плохо. Как подошел - сразу понял, что убили мужика.

- А где остальные?

- Я всех в лагерь отпустил - чего им тут вас дожидаться? Мы уже пять дней в походе. Далеко ходили - на Серое озеро. Сутки туда, сутки обратно и сама охота еще три дня. Парни устали, пусть пойдут пива попьют. Если надо - вы их в лагере быстро отыщите.

- Найдем, конечно. Я должен опросить всех свидетелей. За кем охотились, кстати? - заинтересовался Стив - стоять было скучно, а собеседник попался говорливый.

- Да на коров, больше мы сейчас никого и не потянем, - с сожалением пояснил мужик, - пока только у меня первый уровень и пара способностей, остальные парни совсем зеленые, им еще расти и расти.

- Не боитесь так далеко охотиться, дорога-то опасная? - Стив вновь кивнул на накрытый труп.

- Да нет, тут же местность зачищенная, знакомая, - начал оживленно рассказывать старатель, Стив видел, что собеседник рад сменить тему. - Мы же специально этих коров караулили, заявку оставили, как только получили разрешение, так сразу и рванули на серое озеро. А так, мы группа не маленькая, пять человек - вряд ли нас одиночка ограбить решится.

Старатель рассказывал об охоте и добыче, о превратностях судьбу и кого команда встретила на пути. Жаловался на низкую оплату и постоянно снижающуюся стоимость пыльцы из-за чего им приходилось сдавать большую часть добычи, поэтому развитие замедлилось. Стив расслабленно слушал - все необходимое он уже увидел и записал, осталось только дожидаться помощника-эксперта, который должен подъехать с оборудованием для снятия отпечатков пальцев.

Труп, правда, уже провалялся несколько часов и начал растворятся, поэтому никаких отпечатков они не снимут, но формальности надо соблюсти, иначе Стиву придется заполнять кучу бумажных отчетов.

До момента как стать следователем на Другой Стороне, Стив был обычным старателем. Но достигнув первого уровня, решил, что с него хватит постоянного риска и засобирался на Землю, где его ждало интересное дело - он был психологом и работал с правонарушителями.

Но на Земле все было по-другому. Благодаря чипу слежения и неизбежности наказания, граждане совершали преступления в исключительных случаях, чаще случайно, и при правонарушении полиция просто задерживала обвиняемого, а сами расследования проводились крайне редко. Поэтому когда власти столкнулись с разгулом убийств и грабежей в базовых лагерях, им пришлось с нуля создавать полицейские участки, куда брали всех, кто имел хоть какой-то похожий опыт и желание выучить давно забытую профессию.

Когда Стива нашли, и предложили хорошие условия - он сразу согласился. А что - риск небольшой, охотится не надо, а вольная жизнь на Другой Стороне ему нравилась. Стив чувствовал себя шерифом из древности, защищающим закон и порядок. Ну а трупов он уже давно не боялся - привык. Более того, к его удивлению, оказалось, что он хорошо подходит для этой работы - его опыт слушанья и внимание к деталям, сделал начинающего следователя одним из лучших детективов сектора Равнина.

Разговор продолжался до тех пор, пока не приехал помощник с оборудованием...

***

Другая Сторона. Алекс.

Утром Алекс проснулся на прежнем месте, а не в коконе под потолком и его никто не съел - уже отличные новости! Нога болела меньше, во-первых, сильнодействующие лекарства сработали, а во-вторых, еще вчера он присыпал перелом пыльцой. Что дало больший эффект - неизвестно, но припухлость спала.

На земле такой пустяк как перелом вылечили бы в течение нескольких часов - возможности медицины были фантастическими, зато на Другой Стороне раны зарастали сами собой и даже несмотря на нулевой уровень Алекс через несколько дней поправится. Тут можно не париться по поводу мелких повреждений - если сразу не помер, то вылечишься быстро, а если пыльца есть, то и еще быстрее. Однако в лагере его все равно отправили бы на Землю, и включили затраты на пересылку в сумму долга.

Итак, думал Алекс, он будет загорать на скале несколько дней, а как выздоровеет нужно убирать - пещера стала слишком неуютной. Следующая точка маршрута - река. Он бы предпочел уйти сейчас, но на пути может встретиться патруль гоблинов, поэтому сначала нужно прийти в форму.

Чтобы не тратить время, Алекс решил заняться развитием навыков. У него было несколько кандидатов: Насос, Усиление и Сканер. Каждое умение развивает свой аспект: Насос больше связан с энергетической структурой, Общее усиление - действует на тело, ну а для Сканера главное - это точность управления, то есть мозг.

Применяя умение снова и снова, он каждый раз будет пропускать энергию через матрицу способности и этим немного трансформирует, связанные с ней аспекты, даже если сам навык при этом не вырастит. Однако этот метод, кроме медленной скорости, имел еще один больший недостаток - даже продолжительная тренировка прибавит всего несколько пунктов к каждому аспекту. Алекс как бы будет вырабатывать потенциал, полученный в реальном бою. Затем прогресс остановится, и нужно будет либо ждать, пока тело, энергетическая структура и мозг накопят новый потенциал, либо вновь пойти на охоту, чтобы заработать этот самый потенциал развития.

Прежде чем начать, Алекс долго вглядывался в потолок, проверяя участок за участком, затем достал щепотку пыльцы и присыпал перелом. После чего сел прямо, выравнивая свое внутреннее состояние и настраиваясь на тренировку.

Эффективность - это получение максимального результата с минимальными усилиями, поэтому залог хорошей тренировки - делать все действия с максимальной концентрацией, а чтобы достичь максимальной концентрации он должен успокоиться и забыть о пауках и прочей нечисти.

В качестве тренировочного цикла Алекс решил поддерживать усиление тела на полной мощности и периодически запускал Сканер, как только накапливалась энергия. Насос же итак будет работать все это время.

Относительно спокойные условия помогли сосредоточиться не только на активирование навыков, но и на восприятии ощущения энергии - чем лучше Алекс ее чувствует, тем проще будет потом ему управлять способностями и искать им новое применение.

Алекс не собирался тренироваться непрерывно и делал перерывы каждые два часа, чтобы не потерять концентрацию. Он знал, что достигнет потенциала развития аспектов раньше, чем закончится его заточение. Поэтому стремился качественно выполнять каждое действие и отслеживал внутреннее состояние.

Так и получилось - к концу первого дня прогресс замедлился, а на второй день полностью прекратился. Старатель проверил результаты:

[Трансформация: Тело: 42,9% / Структура: 52,1% / Мозг: 36,2%]

Тренировка принесла небольшие плоды, но Алекс все равно обрадовался. Однако нога еще болела, и он решил вплотную заняться Сканером. Его беспокоила ущербность навыка: режим локатора в бою бесполезен, а объемное сканирование требует массу энергии и из-за этого охватывает небольшой участок. На Земле он мог, пусть и не сразу, добиться устойчивого ощущения пространства, а здесь это ощущение было 'плавающим' - то возникало, то исчезало. Алекс списывал это на особенности Другой Стороны, но больше не мог с этим мириться - ему нужен дополнительный канал информации! Достаточно если он просто поймет - есть рядом враг или нет.

Приняв удобную позу, Алекс расслабил тело, прикрыл глаза, распределил внимание вокруг себя и подождал, пока не появится знакомое ощущение пространства, когда он ощущал небольшую область рядом с собой, как продолжение собственного тела.

Когда старатель почувствовал, что вошел в нужное состояние, он активировал Сканер в режиме объемного сканирования - умение мгновенно заполнило сферу диаметром двадцать метров, затратив тридцать единиц энергии. Секунду спустя ощущение полного контроля над пространством исчезло. Алекс подождал, пока Насос накопит достаточно энергии, и снова включил Сканер.

Так он и продолжал снова и снова запускать навык, одновременно стараясь ощутить пространство вниманием, а не только умением. Монотонная работа не утомляла Алекса, он легко выдерживал ее ритм, понимая, что без этого не продвинется дальше.

Делая периодические перерывы, Алекс проработал до конца дня. Во время упражнения он все яснее видел, что между Сканером и его чувством пространства есть глубокая связь, но навык не заменял это чувство и не имел всех его возможностей, а только повторял часть поверхностных ощущений.

Подобно некой надстройке умение усиливало имеющийся сигнал, конвертируя его в яркие образы, но при этом терялась часть 'тонкой' информации. Часть этих данных Алекс и хотел вытащить.

Следующий день прошел без происшествий. Охотнику не мешали ни гоблины, ни ползуны, ни пауки. Упражнение со сканером продолжалось до вечера. Алекс почувствовал, что попал в тупик - он достиг плато, знакомое каждому спортсмену, когда однотипная нагрузка больше не развивает тело. Рост умения напоминал рост мышц, со временем нужно было делать все больше и больше усилий для небольшого прогресса, но было и ключевое отличие - мышцы увеличиваются только от монотонной тренировки, а умение может сделать скачок в развитие, благодаря озарению, когда после долгих усилий вдруг все становится ясно и предельно понятно. Такое озарение нельзя достичь интеллектуальными размышлениями о природе способности, но его можно получить в результате вот такой монотонной работы.

Именно этого и пытался добиться Алекс. Он был уверен, что Сканер не использует все возможности, которые есть у его ощущения пространства, видимо, когда создавалась энергетическая матрица способности, Другая Сторона вытащила только часть потенциала Алекса.

Со временем при постоянной практике навык может измениться, но ему прямо сейчас позарез нужно новое свойство Сканера - режим легкого постоянного мониторинга, чтобы не пропустить атаки существ типа пауков. Даже если это просто будет смутное ощущение опасности - этого будет достаточно.

Хорошо выспавшись, Алекс возобновил тренировку, но разбил ее на две части. Он активировал и Сканер, и ощущение пространства, и одновременно с этим, наблюдал за их взаимосвязью. В этот раз он работал без перерывов.

После многих часов медитации ощущение пространства усилилось и больше не требовало сильной концентрации для поддержки. Алекс вышел на свой прежний уровень, достигнутый годы назад, перед тем как впал в кому. Его внимание с легкостью контролировало ближайшие пару метров, и даже воспринимало контуры крупных предметов. Увы, для боя такой режим не годился - монстры не будут ждать, пока он пару часов посидит рядом с ними и войдет в нужное состояние.

Под вечер Алекс достиг состояния глубочайшей медитации, даже транса. Его сознание как бы раздвоилось - большая часть внимания было распределено по окружающему пространству, а небольшой частицей он запускал умение. Он уже инстинктивно чувствовал, когда энергии для запуска Сканера достаточно.

Оба состояния и ощущение пространства, и Сканер сонастроились.

В момент сканирования его родное ощущение пространства работало как пульсар - когда включался Сканер, оно волнообразно расширялось, выходя далеко за пределы двухметровой области вокруг тела, а потом снова сжималось.

Достигнув этого состояния, Алекс не остановился, он осознавал, что добрался до момента истины, когда его усилия могут привести к прорыву, поэтому несмотря на накопившуюся усталость продолжал монотонно выполнять надоевшие действия пока, наконец, не почувствовал, что навык изменился.

- Статус! - прохрипел старатель.

[Сигнатуры. Редкие: Сканер пространства* (65%)]

Способность не поменяла ни названия, ни ранг, зато прогресс скакнул аж на семь пунктов с 58 до 65 процентов. Второе крупное изменение оказалось еще более неожиданным - трансформации мозга выросла с 36,2% до 41,5%. Неожиданно!

Но, главное, не это! Алекс получил новый, 'незадокументированный' режим работы Сканера. Небольшой тест показал, что при небольшом расходе - всего две единицы в минуту, - он может ощущать пространство вокруг, пусть слабо, без подробностей, но этого хватало. В настоящий момент он чувствовал, что рядом нет монстров. Это был именно тот режим, который он хотел получить! Его намеренье сработало.

Ощущение было крайне слабым и требовало развитого внимания. Оставалось проверить его в бою, но Алекс верил, что при появлении врага умение подаст знак, и он почувствует угрозу. Теперь он не пропустит неожиданную атаку. Утомительная работа принесла долгожданные плоды.

Глава 22. Возвращение территорий

Вода заканчивалась, запасов нормальной еды также осталось немного - в избытке только батончики, которые Алексу надоели до чертиков, но их лучше пока не тратить.

Зато нога почти выздоровела и через несколько дней придет в норму. Алекс подумал, чем займется - после длительного периода сидения на скале в медитациях хотелось каких-то активных действий, например, поохотиться. Но пока рано, и не на кого. Вот если бы ползуны порадовали и пожаловали в его закуток ...

Жажда деятельности требовала выхода. Будь он каким-нибудь робинзоном из книжки, то отправился бы сейчас на прополку огорода, сбор урожая или занялся другой полезной трудовой деятельностью. У робинзонов нет с этим проблем, им всегда найдется чем заняться, они же хозяйственные парни. А вот у него никаких бытовых задач нет: еду добывать не надо, вместо жилища у него спальный мешок, даже одежда не требует серьезной починки. Точнее, требовала, но ремонт занял всего полчаса. Стандартное снаряжение ремонтируется легко - налепил специальную самоклеящуюся заплатку на место разреза, и все. Правда, после этого его куртка и штаны стали выглядеть непрезентабельно, но свои функции выполняли. А что еще надо? Гоблины вообще голыми бегают и ничего - здоровые, крепкие ребята.

В конце концов Алекс решил заняться физическими упражнениями под навыком Общее усиление тела. В течение двух дней он сначала ходил, разминая ногу, а потом бегал между камнями, чувствуя себя все более и более уверенно.

В качестве разминки он проводил тренировочные бои с копьем, против невидимого противника. Важно было привыкнуть к увеличенной силе и новым ощущениям в теле. Если этого не сделать сейчас, то в реальном бою он может просто не учесть насколько стал сильнее. Один раз неуклюже взмахнешь, упадешь и уже не поднимешься.

Общее усиление тела достигло 42% и быстро росло. Алекс хотел довести навык до первого усиления в ближайшие дни, тогда путь к реке станет проще, а битвы быстрее.

Благодаря популярности способности, он точно знал, как быстро усиление растет на разных стадиях. В результате его расчет оправдался и через два дня навык изменился:

[Сигнатуры. Обычные: Общее усиление тела* (50%)]

'Отлично!' - думал Алекс. Теперь при затратах всего в две единиц энергии в минуту он может увеличить силу мышц уже не на тридцать процентов, а в два раза - серьезное подспорье. А при максимальных затратах энергии - его мощь вырастет в три раза и в бою с гоблинами, он легко сможет вытащить застрявшее копье.

Но шустрые нюхачи брали скорость, а не силой, в этом смысле Алекс им уступал. Но да ладно, можно будет потом наверстать. Зато он может их убивать на расстоянии. Слишком сильно вкладываться в умения для ближнего боя, с его талантом, тоже смысла нет. Нужно развивать сильные стороны, а не становиться рукопашником.

Закрыл интерфейс, Алекс продолжил тренировку с копьем. После апгрейда навыка он хотел снова привыкнуть к изменениям в теле. Причем необходимо освоить все стадии усиления.

Утром следующего дня, после легкого завтрака из одного батончика и нескольких глотков воды Алекс стал готовиться к переезду в новый лагерь. За время восстановления он истратил половину запаса пыльцы на заживление перелома. В контейнере осталось всего два грамма серебристой пыли. Но затраты оправдали ожидания - нога чувствовала себя значительно лучше, и он мог свободно идти и при этом нести рюкзак.

Закончив недолгие сборы, Алекс в последний раз осмотрел свой закуток - попасть сюда было удачей. Здесь он нашел убежище, сделал базу и стал сильнее. Но пришло время двигаться дальше - его ждет долгое путешествие вдоль реки. Это единственный путь, где пока не обнаружены сильные враги. Сказав спасибо родной скале, охотник отправился в путь.

Во время пути он соблюдал знакомый порядок: разведка налегке, возвращение за рюкзаком и транспортировка его в новую точку. Алекс прошел полтора километра, стараясь двигаться от одного валуна к другому. Но трудности, как он и ожидал, его не миновали. Во время очередного рейда он увидел вдалеке тройку гоблинов-нюхачей.

'Увеличили количество, значит, заметили пропажу других патрулей! - решил Алекс, укрывшись за камнем. - Плохо дело, пещера реагирует на мои действия, нужно убираться отсюда, пока не прижали!'

Пока охотник прятался, гоблины спокойно, даже расслабленно, шагали вдоль стены в его сторону. Пустые руки тварей почти волочились по земле. Один из гоблинов - видимо главный - периодически вертел башкой. Ну да, думал Алекс, все верно, если их конкуренты ползуны, то их именно так и нужно высматривать. Только что делают остальные двое лентяев? Просто группа поддержки? И интересно, если они на ползунов наткнуться, то что дальше будет, какой у них план действия? Алекс этого не знает, зато догадывался, что произойдет, если враги его увидят!

Возможно, его догадки о назначении патрулей - это только догадки. Монстры на Другой Стороне живут своей жизнью и их планов он не знает. Люди только недавно начали колонизировать этот мир, может патрули это реакция местных обитателей на человеческое вторжение? И неважно, что тут кроме него других людей нет. Другая Сторона меняется - из сонного царства крупных и мелких монстров она становится большой фабрикой по добыче пыльцы. Сюда хлынули миллионы старателей - это не может не вызвать изменений.

Ладно, сейчас не время задумываться о глобальных вопросах. Алекс отодвинул в сторону внутреннего исследователя и на его место вернулся охотник. Для удара Ножницами дистанция слишком большая. Бить нужно только когда до патруля останется тридцать метров. А лучше подпустить жертву еще ближе. Алекс, укрытый темнотой, сидел чуть в глубине пещеры. Сейчас тьма его союзник. Ему нужны все преимущества - драка с тремя быстрыми соперниками предстоит сложная. Но и отпускать патруль нельзя, возможно, впереди еще тройка нюхачей и если его зажмут с двух сторон, то точно убьют.

Уровень гоблинов выше, но силачами их не назовешь. Алекс и раньше убивал их копьем, а теперь под усилением справиться будет еще легче. Нужно только чтобы они в бешенство не впали.

Приготовившись напасть, Алекс привстал, но патруль неожиданно развернулся и отправился обратно. С таким поведением он еще не сталкивался.

'Должно быть, это конец маршрута и они ходят взад-вперед', - подумал он.

Дождавшись пока враг отойдет, Алекс осторожно двинулся за ним параллельным курсом, не выходя на свет. На всякий случай он время от времени смотрел в потолок. Вот будет веселуха, если на него паук нападет.

Так охотник преследовал нюхачей, пока они не добрались до разлома, который обошли по широкой дуге.

'Отлично, раз эти гоблины туда не хотят соваться, значит и другие патрули не полезут к реке', - отметил Алекс, не прекращая двигаться.

Рев водопада пробивался через огромную щель, заглушая остальные звуки. Охотник уже не беспокоился, что его услышат, и пошел быстрее. Тупые твари назад не смотрели. Алекс собрался было напасть - здесь самое удобное место! - но нюхачи, пройдя десяток метров, вновь неожиданно развернулись.

'Что за уроды?' - возмутился старатель.

Наверное, помимо усиления дозоров, недомерки еще и длину участков патрулирования уменьшили, а, значит, увеличилось и количество самих патрулей. Алекс боялся, что соседняя тройка увидит их бой и нападет. Слишком опасно решил он и отошел в темноту. Нюхачи должны пройти в тридцати метрах и сейчас ему предстояло узнать - смогут ли они унюхать его, оправдывая свое название, ведь он давно не мылся. Хорошо, что здесь пот, как и другая грязь, быстро распадается и запах был слабым.

Несмотря на опасения, патруль прошел мимо и преследование возобновилось.

На подходе к предыдущей точке разворота Алекс достал из кармана бумагу - разработчики снаряжения постарались использовать все предметы по максимуму и заворачивали в нее часть припасов.

Алекс заранее свернул бумагу в рулон, сделав факел. Гоблины уже развернулись и шли прямо на него. Между ними 40 метров ... 35 ... 30 ... 25. Достаточно! Алекс ударил Ножницами лидера, как самого умного, в шею и тот упал.

Раненый недомерок забился в судорогах на каменном полу, из раны толчками потекла кровь, зато два других патрульных остановились и завертели головами, пытаясь понять, откуда прилета невидимая атака, помогать товарищу они даже не собирались.

Алекс отсчитывал секунды... Может получится накопить энергию на второй удар? Но нет, сначала одна тварь, затем вторая развернулись и пошли в его сторону. Даже если бы он использовал пыльцу, то все равно бы не успел. Охотник наблюдал за противником, через отражение в лезвии.

'Вариант Б, - решил парень, поднося к бумаге зажигалку, - давайте ублюдки, подходите!'

Бесшумно выбил огонь он поджег факел и молча выпрыгнул из-за камня. Кричать нельзя - сейчас не тот случай, вдруг второй патруль услышит его даже через шум водопада.

Огонь, заменяет крик, вызывая ступор у монстров, и они, как и паук, замирают, но в отличие от мохнатой сволочи нюхачи не убегают.

Добежав до врагов, Алекс бросил импровизированный факел в харю монстра справа и, не останавливаясь, на полном ходу воткнул копье в грудь другого. Копье попало в кость, но на силу атаки это не повлияло, и монстр отлетел. Сейчас охотник значительно сильнее, поэтому легко удержал оружие и развернулся ко второму противнику.

Бумага еще горела, и Алекс увидел, что монстр ошеломлен. Не дав ему времени опомниться, Алекс с места ударил его в живот - силы хватило, чтобы глубоко погрузить лезвие в брюхо. От тычка нюхач вышел из ступора, и хотя его морда осталась все такой же безучастной, в глазах проснулись боль и бешенство.

Выдернув копье, Алекс ударил еще раз. Недомерок упал.

Дальше все оказалось просто - первая тварь уже подыхала, последняя тоже пока приходил в себя, зато второй начал вставать. Однако охотник действовал быстро и легко добил парочку, к этому моменту первый гоблин окончательно издох.

Закончив бой, Алекс решил не оставлять врагов на виду, а оттащил трупы вглубь пещеры, чтобы их сразу не нашли. На каменном полу виднелась кровь, но с этим он ничего поделать не мог.

Подобрал рюкзак, охотник немного выждал. На звук драки никто не явился, и он отправился вперед.

Весь путь до разлома Алекс ждал, что навстречу выйдет новый патруль или случится другая беда, но обошлось.

Второй раз он напрягся, когда забрался в расщелину, однако туннель оказался чист - локатор ничего не обнаружил.

- Расползлись наверно мелкие гаденыши! - пробурчал охотник, медленно подходя к спуску к реке.

Сканер работал в режиме обнаружения - Алекс уже проверил его на гоблинах и убедился, что тот действует, как задумывалось. Когда до спуска оставалось меньше двадцати метров, он почувствовал присутствие врагов - тройка полипов пряталась в изгибах стены.

- Ну ладно, приступим к зачистке, - пробормотал парень вслух - он уже начал отвыкать от звука человеческого голоса, только собственные реплики ему напоминали, как он звучит.

Алекс вдруг задумался. Сколько он здесь? Уже больше месяца! Как летит время. А сколько ему еще выбираться?

Барьер готов, копье в руках - охотник подошел к ближайшему желеобразному монстру и без затей вдарил по нему древком, потом еще. Тот плюнул разок и подох. Два других полипа, почувствовав убийство товарища, направились к нарушителю спокойствия. Алекс вновь удивляется как эти, в общем-то неприспособленные для движения твари, так быстро передвигаются.

Отбежав вглубь прохода, охотник наблюдал, как два желеобразных монстрика ползут к нему. К сожалению, твари сидели рядом со спуском, и он не мог их обойти. Ну ничего, справится, главное, чтобы остальная колония не среагировала.

Первый полип умер, создав вокруг себя небольшую область насыщенного энергией фона. Алекс решил не собирать пыльцу, а использует ее для боя. Это помогло добить оставшихся врагов, которые успели по разу плюнуть, но барьер не подвел. Главное, чтобы волна недомедуз не появилась.

- Черт! Накаркал! Сволочи! - выругался Алекс, увидев на краю полипа. - Ладно, справлюсь с вами, уродами, и так.

Прошлый визит на берег позволил прокачать Сканер, Барьер и Насос, но тогда старатель выманивал монстров одного за другим. Однако сейчас на него попрут всей толпой. Но полипов оказалось меньше, чем он думал. Сканер показал, что впереди только пятнадцать желейных мстителей, а не несколько десятков, как он опасался.

В прошлый раз Алекс отработал две тактики борьбы с полипами - давить ногой или растягивать их в линию и бить плашмя копьем одного за другим. Но оба варианта сейчас не годились. Если он будет давить их, то попортит обувь, а разбираться с уродцами по одному - слишком долго, так, чего доброго, они выпрут его в пещеру, а там можно натолкнуться на гоблинов. Вспомнив о недомерках, охотник обернулся, но за спиной никого не было.

Тогда он выбрал более рисковую и быструю тактику - подбежал к переднему краю, получив пару выстрелов, наклонился и принялся быстро колотить монстриков копьем, а весь поток энергии направил на Барьер. Фон стал быстро повышаться, и старатель успевал подпитывать защиту.

Так он и бил стаю, то подскакивая, то отходя назад, постепенно сдвигаясь обратно по разлому к пещере. Скорость убийства была высокая, но все равно Алексу пришлось отступать почти до середины, однако там ему повезло - полипы неожиданно остановились, не решаясь зайти на территории гоблинов.

- Ни и отлично, - прошептал парень, на что-то подобное он и надеялся.

После этого охота упростилась. Полипы, правда, сгрудились в небольшую кучку, и когда он подлетал к ним, то получал плевки сразу от всех оставшихся тварей, но их осталось немного, и защита справлялся. Опасаясь привлечь внимание более опасного противника, Алекс старался не шуметь, даже несмотря на заглушающий все звуки гул водопада.

Постепенно он перебил всех тварей - теперь это было легко! - оставив последнюю для тренировки Барьера, который развивался только в бою. Алекс уселся рядом с монстром и смотрел, как ядовитые плевки бьются в невидимый экран и падают на пол, не оставляю следов. К защитному экрану ничего не липло. Недостатка энергии вокруг не было, поэтому барьер справлялся с большим запасом. Когда у его добровольного помощника плевки стали совсем редкие, он его добил и, наконец, отправился к берегу реки.

Алекс шел без опаски - в прошлый визит на берег он проверил, что через час коррозионные свойства мертвых полипов пропадают. Для него это было доказательством, что разъедающие свойства желеобразных монстриков - способность, а не некое вещество, входящее в состав их тел. Значит, когда они умирают, то энергия заканчивается, а с ней и вся опасность от их трупов.

Спустившись к реке, Алекс огляделся - ближайшие полипы были в двадцати метрах по обе стороны и никак на него не отреагировали, но он помнил, что хрупкое перемирие продержится до первого убийства - после этого к нему сползутся все особи с дистанции в тридцать метров. Но ничего, время еще есть и можно заняться уборкой территории.

Второй раунд уничтожения монстров занял несколько часов. Снова пришлось подниматься в расщелину и добивать вторую волну полипов уже там. Сначала он зачистил одну сторону от спуска, потом другую.

К концу дня все полипы в радиусе пятидесяти метров сдохли.

- Ну наконец-то! Хорошо поработал! - сказал Алекс потягиваясь.

Он был рад, что вернулся к реке, все-таки здесь было как-то поприятнее, чем в пещере. Может темные воды таят опасные секреты и там водятся жуткие твари, но тут он почему-то чувствует себя спокойно и даже умиротворенно - редкое и ценное чувство в его подземных похождениях.

Закончив с полипами, он с удовольствием занялся водными процедурами и чисткой одежды. Теперь, когда сканер мог работать в режиме обнаружения, Алекс не сильно беспокоился о речных монстрах, как только чувствовал приближение опасности - тут же проверял, кто это к нему плывет и при необходимости выходил из воды.

На ужин его ждала рыба, свежая вода и отдых у реки. В качестве приятной компании выступали недобитые полипы. Однако ночевать он отправился в расщелину.

***

Ночью в разломе прошла спокойно. Гоблинов охотник уже не опасался - даже их патруль обходил расщелину в стене, а вот полипы могли снова сюда пожаловать. Не хватало какой-нибудь сигнальной системы, чтобы спокойно спать, но никаких идей на этот счет не было. Нужна или очень специфическая способность, которая будет работать по принципу сигнализации, либо надежный товарищ, охраняющий его сон. Ни того ни другого у него не было, поэтому Алекс дремал, приняв разумные меры предосторожности - замаскировался на ночь в небольшом углублении.

Проснувшись, он стал думать в каком направлении реки двигаться. Логично идти вверх по течению - выход на поверхность должен быть в этом направлении. Но хотелось взглянуть и на водопад. Возможно, там есть подсказка, как выбраться из пещеры.

План личного развития был очевиден - нужно как можно быстрее поднять уровень и пыльцу набрать. Пыльца была нужна и сама по себе, и для подъема уровня - когда трансформация аспектов достигнет ста процентов, то для перехода на следующую стадию потребуется избыток энергии. Поэтому охотник решил собирать с полипов даже те крохи, которые эти мелкие монстрики давали. Работа предстояла нудной, но возвращаться в пещеру и искать тварей покрупнее он не собирался.

Следующий два дня Алекс пробивался в сторону водопада. Плотность полипов резко снизилась - видимо их было много только рядом с расщелиной, которая вела на территорию гоблинов и полипы так защищали свою территорию.

Чтобы ускорить продвижение он изменил тактику борьбы с обитателями берега. Алекс выманивал одного-двух полипов подальше от остальной колонии, отводил еще на тридцать метров на зачищенную территорию и убивал валунами, использую усиление тела. Если полип был на каменном полу, то хватало одного удара - бедолагу просто расплющивало. Грубая сила и твердый камень мгновенно ставили точку в битве.

- Да какая это битва, скорее тяжелый труд! - бормотал Алекс, убивая очередного засранца. - Понятно, почему нас старателями называют.

После уничтожения партии полипов охотник собирал пыльцу и шел дальше. На одну тварь уходило десять-пятнадцать минут, из которых большая часть времени тратилась на подпитку барьера и сканирование. Медленно, но безопасно!

Алекс постоянно применял объемное сканирование, иначе он не видел, где именно находятся враги. Новый режим не помогал - функция обнаружения безотказно показывала, что монстры рядом есть, но не точное место, где они прятались.

Во время отдыха Алекс садился и позволял желейным монстрам обстреливать барьер. Несмотря на уничтожение большого числа полипов пыльцы получилось мало - всего полтора грамма. К сожалению, мелкие существа - невыгодные соперники с точки зрения добычи порошка.

К концу второго дня Алекс, наконец, достиг водопада. Общий путь до цели составил 2 километра. В этом месте мощный поток падающей воды заглушал все звуки, усиливаясь и отражаясь от стен, старатель не слышал даже собственный голос, если говорил вслух.

Водопад был огромен и величественен - на Земле таких не встретишь даже на поверхности. За время пути Алекс так ни разу и не увидел противоположного края реки, как и потолка. Пещера поражала своими габаритами. Чего-чего, а места на Другой Стороне хватало. Тут есть такие места и виды, которые просто потрясали воображение.

Вблизи с водопадом берег сузился, и Алекс с трудом шагал по скользкому проходу, боясь свалиться в воду - глубина тут была больше, а течение сильнее. Для безопасности он привязал веревку к крупному валуну - если упадет, то поток не унесет его.

В конце короткого прохода перед охотником открылся величественный вид - жаль освещения не хватало. Водопад высотой в сто метров падал прямиком в гигантское озеро, размеров которого Алекс определить не мог - нижняя пещера была покрыта мраком. Возможно, что перед ним не озеро, а целое подземное море...

- Интересно, есть ли там угри, - прошептал парень, - и как они спускаются?

Он переключился в режим Ночного фильтра и стал разглядывать берег озера. Внизу рос светящийся мох, но только на камнях рядом с водой. Как далеко уходит суша, Алекс не видел. Озеро же не подсвечивалось никак - просто огромная черная масса воды. Водный туман, создаваемый водопадом, еще больше снижал видимость.

В течение получаса Алекс наблюдал за озером и берегом, но не заметил ничего подозрительного. В конце он решился на эксперимент - достал лист бумаги, обернул им камень, поджог и бросил вниз как можно дальше - за пределы водного тумана.

Бросок получился что надо - снаряд шлепнулся в сотне метров от кромки воды. Бумага так и не погасла. Алекс напряженно вглядывался вниз. Пустынный берег был покрыт трещинами и разломами, кроме мха ничего живого там не было.

Когда огонь почти угас, Алекс заметил, как вдруг вода в пятидесяти метрах от берега вскипела, и на поверхности появился огромный круглый силуэт диаметром около пятнадцати метров. Охотник напряг зрение, но так и не смог рассмотреть, кто это. Издалека чудовище походило на огромного краба с нашлепкой сбоку - возможно это была голова. Жаль, что на Земле Алекс отказался взять бинокль.

Монстр резко выпрыгнул на берег. Обычно от таких больших существ не ждешь высокой скорости, но гигант двигался невероятно быстро. Жуткая тварь за несколько секунд преодолела расстояние от воды до догорающей бумаги. Пламя явно не пугала ее.

Достигнув цели, существо замерло и потом развернулось в сторону Алекса, остановилось и начало раскачиваться.

'Способность!' - тут же пронеслось в голове у охотника.

Он тут же нырнул обратно, не смея больше высовываться. Его могут сейчас обнаружить, и кто знает, что будет дальше? Вдруг гигант может по отвесным стенам карабкаться?

Алекс лежал, вцепившись в веревку, проклиная свое любопытство и страсть к исследованиям. Прошло двадцать минут, но никто не появился.

- Пронесло! - прошептал парень и осторожно выглянул из-за обрыва.

Внизу все успокоилось. Огромная тварь куда-то сгинула. Алекс решил больше не задерживаться и не провоцировать обитателей нижней пещеры. В любом случае путь вниз ему заказан. Там живут огромные монстры, которым одинокий старатель на один зубок. Он видел только одну тварь, а какие еще чудовища там водятся и какие у них способности? И если это рядовой монстр, то какая у них элита?

Алекс почувствовал себя ничтожным муравьем, идущим против ветра и борющимся с судьбой. Пни его и он улетит, наступи - и он тут же погибнет. Что он может сделать против таких гигантов, а что если их собратья в здешней реке водятся? Людям здесь не выжить, даже большой и хорошо подготовленной группе. Что толку, что он стал сильнее в несколько раз - монстр такого размера в сотни, а то и в тысячи раз сильнее его, даже если у них одинаковый уровень. Слишком большое преимущество у этих громадин, слишком велика разница! Им не нужны ни тактика, ни хитрость - при таких размерах достаточно голой мощи. Единственное утешение - столкнувшись с подобное тварью, человек умрет быстро.

Но одумавшись, усилием воли, Алекс оборвал сомнения -и отогнал мрачные мысли. Он выживет, станет сильнее и выберется отсюда. В этом его сила и он должен верить в себя, раньше он был в еще более беспросветной ситуации, но смог сохранить свою цельность, а с нею и жизнь. Именно в такие моменты - перед лицом опасности нужно проявлять мужество.

Ладно, все что нужно, он увидел. Спускаться - не вариант. Остался только один путь - дорога вверх вдоль реки. Пора возвращаться.

Путь назад не занял много времени. Только вот темные воды реки уже не казались такими безмятежными, а вызывали тоску и беспокойство. Алекс выдохнул. Ситуация повторялась, нужно к этим гигантам относится также как и к паукам - если его еще не съели, то не стоит об этом волноваться. А вот если съедят... тогда тем более не стоит переживать.

Вернувшись к проходу, охотник решил сделать хитрый ход. Подойдя к полипам, он подманил нескольких тварей с правой от расщелины стороны и пошел в обратном направлении. Пятерка монстров шустро поползла за ним вдоль берега. Он продолжен идти, не атакуя врага, пока не завел их на сто метров дальше от входа в разлом, ближе к водопаду. Затем быстро обежал мелочь по мелкой воде и спрятался от них в расщелине.

Через десять минут проверил, где находятся монстры. Как и ожидалось, после недолгого преследования, они остановились в пятидесяти метрах от туннеля.

- Отлично ребята, вот там и стойте, - прошептал старатель.

Он хотел восстановить заслон на пути гоблинов. Если рядом с выходом из расщелины никого не останется, то любопытные и активные твари могут поинтересоваться, что здесь такого интересного происходит. А вот если на границе будут кучковаться полипы, то недомерки не должны проявить интереса к берегу реки. Возможно, речные жители также отпугнут нюхачей, но кордон из несколько полипов - надежнее.

Закончив все дела на берегу, Алекс еще раз проверил большую пещеру, осторожно выглянув из разлома, но новых патрулей не обнаружил, сколько не всматривался по обе стороны от входа. Пещера была тихой, темной и безмятежной, но он знал, что эта тишина обманчива. В глубине скрываются монстры, охраняющие свою территорию.

Поужинав около воды, он перенес лагерь ближе к спуску к реке и отправился спать.

Глава 23. Вдоль реки.

Другая Сторона. Пещера. Лагерь гоблинов, 7 км от стоянки Алекса.

На границе рядом с лагерем гоблинов, в который Алекс так и не рискнул забраться, жизнь била ключом. Сотни недомерков столпились на входе, а новые твари все подходили и подходили. Прибывшие не сидели на месте - они оживленно бродили, урчали и почесывались, их было так много, что свободного места почти не оставалось. Монстры забили проход и часть пещеры.

Гоблины сюда пожаловали явно не для того, чтобы отправиться в очередное патрулирование на поимку залетного старателя. Сегодня у них другая задача. На их скучных мордах читалось возбуждение и необычное оживление. Казалось даже что они чему-то радуются.

Основная часть толпы - стандартные нюхачи первого уровня, те самые твари, так досаждавшие Алексу. Но среди них встречались более крупные и опасные существа, ростом почти с человека, но значительно мощнее - не мясистые качки, а поджарые, сильные, жилистые охотники. Именно такое впечатление они производили - скорость и сила. В отличие младших братьев их морды, - а скорее лица - имели более осмысленное выражение. Уровень заменил им эволюцию - обычное дело для полуразумных тварей. Получил повышение, они стали не только сильнее, но и умнее - интеллект шел в нагрузку к остальным способностям, делая их более серьезными противниками.

Будь здесь Алекс, он бы сразу предположил, что у этих представителей гоблинского племени есть навыки, в отличие от мелких задохликов, вооруженных лишь длинными когтями и возможность впасть в неконтролируемое бешенство. Это именно то, что он боялся встретить - гоблины второго уровня.

Причина сбора орды была ясна с первого взгляда - недалеко от прохода вырос иссиня-черный столб диаметром три метра. Поверхность столба - матовая с маслянистым оттенком. Любой старатель увидит в нем сходство с порталом на Другую Сторону. Гоблинов же такие тонкости не интересовали, но, очевидно, что каждый из них знал, что делать.

Столб вибрировал, издавая низкий вибрирующий гул, который разносился по пещере, отражаясь от стен и достигая отдаленных уголков подземного царства. Именно он и собрал монстров, именно он их возбуждал и не давал покоя даже умным и мощным гоблинам второго уровня. Никто из них не мог сопротивляться его зову. Только старшее поколение - еще более опасные твари - не явилось на приглашение. Сегодня не их очередь.

В этот момент ничего не подозревающий Алекс спал -- гул загадочного столба не мог пробиться через расстояние и шум водопада. Будь охотник ближе, то непременно бы услышал вибрацию.

Когда толпа достигла критической массы, окончательно заполонив весь проход и часть пещеры снаружи, твари начали двигаться к столбу. Потоком, один за другим, они подходили к матовой вибрирующей поверхности и без колебаний проходили через нее. Исчезнув внутри, монстры более не появлялись.

Но было видно, что портал - а это был именно он! - работает нестабильно. По его поверхности время от времени пробегала крупная рябь, и очередной гоблин просто не мог войти внутрь. Но каждый раз после секундной задержки вибрация на мгновение усиливалась, издавая резкий неприятный визг, и работа портала возобновлялась. Видимо, не у одного Алекса были проблемы с телепортацией отсюда.

В этот же момент в лесу на поверхности, расположенном очень далеко от пещеры, вибрировал уже другой иссиня-черный портал. Расположенный между двумя гигантскими деревьями, он не издавал никаких резких звуков, и перебоев в его работе не наблюдалось.

Лес располагался в Предгорье, которое считалось самым опасным сектором известным человечеству - слишком много высокоуровневых тварей тут обитало, поэтому люди несли здесь самые большие потери. Только богатая добыча и возможность быстро набрать уровень компенсировали опасность. Ну а некоторым старателям просто некуда было деваться. В какое место ты попадешь на Другой Стороне - там ты и добываешь пыльцу.

Время было позднее, выходящие из столба гоблины деловито и уверенно разбегались небольшими группами по пять-десять особей, словно зная куда идти и что делать. В другой ситуации они бы не вели себя так нагло на чужой земле - ими управлял территориальный императив. Они привыкли защищать свои владения, отпугивая других монстров, поэтому и сами не стремились нарушать границы и забираться к конкурентам.

Но в этом лесу с гигантскими деревьями, высотой в двести, а то и все триста метров, осталось немного тварей. Люди активно охотились на чудовищ, населяющих чащи и холмы Предгорья. Поэтому у тварей, попавших сюда, не было шанса на долгую и спокойную жизнь, наоборот, тут шла постоянная, непрерывная война, в которой лишь иногда возникало затишье, когда у одной из сторон заканчивались солдаты. Обычно проигрывали монстры. Более предприимчивые и активные старатели вырезали пришлых тварей, лишь иногда отступая, когда встречались с новым, неизвестным видом.

Но у этого мира свои правила. Другая Сторона не терпит пустоты, поэтому одни монстры сменялись другими. За одной волной шла другая и война никогда по-настоящему не прекращалась.

Людям, впрочем, давно был известен этот закон, знали они и про порталы. Не знали только, откуда идет постоянный приток новых тварей. Хотя догадаться было несложно - Другая Сторона была настолько огромной, что чего-чего, а монстров хватало на всех.

Часто очередные гости плохо подходили под ту среду обитания, куда их забрасывало, и они пытались приспосабливаться. Это наводило на справедливые подозрения, что монстры приходят сюда не по своей воле и не с целью переселения на новое место. Иначе они бы выбрали себе что-то более подходящее. Напротив, их задача - прогнать людей.

В любом случае для старателей, с точки зрения добычи пыльцы, постоянный приток тварей был благом. Ресурсы не кончались, наоборот, казались бесконечными. Уничтожил одну партию монстров - на ее место пришла другая. Это тебе не ископаемые, которые могут неожиданно закончиться.

Проблемы возникали только когда на место слабых монстров приходили более сильные. И чем быстрее люди зачищали территорию, чем проще для них был соперник, тем более сильных тварей они привлекали на замену. Менялось либо количество, либо качество. Но и старатели не сидели на месте, они становились сильнее и пока поспевая за прогрессом монстров.

Однако новички испытывали большие трудности - слабых нулевых существ становилось все меньше и меньше. А самые удобные, для старателей с нулевым уровнем, монстры - теневые коровы - вообще стали дефицитом. Впору было заносить их в Красную книгу. Но зоозащитники как-то не прижились на Другой Стороне, поэтому коров продолжали нещадно истреблять. Впрочем, ветеранам запрещалось на них охотиться. Кончено, проконтролировать это было затруднительно. Как заядлые браконьеры они тайком отлавливали и убивали 'беззащитные' монстров ради легкой, хотя и скудной добычи.

В этот раз жителям ближайшего лагеря скорее повезло - рядовые гоблины все-таки не были элитой Другой Стороны, для своего уровня они были слабоваты и против хорошо подготовленной группы мало что могли сделать. А более мощных представителей их вида было откровенно мало, чтобы создать проблемы ближайшему большому поселению.

Постепенно все гоблины перебрались на новое место и разбежались в разные стороны. Толпа рассосалась, портал истаял. В лесу и в пещере вновь установилась тишина.

***

Другая Сторона. Пещера. Алекс.

Алекс шагал вдоль реки уже неделю. Шесть дней если быть точным. Часть его страхов, вызванных монстром-гигантом из озера рядом с водопадом, оказались напрасными, на пути он встречал только прозрачных полипов первого уровня и речных угрей. Пещера, к счастью, больше не радовала разнообразием. Никаких тебе желейных воинов или полипных маток. Но Алекс совершенно не огорчался по этому поводу. Одной битвы с тварью второго уровня хватило, чтобы трезво оценить свои текущие силы. Что если полипные воины будут размером с танк? Или их плевки приобретут новые свойства? Например, плюнет такая страхолюдина и парализует на несколько минут... Не уж, лучше Алекс будет мелких и слабых полипов бить и обижать.

Однако сбор пыльцы замедлился. За все это время Алекс набрал всего два грамма. Также мелкие твари тормозили трансформацию аспектов. Зато Барьер со Сканером развивались.

В какой-то момент Алекс решил продолжить тренировку Насоса, раз пыльцы все равно мало. Теперь он собирал энергетический порошок с половины монстров, а остальные твари шли на прокачку умения.

Как и раньше во время отдыха охотник тренировал Барьер, сидя перед каким-нибудь одиноким недобитком, который безрезультатно, но очень настойчиво атаковал его раз за разом. Однажды он так увлекся, что дождался момента, когда у полипа закончатся слюни, или чем он там в него стрелял, и засранец пойдет 'врукопашную'. Выглядело это забавно - тонкий блин не мог пробить его барьер, но пытался на него забраться как преданная собака. Алекс, впрочем, не стал его приручать, а просто добил бедолагу.

Благородя массе слабых врагов, развитие шло непрерывно.

Чтобы отвлечься от однообразной охоты, Алекс периодически ставил эксперименты. Он бросал монстриков в воду - оказалось, что они умеют плавать, и быстро возвращались. Попробовал поджечь одного из них, потратив немного ценной бумаги - монстр бурно реагировал, но плеваться не перестал и не убегал от огня, а мужественно терпел. Одного мелкого гаденыша даже завалил камнями, чтобы проверить, сможет ли он выбраться, оказалось не смог. Пришлось откапывать и добивать.

В общем, развлекался как мог, но ничего полезного не узнал. Выяснил только, что у полипов и речных обитателей есть какая-то договоренность и друг на друга они не реагировали. Или реагировали, но не так остро, как, например, полипы на ползунов. Просто расходились в разные стороны и все. Видимо привыкли друг к другу, а жаль, Алекс уже строил грандиозные планы, как под защитой ручных полипов форсирует реку, отгоняя прочь речных монстров.

За шесть дней местность не изменилась. Исполинская река не баловала разнообразием, оставаясь все такой же темной и таинственной, а, главное, непонятной. Он так и не увидел противоположный берег, хотя теоретически в темноте человек должен видеть свет на большом расстоянии. Но то ли другой берег был очень далеко, то ли там не рос светящийся мох. И то и другое было знаком, что лучше держаться на этой стороне.

Иногда он чувствовал Сканером речных существ, проплывающих рядом, но на берег они не вылезли. Что это были за твари, Алекс не знал, и не пытался ни выяснить это, ни поохотится на них, чтобы не спровоцировать какое-нибудь гигантское чудовище. Рыбачил тоже по минимуму - поймал угря и на берег.

Поначалу спать на берегу охотник опасался. Каждый день он успевал зачистить от двух до трех километров пути и после охоты, возвращался к разлому для ночевки. Но дорога занимала слишком много времени и рано или поздно ему придется перенести временную базу из расщелины на берег и начать спать у воды.

Собственно тянуть дальше Алекс не мог. На шестой день он потратил несколько часов только пешую прогулку по зачищенной территории туда и обратно. Спасало усиление тела, благодаря ему мышцы не уставали, но так дальше продолжаться не могло.

Под конец шестого дня он решил в очередной раз проверить интерфейс. Тем более посмотреть было на что. За это время просто и буднично еще два умения прошли усиление. Пару дней назад Сканер и сегодня Насос. Оба пересекли планку в восемьдесят пять процентов:

[Уровень: 0

Энергия: 35/35 ед

Трансформация: Тело: 66,3% / Структура: 77,1% / Мозг: 66,2%

Сигнатуры. Простые: Ходок (15%)

Обычные: Ночной фильтр (макс.), Общее усиление тела* (60%)

Редкие: Пространственный барьер* (84%), Сканер пространства** (88%), Насос** (85%), Ножницы пространства* (75%)

Таланты: Касание смерти, Чувство пространства]

Выросла дальность сканера - теперь в режиме локатора Алекс мог определить уровень и название твари, на расстоянии до восьмидесяти метров. Он подозревал, практически был уверен, что объемное сканирование тоже может работать в этом диапазоне, но куцего энергетического резерва хватало только на двадцать метров

- Но ничего, - прошептал он, - наберу уровень и проверю!

А вот Насос порадовал, хотя сначала Алекс подумал, что не получил никакого усиления, потому что скорость заполнения резерва осталась прежней. Однако спустя пару часов и сотни попыток, старатель случайно разгадал секрет умения - оказалось, что теперь он может извлекать энергию не только из окружающего пространства, но и напрямую из пыльцы.

Правда, для осознания возможностей навыка Алексу понадобилось время и расчеты. В одном грамме пыльцы содержится примерно двенадцать тысяч единиц энергии. Но в походных условиях, если он просто рассыплет ее рядом с собой или приготовит раствор, то извлечет только малую долю. Насос не слишком сильно увеличивал КПД и извлекал не более десяти процентов - то есть тысячу двести единиц из одного грамма - зато делал это очень быстро, всего за пятнадцать секунд, а не за две с половиной минуты.

Новый режим Насоса делал Алекса значительно сильнее, но только потенциально - пока есть пыльца он хозяин положения, а потом - бедный родственник. Жаль что в обычном бою он не мог воспользоваться столько полезной возможностью - слишком быстро навык сжирал дефицитный порошок.

Обнаружился и минус - Насос больше не развивался, даже когда Алекс тянул энергию с только что убитых монстров. Поначалу он сильно расстроился, хотя понимал, что найдет способ дальнейшего развития навыка. Так и получилось - выяснилось, что умение растет только при извлечении энергию напрямую из пыльцы. С силой приходят и препятствия.

- Логично, было бы слишком жирно получать одни плюсы, - пробормотал старатель, - чем сильнее умение, тем сложнее его развивать. Но лучше один Насос, чем десяток Ночных фильтров!

И он был прав, для старателя сложность в развитии умения означает его силу, а не слабость. Чем сложнее и медленнее развивается способность - тем сложнее, а значит и мощнее ее энергетическая матрица.

К сожалению, прямо сейчас Алекс не готов тратить пыльцу на тренировку способности. Слишком мало ее у полипов. Он вновь вспомнил о ползунах и вздохнул - какие же замечательные были противники! Разве что молоко не давали.

***

Чтобы не ночевать совсем без защиты, Алекс решил сделать убежище. Для этого он несколько часов таскал валуны, щедро рассыпанные по берегу. Общее усиление тела на полной мощности позволяло справиться с задачей, но все равно пришлось попотеть. Из камней охотник построил себе миникрепость, точнее обычную насыпь, высотой в полтора метра. Если нападут полипы, то укрепление не спасет - уродцы и по стенам умеют ползать, зато сооружение укроет от взгляда речных обитателей. Главное, чтобы из воды не вылез какой-нибудь гигантский осьминог, тогда останется только схватить камень побольше и надеяться, что гадина зубы все себе пообломает пока жевать его будет.

Поскольку Алекс не знал, что случится, если он пробудет в одном месте слишком долго - до сих пор он постоянно двигался - он решил понаблюдать за рекой, прежде чем заснуть. В течение трех часов он вглядывался в спокойные, темные воды.

Постепенно он расслабился и стал вспоминать свое путешествие по пещере. За почти полтора месяца Алекс привык к своей робинзонаде. Пока все шло по плану. Но его не отпускала загадка - как он сюда попал? Точнее, что его сюда привело? Он чувствовал, что если пройдет весь путь до конца, то найдет ответ на этот вопрос. Что-то же его позвало, и он должен узнать что именно.

С этими мыслями охотник уснул.

***

- Пора вставать, - Алекс потянулся и зевнул.

Ночевка прошла нормально, его снова никто не съел, а значит хватит лентяйничать - нужно идти на работу, точнее охоту. Никаких изменений в планах на сегодня не было. Разве что он хотел побыстрее получить усиление Барьера. К вечеру вчерашнего дня прогресс умения замер на отметке 84%, если постараться, то полипы помогут добить умение до очередного усиления...

Через два часа Алекс любовался записью в интерфейсе:

[Сигнатуры: Пространственный барьер** (85%)]

Второе усиление Барьера принесло качественные изменения - щит стал подвижным. Если до этого Алекс мог только создавать, подпитывать и растягивать барьер, то теперь он научился смещать его, отодвигать от тела и менять форму.

Казалось, что мобильность умения - это просто новое свойство матрицы, но немного поигравшись с навыком, Алекс понял, что он по-другому ощущает защитный экран. Как будто энергетическая матрица настолько интегрировалась в его нервную систему, что мозг начал воспринимать нюансы барьера как продолжения собственного тела.

- Значит между матрицей Барьера и управляющей системой, образовались новые связи, - задумчиво произнес старатель.

Единственное чего он еще не смог - это сжать защиту, точнее, уплотнить ее. Экран только растягивался, но не спрессовывался. Из-за этого Барьер мог остановить в лучшем случае удар средней силы.

Тем не менее Алекс считал, что ему повезло. Многие ли старатели могут похвастаться, что их защита, - которая на минуточку есть далеко не у всех! - может сдержать атаку монстра на один уровень выше? Пусть всего один удар, но и это неплохо. И это при сравнительно малых затратах! А полипы так вообще не могли пробить пространственный щит.

Алекс потратил два часа на тренировку умения и отправился дальше охотиться на прозрачных монстриков, которые, казалось, никогда не закончатся. Еще в начале пути он подумал, что может лучше просто пробежать по берегу мимо всех тварей? Если двигаться достаточно быстро, то враги его не догонят. Но от этого шага его остановила неизвестность - если он наткнется на сильного врага, то его зажмут с двух сторон. Вторая причина -- Алекс уничтожал полипов сотнями, и если так пойдет и дальше, то через несколько недель новый уровень будет в кармане.

'Не надо зазнаваться, спокойное, планомерное развитие - залог успеха', - думал он.

Полтора десятка полипов равнялись одному ползун, разве это мало? Скорее нужно пожелать, чтобы прозрачные засранцы не закончились слишком рано, пока он не наберет уровень. Мало ли какой соперник ждет его впереди. До сих пор Алексу везло, в том смысле, что он в одиночку справлялся со всеми встреченными врагами, но если он наткнется хотя бы на одного непреодолимого монстра, то ему придется вернуться в пещеру, если, конечно, он сможет пережить эту встречу.

К концу следующего дня его опасения воплотились в жизнь!

- Вот и закончилась легкая прогулка, - прошептал себе под нос Алекс, разглядывая открывшийся пейзаж.

Привычный узкий берег обрывался, а сразу за ним начинался широкий каменный 'пляж'. На подходе к новой местности кустики мха редели с каждым шагом, пока полностью не исчезли. Охотник задумчиво смотрел вперед - даже в пещере, на километровой глубине встречались отдельные светящиеся точки, благодаря которым Ночной фильтр хоть как-то работал, а здесь - ничего, только непроглядный мрак, как на потолке или рядом с подземным озером, внизу водопада.

Полипы пропали, последнюю партию он уничтожил двести метров назад -- со сменой владений, должны поменяться и хозяева. Охотник напрягся. А вдруг впереди и правда земля гигантов? Но уйти, не проверив свои догадки, он не мог.

'Тут явно кто-то должен жить, - думал Алекс, выставив перед собой копье, - подозрительное место!'

Соблюдая величайшую осторожность и готовый рвануть назад, охотник добрался до угла, где стена, вдоль которой он так долго путешествовал, резко сворачивала - пляж начинался сразу за ней. Алекс выглянул из-за поворота, но ни черта не увидел. Впереди не было даже пятнышка света.

Охотник вздрогнул и поежился, оказалось, что помимо темноты здесь было холодно! Не Северный полюс, но температура чуть выше точки замерзания - он заметил, что вода рядом с берегом не замерзла.

Да уж, темнота и холод. Как будто одной темноты мало! Алекс не боялся мороза - его снаряжение обеспечивало комфорт в большом диапазоне температур, он мог легко спать в снегу или путешествовать по пустыне. Но любая странность кричала об опасности.

Другая загадка - сама граница холода. Стоило ему перейти невидимую линию, и он словно попал из лета в зиму. Вот здесь на берегу комфортные условия, а в пяти метрах дальше температура чуть выше нуля. Непонятно!

Сделав шаг назад, Алекс долго всматривался в темноту, стараясь выхватить локатором какое-нибудь живое существо, но ничего не находил. Особенно тщательно он осмотрел потолок пещеры - в этом месте Сканер добивал до него, хотя дальше свод снова уходил наверх и прятался во тьме.

- Эй! Кто в теремочки живет... Выходи! - прокричал парень, но никто ему не ответил и он недовольно пробурчал: - Смотри-ка, какие негостеприимные. Ладно, сам проверю.

Достав зажигалку, но не воспламеняя ее, Алекс пошел вперед. Через сто метров под ногами захрустела наледь.

'Черт! Не поскользнуться бы', - пронеслось в голове.

Еще через сто метров стало темно даже для его Ночного фильтра. Свет от берега сюда не добивал. Алекс поежился - он вспомнил о пауке, который напал в подобных обстоятельствах.

Что делать? Идти назад - значит сдаться! Нужно выманить местных тварей и лучше их почувствовать умением - если он зажжет огонь, то может их отпугнуть. Или, наоборот, привлечь...

Алекс решил пройти еще немного. Десять метров ... двадцать ... Зрение и слух напряжены до предела, но пока никаких признаков врага. Еще шаг... В этот момент в груди возникает ощущение опасности - сработал режим обнаружения. Кто-то приближается!

Глава 24. Каменный пляж.

Почувствовав присутствие врага, Старатель не раздумывает - сразу воспламеняет зажигалку. Появляется тусклый огонек, совсем жалкий на фоне полной темноты, но этого хватает, чтобы рассеять окружающую тьму. Алекс видит, как со стороны реки и из глубины пляжа одновременно с огромной скоростью на него несутся десятки темных змееподобных силуэтов. Он еще не знает, что это за твари. В темноте не разобрать - видны только смутные тени, а времени вглядываться нет, враг уже близко! Контакт с противником установлен и нужно бежать, пока этот контакт не перерос в более тесное знакомство.

Единственное безопасный путь - назад на узкий берег, где светло и нет холода. Он резко разворачивается, но на повороте поскальзывается - из-за изморози ноги скользят - и падает, больно ударяясь коленом. Зажигалка вылетает и гаснет. Несколькими лихорадочными движениями он пытается ее нащупать. На это уходят драгоценные мгновения. Есть нашел! Старатель вскакивает и бежит в сторону света. Свет сейчас спасение, даже тусклый и слабый от редкого мха на камнях, на границе между пляжем и берегом. Кем бы ни были его преследователи - это существа мрака и темноты. Как и пауки, они живут в своем мире, где нет света, а значит не любят его.

На ходу он пытается высечь огонь, но ничего не получается. Времени разбираться нет и он бросает попытки, сосредоточившись на беге. Сзади доносится шуршание десятков тел. Он слышит, что существа явно быстрее, чем он, звук все ближе и ближе. Не надо было тратить время на поиски зажигалки. Вещь ценная, но жизнь дороже.

Усиление тела включено на полную мощность, потребляя всю энергию. Способность делает его значительно сильнее, выносливее и немного быстрее. Усталости нет, в крови адреналин - все произошло слишком быстро, он не ожидал, что враги появятся так внезапно и будут двигаться с такой скоростью. Отбиваться бесполезно - монстров слишком много и он не знает их возможностей.

На бегу парень вниманием переводит барьер назад, прикрывая спину, затылок и ноги. Если твари атакуют, то защитный экран первым примет удар. К счастью, он теперь может двигать барьер.

Каменный пол становится сухим - наледь закончилась, ноги больше не скользят. Он пытается еще сильнее разогнаться. Колено ноет, но бежать не мешает.

Спасительный берег приближается, как и шуршание преследователей позади. Птыщ! Звук напоминает удар кожаного ремня, который сложили и резко распрямили. Через мгновение Алекс чувствует толчок, его бросает вперед. Если бы враг атаковал пару мгновений назад, то он бы точно упал. Но под ногами уже не так скользко, а новые силы помогают сохранить равновесие. Он выравнивается и снова набирает скорость. Но заминка дает врагам шанс сократить дистанцию. Шуршание уже в нескольких метрах за спиной.

Птыщ! Второй удар снова приходится в барьер, еще сильнее сокращая площадь защитного экрана, но защита еще держится, не схлопывается. Алекс смог удержаться на ногах и бежит дальше. Еще немного!

Оба удара в спину, значит, монстры прыгают и бьют всем телом. Он мгновенно поднимает оставшийся барьер в центр спины - в место вероятной атаки. Но ноги и затылок теперь не защищены, а энергии, обновить барьер, нет.

Алекс уже даже не бежит, а несется огромными прыжками, используя усиленные энергий мышцы на полную катушку. Берег уже совсем рядом, фактически он на его границе. Вот появляются первые валуны с крошечным количеством светящегося мха на боках. Света мало, но он есть, тут даже глазами что-то видно. Граница холода тоже почти закончилась, но разгоряченный старатель этого не чувствует. Его волнует, почему твари не отстают!? Хотя нет, звуки преследователей становятся тише. Они наконец замедляются. Он чувствует, что выберется невредимым.

Птыщ! Резкая боль в правом плече. Что-то вцепилось! Он чувствует, как рука мгновенно немеет - из нее уходят силы и энергия. Но в ногах сила еще есть, а именно они его опора и в буквальном, и в фигуральном смысле. Не оглядываясь, и не пытаясь ничего сделать с вцепившимся в плечо врагом, он несется дальше, стиснув зубы.

Еще пару секунд и старатель выбегает с пляжа на речной берег, но продолжает бежать, не снижая скорости. На правом плече висит монстр. Не бегу его тело раскачивается и бьет ему по спине как веревка. На ходу он определяет длину твари - от плеча до середины бедра. Вес небольшой - бежать не мешает.

Шуршания сзади больше нет, но старатель заставляет себя пробежать еще пару сотен метров, не обращая внимания на боль и отвращение - сейчас главная опасность не то что на нем повисло, а десятки других преследователей. Он вытерпит поганца, что вцепился в него, но атаку стаи не переживет.

Вот он уже достаточно далеко. Он оборачивается, преследователей нигде не видно. Пришло время заняться пассажиром на спине. Наконец, он с ним разберется. Он пытается увидеть вцепившегося монстра, но тварь висит так, что ее не видно. Рука совсем перестает слушаться. Теперь и спина начала неметь, а в ногах появляется усталость.

Он чувствует, как отключается Общее усиление тела, а с ним уходит и сила. Все - он больше не такой могучий, как секунду назад. Но почему? Насос же исправно качает энергию - это уже рефлекс, такой же, как и дыхание. По всем расчетам потока энергии должно хватать на поддержку умения. Алекс тратит мгновение и вниманием проверяет резерв - пусто! Черт! Ладно, разберется потом. Главное, избавится от монстра.

Парень разбегается и с силой бьется спиной о стену - не время себя жалеть, нужно сбросить монстра любой ценой. От боли из глаз непроизвольно текут слезы. Онемение оказывается не повысило болевой порог. Вот ведь садистские твари - от их укусов он двигать рукой не может, но боль отлично чувствуют.

Он бьется о стенку еще раз. Кажется, что это напрасно - тварь не отстает. Вцепилась и висит как бульдог. Но старатель не останавливается и продолжает биться о стену снова и снова. Каждый раз он отбегает на пару шагов, потом буквально прыгает на скалу. Усиления больше нет, но ярость придает сил, ему хочется сдернуть и раздавить врага. При каждом ударе плечо вспыхивает нестерпимой болью. Но он продолжает долбить монстра - тому должно быть еще хуже. При очередном ударе ощущение угрозы пропадает, сразу становится лучше, резкая боль уходит. Старатель останавливается. Горячка боя спадает и накатывается усталость, как будто пробежал марафон. Давно он так не уставал. Что-то здесь нечисто.

Правая рука не работает. Поэтому левой он нащупывает тварь, хватает ее, точнее ее труп и резким движением срывает с себя. Вместе с монстром вырывает и часть собственного тела. По спине течет кровь и пот. В глазах темнеет, его начинает мутить, но он держится - сейчас не время падать в обморок. Все что он может себе позволить - присесть на камень и обработать рану. Через 15 минут рука начала приходить в себя, онемение прошло, а к пальцам вернулась чувствительность.

Наконец, он может рассмотреть врага. В руке у него фиолетовое, почти черное тело длиною 70 сантиметров. Толщина в самой широкой части не превышает нескольких сантиметров. Тварь похоже на змею с глазами глубоководной рыбы. Ее пастью усеяна десятками мелких зубов, в которых застряли обрывки одежды и вырванный кусок плоти. Старатель морщится - это его плоть! - теперь снова придется восстанавливаться.

На первый взгляд монстр почти не пострадал от ударов по камню. На шкуре не видно повреждения - крепкий противник. Но ярость и сила победили, хотя, по правде говоря, он выиграл схватку просто потому, что больше и тяжелее - существо небольшое и явно слабее его. Тем не менее оно сумело причинить столько боли и неудобств, что кто здесь сильнее и лучше использует свои умения - большой вопрос.

Алекс пытается активировать Сканер - тот срабатывает, энергия вернулась. Перед глазами появляется надпись:

[Ледяная пиявка - 1 ур.]

Вот ведь тварь ледяная! Старатель догадывается, откуда взялось такое название. Имя хорошо подходит этому существу и объясняет, почему во время бегства у него закончилась энергия и стали отключаться способности. Он бросает ее вниз и начинает потрошить пока монстр еще не начал деформироваться.

В этот момент парень не испытывает отвращения - он не из брезгливых. Просто не может себе позволить быть брезгливым. Сейчас каждая крупица информации даст ему преимущество. Он готов препарировать тварь и копаться в ней пока не поймет, как лучше всего уничтожать ее сородичей. Жаль, что у него нужных аналитических способностей, чтобы найти уязвимые точки. Ну да ничего, будет действовать по старинке - лупить врагов со всей силой, так и станет понятно, отчего они дохнут быстрее.

Нож почти не берет шкуру. Лезвие просто не может пробить верхний слой, а если сильно давить, то кончик входит, но не режет. Старатель даже боится, что сломает его, хотя вряд ли, не настолько он стал сильнее. Тогда Алекс режет тварь лезвием верного копья, мысленно делая пометку при первой возможности обзавестись ножом из того же сплава. Из-за редкости и высокой стоимости, а также жадности правительственных интендантов, у него только один предмет, которым может повредить шкуру пиявки. Хорошо, что есть способности, со временем они заменят любое оружие. Он и сейчас бы мог разрезать шкуру Ножницами, но ему нужна точность, а этим качеством умение пока не обладает.

Разрез проходит вдоль всего тела от головы, до хвоста. Из открытой раны вытекает жидкость ярко-синего цвета. Непривычный цвет для животных, такой почти не встретишь на Земле. Дальше странности нарастают - при контакте с каменным полом на нем сразу появляется ледяная корка, но быстро начинает таять, а сама жидкость испаряется. Старатель хорошо научился ощущать изменения в энергетическом фоне, поэтому замечает, что испаряясь, кровь монстра выделяет энергию.

- Значит, энергия у них в крови аккумулируется, - задумчиво шепчет старатель, макая палец в лужу перед собой.

На пальце появляется изморозь, но от тепла человеческого тела тут же начинает исчезать. Сейчас есть время подумать и ему становится понятно, что способности этих существ связаны с управлением энергией. Он на себе убедился, что пиявка вытянула из него и силы, и энергию, когда к плечу присосалась. Но этим их способности не ограничиваются. На их территории темно и нет мха. Они вытягивают любую энергию, в том числе и тепловую не только из живых существ, но и из других источников, поэтому и температура на пляже околонулевая. Сейчас он вспоминает, что зажигалка давала мало света - каким-то образом даже огонь теряет силу. Возможно, они замедляют течение химических реакций.

Парень просидел рядом с разделанным монстров около получаса, отдыхая и стараясь понять, как бороться с хитрым умением нового врага. Под его взором все кровь медленно испарилась, осталась только небольшая лужица темного, почти черного цвета - синева ушла вместе с энергией. Он перевел взгляд на реку, лицо его было спокойно.

- Нужно пока восстановиться, - потянул он и медленно пошевелил рукой, проверяя, ощущения.

Плечо было перехвачено эластичным бинтом. Щедрая щепотка пыльцы ускорила заживление и сняла острую боль, но нужно время, чтобы он мог свободно двигать рукой и активно работать копьем.

Парень бросил взгляд в сторону пляжа ?- не поменялось ли что-нибудь. Но нет - там все по-прежнему, полная темнота скрывает царство пиявок. Он встает, разворачивается и идет к лагерю, нужно осмыслить информацию и разработать план как пересечь пляж. Другой дороги нет.

В лагере старатель первым делом присыпает рану еще одной щепоткой пыльцы и начинает ремонтировать одежду, которая больше напоминает лоскутное одеяло, чем обмундирование покорителя другого мира, но его это совершенно не волнует. Закончив ремонт, он засыпает, сил на рыбалку не осталось.

***

Очередное ранение снова дало оправдание для отдыха. Это становится привычкой - отдыхать после тяжелых увечий. Старатель сидит на камне рядом со своей крепостью и наблюдает за рекой, размышляя, как поступить дальше. Пляж попался очень некстати - до следующего уровня ему осталось не так много. Еще полторы недели охоты на полипов и новый уровень был бы у него в кармане. А с уровнем должны были прийти и новые возможности.

Теперь же нужно искать ключик к новому врагу. Наверняка есть оптимальный способ с ним справиться. Что он уже знает про пляж? Там десятки, а скорее всего, сотни ледяных монстров первого уровня со способностью высасывать энергию.

Пиявки почувствовали добычу, как только он вошел на пляж и мигом примчались, хотя он шел тихо и прошел не больше 300 метров. Даже хорошо, что они так быстро его обнаружили, это дало шанс добежать до границы, иначе они бы его нагнали на своей территории и тогда он там и остался или ранения были бы сильнее. Монстры агрессивно защищают пляж и нападают сразу всей стаей. Как и ползуны они движутся невероятно быстро учитывая форму их тела. Но в отличие от ползунов у ледяных пиявок больше способностей и они сильнее. Одна только парализация чего стоит.

Главное, что монстры сильно не любят свет, нужно понять насколько сильно. Это их слабое место и с проверки реакции на свет он и начнет. Старатель пожалел, что не взял с собой мини лампу, в которую можно воткнуть зажигалку. Система зеркал светильника позволяет направить весь поток света в одну сторону. Удобная штука для пещеры и входит в бесплатный стандартный набор. Он видел ее в каталоге, но не взял. Как он мог догадаться, что окажется один в пещере. Алекс тогда много бы чего с собой взял. Повезло ему только с батончиками, тут угадал - запас еды оказался очень кстати. На одной рыбе долго не протянешь.

Пляж нужно проходить. Если не удастся его пересечь, то придется возвращаться в пещеру, откуда он начал. Но старатель не верил уже, что там есть выход на поверхность. Он прошел большой путь вдоль реки и заметил, что русло идет под небольшим уклоном - значит, он понемногу поднимается, но выхода пока не видно, даже признаков вроде изменений в воздухе нет. А старая пещера явно еще глубже, выхода там точно не может быть. Возможно, есть другой маршрут, но тут дорог свободных от монстров нет. Поэтому нужно идти вперед через территорию ледяных монстров.

Приняв решение, старатель погрузился в созерцание реки. До конца дня он никаких активных действия не предпринимал. Двигаться было еще больно и рука не работала так, как надо. Ловить крупных речных монстров он опасался. Поэтому просто смотрел на реку, отдыхая и стараясь проникнуться безмятежностью текущей воды.

В этот момент Алекс не злился на пиявок, у него вообще не было искренней ненависти к обитателям Другой Стороны. Они могут его убить, как может убить буря и извержения вулкана. Нет смысла их ненавидеть. Поэтому ругательства и угрозы в адрес всех встреченных врагов были лишь средством сбросить напряжение. Максимум они его раздражали, но сейчас и это чувство растворилось. Внутри установилось чувство собранности и внутреннего покоя - самое эффективное состояние в его положении.

Избежал он и другой крайности - были люди, считавшие, что с монстрами нужно обращаться по-другому, потому что это 'их' мир. Но такие товарищи в основном на Земле обитали, а если решали заняться добычей пыльцы, то хлебнув опасностей и невзгод, быстро меняли взгляды. Алекс изначально не считал монстров наследниками этого мира, он верил, что Другая Сторона - мир людей и для людей.

Поэтому для него монстры - просто препятствие, которое нужно пройти. Его характеру присуща упертость и методичность и это ему хорошо известно. Иногда это мешало, но сейчас помогало. Старатель выбрал цель и шел к ней. Темный каменный пляж и ледяные монстры? Ну и что? Он справится, а если понадобится, то он будет вытягивать пиявок одну за другой и убивать, сколько бы это времени ни заняло.

***

На следующий день охотник вернулся к логову пиявок. Он потратил на обзор местности пару часов, углубившись на 50 метров на их территорию. Здесь было еще достаточно светло и он мог полагаться на Ночной фильтр, но никого так и не увидел и не почувствовал. Монстры не отреагировали на вторжение. В прошлый раз они атаковали на отметки 300 метров.

Сейчас старатель чувствовал, что здесь не только холодно, но и энергии немного меньше. Энергетический фон был скудный, но только немного слабее, чем в других частях пещеры. Насосу это не мешало. Пиявки не могли высосать всю энергию, пронизывающую пространство. Если бы они смогли это сделать, то были не монстрами, а настоящими Монстрищами!

Но вот мох жалко. Что они с ним сделали - неясно. Возможно, просто съели или как-то по-другому высосали жизнь. Слава Другой Стороне, что на него напрямую их способность высасывать жизнь и энергию не должна влиять. Для этого нужен физический контакт.

Это общеизвестная особенность Другой Стороны - как старатели не могут применять умения внутри тел монстров, так и монстры не могут напрямую вредить людям. Иначе Алекс мог бы запустить Ножницы сразу внутри тела любой твари и мгновенно повредить ее внутренние органы. Но это невозможно, если только нет огромной разницы в уровнях.

Организм человека и монстра - это отдельный мир. Там расположены матрицы и энергетические центры, все это пронизано структурой энергоканалов. Можно сказать, что это отдельная вселенная со своими законами. Нужен гигантский избыток энергии чтобы навык сработал внутри тела другого существа. Поэтому он вынужден бить Ножницами со стороны, а пиявкам нужно впиться в него зубами. Один-один, ничья. Но зато он может издалека бить. Один-ноль в его пользу.

Убедившись, что ледяные твари не реагируют, Алекс начал медленно продвигаться вглубь пляжа. Его цель - проверить реакцию монстров на свет и попробовать их уничтожить Ножницами. В ладони он сжимает зажигалку, которую починил накануне, точнее разобрался, что случилось. Зажигалка упала на наледь, в механизм попал кусочек льда и тут же расправился от нагретого металла, не дав высечь искру. Нужно было просто еще пару раз щелкнуть, но тогда он это не знал.

Прошлый раз монстры появились с двух сторон - со стороны воды и из глубины самого пляжа. Значит, они могут существовать и в воде, и на суше. Вероятно, живут целыми колониями, так скопом и атакуют врагов. Парень уверен, что их здесь сотни - вряд ли одна пиявка или небольшая группа могут заморозить такую большую территорию. Это точно коллективное умение. И этот пляж они заморозили непросто так, а чтобы создать себе комфортные условия для проживания.

Алекс даже восхитился пиявками - другие монстры ищут подходящую среду обитания, а эти могут преобразовать любое темное место под себя. Темное и мокрое.

Это даже хорошо, если тут будут только те враги, которых он встретил, тогда имея запас времени и место, куда можно отступить, он сможет с ними рано или поздно справиться.

Старатель медленно идет вперед, делая остановки каждые 10 метров. Наконец, доходит до 200 метровой отметки и надолго замирает. Монстры не появляются, но дальше идти опасно - в прошлый раз едва убежал. Поэтому он ждет. Сканер в режиме обнаружению работает в полную мощность, каждые пару минут проверяя круг радиусом 50 метров, на большее просто нет энергии. Охотник опять морщится - новый уровень решит эти проблемы. Насколько проще проводить разведку, имея больший запас, тогда и защитный барьер можно постоянно обновлять и сканер будет добивать дальше.

Второй помощник - слух. Монстры даже не пытались осторожничать на своей территории, шуршания десятков тел не скроешь. Он делает еще несколько шагов и ждет, наконец, слышит плеск воды, чуть позже срабатывает и Сканер - монстры в пути.

Парень разворачивается и бежит, добегая почти до границы между пляжем и берегом. Тактическое отступление сопровождается шуршанием десятков тел, но сегодня их меньше, видимо потому, что он не зашел так глубоко, как до этого и не все пиявки успели среагировать. Встав на границе пляжа, он высекает огонь, высоко поднимая зажигалку. Слабый огонек выхватывает силуэты - монстры останавливаются и не приближаются. То ли от того, что здесь их владения заканчиваются, то ли боятся огня. В прошлый раз они бросили преследование, только когда он выбежал с пляжа, значит, они реагируют на свет.

Увидев, что монстры не решаются напасть, старатель идет им навстречу, освещая путь зажигалкой. Желтый свет разгоняет тьму, перебивая ее зеленые оттенки. Он видит, что перед ним всего десяток тварей. Между ними чуть больше 30 метров. Он делает еще пару шагов и монстры не выдерживают - начинают отползать. Видно, что они недовольны - извиваются, копошатся, бьют хвостами по каменному полу, но свет гонит их прочь и они отступают.

Охотник продолжает медленно идти - твари отползают еще дальше. Вот он зашел на их территорию еще на 50 метров. Здесь темнее. Расстояние между человеком и пиявками сокращается до 20-25 метров. Он замирает - пиявки тоже. Теперь он их ясно видит, можно уже бить Ножницами, но парень наблюдает за врагом. Ему важно понять, как далеко он может их отпугнуть, насколько твари боятся света и могут ли они привыкнуть к нему.

В этот момент появляются еще с десяток пиявок и огонь становится слабее. С топливом и зажигалкой все в порядке, это способность монстров приглушает огонь. Пятно света сужается, становится темнее. Твари пользуются моментом и подползают на пару метров, но старатель не отходит назад.

Вот еще несколько новых гостей подоспело из глубины пляжа. Но свет огня не уменьшается.

- Отлично, значит их возможности все же ограничены, - шепчет старатель, не отрывая взгляда от врагов и проверяя их реакцию на звук, но твари не обращают никакого внимания на его слова.

Тогда он водит зажигалкой из стороны в сторону - тварям это не сильно нравится, они чуть отползают. Он прикрывает огонь рукой - монстры всей толпой ползут вперед. Отводит руку - твари тут же ползут обратно. Делает так несколько раз - реакции пиявок не меняются.

- Совсем тупые, ничему не учатся, - в полный голос говорит старатель, - вот и отлично!

Он медленно пятится обратно к берегу - пиявки с той же скоростью ползут за ним. Становится светлее и расстояние увеличивается. Когда дистанция между человеком и преследователями доходит почти до 30 метров Алекс бьет по одной из тварей Ножницами, та распадается на две части.

Это не бронированный ползун - толщина пиявки всего несколько сантиметров, от удара тварь сразу подыхает. Синяя кровь быстро разливается вокруг обрубков. До земного червяка ей далеко, тот бы выжил, но этим монстрам для функционирования, нужно сохранять целостность тела.

Оставшиеся пиявки явно недовольны, они агрессивно и резко бросаются вперед, но через несколько метров останавливаются и тут же ползут назад. Тут граница их владений - дальше становится значительно светлее. Но это 'значительно' - только по меркам Алекса и жителей темноты, обычный человек тут почти ничего не разглядит - ни темных змееподобных монстров, ни разбросанных камней, ни реки в нескольких десятках метров он него.

Но пиявкам света хватает - слабое свечение мха и раздражающий огонь в руках человека и манит их, заключенной в них энергией, и одновременно останавливает. Они хотят высосать, уничтожить захватчика, но инстинкт и страх света не дает им приблизиться. Свое раздражение они демонстрируют извивающимися телами и громкими шлепками хвостов по каменному полу.

Реакция на смерть сородича недвусмысленная - вся колония в ярости и бешенстве. Но тут Алекс видит удивительную сцену. Через пару секунд, как он убил первое существо и из него начала вытекать кровь, соседние пиявки набрасываются на труп и ярко-синюю лужу. Он догадывается, что монстров привлекла энергия, которая начинает разливаться в воздухе, как только он убил противника. Но стая не дают пропасть дармовой энергии, высасывая досуха всю кровь и пролитую и ту, что еще находилась в останках их сородича, действуя по принципу 'Ни капли врагу!'.

- Да вы каннибалы! - восклицает изумленный старатель, с таким поведением он еще не сталкивался.

Это несколько меняет тактику, теперь нельзя поубивать кучу монстров и качать энергию с их останков, у него появились конкуренты. Другие обитатели пещеры вели себя более прилично и не покушались на его законную добычу. Еще одна неприятная особенность пиявок.

Решив, что для первого эксперимента достаточно, Алекс идет назад. Ледяные твари через несколько минут разворачиваются и ползут вглубь каменного пляжа, оставляя за собой выжатый досуха труп товарки.

Охотник узнал немало - твари агрессивно реагируют на свет, даже подавляют его, но он их останавливает. А если убить одну особь из колонии, то остальные приходят в ярость и становятся смелее. Скорее всего и напасть могут, если он будет в глубине их территории, даже если в руках будет зажигалка.

Жаль, что у него нет ни одной способности, связанной со светом или огнем. Обладатель такого умения тут бы развернулся! В этом сила работы команды - всегда можно подобрать специалиста, чьи способности фатальны для конкретных монстров. Ему же приходиться пробиваться в одиночку.

Но Алекс не унывает, а продолжает анализ ситуации. Его сила в превосходном контроле небольшой зоны пространства рядом с собой: он знает, что происходит вокруг, имеет защиту, сильное атакующее умение и, как вишенка на торте, может обеспечить себя запасами энергии для поддержки всех этих умений. Но его способностей не хватит, чтобы драться с такими тварями в полной темноте на их территории.

Сейчас он поменял свое мнение насчет опасности кучи мелких пиявок. В чем-то колония мелких монстров даже опаснее одной крупной, но сильной твари. Пока он рядом с пляжем он может отступить и перебить любое количество врагов, пока они в зоне досягаемости Ножниц. Но в глубине их территории опасность стайных тварей возрастет. Его умение зараз убивает только одного врага, причем с большим запасом, а потом нужно ждать, пока заполнится резерв, но отступать-то и спрятаться уже негде.

Однако у него есть идея что делать, нужно только ее проверить. Старатель идет вдоль берега. Ага, вот то, что надо! Он берет крупный валун, на котором растет светящийся мох и несет его к границе владений ледяных пиявок. Затем двигается обратно вдоль берега. Совсем рядом с границей таких камней мало, но буквально через сотню метров начинается зона, где их значительно больше.

Основные заросли мха, как правило, встречаются не на камнях, а на стенах. Высота распространения этого полезного растения доходит до 10 метров, а дальше начинается чистая каменная стена до самого потолка, которого на такой высоте и не видно - мох там тоже не растет.

Можно было бы соскрести мох и не таскать камни, но в таком виде он быстро умирает и через полчаса полностью перестает излучать свет, поэтому сегодня снова придется поработать Сизифом и потаскать камни. Зря он про него плохо думал, парень работал, а он над ним издевался, вот и приходится снова влезть в его шкуру. Хорошо, что есть Общее усиление тела.

Натаскав чуть больше десятка камней на границу пляжа и выждав пару часов, Алекс приступил ко второй части плана. Он перетаскивает 5 камней на 100 метров вглубь. Теперь это его временный опорный пункт. Затем он сооружает еще две небольших кучки из 2 и 3-х валунов каждая. В конце разбрасывает несколько камней в отдалении. Последний, самый здоровый валун, едва доносит до двухсотметровой отметки.

Закончив работу, охотник проходит вглубь пляжа десять метров и ждет. Слышит знакомое шуршание - энергососы пожаловали! Он поджигает зажигалку и пятится назад. Свет огня совсем тусклый и не сможет далеко отогнать тварей, но и напасть они не решаются.

Он идет назад, слегка опасаясь, что пиявки догадаются его окружить, но те пока движутся единой волной. Вот он проходит первый камень. Пиявки его обходят с разных сторон на расстоянии в несколько метров. Свет мха им не нравится, но не останавливает их полностью.

Вторая отметка - кучка из 2 камней. Пиявки обходят камни по еще большему радиусу. Кучка из 3-х валунов, тут свет ярче - радиус увеличивается до 20 метров.

- Неплохо, с этим уже можно работать, - шепчет старатель, чувствуя уверенность, что нашел метод справиться с тварями.

Дойдя до самой крупной кучи из 5 камней, он останавливается. Монстры замирают неподалеку, их отпугивает свет огня и светящегося мха.

Момент истины - Алекс гасит зажигалку и смотрит за реакцией ледяных тварей, готовый вернуть пламя, если те вздумают атаковать. Монстры приближаются, но останавливаются в 30 метрах от камней.

Охотник не спешит что-то делать, он ждет. Проходит полчаса, за это время силы соперника увеличиваются еще на пару десятков тварей. Когда они появляются, он отмечает, что новые монстры также обошли одиночный камень на пути, хотя его свет теперь не усилен огнем от зажигалки.

После того как тварей прибавилось, свет стал тусклее и, как и в прошлый раз, пиявки осмелели. Враги копошатся и бьют хвостами уже в 20 метрах от него.

Охотник готов ко второму тесту. На всякий случай он достает драгоценный резерв - бумагу. Зажигалка наготове, но пока он ее не воспламеняет. Света от камней достаточно чтобы монстры не напали. Но его цель непросто стоять под защитой тусклых валунов, а проверить, может ли он охотится на тварей.

Невидимое лезвие перерубает одну из пиявок пополам - легкая задача для Ножниц. В этот момент все внимание охотника направлено на противника, барьер заполнен энергией по максимуму, в одной руке он держит зажигалку, а в другой - бумагу. Копье осталось на берегу - против толпы оно бесполезно.

Твари начинают беситься, агрессивно извиваться и подползают ближе, сокращая дистанцию с 20 до 10 метров, но их запала не хватает, чтобы преодолеть страх и бросится на ненавистного человека, но и на месте они больше не стоят. Пиявки хаотично ползают кругами, окружая пяточек из 5 камней. Если до этого они держались единой группой с одной стороны, то теперь расползлись и окружили его полностью, кроме нескольких тварей, которые сосут энергию из убитой товарки.

Алекс наготове, но пока не паникует и не тратит стратегический запас бумаги. Твари еще не набросились, боязнь света не преодолена.

Через четверть часа пиявки успокаиваются и отползают. Но к этому времени их количество еще выросло. Пятачок окружают уже пять десятков врагов. Своим присутствием новички добавляют смелости остальным. Теперь они кружатся на дистанции в 15 метров, а свечение камней становится еще более тусклым. Чем больше тварей, тем сильнее их совокупное воздействие на источники света и энергии.

- Нужно выбираться, в следующий раз набросаю больше камней, - задумчиво произносит старатель, удовлетворенный результатами эксперимента.

Чтобы выбраться ему нужно пройти через заслон. Пиявки не подползают ближе, но и их количество не увеличивается. Установился паритет. Старатель окружен, а выбираться нужно. Атаковать он больше не решается - монстры снова взбесятся, но теперь их больше и, возможно, им хватит смелости для фронтальной атаки.

Нужно использовать бумагу. Жалко, но другого выхода нет. Он берет в одну руку самый яркий камень, а в другой держит свернутый лист. Поджигает его и идет обратно к берегу, сначала медленно, но с каждым шагом ускоряется - лист быстро закончится, нужно спешить. Сейчас лучший шанс прорваться - барьеры на максимуме, а огонь ярко горит, отпугивая врагов.

Мощный источник света разгоняет тьму, желтый теплый огонь дает силы человеку и бесит ледяных гаденышей. Впервые в своей истории темный пляж становится не таким темным.

Пиявки в ярости, но ничего со своей природой поделать не могут. Сначала неохотно и медленно, а затем все быстрее они отползают от невыносимого и ненавистного огня. Охотник в этот момент уже бежит, монстры его не преследуют. Проходит немного времени и он в безопасности.

Остаток дня посвящен тяжелой работе - старатель собирает светящиеся камни с берега. За каждый следующим валуном приходится уходить все дальше и дальше. Если бы не Общее усиление тела, то с этой работой он не справился бы. Запас камней Алекс складывает рядом с границей владений пиявок. Света становится все больше и тьма отступает.

На следующий день он продолжает работу. Еще не время для охоты. В результате монотонного труда пограничная зона становится светлее, а берег темнее, мох остается только на больших глыбах, которые он не в силах поднять, и на стенах.

За полтора дня он почти полностью зачищает ближайшие 2,5 километра берега. Удалось докатить даже пару крупных валунов, не сильно повредив мох. Жаль, что он не может пересадить его со стен на камни - мох не приживается, а это бы облегчило его задачу. Но Алекс не агроном и не садовник, как ускорить рост растений не знает, точнее не умеет - таких способностей у него нет. Зато голой мощи в избытке, этим и действует. Сила есть - таланта не надо!

К концу дня Алекс удовлетворенно смотрит на результаты трудового подвига - полторы сотни валунов разных размеров.

За время работы на 4 пункта поднялось Общее усиление тела и немного увеличились показатели трансформации - главным образом тела и структуры.

Охотник в нетерпении, тупая работа не измотала его - это необходимый этап подготовки, но он жаждет поквитаться с ледяными уродцами. Завтра его ждет большая охота.

Глава 25. Ледовое побоище.

Обратная сторона Луны. Нина Фаррел.

Небольшой новенький корабль мягко пришвартовался к автоматическому доку на обратной стороне Луны. Длина судна всего 17 метров - что можно уместить в такой малютке? Раньше эта серия использовалась для доставки грузов на околоземную орбиту, но потом ее время прошло, небольшие объемы перевозятся беспилотными станциями, на дальние расстояния летают посудины побольше, а большинство исследовательских задач вообще решались беспилотными аппаратами.

Земля имела небольшой флот, а модельный ряд не радовал разнообразием. Отрасль кораблестроения последние годы перманентно находилась в упадке и не по причине проблем с технологиями или производственными мощностями, просто летать было некуда. У потенциального космического путешественника небольшой выбор маршрутов: несколько крупных исследовательских станций, поселения на Марсе, которые фактически были такими же научными центрами, а не попыткой колонизировать планету и несколькими десятками небольших обитаемых модулей, разбросанных по системе, где любопытные ученые пытались что-то открыть. Вот собственно и все, особыми успехами в освоении своей звездной системы люди пока похвастаться не могли. А раз нет потребности, то приходится обходиться тем, что есть, в надежде, что когда-нибудь и Марс начнут заселять и к другим системам путешествовать, вот тогда понадобится больше космических кораблей. Пока же хватает существующего флота.

Причина, по которой Нина пилотировала именно этот корабль - отсутствие требований к большому трюму и малая дистанция перелета. Несмотря на габариты и непрестижность серии, задача у команды была архиважной - перевозка пыльцы, единственного 'экспортного' продукта, поставляемого за пределы Солнечной системы. Люди бы и рады торговать другими товарами, но ничего больше пришельцев не интересовало. Особенно обидно было, что тамедианцы не проявили никакого интереса к культурным ценностям и достижениям, только вежливо объяснили, что этих ценностей в галактике накопилось столько, что никакого терпения не хватит, чтобы просто ознакомиться с ними. А все идеи, придуманными аборигенами Земли, уже давно известны и доведены до совершенства.

Нина Фаррел - капитан в третьем поколении, с детства хотела летать в космос. Благодаря репутации своей семьи и личным усилиям смогла получить это назначение. Сейчас она с завистью смотрела на корабль Торговца хотя передней был всего лишь внешний док, а не сам корабль, спрятанный где-то под землей, точнее лунным грунтом. Но Нине и этого было достаточно, воображением она уже долетела до ближайшей звездной системы и даже успела там найти парочку обитаемых планет.

- Капитан, дань отгружена, великий хан доволен!- громко отрапортовал старпом, через коммутатор.

- Груз, Семен, груз! - устало поправила помощника Нина.

Старпом был отличным специалистом, но когда-нибудь его шуточки выйдут ему боком и карьера парня закончится, на флоте так шутить нельзя. Все члены экипажа официально служат, имеют звания и подчиняются уставу ... должны по крайней мере, но некоторым шуточки дороже работы. Нина решила поговорить по душам со старпомом после рейса, втолковать ему, что к чему, он не только себя подставляет, но и ее, а то он думает, что раз спит с капитаном, то может себя и вести как хочет, надо втолковать милому, где он заканчивается личная жизнь и начинается служба. Хорошо еще, что командование пока не закручивает гайки, закрывая глаза на выходки ее подчиненного - понимает, что специалистов не так уж и много, а слаженная команда что-то да значит.

Пыльца перевозилась только кораблями военного флота и только экипажем, никогда не посещавшим Другую Сторону. Коммерческие суда к перевозке не допускались. Риск слишком велик - на Земле миллионы людей, получивших способности, нельзя дать им шанс применить опасное умение в родном мире. И без пыльцы постоянно случаются инциденты. После прохождения трансформации человек становится физически сильнее и может случайно, например, покалечить собеседника в жарком споре - жизнь на краю воспитывает агрессию и жестокость, а не мягкость, сострадание и терпение. Старателей, конечно, пытаются привести в себя после очередного перехода, но в конце власти решили, что проще их селить рядом друг с другом, подальше от 'нормальных' людей под предлогом, что добытчикам пыльцы у нас почет, уважение и специальные условия в виде роскошного жилья.

По этой же причине пыльцу возили не централизованно из одного места, а с нескольких промежуточных баз - для снижения числа перевозок внутри планеты. Каждое крупное государство отправляло партию порошка, как только накопится достаточное количество.

Скоро прибудет следующий корабль и пора закругляться с отгрузкой. Пару тонн 'дани', как выразился старпом, они уже выгрузили. Нина еще раз посмотрела на лунный пейзаж и стала готовиться к взлету, ей предстоял недолгий путь домой. Чем бы только она ни пожертвовала, чтобы отправиться в настоящее космическое путешествие, а не исполнять обязанности курьера. Но подобных технологий у землян нет, тамедианцы их зажали, мол рано еще людям покидать пределы свой системы. Но даже сами пришельцы не бороздят просторы галактики, а только рассылают беспилотные корабли в поисках молодых цивилизаций, для того чтобы помочь конечно, а не ради пыльцы.

Поэтому Торговец остался в Солнечной системе, но так и не покинул поверхности Луны, предпочитая вести все дела с человечеством отсюда. По договоренности с властями вся обратная сторона единственного спутника Земли была его территорией, на которую никто не имел права прилуняться. Исключение - корабли перевозчики, доставляющие очередную партию энергетического порошка.

Нина входила в небольшую группу людей, считавших, что лучше бы Торговец их не нашел. Встреча с ним изменила многое: развитие общества, ход технического прогресса, отношение к Вселенной и даже ценности и цели большей части населения. Новые технологии так много дали, что большинство просто не могли отказаться от них. Когда стало известно, что жить можно чуть ли не бесконечно, это захватило умы людей.

Личное бессмертие - слишком большая морковка чтобы вот так просто от нее отказаться, поэтому мечту о покорении космоса разменяли на планы освоения другого мира, а правительство этому способствовало, направив основные ресурсы на добычу пыльцы и изучение Другой Стороны. В первую очередь поддержку получили исследовательские группы, занимающиеся этим вопросом, а дорогостоящее строительство первого межзвездного корабля отложили в долгий ящик. Даже авантюристов и любопытных людей, у которых зуд в одном месте, из-за которого они лезут вперед, не хватало для исследования планет внутри Солнечной системы, все они предпочли отправиться на добычу пыльцы - там было интереснее, чем торчат в небольшом модуле, или даже жить на большой станции и пялится в иллюминатор.

Что было внутри корабля пришельцев, никто доподлинно не знал, как и то, что Торговец делает с таким количеством пыльцы и как переправляет продукцию в родной мир. Однако люди не были дураками и догадывались что секрет в передаче энергии на расстояние. Другого выхода не было. Обычная перевозка возможна, но займет невероятное количество времени и ресурсов. Телепортация самой пыльцы, в виде материи - еще более дорогостоящая и абсурдная идея.

Действительно, другого пути не было. Торговец переводил пыльцу из материальной формы в энергетическую и отправлял на родную планету, где ее снова материализовали в виде порошка. Процесс не бесплатный, потери при передаче составляли от 30 до 40 процентов, но это самый быстрый и экономичный способ.

Во время передачи энергия не меняла своих свойств. Ее ценность не в самой энергии, как движущей силы, а в информации, которая в ней содержится в виде вибрационных модуляций. Именно поэтому даже на Земле, этот вид энергии получил красивое название Энтелехия, а не просто какой-нибудь технический термин. Благодаря этим модуляция, которые невозможно было повторить, ее могли усваивать напрямую и люди и тамедианцы и другие расы.

Через 15 минут корабль Нины отчалил и на Луне ненадолго установилась тишина, скоро прибудет новый корабль с очередной данью.

***

Другая Сторона. Алекс.

С утра - сразу на пляж. На Земле за этой фразой стоит солнце, море, песок и хорошее настроение, а не темнота, монстры и тяжелая работа.

Охотник приблизился к границе в боевом настроении. День будет сложным и длинным, хорошо если он вернется назад на своих ногах, без тяжелых ран, но даже если он просто выживет, то будет считать, что день удался. Сегодня нужно получить ответ - можно ли пройти территорию пиявок или необходимо искать обходной путь.

Достигнув пляжа, Алекс первым делом проверяет кучку булыжников, лежащую в глубине. Как он и ожидал, мох потускнел. Если деградации растения будет идти таким темпом, то через 2-3 дня камни вовсе перестанут давать свет. Время работает против него и нужно поторапливаться.

В этот раз старатель не жалеет камней и выкладывает основательную дорожку. Его цель сделать безопасный маршрут для отступления и пройти как можно дальше. Он тратит сотню валунов, выкладывая их парами с каждой стороны в шахматном порядке так, чтобы получилась тропинка шириной 2 метра, а расстояние между соседними булыжниками вдоль одной линии было не больше нескольких метров - путь отхода должен быть надежным, если придется бежать, то можно не опасаться удара в спину. Кроме того, это поможет таскать камни, не опасаясь внезапной атаки.

Главный этап строительства, то для чего он собирал все эти валуны - охотничья площадка на расстоянии 250 метров от границы. На нее пошли самые яркие камни в результате укрепление получилась что надо - наружный круг диаметров 10 метров и небольшой внутренний, в основе которого 6 крупных валунов. Он их едва дотащил, используя все возможности усиления, но это того стоило. Поставил камни полукругом и забив щели булыжниками поменьше, он получил надежное убежище, открытое с одной стороны. Места внутри немного - только чтобы сесть и смотреть вперед. В этом положении камни выше его, поэтому старатель защищен с трех сторон, а монстры не могу атаковать со спины - только спереди. Теперь в бою не нужно отвлекаться на Сканер - достаточно визуального контроля. Если же монстры прорвутся через внешний диаметр, то на пути у них будет еще несколько камней, отсекающих от внутреннего круга. Весь расчет на природную боязнь света, если расчет не поможет, то никакие внутренние круги уже не спасут.

Первые гости начали прибывать, когда строительство было в самом разгаре и опять с двух сторон - из центральной части и из воды. Парень не обращал на них внимания, продолжая бегать за камнями на берег, пиявки иногда сопровождали его по дороге туда и обратно, но к дорожке близко не приближались и тем более не пересекали ее . К моменту окончания сооружения укрепления вокруг кружилось не менее сотни тварей, можно было начинать вторую фазу, ради которой потрачено столько усилий и времени.

Алекс сел в центре площадки, перед ним лежит копье, зажигалка, факел из свернутой бумаги и контейнер с порошком. Он готов.

В зоне видимости всего несколько монстров основная часть распределена вокруг убежища, враги не могу сдержаться свой гнев и нетерпение, шуршание разносится со всех сторон, тут и Сканер не нужен - итак, понятно, что его окружили.

- Поехали! - произносит парень и делает свой ход.

Чавк! Ножницы перерубают первого монстра, через несколько секунд на него накидываются парочка голодных сородичей, чтобы высосать энергию из мертвеца. Чуть позже появляются еще десяток тварей, возбужденных убийством, и начинают яростно извиваться, им тоже хочется дармовой еды.

- Сейчас подождите засранцы, всех накормлю и напою, - шепчет парень, набирая новый заряд энергии.

Проходит три минуты. Чавк! В этот раз получается удачнее - умение разрубает сразу двух монстров - скученность играем ему на руку. Обстановка накаляется, еще больше пиявок появляется в поле зрения, самые жадные накидывается на останки собратьев.

3 минуты - удар! Невидимое глазу лезвие срабатывает безупречно, уничтожая с одного удара пару ледяных тварей, остальных это явно злит и возбуждает, шуршание по бокам уменьшается, все больше монстров собирается прямо перед ним.

- Для пиявок вы слишком шустрые, - шепчет парень, рассматривая шевелящуюся кучу малу.

Монстры возбужденно прыгают из стороны в сторону. Они чувствуют охотника, видят, что он их уничтожает, но у них не хватает мозгов понять, что нужно либо бежать, либо атаковать. А атаковать пиявки не могут, для существ, всю жизнь проживших в темноте, свет - страшный враг. Их глаза рассчитаны только на то, чтобы ловить его отблески, находить пищу во тьме и высасывать из нее жизнь. Старатель для них - десерт, только вот десерт попался зубастый и защищенный.

Проходит час, охотник уничтожает пару десятков монстров. Пока он обходится своими силами, придерживая пыльцу про запас. Это стратегический резерв, его нужно использовать в случае крайней необходимости. В обычном бою она и не нужна - Насос отлично качает энергию с трупов, но хитрые пиявки не дают ему шансов пополнить внутренний резерв, пожирая своих мертвых товарищей. Энергетический фон просто не успевает вырасти, ненасытные твари глотают кровь убитых. Старатель не переживает, даже без повышенного фона умение позволят тянуть энергию достаточно быстро, рано или поздно он всех врагов перебьет.

Вторая задача на сегодня - понять, сколько здесь вообще тварей. Может их не так много и нет необходимости драться, а просто пересечь пляж, используя свет камней? Если пиявок не трогать, то они не такие агрессивные. К сожалению, размеры территории неизвестны, вдруг она простирается на несколько дней пути и вся заполнена стаями монстров.

Мысль о том, чтобы бегать пару дней с камнями, выкладывая светящуюся дорожку, но не достичь другого конца темноты энтузиазма не вызывает. А через три дня мох погаснет и нужно начинать работу заново, но за новой партией валунов придется ходить еще дальше.

Пусть эта идея побудет запасным планом. Сегодняшний бой сократит популяцию пиявок и даст возможность оценить размеры колонии. Не могут же они бесконечно нападать волна за волной?

Проходит час и еще пара десятков врагов повержены, сколько именно охотник не видит. Ножницы могут одним ударом убить как одну, так и несколько тварей. Перед ним большой клубок монстров, в который он бьет снова и снова. Постоянно появляются все новые твари, некоторые без размышлений кидаются в центр кучи и воюют между собой над трупами убитых, разыскивая и пожираю пролитую кровь. Еще десятки возбужденных пиявок вертятся вокруг.

Сражение идет по плану, но у старателя начинаются проблемы - первый круг камней деградирует быстрее, чем он ожидал. Свет понемногу тускнеет, но пока отпугивает монстров.

Неожиданно ситуация становится опасной, видимо подоспела очередная крупная волна, число врагов резко возрастает, а вместе с количеством приходит и смелость. Пиявки все ближе к внешнему кругу, Алекс решает ускорить жатву и открывает контейнер с пыльцой, пришло его время. Сейчас энергии от 1 грамма порошка достаточно чтобы 35-40 раз заполнить внутренний резерв, это дает столько же ударов Ножницами, каждый из которых имеет шанс убить нескольких тварей, даже целиться не нужно, бей в центр кучи - не промахнешься.

Старатель так и делает - бьет в самую гущу, не выбирая отдельные цели. С пыльцой дело идет веселее, атаки ускоряются, удар следует за ударом каждые 15-20 секунд. Трансформация идет невиданными темпами, но парень не отвлекается, результаты сражения он потом проверит, сейчас главное проредить ряды врагов.

До битвы у него было почти 8 грамм порошка, больше накопить не удалось, полипы жидковатые противники и пыльцы с них много не соберешь, но запас пока есть хотя скорость потребления огромная. Охотник расходует целый грамм всего за 10 минут, но за это время успевает уничтожить десятки соперников. Куча мала еще сильнее оживилась, хотя казалось, что это невозможно, оставшиеся в живых пиявки сразу растаскивают трупы. Монстры не могут достать старателя и вымещают свою ярость на останках сородичей. Враги обезумели, но охотника это устраивает, пусть лучше воюют друг с другом, а не с ним. Пока они кормятся он в безопасности.

Уменьшив количество соперников, Алекс закрывает хранилище, пока хватит - нужно экономить неприкосновенный запас. Энергетический порошок еще понадобится для перехода на новый уровень, с такими темпами он не за горами.

Установилось хрупкое равновесие - монстры беснуются на расстоянии несколько метров от внешнего круга, а старатель продолжает методично их убивать. Многие враги ранены - лезвия задевает их по касательной. Перевес склоняется на его чашу весов, появляется уверенность, что он выиграет битву. Ему даже кажется, что свет стал ярче. Значит, мох все-таки не деградирует так быстро, как он думал просто вокруг было много тварей, а сейчас их количество уменьшилось вот мох и воспрянул духом.

Проходит пять часов. Алекс сосредоточенно уничтожает тварей ни на что не отвлекаясь. Он знает, что делать и делает это, нужно просто довести задачу до конца. Начинает накапливаться усталость, парень работает без перерывов, сидя в неудобной позе уже много часов. Периодически встает, чтобы размять ноги, но быстро садится под защиту камней, опасаясь внезапной атаки, хотя она и маловероятна, но и рисковать понапрасну не стоит.

Проходит еще пара часов, в какой-то момент тварей становится заметно меньше, они уже не так активно пожирают друг друга. Охотник видит несколько трупов, на которые никто не претендует. Энергетический фон повышается, и эффективность Насоса возрастает, а с ней увеличивается и скорость уничтожения противника. Он все чаще применяет способность. Движения монстры становятся слегка вялыми - есть и у них предел. Это ему удобно сидеть, его усталость психологическая, а вот бедолаги вкалывают - танцуют перед ним весь день, совсем себя не берегут.

Наконец, армия монстров практически иссякла, несколько живых пиявок еще копошатся в куче трупов, не обращая большого внимания на охотника, который, напротив, смотрит на врага покрасневшими глазами. Участь их предрешена, счет идет на минуты, энергии навалом, сейчас последние соперники будут разрублены и все! Можно даже пыльцу успеть собрать, частично компенсирую предыдущие потери, негоже разбрасываться такими возможностями, других доноров поблизости нет. Но не успевает старатель порадоваться, как неожиданно количество тварей очень резко начинает возрастать. Новая волна!

- Да откуда вас столько! - в сердцах вскрикивает парень, предыдущие волны были все меньше и меньше, последние враги появлялись небольшими группками, а тут сотни, а то и больше новых, свежих ледяных поганцев.

До Алекса быстро доходит в чем дело - огромный избыток энергии, которого тут по определению не может быть, привлек более монстров из далеких уголков пляжа. Он перемолол целую армию пиявок, и сначала они пожирали друг друга, не давая халявной энергии растечься вокруг. Фон был таким же, как и до битвы. Но как только тварей стало меньше, они перестали справляться, и фон вырос. Насос оттянул часть энергии, но не всю. Именно этот избыток и привлек внимание новой волны. И кажется ему, что эта волна будет побольше старой. Охотник видит, как остатки монстров растаскивают, а свет камней тускнеет на глазах. Ситуация вновь становится критической. Противник все ближе к внешнему кругу, нужно что-то делать и быстро, пока твари не сориентировались.

Без колебаний парень открывает контейнер с пыльцой - других вариантов быстро уничтожить часть нападающих он не видит. Насос с огромной скорость набирает энергию. Чавк! Первая пиявка мертва, старатель чувствует себя работником конвейера, которому нельзя отвлекаться, а нужно делать одно и то же действие снова и снова. Проходит 10 минут ... 20 ... 30. За полчаса потрачено 3 грамм пыльцы, но убито больше сотни тварей. Главное не скорость уничтожения, а то, что других пиявок это отвлекает от его персоны. Когда трупов много, то его тушка менее приоритетная цель. Поэтому нужно занять энергососов их любимым делом - поглощением энергии.

- Достаточно, - шепчет старатель, закрывая контейнер, пыльца не казенная, еще понадобится, дальше своими силами справится, по старинке.

Парень постоянно отслеживает интенсивность свечения камней - это критерий, по которому можно понять силу и количество врагов. Проходит семь часов и охотник добивает оставшихся монстров. Все пространство за пределами внешнего круга усеяно трупами. Пиявки высасывают кровь и энергию из сородичей, но сами тела почти не трогают. Парень уже с трудом видит куда бить. Живые враги перемешались с мертвыми. Это не поле боя, а место бойни.

Количество мертвых врагов, на которые никто не претендует, возрастает. Свечение камней увеличивается, сигнализируя, что иссушающее поле пиявок ослабло. Алекс решает больше не искушать судьбу и не дожидаться новой волны, многочасовой бой измотал его, он на пределе. Что еще опаснее - мох деградирует и защита ослабевает. Камни светят не так ярко, как вначале, сейчас светлее, чем пару часов назад, когда шел интенсивный бой, но ощутимо темнее, чем утром. Хотя какое утро, сколько он уже здесь? Уже день прошел? Время течет незаметно, но одновременно кажется, что он тут неделю сидит - вот такой феномен восприятия.

Парень встал, нужно как можно быстрее убраться отсюда на берег, подальше от темноты, холода и месива из разрубленных врагов, но видит, что опоздал. Из темноты приближается новый выводок пиявок, в этот раз не такой большой. Видимо, это волна обнаружила его несколько часов назад, по большому выплеску энергии, но потом, когда армия монстров быстро подъела трупы, этот выводок потерял след, а когда фон вырос, твари его снова нашли.

Охотник садится обратно, битва продолжается, но в этот раз он пыльцу не тратит. Пока есть избыток энергии - соревнуется с пиявками, кто быстрее ее усвоит. Пиявки выигрывают - их больше и им достаточно просто проглотить кровь. Парень старается бить тех монстров, кто лакомится останками сородичей - это позволяет сократить их поголовье и сохранить подольше повышенный фон.

Дальше старатель действует по отработанной схеме и за несколько часов без использования порошка, добивает волну. Энергетический фон вновь повышается, заполняя все пространство вокруг. Все больше ждать нельзя - нужно отступать, за время интенсивной битвы свечение камней почти угасло, новой большой атаки в сотни монстров охотник может и не пережить. Мох продержался только сутки, битва и сотни жадных энергососов выпили всю его жизнь.

Алекс кряхтит и быстро, насколько может, встает. Вокруг никого все монстры убиты. Валуны, освещающие путь, светят заметно сильнее, чем камни из защитного круга. Иссушающее поле пиявок не добралось до них и мох еще жив. Пожалуй, они продержатся пару дней. Вот, наконец, его ноги касаются берега. Можно передохнуть.

Измотавшийся вусмерть охотник бредет к временному лагерю. Сил больше нет ни на что, как только доходит - падает на матрас и засыпает. Если придут враги - пусть едят, сопротивления он им не окажет.

***

На следующий день старатель разобрал результаты побоища. Интерфейс и порадовал, и огорчил:

[Уровень: 0

Энергия: 35/35 ед

Трансформация: Тело: 89,4% / Структура: 100,0% / Мозг: 90,9%

Сигнатуры. Простые: Ходок (15%)

Обычные: Ночной фильтр (макс.), Общее усиление тела* (65%)

Редкие: Пространственный барьер** (90%), Сканер пространства** (92%), Насос** (89%), Ножницы пространства** (91%)

Таланты: Касание смерти, Чувство пространства]

Сутки интенсивного боя дали такой же результат, как недели охоты на полипов. Это и понятно, можно сказать ему повезло - оказался в уникальной ситуации, когда несмотря на опасность бьешь врагов не получая сдачи. А сотни врагов - это сотни врагов, пусть пиявки небольшие, но выше на уровень.

В глубине души, он надеялся, что результатом будет трансформация всех трех аспектов до 100%, но тут уже, наоборот, не повезло - во время боя работали только Насос и Ножницы, благодаря которым энергетическая структура первой достигла нужного порога. Она бы и дальше развивалась, да некуда - не в коня корм. Нужно заняться телом и мозгом - использовать умения, которые их развивают.

Глядя на воду Алекс, вспоминал рекомендации и советы, что нужно сделать, чтобы перейти на следующий уровень. Его ситуация неуникальная, какой-нибудь аспект обязательно будет быстрее остальных. У него это структура. Еще повезло, что разница не такая критическая. Вон некоторые старатели, особенно идущие по пути увеличения физических параметров, с большим трудом доводят остальные 2 аспекта до 100%. Особенно сложно им дается трансформация мозговых структур, отвечающих за контроль - способности, усиливающие физические характеристики, не требуют особой точности. Мозг при этом конечно развивается - он не может совсем не развиваться, любое умение задействует все три аспекта, но крайне медленно.

- Ладно, значит будут догонять, - пробормотал старатель. - А что по способностям?

Пункт сигнатуры сюрпризов не преподнес, кроме ожидаемого приятного момента - в результате частого применения Ножницы перешагнули через порог 85% и получили второе усиление. Более того, прогресс на этом не остановился и достиг 91%, а ведь на этой стадии требуются титанические усилия даже для малого шага.

Быстрая проверка и старательно довольно ухмыляется - дальность выросла до 50 метров. Вчера он этого не заметил - враг подходил даже ближе, чем ему бы хотелось. Ох, не понимают пиявки ценности личного пространства - за это и поплатились. Но шутки шутками, но теперь можно использовать более гибкую тактику и бить врагов издалека. Кажется, что увеличение расстояния на 15 метров немного, но так может думать только человек, не отбивавшийся от кучи врагов, сидя в укрытия или охотящийся из засады.

Помимо количественных Ножницы получили и качественное изменение - если пропустить через матрицу чуть меньше энергии, то получаются мелкие, практически 'маникюрные' Ножнички. Лезвие небольшое, для боя бесполезное, потому что энергии мало, разве что пригодится для какой-нибудь ювелирной работы. Старатель попробовал сделать нечто среднее между обычным и небольшим лезвием, это бы позволило экономить энергию в бою со слабыми противниками, но ничего не вышло, получалось либо одно, либо другое. Но он все равно был доволен - управление размерами, даже в таком куцем варианте, дает надежду, что на следующем усилении можно будет и форму лезвия менять.

Полдня он приводил в порядок одежду, отдыхал и немного рыбачил. Решив, что с отдыхом пора завязывать принялся за работу. Для следующей попытки снова придется поработать сизифом.

Остаток дня, а также два последующих старатель таскал камни, развивая Общее усиление тела - оно хорошо прогрессировало под физической нагрузкой, попутно увеличивался показатель трансформация соответствующего аспекта, приближаясь к 100%, так необходимым для перехода на новый уровень.

Результат работы - две сотни камней. Помня о предыдущем опыте, он хотел иметь преимущество перед тварями, предпочитающими гулять большими толпами - им бы митинги устраивать. В основной пещере монстры более воспитанные, если нападают, то максимум небольшим отрядом, а не стаей в пару сотен голов.

- Ну, должно хватить, - вслух произнес старатель, окидываю взглядом приличную горку из валунов разных размеров.

Физически он почти не устал - усиление экономило силы, но нудная работа откровенно надоела. Перед уходом нужно было проверить ситуацию на пляже. Пещера преподнесла сюрприз, на этот раз, для разнообразия, приятный - камни, которые остались с прошлого раза хотя заметно потускнели, но еще продолжали светиться. Тагда Алекс был абсолютно уверен, что им конец. Второе наблюдение - тут стало немного теплее. Измороси под ногами больше нет, а температура воздуха градусов 10-15, а не около нуля. По всем признакам баланс изменился. Ледяные пиявки уже не так хорошо контролируют эту часть пляжа, а значит он перебил заметную долю от их общей популяции. Завтра, во время охоты, станет понятно насколько уменьшились силы врага. Закончив дела, он отправился в лагерь, впереди новая охота.

Глава 26. Путь в темноте

Другая Сторона. Верхняя пещера. 70 км от стоянки Алекса.

- Босс, Тони совсем плох! - скороговоркой выпалил Джа, как только подбежал к Торвальду.

- Пыльца осталась? Нужно ... хотя ладно, сам проверю, - ответил Торвальд и направился в дальний конец пещеры, куда оттаскивали раненых во время боя, если те не могли ходить.

Щуплый Джа едва поспевал. Это и неудивительно, габариты и телосложение лидера внушали уважение. Двухметровый бородач походил на викинга. Образ древнего воина дополнялся щитом, огромным топором и бронежилетом, больше похожим на кирасу, чем на элемент высокотехнологичной экипировки.

Но это делало Торвальда, или по-другому Тор или босс, командиром небольшой группы людей, застрявших в ловушке, и не то, что он ветеран пять лет проживший на Другой Стороне, в его отряде новичков с нулевым уровнем не было, сюда попадали старатели имевшие 2 или 3-й уровни, в любом другом месте это была бы почти элита, но не здесь, не в этой проклятой пещере.

Причина, по которой остальные безоговорочно доверяли его решениям в бою и подчинялись распоряжениям в спокойной обстановке, характер гиганта. Ответственность и уверенность Торвальда в своих действиях вселили в людей надежду, что они смогут когда-нибудь выбраться.

Рядом с Тони, лежавшем на импровизированной кровати - простом спальном мешке, уложенном на каменную плиту, чуть возвышавшейся на полом - стояли Марта и Вика. Раненный был при смерти, хотя повреждений на нем не было, липойды не добрались до него, Тони умирал от яда.

Их главный враг выглядит как кусок жира, за что и получил такое название, но внешний вид обманчив - тело липойда похоже на резину, удары тупым оружием не причиняют вреда, только разрезы или энергетические умения могут их ранить.

Девушки хотели помочь, но неспособны были даже облегчить страдания соратника, они и сами не до конца оправились, каждый член команды, получив свою долю яда - никто не мог избежать отравления. При атаке липойды выстреливают куском дурнопахнущей смеси неизвестного состава, а уже потом нападают. Вещество быстро испаряется, выделяя ядовитый туман, от которого нет защиты в условиях тесного туннеля, разве что перестать дышать.

Старатели заперты, их жилище - несколько пещер, соединенных сетью проходов. Единственный путь отступления - назад, чем они и пользуются, пока могут, но пространства для маневра нет и в каждой битве, которая случается раз в две недели, липойды зажимают их в последнем туннеле рядом с небольшим водопадом. Тут они и стоят насмерть. За ними раненые товарищи и спуск вниз, где делать нечего. Там живут другие твари, не такие опасные, как липойды, но спускаться нельзя, они пробовали раз, потом с трудом отбили территорию. Нужно разобраться с врагом здесь, наверху.

Физические атаки монстров не так страшны, как ядовитые испарения, уровень основной массы - первый, с ними легко справится даже рядовой старатель, достаточно нанести пару ударов режущим оружием. Сложнее с редкими особями второго уровня, их яд мощнее, одновременная атака 3-5 тварей может свалить даже ветерана. Но они попадаются нечасто, наученные опытом бойцы сразу стараются их выбить, как только видят, не обращая внимания на остальных.

Единственная причина, почему люди живы и даже успешно отбивают вторжения -- адаптация организма к яду. Если первая доза не убивает, то человек, справляясь с отравой, вырабатывает небольшой иммунитет. Главное, пережить первый удар, что не так уж сложно для ветеранов - с каждым уровнем тело старателя выдерживает все большие нагрузки и сильнее сопротивляется атакам тварей, особенно если уровень врагов ниже. Но монстры идут волной, концентрация яда повышается и даже бывалые бойцы слабеют, испытывают дезориентацию и могут потерять сознание, как это случилось с Тони.

Выстрел одного липойда в групповом бою задевает каждого старателя, куда ты денешься когда места мало, а испарения быстро заполняют туннель? Концентрация постоянно повышается, сложно выдержать непрекращающиеся атаки, особенно если привычка к яду не выработана.

Торвальд гонял своих людей в пещеру к ядовитым тварям между нашествиями, чтобы каждый из них приобрел хотя бы небольшую сопротивляемость. Чем чаще бойцы вдыхают отравленные испарения, тем меньше влияния они оказывают при серьезных стычках, которые здесь, увы, случались регулярно.

- Как он? Дали пыльцу? - спросил здоровяк Вику - русоволосую девушку, ее рука лежала на лбу Тони.

Отравление сопровождалось сильным повышением температуры, если она не спадает, значит организм не справляется с ядом. Порошок помогает при отравлениях, но не так сильно, как при обычных ранениях. У Тони есть полчаса, если он не пойдет на поправку, то уже не выкарабкается, скоро все станет ясно.

- Плохо, очень плохо, пыльцу дали - ответила за Вику Марта, кивнув на контейнер.

Действительно, Торвальд тут же почувствовал, что воздух насыщен энергией, но парню это не помогало, видимо, слишком большая доза, зачем только полез в первый ряд, он же говорил ему держаться позади.

Они нашли Тони в боковом коридоре три дня назад, первый уровень и отсутствие времени на адаптацию привели его на эту самодельную кровать, где он, скорее всего, и умрет. А он так на него рассчитывал - парень утверждал, что мог сделать зелье из простой воды и пыльцы, и ведь что-то получалось.

Устыдившись, что даже в такой момент ищет пользу, а не думает об умирающем, Торвальд оборвал себя, хотя чего тут стыдится, он командир и отвечает за остальных. В его отряде 7 человек: четверо мужчин и две девушки ... пока семеро, сегодня может стать на одного меньше.

Вся команды верит словам командира, что они непременно выберутся, хотят верить, как и сам Торвальд. Но себя не обманешь, гарантий нет. Опасениями он может поделиться только с Мартой.

Марта ... Торвальд с любовью посмотрел на девушку. К своим 50 годам он был женат два раза. По меркам современного мира, где женщина не зависит от мужчины материально, связать себя отношениями всего с двумя спутницами это признак некой ... косности. Институт брака потерял прежний смысл, а свадьба - красивый ритуал. Но Торвальд был из числа ортодоксов, которые оставались в Скандинавской республике, откуда он родом.

Именно потому, что бородач не хотел жить как все, он бросил карьеру учителя и ушел в старатели, вспоминая славное время, когда его предки бороздили моря и сражались с врагами хотя чего тут стеснятся - грабили и убивали, но грабили не просто так, а исключительно героически.

За время, проведенное на Другой Стороне, у него были контакты с девушками старателями, но он не думал, что еще раз к кому-то так привяжется, пока не встретил Марту. Если бы не она, то плюнул и попробовал пробиться через проход с големами.

'Проклятые ублюдки!' - при мысли о големах его кровь вскипела, а кулаки сжались.

Каменные гиганты были причиной, по которой все они тут застряли. Другая Сторона нарекла их 'духами камня', но Торвальд не имел навыка идентификации, а если бы и имел, то все равно называл их големами.

Верхние пещеры огромны, но состоят сплошь из залов, соединенных проходами и туннелями. Выжившие отвоевали небольшую территорию, именно сюда их выбросило из буферной зоны. Были две точки, где появлялись новые старатели. Оба места ежедневно проверялись, именно из-за них команда не могла уйти вниз или забаррикадироваться в одном из коридоров. Не имея поддержки, и не понимая куда попали, новички быстро погибнут. Кроме того, здесь текла небольшая речушка, снабжавшая пищей. Их обычный рацион - угорь, остальные припасы экономились. От такой диеты спасал уровень членов команды - при каждой трансформации зависимость человека от еды на Другой Стороне снижается.

Место, где они жили, имело три выхода. В свое время они проверили каждый.

Первый маршрут - сеть туннелей и проходов, соединенных между собой и ведущих вглубь верхней пещеры - место обитания липойдов и профангов. Последние были не животными, а ядовитыми грибами. Оба вида жили в симбиозе.

В какой-то мере профанги - более опасный враг. Этот гриб стреляет сотнями спор, при ударе они разрываются, выделяя желтую пыльцу, вызывающую и отравление, и парализацию одновременно - крайне неприятный соперник для старателей первого и второго уровней. Команда периодически зачищала туннели, сокращая популяцию монстров рядом с собой, но далеко вглубь не заходили, там можно наткнуться на высокоуровневых тварей.

Собственно их жилище раньше принадлежало этим монстрам. Первые люди, попавшие сюда, зачистили несколько залов, но каждые две недели им приходиться доказывать свое право на владение территорией, отбивая вторжения липойдов. Наверное, популяция тварей постоянно растет, выплескивая излишки на людей, пытаясь выдавить их вниз или уничтожить.

Профанги были хитрее - их споры распространялись по пещере, оседая на камнях. Если дать им время, то за 5-6 дней они вырастают до своего прежнего уровня. Как они это делали на камнях, Торвальд не понимал, да и не хотел, каждый день люди обходили территорию и давили мелкие грибы, пока они не стали опасными.

Второй маршрут вел к водопаду и дальше вниз. Сомнительно, что там был выход. Несколько месяцев назад они проверили этот путь - спустились по веревке и долго шли по туннелям, вдоль небольшой речушки. По дороге отражали атаки Роя - многочисленных жуков нулевого уровня, размером с собаку. Враг неопасный, но почти бесполезный. В конце уперлись в озеро, населенное какими-то тварями, стреляющими шарами с кислотой. Разведчики не атаковали их, решив, что дальнейший маршрут никуда не приведет.

Последний туннель - Выход из проклятой пещеры! Он шел резко вверх, на волю, но там обитал самый опасный враг - големы.

Торвальд видел их единственный раз, когда они случайно спровоцировали одно существо, подойдя слишком близко к входу в туннель. В тот день они разом потеряли трех человек, но так и не убили тварь. Их было шестеро, спаслись Торвальд, Жан и Мария, которой уже нет с ними. Ошибкой было драться с монстром, победить его они не могли, да и не пытались. Предыдущий лидер - такой же здоровяк, как и Торвальд, смог выиграть немного времени, кинувшись на врага. Голем уничтожил его одним ударом. Остальные спрятались на территории липойдов, спровоцировав новую волну, в которой погибли еще двое товарищей, потому что отступить на привычный рубеж защиты они не могли.

Торвальд не видел своими глазами, как возникает голем, но слышал от бывшего лидера, что если зайти в тоннель, разбросанные камни начинают собираться в человекообразную фигуру. Марта считала, что это крайний редкий тип монстров - нематериальные создания. Слава богу, что в бестелесном виде они не могут причинить вред человеку! Уничтожить такого соперника можно, только когда он вселяется в какой-то предмет. Но как убить огромную четырехметровую махину, сделанную из камня? Пусть у него 'всего' второй уровень, но этого их команде за глаза хватит, камень сам по себе сложно разрушиться, а размеры врага дают ему слишком большие преимущества. Чтобы его убить, нужен массированный залп сразу десятков старателей, их команда не может нанести одномоментно такое количество урона. Только у Марты есть сильная способность. До открытия Другой Стороны она увлеклась кузнечным делом, как-то это помогло ей стать сильным магом огня. Торвальд гордился своей спутницей.

Големы ... Здоровяк снова сжал кулаки. Он их ненавидел даже сильнее, чем липойдов и профангов, с которыми обычно сражался. Каменные монстры стоят на выходе из этой проклятой пещеры. Из их тоннеля явно тянет свежим воздухом. Погибшая Мария, чьи способности заключались в управление воздушными массами, благодаря чему она отлично чувствовала изменения этой среды, утверждала, что до выхода не более 2-3 километров.

15 минут ходьбы! Так близко и так далеко!

- Хан, Олег, Нобу ... - шептал воин, вспоминая имена погибших товарищей. Долгое время их количество не поднималось больше 3-4 человек. Потом число перенесенных людей стало расти, если раньше старатели попадали сюда раз в полтора-два месяца, то теперь каждые две-три недели они находили очередного бедолагу. Но пещера реагирует на действия команды, нашествия становятся сильнее, появляется все больше высокоуровневых монстров и неизвестно как долго они смогут сопротивляться.

Торвальд сожалел, что старатели попадают в ловушку, но радовался новым людям. Рано или поздно появится человек, чьи умения помогут справиться с каменными сволочами. Но пока большая часть команды - бойцы, идущие по пути развития тела. Статистику не обманешь, таких и наверху большинство. Хорошо, что все новички ветераны, по нескольку лет проведшие на Другой Стороне. Они прошли огонь и воду и могут здесь выжить и принять новость, что портал на Землю не открывается. Некоторые не сразу верили словам командира и тратили драгоценную пыльцу на бесполезные попытки, но ведь и он сам в свое время не поверил этим словам. Как может Ходок не работать?!

Лидер проверил остальных бойцов - серьезных ранений не было, отравление не в счет, не маленькие, переживут. Бородач вернулся к постели Тони, здесь его ждала неутешительная новость - парень скончался.

Торвальд вздохнул, опять придется хоронить товарища.

***

Другая Сторона. Пещера. Алекс.

Осада пиявок дала необходимый опыт и понимание, что делать, и как бороться с этим тварями. Их слабое место - жадность и прожорливость, и это при полном отсутствии даже намека на взаимовыручку. Вроде и стайные животные, но каждый сам по себе, только ходят толпами. Другие пещерные монстры имели слабые места, но при виде Алекса не перед чем не останавливались, пока не вцепятся в горло или другую часть тела. К счастью, теперь его враги пиявки, остальные остались позади, он по ним скучать не будет, разве что по ползунам.

Другая Сторона наделила ледяных червяков массой опасных умений, а вот мозгов не доложила.

'Даже полипы умнее', - думал парень утром за завтраком.

Оценив потенциал пиявок, он изменил тактику борьбы, слишком много времени и усилий уходит на переноску камней, конечно, свет его единственная защита от прямого нападения, но нет нужды строить длинный коридор отхода. После битвы живых врагов не остается и ничто не препятствует отступлению на берег, а если совсем прижмет, то всегда можно поджечь факел --- самое сильное средство в его арсенале.

Собранная вчера куча стройматериалов дожидалась на границе. Алекс по-хозяйски осмотрел ее, походил вокруг, поцокал языком, проверил состояния мха, в общем, вел себя как рачительный крестьянин, в голове крутились планы, как сподручнее выращивать мох, как сделать ферму камней, пока он не поймал себя на этой мысли, после чего плюнул и занялся, наконец, делом.

Первая задача - разобраться с повышением температуры. Парень взял с собой копье, зажигалку и отправился к старой стоянке, где прошла эпическая битва.

Первое, что он увидел - свет, мох на оставленных камнях, жив здоров, неплохо поживает и умирать не собирается.

- Пиявки здесь больше не хозяева, - пробормотал он, ощупывая светящееся растение.

За ночь стало ощутимо теплее. Дай время и мох здесь разрастется, был уверен Алекс, но дожидаться 'светлого' будущего не планировал. Врага нет рядом, придется искать его, он вернулся к груде камней и с грустью ее осмотрел. Пиявки подвели, теперь нужно перетащить весь запас в глубину пляжа. Перспектива так себя, но делать нечего и парень подхватил первый валун.

Работа шла спорно - камни таскать не монстров убивать, тяжело, зато безопасно, хотя и не так весело. Через несколько часов он сгрузил последний камень на старую площадку - это новая отправная точка.

Второй этап - переноска валунов глубже и поиск пиявок. Парень стал сооружать небольшие кучки каждые 100 метров, не для того чтобы сделать путь отхода, а просто транспортировал запас вглубь пляжа по частям.

Курсируя туда-сюда целый день, он прошел два километра, но не обнаружил врага. Раньше пиявки пугали количеством, теперь раздражали отсутствием. Устав от однообразной работы Алекс решил разузнать, что находится справа от него. Слева река - естественная граница пляжа, с другой - неизвестность. Оказалось, что через 500 метров стена - самая обычная, как и в остальных частях пещеры, но на ней не растет мох.

Удовлетворив любопытство, он продолжил таскать камни, пока не замучился, плюнул и пошел спать. Война не задалась по причине отсутствия врага, пиявки не соизволили явиться на битву. Если там и остались монстры, то они где-то шляются по своим неведомым делам, слишком занятые, чтобы обратить на него внимание.

- Есть время собирать камни, разбрасывать камни, а есть время поесть и поспать, - бормотал старатель, по дороге к лагерю.

С таким отношением он еще не сталкивался, обычно приходилось прятаться от врагов, и это понятно, а тут ходи ищи этих пиявок - много чести. Он к ним вторгается, а они на него плюют. Но ничего, рано или поздно он их отыщет.

Утром, как заботливый хозяин, Алекс снова проверил состояние камней -- лишь самые дальние кучки потускнели, но его это обрадовало.

- Значить впереди есть монстры! - пробормотал парень, ему хотелось заняться их истреблением, чем опять весь день таскать тяжести.

Второй обнадеживающий признак наличия врага - холод, под ногами вновь ощущалась изморось, пиявки где-то близко. Старатель перетащил валуны к границе новой зоны холода и быстро соорудил укрепление, использовав 60 камней. Остальные лежали в паре сотен метров позади, чтобы мох не подвергся губительному воздействию.

Схема площадки - проверенная временем. Алекс чувствовал прилив сил, поэтому решил нарушить свой принцип и не стал ждать начала следующего дня. Но больше он заботился о своих камнях, нажитых непосильным трудом, каждый лишний час в холодной зоне делал свечение мха тусклее, нужно использовать момент и перебить ближайших монстров.

Он осторожно двинулся вперед, сжимая в руке зажигалку. Через триста метров услышал знакомое шуршание. Враг его тоже как-то почувствовал. К нему приближалась стая. Не дожидаясь встречи, он развернулся и бросился к укрытию. Чтобы монстры не наглели и быстро не догнали, зажег огонь - это их притормозит.

Так и вышло, достигнув внешнего круга, парень ныряет внутрь, разворачивается и ждет врага. А вот и первый гость, дистанция удара Ножниц - 50 метров, нет нужды ждать пока он подползет. Чвах! Начало положено, дальше будет веселее.

Новая стая оправдала ожидания, ее члены - монстры первого уровня без каких-либо отличий от ранее встреченных пиявок. Более опасные твари второго уровня так и не показались, что его полностью устраивало, лучше набрать уровень на знакомом враге. Пусть новый соперник ради разнообразия встретится потом, когда он станет сильнее.

Бой шел как обычно, стая попалась хилая - 'всего' 150 голов. Пиявки не пугали, достаточно знать, как с ними справится и все. Такой противник - золотое дно и сплошная выгода, прогресс идет семимильными шагами, жаль, что пыльцу собрать не получается.

Помня, что его задача не только сократить популяцию местных обитателей, но и набрать уровень при этом, охотник бил не наобум, а точно прицеливался, стараясь контролировать место удара. Точность зависит от управления энергией, чем тщательнее он целится, тем больше задействованы управляющие системы, а значит, развивается соответствующий аспект. С телом проще - пока он таскал камни под усилением, оно неплохо трансформировалось. Все-таки не зря он взял Общее усиление тела.

Такой подход замедлил уничтожения стаи, зато нужный аспект развивается. Сегодняшний бой не испытание, пиявки уже не тянут на серьезного врага из-за своей тупости и жадности, их задачи быть спарринг-партнерами и помочь получить новый уровень.

Алекс следовал правилу 'Сложное сделать привычным, привычное - простым, простое - красивым' (оригинальная фраза другая, но Алекс этого не помнит). До красоты далеко, но и сложностей нет.

Стая закончилась. Удивительно, но за все это время новых врагов не появилось. Старатель встал и подошел к куче останков рассматривая темноту и пополняя запасы пыльцы. Время есть, он может перемолоть еще одну такую волну.

Проходит час, энергетический фон давно пришел в норму, избытка нет, а новая стая так и не появилась. Парень думает, что монстры вновь подвели, но ошибается. Появляется группа - жиденький отряд в 70 голов.

'А не слишком ли я зажрался называть жиденькой орду в 70 тварей?' - размышляет старатель, уничтожая прибывших гостей.

Три часа и монстры закончились. Алекс ждет, вдруг кто-то спешит издалека, невежливо вот так уходить, не дождавшись хозяев, пиявки не подводят - через 10 минут появляются небольшая группа в 30 особей. Такое количество никаких проблем доставить не может, даже прятаться во внутреннем кругу нет необходимости. Охотник стоит, облокотившись на крупный камень, и спокойно добивает стаю. Эффект новизны прошел, опасности нет, самое время потренироваться в точности. Полтора часа и пиявки заканчиваются.

Мох хорошо переносит иссушающее воздействие тварей, только немного потускнел, но свет относительно яркий, если оставить его, то через пару дней будет такой же, как и раньше.

Алекс в нетерпение ждет час, причина - долгожданное изменение в интерфейсе:

[Трансформация: Тело: 100,0 % / Структура: 100,0% / Мозг: 100,0%]

Все условия для получения следующего уровня выполнены. Тем не менее он ждет, жалко бросать результаты труда. Если заявятся пиявки, то могут 'съесть' мох, а не съедят, так понадкусывают.

Но никто так и не появляется и парень решает, что рядом врагов нет. Это проверить затруднительно, но если он угадал, то завтра станет заметно теплее, мох не деградирует и еще один кусок пляжа будет свободным от влияния прожорливых монстров.

Старатель покидает укрепление и быстро добирается до лагеря. Он в ожидание, что его ждет, но проходить трансформацию уставшим нельзя, такое важное событие нужно отложить до завтра, когда он будет полон сил. Сегодня он в последний раз ляжет спать нулевкой, завтра все изменится.

***

Повышение уровня - хорошо изученный процесс, миллионы людей через него прошли, известно как и что делать. Главное условие - наличие пыльцы, без энергии ничего не происходит, Другая Сторона в этом плане консервативна, если хочешь что-то получить - нужно что-то отдать. Запасливый старатель накопил пыльцу, ее маловато, но должно хватить.

Второе условие - ощущение энергетической структуры, с этим обычно нет проблем, даже самые дубовые старатели через несколько месяцев начинают чувствовать энергию.

Для запуска трансформации нужно взять все тело во внимание и закольцевать поток энергии внутри. Это похоже на то, как он открыл Общее усиление тела, только в этот раз плотность потока будет выше и в процессе должны участвовать все три аспекта.

Обычно это делается в специальной камере, стенки которой препятствуют рассеиванию энергии. Тогда хватает 4-5 грамм порошка, чтобы создать достаточный насыщенный фон и долго его удерживать.

У Алекса камеры нет, зато есть Насос и пыльца, возможно, это даже лучше - он может создать значительно больший поток, чем другие старатели:

- Все не как у людей, ни камеры, ни нормальных инструкторов, - пожаловался он, доставая контейнер.

Другой на его месте попытался бы сделать настойку пыльцы, как дополнительный источник энергии, но Алекс верил, что справится и не хотел рисковать - алкоголь сбивает концентрацию, такой метод подходит для старателей уровнем повыше, когда влияние спиртного на организм серьезно ослаблено. Любые сбои нежелательны и могут привести к внутренним повреждениям или образованию напряжений в энергоструктуре. Это не убьет, но снизит потенциал дальнейшего развития или потребует долгой реабилитации.

Парень приоткрыл контейнер, снова подумав: 'До чего же неудобно, обязательно нужно приобрести отдельное хранилище'.

Алекс сел, настроился и активировал Насос, направил внимание в центр контейнера. Умения расщепило часть порошка, преобразуя Энтелехию из материальной формы в чистую энергию.

Каналы сразу заполнились, но хранилище забито под завязку, там нет места для новой порции. Куда же тогда идет энергия? Никуда - поток начинает циркулировать по телу, именно для этого требуется развитое ощущение энергоканалов, иначе этим процессом невозможно управлять. Это должен делать сам человек, помочь со стороны ему никто не может.

Насос исправно захватывал энергию, количество пыльцы уменьшалось, а поток внутри тела уплотнялся и уплотнялся. Алекс чувствовал, как его распирает ощущение избытка, мощности и радости. Но он не отвлекался - все внимание направлено на удержание и уплотнение потока, циркулирующего внутри по замкнутому контуру. Каждую секунду он добавляет новые порции энергии.

Процесс преобразования не займет много времени. Число 100% в интерфейсе указывает не на саму трансформацию аспектов, а на достижение необходимого потенциала и готовность к полному преображению, после которого клетки тела, энергоканалы и управляющая система смогут работать с энергией более высокого порядка. Именно этим отличаются уровни - не количеством оперируемой энергии, а ее качеством. А точнее, уровнем вибраций, который становится доступным человеку.

Поэтому в одной и той же ситуации из одного и того же объема пространства старатель более высокого уровня извлекает больше энергии.

Тамедианцы этого не объяснили - люди сами дошли эмпирически, что энергетические единицы, которые они видят в интерфейсе - условный показатель, чтобы все можно было свести к единому эквиваленту. В реальности после повышения уровня человек начинал проводить и оперировать энергией с более тонкими вибрациями. Аналогия с электричеством или теплом тут не работали. Новичкам это объясняли древней пословицей - 'Йог столько извлекает из куска хлеба, сколько англичанин из бифштекса'.

Возможно, тамедианцы не специально скрывали такие подробности, у них не было интерфейса, как у людей, их мышление основано на образах. Пришельцы поделились, что они 'видят' умения и применяют их. Разные расы в Галактике, по-разному работали с энергией, используя способы наиболее привычные для их сознания, поскольку всякая Другая Сторона в первую очередь продукт сознания.

Алекс не торопился, продолжая непрерывно уплотнять поток. Через 10 минут он почувствовал, как внутри него появилась воронка, которая всасывает энергию с огромной скоростью из хранилища с пыльцой, которая вот-вот закончится, а также из окружающий среды. Насос отошел на второй план и стал второстепенным каналом.

Если бы старатель мог заглянуть в контейнер, то увидел, как пыльца испаряется буквально на глазах. Воронка поглощала энергию не только из порошка - самого близкого и концентрированного источника, но также тянула ее из окружающей среды. Даже мох потускнел, сейчас старатель по силе воздействия напоминал стаю пиявок.

Процесс неуправляем, Алекс только запустил его, дальше преображение идет само по себе. Все три аспекта словно знают, как трансформироваться и чем это должно закончиться. А может действительно знают? Споры, почему так происходит, не утихали. Одни говорят, что Другая Сторона задает программу, по который развивается человек, другие утверждают, что, поднимаясь по уровням человек переходит на следующую ступень развития, но потенциал заложен в нем изначально.

Но, невзирая на объяснения, финальный результат трансформации известен: запас энергии увеличивается, мышцы становятся сильнее, ускоряется прохождение нервных импульсов. Последнее позволяет быстрее реагировать на события, что неплохо, так как скорость тоже немного возрастает, теперь Алекс сможет убежать от пиявок.

Все изменения, не связанные с применением способностей, остаются с человеком даже после возвращения на Землю. Из-за этого люди, хотя раз побывавшие на Другой Стороне, не могут участвовать в спортивных состязаниях - слишком велика разница с обычными атлетами.

В течение пяти минут запас порошка подходит к концу, осталось полграмма. Но и преображение заканчивается, парень чувствует, как сначала схлопывается воронка, а затем резко уменьшается поток энергии. Ощущения в теле меняются, оно становится легче, подвижнее, сильнее. Он достиг нового уровня и это легко проверить, достаточно заглянуть в интерфейс.

- Статус! - громко говорит старатель, не в силах себя сдержать, кажется, что даже голос поменялся.

[Уровень: 1

Энергия: 123/123 ед

Трансформация: Тело: 0% / Структура: 0% / Мозг: 0%

Сигнатуры. Простые: Ходок (15%)

Обычные: Ночной фильтр (макс.), Общее усиление тела* (76%)

Редкие: Пространственный барьер** (90%), Сканер пространства** (93%), Насос** (89%), Ножницы пространства** (95%)

Таланты: Касание смерти, Чувство пространства]

- Наконец-то! Получилось! - парень не скрывает радости.

Все, он официально обладатель первого уровня! Долгий путь от больничной койки до спасительного преображения закончился, дав ему возможность жить дальше. Правда, ближайшее будущее под вопросом и жизнь может оказаться недолгой, зато будет интересно!

Главное изменение, то, что определит судьбу и ход будущих сражений - рост запаса энергии с 35 до 123 единиц. Пусть эти единицы условный показатель, а в реальности он получил доступ к энергии более высокого порядка, все равно цифры отражают точную зависимость, насколько увеличилась его сила. Теперь не надо делать перерывы в несколько минут между ударами Ножниц. Также можно, одновременно поддерживать Барьер или включать Сканер.

Насос ... тут Алекс замер, даже перестал дышать. Проверка покажет, остался ли у него козырь или он, теперь, сильный старатель без мощной энергетической поддержки. Если Насос не сможет набрать полный запас за 2.5 минуты, значит трансформация не затронула умение.

Алекс быстро сливает резерв несколькими ударами Ножниц - раньше хватило бы одного! - на мгновение останавливается и начинает набирать энергию, отсчитывая секунды.

- Да, сработало, - облегченно выдыхает парень.

Он не хочет себе признаваться, но деградация способности подкосила бы его уверенность, что он может выбраться отсюда. Но Насос не подводит и заполняет резерв ровно за 2.5 минуты - умение может оперировать энергией с более тонкими вибрациями.

Все остальное проверяет на автомате. Что бы ни случилось его козырь при нем. Ножницы, Барьер и Сканер работают без изменений. Разве что в Ножницы нельзя влить весь резерв, как он рассчитывал, видимо, при формировании матрицы максимальный расход был жестко зашит в ее конструкцию. Но это не проблема - будет крупное усиление на 100% и функционал расширится.

Общее усиление тела не требовало проверки, из всех способностей, помимо Ходока, оно самое изученное. На текущей стадии умения при максимальных затратах, а именно 1/3 запаса энергии в минуту, парень становится сильнее в 3 раза. Можно было ожидать, что для трехкратного усиления потребуется столько же энергии, как и раньше, а не треть от увеличенного запаса, но ведь и его тело изменилось.

И это не конец, способность не дошла до 100%, предел усиления не достигнут. Но даже сейчас, в максимальном режиме он в шесть раз мощнее обычного человека. Впрочем, радоваться рано - большинство монстров одинаковой с ним массы будут заведомо сильнее - у них свой путь развития. Либо нужно развить навык до предела. Ну, раз нужно, значит, разовьет.

Еще один приятный момент - после преображения потребность в пище и воде уменьшится. Другая Сторона его признала, и он также как и монстры может усваивать живую материю, содержащуюся в пространстве. Конечно, не так хорошо как местные обитатели, но с каждым уровнем он будет все ближе к ним. Поэтому несмотря на то, что его тело сильнее, еды ему нужно меньше. Но только здесь, на Земле, наоборот, - есть надо за двоих, там пища единственный доступный источник энергии для организма.

Остаток дня старатель потратил на адаптацию к новым возможностям. Поменялась цифра уровня в интерфейсе, сам процесс перехода требует больше времени. Перестройка продолжается и завершится через несколько дней. В лагере он бы тренировался неделю, привыкая к изменениям, но здесь долго расслабляться нельзя, нужно пройти территорию пиявок, пока они не решили вернуть ее и не уничтожили запас камней, нажитых непосильным трудом.

Глава 27. Свет в конце туннеля

Другая сторона. Ева, 2-й уровень. 20 км до стоянки Алекса.

Ева смотрела на поток воды перед собой. За последнюю неделю она сильно вымоталась, все идеи, как отсюда выбраться закончились - ни один способ не сработал. Пока до отчаянья не дошло, но девушка понимала, что выхода нет, поэтому настроение было подавленное.

Слева и справа от нее были два непреодолимых препятствия. С одной стороны, начиналась территория ледяных пиявок, к которым она сунулась в первый же день и с трудом смогла сбежать, а с другой - озеро, населенное неизвестными монстрами, туда она просто не решилась залезть. Она их не видела, но ее способности ясно показывали, что там обитают опасные твари.

Впереди - подземная река, которая вливалась в еще другую, исполинскую реку, ее лагерь был недалеко от точки соединения потоков, между двумя опасными территориями. Здесь на границе ее никто не трогал и она могла предаваться мрачным раздумьям.

Ева была энергичной и целеустремленной девушкой, но сейчас ей было страшно. Она знала, не просто слышала, а точно знала, что старатели начали пропадать, раньше это были эпизодические случаи, но потом количество резко выросло. Теперь она узнала, что с ними происходит. Доступ к такой информации у нее был благодаря работе. Она не добывала пыльцу и не охотилась на монстров, а занималась исследованиями этого мира.

Девушка не была неженкой и не боялась трудностей - такие люди тут не приживаются, даже если ты не добываешь пыльцу, опасностей избежать не получится, но и к подобной ситуации не была готова. У нее даже оружия не было, да что там оружия - даже спального мешка нет. Она возвращалась из отпуска с Земли, прошла буферную зону и вышла вот тут. Единственное преимущество - она имела доступ к секретным данным и знала о таинственных потерях, поэтому быстро догадалась, что произошло.

Увы, но выбраться самостоятельно она не могла, даже несмотря на относительно высокий 2 уровень. Как и другие ученые, Ева проводили почти все свое время на защищенной базе и многие из ее умений были связаны с исследовательской работой, а не войной. Конечно, она тоже участвовала в охоте - без этого уровень не поднимешь, - но за ее безопасность отвечала группа из нескольких спецназовцев. Это был стандартный протокол, чтобы дать возможность нужным специалистам получать необходимые для работы навыки без значимого риска для жизни. В этот перечень входили не только ученые, но и мастера, связисты и люди других специальностей. Правительство обеспечивало их всем необходимым от пыльцы до охраны, в этом били и смысл, и общая выгода.

Поэтому почти все навыки Евы сейчас бесполезные, даже те, что применялись для создания артефактов - ее хобби и отдельный предмет для изучения. Единственный боевой навык в арсенале - телекинез. Без него она не смогла бы набирать уровни. Но сейчас помочь он ей не мог, набор дротиков дожидается в лагере, а бросать камни в здешних монстров бесполезно, такой мелочью их не прошибешь.

Девушка с грустью посмотрела на небольшой рюкзак с личными вещами - особая привилегия, полученная от главы лагеря, вылезла боком. Лучше бы ее нагрузили каким-нибудь полезным грузом.

Ей оставалось лишь надеется на помощь спасательной команды, но этот вариант был из области фантастики.

***

Другая Сторона. Алекс.

Алекс проспал 15 часов, долгий сон был вызван изменениями в организме. Утром он почувствовал себя еще лучше, чем вчера, сила наполняла его и это не заемная сила, подпитываемая энергией. Нет! Его тело полностью преобразилося. Пройдет немного времени и кости, сухожилия и кожа и другие органы тоже изменятся - выйдут на новый максимум.

Сегодня предстоял долгий и тяжелый день - продолжение путь через темные территории. Теперь он чувствовал себя очень уверенно в битве с пиявками, но только при условии сражения под защитой света, даже очень тусклого. Ночной фильтр изменил его отношение к понятиям ярко-темно, теперь везде было как минимум 'нормально'. Проблема только в необходимости тащить за собой обоз камней.

Зона полипов простиралась на расстояние 20 км вдоль берега, владения пиявок были исследованы всего на 3 км в глубину и конца их территории не видно, в буквальном смысле - впереди не просматривались даже проблески света. Единственный плюс - в отличие от полипов ледяным монстрам достаточно одного генерального сражения, в котором он уничтожал сотни тварей зараз, зачищая большой участок - опасно, но зато быстро. Лучше так, чем отлавливать их небольшими партиями.

Алекс добрался до места последнего боя. Ситуация с температурой воздуха повторилась - холода, как и измороси под ногами, не было, стало заметно теплее. Он проверил камни - свечение валунов, образующих круг, уменьшилось на 30-40%, но их можно было еще использовать по второму разу. Остальные запасы, сложенные подальше - не пострадали. Возможно, нужно дать валунам 'отдохнуть', не использовать в самых ответственных местах и тогда они восстановятся.

Парень вздохнул и принялся за привычный труд, он решил не оставлять за собой ничего, даже тусклых камней, лучше лишний раз повкалывать и перенести весь запас, чем потом сожалеть о том, что остался один в темноте. Электричества у него нет, а местным электрикам он не доверял - сожрут и не подавятся.

Работа шла спорно, даже не потому, что мышцы стали сильнее хотя разница здорово ощущалась, а потому, что кожа на ладонях больше не истиралась до кровавых мозолей, как раньше - спасибо новому уровню.

Зона холода располагалась в двух километрах от места последней охоты.

- Значит, монстры чувствуют всплески энергии на расстоянии двух километров, - подумал старатель, разгружая очередную партию камней, - и их меньше внутри территории, на краю кордон плотнее был, полипы себя также вели.

Использовав привычную схему, старатель соорудил новую площадку и отправился вглубь зоны холода, чтобы привлечь пиявок...

Бой не преподнес сюрпризов, три волны общей численностью в пару сотен тварей не представляли серьезной угрозы, на их уничтожение ушло пять часов. В основном благодаря увеличенной частоте активаций Ножниц - он мог бить в три раза чаще и то, часть энергии шла на поддержку Сканера, Ночного фильтра и Барьера - теперь он мог себе это позволить!

Сражение превратилось в скучное занятие. Впрочем, Алекс не переживал, а спокойно расправлялся с противниками. В любом случае способности нужно развивать, а где он еще найдет столько желающих ему помочь.

Прогресс был налицо, что неудивительно - он уничтожил две сотни монстров за день, пусть мелких и одного с ним уровня, но это всего за 5 часов! Он проверил показатели:

[Трансформация: Тело: 1.5% / Структура: 1.9% / Мозг: 1.5%]

- Неплохо для одного дня, - отметил довольный парень.

Размышления помогали скоротать время, пока он таскал камни к следующей отметке, в двух километрах дальше. Времени на переноски тратилось больше, чем на бой с монстрами.

***

За восемь дней в темноте Алекс прошел 16 км. Здесь в глубине зоны пиявок количество монстров уменьшилось - он встретил всего несколько сотен. Во время охоты Алекс старался в первую очередь использовать Сканер и Ножницы, первое просто чтобы развить, а второй навык, благодаря активным боям, приближался к 100% и он рассчитывал в скором времени получить усиление.

Чем дальше он шел, тем быстрее была скорость продвижения - старатель выбрасывал старые тусклые камни - его предположение, что они быстро восстановятся не оправдалось - запас уменьшался, а вместе с ними и затраты времени на переноску. Но чем дальше он продвигался, тем длиннее был путь до лагеря на берегу, где он ночевал.

Парень размышлял, что пора перенести стоянку на территорию пиявок, но от этого решения его отвлекло долгожданное событие - он увидел отблески света впереди, пока только при помощи Ночного фильтра, но этого было достаточно. Свет символизировал конец темной зоны, постоянного перетаскивания камней и сражений с жадными пиявками.

Был и вторая новость, уже не такая приятная, темная пещера, которую старатель по привычке называл ледяным пляжем, упиралась в небольшое и неглубокое мелководье - подземная река здесь разлилась до самой стены - парень не поленился проверить этот факт, пройдя вдоль разлива от реки до стены. К воде он близко не подходил, подозревая, что ничего хорошего его там не ждет, но издалека хорошенько рассмотрел преграду.

- Глубина небольшая, - оценил он шепотом.

Он видел темные контуры валунов, выступающих над поверхностью воды, значит, мелководье будет примерно по колено. Пройти можно, но главная проблема - свет, он не мог использовать остаток камней - в воде мох быстро деградирует и погаснет, а главное, он не знает, что за монстры прячутся на дне.

Ширину разлива Алекс оценил примерно в километр, дальше виднелось слабое свечение. Самого источника не было видно - вероятно, река делала поворот, и свет отражался от поверхности воды вдалеке.

Алекс решил, что ледяное мелководье нужно пересечь за один проход. Он не сомневался, что в воде есть существа, сама логика этого места подсказывала, что каждый кусочек подземного мира обитаем, значит, и в стылой воде живут монстры, и скорее всего - это ледяные пиявки, судя по температуре.

Кто бы ни прятался в воде, он не атаковал его. Это было непонятно, а все что не укладывалось в предыдущую схему, вело к опасности. Прежде чем соваться в воду, не зная брода, нужно понять кто его враг - пиявки или кто похуже.

Алекс вернулся на место последней охоты и провел ревизию. Осталось всего полсотни валунов, большинство из которых едва светились. С таким запасом он либо пройдет мелководье за один раз либо нужно будет таскать тяжести за десятки километров отсюда. Это потребует неделю тяжелой работы. Нет, нужно постараться пробиться! На вид тут расстояние небольшое, количество монстров в воде должно быть ограниченным.

Охотник решил не строить сразу укрытие рядом с водой, а соорудить временную точку и выманить монстров. Для этого он перенес небольшое количество валунов и построил небольшой круг, больше для подсветки, чем для реального сражения. Затем подошел к мелководью и стал осторожно приближаться к воде, периодически активируя Сканер в режиме обнаружения опасности.

Когда до воды осталось 30 метров, Алекс почувствовал присутствия врага. Он остановился, но противник не показался, поверхность небольшого озера была неподвижна.

Он подошел еще ближе и провел объемное сканирование, слив на него весь запас энергии и тут же обнаружил пятерку тварей. Ощущения отличались от восприятия обычных пиявок. Новые враги больше и мощнее. Он явно был в зоне обнаружения, но враг не реагировал.

Старатель подумал, что ему снова попался соперник, предпочитающий выжидательную позицию, а это значит, что у него есть время на подготовку.

Набрав полный запас энергии, и восстановив барьер по максимуму, Алекс заорал во весь голос:

- Ааааа!

Звук далеко разнесся над водой, но монстры не отреагировали на шум, хотя сейчас рядом с ними не было ярких источников света, которые могли бы отпугнуть тварей. Значит, нужно их выманить по-другому использую подручные средства.

Подхватив тяжелый булыжник, Алекс под усилением бросил его в том место, где почувствовал присутствие врага, если очень повезет, то камень попадет и пришибет гада, хотя рассчитывать на это не стоит. Камень упал в воду, подняв тучу брызг, но на поверхности никто не появился.

- Ладно, раз вы такие скромняги попробуем по-другому, - громко произнес старатель.

Оставался последний способ - прямая атака Ножницами если и это не поможет, то придется лезть в воду, что было нежелательно - в воде скорость передвижение упадет и при неожиданной атаке он не сможет убежать.

Так как прямого зрительного контакта не было, то для удара нужно было отследить ближайшего монстра сканером, благо они не двигались, и тут же ударить в это место Ножницами. Проблема, что после этого энергии останется мало --- объемное сканирование и Ножницы съедят большую часть запаса.

Старатель решил подстраховаться и приготовил контейнер, чтобы после атаки быстро пополнить резерв. Он подошел поближе к воде, немного развернулся, чтобы удобнее было убегать, активировал сканер и тут же врезал Ножницами в то место, где почувствовал монстра. Удар отзывает тихим, но хорошо слышимым, всплеском.

Не дожидаясь результатов, охотник тут же дал стрекача. В одной руке был зажат заранее приоткрытый контейнер, а в другой копье.

Диверсия удалась, только начав движение, он услышал за собой всплеск воды, а через несколько секунд неприятный скрип, как будто что-то тяжелое тащат по полу.

'Здоровая, наверное, тварь', - пронеслось в голове старателя, и он ускорил бег.

Судя по шуму, его преследовал один монстр, остальные так и остались в воде. Когда наледь под ногами исчезла, Алекс выгадал момент и быстро обернулся, нужно было понять кто его противник - от этого зависели дальнейшие действия, нужно ли бежать сломя голову в сторону берега или можно принять бой. Сканер тут же выдал название:

[Ледяная пиявка: 2 ур]

Сзади его догонял двухметровый аналог мелких тварей. Он был прав - на мелководье живут все те же пиявки, только не простые, а элита 2-го уровня. Имя то же самое, скорее всего, это просто усиленная версия, мало чем отличающаяся от первого уровня, и не имеющая дополнительных способностей.

Если в названии отличий не было, то в поведение было другим. Он ранил одного монстра и тот ринулся в атаку, но остальные не последовали за ним, что было неплохо, хотя и непонятно. Второе отличие - скрип. Что за животное может ползти с таким жутким скрежетом, из чего оно сделано? Его тело бронированное? Но не это было важно в данную секунду - тварь догоняла старателя, несмотря на его новый уровень.

Анализ ситуации проходил на бегу, мысли были четкими и быстрыми. Вывод простой - раз он не может убежать, значит, нужно принять бой. Враг известен, а значит не настолько опасен. Можно еще поджечь огонь, и убежать под его защитой, но потом все равно придется вернуться и принять бой. Он должен справиться с одним-единственным монстром. Иначе как он уничтожит остальных?

Вот появился круг из жиденьких тусклых камней. Контейнер с порошком уже убран в нагрудный карман, запас энергии частично восстановлен. Старатель длинным прыжком перепрыгнул хлипкую преграду, приземлился и резко развернулся. На нем были барьеры, а в руках он сжимал копье, энергии достаточно на один удар Ножницами.

Перед кругом камней монстр на мгновение замешкался, а потом причудливо изогнул тело и тут же с силой распрямился, выстреливая собой как стрелой, мгновенно перелетая над камнями.

Алекс попытался атаковать пиявку Ножницами, пока она была в воздухе, но промазал. Все произошло слишком быстро, монстр за секунду преодолел расстояние в десяток метров. Охотник видя, что пиявка сейчас воткнется ему в грудь, успел только немного развернуть корпус, но удара не избежал. Хлоп! Раздался глухой звук, это монстр сложился и упал на камни, но и старателю досталось. Хотя удар прошел по касательной, инерция толчка развернула парня еще сильнее и отбросила назад. При падении спина приняла на себя основной удар, охотника протащило по каменному полу. Повезло, что он упал не на камни - они были расставлены редко, в силу малого количества, а на пол.

Алекс тут же вскочил, барьера больше нет, но копье он не выронил и есть запас энергии. Монстр начал шевелиться, но человек был быстрее - он быстро ударил Ножницами, пока тварь лежала на месте. Попал! Затем с усилием вбил копье в центр туловища и навалился всем телом. Он сильнее - должен без проблем удержать врага.

Монстр стал сопротивляться, но удар Ножницами его серьезно ослабил. Его туловище, толщиной 10 см было перерублено на треть в месте удара. Прошло немного времени, и старатель еще раз ударил пространственным лезвием и пиявка умерла.

Алекс быстро осмотрел ее тело, из которого начала вытекает знакомая ярко-синяя жидкость. Отличий от мелких пиявок он не видел - все то же самое, только больше.

Энергетический фон начал повышаться - плохой знак, сюда могут пожаловать враги и тогда остатки камней не переживут столкновения. Нельзя этого было допустит, он схватил тварь за хвост и выбросил как можно дальше из круга по направлению к мелководью. С разлитой кровью он ничего поделать не мог. Парень уже слышал многочисленный всплески воды и скрежет десятков тел по каменному полу. Эти монстры еще более жадные и ленивые, чем простые пиявки - халявная энергия от умирающего собрата их привлекает больше чем сам старатель.

Парень развернулся и побежал обратно, пока не достигает промежуточного лагеря в паре километров от предыдущей схватки.

Тут он замер и стал прислушиваться, но сзади было тихо, монстры не стали его преследовать. Выждав час, он вернулся к водной преграде. Мох потускнел, но пока держался, хотя надежды на него больше нет, против таких монстров он бесполезен даже в исходном состоянии. С уровнем твари стали смелее.

Был уже вечер и старатель вернулся в основной лагерь на берегу. У него родился план, как преодолеть новое препятствие.

На следующий день он вернулся и долго стоял у воды, проверяя, вылезут ли монстры или нет. Но враги его игнорировали, видимо, он для них слишком мелкая добыча или они не любят сушу и только избыток энергии или прямая атака заставляют их выбраться из своего логова.

Алекса такой расклад полностью устраивал, сегодня был день большой стройки и он должен использовать все подручные средства. Не перебив тварей, он не рискнет входить в воду, а для этого нужно хорошенько подготовиться. Если он не мог положиться на свет, то нужно использовать другой вариант защиты.

Пляж, как и вся пещера, был усеян большим количеством камней от небольших булыжников до крупных валунов выше человеческого роста, которые он даже со своей новоприобретенной силой не мог сдвинуть. Это 'местные' стройматериалы, а не те светящиеся булыжники, которые он притащил с берега. На них не было мха, и раньше он их не использовал, но теперь настал их черед.

Весь день старатель стаскивал крупные камни - самые большие, которые только мог доволочь или перекантовать. Шум стоял такой, что его должно было слышно за километры, но местных обитателей это почему-то не волновало. Во всяком случае, они не вылезли из воды и не наказали шумного наглеца.

- Глухие тетери, - бормотал парень, вытирая пот.

Старатель работал сосредоточенно, периодически посматривая в сторону мелководья. Все было спокойно, пока он не встретил неожиданную находку - шлем старателя. Он наткнулся на него случайно. Парень поднял шлем и долго молча его рассматривал. Не надо быть гением, чтобы понять что произошло. Сюда попал такой же бедолага, как и он, но ему не повезло - его забросило на незнакомую территорию в полную темноту, окруженный сотнями монстров и, не понимающий куда попал, он не имел шансов выжить.

Алекс прервал переноску камней и в течение двух часов обыскивал территорию вокруг точки, где нашел шлем. Он ходил по окружности с каждым кругом немного увеличивая радиус, но больше никаких следов не обнаружил. В конце концов он отнес шлем к реке, опустил в воду и позволил ему уплыть дальше в глубину пещеры, в которой его владелец нашел свой конец. После этого старатель молча вернулся к работе.

Набрав достаточный запас, Алекс стал выкладывать из камней небольшой домик, скорее это была узкая нора, куда можно было забраться с одного края. Место внутри было мало - только чтобы он мог сесть полулежа, вытянув ноги.

На первый, основной контур пошли самые крупные и тяжелые камни. Где мог он прислонял их друг к другу, где не получалось, клал сверху плоские камни с широким основанием. Помимо первого контура было еще три, чтобы при ударах пиявки не смогли раскачать всю конструкцию и старателя не завалило.

Все щели он забил булыжниками поменьше. Сверху положил остатки светящихся камней. Хотя они больше не отгоняют монстров, но самим присутствием должны направить их активность в другие места, где лежали крупные валуны. Нечего им лазить по крыше- это самое уязвимое место.

Сделав все необходимые приготовления, он в последний раз вернулся в лагерь на берегу для ночевки.

Утром следующего дня, Алекс провел последние приготовления - проверил всю конструкцию, запасы пыльцы, взял с собой немного еды и воды. Рюкзак и копье лежали в отдалении - сегодня его оружие Ножницы, в тесноте каменного убежища длинное оружие - бесполезно.

С трудом забравшись внутрь и забаррикадировав за собой лаз, охотник, наконец, был готов приступить к бою, нужно только вызвать жадных пиявок. Для этого он достал контейнер и высыпал немного пыльцы рядом с собой. После этого оставалось немного подождать.

Вскоре послышался знакомый скрип. Приманка сработала, выманив несколько тварей, но этого было более чем достаточно.

Когда пиявки добрались до каменного форта, парочка из них сразу забралась на камни, ища проход к сладкому угощению, но остальные кружились рядом с внешним контуром. Чудовища начали проявлять нетерпение, это было слышно по их активным передвижениям вокруг убежища, но до бешенства они еще не дошли.

Старатель активировал Сканер так, чтобы засечь ближайших монстров, выбрал экземпляр, который находится на полу, а не на камнях и тут же ударил в это место. Даже если он его не убьет сразу, то пары литров крови из раны будет достаточно, чтобы собрать остальных врагов в этом месте.

Выждав время и восстановив резерв, охотник снова просканировал поле боя - так и есть, все монстры скопились в одной точке, их даже стало больше. Чтобы понять это, достаточно просто прислушаться.

- Ну, понеслась, - прошептал Алекс и ударил два раза ножницами в кучу-малу, сливая остаток энергии.

Кажется, получилось - он кого-то зацепил, возможно, даже убил. Да, так и есть! Интерфейс показал небольшое изменение параметров.

Алекс слышал, что звуки усилились. Скрежет и шуршания нарастали, рядом с ним уже десятки монстров, теперь они не такие спокойные. Убийство их возбудило, даже взбесило, они начали бросаться на камни, но без толку - не зря он сделал несколько контуров, тут трактор нужен, чтобы разрушить его крепость или огромный пещерный ползун, до которого пиявкам далеко.

Дальше бой развивался по сценарию охотника, он больше не тратил энергию на Сканер для прицеливания, а просто наносил все удары в одну точку, где, по его расчетам, было больше всего пиявок.

Интерфейс исправно показывал, что дело медленно, но движется. Не каждый удар убивал врага, но почти все они достигали цели. Пока рядом с ним рассыпана пыльца, до которой пиявки не добрались, он король положения хотя и не сидит на троне, а почти лежит в каменном склепе. Удары следовали один за другим. В то время пока враг бесновался снаружи, старатель спокойно их уничтожал, только какофония звуков нарушала кладбищенскую идиллию.

Любопытство взяло вверх, и он проверил сколько монстров вокруг него - сканирование показало больше сотни врагов. Значит, удалось привлечь монстров, после такого все пиявки, живущие в воде, должны собраться тут.

- Сегодня вы все умрете! - пообещал им старатель, захваченный лихорадкой боя.

Следующие несколько часов прошли в том же режиме. Работали только Ножницы и изредка Сканер. Старатель, в качестве тренировки, начал вычислять раненых пиявок, различить их сложно, но можно - на внутреннем экране они выглядели чуть тусклее. Он определил, что каждой твари хватает 3-4 ударов. Если бы он попадал в одно и то же место, то хватило бы двух лезвий, но он бьет вслепую, поэтому бой затягивается.

Постепенно точек обозначающих монстров становилось все меньше, но, как и в случае с более слабыми пиявками последние враги, которых некому было сожрать, своей энергией привлекли новую порцию тварей, и все началось по новой. Бой продолжался весь день и всю местную ночь. К утру следующего дня через 30 часов сражения монстры, наконец, закончились.

Алекс подождал еще час, но новые враги не появились, тогда он решил выбраться наружу. Спать, скукожившись внутри, он уже не мог. Тело жутко затекло, необходимо было размяться.

Камни в начале лаза были сдвинуты, с трудом выбив их наружу ногами, старатель выбрался наружу и при помощи зажигалки осмотрел каменную крепость - как он и ожидал, монстры не смогли пробиться даже через первый круг камней. Но вокруг было разбросано огромное количество изрубленных останков.

После напряженного боя тишина и гора трупов вызвали странное чувство - одновременно и удовлетворение, и ощущение собственной слабости. Только что тут кипела жизнь, но теперь сотни монстров мертвы. Возможно, и его ждет такая же судьба. Но не сегодня! Сегодня он победитель.

Мох на камнях окончательно погас, но сделал свое дело - помог ему пройти пляж и зачистить главное логово монстров. Завтра можно пересечь водную преграду, сейчас необходимо хоть немного поспать.

Алекс вернулся во временный лагерь в двух километрах позади, где остались последние валуны, дающие освещение, и завалился спать. Все врагов он перебил и никто не должен был побеспокоить его сон.

Снова проспав солидные пятнадцать часов, он вернулся к воде. На берегу он долго смотрел вдаль, температура воды поднялась и сравнялась с температурой в реке - признак, что территория зачищена и врагов не осталось.

Можно идти, но прежде чем отправлять в путешествие, нужно было разобраться с двумя способностями, которые прошли усиление вчера под конец боя. Тогда он почувствовал, что Ножницы изменились, но не отвлекался на анализ умения, а еще раньше до этого произошло малое изменение в Общем усилении тела.

- Статус!

[Уровень: 1

Энергия: 123/123 ед

Трансформация: Тело: 10,9% / Структура: 15,9% / Мозг: 14,5%

Сигнатуры: Простые: Ходок (15%)

Обычные: Ночной фильтр (макс.), Общее усиление тела** (86%)

Редкие: Пространственный барьер** (90%), Сканер пространства** (98%), Насос** (90%), Лезвия пространства (0%)

Таланты: Касание смерти, Чувство пространства]

Сначала Общее усиление тела, а сладкое на потом. Проверка подтвердила предыдущие расчеты - при максимальных затратах энергии он становился в 5 раз сильнее, а с учетом добавки от уровня в 10 раз, по сравнению со своей предыдущей формой.

От этого навыка он сюрпризов и не ждал, главное изменение в интерфейсе - Лезвия пространства. Это новая ипостась Ножниц, его единственной атакующей способности. Умение не только дошло до 100%, но и перешло в следующую форму, о чем свидетельствовало изменение названия.

В качестве эксперимента старатель направил внимание на небольшой булыжник, а затем слил всю энергию на умение. Мелкий камень раскололся пополам. Да! Теперь он может использовать весь запас энергии для удара, делая его значительно сильнее.

К сожалению, форма лезвия так и не поменялась, оставаясь все тем же полукругом, но парень не терял оптимизма, он чувствовал, что до нужных изменений осталось немного. В качестве утешения дальность навыка выросла до 60 метров.

- Пора в путь, - сказал Алекс и подхватил рюкзак, больше его ничего не держало на этом берегу, следующая цель - отблески света вдали.

Старатель медленно брел через мелководье, в одной руке он держал копье, в другой самый яркий из оставшихся камней. Глубина была по колено, лишь изредка он проваливался по пояс. За время путешествия новые враги не встретились, и он без проблем достиг противоположного берега.

Выйдя на берег, он сбросил рюкзак и дальше пошел налегке на разведку. Буквально через 100 метров пляж стал сужаться до привычного узкого берега. Новых монстров тут не было, но отсюда Алекс ясно видел, что река и дальше течет прямо, никуда не сворачивая. То что он принял за поворот основного течения было притоком исполинской реки. В этом месте в нее вливался поток поменьше, всего несколько сотен метров шириной. Он явно видел противоположную стену.

Перед ним был самый краешек притока, остальное скрывалось за поворотом стены. Что там непонятно, но там явно светлее, чем на ледяном пляже. Алекс медленно приблизился к повороту и осторожно выглянул из-за края стены.

Глава 28. Светло и опасно

За поворотом Алекс увидел знакомый берег, такой же узкий, как и на территории полипов, только шел он вдоль бокового притока, а не основного русла. Видимых отличий не было - все те же разбросанные валуны и ровный каменный пол, возможно, не так светло, но чем дальше, тем обильнее становился мох, а вместе с ним и освещение.

Единственная разница - отсутствия монстров. Впрочем, враги - это дело наживное, он не сомневался, что они не подведут ожиданий и обязательно появятся впереди, уж в чем в чем, а в этом вопросе на них можно было положиться.

Утешив себя такой мыслью, парень двинулся вперед, полагаясь больше на Сканер, чем на зрение. Наученный печальным опытом, он контролировал все направления возможной атаки, включая водную поверхность, хотя до сих пор речные обитатели его не беспокоили, если не считать таковыми ледяных пиявок, но кто знает, каких врагов он встретит в новой зоне.

Берег вместе со стеной уходил правее, скрывая путь впереди. С каждым шагом становилось все светлее и светлее и старатель ясно видел, что впереди лежит территория противоположная мрачному пляжу пиявок, а местные жители, скорее всего, любят свет, а не тьму - приятное разнообразие после двух с половиной недель сражений в темноте. Хотя, возможно, он еще с теплотой будет вспоминать скользких гаденышей и их мрачную обитель.

Парень обернулся и посмотрел на основное русло, уходящее дальше. Его план следовать вдоль исполинской реки провалился, но он не отчаивался, если не сможет переправиться, то просто сменит путь и пойдет вдоль малой реки. Теоретически она тоже должна течь откуда-то с поверхности.

Внимательно осматривая путь перед собой, он заметил чужеродный элемент в знакомом пейзаже - площадку, огороженную камнями, образующими невысокую стенку между стеной и рекой. Смысла в этом большого не было, так как камни невысокие и могут разве что укрыть человека, только если он будет лежать на полу. Но, какой бы смысл ни вкладывал строитель в свое сооружение - это было дело рук человеческих! Здесь был старатель!

С волнением Алекс двинулся вперед, он давно подозревал, что не один попал в эту огромную пещеру, но до сих пор встретил лишь единственное доказательство - старательский шлем, а сейчас перед ним второе подтверждение наличия людей.

Если бы не привычка к осторожности он бы подбежал к лагерю неизвестного старателя. Но взяв себя в руки он все так же медленно, сдерживая нетерпение, приблизился к стоянке. Внутри никого не было, только небольшой рюкзак, значительно меньший, чем у него, и вещи, аккуратно сложенные рядом: шлем, блокнот с ручной, куртка, часы, несколько странных небольших контейнеров и колб, и еще пару мелочей. На одном из камней сохли брюки и майка, на вид женские.

Он подошел и поднял блокнот. На первой же странице довольно аккуратно была нарисована схема местности с пометками. Карта была небольшой: лагерь в центре и берег, один конец упирался в мелководье с надписью 'ледяные пиявки, 2 ур.' и кратким описанием монстров, а с другой стороны было нарисовано озеро, из которого и вытекал приток. На рисунке была начерчена только часть водоема, очевидно, что автор карты не смог зарисовать все озеро, наметив лишь его начало. Названия обитателей там тоже не было - вместо этого в центре стоял знак вопроса и цифры 1 и 2.

Алекс отложил блокнот и потрогал сохнущую одежду -- она была еще влажной, хозяин недавно был здесь! Не желая больше терять время, он направился вперед. На узком берегу негде укрыться, владелец вещей должен быть где-то впереди. Но раз он или она здесь живет, значит, место более-менее безопасное и можно двигаться быстрее.

Согласно рукописной карте до озера метров 700-800. Но пройдя буквально треть пути, он и сам его увидел, из-за поворота. Приток резко расширялся и перед старателем развернулся непривычный пейзаж.

Самое заметное отличие от остальной пещеры - водоем был ярко освещен. Над водой выглядывали верхушки многочисленных крупных валунов, такие многометровые скалы часто встречались и в других зонах, например, в каменном лесу. Их поверхность была покрыта толстым слоем светящегося мха. Именно отсюда шел поток света, который старатель увидел, еще находясь перед мелководьем с пиявками. Судя по валунам, глубина здесь 3-4 метра, по крайне мере рядом с берегом, дальше по направлению к центру валунов становилось меньше, либо над поверхностью выглядывали самые высокие камни.

Второе, что бросилось в глаза - над водой поднималась зеленоватая туманная дымка, уходящая на десятки метров в высоту и теряющаяся в темноте. Потолка не видно даже при таком хорошем освещении. Этот туман скрывал размеры, не было даже намека на противоположный конец, озеро могло тянуться как пару километров, так и десятки верст.

Алекс почти бежал, соблюдая минимальную осторожность. Пройдя еще немного, он увидел, как боковой приток расширяется в месте соединения с озером, а стена круто уходит правее. Теперь он шел по берегу озера, а не реки, пока не увидел площадку в углу, скрытую до сих пор от его взора. Это был самый угол озера, здесь стена поворачивала влево, а берег заканчивался. Дальше пути не было, если он захочет пересечь водную преграду, то придется плыть.

На площадке сидела босая девушка с короткими темными волосами в брюках и футболке, рядом стояли снятые ботинки. Девушка наклонилась над водой, в одной руке она держала нож, вторую погрузила в воду, взгляд направлен в центр озера, она явно что-то пыталась почувствовать или проверить.

Алекс замер, наконец, он встретил человека, но боялся окликнуть. Если бы он был в такой ситуации и высматривал впереди монстра, а сзади с ним вежливо поздоровались, то он вряд ли удержался от подходящего по случаю комментария. Но стоять так и ждать было глупо и он дал о себе знать, произнеся как можно более спокойным и расслабленным голосом:

- Хм ... добрый день!

К чести девушки она не сверзнулась в воду, не заорала и не выматерилась, но мгновенно обернулась, что выдало готовность встретить опасность лицом к лицу, и направила на него нож. В глазах было напряжение, ярость и шок. Впрочем, спустя мгновение выражение сменилось на чувство радости и облегчения, она чуть не выронила оружие и только прошептала:

- Кто ты!? Как ты меня нашел!?

Голос звучал хрипло, как будто она давно не разговаривала.

- Я иду вдоль русла реки, нашел твою стоянку, - ответил Алекс, внимательно разглядываю девушку, - при переходе через буферную зону попал в пещеру в несколько десятков километров отсюда, сейчас ищу путь наружу.

Ева, а это была именно она, быстро оправилась от шока и уставилась на парня. Перед ней стоял атлетичный, чуть худощавый старатель - рыбная диета и тяжелые физические нагрузки вкупе с Общим усилением тела, изменил Алекса. Судя по запущенной, лохматой прическе он тут уже пару месяцев, значит, у него должен быть высокий уровень, раз он еще жив, хотя по экипировке этого не скажешь - все вещи стандартные, такие только новички носят. Но если обычную куртку и брюки еще можно было объяснить неудачами в добыче пыльцы, то базовое копье прямо указывало на малый опыт на Другой Стороне. Но девушка отбросила эту мысль как маловероятную. Вспомнив о манерах, она представилась:

-Я Ева, попала сюда больше двух недель назад, перешла из буферной зоны.

- Ясно. Я Алекс, - представился парень, - ты видела других людей, знаешь, почему мы здесь?

- Других людей здесь нет. Давай вернемся в лагерь, здесь ... небезопасно. - Ева планировала сегодня исследовать озеро, смирившись с мыслью, что другого пути нет, но неожиданная встреча резко поменяла ее планы, обсуждать которые рядом с территорией монстров она не хотела.

Собеседники отправились обратно, привыкая к мысли, что теперь не одни в подземном мире.

Ева украдкой продолжала рассматривать парня. Одежда его много повидала, многочисленные заплатки свидетельствовали о не менее многочисленных стычках с монстрами. От макушки до пяток старатель был покрыт каменной пылью - он что ползком сюда добирался? При всем при этом парень не выглядел потерянным или испуганным, наоборот, в походке и взгляде чувствовалась сила, решительность и ... упрямство, он как танк шел вперед, словно не замечая препятствий, неудивительно, что так много прошел.

Ева не была в других частях пещеры, но по долгу службы ей приходилось читать доклады, о естественных ареалах обитания монстров и она догадывалась, как здесь все устроено. Про себя она решила, что у старателя помимо высокого уровня - наверняка 2-й или даже 3-й! - есть еще и соответствующие способности, раз он сюда добрался в одиночку. Он него веяло... надежностью, возможно, теперь у нее есть шанс выбраться. А если его отмыть и почистить, то он может стать приятным попутчиком, в общем, девушка уже начала, составлять долговременные планы, что делать с внезапно свалившимся как снег на голову старателем.

Алекс, который и раньше не отличался развитыми навыками общения с противоположным полом, а в пещере за два месяца так вообще одичал, ничего такого не думал и Еву не оценивал, отметил только что перед ним симпатичная девушка, больше его интересовала информация, которой она обладала. В отличие от других старателей он просто не знал многих полезных мелочей. Быстро выяснив, что Ева - исследователь парень счел это полезным обстоятельством, хотя сильный напарник принес бы больше пользы.

Оба разговаривали на видоизмененном варианте эсперанто - международном языке, обязательным для изучения в школе любого государства, в некоторых странах он даже являлсяофициальным, хотя и не основным, средством общения. По небольшому акценту и некоторым мелочам Алекс предположил, что Ева из Европейской конфедерации, но ошибся. Девушка вскользь упомянула, что она родом из Азиатского содружества, хотя по внешности это было сложно сказать, видимо родители - эмигранты.

В лагере они продолжили разговор уже в более информативном ключе, изложив краткие истории попадания в пещеру, но Алекс умолчал о приключениях в буферной зоне и ощущении присутствия, благодаря которому, как он считал, его сюда и занесло. Осторожные расспросы, что случилось необычного с Евой в буферной зоне, ничего не дали, он явственно видел, что девушка не понимает, о чем он спрашивает.

Ева, в свою очередь, не стала делиться секретной информацией о количестве пропавших, объяснив только, что они вероятно попали в аномалию, благо что на Другой Стороне такое объяснение легко принималось - весь этот мир одна сплошная аномалия.

Но вот уровень старателя вызвал у нее неподдельное изумление, в ее голове не укладывалось, что парень большую часть пути прошел, будучи нулевкой. На таком уровне у человека не может быть серьезных умений, как он смог одолеть пещерных монстров? Нулевки либо охотятся группами на слабых существ, либо присоединяются к отряду более опытных старателей, если те согласятся их взять. За это они обычно выполняют самую грязную работу в походе.

- Как же ты прошел ледяных пиявок, они же 2-го уровня? - удивленно спросила Ева.

- Повезло.

Алекс рассказал ей кратко о своих возможностях хотя не любил распространяться о себе, но пояснить некоторые моменты было нужно, поскольку дальше они будут путешествовать вместе и должны рассчитывать друг на друга.

Умолчал он лишь о таланте Чувство пространства и подробном описании Насоса, о таких вещях не было принято распространятся, но Ева понимала, что перед ней один из уникумов, который смог получить от Другой Стороны действительно сильные способности.

Ее специализация были не старатели и их умения, а монстры, причем желательно в виде трупов, тогда она могла считать некоторую полезную информацию о сильных и слабых сторонах или оценить потенциал развития и возможности их навыков. Но как исследователь со стажем она помнила достаточно много описаний умений, в том числе и редких и даже уникальных, поэтому могла оценить насколько Алекс оказался удачлив, точнее подготовлен, поскольку удача здесь ничего не решает, большее значение имеют личные усилия и пережитый опыт.

Самым большим сюрпризом для Евы оказалась информация, что Ходок не работает и они не смогут прыгнуть обратно на Землю. Впрочем, это объясняло пропажу стольких опытных бойцов. Рано или поздно она бы и сама смогла проверить это, но пока ее сил не хватало, чтобы собрать достаточно пыльцы - ей сложно охотиться на монстров ввиду отсутствия подходящего оружия и умений. К счастью, контейнер-сборщик она взяла - это базовый элемент экипировки, которые имели абсолютно все люди и старатели и исследователи и руководство лагерей, хотя бы для того, чтобы хранить личный запас пыльцы.

Единственная доступная для нее добыча - речной угорь, но энергии в их телах было так мало, что она плохо конденсировалась в пыльцу, поэтому уничтожать эту рыбку нужно было в промышленных масштабах пару месяцев, рискуя привлечь внимание более опасных и крупных тварей. Она, как никто другой знала, кто может водиться в глубокой реке.

Особый интерес девушки вызвало описание встреченных Алексом монстров.

- Пауки, которых ты видел, называются ночными пауками и встречаются очень редко, они охотятся в одиночку, если бы он до тебя добрался, то парализовал и выпил всю энергию. Опасные существа, - пояснила Ева, поежившись. - Полипы и гоблины - известные монстры, а вот о пиявках и ползунах я не слышала, возможно, это новые виды. Если так, то тебе полагается премия.

Она рассказала все, что помнила о встреченных им врагах. После обсуждения основных новостей, монстров и способностей, Алекс перешел к главной теме:

- Ты здесь больше двух недель, у тебя есть предположения, куда двигаться дальше и как отсюда выбраться?

- Путь через территорию пиявок ты знаешь, - начала перечислять Ева, уплетая энергетический батончик, которым поделился экономный старатель, - с другой стороны лежит большое озеро, его ты недавно видел, там живут монстры предположительно первого или второго уровней, больше я узнать не смогла, мне нужно видеть их лично, либо получить часть тела. Других путей отсюда нет, только если перебраться на другую сторону реки.

Алекс кинул взгляд на поток перед ними, течение здесь было еще более медленным и спокойным, чем в основной реке, переплыть его мог даже человек едва умеющий плавать. Проблема только в речных монстрах, которые обязательно заинтересуются пловцом, поэтому пересечь почти полкилометра даже такого спокойного течения, шансов мало. Если бы он был один, то и тогда не решился на такой шаг, к тому же он как раз относился к числу скорее плохих пловцов, чем хороших.

- Ты решила пересечь озеро, - уточнил Алекс у девушки.

- Сначала я ждала спасателей, но никто не появлялся, и я решила выяснить, кто живет в озере, если там простые монстры и на них можно охотиться, то я бы собрала с них пыльцу и прыгнула на Землю, точнее попыталась. Но тут появился ты. Ты хочешь идти через озеро?

- Да.

Алекс не видел других вариантов и хотел провести разведку, но приступать к ней сразу после того, как он встретил первого живого человека, ему не хотелось, в результате разговор затянулся еще на пару часов.

Ева знала про Другую Сторону неизмеримо больше, поэтому говорила в основном она, а старатель ее слушал. Оседлав любимую тему, девушка разгорячилась и ушла слишком далеко от насущных проблем. Алекс дал ей выговориться, в конце концов он и сам соскучился по человеческому общению, но видя, что собеседница не собирается останавливаться, он все же прервал ее рассказ, вернувшись к решению текущей задачи:

- Кто может жить в озере?

- Не знаю кто именно, но это агрессивные монстры.

- Как ты это поняла? - Алексу были очень интересны выводы девушки.

- В озере нет угрей хотя они живут в реке, а эти существа обычно живут в симбиозе со многими другими монстрами.

- Может они просто не доплыли сюда, у них же должна быть своя территория.

- Нет, угри разных видов - одни из самых распространенных речных существ, они живут во многих водоемах и им необязательно приплывать туда. Они вырастают из крошечных частичек - глобул. Можешь считать их икринками, хотя это не так. Откуда берутся глобулы непонятно, но мы их находим почти в любой реке, возможно, они просто образуются, когда популяция сокращается.

- А другие твари также делают? - он подумал обо всех перебитых пиявках и полипах, неужели его труд был напрасным.

- Некоторые да, но только на свободных от людей территориях и если рядом нет агрессивных соперников. Поэтому я и решила, что монстры в озере не терпят конкурентов. Но кто они такие я не выясняла.

- Так пойдем, познакомимся, - решительно сказал старатель.

Он понял, что Ева много знает, но сейчас нужно было действовать и первый шаг - это разведка.

- А может завтра... - потянула девушка, ей страшно не хотелось потерять спутника, и снова остаться одной на затерянном берегу.

- Завтра ничего не изменится, - мягко, но настойчиво ответил парень, - идем, в воду я пойду один, ты будешь меня страховать.

Алекс понимал чувства девушки, у нее не было опыта выживания и она не смотрела в смерти в лицо так долго, как он, немудрено, что она боялась. В отличие же от Евы на него страх погибнуть не оказывал сильного влияния - талант Касание смерти давался не за красивые глаза.

Несмотря на внутреннее сопротивление, Ева тоже встала и последовала за старателем, она понимала, что риска и опасностей не избежать. Идти было всего ничего, и скоро они были на площадке рядом со спуском в воду.

На берегу девушка рассказала, как пыталась выманить монстров. Стратегия ударь и беги была универсальным способом выживания одиночек на Другой Стороне. Но, несмотря на все ее старания, никто из воды не появился хотя Ева при помощи телекинеза могла закинуть камень достаточно далеко.

Старатель проверил слова девушки, но, как и ледяные пиявки, озерные монстры не отреагировали ни на шум, ни на другие действия. Поблизости он никого не чувствовали, поэтому атаковать Ножницами врага не получалось. Нужно было идти и лично искать таинственных тварей.

- Жди здесь, если понадобится, выдернешь меня обратно, но без нужды не дергай, - произнес Алекс, залезая в воду, на поясе он закрепил веревку как страховку на случай если дела пойдут совсем плохо и он потеряет сознание или его попытаются утащить под воду. Еве с ее вторым уровнем должно хватить сил, чтобы выдернуть его обратно или то, что от него останется.

С собой старатель захватил копье, а нож отдал девушке, теперь у нее два клинка, которые она может швырнуть телекинезом в любую тварь на расстояние в двести-триста метров. Такое мелкое немодифицированное оружие вряд ли убьет врага или даже сильно ранит, но хотя бы отвлечет от охотника, а ему даже секундная передышка может дать шанс на контратаку или бегство.

Спустившись в воду, он двинулся вдоль стены, где глубина была всего лишь по пояс и он мог идти, а не плыть. Чуть дальше от стены пол резко уходил вниз и глубина нарастала.

Озерная вода из-за бледно-зеленоватого оттенка, резко контрастировала с темными водами глубокой реки. К тому же она немного светилась. Парень осторожно попробовал ее на вкус -отличий не было. Его смущало, что ниже по течению окрас менялся и вода снова становилась прозрачной и бесцветной. Такие метаморфозы подтверждали, что озеро - это единый домен, где местный монстры меняли параметры окружающей среды, но пока эти изменения были на руку старателю, свет и чуть более высокая температура не мешали, а помогали.

Но из-за цвета он не мог разглядеть дна. Озеро вызывало отдаленные ассоциации с болотом, хотя и не было полностью похоже на него. С этими мыслями парень направился дальше.

Он прошел уже пятьдесят метров, но врага ничем себя не проявил.

- Опять тихушники какие-то! - пробормотал он раздраженное и посмотрел вверх.

Его снова посетили мысли о мохнатых гадах.

- Надеюсь, обойдется без пауков, - прошептал старатель, - вряд ли им сырость нравится.

На берегу он нацепил защитный экран, но тот хорошо работал только над поверхностью, в воде он действовал как буфер, затрудняя шаги и потребляя больше энергии, поэтому охотник его не обновлял, решив, что Сканер нужнее.

Еще через десять метров он остановился - враг не проявил себя! Он развернулся и отправился назад, не рискую больше углубляться в озеро, чем длиннее путь обратно, тем меньше возможностей для реакции. До сих пор его основное преимущество было в маневренности, а не защищенности.

На берегу Ева, которая в напряжении отслеживала каждый шаг соратника, спросила:

- Ну что? Почувствовал что-нибудь?

- Нет, - покачал головой парень, - все то же самое и Сканер никого не засек. Я попробую заплыть в сторону центра из другой точки. Заберусь на скалу и осмотрюсь.

- Хорошо, но будь осторожен!

- Постараюсь, - произнес парень с улыбкой.

Он уже понял, что Ева больше исследователь, чем боец и хотя это первая вылазка на Другую Сторону его опыт по части взаимодействия с монстрами шире и разнообразнее и как выманивать врагов он прекрасно знал. Да что там говорить фактически он только и делал, что использовал себя как наживку. Но прямо указывать на банальность совета не собирался - девушка беспокоилась за него, позже они должны сработаться, стать одной командой и выработать тактику совместных действий, пока же просто притираются друг к другу.

Старатель снова обязался веревкой, отошел на сто метров и спустился в воду. Стена была справа, поток, соединяющий озеро и подземную реку, слева.

Через несколько шагов дно резко ушло вниз, и Алекс был вынужден плыть, хотя ему очень не хотелось этого делать. Копье мешало, но бросить он его не мог. Несмотря на близость истока, течение было медленным и его не сносило в сторону, поэтому он должен был легко преодолеть тридцать метров до намеченной скалы, выступающей над водой.

Пока он плыл, Ева нервно кусала губы и сжимала веревку, пользы от нее было мало, но она намеревалась сделать все, что в ее силах.

Старатель достиг валуна без приключений, еще раз проверил окружающие пространство, дождался заполнения резерва и резким движением забросил тело наверх. Здесь, на твердой поверхности он чувствовал себя гораздо увереннее, чем в воде.

Ширина каменной площадки почти 3 метра, вся она была покрыта мхом, который, очевидно, чувствует себя здесь превосходно, таких обильных зарослей он еще не видел. Парень сидел - почти лежал, не рискуя встать, но через минуту, убедившись, что реакции нет, поднялся в полный рост и двинулся к противоположному краю.

Почти дойдя до конца скалы, он услышал вперед негромкий всплеск, как и в других частях пещеры тут было тихо, и звук далеко разносился над водой. Враг обнаружил себя!

Впереди, в зоне прямой видимости, был еще один выступающий валун, рядом с ним над поверхностью показался зеленый горб диаметром в метр. В верхней точке открылось отверстие, оттуда, как из пушки, вылетел зеленый шар, в два раза больше футбольного, и устремился в сторону Алекса.

Все произошло быстро, но не мгновенно. Шар приближался, но летел не так, как движется стрела, а по параболе. Благодаря этому старатель успел разглядеть и монстра и его атаку, и приближающуюся угрозу, и у него еще осталось время, чтобы среагировать. Он без колебаний, уже не скрываясь, развернулся, и с разбега прыгнул в воду как можно сильнее оттолкнувшись от скалы.

- Тяни! - крикнул он еще в воздухе.

В воде Алекс стал грести изо всех сил, но получалось плохо - копьем в руке мешало быстро плыть. Но Ева не сплоховала, оперившись ногой о крупный камень, девушка натянула веревку и стала быстро ее выбирать, подтягивая напарника к берегу. Плюх! В момент когда воздушный снаряд ударился о камень, голова старателя была над водой, и он услышал шум, с которым снаряд разорвался.

Тут же рядом с ним стали падать капли зеленой жидкости, несколько попали на незащищенный затылок - шлем остался на берегу вместе с курткой. Кожу обожгло, как от ожога и парень немедленно нырнул, чтобы смыть жидкость. Пока он плыл под водой, боль прошла, его задело, но не сильно - повреждения были терпимые.

Спустя полминуты он вылез на берег, развернулся и стал напряженно глядеть в воду, но враг не последовал за ним. Воздушная атака была его единственной реакцией на вторжение охотника.

В этот момент Ева осматривала повреждения, которые уже начали заживать, и вынесла вердикт:

- Похоже на кислоту.

- Ты знаешь, что это за тварь? - парня больше интересовал противник, чем ранение.

- Нет, в первый раз вижу, но могу предположить, что у него за способности, - она осторожно дотронулась до поврежденной кожи, - потерпи.

Ева закрыла глаза и попыталась понять своими способностями уровень монстра и его возможности, но материала было очень мало, на коже сохранился только остаточный след.

- Скорее всего, это первый уровень. Шар большой, значит, и монстр тоже. Живет под водой, атакует дистанционно.

- Он может двигаться?

- Маловероятно, а если и может, то небыстро, мы в их домене, но он атаковал только дистанционно. Скорее всего, они хотели тебя убить и дождаться, пока твоя энергия насытит воду. Подожди, мне нужно время на проверку.

Алекс был не против, нужно понять возможности озерных монстров, прежде чем снова лезть к ним, поэтому он ждал на берегу, пока Ева ходила в лагерь и вернулась со стеклянной колбой, в которую набрала воду и кинула туда щепотку пыльцы. Как она и предположила пыльца медленно, но смогла раствориться в воде, хотя обычно для этого требовался спиртовой раствор. Она взяла сосуд в руку и, наблюдая за ним, стала отходить от берега в сторону лагеря.

Через триста метров вода в колбе потеряла зеленоватый оттенок и пыльца начала быстро осаживаться и исчезать, отдавая энергию в окружающее пространство.

- Смотри, они меняют свойства воды, - возбужденно сказала девушка, не отрывая взгляда от колбы.

- Как нам это поможет? - Алекс интересовала только практическая польза - это ему нужно будет воевать с тварями.

- Если они используют воду, как проводник для поглощения энергии, то им незачем двигаться.

- Точно?

- Я ... не знаю, - девушка снова закусила губу, сейчас от ее решения зависела судьба напарника.

- Не волнуйся, я это проверю. И так и так нужно до них добраться.

Алекс тщательно осмотрел место, откуда стрелял монстр. Между тварью и скалой, на которую он забрался, было примерно сто двадцать метров. Если он хочет убить тварь, то должен подобраться ближе, откуда сможет достать его Ножницами. Плохо, что максимальная дистанция Сканера 80 метров и он сможет засечь других врагов, только в момент атаки.

После небольшого отдыха и примерной оценки возможностей обитателей озера команда вернулась на берег.

- Эта кислота может уничтожить обмундирование? - задал насущный вопрос старатель.

- Да, но это не совсем кислота, а вода, наполненная энергией монстров, она действует как кислота, немодифицированные вещи просто растворятся в ней. Мне нужен образец, - девушка протянула ему колбу.

Согласно объяснениям Евы если бы монстр был выше уровнем, то его атаки обладали убийственным эффектом, но между ним и старателем был паритет, поэтому человек мог это пережить. Воздействие на девушку было еще слабее, так как ее уровень выше, но сражаться ей было нечем.

Прежде, чем зайти в воду старатель вернул свой нож и снял одежду - его кожа лучше сопротивлялась коррозирующим атакам, чем вещи. Алекс рассудил, что лучше рискнуть собой, чем одеждой. Шары летят не по прямой, а навесом и есть время среагировать, главное быстро покинуть зону поражения, даже если шар не попадет прямо в него, вода вокруг станет слабым кислотным раствором кислоты, пока течение не унесет ее. Он это переживет, а вот обмундирование быстро износится.

Вид Алекс не смущал Еву, в их мире нагота давно перестала быть шокирующим фактором, а в боевых условиях никто из них и подавно не обращал на такие нюансы ни малейшего внимания, ей скорее было неуютно от мысли, что тот полезет к такому сопернику без всякой защиты, рассчитывая только на сопротивление тела кислоте. А она, чей уровень выше, останется на безопасном берегу.

Вооруженный лишь ножом и смекалкой охотник вошел в воду и поплыл в сторону камня, с которого недавно пришлось удирать. В этот раз он не был привязан веревкой, убедившись, что враг его не атакует в воде, он отказался от страховки ради желания иметь больше возможностей для маневра.

Он медленно подплыл к скале. Нужно было проверить, как монстр его вычисляет и как часто атакует, а также достать образец для напарника. Сканер, как и в прошлый раз, показывал, что рядом никого. Ева оказала права - монстры не двигаются и это отличные новости.

Охотник навесил на себя несколько барьеров, прикрывающих голову. Защитный экран обладал избирательной пропускаемостью, отражая атаки, которые представляли для Алекса угрозу и с брызгами должен был справиться. Но когда опасное вещество попадет в воду, барьер не сможет его остановить.

Парень зацепился руками за края валуна и стал осторожно подтягиваться, а не выскочил одним прыжком как в прошлый раз. Сейчас нужно действовать как можно более незаметно, избегая визуального контакта с противником. Лучше чтобы тот его вообще не заметил сразу.

Глава 29. Морской бой

Удар кислотного шара полностью уничтожил мох в месте падения, но сам камень не пострадал. Стараясь не высовываться и ожидая атаки в любую секунду, Алекс протянул руку и дотронулся до небольшой лужицы в углублении - пальцы ощутили лишь небольшое жжение. Отлично! Ева была права, коррозирующие свойства снаряда вызваны не его составом, а способностью монстра, поэтому когда энергия рассеялась, то и жидкость перестала быть кислотой. Увы, но воспользоваться этой энергий он не мог - ни использовать, ни собрать - она была модулирована навыком монстра. По этой же причине и Ева не могла перехватить снаряд телекинезом, пока он был в воздухе.

Но были и очевидные минусы - защитные умения хуже сопротивляются атакам, подпитанными вражеской энергией, чем просто физическому воздействию. Старатель активировал Барьер и дотронулся защищенной рукой до лужицы. Щит тут же стало разъедать несмотря на его нематериальную основу, но процесс быстро прекратился - слишком мало осталось энергии в остатках кислоты, чтобы истончить барьер. Но что будет, если подобный снаряд врежется ему в голову? Скорее всего, вещество быстро проест барьер, а затем убьет или сильно ранит владельца.

Закончив с экспериментами, и убедившись, что противник не атакует, Алекс забрался на камень, встал в полный рост и подошел к противоположному краю. Тут начиналась зона, где монстр мог его достать, видимо, у него жесткие ограничения по дальности выстрела. Над поверхностью воды всплыл зеленый горб и спустя секунду пульнул знакомым зеленым шаром. Враг не поменял ни место дислокации, ни способ реакции.

- Отлично, там и оставайся, - прошептал обрадованный диверсант на бегу.

У него было достаточно времени, чтобы пересечь скалу и спрыгнуть на противоположную сторону камня, откуда он на него забрался. Нырнув в воду, парень тут же пошел ко дну, чтобы переждать там дождь из кислотных капель. Шар не просто падал и растекался - он взрывался при ударе, поражая большую площадь.

Выждав для надежности десять секунд, Алекс вновь забрался на камень и, стараясь не наступать на свежие следы кислоты, подбежал к противоположному краю скалы, где монстр должен был его заметить. При этом он мысленно отсчитывал секунды, чтобы узнать, как часто враг может выпускать снаряды.

Ожидаемо время между атаками увеличивалось: второй выстрел монстр сделал через 30 секунд, третий через 35, потом через 40, а пятый уже через минуту. Алекс продолжает бегать по камню, не обращая внимания на жжение в подошвах, боль была терпимой, главное - не наступать в сами лужицы.

Шестой выстрел последовал через три минуты, а вот седьмой, восьмой и последующие снаряды падали каждые пять минут. Сколько старатель ни провоцировал соперника, время между атаками не увеличивалось, застыв на пятиминутной отметке. За это время кислотная тварь успевала набрать энергию для следующего шара - полностью истощить ее резерв не получалось. Утешало только то, что первые заряды почти полностью потеряли свою эффективность.

Убедившись, что заряды у твари не кончаются, старатель набрал свежей кислоты в колбу, прыгнул в воду и поплыл к Еве, которая вся извелась в ожидании напарника.

- Вот образец, посмотри, что можешь узнать, - скороговоркой проговорил парень, передавая колбу, не вылезая из воды.

- Подожди, дай мне время ... - начала объяснять девушка, но старатель ее уже не слушал.

- Монстр сейчас истощен, нужно этим воспользоваться, - ответил он и поплыл обратно.

- Да подожди ты ... - только успела крикнуть Ева и от возмущения топнула ногой, но охотник ее не слышал, чем ждать и узнать то, что он и так знает, лучше попытаться установить прямой контакт с врагом, а еще лучше убить тварь.

Алекс снова чувствовал азарт, он уже придумал, как расправиться с кислотным существом. Пока была фора в несколько минут до следующего выстрела, он рассчитывал подплыть поближе и спрятаться за выступающим из воды валуном. Впереди как раз был такой - не слишком большой, как предыдущая скала, по которой даже пройтись можно было, но достаточный, чтобы укрыться, не вылезая из воды.

Охотник плыл брассом, стараясь не шуметь и не высовываться слишком сильно. Если бы он мог, то проплыл всю дистанцию под водой, но с уровнем потребности в кислороде не падали, ему все также нужно было дышать. К сожалению, плыть быстро он не мог, парень не боялся выстрела от уже известного врага - монстру нужно время, чтобы набрать энергию для формирования нового кислотного шара. Пловец опасался, что его атакует новый соперник, но пока он не попадет в его зону обстрела, то не узнает, где тот скрываются.

Однако, обошлось без приключений - он спокойно доплыл до намеченного убежища. Парень достал нож и в его отражение стал наблюдать за скалой, где скрывался монстр. Время, оставшееся до следующего выстрела, быстро пролетело, но враг не атаковал.

- Отлично, значит, если он меня не видит, то и выстрелить не может, - чуть слышно прошептал он и громко крикнул, - Проверка слуха!

Тут же появился знакомый зеленый силуэт и в его сторону отправился очередной кислотный шар. Алекс без паники спокойно нырнул и с силой оттолкнулся от подводной части скалы, сразу преодолев несколько метров. Снаряд плюхнулся в воду, где только что была его голова, не причинив никакого вреда, хотя парень почувствовал небольшое жжение по всему телу.

Несколькими сильными гребками старатель добрался до первого убежища, нужно было выждать, пока течение унесет кислоту. Бросив взгляд на берег, он улыбнулся и махнул рукой сердитой Еве, показывая, что все в порядке хотя той так не казалась. Бомбежку кислотными снарядами она не считала забавной, но могла только терпеливо наблюдать с берега за действиями напарника.

Алекса выяснил, что для выстрела монстру нужно либо увидеть, либо услышать жертву. Скорее всего, артиллерист-подводник может уловить и колебания воды, но если плыть медленно, то течение должно замаскировать его движения. 'Жертвой' он себя не считал, наоборот, враг был удобен для его способностей, но это еще следовало проверить.

- Дай только подобраться поближе! - прошептал охотник, предвкушая бой, и отправился в новый заплыв.

Остался последний штрих - перед решающей атакой нужно было проверить интеллектуальные возможности врага. Для этого парень подплыл к укрытию в зоне досягаемости монстра, но прежде чем спрятаться он выглянул из-за камня. Соперник точно должен был его заметить, но время еще не вышло, до выстрела оставалось две минуты. Охотник хотел узнать, запомнит ли монстр его позицию или нет. Наконец, срок подошел, энергии у твари было достаточно для нового шара, но атаки не последовало. Враг не запомнил место, где спрятался старатель.

- Отлично, значит, сыграем в прятки! - чуть слышно прошептал парень.

Узнав все, что нужно Алекс, наконец, отправился на охоту. Он спровоцировал тварь на очередной выстрел, нырнул в воду и поплыл вперед. В этот раз он хотел подобраться еще ближе, его целью был выступающий камень в пятидесяти метрах от монстра - оттуда Лезвия достанут до подводной твари. Охотник чувствовал себя уверенно - за два месяца пребывания в пещере он понял, что враги не сильно опасны, если знать, их слабые стороны.

Алекс плыл медленно - чем дальше он отплывал от берега, тем больше шансов наткнуться на новых тварей, хотя до сих пор он встретил лишь одну. Однако озеро оказалось более густонаселенным, чем он думал. В середине пути к нему, почти одновременно, устремились два кислотных шара. Новые враги находились впереди левее и правее основной цели, оба в прямой видимости - как они его видели, так и он их. Парень понял, что нужно как можно быстрее добраться до намеченной скалы судя по расположению кислотных тварей, она должна скрыть его от всех трех озерных монстров.

Увидев атаку, Алекс, не раздумывая, ушел глубоко под воду и продолжил плыть, не меняя траектории. Снаряды упали сзади, достаточно близко, чтобы он получил полный заряд ощущений. Но это его не остановило, он стиснул зубы и стал быстрее перебирать руками и ногами. Увы, несмотря на свои физические возможности, пловцом он был неважным, любой опытный человек легко его уделает на короткой дистанции. Вот на длинной, за счет выносливости, он всех обгонит, но сейчас ему требовалась скорость и умение плавать, а не сила.

Вынырнув через десять метров, старатель глотнул воздуха и снова ушел под воду. У него была фора в полминуты, пока только что обнаруженные монстры копят энергию для новой атаки, но быстро плыть он все также опасался, поэтому решил проделать часть оставшегося пути под водой.

Наконец, диверсант достиг укрытия, жалея, что отсюда может достать только одного недруга. Зато здесь парень чувствовал себя в безопасности, огромный камень поднимался из воды на метр и своими габаритами скрывал его от вражеских взоров. На такой выступ даже если захочешь, быстро не заберешься, но сейчас и нужды в это не было, наоборот, если понадобится взглянуть на монстров, то достаточно выглянуть из-за края.

Алекс прижался к камню, превратившись в слух, пытаясь услышать, раздастся ли спереди тихий всплеск, означающий атаку. Но было тихо - враг не среагировал. Отлично, значит, можно действовать! Теперь не только старатель был в зоне досягаемости монстра, но и монстра можно достать.

Убедившись, что твари не атакуют, охотник прикрыл глаза, и активировал Сканер, но как ни старался, не мог засечь противника. Умение в режиме обнаружения, показывало, что рядом кто-то есть, но это ему и так было известно, а вот полное сканирование не добивало до врага, хотя по расчетам возможностей способности должно было как раз хватить тютелька в тютельку. Развивая пространственные навыки, он научился довольно точно определять расстояние на глаз.

'Нужно подобраться еще ближе, а там посмотрим', - подумал охотник и подплыл к краю скалы, чтобы быть как можно ближе к цели, если не получится, то придется выглядывать и бить врага, ориентируясь на визуальный контакт, но тогда каждый раз будет прилетать ответка, причем от трех тварей сразу.

Снова набрав полный запас энергии, Алекс активировал объемное сканирование. Ура! Умение показало монстра на внутреннем экране - тот находится буквально на самой границе действия способности, он видел даже не всю тварь, а только чувствовал краешек ее тела, но и этого было достаточно для удара. Другие же соперники были слишком далеко - вне зоны действия и Сканера и Лезвий.

Полностью сосредоточившись, удерживая все внимание на той точке пространства, где он почувствовал монстра, охотник, не теряя концентрации, дождался заполнения резерва и, наконец, в первый раз атаковал кислотного гаденыша. Как только способность сработала, он тихо ушел под воду, готовый к тому, что враг выстрелит, но возмездия не последовало. Монстр не смог засечь человека, который только что нанес ему сильную рану.

'Отлично, теперь ты от меня не уйдешь', - подумал Алекс.

Сидя под водой, парень улыбался, он подобрал ключик к озерным существам и может их безболезненно бить, при условии, что будет соблюдать осторожностью. Погружение в воду сбило фокус на цели и ему пришлось снова слить резерв на сканирование и только потом атаковать врага Лезвиями 'на ощупь', но в этот раз под воду он не нырнул.

Вода была достаточно теплой, чтобы не испытывать дискомфорт, но даже будь температура градусов пятнадцать, то этого ничего не изменило бы. Его тело легко переживет и низкую температуру, и долгое пребывание в воде. В таком режиме он мог продолжать охоту часами. Так глядишь, и плавать научится.

Алекс бил и бил по врагу, иногда теряя его между ударами, но каждый раз находил и снова атаковал пока, наконец, Сканер не зафиксировал исчезновение цели - монстр издох под градом лезвий, так ни разу не ответив. Небольшой рост параметров в интерфейсе подтвердил уничтожение соперника.

Это был странный бой - он проходил в полной тишине, противники не видели и не слышали друг друга. Казалось, что условия комфортные для старателя, но ему пришлось нанести более двадцати ударов, каждый раз полностью сливая резерв. Алекс был уверен, что при прямом визуальном контакте он сможет убить подводную тварь быстрее, так как будет попадать в одно и то же место, но под плотным обстрелом трех монстров проверить это было затруднительно.

Плыть назад смысла не было - охотник с трудом добрался сюда и не хотел уходить, не попробовал достать соседних монстров, тем более что их местоположение ему стало известно. В качестве основной цели он выбрал того, что был ближе к стене. Именно этот монстр ему сильнее всего мешал, даже если он вернется к стене, и поплывет вдоль нее - а это был самый оптимальный маршрут, чтобы пересечь озеро, - то все равно попадет в зону обстрела этой твари. Во время первой разведки он просто немного не дошел до нее.

Прежде чем плыть к новому убежищу, нужно было спровоцировать врага и заставить его слить энергию. Алекс поднялся над водой и заорал:

- Эй, я тут!

На крик среагировали не только монстры, но и Ева. От неожиданности она вскрикнула. Девушка давно закончила анализ кислоты и нервно ходила по берегу. В любой момент она была готова запулить в соперников Алекса камнем, чтобы отвлечь их от старателя. Увидев, что парень просто провоцирует врагов, она медленно выдохнула, взяла себя в руки и опустила заготовленный булыжник. Она не очень понимала, зачем он крикнул, но мешать не собиралась, веря, что Алекс знает, что делает. Однако Ева дала себе зарок, что в следующий раз, когда ее безрассудный напарник полезет в воду, они предварительно согласуют план действий.

Охотник, чье внимание было полностью сосредоточено на схватке, не мог себе позволить отвлекаться и после выкрика тут же нырнул и отплыл в сторону. Соперники стреляли невероятно точно - он уже успел в этом убедиться, что снаряды ложатся в то место, где они его видели или слышали. Один пропущенный шар и он пойдет ко дну.

Пережить атаку двух тварей было непросто - два выстрела означали, что концентрация кислоты возрастет и дальше будет еще хуже. Но деваться некуда - нужно было перетерпеть неприятные ощущения. Двигаться вперед под таким частым обстрелом рискованно - до нового укрытия он доберется, скал тут много, а плыть быстро - значит рисковать еще сильнее.

Алекс подождал пару минут, пока течение унесет большую часть кислоты, подплыл к краю скалы и повторил маневр. Враги ожидаемо выстрелили и рядом с ним снова упали два шара. Старатель надеялся, что даже если твари будут стрелять не по откату умения, а каждые две минуты, то время между атаками все равно будет увеличиваться. Так и вышло, но ему пришлось переждать двадцать неприятных минут, пока резерв соперников опустел и бомбардировка замедлилась.

Выдержать обстрел было непросто, спасало только то, что шары задевали скалу и часть жидкости либо оставалось на каменной поверхности, либо стекала на другую сторону. Алекс умел терпеть, но даже ему было сложно сохранять спокойствие и неподвижность. Бой с подводными тварями уже не казался простым, а враги беспомощными - за каждый шаг вперед нужно было платить.

Охотник молча терпел, но когда окно между выстрелами дошло до трех минут, он не выдержал и поплыл к следующему убежищу в сорока метрах от выбранной твари. Он сдвинулся вправо и более дальний монстр перестал до него добивать, зато появился еще один бомбардир, который с энтузиазмом принялся пулять по Алексу, обесценивая все проделанную работу. Но это не помешало парню доплыть до скалы, защищающей от выстрелов.

Старатель мысленно выругался - зачистка территории оказалась значительно труднее и опаснее, чем он думал, уничтожая первого соперника. Даже в начале озера вблизи стены он попал в зону обстрела уже трех тварей, а сколько их в центре? Очевидно, что больше! Двух-трех соперников он может кое-как выдержать, а что если по нему будут стрелять одновременно пять-шесть существ? Он не сможет отбиться, просто ныряя в воду. Даже сейчас, имея первый уровень, он едва выдерживает воздействие кислоты, а более сильная концентрация его добьет. Кроме того, он может оказаться в ситуации, когда не найдет убежища, защищающего от всех выстрелов сразу. Достаточно одного противника сбоку и вся его тактика пойдет камнем ко дну вместе с ним.

Был еще вариант развить сопротивляемость кислоте, но не так-то это просто сделать. Другая Сторона - реальный мир, а не виртуальная игра, тут нельзя побарахтаться в опасной жидкости и получить сопротивляемость просто так. Это не увеличение силы или ускорение рефлексов, которые являются развитием, пусть и неестественным, того, что уже есть у человека. Тут полная перестройка организма нужна, а за это нужно заплатить немалую цену!

Действительно, есть старатели, которые и жару и холод легко переносят, вероятно, найдутся люди, которую кислоту пить могут, но все это результат долгого пути и специализации на определенном направлении, причем Алекс не знал точно на каком именно. В любом случае развитие тела, его трансформация это ... не его путь, каким бы интересным он ни казался. У него своя дорога, от которой он не хочет отказываться.

Парень решил не пороть горячку и отложить пока принятие решения. Теперь, к счастью, есть с кем посоветоваться, а пока нужно прикончить кислотного гада, к которому он с таким трудом подобрался. Чем больше будет площадь зачищенной зоны, тем легче потом уничтожать новых врагов по ее периметру - в этом случае твари смогут атаковать только сбоку или спереди. Жаль, что Еву нельзя подключить к уничтожению монстров.

Прежде чем приступить к уничтожению врага, Алекс решил проверить, кто ему противостоит и осторожно высунул голову из-за камня. В этой точке его должен был заметить только ближайший оппонент. Как только он выглянул из-за скалы, над водой появился зеленый горб, а сканер выдал вердикт:

[Кислотный крюгер: ур. 1]

Узнав имя монстра, охотник тут же нырнул и отплыл от края камня. Плюх! Кислотный снаряд приземлился в воду, концентрация была терпимой, и он должен был легко пережить неприятные ощущения. Однако через пару секунд парень услышал, как второй шар приземлился там же, где упал первый. Как, почему? Его не должны были заметить - второй враг был рядом, но не в прямой видимости, Алекс специально высунулся с той стороны, где его увидит только ближайший монстр!

'Сообщая работают, - догадался он, - куда один выстрелил, туда и второй стреляет!'

Пришлось отплыть еще дальше, и переждать атаку под водой, пока был запас воздуха, но в итоге охотник вернулся на прежнюю точку. Место было неудобным, он защищен, только если держится вплотную к скале, а если чуть отплывет, то становится виден второму крюгеру - что за странное название? - который под завязку заполнен энергией и может стрелять каждые 30-40 секунд.

Пока восполнялся резерв, появилось время подумать - враг имеет первый уровень, как они и предполагали, но из имени непонятны его возможности. Охотник решил потом с этим разобраться, возможно, Ева что-то подскажет. А сейчас нужно было сделать то, ради чего он сюда с таким трудом добрался - сократить количество врагов и расширить зону безопасности.

Новый крюгер, как и предыдущий, не мог сбежать со своего насеста, поэтому его судьба была предрешена и через час он умер. Алекс не мог быстро добраться до трупа врага, поэтому опять остался без добычи. Борьба с водяными тварями приносила только моральное удовлетворение, материальная награда была недоступна, впрочем, его целью сегодня была разведка и знакомство с врагом - контейнер-сборщик остался на берегу.

Охотник решил уничтожить третьего монстра, и двинулся было к нему по краешку озера, но тут же столкнулся с проблемой. Перед ним был большой открытый участок без единого укрытия. Старатель долго колебался, но все-таки решил рискнуть и поплыл вперед, озираясь по сторонам в поиске врагов.

На середине пути он услышал шум слева и активировал сканер, которые, как он случайно выяснил до этого, показывал не только врагов, но и их атаки. Обнаружив место, откуда вылетел снаряд, Алекс нырнул в воду, чтобы избежать прямого попадания. Уже под водой он развернулся и, используя все возможности усиленного тела, резво поплыл в обратном направлении.

Время было упущено, пловец слишком поздно заметил атаку и шар упал в опасной близости от него, часть содержимого разлетелась от внутреннего взрыва, но основная масса кислоты мгновенно начала растворяться в воде, вызывая химические ожоги по всему телу. Больше всего задело правую часть спины. В этот момент Алекс особенно пожалел, что у него нет соответствующего снаряжения - будь у него спец-скафандр, он бы все озеро зачистил в одиночку. Но из защиты имелась только собственная кожа - зато первого уровня! - и Барьер, который под водой помочь не мог, поэтому оставалось только стиснуть зубы и плыть как можно быстрее прочь из опасной зоны, не обращая внимания на боль. Через несколько метров он выплыл на поверхность и двигался дальше, уже не скрываясь, в надежде, что скорость поможет избежать нового попадания. Впереди была зачищенная зона, где не должно быть опасностей - главное убраться подальше, а с последствиями он разберется на берегу.

Ева видела весь бой, но не знала, насколько сильно ранен Алекс. Как только он подплыл к берегу, она бросилась в воду, чтобы помочь ему вылезти.

- Все нормально, - прохрипел он, хотя чувствовал себя отвратительно - плечо жутко болело, да и вся спина сильно ныла, а кожа, там где не сгорела, отслаивалась лоскутами.

Ева помогла ему сесть, дала болеутоляющее и потянулась к контейнеру, но парень ее предупредил:

- Не трать много, только чуть-чуть - у нас есть проблемы с добычей пыльцы.

Он не мог одеться, поэтому так и сидел на одежде, любое касание или движение вызывало боль в обожженном кислотой теле.

- Я немного ... иначе ты пару суток восстанавливаться будешь - сказала Ева и решительно открыла контейнер, она не могла не помочь и не хотела экономить пыльцу.

Девушка и раньше видела ранения в бою, но когда она участвовала в охоте, то все было по-другому - команда сопровождения всегда выбирала монстров под свой уровень и использовала численное преимущество, никто не рисковал в одиночку и голышом как Алекс. К тому же с ними был и лекарь, и достаточный запас порошка, не говоря уже о защитном снаряжении.

Ева опустилась на колени, достала щепотку пыльцы, высыпала на ладонь и тихонько дунула так, чтобы порошок распределился по наиболее поврежденным участкам. Алекс порадовался, он не мог не отметить ее находчивость и заботу, без напарника он бы по старинке пытался растереть пыльцу по открытой ране, испытываю всю гамму соответствующих ощущений.

Через полчаса краснота спала, а кожа затянулась. Старатель быстро восстанавливался, чему способствовала как пыльца, которую Ева не стала экономить, так и его первый уровень. Во время заживления, чтобы отвлечься от неприятных ощущений он пересказал напарнице все что видел во время охоты. Девушка сидела прямо на полу и внимательно слушала.

- Крюгер - что-то знакомое, я точно видела их описание, и ты тоже про них читал, иначе бы увидел более подходящие название, - настаивала Ева, выслушав рассказ Алекса.

- Значит, они точно не могут передвигаться или напасть в воде?

- В такой форме не могут, - уверенно произнесла девушка, вспоминаю один раз виденное описание, и даже отрицательно помотала головой, чтобы убедит напарника в своей правоте, она очень хотела быть полезной, хотя бы знаниями. - Они как моллюски - только крепятся не к раковине, а к скале и не могут ее покинуть, когда вырастут. Возможно, в форме личинок они могут плавать - я не помню всего. Ведь как-то они должны находить незанятое место, где дальше вырастают до взрослой формы.

- А почему они не заняли все камни?

- Для роста им нужна энергия, поэтому они выбирают место подальше от конкурентов. Они, как и мы, могут ею питаться, только делают это значительно лучше - пока люди не смогли полностью отказаться от пищи, а монстрам это удалось.

- Значит их количество ограниченно, - вычленил главное парень, его интересовала сейчас только концентрация крюгеров в озере. - Ладно, на сегодня хватит заплывов, нужно еще лагерь перенести.

- Еще заплывы? - девушка недоуменно посмотрела на напарника, по ее мнению, он должен лежать и отдыхать, а у него, оказывается, были силы и дальше охотиться. - Да, давай на сегодня отложим охоту, я перенесу лагерь.

- Нет, сделаем это вместе. Я могу двигаться, - сказал парень уверенно и стал одеваться, но натянул только штаны - спина еще болела.

Алекс не хотел ночевать на старом месте, где был лагерь Евы. В любой точке пещеры было опасно, но рядом с рекой, несмотря на все преимущества, оставалась вероятность встречи с неведомыми речными монстрами. Крюгеры же, как он успел убедиться, с места не двигались, и достать парочку старателей на берегу не могли, а площадка тут была удобная - просторная и светлая.

Нищему собраться - только подпоясаться, поэтому переезд прошел быстро, но обустройство лагеря на этом не закончилось. Алекс основательно подошел к делу и по привычке стащил кучу камней, сделав подобие забора хотя с точки зрения Евы в этом никакой нужды не было, правда после окончания строительных работ она все же была довольна активностью напарника. Крепкая стена вызывала у нее подзабытое чувство защищенности.

Пока старатель таскал камни, она выловила пару рыбешек, у даже ухитрилась как-то разделать их и красиво разложить. Алекс подивился такой сервировке - он раньше поглощал пищу просто и без затей, как дикарь. Вот что значит женщина в команде! Даже незатейливый ужин из надоедливой рыбы стал приятной трапезой.

Напарники быстро перекусили - с таким ужином это было неудивительно. В который раз парень пожалел об отсутствии костра. Времени до сна было много и они стали разговаривать, точнее вновь говорила в основном Ева, рассказывая разные мелочи о себе и о своей работе, а Алекс просто слушал. Обсуждать планы и стратегию не хотелось, оба желали мирной беседы на бытовые темы.

Постепенно разговор сошел на нет. Ева жила по другому графику - она уже сутки была на ногах, и у нее слипались глаза. Старатель отдал ей спальный мешок, не слушая возражений и утомленная, но довольная заботой напарника, девушка отправилась в царство Морфея.

А вот Алексу не хотелось спать, что было странно после тяжелого дня, ранения и приема болеутоляющего. Вместо этого он сидел и глядел на спящую девушку, которая была напоминанием, что есть вообще-то нормальная жизнь, в которые нет постоянной борьбы, выживания и монстров, а, наоборот, есть вот такие умницы и красавицы.

Плавно его мысли перешли на то, что он хочет сделать, когда выберется отсюда. Первый уровень он получил, скорее всего, получит и второй. Хочет ли он и дальше исследовать Другую Сторону, рисковать жизнью и добывать пыльцу? За рейтингом он не особо гнался, ему достаточно аскетичной жизни, минимального набора благ и интересной работы.

Как и любой человек, Алекс хотел стать сильнее, но это стремление не было доминирующим, точнее это было не все, чего он хотел. Это только на первый взгляд кажется, что получение уровней и способностей может мотивировать людей на постоянные подвиги. Да, были фанатики, которые гнался за силой или соревновались с другими старателями. Но путь развития был очень длительным, а трансформация медленной. Нужно было долго, методично и нудно делать опасное дело, иногда годами ожидая прорыва на следующий уровень. Мало кто выдерживал такой темп и, как ни странно, люди, которые желали только силы, редко имели подходящие таланты, и в конце концов их прогресс замедлялся.

У Алекса было настоящее желание, но его сложно было выразить словами, потому что у его желания не было конкретной материальной цели. Он хотел не достигнуть, а постигнуть ощущение бесконечного пространства. В отличие от обычных стремлений, желаний постижения - смысловое, его нельзя удовлетворить материальной наградой. Но вместе со сложностью выполнения, были и преимущества, такое стремление давало больше энергии и мотивации. Поэтому там, где другие сдавались и впадали в отчаянье, Алекс продолжал идти вперед.

Парень чувствовал, что Другая Сторона может помочь ему в достижении его цели, поэтому решил, что даже выбравшись отсюда он и дальше продолжит идти по пути развитию своего таланта и способностей и кто знает куда это его приведет. Но это не означает, что нужно идти одному. Парень еще раз взглянул на мирно спящую девушку. Как только он увидел Еву, то обрадовался, но потом подумал, что она будет обузой, однако, после тяжелого дня и напряженного боя он был очень рад, что больше не один. Девушка проявила себя как надежный товарищ. Он видел, что у Евы сильный характер, острый ум и она умеет быстро принимать решения. Эх ... ей бы еще и способность боевую - тогда шансы на выживание значительно увеличатся.

С этими мыслями старатель, наконец, заснул.

Глава 30. Узел

База Фаргот. Другая Сторона. Побережье

- Что с Томасом? Получилось или нет? - с порога спросил высокий худощавый человек в дорогом доспехе. По его хмурому виду было понятно, что он не особо рад видеть собравшихся. Цвет и форма его доспеха выдавали принадлежность к специальным войскам, аккумулирующим элиту Другой Стороны. Это подразделение занималось отловом самых сложных монстров.

В комнате за столом сидели двое мужчин и женщина. Наличие стола, стульев и другой мебели, а также здание само по себе указывали, на особое положение хозяев. Местное производство только начало активно развиваться, стали появляться старатели с рабочими специализациями, занимающиеся производством, а не охотой - собственно и старателями они назывались условно. Освоение Другой Стороны входило в новую стадию, но до массового производства мебели дело не дошло. Все предметы интерьера в кабинете были изготовлены по индивидуальному заказу, оплаченному пыльцой и другими благами, а такой расчет пока могли себе позволить лишь избранные правительственные учреждения.

- Присаживайтесь полковник, - сказал низенький, но энергичный мужчина, кивнув гостю на стул, - есть что обсудить.

- Вечно ты Эдван ходишь вокруг да около! Ты можешь хоть раз не тянуть кота за яйца и прямо сказать получилось или нет? - буркнул недовольный полковник, но на стул присел. Научный отдел - а это было их здание - был вне его юрисдикции и троица перед ним ему не подчинялась... к большому сожалению полковника.

- Если кратко, то Томас не пробился на следующий уровень, - спокойно ответил ученый.

- Вот дерьмо! Сколько мы на него ресурсов потратили и все без толку! - не смог сдержать раздражения полковник, впрочем, он и не пытался говорить вежливо.

- Процесс трансформации не запустился, кстати, сам Томас в порядке, если вас это интересует, - вмешалась женщина-ученый.

- И что будем делать господа теоретики? - требовательно спросил полковник, не обратив внимания на выпад женщины, - Вы мне заявляли, что в этот раз все будет по-другому. Сколько еще ждать результатов? Между прочим, вы недешево обходитесь: пыльца, центр, оборудование - все это можно было на тренировку солдат направить!

- Мы подчиняемся не вам, а Департаменту. И они бесполезными ни нас, ни нашу работу не считают. Поймите вы, что главное для нас не охота, не сбор пыльцы, а исследования. Если мы не поймем как устроена Другая Сторона и что она дает, то навсегда останемся дикарями, которые меняют золото на бусы, - откликнулся Эдван - ученого не впечатлила тирада полковника, этот спор они вели давно и прекрасно знали доводы друг друга.

- Ладно ... так что там с Томасом? - пробурчал полковник, начиная успокаиваться.

- Томас в полном порядке, его способности не пострадали, но на следующий уровень ему не удалось пробиться...

- А сколько всего было попыток? Во все лагерях. - перебил его полковник.

- Больше сотни. Томас - 105 человек, достигший пятого уровня. На нашей базе таких восемь, ты и сами это знаешь. И почти все они пробовали пройти трансформацию.

- Хоть кто-то получил шестой уровень?

- Нет, ни у нас, ни на других базах. Мы обмениваемся данными со всеми командами - пока никто не добился успеха.

- А что дипломаты говорят, есть ответ от инопланетных засранцев? - спросил полковник, он, как и остальные трое, знал насколько скупы тамедианцы на информацию и как на самом деле обстоят дела между людьми и инопланетянами. Складывалось впечатление, что пришельцы желали, чтобы человечество навсегда застыло в той точке, где находится.

- Нет, они просто отмалчиваются.

- Вот ведь хитрожопые ублюдки! - снова вспылил полковник.

- Зря ты на них наговариваешь, может у них нет 'жоп', - усмехнулся Эдван.

- Ерничаешь?! А вот мне совсем несмешно! Я тебе скажу, что будет, если мои бойцы застрянут на пятом уровне, - начал распалятся полковник, - мы тогда не сможем ни сдержать крупные прорывы, ни ликвидировать именных монстров. Это сейчас команды быстрого реагирования справляются, но твари становятся все сильнее, а закидывать их трупами я не собираюсь. Делайте что хотите, но найдите способ... К концу года у нас должны быть шестые уровни! - полковник повысил голос и опрометчиво стукнул кулаком по столу - одна из ножек хрустнула, не выдержав удара трансформированного человека, но не сломалась.

- А что вы хотите? - вспылила в ответ единственная женщина в комнате. - Вы хотите, чтобы мы Томаса прикончили? Мы и так раствор пыльцы ему внутривенно вводили - но это не хватило, трансформация не запустилась. Что делать - неясно. Приборов нет, знаний нет, 'партнеры' молчат. Как слепые котята тычемся. Что вы думаете, мы не понимаем серьезности ситуации?!

- Полковник, у нас есть догадка, - вмешался Эдван, чтобы снизить напряженность, - с шестым уровнем не все так просто. Знаете, что мы недавно выяснили?

- Что? - неохотно буркнул полковник, после долгой паузы.

- Один из наших лучших исследователей изучал интерфейс и получил неожиданную подсказку - подпись рядом с уровнем. Так вот, первые пять ступеней имеют приставку 'Адаптация'. Мы думаем, что эти уровни, скорее всего, первый этап. Поэтому старатели проходят трансформацию просто - нужен только избыток энергии. А вот дальше, это мое предположение, начинается следующий этап, и для перехода на шестой уровень нужна энергия более высокого порядка. И тут нам нужна твоя помощь полковник. Необходимо найти монстра шестого уровня! Найди его и доставь нам образцы и пыльцу. Тогда мы поймем, что делать.

- Таких тварей мы еще не встречали, - нехотя ответил полковник, принимая доводы ученых, но сдаваться он не хотел, - а если встретим такую тварь, то как мы с ней справимся?

- Не знаю. Пошлите больше людей.

- Ха! Это вы тут сидите в безопасности, штаны протираете, пока мои бойцы в полях погибают! - резковато ответил полковник и хлопнул ладонью по деревянной поверхности - стол такого издевательства не выдержал, ножка все-таки переломилась, и столешница начала заваливаться набок. Не обращая никакого внимания на инцидент, полковник встал и продолжил:

- Если мы найдем ублюдка шестого уровня, то притащим все, что от него останется, нам деваться некуда, но и от вас господа я жду результатов, - с этими словами он вышел из кабинета.

- Это уже третий стол, - мрачно заметила женщина.

- Стол дело наживное, - философски отозвался третий ученый, не проронивший до этого ни слова, - а вот полковник прав, если мы не найдем способ перехода на следующую стадию, то потери начнут расти, а вы знаете, что лагеря сейчас справляются с монстрами только потому, что их прикрывают специальные отряды высокоуровневых солдат. Благодаря им у нас есть преимущество, если мы его потеряем, то старателей начнут теснить, сначала в Предгорье, затем на Побережье, а потом и на Равнине. Потери вырастут и добывать пыльцу желающих не будет. А тогда и нашу программу прикроют.

- Это и так ясно... Для начала разошлите информацию по Томасу, посмотрим, что скажут коллеги из других лагерей. И завтра жду от вас новые предложений. Что-то нужно делать, полковник нанес нам, так сказать, неофициальный визит, но скоро на нас начнет давить центральное командование, и им нужны будут результаты, а не гипотезы. На сегодня совещание окончено. Работаем коллеги.

Другая сторона. Пещера. Алекс.

Алекс поднялся позже Евы - ранения все-таки дали о себе знать и тело требовало времени для восстановления. Умный организм лучше знал, что ему нужно, поэтому парень проснулся только к обеду, зато полностью отдохнувшим, он был готов хоть сейчас отправиться в бой.

- Ну ты и соня! - задорно улыбнулась Ева, увидев потягивающего старателя, - Есть будешь?

После получения уровня Алексу достаточно было завтрака и ужина, но отказываться от обеда он не стал, тем более завтрак был пропущен, а телу нужен строительный материал.

- Да, давай, - сказал он, работать в команде ему определенно нравилось, - что-нибудь произошло, пока я спал?

- Да нет, тут сплошное сонное царство, одна я тружусь как пчелка - рассмеялась девушка - совместное преодоление препятствий сближает людей, поэтому Ева быстро привыкла к напарнику и начала свободно шутить в его присутствии.

Алекс взглянул на спокойную гладь озера - из-за медленного течения движение воды почти не ощущалось, над поверхностью стоял все тот же зеленый туман. Единственные следы вчерашнего боя - голые камни, где мох был почти полностью уничтожен, но в отличие от территории пиявок, он не деградировал окончательно, а наоборот быстро восстанавливался - небольшие зеленые пучки за ночь увеличились в размерах. Через пару недель камень снова скроется под слоем светящегося растения.

- Кстати, забыл спросить, а можно что-то сделать со мхом? Его можно как-то есть?

- Если ты травоядным станешь, то сможешь и мох есть.

- А что, у кого-то получилось? - заинтересовался старатель, - Или это шутка?

- Слышала, что получилось, но только смысла в этом нет, если ты не убежденный веган - слишком много усилий требуется, - объяснила девушка, - проще уровень повысить.

- А как мох еще используют?

- Можно собрать и подпитывать энергией, если есть соответствующая способность, тогда он постоянно светиться будет. Но для этого нужно с растениями дружить.

- Понятно, - протянул Алекс, его желание стать подземным фермером только что окончательно угасло.

Удовлетворив свое любопытство и поняв, что костер ему так и не светит развести, старатель перешел к более насущному вопросу - 'как пересечь озеро?'. Очевидно, что его возможностей недостаточно для зачистки территории. При первом серьезном столкновении он получил сильное ранение и потратил полдня и почти весь запас пыльцы на восстановление. Если так пойдет и дальше, то они и за год не переберутся на другой берег. Нужно найти новое решение, и, скорее всего, ответом будет новая способность.

Алекс прокручивал в голове бой с крюгерами, анализирую, что можно было сделать по-другому. Какой новый навык может помочь справиться с противником? Он не озвучивал своих планов девушке - никто не знает возможностей его таланта лучше, чем он сам, поэтому парень хотел разобраться с проблемой самостоятельно. Кроме того, для него выбор пути развития - индивидуальное решение, можно сказать интимное.

Первое что пришло на ум - контроль территории, точнее, знание о противнике. Он мог почувствовать наличие врага с расстояния в восемьдесят метров, а узнать его точное местоположение - с пятидесяти. Этого было явно недостаточно для серьезного столкновения - крюгеры стреляли с расстояния более ста метров. Парень вызвал интерфейс и проверил прогресс Сканера:

[Сигнатуры: Сканер пространства** (99%)]

Еще немного и способность достигнет предела развития. Непонятно трансформируется ли Сканер после этого в нечто новое или навсегда застынет на ста процентах. Пока не проверишь - не узнаешь, жаль, что последний шаг самый сложный.

- Ева, - обратился он к напарнице, - а у тебя есть какой-нибудь метод обнаруживать врагов издалека?

- Нет, я же как исследователь развивалась, моя специализация - исследование близких объектов, то что в руках подержать можно - развела руками девушка.

- Да ничего, не волнуйся, мы прорвемся, - приободрил ее Алекс. - А как можно увеличить дальность моего сканера? Есть идеи?

- Если долго будешь пытаться просканировать видимые объекты за пределами радиуса действий навыка, то при усилении, возможно, получишь увеличение этого показателя. Но тогда ты рискуешь потерять в силе. Вместо появления новой возможности увеличится только дальность.

- Понятно.

Алекс передумал тренировать дальность - пусть лучше навык развивается по своему сценарию, лучше получить качественные изменения, чем количественные. Но не это волновало старателя, даже если он будет знать, где находится враг, ему в любом случае придется подбираться к нему на расстояние удара, рискую попасть в перекрестье из нескольких выстрелов.

Второй вариант - маскировка, но как получить подобное умение он не понимал. Разговор с Евой не помог - девушка не знала всех тонкостей. Как оказалось, маскировка была не простым делом и большинство навыков такого рода были связаны с изменением восприятия монстра - что-то вроде управляемой телепатии, когда старатель просто выпадал из их поля зрения. Получить такую способность могли только люди с талантами дрессировщиков, телепатии и тому подобными, чем Алекс похвастаться не мог.

Другие способы маскировки, вроде мимикрии или невидимости, были еще более экзотичными. По мнению Евы, обсуждать их не было никакого смысла, разве что помечтать можно. Да и вообще, навык маскировки хотя и был интересным, но для большинства старателей он оставался невостребованным. Сложно найти время и силы на его получение, когда обычная тактика охоты - это выбрать монстра под свой уровень и навалится на него толпой.

Алекс попробовал зайти с другой стороны, а что ему собственно мешает? Какая наибольшая угроза от крюгеров? Очевидно - кислотные бомбы, которыми они стреляют на большое расстояние. Но шар летит медленно и если знать, где находится враг, то отразить атаку несложно, главное иметь чем. Что ему нужно, по-настоящему, так это защита, чтобы не купаться в кислоте и не восстанавливаться после каждого боя. Барьер для этого не подходит - нужна дистанционная, желательно динамическая защита, которая поможет и против крюгеров, и пригодится в будущем.

Еще в стычке с первым монстром старатель попробовал сбить шар на подлете Лезвием, но не преуспел. Он легко попал в кислотную бомбу, но та не поменяла траектории - способность крюгера как-то сохранила целостностью снаряда, и он разбился только при ударе о поверхность камня.

Алекс пробовал повернуть лезвие, поставить его плашмя, на пути снаряда , благо способность была отлично развита, и он мог применить ее в любой точке пространства в пределах действия навыка. Но из этого ничего не вышло - лезвие было не очень широким, и все, что он добился - слегка изменил траекторию падения. В результате шар плюхнулся рядом, разорвался и растворился в воде, в которой сидел незадачливый охотник. Сыграть в пинг-понг с крюгером не получилось.

Остался еще один вариант - поставить на пути шара защитный барьер. Для этого нужно развить новое умение, и Алекс склонялся к мысли, что должно получиться. Лезвия - это переделанный барьер, значит можно сделать следующий шаг и научится ставить на пути снаряда сам барьер или его аналог.

Парень поделился идеей с Евой. Но та лишь недоуменно посмотрела не него.

- Ты что, хочешь сформировать новую способность по своему желанию? Знаешь, как это сложно? А главное - у тебя пыльцы нет.

- А что тут сложного? - удивился в ответ парень. - Способности же можно натренировать. Разве не так?

- Ну ты ... оптимист! Это простые физические навыки легко получить и развить повторениями. А с более сложными умениями так не получится. Нужно или везение или помощь инструктора. Когда тебе показывают, что делать, а ты в резонанс повторяешь. Я так телекинез и открыла. А знаешь сколько других умений перепробовала до этого? Около десятка, и только с телекинезом что-то получилось!

- А какой у тебя талант?

- Познание сути. У многих исследователей он есть. Но не суть. Тьфу... В общем, это неважно. Ты не можешь вот так просто открыть нужное умение просто потому, что тебе это захотелось. Даже если у тебя талант к этому есть.

- Подожди, я же так и открыл Ножницы, - нахмурился Алекс, он не знал, что оказывается есть такие нюансы, в подготовительном лагере все казалось проще.

- Что? Как ты их открыл? - спросила Ева.

Алекс в первый день рассказал про Ножницы, но без подробностей. После ее вопроса парень выдал краткую версию, как он, сидя на скале, пытался применить барьер на ползунах и что долго не мог получить атакующее умение. Ева слушала, не веря своим ушам. Нет, она, конечно, знала, что человек с сильным талантом может сформировать интересное умение, но чтобы он при этом еще мог сам планировать какую способность получит ...

- Подожди! А когда ты его открыл?

Только в этот момент до девушки дошло, что Алекс получил умение на нулевом уровне, имея всего пару грамм пыльцы, нафантазировав, что так все и делают.

- А что, разве у других по-другому? - невинно спросил парень.

- Да ты ... ты просто ... - Ева начала задыхаться от возмущения, считая, что он над ней издевается, но вспомнив через, что Алекс прошел она пару раз глубоко вздохнула, успокоилась и продолжила, - Лучше я тебе ничего говорить не буду. Просто делай, как делал, у тебя явно хорошо получается, а я посмотрю. Если ты, конечно, не обманываешь меня.

- В чем обманываю? - улыбнулся Алекс.

- В том, что это твой первый переход, - твердо сказала Ева и стала пристально смотреть в глаза старателю так же, как это делали крутые женщины-агенты в виртуальных сериалах, которые она любила смотреть на Земле. Там главная героиня быстро выводила на чистую воду вот таких умников. Но парень, судя по всему, то ли не смотрел подобных фильмов, то ли был андроидом, подосланным к ней, чтобы выводить ее из себя своими дурацкими утверждениями.

- Ладно, ладно, - примирительно сказал Алекс, поднимая руки, - пойдем, я начну, а ты просто смотри.

Алекс, которого эта ситуация позабавила, уже загорелся идеей и сам хотел приступить к экспериментам. Для этого не нужно было идти к крюгерам и отражать кислотные шары, в этот раз он предпочел тренировку в мирных условиях. Он не стал зацикливаться, чего Ева так взъелась на него, может просто людей давно не видела? Или рыбная диета надоела. Вроде по характеру нормальная девушка.

Старатель дошел до поворота, ведущего к подземной реке, и уселся рядом с потоком, вытекающим из озера. Течение было медленным, но для его целей достаточным.

- Я начинаю, но это может занять много времени, возможно, день или два, - предупредил старатель, не желая, чтобы девушка просто так тратила время, сидя рядом.

Ева заскрипела зубами и сжала кулаки, ей нестерпимо захотелось треснуть наглеца. День или два! Он точно издевается над ней. Сознательное формирование сложной матрицы неделю может занять, а то и больше!

Вот ведь позер! А сначала таким приличным парнем казался! Она даже решила что он надежный спутник! Даже начала присматриваться к нему... девушка чувствовала себя глубоко уязвленной. Как же она ошиблась! Почему он просто не скажет правду как открыл умение, она же не дура - поймет. Они оба застряли в пещере, придумают что-нибудь.

Алекс тем временем успокоил мысли и направил внимание на поток. Он хотел использовать течение реки как помощника для тренировки навыка. Если он сумеет сформировать барьер в воде, то сразу увидит результаты. Парень был уверен, что сможет сформировать матрицу, причем без пыльцы - одного Насоса должно хватить. Барьер был для него как вторая кожа, но без болевых ощущений. Он отлично его освоил, все что осталось - это перенести ощущения защитного экрана в новую точку.

Работа была монотонной, но привычной - значительную часть его похождений в пещере занимали не сами бои, а вот такие тренировки. Алекс просидел на берегу до вечера. Способность не формировалась, но старатель не переживал по этому поводу. Формирование понятного и простого навыка было делом времени. Новое умение будет продолжением уже существующего, а не нечто принципиально иное.

Ева видела, что Алекс ушел в глубокий транс, настолько полный, что она физически ощущала спокойствие и тишину рядом с ним. Постепенно ее гнев и раздражение прошли. Делать было нечего и она сидела рядом со старателем, периодически прохаживаясь вдоль реки, чтобы размяться. Девушка была бы рада и сама потренироваться, но эффективность таких занятий в отсутствие ключевого ресурса была крайне низкой. Да и нужды развивать исследовательские навыки не было, а телекинез уже прошел первое усиление и требовал специальных условий. Поэтому Ева просто сидела рядом с парнем - возвращаться одной в лагерь ей пока не хотелось.

Поздно вечером Алекс закончил упражнения, ничуть не расстроенный отсутствием результата, он чувствовал, что завтра добьется успеха. Рядом мирно дремала Ева.

- Привет, - разбудил он девушку.

- А...что... ты закончил? - очнулась она.

- Да, на сегодня достаточно, завтра продолжу.

- Может попробуем набрать пыльцу и после этого продолжишь? - видя серьезность намерений напарника, девушка поменяла отношение к его усилиям, но так и не смогла себя убедить, что у парня что-то может получиться.

- Нет, нужны, завтра закончу, - немного легкомысленно отозвался Алекс.

- Ну ладно, - нахмурилась исследовательница.

Вечер прошел спокойнее, чем утро, но уже не так душевно как первый день знакомства. Еву особенно расстроило то, что Алекс упрямо игнорировал ее предложения и не хотел отказываться от своего глупого плана, вместо того чтобы рассмотреть другие варианты, например, добыть плоть монстра и исследовать ее - парень считал, что это ничего не даст. Ева, как опытный исследователь, отчасти была с ним согласна, но ничего другого ей в голову не приходило. Но вот то, что он отказывался сделать попытку набрать пыльцу, ей было непонятно. Он просто заявил, что и так справится.

В конце Ева сдалась, решив дать упрямцу самостоятельно расшибить лоб в попытках получить умение. Пусть сам поймет, кто тут зеленый новичок, а кто опытный и мудрый исследователь Другой Стороны пусть и без крутых боевых умений. А когда он убедится в бесплодности своих попыток и обратится за советом, то она даже критиковать его не будет ... ну, разве что немножко, просто чтобы закрепить урок. С этой мыслью девушка, смакую будущую победу, спокойно отправилась спать.

На следующий день, рано утором Алекс отправился к реке и продолжил тренировку. Сидя у воды, он раз за разом пытался создать барьер в воде. Прошло два часа, но старатель не прерывался, чувствуя, что находится на грани прорыва. Наконец, еще через пару часов он уловил, как энергия в каналах начинает накапливаться, образуя ядро внутри тела - признак начала формирования матрицы умения. Ощущение проявлялось все ярче и ярче, пока в центре ядра не загорелась огненная точка, втянувшая в себя всю энергию. В этот момент парень почувствовал уверенность, что следующая попытка создать барьер в реке, будет успешной.

Алекс направил весь поток входящей энергии в зародыш матрицы и тут же увидел результат - завихрение потока, как будто в реку погрузили невидимый экран диаметром тридцать сантиметров.

- Ну наконец-то, - воскликнул довольный старатель. - Статус!

[Сигнатуры. Редкие: Пространственный узел (0%)]

Достигнув цели после полутора дней работы, Алекс чувствовал удовлетворение и любопытство. Его интересовало, какие возможности дает новая способность? Евы рядом не было, поэтому он незамедлительно приступил к исследованию и развитию навыка.

Через час картина стала ясна - Узел, как и Барьер и Лезвия, являлся очередной версией искажения пространства. Пропустив энергию через матрицу, Алекс мог сформировать круг диаметром тридцать сантиметров, неподвижно висящий в пространстве. Дистанция - такая же, как и у Сканера в режиме локатора, то есть восемьдесят метров.

Ни усилить, ни изменить форму щита не получилось. Узел существовал пятнадцать секунд, и по силе был примерно равен Барьеру, но в отличие от него новый навык не обладал избирательность, поэтому задерживал любые материальные тела, а не только те, что представляли опасность. Это дало интересный эффект - Алекс мог встать на готовый узел и тот его выдерживал, так как в отличие от защитного барьера он не двигался вместе с хозяином, а существовал независимо. В будущем это давало возможность интересных тактик.

На инициацию умения затрачивалось сорок единиц энергии. Резерва Алекса хватало на три применения, но одновременно он мог поставить только один узел - как только он создавал новый, то старый исчезал, как будто матрица не могла поддерживать больше одного щита. Старателя это заинтересовало, он поставил блок на максимальном расстоянии от себя, а потом немного отошел назад - узел распался.

- Значит, узел не полностью независим и должен находиться в пределах действия матрицы, - пробормотал парень.

Умение стало следующим шагом в освоении работы с пространством, по крайней мере ни Барьер, ни Лезвия не давали ему таких четких пространственных ощущений. В этом отношении Узел был похож на Сканер. При формировании экрана он чувствовал вниманием точку пространства, где он его ставил, между ними устанавливалась связь в отличие от Лезвий, которыми он просто бил в определенное место и все.

Старатель обнаружил, что применение способности сильнее всего развивает управляющие структуры. Подсказкой был небольшой прогресс аспекта мозг, во время тренировки.

- Отлично, посмотрим, во что ты превратишься.

Парень верил в потенциал умения. Навык был довольно гибким, чтобы применять его в разных ситуациях, а не только в бою. Например, поставив щит горизонтально, можно забраться на непреступную скалу.

Ева так и не появилась, и парень продолжил тренировку. Он создавал щит в реке, наблюдая, как он формируется и исчезает под давлением воды. К концу дня прогресс умения дошел до 33%.

Ему необходимо было добраться до первого усиления - впереди намечалась длительная война с крюгерами и даже небольшое изменение способности могло дать преимущество.

Время было позднее, и парень отправился искать напарницу. Впрочем, доступная им территория была небольшой и он быстро ее нашел. Ева находилась в лагере и зачем-то распотрошила все их вещи. Когда Алекс подошел, она сидела на камне и что-то увлеченно рисовала в блокноте.

- Привет, - улыбнулся он, - Как прошел день?

- Нормально, - буркнула в ответ Ева, - сижу, думаю, как нам перебраться через озеро. Если ты закончил с 'тренировками', то завтра можем приступить. У меня появилась идея, как добраться до крюгеров. Можно идти по дну. К сожалению, ни трубки, ни шланга у нас нет, но можно воздух в рюкзак собрать - он непроницаемый. А чтобы он не всплыл - к нему надо груз привязать. А я натренирую сопротивление к кислоте и буду отвлекать монстров, пока ты их бить будешь. Мне должно быть легче, потому что уровень выше.

- Здорово, но пока отложим твой план, завтра я проверю новую способность.

- Вот только не говори, что у тебя что-то получилось! - вспылила Ева, она ему тут целую тактику разработала, а он снова о своем, - Достанем пыльцу, и тогда попробуешь навык сформировать, раз ты так в себе уверен!

Алекс, не говоря ни слова, создал узел рядом с собой и положил на него камень. Ева неверящим взглядом смотрела на висящий в воздухе булыжник, пока через пятнадцать секунд умение не развеялось, и камень упал на пол.

- Как тебе удалось? - воскликнула она.

- Повезло, - пожал плечами парень.

Девушка с раздражением отбросила блокнот. Она опростоволосилась - напарник сделал ровно то, что заявил - сформировал новое энергетическое умение с заданными характеристиками, без помощи пыльцы и всего за полтора дня хотя она так и не понимала, как он справился. Ева всегда гордилась своими интеллектом и знаниями, но новичок ее уделал.

- Ладно, удивил. А как умение работает? - в ней снова проснулся исследователь, а объект исследований как раз стоял прямо перед ней.

Алекс объяснил, как работает умение и как он его собирается использовать против крюгеров. Услышав, что прогресс уже достиг 33%, девушка стала уговориться напарника сначала довести его до максимального уровня, достигаемого тренировкой, а уже потом перейти к испытаниям на монстрах. Собственно это был план старателя, поэтому он не стал разочаровывать Еву и отказываться от ее идеи.

Отношения наладились, девушка оттаяла и за ужином снова затеяла разговор. Но в этот раз она больше расспрашивала о жизни Алекса на Земле, вытягивая из него всю информацию. Парень не стал углубляться в свою биографию, но немного рассказал о себе и о своей работе.

Рано утром старатель продолжил тренировку и уже к середине дня добился поставленной цели - первого усиления умения:

[Сигнатуры. Редкие: Пространственный узел* (50%)]

Он попытался закрепить успех, но быстро убедился, что навык больше не прогрессирует - матрице требовались новые стимулы для развития.

- Ну, что получилось? - нетерпеливо спросила Ева - она все утро провела рядом с напарником, чтобы собственными глазами 'пощупать' его навык. Как-никак от этого зависело их общее выживание.

- Да, сейчас только выясню что изменилось.

Алекс проверил умение - теперь он мог вливать дополнительную энергию в узел. Полный резерв продлевал время жизни щита до 45 секунд. А также он мог создавать независимые барьеры - создание следующего не распыляло предыдущий.

Парень задумчиво посмотрел на соседний берег - теоретически он мог бы перебраться туда, шагая по создаваемым узлам, если будет иметь достаточный запас энергии. Конечно, он и не думал бросать девушку, да и резерва в любом случае не хватит, но такая возможность ему может в будущем понадобится, когда уровень вырастит либо он соберет достаточный запас пыльцы. Пока же его ждут не дождутся крюгеры...

***

Ева снова осталась ждать на берегу, а ее напарник отправился на охоту. Использовать девушку в качестве приманки он решительно отказывался.

Алекс хорошо помнил, где засели монстры, которые чуть не прикончили его в прошлый раз. Информация об их местоположении была его оружием. Он подплыл на дистанцию атаки и забрался на один из выступающих камней. Ближайший крюгер немедленно атаковал, но не преуспел - Узел показал себя превосходно. Кислотная бомба врезалася в препятствие, и разорвалась вдалеке - брызги не долетели до человека.

Охотник отлично ориентировался в пространстве, он чувствовал, где находится узел даже с закрытыми глазами. Парень думал, что поставить блок на пути снаряда будет сложно, но оказалось, что это проще пареной репы. Как только шар влетал в контролируемую им зону, ему достаточно было сосредоточиться и препятствие мгновенно возникало точно на пути кислотной бомбы.

Имея заполненный резерв, Алекс мог отбить три атаки, но за время между выстрелами, Насос успевал набрать энергии для четвертого и последующих шаров. Поэтому один противник не представлял опасности, но вот с двумя и более врагами справится, сидя на месте, будет сложно. Старателю придет крутиться и точно рассчитывать каждый шаг.

Протестировав умение, охотник поплыл вперед, чтобы подобраться к выбранной жертве. Он помнил, что по пути его должны атаковать еще два противника. До этого они били по нему, ориентируясь на звук приземления кислотной бомбы от монстра, в зоне видимости которого он был в момент атаки.

Алекс надеялся, что если он уничтожит шар на подлете, то этим собьет и прицел других тварей, но ничего не вышло. Атаку монстра он отразил, причем издалека, но по нему тут же выстрелил второй противник, который ну никак не мог его видеть, поскольку сидел далеко, да еще и с другой камня. Единственное объяснение - крюгеры как-то чувствовали, куда должен приземлиться шар соседних монстров.

- Ну ладно, и до вас доберусь, - пробормотал парень, ставя барьер на пути приближающегося снаряда.

Он плыл неторопливо - впереди три врага, и только один 'выдохся' и не может часто стрелять. Новая способность здорово помогала, но даже с ее помощью добраться до укрытия было непросто. Бой был похож на игру в шахматы - главное, знать диспозицию монстров, тогда можно было продумать каждый ход и высчитать примерное время между атаками.

Благодаря серии маневров охотник вымотал тварей, атаки замедлились и он добрался до выбранной скалы. Это была промежуточная цель, ему осталось проплыть еще немного. Впереди был лабиринт из нескольких камней, едва выступающих над водой. В этой точки до него будут добивать всего два соперника, зато спрятаться от них негде.

Алекс решил немного рискнуть и поплыл вперед, пока у тварей был перекур. Он быстро добрался до выбранной группы камней. Ближайший монстр был в сорока метрах, второй в шестидесяти. Оба были истощены и могли его атаковать только раз в пять минут. Зато у него таких ограничений не было. Потока энергии должно было хватать и на отбивание атак и на периодические удары Лезвием, тем более что Сканер ему не нужен - обе твари были видны как на ладони, точнее сами они скрывались под водой, всплывая на время выстрела, но где именно они прятались охотник точно знал.

Несмотря на прямую видимость уничтожить врагов оказалось сложнее, чем думал старатель. Он бил лезвием наугад, не дожидаясь появления тварей над водой. В качестве первой цели парень выбрал дальнего крюгера. У Алекса была небольшая фора между ударами и отражением атак, но он опасался сливать весь резерв и бил только тогда, когда был уверен, что резерв точно успеет заполниться.

Убийство первой твари заняло полтора часа - охотник привыкал к новым возможностям. Уничтожение второго монстра пошло веселее, благодаря образовавшемуся преимуществу в скорости восстановления энергии, и Алекс стал подсвечивать цель Сканером - больше для тренировки, чем по реальной необходимости. Теперь он и видел, и чувствовал врага, удары стали проходить точнее и, наконец, крюгер издох.

Охотник огляделся, над озером снова установилась тишина. Ничего не выдавало, что только что здесь был наряженный бой. Сам старатель не пострадал - ни один кислотный шар не упал рядом с ним.

Поздравив себя с победой, парень решил вернуться на базу. Немного времени заняло пересечение зоны обстрела, где сидел недобитый крюгер, к этому времени его резерв восстановилась и тварь стреляла часто. Алекс не хотел тратить время на повторный изматывающий бой и поиск других скрытых врагов, поэтому он просто отбил снаряды и быстро ретировался. Враги никуда не денутся, а завтра они еще должны были поделиться с ним ресурсами.

Следующая цель - развитие Сканера и сбор пыльцы. Сейчас Алекс чувствовал себя увереннее и готов был взять сборщик-контейнер на водную охоту, если его не открывать в воде, то ничего страшного не случится, сам по себе сосуд герметичный.

В отличном настроении он поплыл в лагерь.

Глава 31. Водные завоевания

Алекс нащупал нужный ритм, и зачистка озера вошла в рабочий режим, для этого хватило одного дня. Простые крюгеры - хотя называть подводных тварей, плюющих кислотой 'простыми' было слишком опрометчиво - стали понятными. Оставалось только решить, что делать с напарницей, которая отказывалась ждать на берегу.

- А вдруг тебя подстрелят или ранят?! Чтобы будешь делать? Утонешь и все, - настаивала боевая исследовательница, - не забывай, что у меня уровень выше - я смогу тебя вытащить!

Надо сказать, что резон в словах Евы был. Собственно Алекс не видел причин отказываться, да и кто он такой, чтобы запрещать девушке рисковать собой? Какой смысл играть в благородство? Все люди, сознательно принявшие правила игры Другой Стороны, особенно ходоки со стажем, сами должны отвечать за свою жизнь. Ева не маленькая девочка и не зеленый новичок. А что касается прямого столкновения, то она действительность переживет удары крюгеров, которые для него окажутся смертельными.

Раньше парень не хотел рисковать напарницей во время боя и отвлекаться на ее защиту, но тогда и враг был не до конца понятен, зато теперь все изменилось, поэтому он согласился действовать вместе. Они определились со схемой движения - сначала охотник, как главная и единственная ударная сила, а позади него Ева, в качестве помощника. Ее главная задача - страховка. В случае самой крайней необходимости девушка сможет отвлечь врага, швырнув в него камень, либо вызывать огонь на себя. Правда, быстро выяснилось, что эта тактика - нежизнеспособна. Первый же тест показал, что монстры не реагируют ни на броски камней издалека, ни на присутствие второго человека на периферии их зоны атаки. Твари просто не обращали на девушку внимания, продолжая стрелять только в Алекса, как более близкую угрозу.

Также не прошла проверку попытка Евы сбить камнем кислотную бомбу. В отличие от старателя у нее не было развитого чувство пространства, и она попросту не могла попасть в летящий снаряд. А когда с пятого раза ей чудом удалось зацепить вражеский шар, то он не взорвался в воздухе, а просто немного отклонился. Алексу все равно пришлось поставить щит.

В итоге девушка просто следовала за охотником на некотором отдалении, за пределами дистанции атаки крюгеров с целью вытащить напарника, если он будет ранен. Они не могли предусмотреть всех нюансов и всех возможных ситуаций - помощь могла понадобиться в любой момент.

В отличие от скоротечных и более интенсивных боев в других частях пещеры, озеро навязывало свой ритм: медленный и тягучий. В первый день совместной охоты напарники решили двигаться вдоль стены, где количество возможных направлений атак сокращалось.

Алекс не забыл о своем намеренье собрать хоть немного пыльцы и в качестве первой цели решил разобраться с ближайшей обнаруженной четверкой крюгеров, которые прикрывали друг друга. Он оставил самого удобного врага напоследок и, не обращая внимания на его атаки, разобрался с тремя соседями. Маневры заняли некоторое время, но парень справился с задачей.

Ева в нетерпении ждала команды, когда можно будет подплыть поближе, об этом они заранее договорились. Исследовательница сидела на скале вне зоны досягаемости тварей, пока не услышала условную команду:

- Путь свободен! - крикнул напарник и махнул рукой.

Девушка тут же спрыгнула в воду и быстро поплыла к цели, а плавала она отлично. Но до самого тела добраться было сложно - в момент смерти монстр выплеснул в воду немного кислоты. Концентрация была небольшой и трансформированному человеку навредить не могла, но вот одежда девушки пострадала бы, подплыви она ближе. Ева не решилась плавать в наряде 'евы' - на ней был запасной комплект из брюк и футболки, которыми она не хотела рисковать. В результате ей пришлось забраться на скалу с противоположной стороны от монстра и уже оттуда анализировать его останки.

Алекс уже знал, как выглядит тело монстра - однородная субстанция зеленоватого цвета без видимых отличительных особенностей. Копаться в ней ему нужды не было - враги скрывались под водой, и он бил по ним почти наугад, поэтому знание анатомии не давало особых преимуществ. Тут главное энергии иметь побольше, да бить посильнее - тогда все получится как надо. Поэтому парень не стал тратить время на осмотр трупа, а сразу решил собрать пыльцу.

Он подобрался как можно ближе к месту гибели твари и достал контейнер. Действовать нужно было быстро, так как сборщик мог уловить лишь избыток пыльцы, большая часть которой, как они и подозревали, растворялась в воде.

Пока парень кружился рядом, девушка уже легла на камень и дотянулась до студенистого тела. Несколько минут она провела в такой позе, затем вынула руку из воды. Кожа покраснела, но Ева не обратила на это внимания, а замерла, словно задумалась о чем-то.

- Что там? - окликнул ее Алекс

- Дохлый крюгер.

- Какая интересная и новая информация! Я даже знаю, от чего он умер. Хочешь расскажу?

- Раз знаешь, так и не отвлекай, - огрызнулась девушка и снова уставилась на место гибели монстра.

Через пару минут она спрыгнула с камня и подплыла к старателю держать на некотором расстоянии от трупа. К этому времени концентрация кислоты уже упала до безопасного для ее наряда уровня.

- Я почти уверена ...

- Почти уверена? - подколол ее Алекс.

- ... но монстры эволюционируют, - продолжила Ева, игнорируя замечание парня, - этот, например, уже около десяти процентов набрал от следующего уровня. Значит, впереди будут особи посильнее.

- Ну, это мы и так знали.

- Одно дело знать, другое точно убедиться.

- Ладно, ладно ... поплыли дальше.

- А что с пыльцой? - спросила девушка, глядя на контейнер.

-Собрал что смог, но сколько - пока не знаю, на берегу проверим, - отозвался парень, убирая контейнер.

***

Старатель за этот день уничтожил еще трех врагов, но собрать пыльцу не смог - слишком плотно они сидели. Он попытался зачистить более дальних монстров, что были ближе к центру озера, но сразу натолкнулся на активное сопротивление новых тварей. В результате пришлось отступить и расстрелять всю троицу издалека. Главной задачей была расчистка прохода вдоль стены, а не сбор добычи.

Вечером в лагере Алекс проверил контейнер. Оказалось, что он собрал треть грамма - неплохой улов с одного монстра, хотя с такой туши он рассчитывал получить больше порошка. После оценки улова разговор вернулся к обсуждению маршрута.

- Если с озером будет все плохо, то можно перебраться на другой берег, - озвучил идею Алекс, - главное, набрать пыльцу. Имея достаточный запас, я смогу перетащить нас на ту сторону и дальше можно идти вдоль течения основной реки.

Парень был уверен, что с его силой сможет легко донести и Еву, и вещи, даже без усиления. Девушка была в хорошей форме и не имела лишнего веса.

- Не думаю, что это хорошая идея. Если форсируем реку, то дальше по течению могут быть сильные монстры, может даже именной попадется. Чем больше водоем, тем более сильные особи могут там обитать.

- Почему они тогда не напали раньше?

- Река тоже поделена на области, только самые слабые и самые сильные существа могут по ней относительно свободно передвигаться. Ты просто не дошел до сильных монстров, - объяснила девушка, - ты даже не представляешь, какие экземпляры там могут обитать. По сравнению с ними озеро с крюгерами покажется курортом. Тут не так плохо. Скажи спасибо, что крюгеры не плавают, представь, что было бы, если они на тебя толпой набросились.

- Да... что-то не хочется. Значит озеро?

- Это сейчас лучший вариант.

- А что с твоими способностями? - парень хотел помочь Еве открыть нужные умения, но не знал как. Он даже поделился подробным описанием Насоса, но девушке это никак не помогло.

- Не все так просто! У тебя слишком специфические умения. У меня не появилось ни зацепки, ни малейшего отклика, а без этого я не смогу создать даже подобие твоих навыков. Видимо, без твоего уникального таланта не обойтись.

- Тогда нужно попробовать что-нибудь другое, - не унимался парень, - ты же можешь попробовать создать свое умение при помощи пыльцы. Время есть.

- Я придумаю что-нибудь, просто раньше нужды не было. Я справлюсь, - отозвалась Ева, но, несмотря на тон, уверенности в успехе она не чувствовала.

Сформировать-то матрицу она могла и даже не одну, особенно если пыльцу достанет и время будет, но вот что получится - большой вопрос.

- Ты говорила, что можешь еще на вещи воздействовать? Крафт кажется?

- Да, я могу вкладывать личную энергию в материю.

Ева действительно имела задатки и склонность не только к исследованиям монстров, но и к исследованию предметов. Случайно она научилась передавать энергию в материальные носители. Навык этот не являлся ни уникальным, ни даже редким. Среди исследователей он часто встречался в том или ином виде, в его основе лежала возможность тонкого воздействия на структуру материи, и вариантов таких воздействие было невероятно много от склеивания или разделение разнородных предметов до более тонких манипуляций. Собственно перед Евой было множество путей - она еще даже не определилась, в каком направление хочет развиваться. Девушка разумно предположила, что эта группа навыков будет активно осваиваться, и позже она сможет 'подглядеть' наиболее интересные варианты.

Но ситуация подгоняла и дальше откладывать решение она не могла. Новая ситуация требовала смены приоритетов. Возможно, что выбравшись из пещеры, они все равно не смогут попасть домой, значит, им и дальше придется выживать. Пора перестать был балластом.

Ева решила, что раз у нее много времени, пока Алекс уничтожает врагов, она может заняться собственным развитием. Но напарнику знать о ее планах пока не обязательно сначала нужно получить нужное умение, а уже потом, когда она докажет свою полезность... В общем, девушка решила, что второго конфуза она не выдержит.

***

Следующий день был повторением предыдущего с тем исключением, что старатель попытался расширить безопасную зону рядом с лагерем, а не зачищать проход по кромке озера. Для этого Алекс решил предварительно выяснить нахождение всех ближайших врагов, ну и заодно и уничтожить тех тварей, что были удобно расположены. Но таких было мало, в одном месте до него добивало сразу пять крюгеров. Кроме того он обнаружил еще одну неприятность - некоторые соперники сидели на подводных скалах в тех местах, где он не ожидал их встретить. Это несколько осложняло планирование боя.

Поэтому охотник вернулся к своему предыдущему плану и двинулся вдоль стены, которая оставалась самым простым маршрутом, что его полностью устраивало.

В этот день он уничтожил пять крюгеров. Безопасная зона стала вытягиваться и достигла в длину уже семьсот метров, но ширина была небольшой - двести метров в самой широкой части, дальше начиналась зона обстрела, где пряталось слишком много врагов. Их можно было зачистить при определенных усилиях, но тратить на это время Алекс не хотел.

Следующие несколько дней складывались не слишком удачно. Парень наткнулся на крупную группу тварей. Крюгеры сидели плотно, и подобраться на рабочую дистанцию никак не получалось. Сбор пыльцы тоже не задался, за эти дни он смог обшмонать всего три свежих трупа.

Единственный успех и утешительный приз - Сканер, который прошел финальное усиление и претерпел трансформацию. Алекс вызвал окно с параметрами и проверил собственный прогресс, от которого так много зависело:

[Уровень: 1

Энергия: 123/123 ед

Трансформация: Тело: 17,2% / Структура: 25,9% / Мозг: 23,3%

Сигнатуры: Простые: Ходок (15%)

Обычные: Ночной фильтр (макс.), Общее усиление тела** (88%)

Редкие: Пространственный барьер** (95%), Объемное восприятие (0%), Насос** (90%), Лезвия пространства (35%), Пространственный узел* (74%)

Таланты: Касание смерти, Чувство пространства]

Трансформация аспектов двигалась с хорошей скоростью, рано или поздно он повысит уровень, хотя с телом нужно что-то делать - оно стало заметно отставать. Но сейчас Алекса больше интересовал прогресс умений. Охота на крюгеров хорошо развивала активно используемые Лезвия и Узел.

Сканер же добрался до финальной трансформации только благодаря специальным усилиям и дополнительным тренировкам, а не сам по себе. Умение преобразовалось в новый навык - Объемное восприятие. Название звучало многообещающе.

Применив его, Алекс почувствовал, что его восприятие пространства изменилось, стало еще глубже и точнее - теперь он не только ощущал живых врагов, но и рельеф местности: камни, дно озера, стены, хотя что находится за стеной он не знал. Навык проникал лишь на несколько метров в глубину - дальше чувство пространства размывалось.

Возросла и максимальная дальность, теперь режимы локатора и обнаружения работали на расстоянии ста тридцати метров. Он был уверен, что и объемное сканирование сработает на этом расстоянии, когда энергии будет достаточно.

С точки зрения боя преимущество оставалось пока за крюгерами - они видели старателя раньше, чем он их. Но теперь он мог хотя бы узнать, есть ли враги в зоне действия навыка или нет. Это обходилось в две трети запаса, но немного уравнивало шансы.

- Отлично, теперь не будет неожиданных атак, - пробормотал парень.

- Что ты сказал? - откликнулась Ева - они оба сидели в лагере после целого дня охоты, но каждый был погружен в свои дела. Алекс исследовал Восприятие, а девушка пыталась открыть полезный навык, что у нее за эти дни, без помощи дефицитной пыльцы, никак не выходило.

- Сканер изменился, теперь называется объемное восприятие, но изменения небольшие, только дальность выросла и рельеф могу ощущать.

- Так это же здорово! - воскликнула девушка, - Чего ты хмуришься?

- Энергии на точное определение крюгеров издалека пока не хватает. В общем, польза есть, но небольшая, - подытожил парень.

- Ты ошибаешься, у тебя набор умений из одной группы. Трансформация и усложнение навыков, связанных с талантом, говорит о развитии самого таланта.

- Талант может развиваться? Что это дает?

- Навыки одной группы поддерживают друг друга, чем их больше и чем они разнообразнее, тем больше возможностей возникнет в будущем. Новые навыки будут сильнее или старые трансформируются в более сильные версии. Сила таланта так и определяется - по тому, как много навыков создается на его основе и как далеко они развиваются. Будь твой талант слабым, то сканер просто остановился бы в развитии и все.

- Понятно, посмотрим.

Старатель не разделял восторгов девушки, по поводу своего таланта - он не считал себя избранным, полагая, что его успех зиждется на многолетней тренировке внимания. Вместе с тем он чувствовал, что постепенно движется в сторону все большей специализации на работе с пространством. Пока он делает лишь первые шаги, ему все еще не хватает энергии и нет сильных умений, но уже сейчас понятно, что в будущем он будет брать не чистой мощью, как старатели с ярко выраженными энергетическими умениями и не способностью пережить большое количество урона, а скорее возможностью выстроить гибкую тактику под конкретного противника.

- А столько, вообще, добывают пыльцы старатели? - вдруг заинтересовался экономическим аспектом парень, вспоминая, что ему нужно еще как-то развить Насос. Алекс знал только норму на свой уровень, но очевидно, что его результаты - не показатель.

- С каждым уровнем все больше и больше. Старатели третьего уровня с удачной охоты могут по несколько грамм принести и это на каждого. Главное, нужных монстров встретить. Если донор имеет большое тело и не очень опасный, то с него можно много порошка собрать.

- Ого, несколько грамм? - удивился Алекс, ему нужно было отработать и сдать правительству двадцать грамм пыльцы за обучение и снаряжение, и он думал, что это ну очень много, а оказывается, что для высокоуровневого старателя, это всего лишь несколько выходов на охоту.

- Это только кажется что пыльцы много. Чем выше уровень, тем больше ресурсов нужно и для развития, и для самой охоты. Но с каждым годом лагеря собирают все больше и больше ресурсов. Добыча в разы увеличилась. Но это потому, что старатели растут в уровнях. Например, охотник третьего уровня может собрать столько же порошка, сколько несколько десятков новичков.

- Зачем тогда новички нужны? Не лучше ли развивать профессионалов?

- Я не знаю, но слышала, что правительство постоянно увеличивает планы по сбору пыльцы. Уж не знаю в чем причина этого, но люди всегда нужны. Ну и конечно многие просто погибают хотя чем выше уровень, тем больше возможностей выжить, да и экипировка помогает. Будь у меня мои дротики, я бы тебя помогла.

- Не переживай, мы что-нибудь придумаем, - утешил парень напарницу.

Алекс углубился в подсчеты, получалось, что Насос реально будет развить, даже если пыльцы на последних стадиях понадобится очень много, нужно только врагов подходящих найти - крюгеры были жадноваты на порошок хотя и по другой причине, нежели пиявки. Те просто пожирали избыток энергии, а ленивые озерные твари оказались хитрее и изменили свойства воды, поэтому энергия после убийства крюгеров утекала сквозь пальцы почти в буквальном смысле слова.

Парень представил как он, имея запас пыльцы, мог бы охотиться на монстров, прогуливаясь над ними, и с высоты уничтожал их лезвиями, а те не могли ему ответить. К сожалению, пока этот вариант оставался мечтой - его ждала охота, где каждый неосторожный шаг мог привести к смерти.

***

Следующие три дня получились удачными, каждый день он уничтожал по 6-7 крюгеров - этому способствовали как большое количество укрытий, скрывающих его от взгляда врага, так и диспозиция самих монстров.

Навык Восприятие в разведке показал себя с лучшей стороны. Алекс не мог обнаружить точное местоположение соперника, но когда двигаешься в одном направлении и вдруг ощущаешь появление врага на периферии действия умения, то логично предположить что соперник также впереди, а не сбоку или сзади.

Конечно, требовались постоянные остановки и набор энергии, но это был уже привычный для него способ передвижения. За эти дни команда углубилась на территорию водного царства на полтора километра. Но, неожиданно, победоносное шествие закончилось, и первой опасность заметила Ева, а не осторожный старатель.

- Берегись! - завопила она во весь голос, подпрыгивая на камне.

Алекса подвела привычка борьбы с однотипными врагами - он немного расслабился, рассчитывая, что Восприятие покажет всех соперников, и чуть было не пропустил атаку крюгера, который стрелял с большего расстояния, чем знакомые особи. Но охотник уже не был зеленым новичком - у него развилась чуйка на опасность и внутренняя готовность отреагировать на любую угрозу в том числе и неожиданную. Поэтому он мгновенно сгруппировался, быстро, но без суеты крутанулся в воде и тут же увидел непривычно большой шар около тридцати сантиметров в диаметре.

Старатель поставил два узла друг за другом, благо, что энергии хватало. Шар ударился о первое препятствие и отскочил. Несмотря на размеры кислотной бомбы на ее отражение хватило одного щита.

Ева на заднем плане кричала, что нужно возвращаться, но охотник, увидев, что его щиты выдержали удар, не отступал. Если у крюгера не окажется других способов атаки, то он в безопасности. Просто размеры шара оказались больше, вот и все.

Алекс крикнул Еве, чтобы та не шумела понапрасну, и стал привычно подсчитывать время между выстрелами. Еще час парень провел в воде, отражая бомбу за бомбой. Несмотря на его старания, скорость стрельбы снизилась всего до одного выстрела раз в две минуты и замерла на этой отметке.

С сожалением охотник вернулся к напарнице. Та давно успокоилась, видя, что Алекс справляется.

- Это следующий уровень, - возбужденно воскликнула Ева, едва он доплыл до нее.

- Это я понял. Что монстр может?

- Он больше, поэтому ты его не истощишь, у него набор энергии может еще больше, чем у тебя. Главное, не попади под удар! Его кислота мощнее - даже небольшая доза может тебя сильно ранить.

- Это я и так почувствовал, - подтвердил парень, опасения девушки.

Он старался сбивать шары как можно дальше от себя, но через час обмена ударами чувствовал сильное жжение по всему телу. Крюгеры первого уровня в подобной ситуации ему повредить не могли.

Следующие три дня Алекс потратил на то, чтобы расчистить пространство вокруг высокоуровневой твари. Рядом с ней обычных крюгеров было немного - видимо монстр не терпел конкурентов, но поскольку враг стрелял с большего расстояния, то пришлось зачищать большую территорию.

Дело шло медленно, но в конце соперник остался один и парень смог подплыть к нему на расстояние удара. Выглянув из-за скалы, он идентифицировал врага:

[Кислотный крюгер-матка: 2 ур]

Второй уровень они с Евой ожидали, но вот дополнение 'матка' настораживало, это могло означать дополнительные умения, помимо больших размеров и силы основной способности. Однако он был на позиции, откуда мог достать тварь, и отступать было глупо. Поэтому отбросив сомнения, охотник стал бить по ней Лезвиями, ориентируясь на показания Восприятия, не выглядывая больше из-за скалы.

Какой бы большой и опасной тварь ни была, без возможности двигаться и отвечать на атаки человека она была обречена. В конце монстр издох, старатель незамедлительно выплыл из-за камня и на всех парах устремился к месту гибели матки, чтобы собрать пыльцу.

По его прикидкам всех простых крюгеров он перебил, зачистив левый и правый фланги. Его мог достать только второй такой же монстр, прядущийся впереди, но, по мнению Евы, появлению двух высокоуровневых существ на небольшой территории было маловероятно. Однако полной уверенности в безопасности этой затеи не было, поэтому девушка осталась ждать в тылу.

К этому времени парень стал опытным пловцом и мог быстро набрать скорость. Он уже почти подплыл к нужной скале, как вдруг почувствовал сначала слабое, а затем все более сильное жжение.

Сначала Алекс предположил, что монстр после смерти выпустил вокруг себя облако едкой жидкости, в качестве посмертного подарка. Но чувство опасности не покидало его. Это чувство никак не связано с умениями Другой Стороны - это то чувство, которое развивается у человека, ходящего по краю и сражающегося за свою жизнь.

Парень, не раздумывая, развернулся и поплыл к ближайшему камню со всех сил. Жжение усиливалось. Энергии было не так уж много - только для одного дистанционного щита, но чувство тревоги не давало покоя, и охотник слил весь резерв на объемное сканирование небольшой зоны вокруг. Навык показал дно в четырех метрах под ним, несколько валунов и неожиданно пару десятков мелких движущихся целей.

Ситуация сразу стала очевидной - в момент убийства матка выпустила не кислоту, а каких-то мелких тварей. Алекс мгновенно успокоился - поганцев было много и они, как и старшие собратья, атаковали кислотой, только выпускали ее в воде, когда подплывали ближе. Но монстров уровень, очевидно, был ниже, чем у него и быстро нанести сильные повреждения они не могли. Он пустил весь входящий поток энергии на Усиление и через несколько секунд добрался до невысокой скалы. Камень был неудобный для подъема - ему бы пригодился Узел в качестве опоры, чтобы запрыгнуть наверх, но энергии не было и пришлось карабкаться вручную.

Забравшись на валун, старатель угрюмо посмотрел в воду. Больше всего он злится на себя - мог бы и догадаться! Слово матка было подсказкой!

Он посмотрел в сторону Евы и подал условный знак, что все в порядке. Кожа сильно покраснела - ему снова придется потратить остаток дня на восстановление. Больше бесило то, что твари лишили его законной добычи - с крупного монстра второго уровня должно было получиться не меньше грамма пыльцы.

Парень сделал глубокий вдох и окончательно успокоился. Добычу уже не вернешь, но теперь он хотя бы знает, как крюгеры размножаются. Кстати о врагах - мелкие ублюдки не уплыли, их вытянутые силуэты суетились в воде рядом с убежищем. Дистанционной атакой они не владели. Это даже хорошо, что стая караулила охотника - не придется их по всему озеру вылавливать. Парень выхватил один из силуэтов и активировал Восприятие:

[Кислотный крюгер-плавунец: 0 ур]

Сюрприза не случилось - все, как он и предполагал. Заполнив резерв, Алекс начал уничтожать отродья матки одного за другим. Мелкие монстры то ли в силу глупости, то ли по другой причине, так и не уплыли, оставаясь легкой целью. Ему не надо было даже тратить полный заряд - достаточно было влить одну пятую резерва в Лезвие, чтобы уничтожить любого поганца. Через двадцать минут работа была закончена.

Отлежавшись немного на скале, Алекс кряхтя залез в воду - поврежденная кожа уже не так хорошо переносила плаванье - и двинулся в сторону Евы. На сегодня охота была закончена.

Глава 32. Центральный нападающий

Во время боя с крюгером-маткой Алекс почувствовал изменение в энергетической структуре, но сил разбираться с последствиями не осталось. Он просто доплыл до Евы, в двух словах объяснил, что произошло, и они вместе отправились в лагерь.

С учетом пройденного расстояния и размеров зачищенной территории это заняло немало времени. Парень выбрался на берег и рухнул на камень. Ни сил, ни желания что-то еще делать не было, даже идти в лагерь не хотелось, да и чем лагерь отличался от берега озера? Отлежаться можно было и здесь.

Старатель просто сидел и смотрел на воду, отдыхая. Девушка оставила Алекса в покое, рассчитывая, что он потом расскажет подробности боя с новым типом существ.

Раны были не слишком сильные, скорее неприятные. Все тело зудело и чесалось. Через несколько часов неприятные ощущения пройдут, но сейчас хотелось чем-то отвлечься. Парень вызвал окно статуса:

[Сигнатуры: Лезвия пространства* (51%), Пространственный узел** (87%)]

Если бы не неприятности в последнем бою, то он порадовался сейчас достижению давно ожидаемых усилений, и тут же принялся бы их изучать. Однако, в данную минуту, если бы у него был выбор, то он предпочел книжку почитал, чтобы занять мозг какой-нибудь интересной историей или, на худой конец, кино посмотрел. Такие занятия помогают переключить фокус внимания с ощущений в теле на внешнюю информацию, да и от рутины отвлекают. Но никаких развлечений под рукой не было, поэтому Алекс стал разбираться, чем его порадовала Другая Сторона.

Трансформация Узла вызывала больший интерес, чем боевая способность - навык позволял разнообразить тактику боя, да и в обычной жизни мог пригодиться. Простой тест показал, что Алекс научился менять форму узла. Теперь, имея достаточно энергии, он мог сделать, например, узкую дорожку, а не отдельные щиты и пробежать по ней несколько метров. Толку было немного, но в будущем возможность непременно пригодится, нужно только больше энергии.

- И снова энергия! Энергия, энергия ... когда же ее будет хватать, - недовольно пробурчал старатель и перешел к следующему умению.

Усиление Лезвий принесло увеличение дальности навыка до ста тридцати метров.

- Максимальное расстояние как у восприятия, - отметил парень.

Изменения пришлись как нельзя кстати. В войне с водными монстрами он получил решающее преимущество. Теперь главное знать, где находится враг и .... все! Можно бить, не опасаясь возмездия! А сражения станут больше походить на охоту, когда охотник выслеживает добычу, без особого риска для жизни.

На этом хорошие новости не заканчивались - умение порадовало качественными изменениями. Наконец-то Алекс получил то, что давно хотел - возможность менять форму лезвия. Если до этого он бил лезвием в форме полумесяца, то теперь мог создавать разные варианты, например, подобие меча или длинного шила, которые были способны глубоко проникнуть во вражескую плоть.

Парень задумался, а затем выбрал камень поблизости и ударил по нему лезвием в форме меча. Он хотел не только посмотреть, что произойдет, но и ощутить изменения в работе матрицы. Раньше лезвие при ударе истончалось в месте касания цели, структура пространственного искажения нарушалась и все конструкция просто исчезала. В этот раз навык сработал скорее как бур - при атаке разрушалась только передняя кромка в месте контакта, а не вся конструкция целиком и лезвие входило все глубже и глубже в камень постепенно разрушаясь. В борьбе с реальными монстрами это позволит нанести глубокие, хотя и узкие раны. Теперь он сможет пробить насквозь даже бронированную тварь. Убьет ли врага такая рана - отдельный вопрос, но возможность явно полезная и не отменяет предыдущую тактику, когда проще ударить широким лезвием перерубая мелких существ целиком, чем наносить им проникающие повреждения.

Увлекшись тестами, Алекс позабыл про свое состояние. Азарт переполнял старателя и он, плюнув на свои раны, не утерпел и полез в воду. Диспозиция ближайших тварей ему была давно известна. Раньше он их не трогал, так как врагов было много и они друг друга хорошо перекрывали, но теперь нужды подплывать близко не было. Что может сделать ему враг, если дистанция атаки человека больше? Только страдать молча, а затем все так же молча сдохнуть.

Ближайшему крюгеру хватило пять ударов при этом куда именно бил охотник - он не видел. Возможно, монстру хватало бы одного решающего удара, попади он в какой-нибудь важный орган. Но понять это было сложно - тварь умерла, так и не выглянув из воды, и только по изменению параметров он узнал, что соперник издох. Ну ничего - впереди еще много крюгеров и он обязательно выяснить как их сподручнее уничтожать.

- Ну, да начнется охота, - прошептал парень, улыбаясь во весь рот.

Все сомнения и опасения по поводу озера рассеялись. Отныне это не поле боя, а клондайк. Возможно, ему стоит не просто зачистить узкий проход, чтобы перебраться на другой берег, а задержаться и уничтожить побольше монстров ради быстрого развития пока они еще дают достаточно энергии. Кто знает какие враги ему встретятся дальше.

За предыдущие дни Алекс уничтожил всего несколько десятков тварей, и это стоило ему больших усилий, но теперь он может, не напрягаясь, перебить нескольких сотен монстров, пока не перешагнет на следующий уровень. Единственная опасность - крюгеры-матки, но если соблюдать разумные меры предосторожности, то проблем они не доставят. Главное, помнить о плавунцах и не подпускать их к себе.

Вялость и плохое настроение прошли, и вода уже не казалась холодной и неприятной. Довольный он вылез из воды, оделся и отправился в лагерь.

***

Утром охотник еще немного зачистил путь вдоль стены, привыкая к новым возможностям, после чего решил разнообразить охоту и отправился вглубь озера. Ему было крайне интересно разведать, что находится в центре.

Продвижение ускорилось в несколько раз, когда Алекс находит монстра, он не тратил ни энергию, ни время на лавирование между скалами или игру в прятки, а просто обнаруживал и убивал крюгера издалека просто и без затей. Чтобы сильно не задерживаться, парень решил, что сегодня он может себе позволить просто поохотится на монстров и исследовать водное царство, а не собирать пыльцу.

Уже к середине дня Алекс уничтожил одиннадцать тварей и продвинулся на триста метров вглубь водоема. На пути ему встретился лишь один крюгер второго уровня, но он решил с ним не связываться и просто свернул в сторону.

Ритм боя изменился - крюгеры стали мальчиками для битья. Монстры умирали беззвучно, лишь иногда тихий всплеск выдавал их агонию. Но, как обычно бывает в таких случаях, жадность и потеря осторожности привел к печальным последствиям - Другая Сторона снова напомнила, как малы возможности одного человека и что на любую силу найдется сила побольше.

Сначала ничто не предвещало беды. Алекс думал, что озеро не может преподнести ему сюрпризов, так как заполнено однотипными тварями в отличие от первой пещеры, куда он попал в начале. После убийства очередных двух соперников Алекс подплыл к слегка раздосадованной Еве, у которой, глядя на успехи напарника, начал развиваться комплекс неполноценности - уж больно ловко он разделываться с врагами.

- Жди здесь, я проверю путь в центр еще на сотню метров и вернусь.

- Там что-то видно? - немного сварливо отозвалась девушка.

- Все то же самое, только скал поменьше.

- Дно уходит глубже, вот их и меньше.

- Да, я знаю, что глубина увеличивается. У меня же Восприятие есть. Все, я поплыл.

- Я здесь подожду.

- Хорошо. Я скоро! - отозвался парень, отталкиваясь от скалы.

Ева задумалась, а стоит ли ей вообще страховать напарника? Он и без нее отлично справляется - вон как шустро разделывается с крюгерами пока она без толку сидит в тылу. Алекс не раз ей предлагал помочь с уничтожением монстров и немного развить способности, но что она с этого получит? Добить подранка она может, но результат будет небольшой - если немного вкладываешь, то и получаешь немного, особенно с монстров чей уровень ниже ее собственного. К тому же было бы что развивать!

Для Евы будет лучше, если они быстро пройдут озеро и пыльцы побольше соберут. Девушка поморщилась и снова принялась за упражнения. Пример медитаций Алекса ее вдохновил - раньше она не обращала на такие занятия внимания, а теперь может лекции по медитативным практикам читать. Вот только результатов пока не было.

Тем временем старатель пересек безопасную зону и при помощи Узла забрался на высокий валун, чтобы осмотреть. Плавать, конечно, хорошо, но человек - не лягушка, а с высоты удобнее разглядывать, что находится впереди. Алекс стоял в полный рост на скале и смотрел вглубь озера. Никого рядом он не чувствовал и не опасался внезапной атаки, но как раз в этом и состояла его ошибка. В тот момент, когда человек гордо обозревал окрестности, его заметили. Отчасти это спасло старателя - будь он в воде, то избежать атаки было бы невозможно.

На краю видимой зоны, где зеленоватый туман уже скрывал детали ландшафта, а скал было немного, забурлила вода, а следом вздулся огромный горб. Казалось, что на поверхность вынырнул огромный кит - таких огромных крюгеров, если это вообще был крюгер, охотник раньше не встречал.

Увиденное потрясло Алекса, но на его действия не повлияло. Парень мгновенно мобилизовался - не надо быть семи пядей во лбу, чтобы понять, что произойдет дальше. Единственный выход - бегство, но вместе с тем старателю было жизненно важно увидеть атаку и попробовать хоть немного ее ослабить при помощи дистанционных щитов. Если этот суперкрюгер атакует кислотным шаром, как и остальные, то у него есть шанс. Поэтому человек застыл на краю скалы, не отрывая взгляда от врага, и только криком предупредил напарницу:

- Прыгай!!! - заорал он Еве, не оборачиваясь, и та без раздумий прыгнула в воду - может девушка и не была опытным бойцом, но подчиняться приказам в бою ее научили еще во время первых походов.

Следом за криком над озером раздался чавкающий звук - такой же можно услышать на болоте, когда газы выходят на поверхность. Только звук был чуть ли не в два раза громче крика охотника.

Тварь выстрелила, но выстрелила совсем не так, как ожидал старатель. Другие крюгеры, даже второго уровня, стреляли по принципу катапульты - когда шар летит сначала вверх, а потом по широкой дуге приземляется, давая возможность смыться с места падения. Но неведомый враг выстрелил почти горизонтально - снаряд вылетел под небольшим углом как из пушки. Очевидно, что сил у гигантского монстра было навалом. Огромный шар был размером с Алекса, и - что самое паршивое! - бомба светилась ярким изумрудным светом, не сулившим ничего хорошего.

Скорость снаряда была такая, что он и до стены мог легко долететь, пожалуй, и до их лагеря добьет при необходимости - твари достаточно немного приподнять угол наклона и снаряд легко пролетит пару километров.

Алекс быстро вычислил траекторию полета шара - собственно догадаться, куда приземлится бомба, было несложно. Мазил тут не было, а цель выстрела ясна - его скала. Он без промедления выставил несколько щитов, как можно дальше от себя, слив на них всю энергию, после чего развернулся и прыгнул в воду. Парень действовал быстро, но шар летел с такой скорость, что едва человек коснулся воды, как бомба достигла первого щита и, не замечая его, снесла преграду. Щиты не остановили атаку, но они немного подкорректировали траекторию полета, теперь кислотный шар должен был не просто задеть верхушку скалы и разлететься по всей округе, а ударится всей массой о противоположную от Алекса сторону.

Уже находясь в воде, старатель услышал звук разорвавшейся бомбы. Через несколько секунд начнется кислотный дождь и очевидно, что едкая жидкость настолько насыщена враждебной энергией, что она значительно опаснее, чем кислота крюгеров первого и второго уровней.

Старатель плыл под водой, поэтому и не увидел, как камень, первым принявший на себя удар, начал плавиться, как снежок, брошенный в костер. Большая часть шара попала воду, но небольшое количество кислоты разлетелось по округе и каждая капля, падая на поверхность окружающих скал, прожигала в них глубокие лунки. Лишь благодаря удачному стечению обстоятельств и изменившейся траектории шара ни одна капля не упала ни на старателя, ни рядом с ним.

Жидкость, из которой состояла бомба, была в несколько раз плотнее, чем обычная вода и это предотвратило широкий разлет остатков шара. Падая в воду, содержимое бомбы медленно растворялось, давая человеку дополнительное время, чтобы убраться подальше. Но безнаказанным он уйти не мог - слишком близко упал шар.

'Расслабился! Полез в центр! Вот и попал под раздачу', - мысленно ругал себя Алекс, работая руками и ногами изо всех сил.

Но по-другому он поступить не мог - необходимо было проверить, что находится в центре! Увы, оказалось, что там живут твари крупнее и страшнее, чем на краю озера.

Парень греб не останавливаясь, сейчас его спасти могла только скорость, он надеялся, что исполинской твари не придет в голову выстрелить еще раз и что на его выстрел не отзовется еще одна такая же громадина. Как бороться с таким чудовищем охотник не знал. Тут явно требовался калибр побольше, чем его Лезвия. Все что он мог сделать - держаться подальше от таких тварей и от мест, где они обитают.

Прошло несколько секунд и последствия атаки добрались до пловца - он почувствовал, что состав воды начал резко меняться. Жжение усилилось, но он не прекратил грести. Его цель - скала в 50 метрах от него.

Жжение перешло в боль, которая быстро прошла все стадии от слабых, болезненных ощущений к острой боли и затем к жгучей мучительной пытке, когда хочется извиваться и орать во весь голос. Никакая земная кислота в таких малых количествах неспособна была вызвать такие последствия. Алекс плыл с закрытыми глазами, пока не уперся прямо в скалу. От боли он не сразу сообразил, что это, но потом все так же, не открывая глаз, полез наверх. Будь он обычным человеком, то уже потерял бы сознание от шока, но трансформированное тело еще пока выдерживало напряжение, а воля заставляла мускулы двигаться.

Медленно и вяло парень взобрался на камень. Кожа вздувалась пузырями и отслаивалась. Алекс застонал и упал на камень, что вызвало новый взрыв острой боли и он тут же поднялся. Трясущимися руками человек открыл контейнер и просто высыпал все содержимое в два приема на спину, голову и живот. После чего выронил устройство, которое лишь по счастливой случайности не скатилось в воду, упал и, наконец, потерял сознание. Жизнь медленно покидала его.

Ева была достаточно далеко - ее не задело разрывом шара, но она видела последствия атаки даже лучше, чем старатель. Девушка тут же рванула навстречу напарнику. Чем ближе она подплывала, тем сильнее чувствовалось действие кислоты, пока, наконец, в 50 метрах от укрытия Алекса она не забралась на камень, не в силах больше выдержать боль.

Ева видела, что ее напарник успел использовать пыльцу, и сейчас лежит на камне, похожий на вареного рака. Все, чем она могла ему помочь, если быстро доберется, это использовать свой запас пыльцы.

Камень, на который забралась Ева, был в зоне разлета кислоты и на его поверхности образовались прожженные едкой жидкостью дыры. Остаточных следов хватило, чтобы понять, что вражеская энергия рассосется не раньше чем через полчаса, но каждая минута была на счету, поэтому через пятнадцать минут ожиданий девушка прыгнула в воду и поплыла спасать напарника, не обращая больше внимания на боль. Ощущения были крайне неприятными, но сильно навредить ей уже не могли - течение смыло большую часть последствий вражеской атаки. Ева добралась до нужной скалы и забралась наверх, шипя от боли.

Состояние напарника было ужасным. Энергия противника не просто обожгла кожу, но продолжала свое разрушительное действие, подавляя энергоканалы и препятствуя восстановительным процессам. Несмотря на обширные знания, девушка не знала, что делать в таких ситуациях - лечение ран было вне ее зоны компетенций. Она подозревала, что лишь немногие специалисты могли сейчас помочь Алексу. Поэтому она без затей высыпала на него остатки пыльцы в надежде на лучшее. Но быстро выяснилось, что этого недостаточно. Раны парня лишь немного побледнели, но вот он сам в сознание не пришел. Тогда девушка перевернула его, положила руки на грудь и попыталась передать ему энергию так, как она делала в последние дни, тренируясь на камнях и других предметах, пытаясь получить новое умение.

Это был рискованный шаг - экспериментировать с живой плотью было опасно, но выбора не было. Энергия - единственное, что могло помочь. Если Алекс впитает ее, то это ускорит заживление ран. Вокруг был избыток энергии от рассыпанной пыльцы, но она усваивалась слишком медленно. Прямая передача должна ускорить заполнение резерва, а если он полон, то энергия просто пойдет дальше по каналам и ее избыток ускорит регенерацию.

Остатки пыльцы и особые условия помогли Еве лучше ощутить энергетический поток. Она сосредоточилась и направила энергию из своего резервуара через руки в солнечное сплетение раненого напарника. Сначала не получалось, но в какой-то момент их источники неожиданно срезанировали и энергия потоком хлынула из одного хранилища в другое.

Резервуар Алекса начал быстро заполняться. Благодаря разнице в уровнях, резерв девушки был почти в три раза больше, поэтому процесс занял некоторое время. Как только энергия попадала в резервуар, а из него в энергоканалы, клетки тела старателя начинали жадно поглощали ее, восстанавливая свою структуру. Увы, запасы Евы были слишком малы для полной регенерации и через несколько минут резерв девушки опустел. Но это стало той самой каплей, которая переломила ситуацию и выдернула старателя из состояния полутрупа в позицию человека, стоящего на пороге смерти. Парень резко вздохнул, сел и тут же скрипнул зубами. Вместе с жизнью вернулись и все ощущения, которыми сопровождается это увлекательное состояние бытия.

Алекс сел так, чтобы минимизировать контакт кожи, точнее того, что от нее осталось, со скалой. Глаза были повреждены, но левый зрачок еще что-то видел и старатель каким-то чудом разглядел Еву. Он сразу понял, что произошло:

- Спасибо, - прошептал он распухшими губами.

Избыток энергии вокруг подсказал ему, что вся пыльца Евы также использована. Нужно было воспользоваться этим, иначе он снова грохнется в обморок. А если это случится, то обратно он из него уже не выйдет и даже Ева помочь не сможет. В этот темный час он должен сам найти способ выкарабкаться. Не отвлекаясь больше на разговоры, и бессмысленные расспросы, Алекс активировал Насос и стал тянуть избыток энергии - это должно было незначительно ускорить регенерацию.

Парень закольцевал поток энергии внутри тела, как при переходе на другой уровень. Постепенно шаг за шагом, он убирал из поля внимание все лишнее: боль, сидящую рядом Еву, камень, тихие всплески воды и все прочие сенсорные ощущения, кроме движения энергии внутри тела.

Прошло два часа, но Алекс смог сохранить концентрацию и не сполз в забытье. Он не пытался вылечить тело или как-то повлиять на него - просто удерживал энергию внутри, не снимая с нее фокуса внимания. Парень все сильнее погружался в себя. Концентрация помогла вытеснить боль, хотя она никуда не делалась, он просто убрал ее на периферию восприятия, не позволяя ей нарушать спокойствие и сосредоточенность сознания.

Минул еще час, затем еще... Пыльца давно испарилась, но старатель этого не замечал, как и того, что вместо старой кожи начала нарастать молодая розовая кожица. Он уже не выглядел, как вареный рак, а скорее напоминал новорожденного. Вместе с ранами ушла и боль. Через несколько часов Алекс открыл глаза, к которым снова вернулась частичная возможность видеть и огляделся. Его затуманенный взор упал на Еву, после чего он сам себе кивнул, лег на камень и мгновенно отрубился. Старатель был истощен и физически, и морально, но верил, что девушка позаботится о нем.

Парень спал, никто его не беспокоил. Враги также тихо дремали. Огромный монстр еще некоторое время мониторил поверхность озера, но затем впал в полусонное состояние. Его не особо заботили вторженцы - он вообще не умел думать, а только реагировал на видимую угрозу. Мелкая букашка, которая его побеспокоила, уже должна была умереть, а его энергия раствориться в воде их родового гнезда, питая всех обитателей колонии. Зеленоватая, чуть светящаяся вода, медленно двигалась в сторону огромной подземной реки. Над озером установилась тишина и покой.

Не спала только Ева. Она не боялась возмездия гигантского монстра или что тот снова их заметит - если бы он мог их видеть, то давно убил бы. Как только она поняла, что парень выживет, то перестала суетиться и сосредоточилась на чувстве резонанса между их источниками. Чувство это не было огромной редкостью - иногда оно возникало между близкими людьми, помогая лучше воспринимать информацию на невербальном уровне. Но и просто так его не достигнуть. Это не тот резонанс, который возникал в бою между монстром и человеком, когда энергия помогла победителю трансформировать свои аспекты. Тут взаимодействие проходило на значительно более тонком уровне, и скорее подходило для передачи знаний или обучения, ну или для совместных переживаний одного и того же события.

Ева положила голову Алекса к себе на бедро, не снимая руки с его солнечного сплетения. Девушка не делала чего-то сверхъестественного, наоборот она следовала инстинктам. Ощущения подсказывали ей, что делать. Как только у нее появлялась хоть капля энергии, она передавала ее Алексу. За счет резонанса с напарником и его энергетической структурой ее ощущение энергии также усиливалось, а раны, как и у Алекса, излечивались быстрее, хотя в большей степени этому помогал более высокий уровень.

***

Утром старатель проснулся, точнее с трудом пришел в себя. Хотелось есть и пить, но он мог только напиться - еда осталась на берегу. Он осознал, что его голову поддерживает Ева. Почувствовав, что напарник очнулся, она обрадовалась и спросила:

- Как себя чувствуешь? Ну и заставил ты меня вчера поволноваться!

- Отвратительно, - просипел Алекс. - Много времени прошло?

- Пятнадцать часов, - ответила девушка, взглянув на часы, которые с трудом пережили купание в кислоте.

- Были еще ... сюрпризы? - спросил старатель и кивнул в сторону центральной части озера.

- Нет, на горизонте все спокойно. Это только тебе удается злить больших боссов. Видимо характер у тебя неуживчивый, а монстры - как собаки, если видят злого человека, то начинают лаять. Бери пример с меня - меня вот никто не пытается убить. Это все потому что я добрая и отзывчивая.

- Да, ты само очарование! Раз тут такие соседи, то давай побыстрее уберемся отсюда подальше, пока никто снова не залаял, хотя подожди, нужно кое-что проверить ...

Алекс оглядел себя - розовая кожа указывала на неестественно быстрое восстановление. Но по его расчетам он должен был проваляться как минимум несколько дней с такими ранами.

- Интерфейс!

[Сигнатуры. Редкие: Кровь как огонь (1%)]

- Хм, - промычал старатель. Он обнаружил, что получил новую способность и опять редкую. Но помимо этого появился еще один интересный пункт в том месте, где изменений не было с момента его перехода на Другую Сторону:

[Таланты: Чувство энергии]

- Да ... повезло, - прошептал старатель себе под нос.

- Что там? Чем тебя одарили? - спросила любопытная Ева. Она чувствовала, что в напарнике произошли изменения - вчерашний опыт изменил их отношения, углубив связь между ними. Это могло как вылиться в нечто больше, так и закончится ничем. Девушка рассчитывала на первый вариант.

- Способность и новый талант, - ответил парень и кратко пересказал содержание пунктов.

- На такой талант можно было рассчитывать с твоим Насосом. Это, скорее всего, вспомогательный талант, а не главный. А вот про способность с таким названием я не слышала, но судя по названию и твоему виду - это что-то лечебное.

- Это понятно, а что за вспомогательный талант?

- Еще одно потенциальное направление развития. Другая Сторона не делит таланты на главные и второстепенные, но разница между ними может быть значительной. Хорошо развиваться можно только в одной области, поэтому больших планов на это 'чувство энергии' не строй. Ну, или нужно сосредоточить все усилия на нем.

- Ясно, тогда поплыли, а то есть хочется так, что я сейчас крюгера готов слопать, а они твари неаппетитные, ты сама видела.

Алекс решил разобраться с новой способностью позже. В этот момент он обратил внимание на состояние напарницы - девушка выглядела усталой и потрепанной.

- Как у тебя дела? - спросил он ее.

- Руки ноги целы. Доплыву, не сомневайся! Еще и сил тебя дотащить останется.

- Да я вижу, что руки ноги целы... - протянул парень - наряд Евы после купания в кислоте превратился в лохмотья и с трудом держался на девушке, открывая взгляду больше, чем скрывая. Впрочем, Алекса больше интересовало ее здоровье, а не внешний вид.

- Ну и смотри, - ответила девушка, затем встала и подошла к краю камня.

- Ева!

- Что, - спросила девушка, обернувшись.

- Спасибо что выручила!

Ева не ответила, а только кивнула и спустилась в воду. Два человека, один после тяжелого ранения усталый и голодный, другая после долгой бессонной ночи и тоже не восстановившаяся до конца от воздействия кислоты, залезли в воду и с трудом поплыли в лагерь. Расстояние было не слишком большим, но в их состоянии путь занял два часа. Они периодически останавливались рядом с озерными скалами, но наверх не залезали - не было ни сил, ни желания.

По дороге Алекс размышлял о дальнейших действиях. Центр озера был под запретом, да что там центр - теперь он не рискнет открыто стоять на любом высоком камне, да и на берегу будет вести себя тише. Гигантская тварь его могла достать где угодно, единственное спасение - не попадаться ей на глаза. Другая Сторона вновь указала ему на его место, отныне охотиться в озере он будет только, чтобы зачистить путь до противоположного берега. Лучше двигаться тихонько, вдоль стенки, чем пытаться перебить как можно больше крюгеров. А может все таки подумать насчет того, чтобы перебраться на другую сторону реки?

На одной из стоянок он поинтересовался мнением напарницы:

- Ты видела выстрел. Какой у этой твари может быть уровень?

- Четвертый или пятый, но скорее пятый. Выше пятого уровня мы монстров пока не встречали. Но его главная сила не уровень, а размеры. Тебе еще повезло, что крюгеры имеют низкую вариативность и при повышении уровня их атаки не меняются, а просто растут в мощности. Если бы он плюнул в тебя не просто большим шаром с кислотой, а, например, выпустил какой-нибудь кислотный туман, то мы с тобой сейчас не разговаривали ...

- Такие твари могут встречаться дальше?

- А как же! Еще как могут. Где один, там и другие могу быть. Я заметила, что камней в центре мало. Дно ниже - поэтому обитателей меньше. Им просто негде жить. Вот поэтому там и вырастают такие монстры - энергии-то больше. А вдоль стены много камней, поэтому конкуренция выше. Чем больше вокруг обычных крюгеров, тем меньше шансов встретить старшего монстра.

- А то, что мы убиваем конкурентов, может помочь созреть такому существу? Сколько ему нужно времени для роста?

- Не знаю, но долго. Не меньше года, а то и несколько лет. Пока волноваться не стоит.

- Так долго я тут торчать не собираюсь.

- Тогда двигаемся дальше, а то после вчерашнего пилинга у меня кожа все еще болит.

- Да ты еще в порядке. Мне вот совсем лютый косметолог попался, - отозвался Алекс, ощупывая голову - после вчерашнего он лишился всех волос, включая бороду и брови, поэтому выглядел своеобразно.

В конце концов, поддерживая друг друга, команда добралась до лагеря. Алекс устроил себе пир из пары энергетических батончиков, а затем отправился на рыбалку. Все это время он направлял входящую энергию на новую способность и чувствовал себя все лучше и лучше, но при этом все голоднее и голоднее. Ева же не успела полностью восстановиться, поэтому когда он вернулся с уловом, она быстро поела и заснула на спальном мешке.

Старатель вызвал интерфейс:

[Уровень: 1

Энергия: 123/123 ед

Трансформация: Тело: 30,9% / Структура: 40,5% / Мозг: 36,6%

Сигнатуры: Простые: Ходок (15%)

Обычные: Ночной фильтр (макс.), Общее усиление тела** (89%)

Редкие: Пространственный барьер** (96%), Объемное восприятие (0%), Насос** (90%), Лезвия пространства* (52%), Пространственный узел** (90%), Кровь как огонь (1%)

Таланты: Касание смерти, Чувство пространства, Чувство энергии]

Имея достаточно времени, уже осознанно, он углубился в исследование нового умения. Навык появился вместе с талантом - вряд ли это было случайностью, ясно, что они связанны. Умение активизируют восстановительные способности и регенерацию, но топливом для него была энергия, которую дает Насос. Получается что у него уже два навыка, завязанных на циркуляцию энергии. Хотя Насос скорее находится на стыке двух талантов.

Алекс не знал, что возникло раньше новый талант или новая способность, но новый навык спас его. Хочет ли он и дальше идти по этому пути? Чувство энергии ... старатель задумался. Талант был очень даже полезный и хорошо дополнял Чувство пространство, но он не вызывал желания менять вектор развития. В отличие от энергии, Алекс чувствовал глубокую связь с пространством, и ему хотелось больше исследовать это направление. Лучше новая ветка умений остается вспомогательной. Его вполне устраивает текущая специализация, а развивать все и сразу - сложно и долго.

Оставался вопрос по трансформации аспектов - старатель хорошо помнил их прогресс до встречи с суперкрюгером - он часто проверял показатели, чтобы понять, убит ли очередной монстр или нет. Именно поэтому он заметил резкий рост аспекта 'тело', который до этого серьезно отставал от других. Трансформация выросла сразу на четыре пункта, что означает, что вчера он не только умение получил, но произошла еще и дополнительная перестройка тела.

Последний непонятный момент - небольшой прогресс умения 'Кровь как огонь'. Вчера и сегодня он много часов его эксплуатировал, а прогресс всего около процента. Алекс решил, что способность прогрессирует очень медленно. Аналогичным образом себя вело Объемное восприятие.

Значит, чтобы умения росли их нужно постоянно применять в фоновом режиме. Но пока он не перейдет на следующий уровень и не увеличит резерв, то много энергии на их развитие выделить не сможет. Нужно сосредоточиться на чем-то одном и лучше это будет Кровь, чем Восприятие.

Закончив с анализом способностей, Алекс обратил внимание, что на периферии сознания крутится мысль, даже не мысль, а воспоминание о чем-то важном, что он случайно заметил, а потом забыл. И это 'что-то' было действительно важно для него, настолько, что сознание использовало обходной маневр, чтобы обратить внимание пользователя на это воспоминание.

Время было, и парень сосредоточился на этом ощущение, пока не вспомнил, что оно промелькнуло, когда он возвращался в лагерь. Алекс посмотрел на спящую Еву, встал и подошел к озеру, пытаясь понять, что привлекло его внимание. Он вошел в воду и включил Восприятие, охватив вниманием небольшой участок, чтобы энергии хватало на непрерывную поддержку навыка.

В этот момент он почувствовал в воде ощущение присутствия - того самого, с которым впервые познакомился в буферной зоне. До получения таланта 'Чувство энергии' он не воспринимал его, но сейчас чувствовал это ощущение практически на пороге восприятия. Откуда-то он знал, что это ощущение не связано с крюгерами, а вызвано водой. Где-то выше по течению, вероятно, даже не в самом озере, есть что-то, что вызывает это ощущение. Если он дойдет до его источника, то сможет получить ответ, почему он попал сюда.

- Значит, выбор сделан, - задумчиво произнес парень, - идем через озеро.

Что бы его сюда ни привело - оно имеет какую-то цель, и нужно понять какую именно. Возможно, это его фантазия, а возможно он имеет шанс разгадать одну из многочисленных загадок Другой Стороны и стать сильнее.

Остаток дня, пока напарница дремала, парень наполнял тело энергией, развивая новую способность. Он так и не выяснил всех свойств умения. Когда дело дойдет до первого усиления, то станут понятны перспективы развития навыка. Под конец дня Алекс проверил прогресс:

[Сигнатуры: Кровь как огонь (4%)]

Даже на начальном этапе способность развивалась медленно, что же будет, когда прогресс перевалит за 50%? Полное развитие должно занять не один месяц. От раздумий парня отвлек голос Евы.

- А ты времени не терял! - произнесла девушка, накидываюсь на улов, который старатель принес ранее. Как и Алексу, ей также нужно было восполнить запас строительного материала - на ее уровне человеческому организму все еще легче было брать необходимые компоненты из пищи, а не из окружающей среды.

Через час после ужина, после того как девушка привела себя в порядок, она подошла к старателю и, присев рядом, решительно произнесла:

- Нужно поговорить!

- О чем?

Ева рассказала, что пока Алекс пытался выжить, а она как могла, помогала ему, то их энергетические источники вошли в резонанс и у нее появился неплохой шанс научится чему-то от него. Алекс не видел причин отказывать, собственно он не цеплялся за свои умения и готов был помочь всем желающим. Правда, пока очереди из желающих кроме Евы не было. К тому же раньше она пробовала перенять его умения, но из этого ничего не вышло.

- Да о чем разговор, что делать-то нужно? Какое умение тебя интересует? У нас сегодня распродажа.

- Твой талант работы с пространством - слишком уникальный. А вот чувство энергии - вариант получше. Раз у тебя активировался талант, значит, шансы передать какое-нибудь умение на его основе - выше.

- Почему же раньше не получалось? Про Насос же я тебе рассказывал и показывал. Дело только в таланте?

- Нет, не только. Раньше между нами не было резонанса, это нечастое явление. Ну, не совсем редкость, но возникает при особых обстоятельствах.

- А между нами почему возникло?

- Потому что ... сам потом поймешь почему, - рассердилась девушка, - сядь прямо.

Она положила руку на солнечное сплетение парня, как тогда, когда передавала ему энергию, закрыла глаза и произнесла:

- Активируй умение и просто заполняй тело энергией.

- И все?

- Да, просто качай энергию.

- Хм... вот командирша выискалась, - пробурчал парень с улыбкой.

Близость женского легкоодетого тела возбуждала, но он отбросил неуместные мысли и стал тянуть энергию. Ева спокойно сидела рядом. Через полчаса старатель почувствовал, что их источники синхронизировались и работа пошла лучше. Что чувствовала напарница он не знал, но по изменившемуся дыханию понял, что она тоже почувствовала изменения.

Прошло еще полчаса, но ничего не происходило, пока Ева наконец не открывала глаза, было видно что у нее не получается.

- Что-то случилось? - спросил парень

- Да... я не чувствую поток энергии! Резонанс есть, а зацепок нет.

- Я знаю, что тебе мешает!

Алекс действительно знал. Теперь он отлично чувствовал настроение Евы. В том состояние, в котором она была, ей сложно было сосредоточиться на тонких ощущениях. Да и ему приходилось несладко, хотя он справлялся лучше, но что делать он знал...

Парень убрал руку девушки с груди, притянул к себе и поцеловал. Та не сопротивлялась. Он посмотрел ей в глаза и, увидев согласие, поцеловал еще раз. Через несколько минут, слегка отстранившись от парня, Ева спросила:

- А ты знаешь, что организм старателей меняется и его возможности возрастают?

- Да? И как именно? - улыбнувшись, спросил Алекс, хотя знал ответ - в подготовительном лагере это была популярная тема для бесед между будущими старателями обоих полов.

- Тут не разговаривать, тут экспериментировать нужно ...

- Этим вы в своих лабораториях занимаетесь?

- Это все ради науки!

- Ну, ради науки я готов на все, - с готовностью отозвался парень и снова притянул к себе девушку...

***

Оба экспериментатора остались довольны результатами эксперимента, но для надежности повторили его еще пару раз.

Уже утром, Алекс настоял, чтобы Ева еще раз попробовала пробудить в себе способность. Девушка была одновременно в довольном и расслабленном настроение. Зажимы ушли из ее тела - ничто не отвлекало ее от ощущения потока энергии. Она еще раз положила руку на его солнечное сплетение. Резонанс установился почти мгновенно. Через час Ева вскрикнула.

- Что? Получилось? - тут же спросил Алекс.

- Да! Получила умение 'Поток энергии'! - ответила сияющая Ева и чмокнула парня в щеку.

- Подожди. А почему не Насос? И как оно работает?

- Насос - это умение, завязанное на твой основной талант, а у меня другие возможности и другой набор навыков и их названий. К тому же 'Поток энергии' редко, но встречается. Я про него слышала. Теперь я могу значительно быстрее набирать энергию, но не так быстро как ты.

- Замечательно! - порадовался за подругу Алекс, - Что теперь?

- Есть у меня пара идей. Главное чтобы энергии хватило. Но сначала навык нужно развить как можно сильнее. Ты даже не представляешь, какой ты молодец!

- Это да... Подожди, а как ты его без пыльцы открыла?

- Ха! Так ты мне помог. Ты был моим источником.

- Так ты, получается, теперь энергетический вампир! - замогильным голосом вскрикнул парень, подражая актерам из любительского театра, коих было полно в любом городе.

Ева не снизошла до ответа, а лишь загадочно улыбнулась и отправилась тренировать новую способность, оставив Алекса заниматься своими делами. Тот не возражал и продолжил тренировку новой способности.

За исключением охоты день был похож на предыдущие. Но отношения между напарниками претерпели глубокие изменения. Ева расслабилась, передав все бразды правления их маленькой командой Алексу. Она доверяла ему и верила, что благодаря упорству и смекалке он найдет выход на поверхность.

Старатель же ощущал, что в его жизни снова появился близкий человек, ради которого он может горы свернуть. Ощущение было давно забытым, но очень приятным. Алекс понимал, что находится в состоянии легкой эйфории, но оно ему нравилось. За это время он успел хорошо узнать Еву - девушка действительно ему нравилась, даже будь они в других условиях, то она бы привлекла его внимание. Алекс улыбнулся своим мыслям - он не ожидал, что в своем путешествии по подземному миру он получит не только возможность выжить, но и вот так по-юношески втюрится в первую встречную старательницу.

Глава 33. Новые силы

Земля. База Каменка.

Встреча была организована неофициально, но на ней присутствовали высшие должностные лица, отвечающие за освоение Другой Стороны. В качестве приглашенного гостя выступал представитель дипломатического корпуса по связям с тамедианцами. Люди, облеченные властью и ресурсами, собрались в одном зале, чтобы обсудить общую беду - пропажу высокоуровневых старателей.

Представленные департаменты не всегда жили мирно, частенько конкурируя друг с другом за ресурсы и влияние - обычное, можно сказать, житейское, дело для подобных структур, но сегодня высокопоставленные чиновники были необычно серьезны и настроены на сотрудничество. Проблема коснулась каждого из них и, помимо желания сохранить власть и влияние, которые неизбежно пострадают в случае сокращения программы, им хотелось разобраться - кто виноват и что делать. Они действительно хотели решить проблему, возможно, по эгоистическим соображениям, но решить. Благодаря этому, каждый из них добрался до своего поста - обмануть подчиненных можно, но избежать назойливого внимания системы, было сродни подвигу, поэтому наверх поднимались только люди с определенным набором качеств.

- Итак, цифры перед вами, полагаю, все присутствующие уже с ними ознакомились, - деловым тоном начал председатель собрания - Иван Фаустов. - Мы перебрали все варианты, но фактически есть только один способ продолжить добычу энергетического порошка, не теряя людей.

- Так способ есть? - вмешался представитель военных - плотный мужик в форме с генеральскими погонами, - Почему мы тогда о нем раньше не знали?

У генерала были причины для недовольства - его ведомство потеряло больше всего людей, так как силовые подразделения были укомплектованы самыми высокоуровневыми старателями. Силовики выбили себе право 'первой ночи' при отборе людей с наиболее интересными способностями. Остальные ведомства получали остатки - тех, кто не захотел заниматься уничтожением монстров во благо человечества, хотя по правде у военных просто было больше ресурсов и их сотрудники быстрее набирали уровни.

- Спокойно генерал. Мы действительно нашли способ, как снизить риски. Но это произошло буквально на днях. Собственно поэтому я вас и собрал. Нужно определиться с совместными действиями. Выяснилось, что умение Ходок на высоких уровнях дает возможность проводить людей через буферную зону. Более того, люди из тестовой группы, через несколько десятков переходов получили апгрейд навыка, и теперь способность называется Проводник. Это дает возможность сопровождать сразу несколько человек. И до сих пор мы никого не потеряли. Группы переходят точно в назначенный лагерь. Оказалось, что это не только безопасно и удобно, но еще и выгодно - ресурсов меньше тратится.

Все присутствующие бывали на Другой Стороне, поэтому в терминологии разбирались, но уточняющие вопросы возникли:

- Каких ресурсов? - спросил представитель службы снабжения.

- Любых! При переходе на Землю нужно меньше порошка и что удивительно при переходе с Земли на Другую Сторону тратится меньше энергии. Мы ее, конечно, не экономили, но сам факт! Кстати, о такой возможности наши партнеры нам не говорили, - уточнил председатель.

- Ублюдки! - выразил общее мнение генерал.

- Мы переработали регламент перехода, осталось только правильно подать его.

- А что тут думать, - живо отозвался один из присутствующих, - так и объясним, что меньше затрат. Главное, чтобы проводников хватило.

- С этим пока проблемы. Развитых ходоков у нас немного, массовый набор курьеров всего полгода назад был запущен. Поэтому сейчас активно гоняем людей туда-сюда, чтобы они быстрее развили способность - для них риска никакого нет, курьеры и раньше не пропадали, а через месяц сможем запустить новый регламент. Пока же я объявлю о заморозке программы, чтобы людей не терять и ситуацию под контролем удержать. Объясним, что активность монстров возросла и нужно на месяц приостановить деятельностью старателей.

- А лагеря как удержим? - вмешался генерал.

- Добычу пыльцы прекращать не будет. Ограничения касаются только низкоуровневых старателей, все равно у них норма выработки небольшая и на общую картину они почти не влияют, зато их численность самая высокая...

Решив главный вопрос, собравшиеся перешли к обсуждению деталей. Сообществу старателей предстояли обширные изменения.

***

Другая Сторона. Алекс.

Ева стояла на пороге прорыва. Навык Поток энергии повысил ее уверенность и дал необходимый толчок для создания давно планируемой способности. Много дней она пыталась запитать камень энергией. Другие делали это, чтобы трансформировать его, преобразоватьв нечто полезное или наделить новыми свойствами, но девушка хотела сделать из него оружие и, в конце концов, у нее это получилось - она создала небольшую бомбу. По ее команде, свернутая в точку энергия, высвобождалась единым импульсом, а осколки камня разлетались. Можно было даже регулировать направление импульса.

Способность, на первый взгляд, казалась примитивной - что такого сложно в том, чтобы накопить энергию и выпустить ее? Главное это мощный подбор и все - никакой тонкости и элегантности! Но в действительности навык требовал очень точного контроля, так как большую часть времени энергия находилась в нестабильном состоянии, и нужно было удерживать бомбу от неконтролируемого взрыва. Именно поэтому Ева смогла осуществить задуманное, только после получения Потока энергии - помимо увеличения скорость заполнения резерва навык дал ей возможность ощущать тонкие флуктуации, собирать энергию в точку и удерживать в таком состоянии.

Девушка тут же принялась заряжать небольшие булыжники энергией и пулять их в воду, взрывая на расстоянии. Чем больше времени она тратила на заполнение снаряда, тем сильнее получался взрыв. В отличие от Алекса она могла зашвырнуть самодельную бомбу достаточно далеко, расстояние зависело только от веса камня и умения Телекинез.

***

Оставшийся путь вдоль озера Алекс ориентировочно оценивал в 10-12 километров, по аналогии с территорией пиявок. За день он мог преодолеть 400-500 метров, не считая времени на путь до лагеря и обратно. Значит, дорога должна занять примерно 20-30 дней, хотя полагаться на такие расчеты он не мог и использовал их только в качестве ориентира.

Опыт, за который Алекс заплатил собственной шкурой, в буквальном смысле, показал, что исполин в центре не реагирует на выстрелы более мелких крюгеров, ему нужно видеть человека лично, поэтому старатель решил не отходить от стены дальше, чем на 150-200 метров.

Помимо смертельной угрозы из центра озера, Алекс еще опасался встретить крюгера третьего уровня, предполагая, что не сможет его не только убить, но даже выдержать обмен ударами, но Ева его успокоила:

- При небольшом повышение уровня монстры не увеличиваются в размерах в десятки раз. Резкие изменения встречаются только на пятом и очень редко на четвертом уровнях. То есть размер становится новой способностью. На третьем уровне монстры не могут набирать большую массу, если изначально не были гигантами. Хотя, именно крюгеры быстро отжираются, потому что сидят на месте. Но для нас это даже выгодно - если бы они не росли как на дрожжах, то вместо этого могли получить более сильные умения.

- Значит, с третьим уровнем я справлюсь? - уточнил старатель.

- Легко сказать! Если твой щит сможет выдержать удар, то справишься. Возможно, два узла подряд придется поставить, - прикинула девушка.

- Ладно, буду действовать по ситуации.

Алексу нравилось, что боевая подруга не впала в крайность и не стала требовать, чтобы он был предельно осторожен, и не нудила банальные вещи типа 'Береги себя!'. Ева и заботу проявляла когда нужно, и на вещи трезво смотрела, понимая, что, собственно, особого выбора у старателя, кроме как идти вперед, нет!

Девушка похвалилась, что смогла создать подходящую способность, и тут же продемонстрировала ее. Но Алекс видел, что особого толка от ее умения нет - разве что теперь она могла тренироваться самостоятельно. Проблема была не в мощности навыка, а в способности его применять. Ева банально мазала даже по неподвижным крюгерам. Ей требовалось несколько попыток, прежде чем она попадала в нужное место. К тому же эффективность такого приема именно против озерных монстров была не высокой - вода ослабляла взрыв, а регулировать направление импульса на большом расстоянии не получалось. Поэтому чтобы создать сильную бомбу ее приходилось брать крупный камень и заряжать его не менее часа, пока она не чувствовала, что еще немного и энергия станет нестабильной, а бомба взорвется у нее в руках и пулять во врага. Мелкие же камни не наносили большого урона. В любом случае ей требовалось масса времени и усилий, чтобы разделаться с одиночным противником. В этом отношении старатель был на порядок более эффективным - за час он мог перебить кучу тварей.

В результате парень не выдержал и прямо сказал ей, чтобы она тренировалась на берегу, причем подальше от воды, а то шум от взрывов стоял адский. Сам же охотник в одиночку продолжил зачистку пути вдоль стены. Наличие помощницы уже не столько помогало, сколько отвлекало, особенно если учесть, что самые опасные обитатели озера стреляют, как только человек появляется в их зоне видимости, поэтому чем меньше народа, тем меньше шансов вызвать раздражение очередного озерного исполина.

Девушка с трудом согласилась. Отправляясь в первый одиночный поход, парень больше беспокоился о Еве, чем о себе. Но вернувшись, он убедился, что напарница жива и здорова, руки-ноги на месте и вообще хорошо себя чувствует.

- Как день прошел, - спросил он, подходя к ней еще не успев обсохнуть.

На его удачу Ева не относилась к тем барышням, которые в ответ на невинный вопрос 'Как дела?' начинают подробно рассказывать, как прошел весь день с перечислением всех деталей. Но, как и всякая девушка, ей хотелось одобрения и поддержки:

- Я целый день кидала камни! - произнесла она жалобным тоном.

- Здорово! - с энтузиазмом откликнулся Алекс.

Ева не оценила такой радости старателя и уже сердито уточнила:

- Ты не понял, я их таскала и кидала в стену целый день!

- Умница! Но если хочешь результата, то сначала нужно натаскать кучу камней, а потом их кидать, - посоветовал парень, вспоминая былые деньки, когда он строил крепости и сражался с пиявками. - Кстати, самые качественные камни лежат вдоль реки - они там гладкие и хорошо лететь будут. Это я тебе как эксперт говорю. Ты там смотрела?

Поняв, что Алекс издевается, Ева запулила в него мелкий камешек, но тот урока не понял, возможно, потому что она снова промахнулась. Вместо этого он поднял палец и торжественно произнес:

- Только тот, кто долго таскал камни, может познать дух пещеры и понять ее уроки.

Это он зря сказал. Возможно, Ева не могла пока похвастаться меткостью, но камней-то вокруг было много...

***

Старатель воевал с обычными крюгерами, переходя от одной твари к другой. Алекс был постоянно настороже, ожидая появления крюгера-матки, которую он не просто хотел уничтожить, но и собрать с нее пыльцу. Такая возможность подвернулась на третий день.

Убийство твари заняло пару часов, но охотник справился и лежал на скале рядом с мертвой тварью, куда забрался, спасаясь от плавунцов. Зная, что матка выпускает их после смерти, подстраховаться было несложно и мелкие гаденыши не смогли ему навредить, однако всю пыльцу с убитой твари собрать не получилось - немаленькое тело монстра лежало чуть в стороне от скалы и контейнер-сборщик захватил только часть добычи.

Алекс угрюмо посмотрел на суетящихся внизу плавунцов и быстро подсчитал, что тратить столько времени на крюгера-матку не было никакого смысла. Добыча не оправдывала затраченного времени, проще было собрать пыльцу с нескольких монстров первого уровня - к ним и добраться легче и роя плавунцов они не выпускают.

Путешествие продолжалось. Чем дальше он продвигался, тем длиннее были переходы между лагерем и границей боевых действий. Во время заплывов парень старался держать активированным Восприятие, мониторя небольшую зону вокруг, чтобы хоть немного развить умение, но толку от этого было мало. В таком режиме навык почти не рос. За три дня Восприятие повысилось всего на один пункт и, в конце концов, раздосадованный старатель отложил развитие умения на потом. Теперь он лучше понимал, почему более опытные коллеги, придерживались выбранной специализации и зачастую пользовались развитыми, но изначально слабыми способностями, даже когда получали более мощную замену. Потому что иначе никакого терпения не хватит и пока нужда не заставит, то менять шило на меч, среди обычных старателей большого количества желающих не было. Конечно, они развивали потихоньку перспективный навык, но именно что потихоньку, факультативно. Кроме тех счастливчиков, которые, как и Алекс, могли быстренько накрошить гору монстров.

Парень пытался продолжить тренировки в лагере, но там его ждала Ева, а их отношения были в той стадии, когда влюбленные дорожили каждой минутой, проведенной вместе. Это потом влюбленность пройдет и, возможно, перейдет в более глубокое, но не такое яркое чувство, которое не требует постоянной демонстрации и доказательств свой любви. Тогда у них появится больше времени, но прямо сейчас Алекс и Ева старались лучше узнать друг друга. Поэтому развивать небоевые способности старатель мог только по дороге 'на работу' и обратно.

Следующая крюгер-матка попалась на седьмой день путешествия, в этот раз монстр первым заметил старателя и тому пришлось отбивать шар в последний момент. В результате Алекс снова лишился шевелюры и провел остаток дня на ближайшей скале, восстанавливая силы. Кровь-как-огонь плюс пыльца здорово ускорили процесс и вскоре он спрыгнул с камня и отправился на берег. В этот раз он легко отделался, больше усилий и нервов ушло на то, чтобы успокоить девушку и уговорить ее продолжить тренировки, а не сопровождать его. Ева и сама понимала, что такие случаи будут продолжаться.

Постепенно Алекс втянулся. Он заплывал все дальше, с каждым разом проводя все больше времени в дороге. Плотность монстров почти не менялась - в отличие от полипов и пиявок крюгеры расселились по озеру равномерно. Их количество регулировалось свободным пространством и доступной энергией.

На девятый и одиннадцатые дни Алекс убил еще двух маток. Бой не вызвал сложностей - процесс уничтожения был отработан до мелочей и проходил почти инстинктивно. Охотник успевал сбивать кислотные бомбы и при необходимости отслеживать потенциальные угрозы. В общем, он действовал уверенно и без суеты, пока на шестнадцатый день не появилось серьезное препятствие - он встретил крюгера третьего уровня.

Старатель не был уверен, что монстр имеет именно третий уровень, что это не какой-нибудь переросток второго уровня. Все началось с того, что тварь пульнула в него шаром диаметром в полметра - хорошо, что бомба летела по параболе, так же как и у младших крюгеров. Алексу хватило двух дистанционных щитов, чтобы отбить атаку. Он попробовал истощить врага, но ничего не вышло - крюгер палил по человеку каждый двадцать секунд без остановок.

Шансы победить тварь были, но пришлось бы идти на неоправданный риск - парень не видел даже откуда ведется стрельба. Ему пришлось бы долго маневрировать, чтобы подплыть поближе и уже оттуда уничтожить противника. Причем большую часть пути необходимо проделать под водой, так как в соревновании у кого больше энергии человек проиграл. Кроме того, враг располагался в глубокой воде, а это уже совсем другие риски.

Алекс решил не связываться с неудобным соперником и просто пересечь опасный участок, не вступая в бой. Для этого достаточно было передвигаться от одного убежища до другого под водой. Длина простреливаемой зоны составляла 350 метров, но скал было много, так что проблем с маскировкой не должно возникнуть. Единственная сложность - зачистка территории от простых крюгеров, которые никуда не делись. Приходилось работать на два фронта - выискивать обычных тварей и иногда отбивать бомбы высокоуровневого гада. Его кислота была не такой ядреной, чтобы плавить камни, поэтому парень справлялся. Через два дня он полностью освободил проблемный перешеек.

Алекс чувствовал себя как рыба в воде. Постоянные сражения дали ожидаемый результат - один из аспектов подошел к пределу трансформации:

[Уровень: 1

Энергия: 123/123 ед

Трансформация: Тело: 78,3% / Структура: 100,0% / Мозг: 94,9%

Сигнатуры: Простые: Ходок (15%)

Обычные: Ночной фильтр (макс.), Общее усиление тела** (89%)

Редкие: Пространственный барьер** (96%), Объемное восприятие (1%), Насос** (90%), Лезвия пространства* (77%), Пространственный узел** (92%), Кровь как огонь (26%)

Таланты: Касание смерти, Чувство пространства, Чувство энергии]

Энергетическая система достигла потолка, доступного на первом уровне. За аспект управления он также не волновался, но вот тело сильно отстало по очевидным причинам - ну не боец он ближнего боя. Максимум ------- диверсант, да и то холодное оружие уже не использует. Копье осталось на берегу и чем дальше, тем меньше шансов, что он им когда-нибудь воспользуется.

Из способностей заметно выросли только Лезвия и Кровь. Последняя - за счет дополнительных тренировок. А вот развитие Узла затормозилось. Новая тактика не требовала постоянного отражения кислотных бомб, вот навык и не рос. Максимум охотник позволял соперникам сделать один выстрел, после чего отходил назад и уничтожал их. Однако, крюгеры - самые удобные соперники, для развития этого умения и Алекс решил, что нужно периодически выделять время на проработку Узла, отражая снаряды водных тварей. Не факт что в будущем ему попадутся неподвижные монстры с медленной дистанционной атакой. Нужно пользоваться моментом.

***

Прошла еще одна декада и охота превратилась в рутину. Алекс продолжал действовать в одиночку. Он помнил путь почти наизусть: где лучше пройти по мелководью, а где проще проплыть, поэтому дорога не требовала внимания, а Усиление позволяло двигаться, не испытывая физической усталости.

Ева же перешла от тренировок с камнями к уничтожению ближайших крюгеров, чье местоположение было известно. Девушка не высовывалась из воды, а издалека кидала каменные бомбы в подводных тварей. Ее навык телекинеза понемногу прогрессировал и достиг очередного, вероятно, последнего усиления. Теперь она могла корректировать полет бомбы в пределах пятидесяти метров, либо просто зашвырнуть снаряд как можно дальше, разогнав его до максимума. Но точность в таком режиме была никакой.

Алекс совмещал тренировку узла со сбором пыльцы - если не удавалось незаметно приблизиться к монстру и убить его, не выдавая себя, то охотник просто подплывал поближе, истощая резерв твари, уничтожал выбранного крюгера и собирал пыльцу, не переставая отражать атаки других монстров, если таковые встречались. В результате он набрал 13 грамм порошка - неплохой запас по меркам базового лагеря, хотя и не великое количество.

Трансформация мозга давно добралась до 100%. Телесный аспект дошел до 98%. Неравномерность развития никуда не исчезла, и Алекс пытался развить нужный параметр, постоянно используя Общее усиление тела и Кровь-как-огонь. Он рассчитывал, что еще немного и желанный второй уровень будет у него в кармане. Правда, карманов старатель давно не видел, привыкнув плавать без одежды.

Были и другие новости. Уничтожение сотен монстров довело главный боевой навык до второго усиления.

[Сигнатуры: Лезвия пространства** (85%)]

Парень задумчиво посмотрел на показатель. Даже в его, почти тепличных условиях, перебив орду тварей, он смог развить только одну способность, хотя практически только ею и пользовался. Способности способностями, а жизнь на Другой Стороне легкой не назовешь и главный навык, который он развивает, это не Лезвия, не Насос, не какая-нибудь другая энергетическая способность, а умение трудиться и постоянно вкалывать, что сильно отличалось от обещаний в рекламных проспектах.

- Геймификация говорили они, новые впечатления, интересная жизнь, легкое повышение рейтинга, - бурчал парень, отплывая подальше от очередного крюгера. - Вот и верь после этого рекламе!

Он собирался протестировать изменения в Лезвиях, и ближайший доброволец как раз только что дал себя обнаружить. Алекс сосредоточил большую часть внимания на матрице умения, не упуская из виду место, где прятался крюгер. Матрица усложнилась - старатель чувствовал, что может запустить поток энергии по новому контуру. Такое знание возникало почти интуитивно, вопрос был только, что из этого выйдет.

Активация... Ничего не происходит! Но весь энергетический ресурс истрачен. Набор энергии и вторая попытка - снова неудача!

Алекс сделал еще несколько попыток, но результата не добился - энергия сливалась и все! Он задумался, дождался заполнения резерва и снова пустил поток по новому контуру, внимательно наблюдая, что происходит.

- Понятно, - прошептал старатель, кивнув сам себе.

Натренированное ощущение потоков энергии подсказало, что новая возможность Лезвий требовала больше энергии, чем размер резерва.

- Ладно, подожду уровня, - произнес Алекс и посмотрел на крюгера, - Придется тебе дружище помирать так же как и остальным.

Добив монстра, старатель отправился в лагерь, где его ждал личный консультант и по совместительству любимая женщина. Путь обратно преподнес сюрпризы, к которым Алекс теоретически был готов, но практически это стало неожиданностью. Когда постоянно двигаешься по одному и тому же маршруту, то сложно сохранять осторожность, особенно если каждый новый день не отличается от предыдущего.

Последовательные действия по изменению экосистемы озера не остались безнаказанными и привели к ответной реакции. Уничтожив сотни крюгеров, Алекс не только расчистил дорогу, но и освободил жилплощадь для новых жителей. Озеро не терпело пустоты. Одно дело центр, где свободная энергия подхватывалась несколькими гигантами, и другой дело незанятая периферия.

Преодолев часть путь, пловец почувствовал знакомое жжение. Парень в этот момент спокойно тренировал Усиление и Кровь. Резервный запас энергии был только на один дистанционный щит, но враг атаковал под водой. Как назло это была зона, контролируемая крюгером 3-го уровня, где Алекс мог лишь тихонько плыть под водой, чтобы его не заметили.

Кривясь от боли, он вынырнул возле промежуточного убежища и осмотрелся. Главное - не шуметь!

'Да это же мелкие гаденыши!' - пронеслось у него в голове - действительно, его окружила небольшая стайка плавунцов в 5-6 особей.

Парень оказался в дурацкой ситуации - он окружен мелкими тварями, которые в любом другом месте не представляли опасности. Даже на первом уровне он мог выдерживать их атаки некоторое время. Но эти засранцы постоянно выпускали все новые струи кислоты, а ударить в ответ он не мог - шум и всплески плавунцов могут привлечь внимание затаившегося поблизости крупного хищника, плюс нужно энергию набрать, отключив Кровь-как-огонь, которая блокирует большую часть болезненных ощущений.

Забраться на камень он не может - так его обнаружат еще быстрее. Да и не решит это проблему - пересидеть не получится и рано или поздно снова придется лезть в воду.

Парень мгновенно сориентировался - нужно вытерпеть боль. Неприятные ощущения его не убьют - максимум волос лишится. Он уже преодолел большую часть опасного участка, поэтому плыть решил вперед - всего пара минут, и он будет в безопасности.

Алекс тихо погрузился в воду, закрыл глаза и поплыл. Плавунцы следовали за ним, не прекращая атак. Путь до границы безопасной зоны занял несколько минут, за это время он вынырнул несколько раз глотнуть воздуха. Путешествие прошло без дополнительных осложнений, не считая, конечно, неприятных ощущений и горячего желания передушить гаденышей руками, предварительно поколашматив их по ближайшему камню.

Достигнув чистой зоны, старатель забрался на выступающий валун и направил всю энергию на Кровь-как-огонь, чтобы хоть немного восстановиться. Плавунцов он не трогал и не потому, что месть - это холодное блюдо, просто больно было. К тому же мелкие поганцы никуда не денутся - это он по опыту знал.

Через пару часов настало время разобраться с врагами. Шансов у них не было. Восприятие и Лезвия - убойная связка для таких ситуаций. Алекс проверил воду рядом со скалой - твари кружились рядом.

'Не сидится им на месте', - подумал охотник.

Он быстро разделался с плавунцами. Но его беспокоил сам факт их появления. Вряд ли это была единственная стая. Теперь он мог их встретить где угодно.

- Черт! Ева! - воскликнул Алекс.

Он вспомнил, что сегодня напарница хотела заплыть немного дальше от берега. Всех ближайших обнаруженных крюгеров она перебила, а соваться ближе к центру он ей не разрешал, поэтому девушка тренировалась на монстрах вдоль узкого прохода, зачищенного старателем, заплывая каждый раз все дальше и дальше.

Алекс прыгнул в воду и поплыл в лагерь. На пути ему встретились две стаи, но он был готов и быстро их перебил.

Подплывая к лагерю, старатель увидел Еву, нервно расхаживающую по скале, окруженной водой, хотя они договорились не вставать в полный рост на камнях. Увидев Алекса, девушка показала на воду, а затем подняла растопыренную пятерню.

'Пять плавунцов', - догадался охотник.

Уничтожив стаю и вызволил Еву из плена, он без приключений добралсь до берега.

- Ты чего по камню разгуливала? - строго отчитал парень девушку.

- Принца своего высматривала! Тебя долго не было, и я начала волноваться, нужно было раньше вернуться! - тут же перевела стрелки Ева, не обратив внимания на выговор.

- Хм ... Ладно. Ты как? - спросил Алекс, видя, что девушка не пострадала - видимо успела быстро забраться на скалу.

- Заметила всплески на воде и сразу спряталась. Жаль камни закончились, так бы я им показала. А ты снова прическу сменил? Нравится быть лысым и брутальным? - спросила она, придирчиво осматривая парня на предмет повреждений, но встречу с плавунцами выдавало только отсутствие волос - краснота полностью сошла. - Учти, мне нравятся длинноволосые красавчики!

- Не вопрос - можем тебя остричь и парик мне сделать.

- Хам! На святое покусился - на красоту девичью!

- Пошли в лагерь 'святая', а то есть хочется.

На стоянке Ева подтвердила опасения парня, что озеро восстанавливает баланс, и теперь стаи плавунцов будут постоянно появляться на пути. Девушка даже предложила, подождать пока мелкие крюгеры расселятся по озеру. Даже если они заполнят все свободные места, то пока не вырастут, опасности представлять не будут, но Алекс отказался. Плавунцы не были проблемой сейчас, а в будущем и подавно. Единственное узкое место - крюгер третьего уровня, но там достаточно подождать рядом с границей, пока мелкие твари его обнаружат, и спокойно перебить их.

Больше его волновала невозможность использовать усиленные Лезвия. Девушка согласилась, что проблема в неравномерном развитии:

- Ты ими постоянно пользуешься, к тому же энергетический аспект достиг максимума, вот развитие матрицы и обогнало уровень. Такое бывает. Нужно просто подождать. Давай другое обсудим. Может, перенесем лагерь в озеро?

- Зачем, - удивился Алекс.

- Так тебе не надо все время плавать туда и обратно и сталкиваться с плавунцами.

- Да, брось. Они не так опасны.

- Это сейчас их мало. Но если ты будешь постоянно уничтожать плавунцов, то их количество не сократится.

Алекс пообещал, что будет осторожен. К тому же он решил не трогать мелких крюгеров, которые займут свои скалы. Отсутствие свободных мест должно будет сократить нашествие мигрантов. Идея с переносом лагеря ему не нравилась. Сама задача - легко выполнимая, но спать в озере он отказался. К тому же, если путешествие затянется, то они начнут проедать остатки энергетических батончиков - рыба в озере не водилась.

После ужина Ева расчувствовалась. Ей, в отличие от старателя, сложнее давалось одиночество. Она рассказывала ему о родителях и о своем детстве. Как выяснилось, девушка росла в дружной семье и с детства ее опекали две старшие сестры. Если бы не исследовательская жилка и любопытство, то она бы не сунулась на Другую Сторону, даже в охраняемый лагерь.

Алекс видел, что, несмотря на жалобы, характер девушки закалился. Нюней она не была, просто ей хотелось тепла и уюта. Последнее он ей дать не мог - голые камни и походные условия к этому не располагали, но подарить тепло было в его власти.

***

Новый день обещал быть длинным. Парень рассчитывал, что сегодня доведет трансформацию аспектов до 100%. Он вызвал интерфейс:

[Трансформация: Тело: 98,5%]

Восстановление и активное применение Крови после встречи с плавунцами повысило трансформацию телесного аспекта еще на полпункта. Цель была близка!

- Если задержусь - не переживай. Хочу довести дело до конца сегодня, - сказал он Еве и направился к воде.

Время играло против них - если плавунцы быстро вырастут, то придется начинать все сначала. Путь до границы неизведанной зоны занял в три раза больше времени, чем до этого - по дороге встретилось несколько стай. Помимо плавучих гадов, он увидел, во что они превращаются:

[Кислотный крюгер-личинка 0 ур.]

Тварь уже закрепилась на камне, но никак себя не проявляла.

'Отжирается сволочь', - подумал Алекс, рассматривая место, где спрятался враг.

Только когда он подплыл на расстояние в полтора метра, личинка выпустила струю кислоты, не причинив особого вреда.

- Ладно, живи пока, - пробормотал парень и отправился дальше.

Ева утверждала, что врагам нужно пару месяцев, чтобы дорасти до первого уровня. Но Алекс опасался, что стрелять твари могут начать и раньше - такая перспектива не радовала. Теперь придется быть вдвойне осторожным, ну или чертово озеро, наконец, закончится.

Обычных врагов он встретил с некоторой радостью - сейчас они были источником энергии для трансформации. Охотник не рисковал и не лез на рожон - просто двигался в привычном ритме: обнаружение, лезвия, поиск следующего врага. Он не пытался собрать пыльцу или развить навыки, сейчас нужно поскорее стать сильнее.

Через несколько часов цель была достигнута, и Алекс двинулся назад. Времени прошло даже меньше, чем он ожидал. На пути ему снова встретились плавунцы. Охотник гадал, что будет с неудачниками, когда все свободные места будут заняты. Видимо, Другая Сторона, как и матушка-Земля, живет от избытка и по принципу 'плодитесь и размножайтесь'.

Вернувшись в лагерь, он чувствовал, что готов к переходу на следующий уровень, но сначала поел и проверил статус:

[Трансформация: Тело: 100,0 % / Структура: 100,0% / Мозг: 100,0%]

Пыльцы было более чем достаточно - 13 грамм. Сколько потратится ресурса на получение уровня, он не знал, и Ева подсказать не смогла - расход был делом индивидуальным и зависел от ряда параметров, в первую очередь от 'прожорливости' энергетической структуры. Чем больше матриц, тем сложнее трансформация, так как они оттягивали на себя часть энергии.

Успокоив мысли, Алекс сел в медитацию, сейчас ему понадобится все внимание, чтобы достичь максимально возможной концентрации. Ева находилась рядом. Они были в уникальном положении - их источники могли входить в резонанс. С одной стороны - это дополнительная помощь, так как ее энергия лишней не будет. Но истинная цель была в возможности прикоснуться и 'увидеть' как работает энергетическая структура Алекса.

Ева не слышала о таких экспериментах. Скорее всего, она ничего из этого не вынесет, но возможно это даст дополнительный толчок для создания новых способностей, поскольку Алекс обладал набором уникальных, интересных навыков.

Приоткрыв контейнер, старатель начал наполнять тело энергий. Процесс трансформации был одновременно и простым, и сложным. С одной стороны, все готово и нужен только избыток энергии, а с другой - весь процесс необходимо удерживать вниманием.

Переход на второй уровень должен занять больше времени, чем первое преображение. Алекс уже 20 минут наполнял тело энергий, пока не достиг переходной точки - внутри него снова сформировалась воронка.

Ева тут же почувствовала изменения. Ее источник стал донором, и она с радостью делилась энергией со своим мужчиной. Несмотря на глубокий резонанс, она не чувствовала нюансов процесса - ее просто переполняло ощущение потока и избытка и она отдалась ему полностью, сосредоточившись лишь на наборе энергии. Для передачи ей не надо было даже касаться Алекса.

Старатель чувствовал, как поток вливается в него без дополнительных усилий, но это касалось только набора. Удержание и циркуляция энергии по каналам требовала предельной концентрации. Энергетическая структура четко выделялась на фоне остальных ощущений. Каналы были словно заполнены пламенем, а тело начало нагреваться хотя дискомфорта это не вызывало, но было признаком, что организм испытывал громадный стресс и изменения на клеточном уровне.

Преображение затрагивали все три аспекта, но незаметнее всего трансформировалась управляющая система - именно там происходили самые тонкие и незаметные преобразования. В результате изменений структур мозга старатель должен был приобрести возможность управлять более тонкой энергией.

Наконец, все закончилось. Благодаря своей подготовке, Алекс прошел все стадии без каких-либо осложнений, потратив на всю операцию 8 грамм пыльцы плюс помощь Евы. Внешне ничего не изменилось, разве что он потерял в процессе пару килограмм, которые просто 'сгорели', отдавая себя остальному телу.

Парень несколько раз глубоко вздохнул, открыл глаза, взглянул на Еву, улыбнулся и вызвал интерфейс:

[Уровень: 2

Энергия: 306/306 ед

Трансформация: Тело: 0,0% / Структура: 0,0% / Мозг: 0,0%

Сигнатуры: Простые: Ходок (15%)

Обычные: Ночной фильтр (макс.), Общее усиление тела** (92%)

Редкие: Пространственный барьер** (96%), Объемное восприятие (1%), Насос** (90%), Лезвия пространства** (85%), Пространственный узел** (96%), Кровь как огонь (39%)

Таланты: Касание смерти, Чувство пространства, Чувство энергии]

Алекс чувствовал удовлетворение и необычный прилив энергии. Основное изменение, помимо возросшей силы и сопротивляемости, коснулось запасов энергии. Наконец-то резерва должно хватать на поддержку нескольких навыков одновременно. Он был уверен, что достаточно трансформировался, чтобы болезнь окончательно отступила. То, на что у рядового старателя уходило пару лет, он достиг за 3.5 месяца. По словам девушки, это не было абсолютным рекордом, но он достиг этого сам, а не как член специального отряда для каких-нибудь перспективных новичков.

Алекса распирала энергия и сильно хотелось есть несмотря на обещанное Евой снижение потребности в пище. Казалось, что желудок прилип к спине и вот-вот начнет пожирать хозяина. Поэтому, после коротких водных процедур, он накинулся на заботливо приготовленный Евой ужин.

Покончив с едой, Алекс заметил лукавый взгляд девушки. Новые физические способности требовали новых экспериментов. Вообще-то, у него были планы на вечер - тест Лезвий, проверка силы и скорости и тому подобные вещи, но отказать Еве он не мог и не хотел и судя по ее многообещающему взгляду, спать сегодня он ляжет нескоро.

Глава 34. Простые радости

Монотонное путешествие через озеро и постоянное ожидание неожиданного выстрела утомляло. Старатель хотел добраться до противоположного края как можно скорее. В его интересах было не затягивать отдых, время поджимало - как выяснилось, монстры умеют быстро зализывать раны и восстанавливать свою численность.

Наивные планы полностью зачистить королевство крюгеров были давно забыты. И дело даже не в гигантах, живущих в центре, а в размерах самой территории и количестве соперников. Освобождение узкого прохода вдоль стены потребовало нескольких недель упорного труда. А чтобы перебить всех монстров - нужна армия подготовленных бойцов, а не один замученный старатель.

Тем не менее Алекс выделил себе свободный день, чтобы привыкнуть к изменениям в теле. Ева горячо поддержала идею, но по иной причине - она хотела устроить что-то вроде совместного отдыха. Будь они на Земле, то девушка непременно бы потащила парня на пикник или в парк, но они и так были в походе, поэтому она решила просто провести время вдвоем на берегу реки, где пейзаж немного отличался от видов озера, а текущая вода создавала романтическое настроение.

- Я не хочу снова ждать тебя целый день? Давай хоть сегодня побудем вместе, а то совсем не видимся. Ты так много времени в воде проводишь, что я боюсь, что у тебя жабры скоро вырастут.

- Так бывает? - осторожно поинтересовался старатель.

- Ха! Испугался? Теоретически да, но не бойся. Для этого нужно сильно постараться. На эту тему не одна диссертация написана. Авторы спорят генная это память или нет? Я думаю, что гены ни при чем. Просто люди научились имитировать свойства знакомых существ. Известны даже случаи, когда человек перенимал свойства монстров.

- Что, вот так просто можно взять и перенять умение? Нам же объясняли, что склонность должна быть, или привычка там...

- Вначале так и есть, но чем выше уровень, тем дальше ты от homo sapiens. Причем каждый человек идет своей дорогой, вариативность нарастает, отличия увеличиваются и понятие 'естественно' и 'неестественно' размываются. Это как ускоренная мутация, поэтому можно заполучить совсем чужеродные способности. Только нужно сначала несколько лет тут прожить и иметь третий, а лучше четвертый уровень. Это не афишируется, потому что механизма никто особо не понимает, но есть старатели, которые заполучили очень странные умения, не такие сильные как 'родные', но тем не менее... А в случае 'наглядных' изменений, главное, иметь гибкую психику, а остальное приложится. Тогда действительно жабры могут вдруг вырасти или другой какой орган увеличится, - объяснил Ева, коварно улыбаясь.

- Как так?! - притворно ужаснулся Алекс. - А я-то думал, что нравлюсь тебе какой есть! Но раз мы говорим, что можно увеличить, то у меня тоже есть пара рекомендаций.

- Что?! - гневно выкрикнула Ева, таким тоном, что парень понял - перегибать палку не стоит, хотя лично ему действительно больше нравятся стройные спортивные девушки - такие как Ева. Но кое-кто слишком нервно к шуткам по поводу внешности относится. Подруга начала выразительно поглядывать на кучку камней, рядом с которой неосмотрительно сел парень, нужно было как-то выкручиваться.

- Я про твои ресницы! - быстро сообразил Алекс, - У тебя такие выразительные глаза, нужно просто ресницы слегка длиннее сделать и они станут еще более замечательными.

- Ладно, доберемся до цивилизации - приведу себя в порядок, - оттаяла девушка, жалея, что рядом нет зеркала. - Кстати, о том, как я тебе нравлюсь...

- Э нет. Второй раз я на эту уловку не поддамся. Плавали, знаем. Дай хотя бы со способностями разобраться.

- А я о чем? Я же исключительно чтобы помочь. Сегодня же выходной.

- Ладно, выходной так выходной. Но сначала я хотел узнать - а не встречаются ли на Другой Стороне монстры, похожие на людей, который найдут заплутавшего, одинокого старателя и давай его мучать?

- Встречаются, - серьезно ответила девушка, - но злые языки болтают, что все они с Земли пришли и что там их тьма-тьмущая. Встретишь такую - беги, а если не смог убежать, то терпи, ты же мужчина...

***

Через пару часов Алекс смог приступить к святой обязанности любого старателя - испытанию новых возможностей. Он начал с самого простого - силы и скорости. Первое увеличилось примерно в два раза, второе на четверть. Изменения физических данных порадовали, осталось проанализировать, как работают умения.

Проверку лезвий старатель отложил на потом и стал тестировать другие способности. Все навыки работали в штатном режиме, однако, благодаря увеличенному резерву, Алекс мог держать сразу несколько умений активированными: Барьер, Усиление, Кровь-как-огонь и при необходимости еще бить Лезвием или ставить дистанционные щиты. Теперь встреча с отрядом гоблинов или ползунов не вызывала у него ни малейших опасений.

А вот самая прожорливая способность - Восприятие - съела весь запас и не подавилась. Старатель потратил 300 единиц энергии на объемное сканирование, но 'сфотографировал' только область радиусом 70 метров вокруг себя, что было всего на 20 метров больше чем раньше - слишком сильно возрастал расход с каждым метром. Зато полного резерва хватало на несколько сканирований полной дистанции в 130 метров в режиме обнаружения, либо он мог держать умение включенным несколько секунд. А также парень мог себе позволить постоянно мониторить небольшую область в фоновом режиме, правда, остальные умения пришлось отключить.

Как заядлый гурман, он оставил самое вкусное напоследок. Когда все навыки, кроме Лезвий, были исследованы, Алекс выделил вниманием камень в пятидесяти метрах от себя и запустил поток энергии по новому контуру. Вжих, вжих, вжих - поверхность валуна покрылась сотнями мелких царапин и сколов.

Новый режим точнее соответствовал своему названию - над камнем возник вихрь из сотен, а может и тысяч мелких лезвий. Старатель не видел их, только ощущал как единое облако диаметром в три метра. Он не мог управлять движением отдельных микроискажений пространства, зато мог растягивать или сужать облако на пару метров. Разовое применение способности 'съело' двести единиц энергии. Полного резерва хватило на поддержку работы вихря в течение 1,5 секунды. Алекс попробовал сдвинуть облако и оно поддалось его усилиям, но развить успех не получилось - энергия быстро закончилась.

- Против крюгеров не сильно поможет, - задумчиво произнес он, рассматривая покоцанный камень, - но плавунцам - хана!

Закончив с испытаниями, Алекс присел на камень и распределил внимание по пространству. Ему не хватало вот такой привычной медитации. Парень не ставил себе никаких целей, просто хотел побыть наедине с собой несколько минут. Четверть часа пролетели незаметно, и он вошел в состояние чистого восприятия окружающего пространства.

Неожиданно он почувствовал приближение источника энергии. Ощущение показалось странным - в нем присутствовали нотки живого тепла, которое он почувствовал еще во время резонанса с источником Евы. Парень обернулся и увидел приближающуюся подругу. Каким-то образом он смог почувствовать ее присутствие на расстоянии в пару десятков метров. Это не было тем ощущением людей и предметов вокруг, которое он развил на Земле, когда погружался в глубокую медитацию, а нечто более интимное и глубокое. Что это такое - 'незадокументированная' способность Другой Стороны или его собственное умение, полученное в результате развития энергетической структуры, он не знал. Но теперь он мог чувствовать любимую женщину издалека - удобное свойство, если задуматься, для счастливой совместной жизни.

Алекс решил пока не рассказывать напарнице об этом опыте, а то совсем зазнается. Итак, он уже слышит периодически от нее разные фантазии на тему Судьбы, Второй половинки и прочие женские глупости. И это мнение ученого?! Нет! Нужно сначала разобраться самому.

- Ну что, закончил? - голос девушки вывел парня из состояния задумчивости и отрешенности.

- Да, сама посмотри, - кивнул он на камень.

Ева внимательно осмотрела поврежденный валун.

- Здорово! Умение стало объемным, значит, потенциал матрицы большой.

- Чем богаты.

- Если ты закончил, то пойдем отдыхать, ты обещал!

- Раз обещал, значит иду, - ответил парень и посмотрел на озеро - завтра крюгеров ждет сюрприз.

Остаток дня прошел по плану Евы - парочка занималась совместным ничегонеделанием. Не хватало только какого-нибудь простого земного развлечения типа просмотра романтической комедии.

***

После вынужденной поблажки Алекс встал пораньше и отправился на охоту, надеясь быстро наверстать упущенное время. Поход начался со встречи с вездесущими плавунцами - твари караулили старатели рядом с берегом.

Восприятие помогло обнаружить водоплавающую мелочь и старатель, присев на берегу, начал бултыхал ногами в воде. Монстрики заметили приманку, подплыли и стали выпускать струйки кислоты, но Алекс не менял позу, желая понять, насколько возросла его естественная защита и снизилась чувствительность к подобным атакам. Терпения хватило на пару минут -- в принципе он мог бы переносить воздействие разъедающей жидкости достаточно долго, но мазохистом он не был, хотя для старателя это качество скорее плюс, чем минус.

- Ну все, достали! - произнес парень, выбираясь из воды.

Плавунцы по какой-то причине плавали только стайками. Он выделил вниманием участок в воде так, чтобы захватить всех тварей, и ударил вихрем лезвий.

Вода мгновенно вскипела хотя плотная среда ослабляла каждое микроискажение в отдельности, но этого с лихвой хватило, чтобы перебить мелюзгу. Ошметки плавунцов тихо погружались на дно. Старатель хмыкнул, отошел подальше и вошел в воду.

На пути до противоположного конца зачищенной зоны Алекс перебил около дюжины стаек. Мелкие крюгеры были для него чем-то вроде крыс. Вылавливать их одного за другим было утомительно, но теперь надоедливых гаденышей можно было давить одним ударом.

Наконец, он доплыл до границы расчищенной зоны и начал охоту, а точнее геноцид крюгеров. Монстры умирали, не успев пикнуть. Как он и ожидал, вихрь эффекта не дал, проще было вкладывать тоже количество энергии в обычное лезвие - атака достигала самого нутра твари и это, почти гарантированно, убивало противника.

После получения уровня охотник изменил тактику. Энергии хватало и он, обнаружив подводного монстра, больше не отплывал, а двигался вперед, отражая все атаки как выбранной цели, так и ее сородичей. Подплыв, он просто добивал тварь, собирал пыльцу, если получалось, и переходил к следующей твари. Он не ждал истощение резерва противника, не тратил время на долгий обмен ударами и даже местность особо не сканировал, а просто убивал крюгера за крюгером как на конвейере. Это требовало постоянной концентрации, но и результат был впечатляющим - к концу дня парень перебил более 50 монстров.

Во время боя плавунцы его не беспокоили - они не заплывали на территорию старших товарищей, и можно было сосредоточиться на сборе ресурсов. Не со всех монстров удалось его собрать, но добыча оказалась солидная - 8 грамм энергетического порошка.

Пыльца была нужна старателю не столько в качестве запаса на черный день, сколько для развития Насоса, который иначе отказывался перешагивать на следующую ступень.

Вечером в лагере Алекс потратил 5 грамм пыльцы на умение - это подняло прогресс на 5%:

[Сигнатуры: Насос** (95%)]

- Целый грамм на каждый процент, - пожаловался он Еве.

- Не целый, а всего. Увидишь, дальше только хуже будет. Но вообще-то ты радоваться должен.

- Чему тут радоваться?

- Тому, что твой навык растет и ты знаешь, что для этого нужно делать. Вот потребует он каких-нибудь особых условий - замучаешься выяснять, что именно! Видела я таких бедолаг. Особенно часто у высокоуровневых старателей встречаются проблемы с развитием сильных навыков - на последних шагах прогресс замирает и все. Как быть - неясно! Вероятно, нужно использовать более высокоэнергетические источники, чем пыльца. Но о таких я даже не слышала. А со сложными исследовательскими или рабочими умениями - еще хуже. Сначала растут хорошо, а потом вдруг останавливаются. Очень обидно.

- Почему исследовательские навыки 'еще хуже'?

- Это вам, боевикам, хорошо - бей сильнее, кидай дальше, вот и все что нужно, чтобы способность прогрессировала. А тонкие навыки так быстро не растут - их долго использовать нужно. Месяцами, иногда годами. Вам легче, ну ... может не легче, но быстрее точно, - пояснила Ева.

- Зато мы, простые работяги, жизнью рискуем.

- Простые работяги по пещерам не шатаются и девушек не соблазняют, а пыльцу добывают, поэтому их и называют 'старатели', - наставительно сказала Ева.

- Ладно, проверю твои слова, а то испугала.

В запасе оставалось восемь грамм пыльцы, и Алекс без колебаний потратил еще пять:

[Сигнатуры: Насос** (95%)]

Результатов не было, но он почувствовал, что матрица немного усложнилась. Страшилки Евы не оправдались, хотя финальные шаги действительно требовали больше ресурсов, чем у него имелось.

***

Еще три дня Алекс безнаказанно бил монстров, которые не могли ему оказать никакого сопротивления. Почти всю полученную пыльцу, за исключением стратегического запаса он тратил на Насос, пытаясь довести его до следующей стадии, если таковая имеется, а если нет - то до максимума, доступного умению. Прогресс все же сдвинулся с мертвой точки - интерфейс показывал, что до заветной цели осталось каких-то 3%. Даже с его скоростью охоты он не мог быстро перейти на следующий уровень навыка.

Однако, прямо в данный момент, мысли об умениях были вытеснены более насущными заботами. Он смотрел на противоположный берег озера. Долгая зачистка подошла к концу. Осталась самая малость - преодолеть последние полкилометра, но с этим имелись проблемы. Сканирование показало, что пол пещеры тут не ровный и дно резко уходит вниз на глубину в двадцать метров. В результате над поверхностью не возвышалось ни одной скалы, только вдоль стены торчало несколько валунов.

Старатель не сомневался, что монстры тут есть. Он даже чувствовал одного крюгера рядом со стеной, но пока не трогал его - в глубокой воде может скрываться тварь побольше, которая среагирует на убийство мелкого сородича.

Подняв взгляд, Алекс посмотрел на каменистый берег. Он видел только часть суши, но, судя по всему, с этой стороны в озеро впадает не одна большая река, а некоторое количество мелких потоков. По крайней мере, в зоне видимости были две речушки, шириной в несколько метров каждая. Еще парень разглядел, что поверхность пляжа не такая ровная, как на противоположной стороне, а испещрена бороздами и кавернами и больше похожа на привычную земную пещеру.

Потолок нависал над полом - высота в этом месте составляла всего пару десятков метров. Алекс привык к гигантизму пещеры, и ему непривычно было видеть каменный свод над собой.

Большего рассмотреть не получилось. Зеленоватый туман, пусть и не такой густой, как в центральных областях озера, и темнота на берегу, разгоняемая редкими пучками мха, скрывали далекие детали.

Обитатели суши, если таковые имелись, никак себя не проявляли. Алексу еще только предстояло выяснить характер новых врагов, пока же его ждали привычные соперники, и прямо сейчас он намеревался узнать, кто живет в глубине озера рядом с берегом.

Скала, из-за которой выглядывал парень, была последней в ряду перед открытым участком. Первым делом он прикончил крюгера в зоне досягаемости. Тот прикрепился к стене, а не к камню, чтобы было необычно для этих существ - видимо, сказывалось отсутствие нормальных мест, а жить твари хотелось.

Монстр тихо умер, но ответной атаки не последовало. Парень набрал воздуха и сказал:

- Ну, понеслась... ЭЙ!

Над водой, в трехстах метрах от него посреди открытого участка всплыло тело крюгера и спустя секунду из него взлетел знакомый полуметровый шар.

'Ну конечно, третий уровень, а как же иначе!' - пронеслось в голове охотника.

Тварь была не то чтобы незнакомой, но до сих пор он не уничтожил ни одну подобную сволочь. Размышления не помешали поставить пару дистанционных щитов, задержавших выстрел.

Битва предстояла изматывающей. Противник стрелял каждые 20 секунд и требовал массу энергии для отражения атак, но прежде чем разобраться с главной угрозой, нужно было выявить и убрать с доски обычных крюгеров. Твари ничего кроме раздражения не вызывали - пользы от их уничтожения почти не было, так как их уровень был ниже, и старатель воспринимал этих монстров просто как досадную помеху, стоящую на пути.

Началась обмен ударами. Каждые двадцать секунд Алекс ставил два щита, но смог продержаться в таком ритме только две минуты и был вынужден ретироваться. Расчет старателя был на то, что энергетический резерв твари - не бесконечный и Насос со временем выгадает ему небольшое преимущество. Если не получится, то придется использовать пыльцу.

Как только хранилище заполнилось, он поплыл обратно. Концентрация кислоты понемногу повышалась - течение сносило ее в сторону старателя, но ситуация была под контролем. Через семь раундов выстрелы, наконец, стали замедляться. Энергии у охотника оставалось все больше, но часть запасов он был вынужден тратить на восстановление тела. Однако преимущество было на его стороне, и через несколько серий обменов ударами крюгер снизил скорость пальбы до одной бомбы раз в пятьдесят секунд.

Решив, что противник достиг плато и дальше частота атак замедляться не будет, Алекс поплыл вперед вдоль стены. Привычка держаться подальше от центра стала уже автоматизмом. Довольно быстро его обнаружил обычный крюгер. Не раздумывая, охотник вынул контейнер - без пыльцы он не справится. Вбив в надоедливую тварь лезвие, он двинулся дальше.

На текущем уровне 1 грамм пыльцы - это всего 4 полных резерва. Большая часть терялась, но для походных условий это отличный показатель.

Не останавливаясь, охотник плыл вперед. На пути попался второй крюгер, затем третий. Их ждала судьба первого сородича. Наконец, путь до главного противника был расчищен, но вода стала настолько едкой и невыносимой, что старатель отступил. Слишком большую долю энергии забирала Кровь-как-огонь - нужно было переждать, пока озеро очистится. Забравшись на камень, подальше от поля боя, парень направил весь входящий поток на лечебный навык. Через пару часов он был готов к новой схватке.

За это время крюгер восстановил резервы, но его группа поддержки была уничтожена, поэтому охотник без проблем добрался до нужной точки - отсюда он сможет достать врага. Раскупорив контейнер с пыльцой, парень начал вгонять лезвия в тело твари одно за другим. Визуального ориентира не было - противник прятался на подводной скале, лишь иногда в этой месте вплывал горб монстра. Алекс не отводил взгляда от поверхности воды - сейчас он не мог позволить себе задействовать объемное сканирование.

В середине схватки, улучив момент, он идентифицировал противника:

[Кислотный крюгер-солдат: 3 ур.]

Так и есть - третий уровень. Но и он не лыком шит - второй уровень против третьего! На стороне охотника мобильность, боевой опыт и уникальные умения, а в арсенале монстра - мощь и большой запас энергии, но этого было мало, чтобы выжить - старатель побеждал. Неожиданно все закончилось - тварь перестала стрелять. Алекс тут же устремился к врагу, чтобы пополнить запасы пыльцы. Но почти добравшись до трупа, он видит, как сбоку в него летит огромный шар - дальше вдоль берега прятался еще один крюгер-солдат.

- Да чтоб тебя! - разозлился старатель, отбивая снаряд.

Он пуст. Энергии нет, только немного пыльцы - остатки былой роскоши. Озеро, крюгеры, вода - все так надоело, что парень плюет на нового врага и плывет к берегу, который находится в двух шагах. Между ним и сушей никого нет. Минута и он выбирается на камни. Цель долгого путешествия достигнута. Это, конечно, не выход из пещеры, но конец долгого и опасного этапа.

Человек лежал на полу. Здесь крюгер до него не добивал. Алекс спокойно смотрел в потолок. Враг его не интересовал. Рано или поздно он его прибьет хотя бы потому, что тот украл у него пыльцу, но не прямо сейчас. В эту секунду он хотел насладиться торжеством победы. Жаль, что рядом нет Евы, но ничего - он сообщит ей хорошие новости вечером.

Глава 35. Последний крюгер

Земля. Институт Кеплера.

- Так коллеги, у меня немного времени, поэтому прошу коротко пояснить, в чем заключается суть вашей идеи, - спросил профессор.

Ганс давно переквалифицировался из ученых в администраторы, но должность свою получил именно за научные достижения. Новая работа казалась ему важнее предыдущей деятельности - он отбирал перспективные разработки других ученых, специализировавшихся на Другой Стороне. У него были полномочия, чтобы решать, кому и столько выделить ресурсов, а кого выставить за дверь.

Напротив профессора сидели двое молодых ученых, 'пролезших' на аудиенцию благодаря рекомендации его старинного друга.

- Мы тестировали период полураспада некоторых короткоживущих изотопов, - начал парень постарше. - Как вы знаете большинство радиоактивных веществ, попадая на Другую Сторону, трансформируются...

- Подождите-ка. А как вы радиоактивные вещества-то таскали? Кто на это согласился? И где вы их раздобыли? - удивился Ганс.

- Мы сами старатели, специально записались в программу, а изотопы...Они размещены в защитной капсуле, там всего пару миллиграмм - для человека нет никакой опасности, и разрешение у нас есть.

- Продолжайте, - кивнул профессор, он знал, что правительство действительно легко соглашалось на самые разнообразные и порой безумные эксперименты в надежде на результат.

- Так вот, мы случайно обнаружили изотоп, который в Буферной Зоне меняет свои свойства. Мы долго с ним экспериментировали и в результате смогли создать метод оценки сдвига пространства - мы его назвали метод Щульца-Лебедева.

- Что за сдвиг пространства?

- Это коэффициент, который показывает размер 'зазора' между Землей и Другой Стороной. И знаете что? - спросил собеседник и неожиданно замолк.

- Ну, говорите! - не выдержал профессор.

- Мы обнаружили, что зазор уменьшается!

Ганс ненадолго замолчал. Если бы не рекомендация надежного товарища, которого он знал как серьезного ученого, он бы на этом и закончил разговор. Но, возможно, двое выскочек перед ним действительно наткнулись на что-то важное. Вчера Фишер убеждал его выслушать их, уверял, что лично проверил все расчеты.

- Хорошо коллеги, комиссия рассмотрит вашу заявку. Я дам знать результаты через несколько дней. Если идея покажется интересной, то у вас будут и ресурсы, и помощники, - вынес он свой вердикт. - Кстати, этот зазор... Как долго по-вашему он просуществует, если будет уменьшаться?

- Много лет. Процесс идет медленно, но Буферная зона постоянно уменьшатся.

- Хм... Кто еще знает о вашей теории?

- Только господин Фишер.

- Пусть так и остается. Кстати, а что за название - 'метод Шульца-Лебедева'? Решили запечатлеть себя в истории?

- Ну, мы это ...

- Не объясняйте, - Ганс махнул рукой, - Вы все правильно делаете. Ученый без амбиций многого не добьется. Если вы правы, то прославитесь. Хотя мне бы очень хотелось, чтобы ваша идея оказалась ложной.

- Поверьте, нам тоже, - серьезно ответил первый собеседник.

***

Другая Сторона. Алекс.

Пятнадцать минут отдыха закончились и Алекс поднялся. Следующий шаг - перенос лагеря. За дорогу вдоль кромки озера старатель не беспокоился - все опасности были знакомы, а многие он испытал на собственной шкуре. Он немного переживал за Еву, но слишком сильно опекать не собирался - иначе она не станет сильнее. Уже сейчас девушка может постоять за себя и разумнее взять ее с собой, а не решать все проблемы в одиночку.

Тем не менее перед возвращением парень решил исследовать берег - -хотя бы прилегающую территорию. Он предполагал, что рядом с водой монстров нет - слишком сильными и мощными были крюгеры, да еще и обладали дистанционной атакой. Если бы он не уничтожил последнего соперника, то сейчас находился бы в зоне его поражения, вряд ли в таких условиях другие твари рискнут приближаться к воде.

Активировав слегка подзабытый Ночной фильтр, разведчик двинулся вперед. По традиции он шел вдоль стены - дополнительная защита не помешает. Рядом с водой мох чувствовал себя отлично, покрывая немногочисленные и не очень крупные валуны, но уже через пятьдесят метров кустики поредели, хотя встречались не только на камнях, но и на наклонных поверхностях небольших впадин и разрезов, из-за которых передвигаться по пляжу было непросто. Старатель постоянно перепрыгивал или перелазил через препятствия.

Что удивительно мох также рос и на потолке хотя совсем скудно. Тусклого свечения хватало, чтобы рассмотреть, что находится в нескольких сотнях метров перед ним - комфортные условия для старателя, на ледяном пляже было значительно сложнее. А вот Еве, разбалованной ярким освещением озера, будет трудновато. Она и так жаловалась на постоянные сумерки.

Помня о возможности наткнуться на какую-нибудь невидимую тварь, парень постоянно сканировал окружающее пространство, не забывая ни нависшем над головой потолке, ни о многочисленных впадинах. Навык исправно работал, но никаких чудовищ он не обнаружил.

- Мертвая зона, - прошептал охотник и громко крикнул, прошло пару минут, но никто не отозвался.

Пещера была заполнена назойливым журчанием небольших речушек, питающих озеро. Других звуков парень не слышал. Через двадцать минут он приблизился к противоположной стене - она была видна издалека, благодаря покрывающим ее кустикам мха, но с более близкого расстояния Алекс рассмотрел детали: изломанная неровная поверхность, темные разрезы, в которых он мог укрыться целиком, спускающийся к полу потолок - высота пещеры в этом месте сокращалась до нескольких метров.

- Тупик? - пробормотал он. - Или нет?

На первый взгляд казалось, что путь окончен и нужно возвращаться и искать новый маршрут. Но внимание охотника привлекла ближайшая река. В озеро, судя по его размерам, должны впадать сотни таких притоков, чтобы обеспечить водный баланс. Но сейчас его волновало не это - у всякой реки должно быть русло!

Алекс проследил взглядом линию потока и нашел точку, откуда он выходил - в стене виднелось отверстие. Не слишком темное - мох там присутствовал. Но света было немного - меньше чем на берегу. Пришлось даже переключаться на сумеречное зрение.

- Значит, есть дорога, - чуть слышно прошептал он.

Все что нужно охотник разузнал, пора было возвращаться - основательную разведку побережья он проведет вместе с Евой. Вполне возможно, что потенциальные враги окажутся более уязвимы для ее умений, а не для его Лезвий.

***

Путь обратно занял пару часов. Ему постоянно попадались плавунцы, но старатель не обращал на них внимания, механически уничтожая каждый выводок одним вихрем лезвий - даже из воды вылезать не пришлось. Парень плыл и размышлял, как можно увеличить шансы на выживание в узком тоннеле? Возможно ли, что чуть дальше есть более удобная дорога или широкая река с нормальным берегом, наподобие главной артерии пещеры, вдоль которой он долго шел?

Ответов у него не было. Единственный разумный план - нужно усилиться, прежде чем двигаться дальше. В стесненных условиях, когда нет пространства для маневра, могут пригодиться Барьер и Узел. Старатель вывел их показатели:

[Сигнатуры: Редкие. Пространственный барьер** (96%), Пространственный узел** (98%)]

Оба умения близки к финальной трансформации, но первое он почти не использовал в боях с крюгерами, поэтому навык не рос. А вот Узел можно было довести до конца первой ступени и для этого ему понадобится помощь недобитой твари.

Впереди показался берег. Еву не было видно, зато хорошо слышно - в этот момент в отдалении что-то громыхнуло. Подойдя ближе, он увидел, как девушка швырнула очередной булыжник в стену. Она не оставляла попыток улучшить меткость на дальней дистанции. Попутно развивалась ее способность набирать энергию. Увы, но другие навыки не росли - прогресс телекинеза остановился, он развивался только в бою.

Активные тренировки привели к тому, что свободных камней на их маленькой территории почти не осталось и Алексу иногда приходилось раскалывать большие глыбы Лезвием, что отнимало массу времени, так как его навык плохо подходил для подобной работы.

- Как успехи? - окликнул он издалека подругу, больше для того чтобы та не запулила в него снарядом от неожиданности.

- Ура! Защитник мой вернулся. А что так рано и без предупреждения? А если бы я не одна была?

- Хм...Рад за твою бурную личную жизнь. Но я не с пустыми руками. У меня сюрприз.

- Что за сюрприз? - спросила она, разглядывая голого старателя. - А поняла! Хвост вырос? Ну, давай показывай. Если не понравится, то чик и все - поправим твою беду.

- Так ты еще и хирург-любитель? Вынужден тебя разочаровать, мой сюрприз - это хорошие новости, - произнес Алекс и рассказал про конец озера.

- Ура!!! Наконец-то! - запрыгала от радости Ева и обняла парня - ей до чертиков надоело сидеть на берегу. - Когда переезжаем?

- Завтра. Можно и сегодня, но не хочу там ночевать, не разведав территорию, поэтому утром отправимся.

***

Ева впервые пересекала озеро, до этого она так далеко не заходила. Старатель налегке плыл впереди, а она тащила большой рюкзак, в котором были сложенные всех их вещи. В руках у нее было только копье. Трансформированное тело легко справлялось с нагрузкой, и девушка не уставала.

Задача Алекса - выявлять и уничтожать плавунцов. За напарницу он не волновался - она спокойно могла перетерпеть их атаки, в крайнем случае, если будет совсем невмоготу, - укроется на скале. Старатель больше заботился о сохранности имущества. В результате переезд затянулся на несколько часов. Больше всего времени занял переход через участок, где обитал крюгер-солдат.

Наконец, показался берег. Алекс помог девушке преодолеть крутой подъем, подставив Узел. Выбравшись на сушу, Ева с интересом начала оглядываться - но без специальных умений ее возможности рассмотреть ландшафт были ограничены. В разведке ей придется полагаться на напарника. Все что она могла - заметить близкую опасность, возможно, это было и к лучшему, так как на близкой дистанции ее меткости хватало, чтобы точно поразить даже небольшую цель.

Временный лагерь Алекс разбил в 150 метрах от берега, но на этот раз он не стал строить дополнительных защитных сооружений, а просто разместил два спальных места в глубокой расщелине за большим валуном, отгораживающим их от озера. Старатель очертил жестами примерную зону обстрела ближайшего известного крюгера, чтобы показать Еве, куда заходить не стоит. На всякий случай они условились, что она вообще подходить к воде не будет, так как диспозиция других врагов оставалась загадкой, а разыскивать их парень не хотел.

Обустройство много времени не заняло, и вскоре Алекс был готов отправиться в разведку. Но первым делом он натянул штаны, накинул защитную куртку и немного попрыгал, привыкая к подзабытым ощущениям. Одежда малость стесняла и казалась непривычной после долгих недель, приведенных в воде, однако, он был доволен - нудистский период закончился.

- Наконец-то выгляжу как человек! - объявил он.

- А я уже привыкла, что ты монстров голым задом пугаешь. Твой прежний вид мне даже больше нравился. Такой брутальный и мужественный дикарь.

- Что ты понимаешь? Не труд сделал из обезьяны человека, а штаны с карманами. По крайней мере так мы мужчины появились. Насчет женщин - не уверен.

- Это потому что мы обезьянами никогда и не были, а сразу из пены морской вышли, когда мужики дозрели.

- Любопытная теория эволюции, хотя и обидная. Одевайся и пошли.

Цель разведки - исследовать прибрежную зону и оценить ее размеры. Прежде чем соваться в один из речных туннелей, нужно было убедиться, что никто не ударит в спину. Алекс повел девушку к дальней от озера стене - пройдя вдоль нее, они смогут оценить размеры пещеры.

Твердый пол, хоть и был неровным, приятно пружинил под ногами, навевая воспоминания о приключениях в первые дни. Сейчас те стычки казались чем-то бесконечно далеким, хотя прошло всего четыре месяца. Достигнув стены, напарники двинулись вдоль нее. Отсюда Алекс хорошо видел свечение воды и зеленоватый туман - берег полностью просматривался. Если здесь есть враги, то они их обнаружат.

- Подожди, - попросила Ева, когда они форсировали первую реку.

Она погрузила руку в воду, замерла и через несколько минут объявила:

- Тут должен водиться угорь, я чувствую наличие активных глобул, из которых они вылупляются. Ты просканировал русло? Есть тут кто-нибудь?

- Ничего не чувствую, - ответил парень - речка была мелкой и неширокой, будь в ней обитатели, он бы непременно их обнаружил.

- Значит, они живут выше по течению.

- Отлично, одной проблемой меньше. А еще кто-нибудь тут живет?

- Никого не чувствую, но лучше ориентироваться по ситуации. Могу определить только, что вода - самая обычная, не такая, как в озере.

- Это понятно - крюгеры тут не живут.

Через несколько часов выяснилось, что побережье не такое уж большое - всего пять километров в длину. В конце стена вплотную примыкала к воде и берег заканчивался. Чтобы пройти дальше, нужно было снова спускаться и плыть. Старатель в одиночку приблизился к озеру, ожидая выстрела, но обошлось. Он выглянул из-за стены, но как он не напрягал зрение, другой суши на горизонте не было - все было скрыто в бесконечном плотном тумане. На этом разведка закончилась, и он вернулся к напарнице.

- Дальше не пойдем. Ничего не видно, но озеро тут более опасное - глубина большая, значит, там высокоуровневые твари обитают. Нужно выбрать один из притоков и идти вдоль него, - предложил он девушке.

- Согласна. Хватит с меня крюгеров!

- Тогда пошли обратно.

В самой широкой части берег расширялся до одного километра. Прибрежную зону пересекало семь небольших рек, скорее даже ручьев - любой из них можно было перейти вброд. К тоннелям они пока не приближались, только издалека рассматривали, обходя их по широкой дуге. Берег был необитаем, однако, из прохода могла вылезти какая-нибудь тварь.

- Какой ручей выберем? - спросила девушка, когда они вернулись в лагерь.

- Нужно обследовать все туннели. Начнем с самых широких и высоких, - отозвался Алекс - только три прохода, на его взгляд, были достаточно просторными, чтобы спокойно идти. - Но сначала нужно закончить с крюгером. Есть у меня к нему дело!

Алекс не хотел уходить, не использовав до конца всех возможностей, предоставленных озером, поэтому на следующий день он вернулся к недобитому врагу.

Торопиться было некуда и охотник медленно, шаг за шагом, подходил к воде, пока не попал в зону досягаемости высокоуровневой твари. Первая же сбитая бомба упала в воду, далеко от берега. Алекс стоял на берегу, а монстр прятался в воде - в таком режиме старатель мог обмениваться с ним ударами сколь угодно долго, без малейшего для себя риска.

В начале боя перевес был на стороне монстра, и охотнику приходилось постоянно отступать, дожидаясь восполнения резерва. Но после долгого обмена ударами крюгер-солдат начал сдавать, выстрелы замедлились и Алекс уселся на камень, продолжая сбивать шары.

Цель тренировки - развитие Узла. Через несколько часов парень настолько истощил противника, что частота выстрелов снизилась еще сильнее. Раньше он так долго не обменивался ударами с крюгером третьего уровня.

- Вот ведь сволочь! - выругался старатель, недовольный тем, что враг недорабатывает и задерживает его развитие, но искать другого монстра было глупо - тварь удобно располагалась, и проще было потратить чуть больше времени, чем рисковать и получить заряд кислоты от какого-нибудь гиганта.

Энергии стало больше, и часть потока он пустил на Кровь-как-огонь. Тренировка продолжалась уже третий день. Алекс чувствовал себя очень комфортно, отдыхая после нескольких недель водных боев, а вот Ева начала жаловаться:

- Я чувствую себя как в подготовительном лагере. Постоянно тренируюсь. Когда мы дальше пойдем?

- Мне нравится твой боевой настрой, но нужно потерпеть. Куда ты спешишь?

- Хочу побыстрее выбраться отсюда и к работе вернуться. Я столько тут узнала! Мне нужна моя лаборатория. И тебя там местечко найдется.

- Ого, ты уже и планы составила! - удивился старатель.

- Да брось, не все же тебе пыльцу собирать. Ты для этого не подходишь. Иди к нам. У нас и исследовательские миссии есть. Будем вместе работать.

- И это про меня говорят, что я слишком заморачиваюсь и наперед все планирую. По сравнению с тобой я ребенок - дальше, чем выбраться отсюда я пока активно не думал, - ухмыльнулся Алекс.

- Это потому что я на мелочи не размениваюсь, а о главном забочусь, - гордо ответила Ева, - должен же кто-то из нас двоих голову включать!

***

Как ни странно, первым до усиления добрался навык Кровь-как-огонь, видимо, сказалась постоянная поддержка умения в фоновом режиме:

[Сигнатуры: Кровь как огонь* (50%)]

Однако, сколько старатель не тестировал навык - никаких отличий не обнаружил. Возможно, регенерация шла чуть быстрее, но Алекс не был в этом уверен, хотя специально разыскал плавунцов и 'поплавал' рядом с ними. Ева тоже не смогла помочь:

- Что-то должно поменяться, раз интерфейс показывает звездочку. Может, ты теперь яды лучше переносишь, или еще что-нибудь в этом роде, - объясняла она.

- Почему, кстати, в интерфейсе нет такой важной информации? Что ученые мужи говорят?

- Где ты тут ученых мужей видишь? - вопросила Ева, уперев руки в бока. - Перед тобой ученая дама, мужлан! Но специально для неучей рассказываю - интерфейс напрямую с твоим сознанием связан. Причем он не с мозгом, а именно с сознанием, со всем его объемом и осознаваемым и не осознаваемым - это то, что ты подсознанием называешь. Скажи спасибо, что хоть имена способностей и талантов видны, а также их прогресс.

- Так ты не ответила, почему интерфейс такой куцый?

- Потому что мы люди и у нас живой мозг, а не компьютер. Возможно, мы не слишком развитые, или не подстроились еще под этот мир. Возможно, у наших потомков по-другому голова работать будет.

- По-другому? - спросил парень, не обращая внимания на то, как девушка выделила 'наших потомков' - похоже он недооценил ее навыки планирования.

- Человек легко ко всему адаптируется. Возможно, что в будущем мы будем больше информации извлекать. Кстати, результаты адаптации уже видны - в последний год новички стали легче получать самые распространенные умения. И даже объяснение этому придумали - считается, что Другая Сторона, помимо прочего, является хранилищем общечеловеческой памяти и чем больше старателей имеют один и тот же навык, тем проще к нему доступ у остальных. Так что с каждым годом люди становятся сильнее.

- Я думаю, что дело в другом. Не в возможностях нашего сознания, - задумчиво произнес старатель.

- И в чем же?

- Другая Сторона не ведет человека за ручку и не облегчает ему жизнь. Если бы было нужно, то в интерфейсе указывались все необходимые показатели. Я думаю, что нас подталкивают к самостоятельной работе и развитию энергетических матриц. А параметры - это просто костыль, чтобы хоть как-то ориентироваться и сразу не погибнуть.

- К чему ты ведешь? Ты из тех, кто думает, что Другая Сторона разумна и к чему-то может 'подталкивать'?

- Не в нашем понимании разумности... Не знаю. Я о другом. Сейчас я думаю, что мы в начале пути и чем дальше, тем больше развитие человека будет им самим определяться, - объяснил Алекс. - Дело не в разнообразии навыков, а в том, что все способности - это личная сила человека, а не подарок. Мир только помогает, а не определяет, как развиваться.

- Обрадую тебя - ты не первый, кто так считает. У тебя есть сторонники.

Старатель, он не настаивал на своей правоте. Его выводы были сделаны не столько на анализе информации - у него и доступа к нужным данным не было, - а сколько на догадках. Он вообще заметил, что после начала работы с пространством, еще на Земле у него периодически срабатывала интуиция, хотя сам он больше верил в логику.

Интерфейс казался ему некой надстройкой - не совсем чужеродной, но дополнительным, необязательным элементом, помощью со стороны мира. Поэтому уже некоторое время Алекс старался развивать умения 'изнутри', опираясь на ощущения энергетических матриц, а не проверять постоянно изменения параметров. Он полагал, что в конечном итоге, это даст больший результат и позволит узнать, зачем все это нужно и где лежит предел развития.

***

С Узлом пришлось повозиться еще сутки. В гости к крюгеру Алекс ходил, как на работу и уже относиться к нему как к опасной, но полезной домашней скотине.

В конце концов навык добрался до 100% и, к удовлетворению старателя, не остановился, а трансформировался в новую способность:

[Сигнатуры. Редкие: Базис (0%)]

- Базис? - удивился парень.

Термин мало что говорил, хотя имел отдаленную связь с понятием 'пространство'. Ранг умения, кстати, не поменялся.

На текущей нулевой стадии умение по ощущениям походило на Узел - Алекс чувствовал, как при активации создается поверхность, через которую не проникают физические объекты. Но Узел он воспринимался как единое образование, а Базис как набор точек, через которые проходит плоскость. Меняя их расположение, Алекс мог изгибать или деформировать саму поверхностью. Он и до этого умел вытягивать или объединять несколько узлов, но теперь возможности манипуляции значительно возросли.

Следующие два изменения были количественным. Он сразу мог сделать щит более плотный и прочным, а не просто поддерживать его, вливая энергию. Теперь одного сгустка хватало для сдерживания крюгера-солдата. Алекс хотел, чтобы и Барьер вел себя аналогичным образом, но подходящих условия для его тренировки не было. Помимо этого, структура экрана стала стабильнее - в результате время существования выросло в два раза с 15 до 30 секунд.

Если нужно было продлить жизнь щита, то достаточно было вложить порцию энергии. Сделав это в первый раз, старатель заметил, что навык не 'подсасывает' ее постоянно, а усваивает частями. Повторив действие несколько раз, Алекс обнаружил, что созданный экран имеет что-то вроде собственного энергетического резервуара, поэтому может существовать автономно, не требуя пристального внимания.

Следующая и последняя особенность не просто заинтересовала старателя, но вызвала воодушевление - он мог двигать полученную плоскость, хотя и очень медленно.

Обрадовавшись, он тут же сел на нее и воскликнул:

- Поехали!

Импровизированный 'ковер-самолет' двинулся вперед. Полного запаса энергии, правда, хватило всего на минуту, а проделанный путь ограничился несколькими сантиметрами, но начало было положено. На Еву навык тоже произвел впечатления - плоскость легко выдерживала вес двоих людей.

На этом крюгер себя исчерпал. Парень довольно долго пытался развить новое умение, продолжая отбивать кислотные бомбы, но прогресс замер на нулевой отметке - Базис был сродни Восприятию и не желал быстро прогрессировать.

Со вздохом охотник разделся и полез в воду. Несмотря на чувство благодарности к усердию врага, он не собирался оставлять добычу - запасы пыльцы были практически на нуле.

На этом все дела с озером были закончены: доступных монстров он перебил, пыльцу собрал, умения развил. Пора отправляться дальше по туннелям - верх к свободе, и следовало поторопиться, пока любопытная Ева не отправилась на разведку самостоятельно.

Выбор пути казался сложной задачей, пока Алекс не вспомнил, об ощущение присутствия, который фиксировал иногда в разных частях озера. Он несколько раз попытался обсудить этот феномен с Евой, но она не понимала, о чем он говорит. Верила, но не сама ничего не чувствовала. Парень опасался, что может и не найти дорогу к источнику, что нужный путь лежит где-то в другом месте. Учитывая размеры озера, шанс обнаружить нужный поток рядом с их лагерем был невелик, но он верил в свою удачу.

На следующий день они с Евой проверили все семь притоков. На третьей попытке старателю повезло - в очередной речке он уловил знакомые флуктуации.

- Здесь! Чувствуешь что-нибудь?

- Нет! Все то же самое, что и везде, - ответила, слегла раздосадованная девушка - Алекс ее переиграл на ее собственном поле. Может он и лучше, как боец, но она точно лучше него должна чувствовать нюансы и тонкие изменения среды.

Алекс прислушался к своим ощущениям. Как ни странно, сила присутствие была такая же, как и в озере хотя, казалось бы, что здесь концентрация того, что вызывает это чувство, должна быть выше. Как будто загадочный источник не насыщал воду чем-то непонятным, а менял ее структуру и, вслед за ней, менялась структура водоемов, лежащих ниже, пока поток не вливался в исполинскую реку, где терял свои свойства. Может, крюгеры-гиганты так сильно разожрались, благодаря этому тонкому воздействию? Тогда впереди их могут ждать опасные сюрпризы.

- Нужно идти здесь, - сказал старатель убежденно, несмотря на потенциальную угрозу.

- Ну как скажешь, тебе виднее, - согласилась Ева, ей тоже было любопытно посмотреть, что такое интересное чувствует ее парень - это уже стало делом принципа.

Решение было принято. Алекс проверил остальные ручьи, но они были 'пустышками' - вода как вода без малейшего намека на особые свойства.

Выбранный туннель оказался самым удобным - течение не слишком сильное, а размеры достаточные, чтобы идти прямо, даже рядом со стеной. Глубина в центре - всего полметра, а по краям - по щиколотку. Это давало надежду, что в воде не будет крупных хищников, а с угрями нулевого уровня они легко справятся.

Остальные проходы были либо теснее, либо опаснее из-за бурного потока - идти можно, но двигаться и одновременно отражать атаки сложно. На всякий случай Алекс обвязался веревкой и проверил все коридоры, пока Ева страховала. Пройдя сотню метров, по каждому из них он не обнаружил ни врагов, ни удобного берега. Везде нужно было идти по воде.

Время подошло к концу. Выбор сделан. Два человека стояли перед темным зовом туннеля, ведущего в неизвестность.

- Пора, - сказал старатель и шагнул вперед, девушка последовала за ним.

Глава 36. Рой

По колено в воде, почти в полной темноте и в мокрой одежде маленький отряд третий день двигался по узкому туннелю. Речные угри постоянно атаковали - в основном Алекса, который шел в авангарде, - но мелкие существа не могли пробить барьер и мгновенно гибли от лезвий. Других врагов они не встречали - речка была слишком мелкой для крупных тварей.

Больше всего путников донимала невозможность нормально выспаться - до сих пор они не встретили ни ниши, ни островка, где можно было переночевать. Девушка брела как сомнамбула. Тело справлялось с физической нагрузкой, но мозг плохо переносил постоянное бодрствование. В отличие от напарника, она не могла заменить полноценный ночной отдых, медитативным состоянием, которое старатель мог поддерживать на ходу.

Во время очередной стоянки Алекс попробовал сделать подобие гамака из веревок. Для этого он попытался выбить часть камня под низким потолком, чтобы сделать две канавки и затем пробить сквозное отверстие в центральной части, в которой можно закрепить веревку - но конструкция раскололась, не дав ему закончить работу.

- Проклятье! Ладно, есть еще идея, - приободрил он девушку.

- Если твой план был повеситься, то я пас, - мрачно пошутила Ева.

- Раз у тебя есть силы язвить, то и идти сможешь, иначе мне придется тебя нести.

- Давай, я хоть поспать смогу, - с готовностью согласилась напарница.

- Эм... нет, я передумал, такую растрепанную и замызганную барышню не понесу. Топай давай.

- Ах так! Ну, берегись!

Девушка погналась за старателем. Тот шустро подхватил копье и направился вперед. Впрочем, энергии Еве хватило всего на полчаса, после чего она снова начала отчаянно зевать. Старатель подумывал, что может действительно нести спутницу, но пока она еще может двигаться, то пусть идет. Для нее безопаснее, если она за позади будет держаться.

Рядом появился очередной угорь, и Алекс его автоматически уничтожил.

- Вот ведь расплодились, - пробормотал он беззлобно - к речным тварям охотник относился так же, как в прошлом люди к комарам.

С начала подхода размеры туннеля и направления русла почти не менялись - все время отряд шел по прямой линии. Отличия появились к концу дня - речка стала немного изгибаться, а в воде попадались валуны. В начале их не было вовсе, но за последние часы старатель заприметил несколько камней, достаточно крупных, чтобы их не снесло течением. Если тенденция сохранится, то он сможет соорудить из них лежанку, на которой они смогут поспать по очереди.

Так и получилось - еще через несколько часов река начала расширяться. Из-за этого глубина уменьшилась, а количество валунов увеличилось, видимо, поток не мог их сдвинуть и унести дальше в озеро. Алекс соорудил импровизированное ложе, и усталая девушка рухнула на спальный мешок, наброшенный сверху. Парень примостился рядом полусидя и задремал вполглаза. Он устал, но не вымотался. Через десять часов девушка сменила его, и он смог полноценно отдохнуть.

Утром, хотя по часам был ранний вечер, путники двинулись дальше. Через день русло снова расширилось на несколько метров и обмелело еще сильнее - идти стало совсем просто. Теперь только в центре ручья было достаточно глубоко для угря - надоедливая рыба не могла достать людей, шагающих вдоль стены.

- Как выберусь отсюда, год плавать не буду! - заявила повеселевшая Ева.

- И умываться тоже?

- Для гигиены сделаю исключение, но место воды - в стакане! Надеюсь, дальше берег будет.

Алекс же ее восторгов не разделял -- к неудобствам он относился философски, а вот изменения ландшафта воспринимал как знак, что скоро должны появиться монстры и вряд ли новые противники будут столь же безобидны, как речной угорь.

***

Еще день прошел относительно спокойно. Путники бодро шлепали по воде, пока не добрались до места, где река обзавелась узким мокрым берегом. Поток периодически заливал каменную поверхность, но идти стало еще легче.

- Будь наготове, - предупредил Алекс девушку.

Старатель шел налегке с копьем, а Ева по привычке несла рюкзак. Враг не заставил себя долго ждать - через пару километров перед людьми появилась группа из пяти существ, напоминающих жуков. Черные тела, размером со среднюю собаку, были плохо видны в темноте, но старатель разглядел бронированный панцирем корпус, жвалы на морде и несколько ног. Твари заметили людей раньше и быстро ползли в их сторону по стене. Алекс активировал Восприятие:

[Собиратель Роя: 0 ур]

Соперники были ниже уровнем, а значит не слишком опасны. Парень немного расслабился - нулевки, да еще такие небольшие не должны были пробить даже его кожу, не говоря о Барьере, поэтому он решил подпустить жуков поближе, чтобы ценить их способности, но забыл предупредить спутницу о своих планах.

- На! - крикнула девушка и швырнула заряженный булыжник, который давно держала в руках.

Как только снаряд оказался в воздухе, Ева подхватила его телекинезом и направила в центр группы противников. Те уже преодолели часть пути. Двое существ спрыгнули на пол, а три оставшиеся твари бежали по стене. Монстры двигались единой группой к Алексу, не разделяясь и не пытаясь напасть на людей по отдельности.

Булыжник взорвался, осыпав противника каменной шрапнелью. Бомба была небольшой - скорее граната, а не полноценный снаряд, но ее мощности хватило, чтобы сбросить одну тварь со стены и раскидать остальных. Было видно, что урон нанесен серьезный - жуки замерли на несколько секунд, но смогли очухаться и продолжить движение.

- Не стреляй! Они нулевки! - предупредил он девушку и добавил: - Отойди, мне нужно проверить их способности.

Подбежав, первая тварь с разбегу вцепилась в ногу старателя длинными жвалами. Тот с интересом смотрел, что у нее получится. Вблизи оказалось, что жвалы похожи не на челюсти насекомых, а напоминают гибкие щупальца. Жук смог обхватить ногу Алекса и неожиданно сильно дернул. Парень устоял на ногах, но эксперимент решил прекратить - вряд ли остальные существа буду вести себя по-другому. Несколькими точечными ударами он перебил набегающих врагов. Через несколько секунд все пять противников лежали перед ним.

- Что такое Рой? - спросил он подошедшую девушку.

- Тоже что и на Земле. Рой, улей, орда - все это названия больших образований живых организмов, управляемых инстинктами и коллективным разумом.

- Как крюгеры?

- Нет, крюгеры могут действовать индивидуально, например, плавунец может до крюгера-гиганта дорасти. Рой же имеет более строгую иерархию.

- Это животные или насекомые? - уточнил парень, рассматривая труп.

Существа действительно имели признаки обоих видов. Шесть конечностей были похожи на лапы, а не на ножки какого-нибудь муравья. Усики-щупальца, вообще, подошли бы больше кальмару или осьминогу, а не сухопутной твари. Только панцирь и общий вид напоминал жуков. В целом собиратели выглядели отвратительно, но Алекса интересовали только их боевые возможности.

- Этих существ я раньше не видела. Похоже, это животное с признаками насекомого, а не наоборот - здесь и не такое бывает, - ответила девушка, наклонившись над мертвым телом.

- Какие способности будут у других членов Роя? Можешь определить?

- Нет. Они могут сильно отличаться. К тому же у этих жуков никаких умений нет и защита слабая.

Доказательства последнего старатель и сам видел - шрапнельот маленькой каменной бомбы легко пробила панцирь. Будь булыжник покрупнее, то убил бы ближайших тварей, а так просто сильно покалечил. Но жуки, судя по безрассудным атакам, не чувствовали боли - остановить их могла только смерть или потеря конечностей.

Достав контейнер, Алекс попытался собрать пыльцу, но низкоуровневые монстры не порадовали добычей. Для набора хотя бы одного грамма нужно было перебить больше сотни таких существ. Не годились собиратели и для развития любых энергетических умений - слишком слабыми они были.

- Бесполезные создания, главное, чтобы количеством не задавили. Идем, - позвал он Еву, и они продолжили путь.

Представители Роя поначалу встречались редко - раз или два в час, но чем дальше продвигался отряд, тем больше жуков на них нападало. Охотник не церемонился и уничтожал их либо вихрем, либо лезвиями. Пожалуй, в первый раз разница между старателем и врагами была настолько значительной, что он мог уничтожать их, не сбиваясь с шага. Легче справиться было только с угрями, но речные обитатели для путников давно перешли из разряда врагов в ранг пищи и причинить вред могли разве что своей назойливостью.

Ручей обмелел и найти место для ночевки теперь не составляло труда. Из-за постоянных перемещений жуков спать приходилось по очереди, а учитывая, что спрятаться в туннеле негде, то собирателям достаточно было просто двигаться в одном направлении, в результате ночные стычки стали регулярными.

- Что жуки вообще здесь делают? - задал вопрос парень вечером во время отдыха.

- Многие монстры имеют минимальный уровень активности, - объяснила Ева, - им не надо добывать себе пищу или заботится о потомстве. Они могли бы просто сидеть на одном месте и ждать пока на них человек не наткнется. Но они постоянно двигаются, значит, причина активности заложена в их природе. Таковы законы этого мира. Все я спать.

Девушка зевнула и улеглась на лежанку. Через некоторое время ее дыхание замедлилось и она вошла в глубокую фазу сна. Алекс долго любовался избранницей. Старателю нравилось смотреть на любимую женщину, когда она засыпает. В такие интимные моменты близкий человек выглядит по-другому - нежно, беззащитно и особенно привлекательно. Оторвав взгляд от Евы, парень сел в медитацию.

Через полчаса он вошел в особое состояние алертности, когда тело расслаблено, разум спокоен, а внимание распределено по пространству, но в любой момент он мог выйти из медитации и начать действовать. Активными также оставались Восприятие и Насос.

Целью упражнения был отдых и тренировка умения. За время перехода вдоль русла все, чего он сумел добиться, это на несколько процентов поднять Восприятие, хотя старатель использовал его почти постоянно. Также немного подросло Общее усиление тела, но на этом все! Остальные умения слабо использовались и почти не росли. Алекс пробовал развить Барьер в столкновениях с жуками, но те оказывали слишком малое воздействие на энергетическую матрицу, чтобы дать ей необходимый импульс для роста - перерос он монстров нулевого уровня.

Следующие два дня прошли спокойно. Маленький отряд передвигался не слишком быстро, чтобы не наткнутся на скрытого врага, но за день удавалось пройти не менее пятнадцати километров. Алекс расправлялся с основной массой врагов лично, но и Ева вносила свою лепту - иногда она взрывала бомбы, а иногда просто пробивала панцири тварей булыжниками.

В конце третьего дня ситуация начала меняться - путешественники встретили крупный отряд из двух десятков жуков. Они уже знали, что собиратели не слишком любят воду и почти не ползают по потолку, поэтому напарники отошли в центр ручья, откуда Алекс стал привычно долбить врагов.

Странности начались когда треть жуков была мертва - остальные твари, вместо того чтобы продолжать бой, похватали трупы сородичей и резво скрылись в темноте. Такой подлости старатель не ожидал - он и так буквально по крупинкам собирал пыльцу, а тут его лишили даже такой малости.

- Это что сейчас было? - по привычке обратился он к напарнице за разъяснениями.

- Видимо, шаблон какой-то сработал ...

- И куда они их потащили?

- Лучше сказать не куда, а к кому! Кто-то использует трупы других монстров. Нужно быть осторожнее, не нравится мне это.

- Тогда отойдем и заночуем, а завтра двинемся вперед.

***

Крупные отряды в двадцать и более особей стали частым явлением. Но даже в таких количествах жуки не представляли опасности. Любой старатель 2-го уровня мог давить их ногой или просто разбрасывать пинками. Главное, соблюдать осторожность, чтобы полуживотные-полунасекомые не завалили массой. Как Алекс успел убедиться, монстры хотели не убить, а утащить его. Миролюбие врагов радости не вызывало, если они охотятся за живыми людьми, значит, где-то есть прожорливая тварь покрупнее, чем ее миньоны.

Жуки действовали четко - набрасывались толпой с разных сторон, не мешая друг другу, пытаясь повалить жертву. Пару раз им это даже удалось, но каждый раз старатель вставал, стряхивал монстров и быстро добивал гаденышей. Будь их отряд больше, то они бы легко могли отбиваться от любого количество противников - группа из 5-6 бойцов могла справиться с армией мелких тварей.

Через несколько часов команда вышла к небольшой боковой пещере. Речка продолжала течь прямо, но туннель расширялся, образуя нишу шириной в пару сотен метров. Потолок располагался в двадцати метрах над полом, а стены были такими изломанными, что даже человек без умений мог легко забраться наверх. Собственно именно этим Алекс в данную минуту и занимался - под потолком было несколько ниш, которые он хотел проверить.

Подъем, для человека способного создать пространственный щит, задача несложная, особенно если есть за что уцепиться. Парень легко, без спешки поднимался, страхуя себя Базисом. Через полминуты он добрался до темных отверстий в верхней части стены. Мох в них почти не рос, но ему света хватало.

- Что там? - спросила Ева снизу.

- Здесь небольшой лаз. Передвигаться можно, но только на четвереньках, - ответил он как можно тише, - жди, я проверю.

Углубившись на пару метров в узкий коридор, Старатель активировал Восприятие. Сканирование доставало до нескольких соседних нор - толщина скал была небольшой, и умение пробивало через камень. Все проходы вели в одном направлении, но куда именно он не знал - слишком большое расстояние для навыка. Парень полез дальше, несмотря на опасность и подозрения, что ничем хорошим это не кончится. Он должен был проверить этот вариант! Скорее всего, лаз ведет к жилищу Роя - не в реке же им жить! - но просто так уйти он не мог. Риск в данном случае был необходимостью, а не прихотью.

До того как забраться наверх Алекс выжидал около часа, проверяя не появится ли кто-нибудь, однако в пещере было спокойно. Евой он рисковать не хотел, поэтому отправился на разведку в одиночку.

На ощупь казалось, что туннели сделаны искусственно - под рукой были гладкие стены и потолок без единой щели. Поверхность слишком сильно отличалась от склона снаружи, чтобы это было случайностью. Света не было вовсе - лишь в начале прохода слабые отблески помогали что-то разглядеть. Через двадцать метров старатель мог полагаться только на Восприятие и тактильные ощущения. Он осторожно полз и через несколько минут преодолел около двухсот метров.

В какой-то момент в кромешной тьме появились голубоватые оттенки, стало чуть светлее - впереди что-то было. Сканирование показало, что коридор заканчивается через пятьдесят метров, а за ним начинается открытое пространство. Живых существ рядом не было. Парень, не останавливаясь, быстро добрался до выхода. Последние метры он полз, прижимаясь к полу. Видимость здесь была хорошая - даже без Ночного фильтра можно было разглядеть стены коридора.

На самом краю тоннеля он еще раз просканировал пространство впереди, слив на Восприятие всю энергию. Ничего! Ни стен, ни пола, ни монстров, только пустота! Похоже, что туннель ведет в большую пещеру.

Тянуть время было опасно, очевидно, что проходы используются жуками -- кем еще? - и в любой момент они могут обнаружить лазутчика. Старатель медленно поднял голову и выглянул из-за края. Огромный зал перед ним был полностью заполнен голубоватым свечением.

Первое что привлекло внимание - огромные пирамиды, высотой в 30-40 метров. Именно они, точнее их верхушки были источниками освещения. Зал был большим, хотя и не таким гигантским, как нижние пещеры. Свод терялся где-то вверху, пол располагался в ста пятидесяти метрах ниже тоннеля. Остальные размеры не так впечатляли - всего 2.5-3 километра в ширину и примерно столько же в длину.

Всего внизу было разбросано более сотни пирамид в хаотичном порядке. Других источников света, кроме странных строений, не было. Между конструкциями сновали мелкие точки.

'Жуки!', - догадался Алекс.

Твари передвигались не слишком быстро, скорее вяло, видимо, это был тот самый минимальный уровень активности, о котором говорила Ева. Некоторые точки были крупнее остальных.

'Полный набор', - мрачно подумал старатель, пытаясь определить разницу между монстрами.

Размеры членов Роя отличались несильно. Самые крупные представители были всего в пять-шесть раз больше обычных собирателей, но и этого было достаточно, чтобы не дать им протиснуться через туннель, в котором прятался старатель. Гигантских маток или чего-то подобного видно не было.

В этот момент разведчик обратил внимание, что верхушки строений несильно раскачиваются. Хорошо рассмотреть структуру поверхности он не мог, видел только что бока покрыты наростами и буграми. Периодически в стенках открывались отверстия, через которые вбегали или выбегали жуки.

'Да они живые!', - сообразил старатель.

Пирамиды были не конструкциями, а живыми организмами! На этом лазутчик решил закончить свою миссию. Все, что нужно, он увидел, поэтому тихо отполз, развернулся и двинулся назад. Соваться в пещеру к жукам было опасно, помимо слабых собирателей, там присутствовали более жуткие монстры. К счастью, самые крупные твари не могли выбраться наружу, если, конечно, в стене нет других, более широких проходов.

Старатель уже скрылся из виду, поэтому не заметил, как ближайшая пирамида начала раскачиваться чуть активнее, а к проходам в стене устремились десятки точек. Большую часть армии представляли обычные собиратели, но среди них были и твари покрупнее. Монстры двигались тихо и быстро. Достигнув стены, они шустро поползли вверх, преодолев путь от пола до туннеля менее чем за пятнадцать секунд. Когда Алекс прошел половину пути, самые быстрые существа уже бежали по узкому коридору вслед за человеком. Во что бы то ни стало они должны были выполнить волю Роя и догнать шпиона.

Парень двигался быстро, чтобы как можно скорее убраться подальше, но человек не предназначен для передвижения на четвереньках и в момент, когда он был у выхода, армия тварей догнала старателя.

Ева была внизу и видела, как из прохода появился сначала напарник, а потом сразу из всех нор, начали вылезать жуки. Парень уже знал, что обнаружен - восприятие показало преследователей, еще раньше он услышал шорох их лап, поэтому не останавливаясь он стал быстро спускаться, используя Базис. Охотник отлично чувствовал позицию невидимых щитов и безошибочно прыгал по ним как по лестнице. Тремя большими прыжками он преодолел путь вниз и приземлился рядом с Евой, на несколько секунд опередив первую волну монстров. Восприятие и Базис съели большую часть резерва, но сейчас защита была в скорости, а не в атакующих или защитных умениях - на твердой поверхности человек превосходил собирателей.

- Бежим, их много! - закричал он девушке.

Не мешкая, Ева развернулась и побежала. Предварительно они прорабатывали действия в случае внезапной атаки большой группы жуков. Алекс имел усиленную защиту и Общее усиление тела, которое могло помочь вырваться из скопления собирателей, даже если они его облепят. Ева не сильно уступала в физической силе, за счет более высокого уровня, но была легче и уязвимее. Опыт предыдущих схваток показал, что ее легче сбить с ног, а отбиваться ей нечем - каменную бомбу еще зарядить нужно, а телекинез на живых существ не действовал.

Догнав девушку, парень на мгновение обернулся - в зоне видимости было около сотни монстров. Будь у него надежный тыл и достаточно пыльцы он бы с легкостью их перебил, но на открытой местности у жуков преимущество, а ему еще нужно позаботиться о безопасности спутницы.

Люди успели пробежать половину пути до спасительной реки, где можно было оторваться от армии монстров и позже перебить их поодиночке, но вмешалась новая сила - твари более высокого уровня. Рой имел не так много специализаций, но почти все они были боевыми. Только у собирателей был нулевой уровень - для переноски добычи большего и не требовалось.

Из туннеля под потолком выполз первый крупный монстр, он отличался от собирателей не только размером. Вместо гибких жвал-щупалец из его морды торчал раструб - простое и логичное оружие для пещеры, заполненной камнями.

Вжум! Вжум! Вжум! Тварь выстрелила серией камней. Два снаряда попали в голову Алекса, защищенную шлемом. Последний булыжник угодил Еве в затылок. Не успев вскрикнуть, девушка упала. Уже на полу она застонала, пытаясь прийти в себя. Удары были не слишком опасные, но на короткое время они вывели ее из строя.

Выстрелы ошеломили и старателя, но он быстро собрался. Кинув немного энергии на Барьер, чтобы закрыть голову, парень подбежал к напарнице, которая стояла на четвереньках и мотала головой, закинул на плечо и попытался скрыться. Но в этот момент собиратели добрались до него - с десяток тварей вцепились в ноги и нижнюю часть туловища. Алекс упал, и тут его облепило еще больше тварей.

Разъяренный старатель отбивался как мог, но одна рука была занята, а в другую тут же вцепились новые враги. Несмотря на численный перевес собирателей люди бы смогли вырваться, но тут до кучи-малы добрались три новых твари. Подобравшись к старателю и девушке, они начали обклеивать их липкой массой - не легкой паутинкой, а толстыми шматами тянущейся субстанции. Несмотря на препятствие, Алекс мог двигаться, но он понял, что еще немного и их окончательно спеленают и тогда им ничто не поможет.

Действовать нужно было быстро, парень выпустил Еву, направил весь поток на Усиление, вскочил и двумя руками схватил контейнер. Пыльцы внутри было немного, только на крайний случай - такой как сейчас. Он приоткрыл контейнер и стал тянуть энергию Насосом.

Бросив взгляд на монстров, он потратил часть резерва на определение уровня новых врагов:

[Ловчий Роя: 1 ур]

Бам! Звук удара камнем по шлему разнесся по пещере. Парень обернулся:

[Бомбардир Роя: 1 ур]

Сжав зубы, он втянул еще немного энергии и стал бить лезвиями наиболее опасных противников. Первым вырубил двух бомбардиров, а затем ловчих, которые к этому моменту окончательно опутали девушку и стали подбираться к нему. Этим они только ускорили свою гибель - до этого парень боялся задеть Еву.

Убийство пятерки монстров заняло несколько секунд. Алекса вновь сбили с ног, но теперь у него была пыльца. Он выпустил Вихрь лезвий рядом с собой, уничтожив пару десятков тварей разом. Затем вскочил и начал топтать ближайших врагов, дожидаясь заполнения резерва. Каждый удар раскалывал панцирь или проламывал голову. Как только энергии стало достаточно, парень повторил операцию, покромсав большую группу жуков с другой стороны. Наконец, он смог встать и нормально оглядеться пока его снова не завалили.

- Проклятье!

Пока он разбирался с окружающими врагами, небольшая группа собирателей тащила кокон с Евой к стене. Девушка пришла в себя и извивалась как могла, но жуки не выпускали ее из щупалец - монстры расположились по периметру и бойко тянули сопротивляющуюся жертву. Даже вертикальная стена не стала для них помехой.

Алекс был в ярости, но ничего поделать не мог - все оставшиеся жуки ринулись на него. Энергии было достаточно для пары ударов, но что толку было тратить ее на убийство врагов, когда Еву вот-вот утащат в тоннель под потолком. Если жуки доберутся до пещеры с пирамидами, то шансов выручить напарницу не останется.

Решение нашлось быстро - старатель сбил пару присосавшихся тварей, бросил раскрытый контейнер с пыльцой в карман и высоко подпрыгнул. В воздухе он создал щит, оперся на него и прыгнул еще раз и еще раз. Приземлившись позади основной группы жуков он, петляя, ринулся вперед, избегая тварей на пути. Энергии не хватало для более активных действий - Насос работал исправно, но бой протекал слишком быстро.

Добежав до стены, он прыгнул верх, зацепился за выступ и собрался прыгнуть дальше, но тут в лоб ему прилетел камень от только что появившегося бомбардира. Старатель чудом удержался на скале, по его лицу потекла кровь. Парень на пару секунд замер, приходя в себя, нашел взглядом врага, и лупанул по нему лезвием, затем поднял глаза и зарычал от злости - собиратели с Евой скрылись в одном из тоннелей, но он не успел заметить в каком именно.

Отчаянье придало сил, и Алекс почти взбежал наверх. Измененное тело даже по вертикальной стене двигалось быстрее жуков. Забравшись под потолок, он активировал Восприятие, но умение не помогло - энергии было мало и ее хватило только на сканирование ближайших двадцать метров, а девушка уже была дальше. Нужно было что-то делать, и он прыгнул в ближайший лаз.

Ведомые коллективным разумом, жуки тащили девушку по узкому проходу. Путь не был предназначен для транспортировки сопротивляющихся людей, но собиратели справлялись. Много дней до этого они безрезультатно исследовали устье соседней речушки, а сегодня им повезло - монстры снова встретили старателей. Предыдущая группа оказалась слишком сильной и легко отбилась, но в этот раз Рой не должен остаться без добычи.

Жертва, однако, не осознавала высокой чести и отчаянно пыталась выбраться. Сил разорвать клейкий многослойный кокон у нее не было, но Ева не сдавалась и активно дергалась всем телом, чем сильно затрудняла задачу жуков.

В момент, когда собиратели прошли две трети пути, Алекс добрался до противоположного выхода. Он выбрал туннель наугад и ошибся, но сдаваться не собирался. Позади раздавался шорох преследователей - оставшиеся жуки отлично видели, куда нырнул человек. Тварей не смутило то, что он побежал в центр их логова, и они всей оравой бросились в погоню.

Добравшись до края, Алекс успокоился, сейчас его голова должна быть ясной. Путь назад был закрыт приближающимися врагами, но это его не волновало - без девушки он возвращаться не собирался. Парень поставил щит, чтобы сдержать преследователей, затем сел и отрешился от окружающих звуков.

Счет шел на секунды - у него была лишь одна попытка. Старатель обратился к своему источнику, стараясь почувствовать резонанс с Евой. Во время путешествия он иногда использовал этот навык, стремясь натренировать его как другие, 'обычные' умения. Он научился чувствовать напарницу и точно позиционировать ее положение, но раньше обстановка была спокойнее, а времени больше. Однако другого пути парень не видел - тратить энергию на сканирование было опасно, без умений он не сможет спасти подругу.

Ярость и отчаянье ушли - Алекс просто отбросил их от себя. Он направил все внимание на источник и вызвал образ девушки - такой психологический трюк ему и раньше помогал. Прошло несколько секунд, и парень открыл глаза, он точно знал, где находится спутница - Ева была прямо над ним в соседнем коридоре.

Преследователи уже долбились в заслон, но охотник даже не взглянул на них. Вскочив, он бросился к выходу в огромную пещеру и, не останавливаясь, выпрыгнул наружу. Поставив щит как ступень, он наступил на него, развернулся и запрыгнул в верхний туннель - именно там была девушка.

Несколько ближайших пирамид, не стерпев такой наглости, замерцали и начали раскачиваться. Новая армия из сотен монстров устремилась к стене. В этот раз среди них были существа способные биться один на один с вторженцем, но у Алекса было преимущество - тварям нужно время добраться до него, а он медлить не собирался.

Забравшись в туннель, старатель тут же поставил за собой щит, чтобы его просто не столкнули вниз.

- Держись! - предупредил он напарницу.

Услышав его голос, девушка задергалась еще сильнее, мешая тварям двигаться, но те и так остановились - охотник стоял на пути к логову. Члены Роя не испытывали страха, однако умом и сообразительностью не отличались. По предыдущему опыту Алекс знал, что собиратели действуют по простой программе - хватают выбранную жертву и тащат ее. Только если им хорошо наподдать, они неохотно переключаются на новую цель. Эта особенность была ему на руку, и он начал уничтожать тварей лезвиями, скупо вкладывая энергию в умение.

Через несколько секунд враги закончились, Алекс подскочил к кокону и резким движением разорвал оболочку на лице. Ева с трудом дышала - воздух плохо проникал внутрь.

- Где мы? - прохрипела она.

- В логове, потерпи милая, я тебя вытащу!

В этот момент первые твари, что преследовали старателя по соседнему туннелю, пробили заслон и начали долбиться в щит на входе. Основные силы еще не подоспели, но уже подбирались к стене.

Алекс бросил взгляд на противника и увиденное ему не понравилось. Его внимание привлекли несколько точек, которые взлетели над пирамидами и сейчас приближались к нему. Встречаться с ними он не хотел, поэтому быстро переполз через Еву, развернул кокон, схватил девушку за шиворот и поволок. Времени, разрывать путы, не было.

Через десяток метров он деактивировал заслон, чтобы туннель заполнился слабыми собирателями и более сильные твари не забрались внутрь. Едва первый жук догнал его, старатель поставил перед его носом новое препятствие. Дальше, уже не оборачиваясь, он продолжил путь в темноте со всей возможной скоростью. Периодически, когда предыдущий щит слетал, он ставил новый. Пыльца еще не вся выветрилась, и к концу пути парень заполнил резерв.

К финишу человек и жуки пришли почти одновременно. Алекс опередил их всего на несколько мгновений. Энергии было достаточно, и старатель быстро спустился, увеличив немного отрыв от бойцов Роя. Как только его ноги коснулись пола, он большими прыжками понесся к реке. Тут преимущество было на стороне людей, главное, чтобы из нор не повылазили какие-нибудь скоростные или летающие существа.

Алекс легко мчался с перекинутой через плечо Евой. Его спину и голову прикрывал барьер, чтобы бомбардиры не могли его сбить. Рюкзак и копье остались позади - у них еще будет время вернуться, сейчас главное достичь безопасного места. Он бежал по руслу в обратном направлении, на зачищенную территорию - туда, где точно нет врагов. Через несколько километров парень остановился и начал высвобождать спутницу.

- Их было так много, а потом я думала что все, конец - или задохнусь или меня сожрут! - делилась переживаниями девушка.

- Как голова, болит?

- Нет, только кружится слегка.

- Это потому что нужно было шлем с собой брать, а не косметику.

- Шлемов и в лагере достаточно, а хорошую косметику только с собой можно принести!

Девушка хорохорилась, но Алекс видел, что она еще не отошла от похищения и немного дрожала. Он обнял ее и вспомнил, как сам оказался в похожей ситуации, пока бился с пауком, но тогда схватка прошла быстро, а Ева, пока ее тащили в полной темноте, успела осознать, что выхода нет.

- Не переживай милая. Завтра вернем твои вещи. Нужно подождать пока Рой успокоится.

Немного передохнув и смыв остатки липкой массы, напарники отошли еще дальше. Парень соорудил лежанку и отправил спутницу спать. Но Ева еще долго не могла успокоиться и прижималась к старателю, пока не заснула на его груди.

***

Возвращение вещей прошло буднично. На обратном пути тварей было много, но они разбились на отдельные отряды, и большой опасности не представляли. Алекс не рисковал, предпочитая в случае опасности отходить назад. Встретились им и несколько бомбардиров с ловчими, но зная об их способностях, старатель легко уничтожал противников.

Загадочные летающие твари - редкое явление на Другой Стороне! - так и не встретились людям. Алекс не печалился по этому поводу, он хотел побыстрее убраться с территории жуков.

Чем дальше они шли, тем меньше членов Роя им попадалось. Огромный зал был местной аномалией - больше боковых отростков и ответвлений команда не встречала. Пыльца была на исходе, во время скоротечного боя почти все запасы были израсходованы - больше по неосторожности, чем для заполнения резерва. Алекс пытался снова наполнить контейнер, перемалывая орды собирателей, но в результате за четыре дня смог накопить всего 5 грамм порошка.

Постепенно жуки закончились, и дальше отряд шел по территории свободной от монстров. Речка снова сузилась хотя не настолько сильно, как в начале, но идти стало неудобно. В таком темпе они прошагали два дня. Если бы не необходимость постоянно мониторить обстановку, то этот путь можно было проделать за несколько часов, но в пещере лучше передвигаться медленно, но верно, чем быстро и безрассудно.

Под конец дня Ева услышала - впереди шум водопада. Через полчаса команда вышла на берег небольшого водоема.

Перед ними была небольшая пещера длиной в пятьдесят метров. Река разливалась, образуя запруду - слишком мелкую, чтобы называться озером или даже прудом. Человек спокойно мог перейти ее вброд. Опасных тварей в воде Алекс не обнаружил. На противоположной стороне был небольшой водопад.

- Может там выход? - с надеждой спросила Ева.

- Может быть. Рано или поздно мы выберемся отсюда, - приободрил Алекс спутницу. - Идем!

На этих словах из тоннеля над водопадом полыхнуло яркой вспышкой, а затем охотник услышал чей-то крик. Слов было не разобраться, но было понятно - наверху люди и там идет бой.

Алекс с Евой посмотрели друг на друга, а затем, не сговариваясь, ринулись вперед. На ходу старатель достал контейнер. Что бы ни происходило на вершине водопада, пыльца ему точно понадобится.

Глава 37: Союзники

Водопад был совсем близко. Алекс бежал по краю озера, пытаясь на ходу определить, как лучше забраться. Вход в туннель, из которого отвесно падала вода, был на высоте не более десяти метров. Неровная, испещренная щелями и сколами стена издалека казалось удобной для подъема, но вблизи старатель увидел, что она мокрая и скользкая. Если он хочет быстро подняться, то придется потратить часть резерва на пространственные щиты.

- Жди здесь! - крикнул он Еве.

- Я могу помочь.

- Нет! Жди! Я проверю, что наверху и сброшу веревку, если там безопасно. Без команды не поднимайся!

Быстро достав трос из рюкзака, парень начал подъем, цепляясь за выступы в скале. Пару раз он воспользовался умением, чтобы преодолеть сложные участки и через полминуты добрался до вершины.

Запрыгнув на верхнюю площадку, Алекс почувствовал резкий сладковатый запах - в других частях пещеры он с таким не сталкивался. Не обращая внимания на странный аромат, старатель ринулся вперед.

По туннелю текла речка, вдоль которой они пришли. Русло занимало левую часть, а справа был широкий, сухой берег. Туннель извивался и что находится впереди, парень не видел. В этот момент из-за угла донеслось:

- ... замени ...

Шум водопада помешал разобрать остальные слова. Алекс забежал за поворот и увидел развилку - русло реки уходило еще левее, а с другой стороны был проход, шириной около десяти метров. Бугристый, изрезанный сколами свод и стены были усыпаны пышными пучками мха. Именно здесь шел бой - в ста метрах от старателя семь человек бились с монстрами. Точнее, четверо сражались на передней линии, а трое стояли в тылу. Старатель притормозил и огляделся. В этот момент крайний боец зашатался, припал на одно колено, но затем быстро встал. Человек с трудом стоял на ногах, но ему на замену уже бежала девушка с мечом.

Все происходило четко, без суеты и лишних движений. Скорость реакции и продуманная тактика замены выдавали слаженную группу людей, давно работающих вместе и знающих своего врага. Однако этого было мало - бойцам передней линии противостояло несколько десятков монстров, еще больше толпилось позади. Твари разных размеров постоянно атаковали защитников. Алекс видел, что все существа принадлежат к одному классу. Их тела отличались только размерами и цветом, самыми маленькими были зеленоватые слизни овальной формы высотой полметра - их было больше всего. Они набрасывались на людей, цепляясь за руки и ноги.

Твари побольше, темно-зеленого цвета высотой до метра, держались рядом, но атаковали отростками, которыми выстреливали с близкого расстояния. Защитники активно рубили щупальца монстров, но это не помогало - отрубленные части тел существ уже покрывали весь пол, но слизни продолжали нападать, пытаясь присосаться к бойцам и сковать их движения.

Последний вид монстров - три темно-фиолетовых создания, ростом с низенького человека держались на расстоянии, не приближаясь к людям. Вокруг каждого было кольцо из тварей поменьше.

Еще больше чудовищ столпилось в отдалении - за спинами опасной троицы, - но вперед они не лезли. Неожиданно одна темно-зеленая тварь из задних рядов, выстрелила зеленой массой. Комок слизи перелетел через передних врагов и приземлился рядом с четверкой защитников. Алекс увидел, что пол был усыпан подобными снарядами от небольших ярко-зеленых комков, до крупных черно-фиолетовых сгустков, размером с детский мячик.

Люди были неплохо снаряжены. Каждый воин имел нормальную защиту и оружие, а не копье новичка, как у Алекса. Судя по движениям бойцов - с какой легкостью и скоростью они размахивали мечами и топорами - большинство из них развивали физические навыки. Из всей группы выделялись только две девушки на задней линии в легком обмундировании.

Тела монстров легко разрезались на части, но быстро они не умирали. Даже нескольких тварей хватало, чтобы связать боем одного человека. Парень понял, что оружием армии слизней были не физические атаки, а ядовитые липучие комки, которыми они забрасывали людей. Но в отличие от крюгеров, новые твари использовали собственно тело, чтобы создать снаряд с отравой, поэтому отстрелявшись, они шли врукопашную.

Кое-как четверка бойцов справлялась с ближайшими врагами, но вдали толпилось слишком много противников, а концентрация отравы нарастала. Твари были небыстрые, но накатывались постоянными волнами. Еще немного и людям придется отступить.

На анализ ситуации у старателя ушло всего несколько секунд. Дальше тянуть не было смысла. Главное - способ атаки - он понял, поэтому Алекс активировал лечебный навык и побежал вперед. Не тратя энергию на идентификацию, он ударил одного из фиолетовых монстров, как только добрался до задней линии защитников. Умение как раз доставало до опасных противников.

Враг не имел брони, и лезвие легко вошло в его тело. От удара тварь разрезало почти наполовину, но она пережила атаку и даже смогла выплюнуть в сторону обидчика темный комок. Не долетев до цели, плевок упал рядом с одним из воинов, активно машущим топором, и начал испаряться. К этому времени Алекса немного потряхивало и покачивало, поэтому он направил больше энергии на лечение и сразу ощутил улучшения - тело наполнилось бодростью, словно он выпил энергетический напиток. Он почувствовал, что навык стал работать немного по-другому - внутри тела разлилось тепло, выжигавшее отраву, но времени разбираться с нюансами не было.

Не только монстры заметили появление нового игрока.

- Ты еще кто?! - удивленно вскрикнул невысокий, юркий парень, которого сменила девушка - он развернулся, чтобы отступить с передовой, поэтому и увидел старателя.

Бой был интенсивным, но не слишком громким - мечи входили в тела тварей с чавкающим звуком, иногда защитники в запале кричали или ругались, но в целом много шума не производили, а звук водопада приглушался поворотом туннеля. Поэтому, услышав голос парня, на Алекса разом обернулись все члены группы.

- Ааа! - хором вскрикнули две девушки рядом, следом за ними кто-то выругался вдалеке.

- Я союзник, - быстро ответил старатель.

Возникла короткая пауза. Но через мгновение бородач с топором заорал, привлекая всеобщее внимание:

- Не отвлекаться! Новенький - держись подальше! Джа - проследи!

После окрика командира бой продолжился. Девушка и трое мужчин на передней линии продолжали удерживать медленно наступающих тварей, а юркий парень быстро сориентировался и подскочил к Алексу.

- Я Джа. Беги назад! Тебе здесь опасно находиться. Липойды травят все вокруг, а ты не привыкший. Дуй за водопад, потом поговорим. Ты же оттуда пришел? - протараторил он, покачиваясь - было видно, что парень с трудом держится на ногах, хотя ран на теле у него не было.

- Я могу себя лечить и могу помочь с теми фиолетовыми тварями, - старатель кивнул на монстров в тылу армии слизней.

- Так это ты его так резанул?! Что за способность... А ладно просто выруби их - это самые опасные ублюдки, у них третий уровень травят так, что мало не покажется. Мы только из-за них и отступаем. И близко не подберешься - остальные их прикрывают.

После этих слов Джа повело. Покачиваясь, он оперся на стену и медленно спустился по ней на пол. Алекс выхватил взглядом раненого монстра и открыл контейнер - сейчас ему нужна вся доступная энергия.

Чвах! Умение окончательно располовинило монстра. Парень опасался, что враг сможет выжить, разделившись на двух существ поменьше, но, к счастью, такими возможностями противник не обладал. Действие Алекса не осталось без внимания. Бородач, содрав с себя небольшого липойда, быстро взглянул на старателя и тут же отвернулся.

'Два удара на одну тварь, - мысленно отметил парень. - Слишком просто или они слишком уязвимы для лезвий!'

Через пятнадцать секунд он атаковал следующего соперника. За это время каждый из двух оставшихся липойдов успел выстрелить. В этот раз их целью была вся группа, а не Алекс. Снаряды упали между защитниками, поражая испарениями четверку бойцов.

Чвах! Прошло еще пятнадцать секунд, и старатель снова ударил... Спустя минуту и один грамм пыльцы оба оставшихся липойда умерли.

- Шустро ты, - пробормотал Джа, слабо улыбаясь, - Можешь еще?

- Да, - ответил охотник, прикидывая, сколько осталось пыльцы.

Джа с удивлением покосился на него, но не стал выспрашивать подробности, а просто сказал:

- Тогда выруби всех темно-зеленых ублюдков на дальней линии. Они пока не отстреляются, вперед не лезут. Если можешь - достань гадов!

Алекс перевел взгляд на армию монстров, выделив взглядом существо средних размеров:

[Липойд загонщик: 2 ур]

Идентификация двух других видов липойдов заняла еще пару секунд. Три фиолетовые твари, которых он только что уничтожил, имели приставку осквернитель и третий уровень. Самые мелкие существа, первого уровня, назывались просто 'липойды'.

Бойцы передней линии едва держались, и Алекс понял, что если он быстро не переломит ситуацию, то союзники обратятся в бегство, а позади был только водопад и путь к озеру с крюгерами. Пора было действовать! Старатель ударил вихрем, захватив группу тварей. Трое липойдов сдохли сразу, а оставшиеся задергались на месте и прекратили стрелять - лавина невидимых лезвий оказалась крайне эффективным средством против резиноподобных монстров.

За несколько минут охотник уничтожил 90% врагов, державшихся чуть в отдалении от передовой. Именно эти твари постоянно стреляли и заменяли выбывших монстров, которых уничтожали люди. Без постоянного пополнения липойды на передней линии стали сдавать, и были быстро перебиты. За это время две девушки рядом с ним успели выстрелить. Первая выпустила огненный шар. Снаряд летел небыстро, но у медленных противников не было шанса увернуться. Врезавшись в кучу тварей, он взорвался и раскидал мелких слизней по сторонам.

Умение второго стрелка - девушки с азиатской внешностью - действовало хитрее. Из ее рук вылетел небольшой каплевидный сгусток темно-синего цвета, размером с кулак. Ударившись в монстра, он прожег отверстие и резко распрямился, став похожим на остроконечного ежа, а затем взрывался. Навык имел три поражающих фактора и мгновенно убил липойда второго уровня. Но ни шар, ни капля не долетели до места, где до этого стояли осквернители. Девушки могли поразить монстров только в радиусе 70-80 метров.

Наступила короткая пауза, но навстречу людям уже ползла новая волна тварей. В этот раз их было еще больше, а за их спинами маячили пять осквернителей и новая армия. Липойды всерьез принялись за людей.

- Отходим! - скомандовал бородач и четверка людей синхронно начала отступать, стараясь не задевать раскиданные снаряды.

Отряду нужна была передышка, очевидно, защитники могли как-то нейтрализовать часть яда, но на это нужно время, и Алекс решил вмешаться.

Точными ударами, вкладывая небольшое количество энергии, парень быстро перебил несколько разрозненных врагов, повернулся к Джа, который продолжал сидеть рядом и сказал:

- Внизу у водопада мой напарник, помоги ей забраться. Веревка там же.

Выпалив это, он побежал вперед.

- Куда? - только успел крикнуть Джа, но старатель уже не слушал его.

Обогнул отступающих воинов, парень выбежал на середину туннеля, заполненного останками липойдов. Один раз он чуть не поскользнулся на трупе дохлой твари - их тела были словно смазаны жиром и по консистенции напоминали жесткую резину, а не желеобразных полипов. Многие недобитки еще шевелились, но на человека не реагировали. Хотя... Алекс почувствовал, как что-то присосалось к ноге. Он бросил взгляд вниз - к его конечности прилип полудохлый загонщик и выпустил мелкие отростки. Кончики щупальцев затвердели и легко пробили штаны - между прочим армированные! - и впились в кожу.

Раздраженный порчей одежды, которая все больше напоминала лохмотья, парень ударил по монстру, и тот упокоился. Нога начала краснеть, но старатель просто ускорил движение энергии в этой области и почувствовал, как Кровь-как-огонь выжигает проникшую заразу. Наконец, стало понятно, что он получил при усилении умения - теперь его тело могло справляться с ядами и сторонними загрязнениями.

Навык помог, но продолжать рисковать было глупо. Алекс создал щит и запрыгнул на него. Пыльца уже закончилась, однако, вокруг было море энергии. А если и она иссякнет... издалека к нему ползли новые твари - в ресурсе не будет недостатка, избытка хватит и на поддержку щитов и на лезвия.

Алекс надеялся, что союзники смогут сориентироваться, что к чему. Судя по потрепанному виду, они здесь не меньше чем он, а то и больше, а раз так и они до сих пор живы, значит, не болваны и должны сообразить, что делать. Старатель обернулся к бородачу - тот уже отошел на пятьдесят метров назад - и показал жестами, что справится. Предводитель выживших вроде понял его, покачал головой и махнул рукой - мол все монстры твои, развлекайся. Парень кивнул и повернулся к врагу.

Ближайшие липойды из новой волны остановились и начали стрелять. Еще один щит, установленный вертикально, решил эту проблему. Комки слизи не могли прилипнуть к экрану. В отличие от крюгеров, атака липойдов была чисто биологической, старатель не чувствовал в снарядах энергии. Это означало, что его защиту не разъест от ударов по барьеру и пока есть энергия, он сможет бить врагов. Главное, чтобы лечебное умение справлялось с нарастающим отравлением.

Охотник легко уничтожал тварей. Если видел большую группу, то использовал вихрь. Этот режим особенно помогал, когда под ним скапливалась большая орава тварей. Пришлось даже несколько раз переносить точку дислокации, так как гора убитых монстров нарастала, грозя достать до зависшего в воздухе старателя.

Самой большой угрозой были липойды-осквернители третьего уровня. Алекс чувствовал, что лечебное умение не до конца выжигает заразу и отрава накапливается в организме - сказывалась разница в уровнях. К сожалению, быстрое убийство противников не сильно поменяло ситуацию - даже после смерти мертвые осквернители продолжали источать яд.

Трупы остальных тварей также 'фонили', хорошо, что не так сильно, как сами снаряды. Видимо, большую часть отравы они все же выплевывали дистанционно и не все их тело было одним сплошным бурдюком с ядом.

Через полтора часа враги стали заканчиваться. Алекс уничтожил не так много тварей - не больше двух сотен, большинство из которых были первоуровневыми липойдами, чуть меньше загонщиков и всего пять осквернителей. Лечилка постоянно работала, но охотник чувствовал, что пора убираться. Температура тела поднялась, его начало лихорадить и, спрыгнув подальше от кучи врагов, он пошатываясь побежал назад.

Отряд укрылся в соседнем туннеле, по которому текла река. Воздух здесь был чище. Двое дежурных, стояли на краю отравленной зоны. Впрочем, охранниками они были условными и сами едва держались на ногах. Но увидев, что парень бредет в их сторону, один из них подставил тело как опору и выкрикнул:

- Сюда!

Второй пробежал мимо и направился к горе трупов, на ходу доставая сразу несколько контейнеров-сборщиков. Старатель чувствовал, что теряет сознание.

- Алекс! - закричала Ева, увидев напарника.

- С ним все будет в порядке, - вмешался уверенный женский голос. - Раз он может ходить, значит, его умение справилось с ядом.

Алекс слышал голоса словно через пелену. Зрение расплылось. Его усадили рядом со стеной, и он пробормотал:

- Мне нужно время восстановиться, все остальное потом. Сейчас не отвлекайте.

- Так девушки, оставьте парня в покое, лучше добычу бегите собирать и липойдов зачищать пока они снова не собрались в кучу. Если не добьем остатки, то новая волна полезет. Марта, Сильвия - помогите гостям, мы пока без вас управимся.

На этой фразе гул голосов начал стихать, но Алекс уже не обращал на него внимания. Вся энергия шла на лечение. В течение нескольких часов он сидел неподвижно с прикрытыми глазами, сосредоточившись на потоке энергии и работе навыка, пока не почувствовал себя лучше. Последствия отравления оказались тяжелее, чем он ожидал. Но он ощущал, как постепенно организм очищается. Однако старатель понял, что будь он один, то не справился бы с такой волной монстров - яд осквернителей был коварен, мог накапливаться и плохо поддавался выжиганию. Еще немного и он бы свалился в кучу трупов под собой. Переоценил он свои умения! Хотя риск оправдался, и люди отбили вторжение.

Охотник снова напомнил себе, что раз они с Евой больше не одни, то не надо пытаться все сделать самому, нужно было попросить помощь. А то хорош герой оказался - чуть не помер, спасая союзников, а они бы и не поняли, что происходит, пока не стало бы поздно!

Кстати, о союзниках - пора было продолжить знакомство с выжившими. Алекс открыл глаза и осмотрелся...

***

Рядом сидела Ева и крутила в руках камень, пытаясь что-то с ним сделать. Других людей поблизости не было. Увидев, что Алекс очнулся, она тут же начала вываливать на него массу информации - истосковавшаяся по общению исследовательница уже успела шапочно со всеми познакомиться и выяснить некоторые детали.

- Представляешь, они тут уже много месяцев живут.

- И что? Каждый день с липойдами дерутся?

- Нет. Нашествие раз в полторы недели происходит, а раньше реже были. Мы очень вовремя появились - сегодня особенно тяжело пришлось. Ты на них большое впечатление произвел, особенно на Торвальда. Это который с топором - он у них главный.

- А почему они отсюда не ушли? - задал Алекс главный вопрос.

- Я еще не спрашивала. Ждала, пока ты очнешься. Пусть нам вместе все и расскажут.

- Неужели твое терпение победило любопытство? И какой ты ученый после этого? - подколол Алекс спутницу.

- Не переживай, все что надо узнала. Но я с Мартой в основном общалась, остальные на уборку отправились - если не оттащить всех липойдов, здесь так и будет вонять. Пойдем, познакомишься со всеми.

- Подожди. А ты себя хорошо чувствуешь? Может тебе лучше спуститься за водопад?

- Нет! Марта посоветовала не избегать яда - лучше тренировать сопротивляемость, пока возможность есть, потом пригодится.

Ева повела Алекса на поиски предводителя выживших, которые были заняты расчисткой местности - монстров проверяли, при необходимости добивали и оттаскивали подальше от пещеры, где жили люди.

Старатель огляделся - с одной стороны жилой пещеры лежал проход к водопаду, а с другой широкий проход, ведущий в следующий зал, где люди приняли первый бой и откуда постепенно отступили.

Вторая пещера была границей между территорией людей и монстров. На противоположной стороне виднелись коридоры, частично забаррикадированные камнями, они вели к владениям липойдов. Именно туда сейчас и стаскивали трупы.

Доступная для людей зона была не слишком большая, но ее размеров хватило бы, чтобы разместить сотню старателей. Длина жилой пещеры составляла более трехсот метров. Ниши, углубления, перепады пола и другие естественные убежища образовывали многочисленные места, где мог обосноваться человек, желающий уединиться.

- А... очнулся герой! Торвальд, - представился бородач и протянул руку.

- Алекс.

Мужчины пожали руки.

- Поможешь? Нужно подальше оттащить трупы, иначе они тут еще сутки воздух отравлять будут. А так яда станет меньше. Спутницу твою трогать не будем, пусть пока привыкает. А вот ты всех удивил - полтора часа продержался без подготовки. Тут только Дарен может столько выдержать и то не при такой концентрации.

- Помогу, конечно, чем их тягать.

Торвальд погрустнел и сказал:

- Оружия и обмундирования у нас полно. Сюда многие попали, да немногие выжили. Вот и накопились запасы. Сильвия! Принеси пару перчаток... Народ! Это Алекс, все видели, что он сделал. Давайте поскорее закончим, а потом отпразднуем прибытие гостей!

Вооружившись перчатками, старатель принялся перетаскивать трупы. Работа подходила к концу и через полчаса остатки липойдов и последствия их атак были сгружены в дальний проход. Выжившие хорошо изучили движения масс воздуха в пещере и уверяли, что тяга не даст отраве добраться до жилой зоны. А через пару дней останки окончательно растворятся и перестанут досаждать людям.

Во время уборки Алекс перекинулся со всеми парой слов, но только после окончания зачистки выжившие смогли собраться вместе. Торвальд официально представил всех присутствующих.

Из краткого общения старатель вывел для себя, что количество людей в отряде постоянно сокращалось. Еще пару месяцев назад в группе было более десяти человек, и она стабильно росла, но потом приток новых бойцов резко уменьшился, а затем люди с Земли и вовсе перестали к ним поступать.

Одновременно с этим, из-за постоянных боев, увеличилась агрессия и количество монстров, стало появляться больше высокоуровневых тварей и отряд начал терять людей. И хотя в строю остались только ветераны, давно сражающиеся именно с липойдами, шансы пережить следующей вторжение сокращались с каждым днем.

Пока все были заняты, Алекс проверил окружающих. Двое - Торвальд и Дарен - имели четвертые уровни. Сильвия - самая молодая из присутствующих, девушка 27 семи лет - второй. Остальные четверо - третий.

Закончив с нудной, но необходимой работой, обитатели пещеры собрались за импровизированным столом. Глава группы Торвальд еще раз поблагодарил старателя, а Алекс кратко пересказал историю их путешествия, и что им встретилось на пути.

- Значит, не только к нам народ попадает, - задумался Торвальд, - мы это предполагали, даже вылазку делали, но следов людей не нашли. Я не думал, что кто-то выберется из нижних пещер. Давно вы тут?

- Я попал сюда четыре с половиной месяца назад, а Ева тут живет чуть больше двух месяцев.

- Как же вы всего вдвоем прошли такой путь?

Смысла утаивать информацию Алекс не видел - сейчас он встретил союзников, с которыми проживет еще какое-то время, по крайней мере до выхода из пещеры. За это время они вычислят его умения, собственно, объяснить, где он взял столько энергии на бой с липойдами, можно было только наличием специального навыка.

По его мнению, команда была если не слаженной, то хотя бы без серьезных внутренних противоречий, а Торвальд во время боя и после него показал себя неплохим командиром. Возможно, он не гениальный тактик, но люди его слушают, а в среде старателей, ежедневно рискующих жизнь, это многое значит. На какое-то время им нужно объединить усилия.

- У меня есть возможность быстрой энергетической подпитки и несколько неплохих умений. Главное из них - Лезвия, ими я могу разрезать небронированных врагов на расстояние. Вы и сами видели...

- Ничего себе! Здорово. Вот бы мне так! - присвистнула Сильвия, услышав об энергетической подпитке.

- Как быстро ты можешь набирать энергию? - спросил Торвальд - в отличие от легкомысленной девушки его интересовали возможности нового союзника.

- Около двух с половиной минут на заполнение резерва, если есть пыльца или повышенный энергетический фон - то значительно быстрее.

- Ни хрена себя! Я о таком только читала, - снова вмешалась неугомонная девушка, - а уровень у тебя какой?

- Второй, - спокойно ответил парень, видимо, никто из новых союзников не обладал навыками идентификации.

- ....

В этот момент Ева хотела что-то добавить, но Алекс быстро посмотрел на нее, и та правильно интерпретировала взгляд напарника и не стала болтать лишнего. Старатель хотел поближе узнать членов группы, прежде чем делится с ними секретами о быстром наборе уровней.

- Да... - потянул Торвальд, - Я-то думал - ты не меньше третьего. Но это очень даже хорошо, это просто здорово! Если ты до третьего дорастешь, то шансы выбраться отсюда увеличатся. Ладно, чуть позже поговорим. Сегодня мы защитили свою территорию. Если бы не ты, то мы бы вниз отправились. Новые люди не появляются, а удерживать пещеру в текущем составе нам не под силу.

- А в чем сложность? Монстры не выглядят сильными, - спросила Ева. - У вас же должно сопротивление яду выработаться.

- Не все так просто, - вмешался Дарен - второй человек в группе с четвертым уровнем, - сопротивление не абсолютное. Это как с углекислым газом - кажется, что все нормально, а потом вдруг отключаешься, падаешь и двигаться больше не можешь. Во время боя понять, когда вырубишься - невозможно. А постоянно менять друг друга... У нас столько людей нет. Так мы многих и потеряли. И чем ниже уровень, тем быстрее сознание теряешь. Поэтому Торвальд бережет Сильвию - не пускает вперед надолго.

- Ха! Это потому что вы боитесь, что я больше всех липойдов накромсаю, - девушка горделиво вскинула подбородок, но никто не обиделся, очевидно, что ее легкий и заводной характер разгонял тоску и скуку однообразной жизни в пещере.

- Сидела бы лучше позади, - пробурчал молчавший до этого мужик с секирой, немного одичалого вида. Заросшая, черная шевелюра и выпирающая мускулатура делали его похожим на дикаря.

- Мигельчик, не волнуйся, ничего со мной не случится, я же заговоренная. Меня и яд не берет, - рассмеялась Сильвия.

- Не берет он ее... А кто тебя уже три раза вытаскивал, - проворчал Мигель.

- Да это я так - отдохнуть прилегла! - парировала девушка, ничуть не смутившись.

- А что вас тут удерживает? - задал очевидный вопрос Алекс.

- Выход! - ответил Торвальд и рассказал, что есть путь наружу, который охраняют духи камня, способные воплотится в виде големов, используя разбросанные по пещере валуны.

Бородач описал возможности врага и что они долго пытались придумать, как можно с ним справиться, но пока в отряде было только двое человек с дальнобойными энергетическими умениями - Марта и Нинг. Алекс уже видел умения девушек в действии, поэтому дополнительных вопросов не задавал.

После вступительной части Торвальд объявил:

- Хватит о делах на сегодня. У нас впереди полторы недели до следующего нападения - успеем планы обсудить. Мы давно не видели новых людей, да и вам непросто пришлось. Давайте поедим, отдохнем, а потом будем решать - искать ли новую дорогу или пробиваться через големов.

На этом люди расслабились и разговоры стали более непринужденными. Остатки энергетических батончиков, которые старатель тащил с самого начала, послужили угощением - кроме вездесущего угря, другой пищи у выживших не было, а ходока с огромным запасом энергетических сладостей им не попадалось.

Новых новостей из большого мира у обеих сторон не было. Единственное что изменилось снаружи, и чего не знала любопытная Ева - люди научились делать энергетические таблетки. Новое средство открыли случайно, как раз в то время, когда она была на Земле. Оказалось, что если смешать местную глину с пыльцой и оставить в обычном контейнере в течение нескольких часов, то пыльца преобразует глину и получится вещество, которое можно использовать вместо простого спиртового раствора. Только в отличие от эликсира, новое средство действовало в несколько раз дольше.

- Чего мы только не пробовали, но глины тут нет, а все остальное не дает такого эффекта, только из каменной пыли получается создать некий слабенький аналог - сетовала Марта, - но это все равно лучше алкоголя, которого тут тоже нет.

Девушка выполняла роль местного самоделкина и кузница, так как она могла влиять на металлы и немного на камень. Благодаря ей доспехи не разваливались, а мечи, копья и топоры сохраняли внешний вид и остроту.

- Да? Расскажи подробнее. А образец есть? - тут же вмешалась Ева, почувствовав родную душу - девушка не оставляла планов стать великим крафтером, тем более что имела к этому склонность.

Алекс, в свою очередь, стал расспрашивать, чем живут люди между нашествиями липойдов и какие у членов отряда возможности и опыт. Беседовал он в основном с Торвальдом и Даренном - только они оставались относительно бодрыми благодаря высокому уровню. Остальные члены группы сильно вымотались после боя и разбрелись по своим местам. Лишь Марта находила в себе силы о чем-то говорить с Евой.

- Место тут опасное, но и делать особо нечего, - рассказывал Торвальд. - Ты и сам увидишь. Между нападениями мы тренируемся - это залог выживания. Либо друг с другом, либо зачищаем ближние туннели, но не очень глубоко - можно неожиданно новую волну тварей вызвать или встретить тварь четвертого уровня. Небольшие группы липойдов легко бить режущим оружием, главное, чтобы сопротивление яду было наработано. Такая охота дает хорошее развитие - четвертый уровень я уже здесь получил.

- И Дарен тоже?

- Нет! - рассмеялся Торвальд. - Дарен у нас звезда, хотя до тебя ему далеко. Он в спецотряде служил и сюда уже четверкой попал. Без него мы бы еще месяц назад вниз ушли. Ты лучше расскажи, что думаешь, стоит ли искать другой путь наружу?

- Не думаю. Озеро опасно. Я рассказывал про старших крюгеров - одна встреча с такой тварью и вся группа ляжет. Можно, конечно, до реки дойти и вдоль нее двигаться. Я так сначала и планировал выбраться. Но Ева говорит, что мне повезло и дальше, в такой большой реке непременно встретятся крупные существа. А ее опыту я доверяю. Проще с вашими големами разобраться. Есть у меня идея одна, но нужно ее сперва обдумать. Расскажите все, что знаете о големах.

- Только Торвальд их видел, - вмешался Дарен, - но я слышал о них раньше. Ублюдки только в предгорье водятся. Обычно их избегают - усилий очень много для убийства нужно, а толку мало. Это не липойды, которых чем угодно разрезать можно. Голема нужно убивать быстро, а если не получится, то дух покидает камень и через час снова воплощается. А нам их нечем пробить. Все кроме Сильвии и Нинг - 'физики'. Еще я могу телекинез использовать, но камень против камня... ты сам понимаешь. Поэтому, если есть идеи - готовы послушать.

- Нужно прикинуть. Возможно, удастся ослабить голема. И по поводу силы атаки - мне нужно время подумать. Завтра обсудим. Я долго шел сюда, и отступать не намерен.

- Завтра так завтра, - усмехнулся Торвальд, - но мы тут какие только планы не выдумывали: и камни оттащить подальше, и запруду сделать, и липойдов к големам набросать, но везде есть минусы. Так что если не придумаешь ничего нового, то не страшно. Попробуем вариант с твоим озером или рекой.

Алекс видел, что Торвальд слишком долго жил рядом с големами и стал считать их неодолимой силой. Так бывает, когда что-то долго не получается - человек опускает руки и сдается. Но старатель сдаваться не собирался. Ева могла зарядить любой валун, вопрос был только - сможет ли она его взорвать, если он станет частью тела каменного гиганта?

Но в любом случае даже если они ранят врага, то нужно будет нанести ему достаточно много урона, чтобы быстро разрушить каменное тело. Пора было подумать над выбором следующей способности. Текущего набора навыков в данных условиях не хватало - Лезвия хороши против 'мясистых' врагов, таких как крюгеры или липойды, но бронированные големы легко перенесут подобную атаку. Нужно что-то более грубое и сильное пусть и в ущерб элегантности и гибкости.

Торвальд показал Алексу с Евой удобную нишу и отправился отдыхать. Спать обоим не хотелось, поэтому старатель вызвался дежурить. По словам лидера, твари не должны были снова атаковать всей толпой, но отдельные особи периодически забрались на их территорию. Напарница осталась на месте - ей хотелось повозиться со смесью каменной пыли и пыльцы, которой поделилась Марта, а старатель отправился на обход.

Алекс бродил по второму залу. Он был чуть больше, чем пещера людей - вытянутый овал длиною семьсот и шириной триста метров. Потолок также был на пару метров выше и доходил до 10-12 метров в самой высокой точке. Многочисленные перепады пола позволяли тварям легко прятаться. Спасало только достаточно яркое освещение, хотя у большей части членов группы развились способности, связанные с органами чувств - выискивать липойдов в темноте они научились.

Коридоры на противоположной стороне были наполовину заделаны камнями. Полностью забивать туннели смысла не было - высокоуровневые липойды обладали слишком сильными телами и могли растолкать любую преграду. Кроме того, проходы были широкими и камней все равно не хватало. Поэтому вал булыжников просто маскировал путь к выжившим и являлся первой линией обороны. Но даже если бы люди могли создать совершенную преграду, то заделать русло реки и оставить себя без воды они не могли.

Именно реку Алекс сейчас и исследовал. Ощущение присутствия, которое привело его сюда - никуда не делось, а значит, помимо поиска выхода, он должен был найти время и возможность для экспедиции вдоль русла. Если вторжения случались каждые полторы недели, то максимальный срок пути в одном направлении, который он может себе позволить - 4-5 дней, а лучше вернуться еще быстрее. Если идти все время, с короткими остановками, то он сможет довольно много пройти, а его способности хорошо подходят для сражений именно с липойдами.

Старатель задумчиво смотрел на туннель с рекой. Идти придется одному, брать Еву опасно, а остальным он не сможет объяснить, зачем нужно так рисковать. Значит, прежде чем выдвигаться, необходимо хорошо подготовиться. Сначала он должен наработать сопротивление, получить и развить необходимые умения, а уже потом отправляться в поход. Впереди его ждут насыщенные деньки.

Глава 38: Тренировка

Просканировал очередной участок, Алекс двинулся дальше. Навык изменил его отношение к скрытым опасностям и в какой-то мере испортил, он все меньше доверял глазам особенно на средней дистанции. Подозрительные ниши, валуны и расщелины не вызывали ни малейшего беспокойства. Ощущение пространства давало чувство контроля и уверенности. Но чтобы окончательно не расслабится, парень не поленился и обошел всю территорию, осмотрев каждый камень. Пещера была пуста, только в реке, бегущей по левой стороне, спокойно плавали речные угри.

Не обнаружив ничего подозрительного, Алекс уселся на камень поближе к наполовину забаррикадированным коридорам и продолжил наблюдение. Дежурство проходило спокойно, видимо, все излишки липойдов были утилизированы во время последнего нашествия, но старатель не обманывался - где-то там, в глубине туннелей кипела жизнь.

Торвальд рассказал, что территория слизней слишком большая и разветвленная, чтобы исследовать ее небольшими силами. Когда-то давно отряд из пяти человек прошел по узким коридорам и маленьким залам больше десятка километров. Но в то время катакомбы были заполнены в основном липойдами первого уровня и немногочисленными загонщиками. Поход закончился, когда люди наткнулись на тройку осквернителей. Враг был новый, и организм бойцов не прошел адаптацию к их яду - как оказалось, с ростом силы тварей менялись их возможности, а сопротивление нужно было нарабатывать каждый раз с нуля.

В результате группа еле выбралась. Спасла скорость - люди просто сбежали от осквернителей. Позже начались более серьезные проблемы - для адаптации желательно получить небольшую долю отравы, а в бою с группой монстров ее концентрация быстро становится слишком высокой. Если речь шла о слабых липойдах, то организм выдерживал нагрузку, но столкнувшись с сильным ядом, человек мог просто не дожить до появления сопротивления. Новички выживали только потому, что ветераны приносили куски тел тварей высокого уровня, на которых они тренировались.

Однако, сопротивление сопротивлением, но когда в очередном нашествии впервые появилась пятерка осквернителей, людям пришлось спускаться в нижнюю пещеру, и через несколько дней с огромными усилиями отвоевывать территорию обратно. К сожалению, пока отряд прятался внизу, в пещеру забросило сразу троих новичков. Шансов выжить в гуще врагов у них не было, и их припасы пополнили склад мертвецов - так называлось хранилище с обмундированием и оружием погибших старателей.

Где заканчивалась система туннелей, какие у них размеры и есть ли там выход наружу, Торвальд не знал, поэтому от идеи пройти этим путем он отказался. Гигант был уверен, что дальше им встретятся липойды четвертого уровня - самый жуткий кошмар выживших. Против этих тварей ни у кого не было иммунитета, и выработать его, скорее всего не получится - яд быстрее убьет человека, чем у него появится сопротивление.

Люди условились, что если во время вторжения появится группа таких тварей, то они все бросают и уходят вниз без разговоров, сожалений и лишних сборов. По расчетам Торвальда встреча с подобными монстрами должна была состояться в течение одного-двух месяцев. Поэтому времени на раскачку у Алекса не было.

***

Утром, проснувшись раньше всех, Торвальд отправился на проверку новичка. Тот уверял, что может спокойно выдержать ночь. Лидер с сомнением отнесся к его заверениям, но согласился. Выхода у него не было - бой вышел очень тяжелым, а телу требовался сон, чтобы восстановиться после яда осквернителей... всем кроме новичка. К тому же еще ни разу липойды не забредали на их территорию в первую же ночь после вторжения. Гигант по опыту знал, что ближайшие коридоры и залы сейчас пусты.

Торвальд не стеснялся признать, что без помощи со стороны они бы не выдержали нашествие. Гордыней он не страдал и готов был передать лидерство любому, кто справится лучше. Но желающих не было. Дарен имел четвертый уровень, но был зациклен на силе. Большинство людей с такой мотивацией не имели талантов - одного желания было мало, но Дарен был непростым человеком. К сорока годам - небольшой возраст, по меркам Земли - он сделал карьеру в силовых структурах и сумел попасть во вторую волну освоения Другой Стороны. В отличие от самого Торвальда, парень не был чистым 'физиком' с несколькими сопутствующими защитными навыками, а сумел как-то телекинез развить и еще пару интересных умений раздобыть.

Мигель! Лидер вздохнул. Профессиональный спортсмен-боец, в 35 лет выиграл чемпионат региона. Едва попав в новый мир, парень получил талант 'Чувство боя' и умение 'Рисунок боя'. Навык помогал предугадывать движения противника, выбирать наиболее эффективную стратегию и видеть слабые стороны врага. Все остальные умения были связаны с физическим развитием, но, несмотря на это, мексиканец был самым перспективным бойцом среди них... до сих пор.

Когда к ним попал Мигель, Торвальд надеялся, что тот станет его помощником, но мексиканец был замкнут, постоянно молчал и оживал только во время схваток. Смелости ему на троих хватало, он в одиночку мог выйти хоть против осквернителя хоть против черта, но делами отряда мало интересовался. Торвальд не понимал, что у него на уме, а на откровенный разговор тот не шел. Хорошо что Сильвия появилась, после того как они с Мигелем сошлись мексиканец стал хоть какую-то социальную активность проявлять.

С остальными было легче - флегматичная и талантливая Нинг, веселая и неунывающая Сильвия, надежный, хотя и легкомысленный Джа и верная Марта. А вот новенький грозил стать еще одной головной болью. Торвальд хорошо читал людей - возможно, помог опыт работы учителем. Он сразу понял, что из всей группы Алекс самый неуправляемый. Не потому что безалаберный или безответственный, а потому что... Гигант не мог подобрать слово, но это было не упрямство, а какая-то уверенность в своих действиях. Таких людей сложно заставить что-либо сделать против их воли или способом, который они считают неправильным.

Торвальд снова вздохнул, иногда он чувствовал себя не лидером боевого отряда, а психологом ведущим переговоры с террористами прошлого или учениками младших классов. Хотя с террористами все-таки попроще будет - у них хотя бы списки требований были. Слишком много индивидуалистов собралось в его команде. Впрочем, он и сам отчасти был таким же и хорошо понимал, что на Другой Стороне обычные люди не приживаются. Большого успеха достигают только вот такие авантюристы, чудики, адреналиновые наркоманы и прочие себе-на-уме граждане. Каких сил ему стоило организовать эту банду, знала только Марта. Ему бы сюда взвод классически тупоголовых вояк, как их любят описывать в старых фильмах... только такие ребята не смогут месяцами отражать нашествия липойдов.

Хорошо еще, что Ева с виду нормальный человек, хотя и ученый. Но подобный склад характера он отлично знал по своей подруге - таким людям главное интересную задачу дать и ресурсы, а дальше они что-нибудь придумают.

Объект его размышлений сидел неподвижно и смотрел на туннели.

- Привет. Как прошла ночь? Были прорывы? - спросил гигант.

- Нет, все прошло спокойно.

- Вчера ты сказал, что придумал план, как справится с големами. Поделишься?

- Да, - оживился Алекс и рассказал об умении Евы заряжать камни.

- Кажется сомнительным. Люди не могут напрямую монстрами управлять или применять навыки к их телам.

- Знаю, но попробовать стоит. Если камень будет заряжен заранее, то Ева не должна утратить над ним контроль, главное, сделать так, чтобы дух выбрал нужный валун.

- Если ничего не выйдет, нам придется отступить вниз и ждать пока голем успокоится и уберется восвояси?

- Ты беспокоишься о липойдах? Если они заполонят пещеру, то мы их выбьем - я смогу это сделать.

- Меня больше сам голем волнует, в прошлый раз он убрался только когда нашествие началось. Да и драться с ним... Эти ублюдки быстрые твари, даром что из камня. Он может и вниз за нами спрыгнуть, это слизняки за водопад не суются, а что сделает каменная сволочь, я не знаю. На такой риск я не пойду! У меня только два человека, которые могут с ним драться.

- Нет. Как минимум три! Ева - может снаряды взрывать. Дарен сказал, что не нужно голема полностью уничтожать - достаточно нарушить целостностью его тела.

- Троих тоже недостаточно.

- Я планирую энергетический навык получить. У голема только третий уровень - это не так много, четыре человека должны справиться. Если не убьем, то хотя бы разрушим тело, и он уберется восвояси. Нужно попробовать! Искать другой путь или ждать дальше еще опаснее. Новые люди не появляются, ты сам сказал, пора выбираться отсюда.

- И как ты получишь навык? На это нужно время и неизвестно еще что выйдет в итоге.

- У меня есть способы. Я уверен, что справлюсь.

- Вот когда справишься, тогда и поговорим! Сначала я хочу посмотреть, что у тебя получиться, - определился Торвальд, он тоже понимал, что нужно действовать а не сидеть на месте, но рисковать без гарантий успеха не хотел.

- Договорились, - легко согласился старатель.

***

Зал между пещерой людей и туннелями липойдов охранялся и днем, и ночью патрулями-двойками. Людей было немного и все, включая лидера, принимали участие в дежурстве. Через полчаса, после разговора с Торвальдом подошла Марта, и Алекс отправился спать. Несмотря на бессонную ночь, он не сильно устал и через несколько часов вновь был на ногах. Евы рядом не было - еще раньше она предупредила, что весь день будет заниматься с Мартой, и сейчас где-то бегала.

Решив, что Ева с Мартой сейчас в дальнем зале старатель отравился на их поиски. Но Торвальда и его подругу сменили Мигель с Сильвией. Парочка совмещала охрану с тренировкой - в момент, когда Алекс вошел, они активно рубились на мечах.

В такой тренировке 'навык против навыка' главное - это выкладываться на 100%, задействую и тело, и энергетическую структуру, и разум. В противном случае развития навыков не будет, либо они будут прогрессировать слишком медленно. Жесткий спарринг по эффективности уступал только реальному бою, даже если речь шла о чисто физических умениях. Отсутствие финального выброса энергии, которое происходило при убийстве соперника, больше влияло на прогресс аспектов, а вот умения неплохо росли при резонансе источников бойцов.

Мигель был значительно сильнее за счет таланта и более высокого уровня, поэтому наибольшую выгоду от тренировочного боя получала Сильвия. Она сосредоточенно отражала удары партнера и иногда пыталась контратаковать. Мексиканец же, постоянно создавая опасные ситуации, гоняя ее по всей площадке. Несмотря на второй уровень, девушка умудрилась вспотеть и запыхаться. Увидев Алекса, парочка остановилась.

- Привет! Могу присоединиться? - спросил он Мигеля, ему было интересно, что он может противопоставить опытному бойцу.

Мигель окинул его взглядом, но его подруга среагировала быстрее.

- Ура! Проверим, кто сильнее! - обрадовалась она и тут же присела на ближайший валун, всем своим видом показывая, что не собирается продолжать тренировку.

- Давай, - отозвался мексиканец, неодобрительно глянув на подругу.

Рядом с площадкой стоял небольшой стенд с затупленным оружием. Дежурные часто проводили время за тренировочными боями. Шуметь они не боялись - громкие звуки могли разве что выманить ближайших тварей, но это был скорее плюс, чем минус. В этом случае липойды не накапливались на пограничной территории в избыточном количестве.

Оружия было немного: несколько копий, пара мечей, топор и щит. Алекс выбрал себе переделанное копье, без наконечника, а Мигель так и остался с тренировочным мечом, хотя во вчерашнем бою использовал секиру.

Пытаться победить Мигеля оружием Алекс не надеялся - техника мексиканца была на две головы выше, чем у него, но на Другой Стороне главное было не хорошо фехтовать, а иметь подходящие способности. Лезвия по понятным причинам старатель использовать не мог, но все остальное было в его распоряжении. Соперники разошлись по краям импровизированного ринга.

- Какие правила? - уточнил Алекс.

- Договариваетесь, какие способности будете применять и вперед,- вмешалась неугомонная Сильвия.

- Тогда я использую усиление тела, защиту и дистанционные щиты.

- Богато живешь. Мне хватит 'Рисунка боя'. У меня выше уровень, поэтому без усиления наши силы примерно равны, но я быстрее.

- Что считается победой?

- Касание оружием по телу.

- Принято, но ты должен пробить барьер, только тогда это будет считаться касанием.

Мексиканец не ответил, а только кивнул. Во время разговора старатель успел установить Барьер и приготовиться. Мигель прыгнул вперед. Двигался он быстро, но старатель успел уловить начало движения и сразу поставил щит в районе его ног. Больше ничего делать не пришлось - противник запнулся и упал. Алекс рванул вперед и хлопнул его по спине копьем. Весь бой занял пару секунд.

- Один ноль! Новичок ведет. Давай Мигельчик, соберись! - закричала девушка, взявшая на себя роль судьи, хотя ее об этом никто не просил.

- Хитро. Посмотрим, сможешь ли ты повторить свой трюк, - сказал мексиканец и хищно улыбнулся, проигрыш его не расстроил, а взбодрил - пустяковое падение не могло нанести трансформированному человеку серьезного вреда.

Противники снова разошлись по углам, но в этот раз Мигель атаковал не сразу, а сначала как-то странно посмотрел на Алекса. Его глаза немного расфокусировались, и только после этого он начал двигаться. Перед ним уже стоял очередной невидимый щит, но мексиканец словно знал, где тот находится и просто сместился, а затем прыгнул вперед.

Алекс тут же поставил на его пути еще один щит, но соперник в прыжке выставил вперед ноги и ударил по нему. Экран схлопнулся, а Мигель приземлился рядом и ткнул мечем вперед. Старатель попытался одновременно поставить барьер и отбить атаку копьем, но не успел. Тупое лезвие ударило в грудь и пробило барьер.

От касания парень отлетел и упал, но тут же встал, не обращая внимания на боль. Максимум он заработает синяк - небольшая цена за возможность отточить умения.

- Один-один! - весело завопила Сильвия - помимо рефери, она решила побыть еще и болельщицей, производя шума больше, чем оба участника спарринга.

Прежде чем продолжить, Алекс разделся по пояс - спарринг оказался сложнее, чем он ожидал, и ему хотелось сберечь одежду.

Бой продолжался два часа, прервавшись только раз на уничтожение залетного липойда. Бойцы приноровились к тактике друг друга и дальнейшая серия схваток стала складываться не в пользу Алекса. Мигель выигрывал девять раундов из десяти - его умение позволяло ему обходить невидимые барьеры.

Как оказалось, без Лезвий в рукопашном бою Алексу просто нечего было противопоставить этой машине для убийств. Однако старатель не обращал внимания на поражения - целью спарринга была учеба и развитие способностей, а также выработка тактики борьбы, против быстрых врагов на близкой дистанции. Парень учился ставить сразу несколько барьеров - что что, а чувствовать положение соперника в пространстве он мог превосходно! - и иногда ему удавалось подлавливать мексиканца, тот запинался и либо падал, либо терял скорость.

- Можешь включить все свои умения? Хочу посмотреть, на что способен рукопашник третьего уровня, - попросил Алекс соперника в начале третьего часа спарринга.

- Давай, - усмехнулся Мигель.

Схватка началась и тут же закончилась. Противник рванул к старателю, но в этот раз он двигался значительно быстрее, обходя все барьеры, и через секунду острие тренировочного меча коснулось старателя.

- Ура, - снова заорала Сильвия, которой хватало энергии подбадривать соперников уже два часа подряд, Алекс даже устал удивляться ее энтузиазму, единственно, что его радовало - девушка кричала и хлопала и ему и Мигелю.

- Да, в таком режиме я тебе не соперник.

- Не прибедняйся. В реальном бою мне нужно добраться до монстра, а тебе достаточно на него посмотреть. Если бы мы бились по-настоящему, то у меня не было бы шансов.

Однако слова мексиканца не убедили старателя, он понял, что если и дальше хочет иметь преимущество перед тварями, то нужно быть готовым к любому развитию ситуации, в том числе и к тому, что ему встретится враг насквозь видящие его хитрости и имеющий защиту против Лезвий.

К концу спарринга вокруг собралась половина выживших. Всем было любопытно, что может новичок.

- Твои щиты - это что-то! - похвалил старателя Дарен. - Не смотри на Мигеля - у него талант. В ближнем бою, без учета других навыков он сильнее и меня и Торвальда, что на мечах, что на топорах, что на копьях. Хотя у нас уровень выше и мы не первый год оружие в руках держим. Сколько ты с копьем тренируешься?

- Немного, - уклончиво ответил Алекс, он не хотел говорить, что это его первый бой против человека, а все разученные ранее приемы касались только драк с монстрами, - но я хотел бы больше с оружием потренироваться.

- Да не проблема - поможем, мы тут в основном только этим и занимаемся.

- Может сейчас попробуем?

В течение дня Алекс успел помериться силами с каждый представителем мужской части отряда и с Сильвией. В отличие от других выживших ему хватало энергии для непрерывной схватки и одновременной поддержки нескольких умений. Процент выигрышей против Дарена и Торвальда был крайне мал - слишком сильными и быстрыми они были, даже без умений, а активировав навыки, так и вообще не оставляли шансов старателю. Оба не могли почувствовать дистанционные щиты, но барьер просто не выдерживал их мощных атак и лопался при столкновении.

Дарен, помимо телекинеза, мог использовать вспышку - аналог световой гранаты, способность о которой парень мечтал с первого дня попадания в пещеру.

Набор навыков Торвальда был проще, и в основном касался защитных умений. Его самая развитая способность - защитная сфера. При ударе по гиганту оружие просто вязло в воздухе, и нужно было прикладывать массу усилий, чтобы продвинуть его вперед хоть на сантиметр.

Под конец тренировки старатель понял, что в реальном бою ему нужно держаться подальше от рукопашников высоких уровней. Справиться получалось только с Джа и Сильвией. Оба делали упор на скорость и силу и особых умений не имели, поэтому он мог относительно легко блокировать их, особенно Сильвию - ей сложно было пробить дистанционный барьер, даже когда он его растягивал на большую площадь. Зато если отойти подальше, то любой из бойцов ближнего боя терял преимущество. Осторожные тесты показали, что ни у одного члена группы нет абсолютной защиты от Лезвий. Умение пробивало все их щиты и защиту. Даже развитая способность Торвальда пасовала, против невидимого навыка Алекса.

Нинг и Марта подошли в самом конце, но от спарринга отказались - их сила была в дистанционных атаках, а перебрасываться энергетическими умениями было слишком опасно. Поэтому в бою с липойдами их место было на задней линии. Хотя Марта при случае могла использовать меч или топор. Но вот Нинг специализировалась только на энергетических атаках, не было у нее и навыков, усиливающих тело. Зато имелось несколько интересных вариантов и атаки, и защиты.

На Земле девушка увлекалась творчеством, как и огромная масса других людей. Она пыталась писать книги, рисовать картины, но без особого успеха, что неудивительно в условиях дичайшей конкуренции. Попав на Другую Сторону, Нинг получила талант 'Гибкий ум' и смогла буквально 'нафантазировать' набор необходимых способностей. Кроме стрельбы смертоносными каплями, в ее арсенале было еще несколько хорошо разработанных навыков - она могла ставить щит, правда видимый, 'хватать' монстров за части тела, блокирую их движения, создавать простые иллюзии и даже отводить внимание некоторых тварей. К тому же у девушки было и несколько интересных вспомогательных умений - она могла передавать энергию товарищам, собирать больше пыльцы, чем остальные и последнее - ее резерв на 20% превышал средний показатель людей одного с ней уровня. Будь в отряде еще два-три бойца с аналогичным потенциалом, то Торвальд давно бы решился на атаку голема.

***

Спарринги здорово вымотали Алекса несмотря на все возможности его организма. Особенно расстарался Дарен, он даже использовать энергетическую смесь, чтобы применять во время боя вспышку и телекинез. Их схватки больше всего напоминали реальное сражение. В какой-то момент бывший спецназовец предложил старателю потренироваться по-настоящему. Их роли поменялись - Алексу приходилось бежать вперед, уворачиваясь от камней и избегая вспышек. Победой считалось если он сможет добраться до Дарена меньше чем за минуту.

Бои с монстрами при всей их интенсивности не давали такой серьезной и разнообразной нагрузки. Старатель старался ориентироваться не на зрение, а на Восприятие, считывая пространство и постоянно меняющуюся позицию соперника. Мелкие валуны летели в него со всех сторон, под самыми неожиданными углами и все тело было покрыто синяками и ссадинами, но зато развитие Барьера сдвинулось с мертвой точки.

После такого интенсивного тренинга вымотавшийся старатель поблагодарил Дарена и закончил тренировку.

Отмокая в прохладной воде рядом с водопадом и отгоняя назойливых угрей, он анализировал результаты спаррингов. Тренировочные бои дали ему достаточно информации для размышлений и нужно было разобраться с дальнейшими действиями.

- Статус!

[Уровень: 2

Энергия: 306/306 ед

Трансформация: Тело: 5,2% / Структура: 6,8% / Мозг: 5,7%

Сигнатуры: Простые: Ходок (15%)

Обычные: Ночной фильтр (макс.), Общее усиление тела (макс.)

Редкие: Пространственный барьер** (97%), Объемное восприятие (9%), Насос** (98%), Лезвия пространства** (90%), Базис (1%), Кровь как огонь (53%)

Таланты: Касание смерти, Чувство пространства, Чувство энергии]

Прогресс аспектов был скромным, хотя событий после перехода через озеро прошло много. Однако большинство встреченных врагов были либо одного с ним уровня, либо заметно слабее и многодневное путешествие через земли Роя почти ничего ему не дало.

Единственное заметное изменение случилось во время спарринга - Общее усиление тела добралось до максимума, обеспечивая теперь пятикратный рост силы в максимальном режиме.

Тренировочные бои показали, в чем его главный минус - на близкой дистанции он не успевает реагировать на изменение ситуации. Даже если у него будет больше нужных умений, то ему не хватит времени их применить, против скоростного противника. Пытаться ускорить тело Алекс не хотел - это немного сравняет шансы, но не даст критического преимущества. Разумнее найти способ разогнать восприятие событий и реакцию на них. Такой навык позволит более оперативно ставить те же защитные щиты или бить лезвиями.

По словам более опытных коллег такие умения существуют. С их помощью можно поднять скорость реакции на 20-40% на короткое время, но, как ни странно, мозгу, несмотря на его небольшие размеры, в таком режиме требуется больше энергии, чем для усиления или ускорения всего тела. Поэтому навыки разгоняющие мышление мало для кого годились - слишком быстро они опустошали резерв.

Поразмыслив, Алекс решил отложить попытки получить такое умение на будущее и сосредоточился на более приоритетном направлении - новой поражающей способности. Задача была непростой. Не то, чтобы он раньше не думал об этом - думал, но до сих пор все его усилия были направлены на развитие Лезвий. Первая проблема была не в недостатке, а в избытке вариантов - вокруг полно советчиков, но, несмотря на это, старатель не был уверен, что ему удастся создать нужную энергетическую матрицу. Это не работа с пространством. В этом деле ему понадобится толика удачи.

Взвесив несколько вариантов и выбрал самый надежный, он отправился на поиски спутницы. Девушка, наконец, закончила изучение смеси пыльцы и каменной пыли и теперь сосредоточенно пыталась сделать собственный вариант. За время боя выжившие сильно потратились, а ресурса собрали немного, но для такой благородной цели Торвальд выделил ей немного порошка из общих запасов.

- Ева, нужна твоя помощь.

- Когда?

- Сегодня ночью.

- Так это ты теперь называешь? Помощью?

- Пока твоя фантазия не разыгралась, предупрежу - я договорился о дежурстве для нас сегодня на всю ночь.

- Как романтично. Мигель для Сильвии серенады на губной гармошке играет, а ты меня на ночное дежурство приглашаешь? Ладно бы еще под звездным небом.

- Мигель играет? На губной гармошке? - изумился старатель - молчун открылся для него с новой стороны, - Когда ты только успеваешь такие вещи узнавать?

- Я общалась, контакты налаживала!

- То есть сплетничала, - усмехнулся Алекс.

- Не сплетничала, а восстанавливала дефицит социального общения. Тебе не понять! А чем ты целый день занимался? Надеюсь, уроки у Мигеля брал?

- Почти. Мы тренировались. Чтобы липойды с нами близкие контакты не установили. Вот выберемся - обещаю тебе романтику, а пока выспись перед дежурством.

***

Поздно вечером два человека сидели в зале. Впереди была вся ночь. Алекс хотел создать умение похожее на способность Евы заряжать камни. Так он сможет использовать свою самую сильную сторону - высокую скорость набора энергии. Возможно, умение будет не таким интересным, как Лезвия, но зато его легко получить и оно поможет справиться с големом. Возможность создать несколько бомб заранее даст решающее преимущество в схватке. Даже если каменные осколки будут безвредны для гигантской твари, то три-четыре направленных взрыва она не должна пережить без последствий.

Прошел час, тишина нарушалась лишь журчанием ручья. Липойды не беспокоили людей, но на всякий случая они сели подальше от баррикад. Если появится враг, то Алексу будет достаточно небольшого мысленного усилия для его убийства.

Парень смотрел, как напарница медленно переливает энергию в небольшой камень, заполняя его до краев. Вернее он не смотрел, а старался почувствовать течение энергии, чтобы затем воссоздать его. Девушка специально делала все очень медленно. Резонанс между их источниками работал в обе стороны одинаково хорошо и через час работы он отлично чувствовал матрицу Евы, которая структурировала выходящий поток, задавая программу, согласно которой энергия не растекалась вокруг, а концентрировалась в материальном носителе.

Прошло еще полчаса, старатель решил, что ухватил общую идею и стал параллельно пробовать перелить энергию из своего источника в кусок скалы в руке. У него долго ничего не получалось. Энергия свободно текла, но в камне не задерживалась, а просто растекалась дальше. Тогда Алекс сделал дополнительное усилие - выделил вниманием небольшой объем как раз по размеру булыжника и стал заполнять его, а не камень.

Сразу стало легче, так как пространство он чувствовал лучше, чем материю. Уже не вся энергия утекала сквозь пальцы, часть потока стала задерживаться внутри. Через несколько минут в центре камня возникло ядро, которое послужило зародышем, вокруг которого стали образовываться новые слои. Алекс делал все как можно медленнее, чтобы почувствовать все нюансы. Странно, но каждое действие требовало массы усилий. Ева, по ее словам, делала все просто и быстро.

Постепенно он заполнил весь объем и выровнял плотность энергетического образования. Старатель почувствовал, что количество перешло в качество, и он держит в руке не просто камень, а заряженный предмет. Одновременно с этим внутри него сформировалась новая матрица. Несмотря на сложности процесса, он сделал это! Захотел создать нужный навык и создал! Вот что значит работа в резонансе. Если бы он не 'подсмотрел', как происходит весь процесс, то потратил бы значительно больше времени. Парень немного расслабился - самая сложная часть осталась позади.

- Получилось, - произнес он.

- Что дальше?

- Пока ничего не делай, мне нужно проверить результат.

Энергетическое образование в камне было нестабильным, и удерживался только за счет постоянного внимания старателя, если он его уберет, то камень взорвется у него в руке. Алекс попытался отвести руку, и тут произошло самое удивительное. Руку-то он отвел, но энергетический комок остался на прежнем месте - там, где только что был булыжник.

- Любопытно, статус.

[Сигнатуры. Редкие: Сфера энергии (0%)]

- Что там? - спросила Ева.

- Сейчас разберусь...

Не прекращая контролировать сферу, он отошел от нее подальше и снял внимание. Тут же раздался хлопок. Ударная волна и жар распространились во все стороны, но поскольку энергии было вложено немного, то и взрыв получился маленьким.

Плюх! Рядом с ними упал небольшой ярко-зеленый комок слизи. Шум все-таки привлек любопытного липойда. Алекс бросил взгляд на бедолагу и того разрезало пополам.

- Вот ведь монстры вредные пошли - мало того что мешают, так еще и убираться за ними нужно.

- Так что ты получил? - требовательно спросила девушка, не обращая внимания на атаку липойда.

- Подожди, нужно посмотреть, нет ли еще кого поблизости. Ты, кстати, дыши глубже - тебе полезно.

Подхватил перчатки, они занялись второй обязанностью дежурных - уборкой трупов. Оттащив разрезанное тело и проверив обстановку за баррикадами - там никого не было - парень вернулся к исследованию способности. Алекс посмотрел в точку в тридцати метрах от себя и направил туда энергию. В воздухе сформировалась небольшая область заряженного пространства. Глазами он ее не видел, но отлично ощущал. Умение съело почти две трети запаса. В этот раз он чувствовал, что сфера более устойчивая, и значительно легче заполняется энергией, но стоило ему убрать внимание, она тут же взорвалась.

- Навык называется 'Сфера энергии'. Я зарядил не камень, а пространство в камне.

- Как это возможно?

- Как и все остальное здесь. Не знаю. Я могу выделить небольшой объем в пространстве и наполнить его энергией.

Остаток ночи прошел за экспериментами. Старатель выяснил, что может заряжать любую точку в пространстве в пределах 130 метрового радиуса, кроме живых существ. Воздух, вода, камень - все поддавалось его умению, но чем плотнее была среда, тем слабее была сфера, хотя минимальный расход на активацию навыка все равно был 200 единиц. Максимальное же количество вмещаемой энергии составляло полтора резерва. Фактически это была мина, управляемая вниманием. Плохо только что она не двигалась. Зато оставалась возможность направленного взрыва.

Навык отличался от задуманного, вмешательство таланта спутало планы старателя, но он не переживал. Способность была редкой и обещала дать интересные особенности в будущем. Для предстоящей битвы с големом ее должно хватить, нужно только немного развить умение. Если он сможет поставить две мины сразу или заполнить их большим количеством энергии, то уничтожить каменную тварь будет значительно легче.

Приближалось утро, и Алекс отправил девушку спать - он один мог справиться с небольшой армией липойдов. Их ждала первая вылазка на территорию липойдов и нужно было подготовиться. Помимо адаптации организма к яду, он собирался исследовать путь вдоль реки, хотя бы неглубоко, чтобы понять, с чем он столкнется позже.

Глава 39: Зов

- Выбирайте туннель, - предложил Дарен подопечным.

Сегодня он хотел познакомить новичков с территорий липойдов. По плану они будут охотиться за слизнями, привыкая к яду. Его же задача - проследить, чтобы парочка не заблудилась и вытащить их, если им станет дурно. За Алекса он не переживал, но вот Еве его помощь может понадобиться.

- Вот тот, - отозвался Алекс и кивнул на ручей.

- Туда нельзя. Рано вам. Там липойдов почти нет, зато профангов в избытке. Любят они воду, хотя и грибы. Марта же вам их показывала?

- Да, мы с ними знакомы.

- Надоедливые твари. Сегодня, кстати, будет большая уборка - нужно все грибницы найти и уничтожить. Грибницы - это нулевая стадия, потом идут молодые профанги, затем взрослые. А в глубине туннеля можно и матерых найти - это третья стадия. Лучше с ними не встречаться, слишком сложно к их яду привыкнуть. Мы поэтому вдоль русла не охотимся, тем более они все мелкие и с них выхлоп небольшой. Давайте лучше покажу самое удобное для тренировки место.

Дарен повел новичков в один из туннелей, показывая по пути знаки, которые помогут выбраться назад, в случае, если они заблудятся. Чем дальше они шли, тем ниже становился потолок и ближе стены, пока небольшой отряд не вытянулся цепочкой. Проход постоянно петлял и разветвлялся, а в конце привел их к небольшому залу, длиной пятьдесят метров.

- Здесь обычно кто-то есть. Раньше мы тут максимум загонщиков находили, а теперь и осквернители попадаются. Приготовьтесь! - шепотом предупредил проводник на подходе.

Как он и сказал, в пещере собралось полтора десятка липойдов. Дарен хмуро посмотрел на монстров. Он был не против хорошей драки, но раньше здесь монстры в таком количестве не встречались через день после вторжения. Чертовы слизни слишком быстро восстанавливали силы. А с учетом того, что ползали они неспешно, это означало, что ублюдки специально сюда добрались.

- Приступайте, я подожду, - сказал он и пропустил новичков вперед.

К этому моменту ближайшие монстры заметили людей и начали стрельбу. Дарен не обращал внимания на их атаки, он смотрел, как справляются его подопечные, но действовала только девушка, Алекс же спокойно стоял на месте.

'Слишком мало врагов на двоих, - подумал спецназовец, - решил поделиться со своей женщиной'.

Дарен не сомневался, что если новичок захочет, то через несколько секунд треть слизняков будет порублена на куски. Впрочем, Ева и в одиночку справлялась неплохо. Она могла удерживать три бомбы одновременно и сейчас ловко зашвырнула два заряженных булыжника в группу из семи тварей, которые неосмотрительно объединились вокруг загонщика, а третью бросила в отдельно стоящего липойда. Взрывы раздались одновременно. Воин одобрительно кивнул - умение было стоящим, хотя теперь, когда ее боезапас израсходован, ей нужно время для подготовки следующей атаки. Однако оба новичка имели возможность быстро восполнить резерв даже без использования пыльцы. Сердце кольнула зависть, как бы он хотел иметь подобный навык, тогда его цель стала бы намного ближе.

Тут он вспомнил о Торвальде и ухмыльнулся - их лидер хоть и был неплохим командиром, но его скрытых мотивов не видел. Гигант считал, что Дарену нужен высокий уровень сам по себе, но это глупо. Конечно, он хотел стать сильнее! А кто не хочет? Поэтому он так много тренировался. Подобное отношение к жизни ему привил дед. Когда родители погибли в нелепом инциденте, старый вояка, который успел застать последние крупные конфликты, принялся за воспитание внука. Но старик был в почтенном возрасте и мог представиться в любой момент. Это стало второй причиной, почему Дарен жаждал силы - он хотел получить разрешение на омолаживающее средство, а служба в местных спецвойсках этому способствовала. Поэтому он не планировал помогать Торвальду с управлением отрядом или близко сходится с кем-то. Как только они выберутся, он пойдет своей дорогой.

Пока он размышлял, девушка зарядила еще одну бомбу и уничтожила двух липойдов. Твари были рассредоточены по всей пещере и стреляли, не сходя с места. Ее напарник продолжал ждать и Ева, перехватив меч, двинулась вперед - опыт тесного контакта со слизняками ей пригодится.

Мужчины смотрели, как хрупкая с виду девушка лихо машет мечом, сокращая численность врагов. Приятное зрелище! Через несколько минут все было закончено, но воительницу стало потряхивать от отравления, а вот ее спутник стоял как ни в чем не бывало.

- На сегодня хватит, - объявил Дарен, - завтра сразу две вылазки сделаем.

- Я останусь. Поможешь Еве добраться? - спросил Алекс.

- Помогу. Этот тоннель ведет прямо. Через двести метров будет еще один зал и сразу за ним следующий. Дальше ходить не советую, там большая пещера и в ней много засранцев можно встретить. Если заблудишься - смотри на метки, они выведут назад.

- Понял, справлюсь, - улыбнулся старатель.

Дарен не стал спорить с новичком. Каждый вправе распоряжаться своей жизнью как хочет. В конце концов, только так можно стать сильнее. Ева, правда, думала по-другому и начала уговаривать парня вернуться в пещеру. Женщины! Вечно они стремятся все контролировать. Впрочем, девушка быстро сдалась. То ли хорошо знала характер спутника, то ли одичала в пещере и потеряла квалификацию, а может действительно была не только красивой, но и понимающей. Хотя воин склонялся к первой версии, что она все-таки привыкла к характеру партнера.

- Ладно, пошли, - сказал развеселившийся проводник и отправился обратно.

Ева покачиваясь, направилась вслед за Дареном.

***

Когда шаги спутников затихли вдали, Алекс еще раз огляделся. В пещере было грязновато, повсюду валялись куски липойдов - взрывы плохо годились для аккуратного убийства. То ли дело Лезвия - чик и готово! После этого оставалось оттащить две половинки подальше, и уборка закончена. Хорошо, что здесь ничего убирать не надо и можно хоть бойню устраивать, что ему скоро предстоит - нужно же как-то протестировать Сферу.

Враги бродили неизвестно где, хотя шум Ева подняла знатный. Пока подруга тренировалась, он успел собрать немного пыльцы, но желательно до путешествия вдоль реки набрать как можно больше - еще одна задача на ближайшие дни.

Ждать было бессмысленно, и старатель отправился в следующий зал. В проходе никого не было, монстры любили передвигаться небольшими группами. Это хорошо укладывалось в их тактику боя - слизняки сходу пытались создать высокую концентрацию отравы, используя численное преимущество.

Липойды умели передвигаться бесшумно, но укрыться от сканера не могли. Уже на подходе к следующей пещере старатель почувствовал множество целей впереди.

- Наконец-то, проверим, как вы взрывы переносите.

Не выходя на открытое место, охотник при помощи Восприятия направил внимание в точку в центре группы из пяти существ и активировал навык. Сфера была его первой способностью, которая могла поглотить больше энергии, чем имелось в резерве - удобно для вот таких атак исподтишка. Через несколько минут 'подарок' дозрел и старатель детонировал заряд.

Управление взрывом было похоже на искусство - ориентируясь на ощущения, парень мог задать направление основного удара. Он как бы 'сминал' вниманием стенку сферы, ослабляя ее. Но в этот раз задача была непростой - охотник хотел направить волну параллельно полу сразу во все стороны так, чтобы задеть всех тварей вокруг, поэтому пришлось потрудиться.

Взрыв расшевелил липойдов, они начали двигаться, но обнаружить врага не могли и бестолково переползали с одно места на другое. Постепенно большинство слизняков собралось в месте первой атаки. К этому моменту там же была готова следующая сфера.

Бам! Хлопок был несильный - слабее, чем от взрыва камня у его подруги. Алекс проверил цели - большинство было еще 'на ногах'. Странно, он залил в сферы три полных резерва, а трупов почти не было. Парень решил проверить, в чем дело и вошел в зал. Перед ним стояли два десятка помятых, но на вид целых тварей.

Липойды обрадовались старателю как родному и тут же синхронно выстрелили. Хорошо, что слизняки стреляли не точно в цель, а рядом с ней и не нужно было оттирать их плевки. Алекс направил чуть больше энергии на лечение и подошел ближе.

Монстры и человек молча стояли друг напротив друга. Алекс набирал заряд в очередную сферу, а твари периодически поплевывали в него. Бам! Мина разорвалась в центре группы противников. Охотник внимательно наблюдал за их реакцией - как оказалась взрывная волна, сама по себе не нанесла большого ущерба резиноподобным ублюдкам. Больше всего липойдам повредил жар, от него они плавились и скукоживались, но только ближайшие. Умение Евы в данной ситуации сработало бы лучше - взрыв камня сопровождался разлетом шрапнели, которая легко пробивала слизняков. Но ничего, у него для таких скользких типов есть отличное дополняющее умение - Лезвия, а Сферу он оставит для голема.

Несколько вихрей быстро закончили начатое. Охотник собрал пыльцу, но уходить не собирался, время у него было. Он сел на относительно чистый камень в центре побоища. Пришло время Барьера - умение давно застряло на одном месте и мало годилось для боя. В большинстве случаев его было просто опасно использовать - против сильных врагов защита не выдерживала и одного удара, а слабаки до него не добирались. Но Алекс чувствовал, что навык способен на большее и не ограничивается только отражением физических атак.

Способность уже могла избирательно отражать физические воздействия. Но он хотел настроить умение так, чтобы фильтровать более тонкие материи.

Липойды не успели полностью опустошить свои хранилища, и отрава медленно испарялась с трупов, насыщая воздух ядовитыми испарениями. В зале не было сквозняка, что полностью устраивало старателя. Он создал барьер наподобие маски и попытался закрыть ею нос и рот, плотно прижав ее к коже. Пришлось изрядно постараться - раньше он таких тонких манипуляций не делал, и даже не был уверен, что получится, но после двух часов усилий ему удалось так искривить барьер, чтобы тот полностью изолировал дыхательные пути от окружающей среды.

Следующий шаг был значительно труднее, нужно было изменить свойства барьера. Алекс глянул на прогресс способности:

[Сигнатуры. Редкие: Пространственный барьер** (97%)]

Три процента до следующей стадии! Возможно, что у него получится придать экрану нужное свойство до достижения усиления. Чем дольше человек находился на Другой Стороне, тем больше у него шансов на прямое управление способностью. Он уже провел аналогичную операцию со Сканером, может получиться и с Барьером.

Вспомнив опыт Нинг, которая визуализировала умения, Алекс представил, что воздух заполнен мириадами опасных частиц. Ничего не поменялось, но он не сдавался, впереди был целый день.

Одновременно с этим, когда набиралось достаточное количество энергии, парень сливал ее в сферу и взрывал. А чтобы не вырубится от отравления, часть потока он периодически направлял на лечение, но сначала давал яду проникнуть в организм, если он будет его выжигать постоянно, то наработка иммунитета замедлится.

Постепенно яд начал выдыхаться, и охотник сменил диспозицию. В следующем зале монстров было чуть больше и их хватило еще на несколько часов активной работы, потом концентрация начала снижаться. Периодически появлялись новые липойды, ускоряя процесс адаптации. Один раз заглянул Дарен, но увидев, что у новичка все в порядке, ушел по своим делам.

В пещеру Алекс вернулся под вечер. Чтобы патруль ненароком не принял его за липойда, он криком предупредил, что идет. В приграничном зале дежурили Нинг и Джа.

- Как вылазка, - спросил Джа, как только старатель перелез через баррикады.

- Нормально. Как у вас?

- Слизняки обнаглели, в нашу смену трое уже появились.

- А почему они группами не нападают.

- Да кто их знает..., - пожал плечами Джа.

- Марта считает, что это разведчики, - вмешалась Нинг, - если никто их не отгонит, то сюда быстро набегут остальные. Но как только липойды мелкими группами полезут, значит, через несколько часов жди вторжения.

- Вот как. А профанги вообще встречаются в основных коридорах? Я их не видел там сегодня.

- Практически ни бывает.

- А если мне понадобится иммунитет наработать.

- Тогда к воде нужно идти.

Попрощавшись с дозорными, Алекс отправился в жилую пещеру.

***

Следующие три дня старатель большую часть времени провел в пещерах липойдов. Периодически Ева к нему присоединялась, но каждый раз не дольше, чем на час-полтора, а затем уходила обратно с Дареном. Побыть вместе в спокойной обстановке удавалось только во время ночных дежурств.

Остальные выжившие без дела не сидели, а делали набеги на слизней, иногда заходя на полтора-два километра вглубь их территории, но всегда отрядом не менее чем из 4 человек. Целью была охота, пыльца и развитие.

Алекс изучил все туннели, кроме коридора с големами и реки. В пределах километровой зоны располагались два десятка небольших залов, соединенных узкими проходами. В основном его врагами были липойды 1 и 2 уровней, но встречались и осквернители. Именно они и помогли старателю прорваться через ограничения Барьера.

В одной из дальних пещер он встретил группу из 3-х осквернителей. Охотник не стал их быстро убивать, а дал им сначала отстреляться. Для выполнения задуманного ему была нужна максимально ядовитая среда.

Усевшись на камень, окруженный трупами, парень активировал Барьер вокруг лица, и направил в матрицу умения дополнительный поток энергии, одновременно визуализируя загрязнения в воздухе. Сутки назад случился небольшой прорыв - он смог полностью отсечь поступление воздуха. Сама по себе эта функций была бесполезной, но указывала на то, что дело сдвинулось с мертвой точки.

В течение часа он продолжал усилия. Энергия - текучая субстанция, поэтому энергетическая система отличалась высокой пластичностью и последовательные действия привели к закономерному результату - матрица поддалась на действия пользователя. В какой-то момент расход энергии увеличился, и ее структура эволюционировала. Сладковатый запах исчез, а Алекс глотнул чистый стерильный воздух, в этот момент в списке сигнатур пространственный барьер сменил название:

[Сигнатуры. Редкие: Барьер пустоты (0%)]

'Ранг способности не изменился', - подумал старатель и ухмыльнулся - неудивительно, ведь его четырехдневная работа закончилась созданием аналога обычного противогаза, зато он достиг следующей стадии.

Развеселившись, парень запустил привычную серию тестов. Как и ожидалось, помимо избирательного пропускания газа эволюция умения принесла новые возможности. Наконец-то он мог вливать любое количество энергии в барьер и сжимать его практически до точки, увеличивая 'плотность'. В результате получалась небольшая, но мощная защита, которую будет сложно пробить даже кончиком копья или меча.

- Посмотрим Мигель, что ты теперь сделаешь! - пробормотал Алекс и в хорошем настроении отправился в лагерь.

На следующий день настала очередь исследовать территорию ядовитых грибов. Охотник осторожно приблизился к руслу, которое уходило вглубь пещеры. Речушка извивалась и поворачивала каждые сто-двести метров. Откуда она текла и что было ее истоком, никто не знал.

Профанги начинали расти в ста метрах от входа в туннель. Появляться ближе им не позволяли выжившие, постоянно зачищая камни и стены, чтобы выстрелы не доставали до владений людей. Алекс медленно шагал по широкому и удобному берегу. На границе зачищенной зоны росла парочка молодых грибов первого уровня. Чуть дальше виднелись взрослые профанги. Сделав несколько шагов, парень спровоцировал врага на атаку. Стреляли они недалеко, но метко. Мелкие споры ударили в экран и взорвались облачком желтой пыльцы.

Маска-барьер защищала охотника, но яд мог действовать и через кожу, поэтому лечение работало в полную силу. Охотник подождал десять секунд, проверяя эффективность защиты, и двинулся вперед, не дожидаясь следующей атаки. Он мог легко уничтожить профангов дистанционно, но целью была проверка собственных возможностей, ведь в дальнейшем придется путешествовать быстро, оставляя врагов за спиной, времени разбираться с каждым противником не будет.

Углубившись еще на двести метров, парень остановился и сел на камень. Мелкие твари стреляли пятнадцать-двадцать раз, после чего замирали и переставали обращать внимание на человека. Когда у врагов заканчивались 'патроны' он смещался вглубь туннеля. В первый день охотник провел у реки шесть часов. На следующий смог выдержать восемь, затем десять. Каждый день парень проходил сюда и просто тренировал сопротивляемость яду. Накануне вторжение он научился без последствий выдерживать атаки младших профангов в течение дня. Только матерые твари третьего уровня доставляли немного хлопот - через пару часов воздействия отравы Алекс чувствовал, как начинают неметь кончики пальцев рук и ног, но лечилка на полной мощности быстро справлялась с последствиями, стоило ему покинуть зараженную область.

Торвальд был не в восторге от действий старателя и жаловался, что пыльца проникает в приграничную пещеру, мешая дежурным, поэтому охотник уходил еще дальше по тоннелю. Помимо адаптации организма, каждый день он тренировал Сферу. Если в конце путешествия не удастся найти другой выход, то придется драться с големами, а для этого желательно иметь разработанное умение. Больше он ничего не делал - толку от убийств мелких монстров было мало.

На десятый день, в ночь перед нашествием Алекс проверил прогресс новых умений:

[Сигнатуры. Редкие: Сфера энергии* (51%), Барьер пустоты (5%)]

Усиление Сферы дало возможность создавать сразу две пространственные мины и заливать в каждую два полных резерва. Но старатель больше порадовался не возросшей силе, а дополнительным особенностям. Сфера, как и Базис, получила аналог собственного аккумулятора. Теперь ему не надо было постоянно удерживать ее от взрыва, она сохраняла стабильность в течение пятнадцати минут, а если Алекс передумает, то он сможет 'спустить' из Сферы залитую энергию и та медленно рассеется в окружающей среде. Навык стал интереснее, чем у его подруги, но зато она могла швырять свои снаряды, а он должен был точно рассчитывать, где их установить.

Наконец настал час вторжения. Дежурными в этот момент были Алекс с Евой, именно они и приняли на себя первую волну монстров. Девушка побежала за подмогой, а старатель начал крошить подступающих тварей.

Остальные выжившие быстро собрались в зале. Все были готовы к затяжной битве и лишних вопросов не задавали. На первой линии расположился, старатель вооруженный запасом энергетических таблеток, пыльцой и уникальными умениями. На второй - все остальные. В этот раз рукопашники вперед не лезли, а защищали стрелков.

За полторы недели старатель изучил повадки тварей и не боялся их совершенно. Опасался он только что монстры не заинтересуются им, а пройдут мимо и атакуют боевых товарищей, которые не имели нужной защиты. Его одного хватит, чтобы сдержать вторжение.

Алекс не переоценивал себя - он не самый сильный на своем уровне, но против липойдов его набор способностей был оптимальным выбором. Сила сообщества старателей в разнообразии. Если найти слабое место врага и использовать соответствующие умения или экипировку, то можно добиться победы с минимальным риском. Если их врагами будут быстрые одиночные твари, особенно бронированные, то на первую линию встанут Мигель, Торвальд и Дарен, а ему придется поддерживать их с задних рядов.

В течение шести часов охотник планомерно уничтожал липойдов с воздуха, где они не могли его достать. Ему активно помогали стрелки с задней линии. Бойцы ближнего боя вообще не вмешивались в сражение.

Пространство рядом с баррикадами было самым комфортным для отражения атаки из-за легкого сквозняка, который сносил испаряющийся яд. В основном дышал им Алекс, остальным доставалось не так много. В прошлый раз людей постепенно оттесняли в жилую пещеру, но сейчас у них было преимущество.

Армия липоидов явно пришла откуда-то из глубин пещеры и по составу отличалась от отрядов, обитающих поблизости. Количество загонщиков примерно равнялось числу слизняков первого уровня. А осквернителей было около двух десятков. Общая численность тварей приближалась к пяти сотням, но по совокупной силе они заметно превосходили прошлую орду.

К концу боя вымотались абсолютно все. Людей спасало только то, что они могли отходить и восстанавливаться, а главной ударной силе отдыха не требовалось. Добив последнюю тварь, Алекс спрыгнул на пол и поплелся к остальным. Осталось собрать пыльцу из последних трупов, но он для этого не нужен, большая часть, увы, пропала, либо пошла на работу Насоса.

- Ура, победа! - громче всех радовалась Сильвия. - Теперь слизняки будут знать, с кем связались!

- Не торопись радоваться, - хмуро оборвал ее Торвальд, - мы тоже когда-то думали, что сможем отбиваться бесконечно.

- Но мы же теперь сильнее! - удивилась девушка.

- Это пока! Чем быстрее мы справляемся с очередным вторжением, тем тяжелее становится следующее. В этот раз их было больше. Видела как много стало загонщиков? Еще несколько нашествий и мы будем драться против вторых и третьих уровней. А с такой оравой и Алекс не справится.

- Отойдем до водопада, а он оттуда с воздуха их почикает. Что они сделать смогут? - не унималась Сильвия.

- Хорошая идея, но потом появится четвертый уровень, а за ним и пятый. Нужно уходить отсюда. Слишком долго мы здесь находимся.

***

Торвальд был в ярости. Вечером, после долгой уборки трупов, к нему подошел новичок и объявил, что на следующий день собирается сделать вылазку вдоль русла реки.

- Зачем тебе это нужно?! - негодовал гигант.

- Я должен разведать, что там. Если затея с големами не выгорит, то мы сможем уйти этим путем. Там что-то есть и я это чувствую, - спокойно объяснил старатель.

- Ближайший выход здесь! Ты сам меня уговаривал не искать другой дороги, а нужный навык ты уже получил. Что если ты не сможешь вернуться? Подумай о других.

- Я о них и думаю. Не просто так сюда попадают люди. Скольких ты похоронил, а о скольких ничего не знаешь? Я не могу объяснить в чем дело, но мне нужно с этим разобраться. Иначе это будет продолжаться и дальше. Через восемь дней я вернусь. Этого с запасом хватит, чтобы успеть до вторжения. В крайнем случае спуститесь вниз, я вас там найду.

Что бы ни говорил Торвальд и какие бы аргументы ни приводил, новичок стоял на своем. Нужно и все! В конце концов лидер плюнул и махнул рукой. Будь его воля, он бы не отпускал своего самого сильного бойца, но проблема была как раз в том, что боец был не его. Единственное что он сделал - это снабдил его достаточным количеством пыльцы и запасом энергетических таблеток.

На следующий день Торвальд и Ева провожали Алекса. Гигант подозревал, что девушка пыталась отговорить упрямца от задуманного, но и у нее ничего не вышло. Гигант смотрел, как старатель быстро уходит в темноту туннеля. Наконец новичок скрылся из виду, и они отправились обратно.

- Надеюсь, он вернуться вовремя, - устало вздохнул гигант.

- Обязательно, вернется! - отозвалась девушка.

Глава 40: Аномалия

Птыш! Птыш ! Птыш! Шипящие звуки разрывающихся спор преследовали старателя. Вот уже два дня он бежал вдоль реки, игнорируя атаки живых грибов. Изредка ему встречались липойды, но и на них он много времени не тратил. Исключение Алекс делал только для самого опасного противника, которого впервые встретил под конец первого дня. Название он выяснил немного позже:

[Старый профанг: 4 ур]

Первый раз растительный монстр атаковал издалека, с расстояния 150 метров, едва человек появился из-за поворота, но именно поэтому Алекс и успел подставить дистанционный щит в последний момент. Споры щелкнули по препятствию и взорвались желтым туманом, который, на удивление быстро, стал распространяться по тоннелю, как будто ему что-то помогало. Экран мгновенно развеился, стоило только облаку коснуться его. Через секунду парень почувствовал, что дыхательная маска начала стремительно деградировать.

'Энергетическая атака!' - мелькнула мысль, и парень развернулся и побежал прочь от опасного дыма.

Грибы мало различались между собой по внешнему виду -- одинаковые бурые наросты на камнях, чем выше уровень, тем больше габариты, но были и отличия. Первое - дистанция атаки. Новый враг был размером с ведро и как позже выяснилось мог пульнуть спорами на расстояние до 200 метров. Но опасным его делало не это, а энергия, сопровождавшая атаку. Именно она помогала отраве быстро распространяться на десятки метров. К тому же как и кислота крюгеров, враждебная способность пагубно влияла на защитные умения Алекса.

Врагам за спиной старателя не повезло, до этого он их не трогал, но сейчас ему нужно было восстановиться, и он быстро перебил окружающих монстров. Краткий контакт с ядом старого профанга сильно подействовал на его организм - руки и ноги сковало холодом, а движения стали какими-то заторможенными. Только спустя двадцать минут парень смог полностью выжечь отраву, и прийти в себя.

'Яд я не вдохнул, значит, он успел подействовать через кожу. Нужно усилить защиту', - рассудил он.

Как можно справиться с отравой, усиленной энергией? У парня была идея на этот счет. Распределив внимание по всему телу, он создал барьер и воспользовался недавним открытием - модифицировал защиту так, чтобы полностью перекрыть проникновение воздуха через экран. Единственным исключением была маска на лице, через которую он дышал. Старатель как бы натянул на себя невидимый скафандр. Раньше он этот режим не использовал из-за высокого расхода энергии. Фактически это была более 'дорогая' версия барьера - вложив достаточно энергии, можно было добиться постоянной непроницаемости от внешней среды, а не просто отражения физических атак. Для проверки Алекс встал и попрыгал, защита держалась нормально, хотя обнаружился небольшой минус - звуки снаружи с трудом проникали внутрь.

Восстановив резерв и достав контейнер с пыльцой, старатель рванул вперед. Как только монстр его увидел, то снова выстрелил, но Алекс был готов и подставил под удар щит на максимальном от себя расстоянии. В районе столкновения набухло желтое облако, но через полминуты его распространение остановилось. К этому моменту парень сократил расстояние в два раза и, не дожидаясь следующей атаки, прыгнул в небольшую канаву в полу, где и лежал неподвижно.

Время шло, но гриб не стрелял - видимо растительным мозгам было сложно догадаться выстрелить еще раз по месту, где укрылся человек. Значит, пора было раскидать эти самые мозги по округе!

Во время путешествия Алекс испробовал несколько тактик уничтожения профангов и знал, как сподручней убивать гадов. Растительные тела имели рыхлую структуру, но твердую кожицу. Лезвия пробивали грибы насквозь, но даже срезанными, те продолжали стрелять. Вихрь мог бы перемолоть их внутренности, но ему не хватит сил для вскрытия оболочки старшего профанга. Зато направленный взрыв должен был легко уничтожать врага. Мелочь так вообще сдувало с камня и плющило о стены.

Ориентируясь на Восприятие, Алекс зарядил две мины. Четырех полных резервов должно было хватить. Бам! Одновременный подрыв с двух сторон ранил гриб. Враг выжил, но это ненадолго. Повторный взрыв прервал его существование.

'Интересно, можно ли их пожарить и съесть? Это же грибы! Наверное нет, иначе остальные их бы не игнорировали', - задумался парень, выжидая, когда облако пыльцы немного рассеется - взрыв не только убил врага, но и детонировал оставшиеся споры.

Через пару минут он поднялся, и направился к месту гибели. Не доходя до трупа, Алекс создал над ним щит, чтобы проверить, насколько опасен желтый туман - защиту не разъело.

- Значит, после смерти ты не так опасен, - пробормотал он.

Собрав пыльцу, охотник двинулся дальше, но уже более осторожно - легкая прогулка закончилась. Речка сильно петляла, и он плохо представлял, где находится - позади лежали сотни поворотов и десятки пройденных километров. Даже его феноменальное чувство пространства и направления пасовали. Изредка встречались боковые ответвления, но парень туда не совался - времени разбираться с тайнами пещеры, не было. Пару раз он останавливался для короткого сна, но через пару часов просыпался и шел дальше. Четверть срока из отведенного на путешествие времени уже вышла - через два-три дня нужно поворачивать назад.

Время от времени он проверял воду в реке - ощущение присутствия сохранялось, значит, источник лежит где-то впереди!

Старые профанги встретились на пути еще четыре раза, но зная как с ними справиться, Алекс без затей их уничтожил. Других сложностей не было, пока под конец третьего дня он не почувствовал изменения в воздухе.

Первой ласточкой стали симптомы отравления. Для экономии энергии при беге охотник поддерживал только дыхательную маску, а режим скафандра активировал лишь при встрече с серьезными противниками. Поэтому когда ноги стали немного заплетаться Алекс удивился - он не мог понять, что произошло. Умение обеспечивало его чистым воздухом, да и врагов больше не становилось, наоборот - последние два часа профанги попадались значительно реже.

Старатель убрал маску и тут же почувствовал в воздухе сильный сладковатый запах - все вокруг было пропитано ядом, но не профангов, а липойдов. Парень легко мог отличить одно от другого. Он смог даже определить, что воздух наполнен испарениями загонщика второго уровня.

- Чудно! - произнес он вслух и заозирался.

Никаких липойдов рядом не было. Охотник подошел к воде, наклонился, неглубоко вдохнул и тут же отпрянул. Так и есть - вода была отравлена! Именно с ее поверхности испарялась зараза.

Алекс знал, что яд липойдов высоколетуч и, как и все органические соединения на Другой Стороне, быстро разлагается, а время жизни самой активной его части составляло всего несколько часов. Значит, источник заражения был близко, но точное расстояние определить было сложно - парень не знал, сколько именно он отшагал по отравленной зоне.

Следующие пятьсот метров он прошел медленным шагом, но, не встретив врага, пожал плечами и побежал дальше, направив больше энергии на лечение - это было выгоднее, чем поддерживать постоянно полный барьер.

В таком режиме он двигался еще пару часов, пока враги полностью не исчезли. Не было ни профангов, ни липойдов. А вот запах стал заметно сильнее - такой концентрации не было даже после битвы с армией слизняков, когда все пространство вокруг было усеяно их трупами и плевками.

Ситуация становилась напряженной. Старатель сбавил скорость, он уже не бежал, а шел быстрым шагом. Из-за постоянно петляющего русла видимость в туннеле составляла 100-200 метров по прямой - слишком мало, чтобы заранее увидеть соперника и слишком много, чтобы полагаться на сканирование. Неизведанная опасность могла встретиться за любым поворотом.

Спустя еще час вода в реке изменила цвет на темно-зеленый. Перемену сложно было заметить человеку, впервые попавшему в пещеру, так как мох светился в близком спектре. Но несколько месяцев жизни в подземном мире сделали Алекса экспертом, и теперь он мог легко отличать все оттенки зеленого, от бледно-желтого до темного, почти черного окраса ночного леса в безлунную ночь.

Пришлось смириться с расходом и активировать режим скафандра. Алекс осторожно крался вдоль русла, прижимаясь к стене, надеясь, что первым увидит врага. На поддержку барьера уходила большая часть энергии, парень чувствовал, что маска на лице уже не фильтрует воздух, а извлекает его частицы из ядовитого тумана вокруг.

Судя по всему, источник заражения противоречил экосистеме пещеры, так как ни один монстр не желал селиться рядом с ним и, что бы это ни было, оно было близко! Испарения стали настолько интенсивными, что видимость сильно снизилась. Каждый 30-40 метров Алекс останавливался и сканировал путь впереди. Резерва на поддержку двух прожорливых умений не хватало, поэтому приходилось задерживать дыхание, отключать маску, дожидаться восстановления энергии и только после этого определять, что находится дальше.

Наконец, Восприятие высветило монстра за очередным поворотом. Река в этом месте резко забирала вправо, сворачивая под углом в 90 градусов. Алекс немного выждал, медленно приблизился к углу и запустил объемное сканирование. Впереди был какой-то зал - русло расширялось, а потолок уходил вверх. Самое странное, что помещение было заполнено чем-то полуживым! Обычно парень чувствовал монстров и людей как яркие источники энергии - чем выше уровень, тем мощнее светилось существо. Но пространство впереди почти под потолок было занято какой-то тусклой субстанцией, как будто жизнь в ней едва теплилась. Плотность энергии, наполнявшей ее, была в несколько раз меньше чем у существ нулевого уровня. Даже мох и тот ярче выделялся в ощущениях.

Алекс высунул голову из-за поворота и тут же отпрянул. Проход был забит телом огромного липойда. Тварь разрослась так, что почти полностью заняла все пространство, хотя высота потолка здесь была не меньше 5 метров. Река текла прямо по огромной туше и водопадом падала вниз.

Охотник вжался в камень, но монстр никак не отреагировал на его появление. Через десять минут парень не выдержал и снова выглянул:

[Липойд загонщик: 2 ур.]

Тварь снова проигнорировала старателя.

'Может, он не видит меня в тумане? Как он так разожрался и почему у него только второй уровень?' - недоумевал Алекс.

Парень попробовал атаковать, врага, но снова был проигнорирован. Не дождавшись ответа, старатель вышел из-за скалы и встал напротив липойда. Остатки энергии он вложил в щит перед собой. Через пять минуту тварь соизволила среагировать и выплюнула комочек темно-зеленой слизи, ничем не отличавшейся по размерам от выстрелов других липойдов, нормальных габаритов.

Подойдя поближе, старатель потыкал в шар мыском ботинка - никаких отличий! Консистенция и внешний вид такой же, как и у других слизняков.

- Непонятно, - пробормотал он.

Еще через несколько минут, Алекс убедился, что гигантский липойд все делает очень медленно. У старателя было только одно объяснение всем странностям - тело монстра выросло, а механизм атаки и нервная система не изменились, и сигналу нужно было пройти большой путь, прежде чем тварь отреагирует на стимул.

Осмелев, он подошел вплотную, ткнул в тушу кулаком и тут же отбежал. Спустя минуту монстр лениво огрызнулся - еще раз плюнул, а на поверхности тела вырос небольшой отросток с шипом на конце и тут же опал.

- Все страннее и страннее, - прошептал парень.

Монстр не только вяло отбивался он еще и телом управлять не мог. Твари поменьше при близком контакте сразу набрасывались на людей, пытаясь присосаться и впрыснуть яд.

Парень еще раз проверить монстра на прочность - лезвия легко проникали в его тушу, отсекая крупные куски, но кроме слабого тремора липойд никак не реагировал на столь неуважительное отношение, видимо, потеря крохотной частицы не воспринималась им как угроза, или он просто не мог достойно ответить. Однако, атаки не причинили вреда исполину - как только резиновая плоть падала на пол, на ее месте прямо на глазах начинал нарастать новый слой.

Резать липойда было бесполезно еще и потому, что отрезанные куски почти не давали пыльцы. Монстр вымахал размером с гору, но этот рост ушел в 'мясо', а энергии в нем было не сильно много, зато яд эта туша производила в промышленных масштабах.

- Так я тебя год буду кромсать, - нахмурился старатель и решил, что нужно лезть наверх.

Подбежав к туше, он подпрыгнул, быстро забрался и протиснулся в щель под потолком. Поток воды немного мешал карабкаться, но слабый напор не мог столкнуть человека обратно.

Через несколько секунд Алекс стоял на монстре, пытаясь рассмотреть зал. Огромное тело занимало все пространство, плотно прилегая к ближайшим стенам, но ядовитый туман стал еще плотнее, и видимость составляла буквально десяток метров. На первый взгляд, поверхность была плоской, но сканирование показало, что плоть немного поднимается в сторону центра, образуя пологий холм.

Стены поддерживали существо - если бы не они, то его туша растеклась бы огромным блином. Из-за небольшого наклона река текла по обеим сторонам туловища и соединялась в центре, а затем падала в щель, откуда только что вылез охотник.

Стоять на месте было опасно - монстр хоть и с запозданием, но реагировал на человека. Алекс выбрал сторону, где воды было поменьше, и двинулся в путь. Он легко ступал по гиганту - резиновое тело приятно пружинило под ногами. Мох отлично чувствовал себя в ядовитой атмосфере и давал на удивление много света, хотя и не мог разогнать ядовитый туман. Что бы ни послужило причиной роста твари, оно также помогло знакомому растению занять каждый клочок поверхности стен и потолка, до которого тут было рукой подать.

Обход пещеры по кругу занял сорок минут. По расчетам Алекса диметр зала составлял около километра. Он не боялся встретить других врагов - вряд ли тут есть еще кто-то кроме него и монстра под ногами. Парень постоянно сканировал пространство, пытаясь понять, что послужило причиной появления переростка, но ничего не обнаружил.

На противоположной от входа стороне потолок резко уходил ввысь еще на десять метров, а в верхней части стены виднелся новый туннель, из которого падал водопад - продолжение реки, вдоль которой он пришел. Старатель проверил воду - в ней не было ощущения Присутствия, чему он совершенно не удивился. Очевидно, что источник аномального роста твари являлся также и причиной, которая привела его сюда, и этот объект явно располагался где-то в центре липойда.

Вздохнув и кляня свое любопытство, охотник развернулся и направился вглубь пещеры. Сильный туман мешал ориентироваться, поэтому он просто и без затей шагал в сторону самой высокой точки. Спустя некоторое время в местах, где ступала нога человека, вырастали щупальца. Монстр не поспевал за наглым двуногим, однако, чем ближе к центру подходил парень, тем быстрее была реакция твари. На вершине холма стоять было опасно - время реагирования липойда сократилось до пяти секунд.

Горб доставал почти до самого потолка. Если Алекс поднимет руку, то сможет коснуться мха, под которым скрывался свод пещеры. Парень посмотрел вниз - где-то там, в самом центре твари, в семи метрах под его ногами находился источник энергии. Восприятие показывало его как точку - слишком яркую и небольшую, чтобы принадлежать монстру. Ничего подобного он раньше не видел. Еще ниже, в нескольких метрах под загадочным объектом, находился каменный пол.

Постоянно перемещаясь, Алекс открыл контейнер и начал качать энергию. Чтобы добраться до источника, ему нужно выкопать яму и в этом ему поможет вихрь. Он мог сжать облако невидимых лезвий до 1 метра и нашинковать монстра до состояния фарша.

С тихим чавкающим звуком умение вгрызлось в тушу и разрыхлило плоть. Как только лезвия пропали, парень прыгнул в центр ямы и погрузился по пояс. Щупальца отростки могли расти только на поверхности - внутри тела они не могли атаковать человека. Едва жижа коснулась барьера, расход энергии резко вырос - хорошо, что у Алекса была пыльца, однако ее запасы не бесконечны и он без промедлений принялся вычерпывать получившуюся пульпу.

Чтобы монстр не зарастил рану, старатель стал расширять яму и одновременно уходить все глубже и глубже. Он работал так быстро как мог, но дело продвигалось медленно. Кто мог подумать, что для победы над гигантским липойдом ему понадобится лопата?

Атаковать источник энергии Алекс не решался - непонятно чем это закончится, может он взорвется и разнесет всю пещеру к чертовой матери. Парень надеялся, что внизу находится какой-то физический объект, который можно схватить унести, иначе весь его подход превратится в фарс.

Через двадцать минут напряженной работы парень углубился всего на полтора метра, но дальше продвинуться не мог - отбрасывать фарш из плоти монстра было неудобно, а тело твари зарастало прямо на глазах. Что делать он не знал.

- Проклятье! Идиот! - воскликнул старатель и чуть было не хлопнул себя по лбу, решение было очевидным, вот что значит спешка и отсутствие полноценного сна.

Парень выскочил из ямы, встал на краю и начал пробивать вихрями путь вниз. Получалось плохо - умение нельзя было применить в центре твари, только снаружи, но перемолотая плоть, теряя контакт с основным телом, теряла и защиту от навыков, поэтому худо-бедно, но поддавалась лезвиям. Алекс концентрировать изо всех сил, задерживая дыхание и спуская все энергию на вихрь.

Наконец, колодец был пробит почти до самой аномалии - копать дальше было опасно. Охотник сосредоточился и начал формировать мину на дне колодца. Как и с вихрями требовалось прилагать большие усилия, но он справился. Через полминуты в двадцати сантиметрах от загадочного объекта зависла наполовину заполненная сфера, между ней и аномалией лежал толстый слой неповрежденной плоти.

- Должно хватить, главное не переборщить, - прошептал парень и активировал направленный взрыв.

Бам! Столб пульпы ударил в потолок, расплескав жижу по округе. Монстра начало ощутимо трясти - огромное тело заколыхалось, но старатель, не обращая внимания на липойдотрясение, прыгнул на дно и по колено погрузился в липкую массу.

Приземлившись, парень присел и вбил руку в плоть под ногами. Источник энергии находился буквально в нескольких сантиметрах от его пальцев. Не раздумывая и не сомневаясь в своем решении, он напряг мышцы и дотронулся до объекта. Едва он коснулся аномалии - она пришла в движение. Он почувствовал, как энергетическое образование, размеров с грецкий орех прошло через кожу и стало двигаться по каналам. Тело скрутило болью. Он знал, что будет непросто, но такой подлости не ожидал. Как оказалось, аномалия имела нематериальную природу и решила сменить носителя.

Парень попытался выбраться, но от боли его скрутило, и он свалился вниз. Тело парализовало и все, что он успел сделать - это поднять голову, чтобы не захлебнуться пульпой.

Тем временем энергетическое ядро спокойно плыло вдоль его каналов и через пару минут замерло где-то в районе груди. Стало чуть легче, боль отпустила, и он смог пошевелиться. Но на этом аномалия не успокоилась. Алекс чувствовал, как она начинает перетягивать входящий поток на себя. Он пытался сопротивляться, но проклятая хрень была сильнее. Насос работал в полную силу, подъедая остатки пыльцы, но человеку доставались лишь крохи, которых едва хватало на поддержку барьера.

Пока он боролся, стены ямы продолжали смыкаться и почти срослись. Даже не атакую человека напрямую, монстр мог его убить, просто похоронив в своем теле.

'Нужно выбираться!' - промелькнула мысль.

Кое-как Алекс начал карабкаться наружу. Пришлось выделить немного энергии мышцам, иначе он бы не смог вбивать пальцы в нарастающую плоть твари и одновременно поднимать измученное тело, которое ощущалось как деревянное.

Человек полз вверх, пытаясь фильтровать яд, поддерживать усиление и одновременно блокировать аномалию, борясь с ней за крохи энергии. Основной барьер развеялся - осталась только маска, но его натренированное тело должно было продержаться какое-то время. Сейчас главное выбраться! Парень не видел, сколько осталось пыльцы, но если она закончится прямо сейчас, то он умрет.

Когда выход был на расстоянии вытянутой руки, монстра заколотило. Это был уже не легкий тремор и даже не сильные толчки, а спазмы умирающего создания. Хорошо еще, что липойд заперт в пещере и не может раскачаться как следует.

- Да сдохни ты уже, наконец, - прошептал измученный старатель, не испытывая никакого сочувствия к полудохлой твари.

Чудом ему удалось не свалиться, а выбраться наружу. В этот момент монстр впал в агонию, и его тело стало ходить ходуном. Человек покатился вниз по холму, в какой-то момент очередной спазм толкнул его так сильно, что он пролетел горизонтально около сотни метров. Лишь по случайности его не подбросило, и он не врезался в потолок.

Упав на упругую поверхность, старатель еще раз подскочил, как на батуте, снова свалился и, прокатившись с десяток метров, остановился. Через несколько минут монстр затих и умер, но человеку была безразлична судьба липойда, все его внимание было поглощено внутренней борьбой. Единственное, что он успел заметить, как по резонансу через него прошел импульс модулированной энергии от только что убитой твари, трансформируя тело, энергетическую систему и мозг. Но и тут аномалия подгадила, перехватив часть законной награды.

Стиснув зубы, Алекс сел прямо и сосредоточился на чужеродном источнике. Если он с ним не справится, то тот его просто сожрет или преобразует в юродивого, как это произошло с липойдом. Если бы он знал, что его ждет в конце пути, то послал бы это Присутствие со всеми его загадками к чертовой матери. Нужно было слушать Торвальда и валить из пещеры!

- Стоп! - оборвал себя Алекс.

Сейчас был самый неподходящий момент, чтобы жалеть о прошлом! Старатель отрешился от окружающего мира, монстра, забот о будущем, переживаний о товарищах и всего остального. Он распределил внимание по телу и направил весь поток в свой резерв, так чтобы аномалии ничего не оставалось, но она словно черная дыра играючи обходила все его попытки лишить ее пищи.

В какой-то момент поток резко снизился - закончилась пыльца! К счастью, вокруг образовался избыток энергии от умершего липойда. Этого пока хватало, чтобы питать ненасытное ядро и оставлять немного для Алекса.

Счет шел на минуты, как только избыток энергии сойдет на нет, все закончится. Он либо успеет справиться, либо нет! Парень успокоился и бросил попытки восстановить контроль за потоком - аномалия явно была сильнее и ненасытнее.

Тело липойда начало опадать и разглаживать, но Алекс этого не видел. Он окружил вниманием - его единственный инструмент борьбы с чужаком! - аномалию и попытался выстроить барьер вокруг нее, заключив ее в защитную сферу.

Целых десять долгих минут человеку никак не удавалось совершить задуманное - стенки барьера постоянно лопались под напором входящей энергии. Тогда он задержал дыхание и остановил Насос. Поток резко снизился, отсекая их обоих от окружающего избытка, и старатель, на остатках энергии из собственного резерва, смог обернуть чужеродное ядро защитным экраном.

Как только аномалия была изолирована, он тут же восстановил работу Насоса и дыхательной маски и стал вкачивать энергию в защитную сферу. Алекс чувствовал, что между ним и ядром идет борьба, но сдаваться не собирался.

Прошло два часа непрерывных усилий, но стабильного результата так не было. Парень понимал, что если он уберет внимание, то сфера разрушится и борьба начнется по новой. Алекс не ощущал злой воли в чужеродном ядре, скорее оно было стихией, которую нужно обуздать и победить. Он чувствовал, что аномалия дерется с ним, как дерево в лесу борется за место под солнцем.

Через пару часов нарисовалась еще одна проблема - видимо, монстр в отчаянных спазмах забил выход, и река перестала вытекать из пещеры. В результате зал стал заполняться, как огромный бассейн. Это было бы небольшой проблемой, если бы вода не была насыщена ядом, а барьер вокруг тела итак едва работал.

Чертыхаясь, Алекс встал и медленно побрел к стене, не снимая внимания с изолирующей сферы. Видимость после смерти липойда не улучшилась. Парень брел по щиколотку в ядовитой воде. Он жутко устал, хотел спать и чувствовал признаки сильного отравления, но борьбу с чужаком не прекращал ни на секунду.

Еще через десять минут покачивающийся старатель добрел до стены. Где он был, старатель не представлял, но тут ему повезло - справа доносился звук водопада. Он вышел куда нужно! Не отвлекаясь от внутренней работы, парень доковылял до подъема и начал карабкался вверх, цепляясь за скользкие камни, больше сил ни на что не хватало. Удача не покинула человека -- он не свалился, а кое-как забрался в проем и отправился дальше.

Верхний туннель ничем не отличался от прохода, по которому он добрался сюда. Та же самая речка мирно текла мимо, а воздух, как и внизу, был заполнен ядовитыми миазмами, но их было значительно меньше, потому что в воде не было заразы.

Через триста метров видимость начала улучшаться, но охотник не останавливался, пока не прошагал еще километр. Монстры ему так и не встретились - жители верхнего туннеля, очевидно, не жаловали вонючего соседа снизу и держались от него подальше.

Решив, что дальше идти опасно - кто знает, какие твари тут обитают! - Алекс сел, прислонился к стене и сосредоточился на чужаке. Парень прекрасно понимал, что защитная сфера, какой бы прочная она ни была, не спасет его. Стоит ему заснуть - а за время похода удалось поспать всего несколько часов! - и защита лопнет. Его единственная возможность выжить - создать новое умение, которое окончательно изолирует аномалию. Причем эта способность должна изменить его, по аналогии с навыками, меняющими тело - как если бы он один раз вырастил жабры и забыл о них.

Полностью отрешившись от внешнего мира, Алекс уплотнял и уплотнял сферу, ежесекундно прикладывая усилия. Прошли сутки... Парень с трудом удерживался в сознании. Он чувствовал себя человеком, стоящим на отвесной скале в шаге от глубокого океана - стоит оступиться, и упадешь в бездну, из которой уже не выберешься.

Через тридцать часов работы, когда сознание почти отказывалось концентрироваться на задаче, старатель, наконец, почувствовал долгожданные изменения - сфера вокруг аномалии трансформировалась в нечто иное и стала ощущаться не как результат его усилий, а как новая матрица. Он снял с нее внимание и стал ждать.

Прошло десять минут, но сфера не распадалась, изолируя внутри чужеродный источник энергии, и не требовала ни дополнительной подпитки, ни внимания. Старатель отлично ощущал сосуд и содержимое, а его внимание легко проникало внутрь. Там, в центре плавала аномалия, но она больше не вибрировала и не поглощала энергию, а спокойно покачивалась и вообще вела себя как вежливый гость.

Парень устало вздохнул:

- Статус.

[Уровень: 2

Энергия: 306/306 ед

Трансформация: Тело: 72,9% / Структура: 96,4% / Мозг: 63,5%

Сигнатуры: Простые: Ходок (15%)

Обычные: Ночной фильтр (макс.), Общее усиление тела (макс.)

Редкие: Барьер пустоты (9%), Объемное восприятие (10%), Насос** (99%), Лезвия пространства** (94%), Базис (2%), Кровь как огонь* (81%), Сфера энергии* (52%)

Уникальные: Изолированное пространство (0%)

Таланты: Касание смерти, Чувство пространства, Чувство энергии]

Интерфейс зафиксировал два серьезных изменения. Во-первых, после убийства переростка сильно выросли аспекты. Алекс даже цокнул языком от удивления - энергетическая структура добралась почти до максимума, хотя в начале похода показатель был меньше 20%.

Как оказалось, уничтожать гигантских тварей, даже если они полудохлые и недоразвитые крайне выгодно. Хотя энергоплотность дефективного тела липойда была подозрительно низкой, за счет его размеров импульсу, выделившемуся в момент убийства, хватило сил поднять показатели на десятки пунктов.

Однако самое интересное находилось внизу списка параметров - новое умение, да еще и уникальное -- 'Изолированное пространство'! С его помощью он и заблокировал неведомую хрень, поселившуюся внутри. Теперь, когда опасность миновала, осталось последнее усилие. Алекс закрыл глаза, направил внимание на аномалию и устало произнес:

- Статус!

Ничего не поменялось.

- Статус!

Снова никаких результатов, но парень не сдавался и продолжал говорить как заведенный: Статут! Статус! Статус!

Этот способ ему когда-то подсказала Ева. Некоторые исследователи использовали многократное повторение, чтобы получить дополнительную подсказку от Другой Стороны. Если сосредоточится на нужном параметре или держать в голове вопрос, то через некоторое время может повезти и можно увидеть в интерфейсе дополнительные эффекты или статусы, например, отравление или внутренние повреждения. В обычное время Алексу это было не нужно - он шел другим путем и предпочитал работать напрямую с матрицами, а в справку заглядывал только, чтобы оценить свой прогресс. Но прямо сейчас ему была нужна любая информация по аномалии или хотя бы намек - что это вообще такое и чего от нее ожидать.

Через семьдесят три попытки в интерфейсе под списком талантов появилась новая строка:

[Хранилище: Осколок]

- Ну наконец-то! - выдохнул парень.

Хотя исчерпывающего объяснения старатель не получил, ситуация немного прояснилась и он успокоился - осколок так осколок! Если бы аномалия назвалась 'бомба' или 'черная дыра' он бы заволновался, а с осколком он как-нибудь разберется, но потом. Ядовитые испарения почти полностью рассеялись, концентрация упала до терпимого уровня и парень, не сходя с места, лег на пол, закрыл глаза и мгновенно заснул...

***

За время долгого сна Алекса никто не съел и не отравил. Проснувшись, он глянул на часы - до назначенного времени осталось чуть больше двух дней - вполне достаточно, чтобы добраться до лагеря вовремя, если не тормозить. Добежав до водопада, парень глянул вниз. Благодаря высокой летучести яд с поверхности полностью испарился, а его взору открылась огромная туша липойда. Резиновое тело немного подтаяло, но такой махине потребуется пару недель, а то и месяц, чтобы окончательно исчезнуть. Главное, что вода схлынула, открывая проход вниз.

'Надеюсь, я не устроил потоп, - подумал старатель, испытывая небольшое чувство беспокойства за людей в лагере. - Ладно, должны справиться, не маленькие, зато профангов по дороге меньше будет'.

Прыгать вниз было опасно - одно дело живой липойд, а другое дело дохлый, да еще и пролежавший двое суток после убийства. Плоть гиганта была уже не такое упругой, чтобы по нему спокойно бежать - можно было запросто провалиться вниз и наткнуться на какой-нибудь внутренний резервуар с отравой, которая еще не нашла выход на поверхность и не испарилась.

- Придется карабкаться по стене, - мрачно произнес старатель и активировал Насос.

Тут произошло странное! Алекс почувствовал, что умение тянет энергию не только из окружающего пространства, но и изнутри - из хранилища, где находилась аномалия. Причем поток был сильнее именно из сферы с осколком.

Время поджимало, но парень решил разобраться с новой особенностью. Похоже, что аномалия являлась независимым источником энергии.

- Значит, ты можешь не только забирать, но и отдавать, - удивленно произнес парень, ощупывая вниманием чужака.

Постепенно ситуация прояснилась. Хранилище удерживало не только непонятное ядро, но и выделявшуюся из него энергию. Именно ее и тянул Насос. Как только сфера заполнялась, аномалия переставала выделять энергию. Простой тест показал, что внутри может накопить около тысячи единиц, что в три раза превышало параметры старателя. Процесс перекачки в собственный резерв занимал доли секунды.

Осколок непрерывно генерировал энергию, поэтому, как только изолирующая сфера опустела, она начала снова заполняться, и через пятнадцать минут у старателя опять был дополнительный резерв в тысячу единиц. Более того, Алекс смог напрямую подключиться к аномалии и тянуть поток из нее. В этом случае он заполнял свой резерв не за 2.5 минуты, а за 50 секунд. Это было медленнее, чем преобразование пыльцы, но выгоднее чем в других случаях. Фактически внешняя подпитка ему больше не нужна!

Никакие ухищрения не могли истощить осколок, казалось, что его запас бесконечен, возможно, никакого собственного резерва у аномалии и не было, просто она постоянно генерировала энергию. Старатель понимал, что так не бывает, но другого объяснения не находил.

При этом Алекс не чувствовал никаких различий между энергией чужака и той, что наполняла окружающее пространство. Это было странно - любое существо при использовании энергии модулировало ее, именно так и работали матрицы. И даже после смерти монстра, когда сила медленно покидала мертвое тело, в ней содержались остаточные вибрации, которые старатель научился определять спустя несколько месяцев жизни на Другой Стороне. Но в осколке не было ничего такого, он никак не окрашивал генерируемый поток, как будто являлся неотъемлемой частью самого мира.

Прежде чем уйти осталось сделать последнее действие. Алекс распределил внимание по пространству и прислушался. Ощущение Присутствия пропало, значит, он выполнил свою миссию и больше его здесь ничего не держит. Но затем, на периферии, почти за порогом восприятия, парень уловил нечто новое - пространство 'звучало' по-другому. Было в нем что-то неправильное, чужеродное. Возможно, парень смог это почувствовать, только потому, что был рядом с местом возникновения аномалии, где ощущение искажения было особенно заметно. Вероятно, осколок был не причиной этого явление, а его следствием, результатом какой-то катастрофы.

- Что же здесь случилось? - прошептал он.

Алекс подозревал, что после убийства гигантской твари ситуация в пещере не изменилась и люди как не могли прыгнуть обратно на Землю, так и не могут и теперь он догадывался почему - что-то в пространстве этому мешало, а значит нужно пробиваться через големов. Парень подошел к краю водопада и прыгнул вперед.

Увеличенный запас энергии, и высокая скорость набора давали массу возможностей. Старатель мог ставить дистанционные щиты каждые 7 секунд, это было не так быстро, как хотелось, но для перехода на другую сторону зала должно было хватить с запасом.

В сумме у него имелось около 1300 единиц энергии. К сожалению, потратить весь объем сразу, вложив его, например, в Лезвия, Алекс не мог. Сначала энергию нужно было перекачать в собственное хранилище, а уже потом использовать для активации навыка. Но все равно сейчас он чувствовал себя значительно комфортнее и мог позволить себе не беспокоится, что на него неожиданно набросится монстр, а ему нечем будет ответить.

Двигаясь по пространственным щитам, как по ступеням, парень добрался до спуска в нижнее русло. Плоть монстра размягчилась, и огромный труп растекся на сотню метров от входа в зал, поэтому Алекс еще немного прошагал по воздуху пока, наконец, не спрыгнул на чистый каменный пол.

Прежде чем отправиться в путь старатель обернулся и посмотрел на труп липойда. Все-таки он был прав, когда решил довериться своему чутью и исследовать реку - риск принес с собой новые возможности и сделал его сильнее. Теперь оставалось правильно воспользоваться этой силой, чтобы выручить попавших в беду людей.

Отвернувшись, Алекс активировал усиление и побежал вперед. Больше он не оглядывался, впереди лежал долгий путь к лагерю.

Глава 41: Последний туннель

Система Тамедиан. 6-я космическая база для приемки пыльцы.

Рагх служил техником, был двухметрового роста и любил пофилософствовать, благо времени на базе для столь банального увлечения было достаточно, хотя жесткое иерархическое общество, в котором он жил, не поощряло подобное времяпрепровождение. Сейчас молодой рептилойд с интересом разглядывал изображения землян и размышлял, смогут ли потомки обезьян выжить и влиться в ряды избранных или канут в небытие как тысячи других цивилизаций.

Если бы ему предложили спор, то он не раздумывая поставил все, что имел на последний вариант и не потому, что желал зла людям, наоборот, но статистика была неумолима. Многие из вымерших рас имели и таланты, и технологии получше, чем у землян, а также многочисленные ресурсы. Но это их не спасло. Кто-то скатывался в пропасть быстро, меньше чем за сотню лет, иные барахтались столетиями, постепенно угасая, пока их миры не рушились, на какое-то время становясь добычей кочевников, независимых кланов, мародеров и прочих космических проходимцев или просто умирали в безызвестности. И только небольшая группка счастливчиков преодолевала первый кризис.

Что лежало за испытанием, техник не знал. Для доступа к подобной информации нужна была сила, до которой он только надеялся когда-нибудь добраться. Поэтому и работал здесь - на ближайшей космической базе, где шансов заслужить продвижение было больше.

Солнечная система самих тамедианцев, с четырьмя крупными планетами, две из которых они заселили, переживала первую фазу Слияния, которая длилась - тут Рагх загрустил - больше тысячи лет. Их цивилизация, как и всякая другая, столкнулась с кризисом без какой-либо подготовки, но пока им удавалось удерживаться на плаву, поддерживая достаточный объем население, и оттягивать момент Слияния, поэтому Оболочка, как они называли Другую Сторону, не вошла еще в стадию, после которой их мир или спасется, или рухнет, а разумная жизнь закончится, и они освободят место на планете для других, более удачливых форм жизни.

Возможность покинуть свою звездную систему у них была, но убежать от испытания они не могли. Только очень сильные разумные, прошедшие не одну эволюцию, могли существовать независимо от Оболочки и свободно передвигаться от планеты к планете. Среди тамедианцев таких особей было всего пару сотен на восьмимиллиардное население. Все остальные не могли удрать из родной обители без последствий или дорогостоящих артефактов.

Но долой грусть! Они сильные и они обязательно выживут. Предки, столкнувшись с первой волной Слияния, смогли разработать план спасения для всей расы. Они также были достаточно жестоки и безжалостны, чтобы его воплотить. Благодаря исключительной дисциплине и чувству ответственности за членов рода, присущих их культуре, они смогли круто изменить общественный строй, пустив под нож всех, кто не соответствовал высоким стандартам. Только особи с высокими шансами на персональную эволюцию, получали ресурсы и разрешение на размножение, а самые перспективные вдобавок и долгую жизнь, обеспечиваемую волшебным порошком.

Их цель была пройти Слияние всем вместе, а не по отдельности, как это случалось во многих мирах. Ничем хорошим это обычно не заканчивалось - самые могущественные существа выживали и разбредались по вселенной, а остальные вымирали. Все продвинутые цивилизации об этом рано или поздно узнавали, но когда сильного заботит судьба слабого? Если бы не решительные действия старейшин и чувство долга рядовых граждан, то и их бы ждала подобная участь.

Рагх поморщился и вновь взглянул на изображение. Наивные дикари, они думают, что тамедианцам так нужны их усилия по сбору порошка, потому что их раса не может собрать нужного количества. Они еще ничего не знают о своем мире-отражении, даже дальше первого слоя не ушли. Да любой воин, прошедший достаточно эволюций, мог в одиночку набрать больше ресурсов, чем тысяча человек. Для этого нужно было всего лишь зайти поглубже - в нижние слои Оболочки. Туда, где энергия более плотная, а монстры опаснее. Но земляне только-только начали осваиваться на новой территории, и чем дольше они будут оставаться в неведенье, тем лучше. Когда-то и предки Рагха были такими же зелеными новичками.

Однако время летит быстро, и скоро люди узнают, что их истинная роль - быть донорами своих нанимателей. А те небольшие запасы порошка, что они с таким трудом добывают в обмен на технологии, нужны отнюдь не для того, чтобы питать какие-то там механизмы - любая развитая цивилизация успешно решала свои энергетические проблемы - а для сопротивления и оттягивания момента Слияния.

Пробои на их планете следовали один из других и иногда из них лезли такие жуткие монстры, способные разрушать города, что без силы, даруемой Оболочкой, они бы никогда не справились, а выносить пыльцу из мира-отражения означало приблизить Слияние. Вот и приходилось экономить на всем и зависеть от внешних поставок. Хорошо еще, что было чем заинтересовать новых партнеров.

Их предки оказались достаточно дальновидными и не набрали больших долгов. Как только они немного очухались и поняли, что к чему, то запустили собственную программу поиска молодых рас, благо, что технологии позволяли. И один из первых запущенных зондов через много лет нашел и человеческую цивилизацию. Это случилось очень вовремя - два предыдущих донора не выдержали напряжения, и перешли в стадию коллапсирования.

Рагх почувствовал гордость за свою расу. Медленно, но верно, они справлялись. Появилось уже достаточно эволюционированных особей. Ответная реакция Оболочки снижалась, еще немного, и Слияние перейдет в более безопасную фазу. Надо только дождаться и выдержать. Увы, но помощи ждать было неоткуда. Слияние было проверкой, экзаменом, который каждая цивилизация должна пройти самостоятельно. Более успешные расы не вмешивались в этот процесс. Единственное что они запрещали - открытый грабеж. Ведь кому потом захочется жить по соседству с миром, населенным агрессивными и тупыми особями, которые выжили только за счет других. И без того во Вселенной хватало ублюдков, стремящихся поживиться на чужом горе. Благо, что они не могли свободно развернуться в чужом пространстве, пока Оболочка еще держалась.

Зато торговля не запрещалась. Это был еще один экзамен - проверка на инфантильность и способности. Набрал долгов - выплати и выживи! Сильная раса справится, другие просто освободят место для своих последователей. Вселенная хотя и была жестокой, но при этом очень изобильной на разумные формы жизни, ведь только это обеспечивало развитие и самой Вселенной. Как только один доминирующий вид исчезал, на его месте возникал другой, и этот процесс продолжался до тех пор, пока очередная планетарная цивилизация успешно проходила первый кризис. Мудрые принимали этот закон и старались попасть в число счастливчиков.

Техник со свистом выдохнул через усеянную зубами пасть. Несмотря на грозный вид, он не был агрессивным и судьба человечество его трогала. Но, как говорится, своя чешуя ближе к телу. Рагх был убежденным патриотом и был готов пожертвовать собой ради выживания вида, поэтому сочувствие к людям в нем не перевешивало желание выжить любой ценой. В конце концов, с ними также когда-то поступили, но они справились. А где сейчас их наниматели? Мертвы - они не прошли Слияние! Если землянам и суждено выжить, то только самостоятельно и лучше им поторапливаться и поскорее браться за ум. Но сначала пускай рассчитаются с долгами! Тут он улыбнулся, но уже агрессивнее. Иначе они узнают, что бывает с должниками.

Другая Сторона. Алекс.

Алекс несся как угорелый. Сюрпризов он не ожидал, разве что из боковых туннелей мог вылезти любопытный монстр, но ответвлений, во-первых, было мало, а во-вторых, рядом с ними старатель соблюдал осторожность и притормаживал.

Популяция монстров сократилась за счет мини-наводнения, но в основном пострадали самые безобидные грибы первого уровня, и только в пределах первого десятка километров от зала с трупом липойда. Поэтому потоп не сильно повлиял ни на планы старателя, ни на активность соперников. Но его это не волновало - старых профангов он всех повывел, а новые завестись не успели, видимо, оставшиеся грибы еще не проголосовали, кто из них достоин эволюции.

На бегу парень постоянно перекидывал накопленную энергию из хранилища в собственный резерв, пока не натренировался делать это простым мысленным усилием. Поведение аномалии не изменилось, и старатель решил, что он пока может не волноваться за нее, хотя будь его воля, он бы сразу избавился от ее присутствия. Ну не хотел он полагаться на заемную силу! Это было не в его характере. Одно дело если бы это был какой-то внешний артефакт, а другое дело чужак, поселившийся внутри, но выбора ему не дали.

В результате экспериментов выяснился забавный момент - Алекс мог использовать энергию аномалии для генерации пыльцы. Самый простой способ - сделать мину, а затем деактивировать ее. В результате образовывался небольшой избыток энергии, который можно было перевести в порошок. Но из-за низкого КПД толку от этого было мало - проще охотиться за речными угрями, чем собираться ресурс таким образом. Зато сам факт независимости порадовал старателя.

Доведя перекачку энергии до автоматизма, Алекс решил, что достаточно натренировался и дальше просто бежал по каменному коридору рядом с текущей водой. Бег был для него отдыхом, парень очистил сознание от забот, проблем и лишних мыслей, даже непрекращающиеся выстрелы воспринимались как нечто внешнее. Чем-то это напоминало его долгие заплывы в озере. В конце дня он сделал двухчасовой привал, немного поспал и продолжил марафон.

Единственное активное умение, которое он поддерживал всю дорогу обратно - Кровь-как-огонь.

На следующий день, еще через двадцать часов путешествия старатель добрался до лагеря. Увидев знакомый зал, он притормозил и уже спокойно вошел.

- Алекс вернулся! - закричала глазастая Сильвия. - Народ, все сюда!

Старатель немного поморщился, ему было приятно, что о нем не забыли, но он бы предпочел более формальное приветствие. Как только Мигель уживался с такой задорной непосредственностью?

Помимо девушки и ее приятеля, в зале находились Торвальд и Дарен. Старатель застал их посреди напряженного тренировочного боя на копьях. Оба воина были раздеты по пояс и напялили рабочий комплект штанов из общих запасов - парадный вариант они, видимо, берегли для выхода из пещеры.

Бойцы, судя по движениям, отрабатывали скоростное взаимодействие. Дарен постоянно теснил бородача, но пробить его защиту не мог. Оба имели свои сильные стороны и активно пользовались ими, гася преимущество соперника.

Услышав крик Сильвии, они прервали схватку.

- Алекс... - в голосе лидера звучало одновременно и облегчение и скрытое нетерпение, - вернулся, наконец! Что нашел?! Рассказывай!

Интерес бородача был понятен - новичок мог принести отличные новости. Уже то, что он вернулся, было хорошо, а если он еще и безопасный выход нашел...

- До источника реки я не добрался. Время вышло и пришлось повернуть. Но кое-что интересное я увидел.

- Так что там? Хотя подожди, наверное, ты с Евой хочешь повидаться. Сильвия, будь добра позови всех, чтобы потом не пересказывать.

Девушка пулей метнулась в жилую пещеру. Люди были сосредоточены на небольшой территории, поэтому через десять минут все собрались послушаться рассказ разведчика. Большинство обитало под землей не один месяц и страдало от информационного вакуума - редкое явление в век развитых технологий. К тому же выжившим было интересно, что же находится в дальних пещерах.

- Алекс! - прокатился по пещере знакомый голос близкого человека, а вслед за ним на него налетела подруга.

После жарких объятий и поцелуев с Евой, которая ничуть не стеснялась присутствия остальных - жизнь полная опасностей делал людей более искренними - пришло время рассказа:

- Сколько точно я прошел - не знаю, но это примерно пятьдесят часов бега ...

Алекс поведал о пути вдоль извилистой реки и о встрече с гигантским липойдом. Победу он объяснил возможностями своей защиты и уязвимостью слизняка к лезвиям, а также таинственным ядром внутри, потеряв которое враг погиб. Умолчал только о поглощение осколка.

- Потратил всю пыльцу, но теперь путь свободен. Если с големами не получится, то можно уходить этой дорогой. Однако, что за монстры обитают выше по течению - я не знаю. Выхода не видел, возможно, он недалеко, а может до него еще недели идти.

- Хм, - задумался Торвальд. - Какие мысли народ? Вы всё слышали, стоит идти или нет? Если пойдем, то придется путь расчищать, но Алекс может с грибами справиться. Так за несколько дней доберемся до подъема, где этот зараза лежала... Интересно, с чего она так выросла. А дальше будем выход искать.

Однако так просто уговорить отряд избежать битвы с духами камня лидеру опять не удалось.

- Я против, нельзя уходить отсюда, не доверяю я пещере! - вдруг вмешалась Марта. - Знаю милый, ты не любишь големов, но нужно рискнуть. Здесь есть выход и до него всего несколько километров. А по речке мы месяцами плутать можем. Надо попробовать убить хотя бы одного ублюдка. Отомстим за друзей. Лучше известный враг, чем неизвестность. Если будет слишком трудно, то уйдем.

- Еще мнения будут? Нет? Тогда голосуем! - поставил точку лидер.

Если бы он принимал решение в одиночку, то выжившие отправились в путь вдоль реки, но Торвальд знал, что люди не подчинятся такому выбору - его авторитет распространялся на организацию обороны и немного на обустройство пещеры. Зато если они проголосуют как надо, то все смирятся с результатом.

- Выборы! - обрадовалась Сильвия, для которой любая движуха была в радость. - Давайте голосовать!

Не откладывая дело в долгий ящик, каждый член отряда высказался. За поход были только Торвальд и Джа, остальные проголосовали за битву.

- Значит, решено. Черт с вами! Уговорили. Ждем орду, отбиваемся и разбираемся с големами.

***

Каждое нашествие было испытанием для выживших. До прихода Алекса преимущество людей было мизерным. Но то раньше, теперь же отряд ожидал боя с каким-то азартом и нетерпением. Предстоящая схватка была не испытанием, а досадной помехой на пути к свободе. Так бывает, когда после череды неудач и длительного периода отчаяния и угасания появляется надежда, или даже не глупая надежда, а много лучше - четкий, разумный и, главное, выполнимый план!

Люди воодушевились, им нужно выстоять всего один раунд в бесконечной и бессмысленной борьбе с пещерными тварями, а дальше они либо выберутся через ближайший туннель, либо уйдут другой дорогой, по маршруту, который вдруг стал проходимым.

Нашествие началось в срок, прошло без эксцессов и по предыдущему сценарию - Алекс в одиночку перемалывал основные силы нападающих, а бойцы с дистанционными атаками оказывали посильную поддержку. Осквернителей стало чуть больше, но липойды четвертого уровня не удостоили людей своим присутствием, видимо, небольшой отряд не воспринимался пока еще достаточно серьезной угрозой.

Во время схватки остальные настолько расхрабрились, что когда Алекс шинковал слизняков, Торвальд и Дарен время от времени подбегали и собирали пыльцу - ресурс им понадобится для уничтожения духов камня.

В конце концов нападение захлебнулось, а потом и армия липойдов закончилось. Люди переждали немного, оттащили трупы и отправились на отдых. В ночное дежурство отправились рукопашники - Мигель и Джа, которые не слишком устали, а выносливости у них было больше, чем у бойцов энергетической направленности. Утром за общей встречей они рассказали, что каждый час на них выходили одиночные слизняки.

- Уроды сменили тактику. Слишком много их стало, постоянно кочуют и провоцируют. Видимо, за нас скоро всерьез возьмутся, - делился своими соображениями Джа.

- Другого я от них и не ожидал. Сегодня начинаем подготовку к прорыву. Действует по плану, - скомандовал лидер.

Торвальд с Мартой давно разработали тактику борьбы с духами камня, времени на обдумывание у них было достаточно. Появление Алекса немного поменяло расчеты, но не сильно. Способности и возможности всех участников будущего сражения были известны. Старатель не умолчал о возможности резко выдать несколько сильных ударов, но объяснил это новым умением. Только Ева знала всю правду. Марта понимающе кивнула:

- Такой навык иногда встречается у тех, кто с энергией напрямую работает. Обычно бустом зовется или что-то в этом роде. Это как дополнительный резерв?

- Да.

- Поздравляю. Значит, наши шансы еще немного повысились.

Тактика сражения строилась на возможности соорудить ловушку для големов, которая должна была затормозить гигантов и привести в место, где Алекс заранее мог установить мины. Трио девушек также должно было внести свой весомый вклад в убийство. Для реализации задумки люди разобрали баррикады рядом с туннелями липойдов.

Коридор, где жили каменные духи, даже по виду немного отличался от остальных - пол шел под наклоном вверх, ширина и высота проема была около десятка метров. Но, как и туннели липойдов, путь на свободу был таким же извилистым и непростым. Первый поворот лежал в тридцати метрах от входа, дальше дорога не просматривалась.

Торвальд рассказал, что когда тварь погналась за ними и попала в тесный коридор, то стала пригибаться и притормаживать. Тогда это им здорово помогло. Поэтому лидер хотел забаррикадировать туннель так, чтобы остался небольшой проход, по которому голем сможет едва идти.

Главная роль в подготовке укреплений принадлежала Марте. Она могла напрямую влиять на камни, сплавляя их вместе, поэтому выжившие не просто навалили кучу булыжников, а сделали крепкую стену. Выбраться из туннеля в зал можно было только через узкий извивающийся проход с несколькими перепадами высоты, а в конце лабиринта голема ждала ловушка - келья с толстыми стенами, небольшим лазом и несколькими бойницами, через которые люди смогут его атаковать. Конечно, если дать твари время, то она пробьет себе путь наружу, но несколько метров спаянного камня в два счета не раскидаешь.

Одновременно со строительством укреплений, отдельная команда выживших зачищала территорию липойдов и собирала пыльцу. В любое другое время высокая концентрация слизняков напрягла бы людей, но сейчас они были им даже благодарны - скорость сбора порошка заметно выросла.

Спустя два дня все было готово. Торвальд не знал, сколько времени займет прорыв, но планировал управиться до прихода следующей орды.

- Начинаем! Дарен, Ева - вперед! - скомандовал он.

Девушка должна была зарядить три камня, пронести их по туннелю и закинуть в место, где обитал дух. Эти существа обычно селились рядом с кучами камней. То ли они специально выбирали такие места, то ли сами собирали валуны. Ее спутник обладал аналогичным навыком телекинеза, но левитировать заряженные снаряды не мог - после заполнения энергией другого человека они сопротивлялись его навыку. Кроме того, Ева не могла слишком далеко удаляться от своих бомб, иначе она теряла над ними контроль, поэтому ей пришлось лично отправиться на задание.

Дарен, как обладатель четвертого уровня и высокой скорости, должен был прикрыть ее и при необходимости отвлечь голема. Также в его задачу входила провокация твари. Духи, как и другие скрытые монстры, предпочитали ждать добычу, спрятавшись, не показывая себя, пока жертва не подойдет вплотную.

Алекс волновался за подругу, но ее роль была критической, а сам он ну никак не мог покинуть свой пост. Поэтому парень зарядил две мины и приготовился к штурму крепости.

Два человека протиснулись через систему проходов и скрылись в недрах каменной ловушки. Потекли томительные минуты ожидания.

***

Ева осторожно ступала по каменному полу, мысленно подбадривая себя. Она не была трусихой, но до флегматичности и спокойствия Алекса, с которым он проходил любое испытание, или радостного оскала Мигеля, когда он бросался на врага, ей было очень далеко. Все выжившие сильно отличались от других людей, на Земле, таких как они, давно считали слегка чокнутыми.

Девушка покосилась на спутника - и этот такой же, вон как спокойно идет, весь в ожидании, даже в предвкушении встречи с каменной гадиной. Не то что она! Тот, словно почувствовав ее мысли, обернулся.

- Не волнуйся, ты справишься! Если дела пойдут плохо - беги назад, не оглядываясь, я задержу ублюдка, а затем догоню тебя.

- А ты не боишься?

- Четвертый уровень против третьего - да я ему еще и наваляю! - рассмеялся Дарен.

Еву не обманули его слова, но она успокоилась, а затем почувствовала и нотку гордости - она всего лишь исследовательница и не могла похвастаться обширным боевым опытом, но ее роль в схватке - решающая. Она справится, должна ради других!

Впереди появилась гора камней судя по описанию - это было логово голема...

***

- Есть, сработало! - раздался приглушенный крик девушки, а через десять секунд она выскользнула из крепости.

Дарен выбрался сразу вслед за ней.

- Урод рядом! Здоровая зверюга! - выпалил он.

- Стрелки приготовлюсь, бьем по сигналу! Работаем по плану!

Вслед за командой лидера с другой стороны крепости раздался удар, как будто таран врезался в стену. А сразу вслед за ним по залу разнесся противный скрежет трущихся друг о друга камней и резкие выстрелы лопающихся булыжников. Гиганту явно не понравилась задумка хитрых людишек, и он в ярости продирался через узкий коридор, но даже его сил не хватало, чтобы разломать укрепление, поэтому он был вынужден сбавить скорость.

- По моей команде, на счет три! - орал Торвальд, мощный голос потомка викингов перекрывал даже шум, издаваемый големом, так когда-то его предки перекрикивали бурю, управляя драккарами.

В этот момент враг добрался до каменной ловушки, и начал долбить стену. Его руки, похожие на тараны, оканчивались огромными булыжниками, напоминающими кулаки без пальцев. Без устали он молотил ими по укреплению, издавая море шума. Если бы духи воплощались от громких звуков, то к крепости уже сбежались десятки других големов.

Тело монстра - угловатое и приземленное - кричало о мощи, силе и жажде разрушения. В нем не было ни капле изящества, даже орангутанг рядом с ним показался бы образцом утонченности. Но двигался гигант с грацией хищника. От его ударов все конструкция, выстроенная с таким трудом, сотрясалась, а с ее поверхности падала пыль и мелкие камешки.

- Один, Два, Три! - наконец, закончил счет Торвальд.

По его команде Марта и Нинг выпустили снаряды. Спустя несколько мгновений, как только они пролетели узкие бойницы, Алекс детонировал мины, а Ева бомбу.

БАМ! Звуки взрывов слились в один громкий хлопок, после которого наступила непривычная тишина, а спустя секунду люди услышали, как на пол осыпаются камни - дух либо развоплотился, либо оставил тело. Прошло несколько секунд и стало ясно - они победили!

- Ура! Вы молодцы, я вас люблю! - орала Сильвия, обнимая и целуя подруг, впрочем, ими она не ограничилась - объятий хватило и Алексу и Дарену, как главным участникам сражения, а затем настала очередь остальных членов отрада, скромно стоявших в стороне.

Другие девушки также не стеснялись выражать радость. Мужчины же были поскромнее и ограничились похлопываниями и сдержанными поздравлениями, хотя Торвальд ухмылялся, как кот, обожравшийся сметаной - победа если и не сняла с него груз, который он нес все эти месяцы, то значительно облегчила тяжелую ношу. Теперь он знал, как вывести людей и не собирался упускать шанс.

- Алекс, рассказывай, что почувствовал? - обратился он к новичку, когда все немного успокоились.

Помимо установки мин старатель должен был еще и промониторить ситуацию в момент взрыва. Его способность не требовала прямого видимого контакта, поэтому он активировал объемное сканирование и стоял вплотную к глухой стене так, чтобы поток энергии перекрывал расход на поддержку непрерывной работы способности.

Убийство оказалось проще, чем это представлялось вначале, точнее, совокупной силы команды хватило на развоплощение монстра. Алекс увидел, что дух камня занимал каждый сантиметр массивного тела. В тот момент, когда камни начали распадаться, враг попытался собраться в точку в центре голема, но внутренний взрыв его опередил, а целостностью туловища была нарушена, и дух разорвало на части. Если бы он соединился в целое, то спокойно улизнул, и все пришлось бы начинать сначала.

- Без Евы мы бы не уничтожили голема, ее бомба притормаживает дух, и он не успевает сбежать. В следующий раз сначала нужно подорвать сюрприз, а только потом атаковать.

- А где именно были заряженные камни? - уточнила Марта.

- Камень был один, над остальными я потеряла контроль, как только дух их использовал. Больше одного я не удерживаю, - объяснила Ева извиняющим тоном.

- Отлично, значит каменный ублюдок не такой уж и сильный, - обрадовался Торвальд. - А ты не переживай. Без тебя у нас бы вообще шансов не было.

- Не стоит недооценивать врага, - вмешался Алекс, - как только дух чувствует, что ослабевает, он тут же пытается сбежать и делает это крайне быстро. На самом деле мы едва успели. Еще чуть-чуть и мы бы его упустили.

- Не страшно, - отмахнулся лидер, теперь он верил в команду, - главное, что мы знаем что делать. Утек бы в этот раз - прибили бы в следующий. Нинг! Что по пыльце?

- Мало. Меньше даже, чем с липойда-осквернителя. Мы на его уничтожение больше порошка потратили, чем собрали. Баланс отрицательный.

- Вот дерьмо! Ну да ладно, если понадобится, то слизняки поделятся. Продолжаем, нужно сегодня хорошенько поработать. Все на позиции!

Тактика уничтожения голема была немного пересмотрена и охота продолжилась. Ева с Дареном отходили все дальше и дальше. Они бросали камни-ловушки рядом с подозрительными кучами, затем Ева отступала, а Дарен провоцировал монстра.

Были и сложности. Как оказалось, не все духи обитали рядом с горками валунов. Некоторые воплощались прямо в стене, после чего вырывались оттуда и бросались на людей. В первый раз это оказалось большим сюрпризом для разведчиков, но они смогли сбежать, а команда зачистки прибила его и без помощи Евы, поэтому, если не считать бурных эмоций и всплеска адреналина, все прошло без последствий, но дух смылся от возмездия.

Вторая попытка убить беглеца прошла без осечек. Зная, где прячется тварь - а монстры всегда возвращались на прежнее место - Ева подбросила камень-ловушку рядом с ним и дух на нее клюнул. Правда, им пришлось подождать час, пока враг накапливал энергию, для повторного воплощения. Но идти вперед, оставляя за собой соперника, который может прыгнуть на тебя в любой момент, было бы большой глупостью.

Через несколько убийств Алекс напросился в сопровождающие, чтобы увидеть, как образуется каменный гигант. Он единственный кто имел возможность наблюдать весь процесс воплощения непосредственно и рассчитывал узнать что-нибудь полезное. Ему как раз достался второй случай явления голема-из-стены.

- Вот там он прячется, - прошептала девушка, показывая на нишу.

При формировании тела дух просто вырвал часть поверхности, а заполнить ее было нечем.

- Хитрый гад, - добавил Дарен. - Будь осторожен, они формируются за пару секунд, как только ты приблизишься на расстоянии десять метров.

Алекс кивнул и пошел вперед. Его спутники вернулись к остальной команде - три мешающих друг другу человека в узком лабиринте - не самое мудрое решение.

Подойдя ближе, он заполнил две мины и 'сфотографировал' врага. Для сканирования было неважно есть у того тело или нет. Дух прятался в камне, на расстоянии метра от поверхности. Его энергетический силуэт напоминал осьминога.

Как только Алекс подошел еще ближе, тот дернулся и раскинул щупальца в разные стороны. Конечности мгновенно расширились и образовали руки, ноги и голову, а затем из ниши в стене выполз человекоподобный монстр. Камень словно раздвинулся, пропуская голема.

Решив, что он увидел достаточно, Алекс детонировал мины и бросился обратно. Взрыв отбросил пародию на человека, и она свалилась на задницу, но быстро поднялась и затопала вслед за сбежавшим наглецом.

Как оказалось, голем мог себя лечить - когда он добежал до людей трещины в его теле заросли, но при этом дух использовал часть энергии, потому ослаб, и отряду удалось с ним справиться.

Эксперимент не принес новых знаний и дальше выжившие уничтожали големов по отработанной схеме. Однако вылазка позволила Алексу заметить интересный момент - он увидел, что энергетическая форма жизни, хотя и неуязвима для материальных атак, но поддается действию Насоса, если он находится рядом. Он проверил это в ближайшем бою и обнаружил, что его умение действует на духа, как пылесос на занавеску. Правда, тварь легко выскальзывала из его хватки, но скорость теряла. В результате процент сбежавших врагов снизился до нуля. Однако парень чувствовал, что если его способность станет сильнее или противник будет слабее, то он просто распылит или поглотит его.

Между убийствами, рукопашники, которые не участвовали в стычках, расчищали каменный лабиринт от остатков големов.

К концу дня люди одержали 14 побед, они могли бы сражаться и дальше, но Марта объявили перерыв:

- Стена едва держится, дайте мне хотя бы пару часов на восстановление. Иначе она просто рухнет.

- Таких сюрпризов нам не надо, - нахмурился Торвальд, - закругляемся на сегодня.

Помимо проблем с крепостью его беспокоило настроение команды. Лидер видел, что люди вошли в раж и готовы биться хоть всю ночь - они наконец-то дали отпор опасному врагу, которого долго боялись. Но если высокий моральный дух помогал в работе, то кураж мог привести к фатальным ошибкам, а сейчас весь успех зависит от двух новичков. Потеряй они любого и выход станет таким же недостижимым, как и раньше. Нет, лучше успокоиться, переварить победу и продолжить охоту на холодную голову.

Укрепления восстанавливали сообща. Самая большая нагрузка выпала на Марту и Нинг. Первая в течение двух часов 'сваривала' камни вместе, вторая передавала ей запас энергии - она единственная обладала подобным умением, без этого восстановление затянулось бы на всю ночь. Дарен дежурил на другой стороне баррикад, просто на всякий случай, остальные подрабатывали грузчиками и чернорабочими, да отгоняли назойливых липойдов - без баррикад слизняки совсем обнаглели.

Через семь часов отдыха истребление каменных гигантов продолжилось. Люди приноровились и ошибок не делали. Победа была не за горами. Самой большой сложностью было появление сразу двух големов, но это случалось крайне редко, а недоумки больше мешали друг другу, чем угрожали людям, поэтому такие атаки отбивались без потерь.

Время летело незаметно. Отряду было наплевать и на пыльцу, и на развитие. Люди ощущали свободу и рвались к ней, не жалея себя. На третий день они перенесли баррикаду на два километра вглубь туннеля, чтобы снизить риск для разведчиков - на прямой дистанции големы сильно разгонялись, а последний участок туннеля, как назло, почти не имел поворотов.

На пятый день Дарен принес благую весть - он увидел свет в конце туннеля. Воин имел самое развитое зрение из всех выживших и разглядел, что в зеленоватом сумраке пещеры появились оттенками дневного освещения.

Через два дня команда прошла еще один поворот. Теперь любой член отряда мог заметить признаки выхода без специальных умений, а спустя еще три схватки големы закончились... Непобедимый прежде враг не выдержал слаженного напора отряда Торвальда.

Люди заночевали в отвоеванном туннеле. Это была их последняя ночь в пещере. Весь свой нехитрый скраб, запасы и остатки еды и одежды они принесли с собой. Что бы их ни ждало впереди - они не хотели оставлять имущество подземным тварям.

Алекс и сам чувствовал, как он устал от мира пещеры. В последнюю ночь они с Евой почти не спали.

- Что ты решил? Пойдешь со мной на базу, - продолжала его пытать подруга.

- А если нет? - улыбнулся Алекс.

- Да ну тебя! Я, можно сказать, спасла вас всех. Теперь ты мне должен. Так-то ты решил отблагодарить свою спасительницу? Пойдешь как миленький!

- Как миленький не пойду. Посмотрим сначала, что вы мне предложите. Но пока рано говорить о будущем, мы еще не знаем, куда попали.

- В предгорье. Куда же еще? - ответила девушка, но ее голос прозвучал неуверенно.

- Тогда почему переход на Землю не работает? Нинг только что проверяла. Портал не открывается.

- Не знаю. Может, как только выйдем, так сразу все и наладится.

- Давай завтра выясним, где мы оказались, а уже потом планы строить будем.

Под утро девушка заснула, а Алекс вызвал интерфейс. За прошедшее время только одно изменение было достойно его внимания:

[Сигнатуры. Редкие: Кровь как огонь** (85%)]

Второе усиление лечебного умения произошло во время битвы с ордой липойдов. Впрочем, старатель уже разобрался с его действием. Теперь навык мог удалять физическую усталость и снижал потребность в пище. Не то чтобы это было сильно необходимо, но возможности расширяло.

***

Утром отряд прощался с пещерой. Они дождались рассвета и как только снаружи стало светло, а Дарен с Алексом убедились, что поблизости нет опасных монстров, остальные выбрались на поверхность.

Туннель выходил в ущелье. По бокам прохода возвышались отвесные стены настолько высокие, что на их фоне каньон казался узенькой тропинкой, которыми изобилуют горы. Людям был виден только кусочек неба затянутый плотной пеленой облаков. Солнца не было видно, но в этом мире его никогда и не существовало - Другая Сторона даже не пыталась притворяться Землей, и многих знакомых черт тут просто не было. Хорошо еще, что присутствовали земля под ногами и небо над головой.

Смена суток была похожа на земной порядок, но ночь менялась на день без помощи светила - утром небесный свод просто разгорался, а вечером гас. Что являлось источником освещения, человечество пока не выяснило - на высоте в несколько километров постоянно дул сильный ветер, да еще и усиленный энергией. Он мгновенно рвал и повреждал любые зонды и устройства, запускаемые любопытными учеными, какие бы материалы они не использовали. После гибели нескольких десятков исследователей подобные эксперименты были запрещены. Ну, или проводились втайне от остальных.

Алекса и команду интересовало другое - куда идти? Из-за отсутствия небесного светила ориентировка на местности была затруднительной, а компасы тут не работали. Можно было бы идти в ту сторону, где горных пиков меньше, но стены ущелья закрывали обзор и выглядели одинаковыми в обе стороны. После недолгих раздумий Торвальд выбрал направление наугад, и отряд свернул налево.

Караван людей растянулся цепочкой, в этот раз впереди шли Алекс с Торвальдом, а Дарен и Мигель замыкали колонну. Монстров не было видно, что не удивительно - только в пещере они жили плотно, где одна обитаемая зона переходила в другую, на поверхности они встречались значительно реже. Иногда нужно было отшагать километры пути, прежде чем наткнешься на врага.

- Стоп! - Скомандовал Торвальд буквально через пятьсот метров, после начала похода.

- Что там! - спросили неуемная Сильвия.

- Не знаю, что-то странное...

Лидер, как и Дарен, имел навык, связанный со зрением. Но если последний мог видеть на далекие расстояние, то Торвальд хорошо различал детали на средней дистанции, из-за этой способности, а также сильной защиты он и шел в авангарде.

- Сейчас посмотрим. Подсоби, - попросил он Алекса.

Старатель кивнул, и два человека двинулись вперед. Через триста метров и Алекс заметил странность - скалы впереди выглядели слегка расплывчато, как будто они смотрели на них через несколько стекол, поставленных друг за другом под небольшим углом. Что именно было не так, парень не понимал, но вид доверия не внушал. Подойдя поближе, он запустил сканирование, рассчитываю получать четкое представление о том, что лежит впереди, но вместо этого его накрыла лавина непонятных ощущений. Как будто навык сбился и начал врать или впереди было сильное искажение пространства, как в зале с гигантским липойдом, только в десятки раз сильнее.

- Что случилось? - спросил гигант, заметив озадаченное лицо старателя.

- Ощущение странные, какая-то мешанина.

Идти прямо ему не хотелось. Подняв обломок скалы, он кинул его перед собой. Камень спокойно влетел внутрь и упал на землю как ни в чем не бывало.

- Монстров не чувствую, но что-то там есть.

- Может это ловушка какого-то гаденыша, нужно Еву спросить, - решил Торвальд, и позвал остальных.

Но никто не видел и не слышал ни о чем подобном. Информации для принятия решения не хватало. Торвальд колебался идти вперед или возвращаться, однако в этот момент мир решил дать ему подсказку.

Крааа! Сверху на них пикировала какая-то тварь без крыльев! Существо было похоже на двухметровый бочонок. По бокам вытянулись несколько рядов щупалец, сейчас они были прижаты, но старатель не сомневался, стоит врагу подлететь поближе и он ими воспользуется.

- Назад! - раздался громкий окрик - лидер мгновенно перешел от роли наблюдателя в режим боевого командира.

Люди рассредоточились. Только что это была галдящая толпа, а спустя мгновение отряд опытных бойцов, без страха встречающих опасность. В монстра полетели файрбол и капля Нинг, рукопашники вынули оружие и закрыли стрелков.

К этому моменту Алекс успел оценить ситуацию. Девушки слишком рано выстрелили - монстр уже поменял траекторию, снаряды просто пролетят мимо, значит, первый контакт за ним и лучше не подпускать тварь близко. У него как раз есть средство от таких шустрых врагов.

В секунду он выставить перед мордой летающей твари лезвие, на которое она напоролась со всей дури, а вслед за ним поставил щит. Бам! Экран не выдержал столкновения, но существу явно не понравился горячий прием, и оно решило поискать удачи в другом месте. По иронии судьбы тварь метнулась в сторону искажения, но как только она в него влетела, ее траектория резко изменилась, и гадина с размаху врезалась в стену. Удар не убил ее, но ориентацию она потеряла - два удара мордой о барьер и твердый камень на полной скорости кого угодно выведут из себя. Алекс успел отметить, что враг пробыл в искажении всего секунду и задел его самым краешком, а после удара о скалу его отбросило назад.

Краа! Снова заорало существо и шмякнулось на землю с двадцатиметровой высоты. Тут уже стрелки не сплоховали, и в сторону твари понеслись два снаряда. А Алекс почти мгновенно слил всю энергию на несколько ударов лезвиями. Враг трепыхнулся в последний раз и тихо замер.

- Мертв, - объявил старатель.

- Что это за тварь? Как называется? - полюбопытствовал Джа.

- Сейчас узнаем.

Алекс просканировал труп:

[Существо: неизвестно]

- Странно, не могу понять, - произнес он и сообщил о результатах обследования.

- Так, все отойдите и смотрите, как работают профи!

За дело принялась Ева, она полчаса щупала и резала монстра, пока остальные терпеливо ждали результатов, высматривали других тварей, но в конце и исследовательница сдалась.

- Я тоже ничего не понимаю. По ощущениям это третий уровень, но какой-то странный. И тело аномальное - каналы очень широкие, а матриц я не чувствую вовсе.

- И какой твой профессиональный вывод, - усмехнулся парень.

- Это какой-то новый тип монстров, таких никто еще не встречал, - возмущалась девушка, существо задело ее профессиональную гордость. - Часто вы слышали о летающих существах? Вот именно! Они почти не встречаются, а те, что есть - летают за счет крыльев. А эта ..., - Ева никак не могла подобрать слово, которое бы выразило ее возмущение.

- Хрень, - подсказала Марта.

- Вот именно! Это создание летает за счет энергии. Обычному монстру не должно хватать резерва для постоянного полета, поэтому они крылья и используют. Не знаю что это за урод, но он противоречит всему, что мы знаем! - девушка от обиды на непонятное существо, сжала кулаки и топнула ногой.

- Ладно, успокойся, воительница, в следующий раз обязательно дадим тебе время поговорить с чудищем поганым, - попытался успокоить подругу Алекс.

Кто-то в задних рядах громко хихикнул. Ева тут же обернулась, чтобы посмотреть в глаза дерзкому смельчаку, но не успела заметить, кто осмелился покуситься на ее авторитет, поэтому зыркнула на старателя и набрала воздух, чтобы дать ему отповедь.

В этот момент Торвальд кашлянул и вмешался в разговор, чтобы успокоить разбушевавшуюся исследовательницу:

- Пора уходить, здесь мы точно не пройдем и ничего не выясним, а время поджимает. Если это, какой-то новый тип монстров, значит, мы глубоко в горах где никто еще не был. Нужно убраться отсюда и поскорее. Возможно, дальше по дороге портал заработает.

Алекс не стал пока разочаровывать Торвальда, и объяснять, что искажения на поверхности значительно сильнее, чем внизу, а значит переход на Землю не активируется. Но, возможно, он неправ и дальше все наладится. Не стоит пока отнимать надежду у командира.

***

Отряд второй день шагал по ущелью. Еще два раза они встречались с искажениями, но в этот раз это были локальные участки диаметром в несколько метров. Проблема была в том, что чем дальше они продвигались, там менее заметными становились опасные области, вплоть до полной неразличимости. Дело закончилось трагедией - Джа шел чуть сбоку и вляпался в ловушку, которую не заметили ни Алекс, ни Торвальд.

- Что за..., - только и успел вскрикнуть щуплый индонезиец, как споткнулся о камень. Он шел прямо, но траектория его тела резко изменилась, поэтому он и запнулся.

Ругаясь, парень вскочил.

- Стой! - приказал ему Алекс, - Замри!

Он быстро просканировал участок - перед ним было очередное искажение диаметров в пять метров. Старатель обошел его по кругу, но не увидел ничего подозрительного.

- Иди назад, - приказал он.

Джа послушался и сделал несколько шагов в обратную сторону, но вместо этого сдвинулся вперед, а его фигура уменьшилась, как будто он тонул в пространстве, уходя куда-то вдаль. Осознав, что дело плохо, индонезиец тут же замер.

- Я вижу, что вы отдалились! Меня куда-то засасывает, - нервно пробормотал он и вытер вспотевший лоб.

- Жди!

Алекс подошел как можно ближе и начал еще раз сканировать пространство короткими имульсами, каждый раз забираясь все дальше, пока хватало энергии. Несмотря на мешанину ощущений, он смог увидеть, что искажение - это лабиринт с многочисленными ходами, которые уходили куда-то далеко, за пределы досягаемости его навыка.

Прошла минута, но тут он заметил, что хотя Джа не двигается, его фигура медленно отдаляется - парня продолжало засасывать в искажение. Алекс понял, что еще несколько минут и товарищ пропадет. Он подбежал к рюкзаку, достал веревку и бросил один конец Джа.

- Лови!

Но веревка не пролетела и трети пути, хотя глаза говорили, что длины хватит с запасом. Сзади раздался женский выкрик, но старатель не отвлекался.

- Еще раз!

В этот раз Алекс метнул веревку изо всех сил. По его ощущениям она размоталась метров на пятьдесят. Джи подхватил конец и начала выбираться. Нитка каната была натянута прямо, но парень двигался по странной траектории. Он сдвигался то влево, то вправо, иногда отскакивал назад.

Над ущельем стояла тишина, семь пар глаз напряженно наблюдали за действиями Алекса. Наконец, спустя три минуты, бледный и вспотевший индонезиец вывалился наружу и повалился на землю.

- Что за жуткая способность! Лучше с големом в темном туннеле повстречаться, чем еще раз попасть в такую ловушку! - прошептал он.

Физически парень не пострадал, но кто бы хотел выпутаться из одной передряги и сразу попасть в другую?

- Боюсь, что это не монстр, - спокойно ответил старатель и рассказал о своих ощущениях искажения пространства в пещере. - Думаю, здесь что-то произошло, поэтому мы не можем выбраться.

- Но это же предгорье?! - с надежной спросила Сильвия.

- Это может и предгорье, но людей здесь нет, иначе мы бы знали о таких штуках, - возразил Торвальд, кивнув на ловушку, а затем повернулся к Алексу - Ты можешь их чувствовать?

- Да.

- Так народ, не расслабляемся. Алекс проверяет путь, двигаемся только по его команде. Никто вперед не бежит, даже если его черти преследовать будут.

Люди продолжили поход. Скорость продвижения упала, но никто не жаловался.

Ущелье постепенно менялось - стены становились все ниже, и за ними уже можно было рассмотреть пики высоких гор позади и чистое небо впереди. Алекс хотел было забраться на стену, но Торвальд его отговорил.

- Если кто-то на тебя нападет, то ты просто шлепнешься и разобьешься. Идем по плану - медленно, но верно. Все равно тут сворачивать некуда.

С этим словами отряд двинулся дальше. По пути Алекс сумел настроить режим обнаружения опасностей на отслеживание искажений, которые периодически попадались, благодаря этому дела пошли веселей. К тому же люди догадались, что встречающиеся на пути ловушки действовали только на людей и предметы, заполненные энергией. Заряженный Евой камень, выстрелы Нинг и Марты или даже булыжник управляемый Дареном, брошенные в сторону искажения, меняли траекторию полета. Жутко было видеть, как снаряд, пролетает невидимую стену, и начинает удаляться, пока не скрывается вдали.

Выяснилось что и Мигель, своим навыком 'чувство боя' мог ощущать опасные области, но делал он в последний момент, поэтому продолжал идти в конце колонны. На всякий случай каждый член отряда обзавелся небольшим тонким тросом с привязанной на конце энергетической таблеткой. Если припрет, то они смогут прощупать пространство впереди, просто вращая веревку.

Монстры словно исчезли. Возможно, их всех засосало в ловушки. С одной стороны, это было хорошо, а с другой плохо - запасы еды подходили к концу. Люди рассчитывали чем-то поживиться - часть обитателей поверхности была съедобна, но и тут коварные твари их подвели.

Прошло еще три дня, вдоль стен стали попадались редкие и кривые деревья. Будь у них мясо, его можно было бы пожарить, но люди терпели. Под конец четвертых суток стены стали резко идти вниз, а через неделю после выхода на поверхность ущелье, наконец, закончилось.

***

Девять человек стояли на склоне гигантской горы, за которой возвышались далекие верхушки других хребтов. Прямо перед ними лежала огромная холмистая равнина, покрытая редкими невысокими деревьями и кустарниками. Тут и там водной гладью сверкали небольшие озерца. Линия горизонта на Другой Стороне располагалась значительно дальше, чем на Земле, поэтому долина просматривалась на десятки километров вокруг, но никаких признаков знакомого предгорья они не видели. Не было ни гигантского леса, который должен был примыкать к подножью гор, ни небольших крепостей или подземных укрытий, где отряды старателей могли спрятаться от монстров или просто переночевать. Перед ними была незнакомая местность - открытая и опасная.

Но выжившие не обращали на это внимание, они смотрели на высокую мачту на вершине холма в пятнадцати километрах впереди. Первым ее углядел Дарен, а потом и остальные - среди запасов, которые они тащили, завалялось несколько биноклей.

Конструкция вышки была простой и незатейливой - каменное основание в человеческий рост, в центре которого торчало высокое отесанное дерево - один из немногих местных органических материалов, не разрушающихся со временем. На вершине столба был привязан флаг из нескольких соединенных старательских курток. Старая, изорванная одежда медленно колыхалась на ветру, навевая мысли о бренности бытия.

Переглянувшись, члены отряда, выстроились цепочкой и двинулись к далекому холму. Путь по незнакомой местности предстоял долгий. Они не знали куда попали, но здесь есть люди, и они хотят привлечь их внимание!

***

Конец первой книги! Вторая часть -


Оценка: 7.68*134  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Т.Ильясов "Знамение. Начало"(Постапокалипсис) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга вторая"(Уся (Wuxia)) Т.Ильясов "Знамение. Вертиго"(Постапокалипсис) Ю.Резник "Семь"(Киберпанк) А.Завадская "Архи-Vr"(Киберпанк) К.Воронова "Апокалиптические рассказы"(Антиутопия) В.Коломеец "Колонизация"(Боевик) А.Ардова "Жена по ошибке"(Любовное фэнтези) Н.Пятая "Безмятежный лотос 3"(Уся (Wuxia))
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Колечко для наследницы", Т.Пикулина, С.Пикулина "Семь миров.Импульс", С.Лысак "Наследник Барбароссы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"