Матси Юлия: другие произведения.

Ролевик: Нэко

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Peклaмa:

  • Аннотация:
    Тараон тих и спокоен. Книга его судьбы расписана на века вперёд. Каждый найдёт в ней своё место: волшебники и воины, эльфы и драконы, демоны и... нэко? Откуда в магическом мире это странное порождение фантазии японских аниматоров - девушка с кошачьими ушками и хвостом? Почему она была бы рада вновь отзываться на такое привычное имя Катя? И как ей выпутаться из сплетения интриг сразу трёх богов?
    Вашему вниманию предоставляется ещё одна книга серии "Ролевик". Книга о девушке, которая просто хочет вернуться домой из чуждого, жестокого к ней мира. Вот только желания простого смертного - ничто рядом с устремлениями тех, кто правит Упорядоченным. И той, что приняла новое имя и тело, придётся вступить в схватку, ради спасения мира от Хаоса. А может, рискнуть всем и сменить сторону?
    Страница автора

Содержание:


АЛХИМИК

из семейства кошачьих

  
Вся наша жизнь - театр,
И люди в нем актеры.
Играем мы свои смешные роли.
И боги весело хохочут,
Следя за нами со своих небес.
  
   Говорят, когда умираешь, перед глазами проносится вся жизнь... Ну, это я не могу ни подтвердить, ни опровергнуть. Слава богам, умирать мне еще не приходилось. Одно скажу с абсолютной уверенностью: когда тебя вот-вот догонит старший демон Хаоса... Жизнь, не жизнь, но уж обстоятельства, приведшие тебя в эту точку времени и пространства так и мелькают перед мысленным взором.

Глава 1

  
   Моя история началась чудесным летним днем в маленьком северном городке, название которого вам ничего не скажет. Именно на этот день была назначена самая глобальная ролевая игра, когда-либо проходившая в наших краях.
   Я, признаться честно, терпеть не могу большие сборища народа, и предпочла бы пересидеть это действо дома, на мягком диване и с хорошей книжкой в руках. Но подобные мечты становятся неосуществимы, когда твой парень, самый завзятый ролевик города и член команды мастеров игры - одно лицо. Зовут это лицо, если Вам интересно, Максим.
   Так что, тем утром, вместо того, чтобы пить свежесваренный кофе, почитывая недавно приобретенное творение молодого, но даровитого автора в жанре фэнтези, я тряслась в душном, дребезжащем автобусе, готовом развалиться в любой момент. В ногах стояла тряпичная сумка с двухдневным "минимумом выживания" и необходимым моему персонажу инвентарем. А на коленях сидел Шурик - мой собак, из серии "волосатая крыса", если верить Максу. Или московский длинношерстный тойтерьер однотонного рыжего окраса, если верить лежащей у нас родословной. Глупо было брать его на игру, но подружка, которая должна была забрать тоя к себе на выходные, сама куда-то умотала с очередным поклонником, а найти кого-нибудь другого я уже не успела.
   К нашей с Шуриком несомненной радости, путь был почти завершен: мы вышли из автобуса и облегченно вздохнули. Здесь не трясло, гораздо приятнее пахло, и этот дурацкий хвост больше не мешался.
   - Как мало мне надо для счастья, - усмехнулась я. Затем воровато оглянулась на вышедших вместе со мной парня и девушку и, опознав в них собратьев-ролевиков, отвязала кончик хвоста от пояса, оставив его свободно болтаться под плащом.
   Сегодня была игра, относящаяся, по максовой классификации, к "безумным маскарадам". Это означало, что можно отыгрывать персонажей как из классического фэнтези, так и из новых веяний, к примеру, аниме. Поэтому сегодня я была нэкой, девочкой-кошкой, со специальностью алхимика. Такой вот странный коктейль.
   - Привет! Ты, кажется, Кэти, девушка Макса? - ко мне неторопливо подошел парень, ехавший со мной в автобусе.
   - Вы ошибаетесь, - надменно отозвалась я. - Я - Эйлинарра ре Арнор, лучший алхимик на этой ветви Древа.
   Шурик подтверждающе тявкнул и преданно уставился на меня, видимо намекая, что пора бы его посадить в сумку. Что я и сделала, предварительно вытащив свои шикарные черные меховые уши и нацепив их на голову.
   Девушка, все еще стоящая чуть поодаль, хихикнула и подошла к нам.
   - А я - Ариель Ортаси, человек, маг, - отрекомендовалась она и дружелюбно улыбнулась.
   - Приятно познакомиться, - поклонилась я, чуть слышно звякнув склянками, рассованными по потайным карманам плаща. - А тебя я знаю, ты - Тассельхоф, кендер. И если не будешь держать свои вороватые ручонки подальше от моих вещей, мой демон (тут я выразительно кивнула в сторону любопытно торчащей из сумки моськи той-терьера) их тебе отгрызет.
   Мои собеседники дружно рассмеялись, и я позволила себе улыбнуться. Конечно, по роли никакого демона у меня не было и быть не могло: я все-таки алхимик, а не демонолог, но шутка получилась не самая худшая. Особенно в свете прошлой игры с Тасом-непоседой.
   - Я - Катерина, а это - Шурик, - уже более серьезно произнесла я, обращаясь к магессе.
   - Ольга, - она несколько застенчиво улыбнулась и аккуратно, двумя пальчиками (на большее там просто не хватило места), погладила тоя между ушами.
   - Денис, - непонятно кому сообщил третий член нашей стихийно образовавшейся команды, надел рюкзак со своей экипировкой, подхватил сумку Ольги, и мы храбро отправились выполнять первый квест. То есть искать место проведения игры.
   Поблуждав по тундре чуть больше часа, мы выползли к лагерю и направились регистрировать своих персонажей: Ольга, являющаяся человеком, к одному гейммастеру, а мы с Денисом, как представители малочисленных рас, к другому.
   Пока стояли в небольшой, но вяло движущейся очереди, я оглядывалась, пытаясь определить, насколько интересной сегодня будет игра. Ну и в надежде найти Макса.
   Самая длинная очередь, как, впрочем, и обычно, была к мастеру эльфов. Гномов было ровно семь штук, поэтому они стояли прямо передо мной и кендером. Ну и люди болтались где-то посередке между двумя главными фэнтезийными народами. Из представителей реликтовых рас, кроме нэко, т.е. меня, и кендера-Дениса, мне на глаза попались: драконид (двуногий, чешуйчатый, с неплохо сделанными крыльями), ангел (хотелось бы мне послушать ее легенду) и, вы только не смейтесь, демон, что-то старательно нашептывающий ангелу на ухо. Орки и тролли толпились чуть поодаль, что-то бурно обсуждая. Макс, который на сегодняшней игре был именно их мастером, отсутствовал по непонятной причине.
   Пока я оглядывалась и раздумывала, подошла моя очередь.
   - Имя, раса, способности, - неприязненно буркнул какой-то незнакомый мне русоволосый парень. При этом он даже не соизволил оторвать взгляда от своих записей.
   Так как городок у нас, кажется, я это уже упоминала, маленький, всех мастеров я знала если не по имени, то в лицо. Этот же был абсолютным незнакомцем, из чего я сделала вывод, что стою перед самим Арагорном Московским - знаменитым, великим, легендарным (и далее по нарастающей) мастером ролевых игр, приехавшим из самой (фанатки визжат и писаются от восторга) столицы, дабы облагодетельствовать нас, сирых и убогих, правильно проведенной ролевкой. Будто услышав эти крамольные мысли, парень внимательно посмотрел мне в глаза.
   Боги, лучше бы он по-прежнему смотрел в бумажки. Взгляд как две спицы воткнулся мне в зрачки, переворошил содержимое мозга и убрался, оставив на память ощущение слабости и дрожащих коленок.
   - Эйлинарра ре Арнор, нэко, алхимик, - быстро пробормотала я и сунула ему распечатку с описанием своего персонажа. Насчет того, что с персом могут быть какие-то проблемы, я не волновалась. Во-первых, создавался он под чутким присмотром одного из мастеров игры (не будем невежливо тыкать пальцем), а во-вторых, ничего выдающегося в моем персонаже не было: ни великих магических способностей, ни особых боевых умений, только зелья и возможность их создавать. Артефакт лишь только один, да и тот был нужен исключительно для того, чтобы оправдать существование нэко в почти традиционном фэнтези-мире. Однако по мере чтения, лицо гейммастера принимало все более и более удивленное выражение.
   - Ну надо же сколько совпадений, - пробормотал он себе под нос. - Сложно поверить, что это случайно...
   - Какова легенда присутствия единственного представителя расы в мире? - спросил Арагорн уже вслух, оторвавшись от изучения моего описания.
   - Путешествую по мирам с помощью артефакта, в поисках новых знаний и умений, - поддернув рукав плаща, я продемонстрировала симпатичный бронзовый браслетик, с выгравированными знаками Древа, Пути и Поиска. - Основная цель путешествия - получить статус Высшего Алхимика и найти эликсир воскрешения.
   Собеседник кивнул, как будто я только что подтвердила какие-то его подозрения и поинтересовался:
   - Я так понимаю, здесь он будет бесполезен?
   - Верно, - я утвердительно кивнула, одновременно пожимая плечами. Движение получилось той еще "изящности". - Браслет может переносить только между мирами. После однократного использования свойства блокируются до тех пор, пока я не отыщу в новом мире какой-нибудь алхимический секрет, неизвестный мне ранее.
   - Ладно. Что-нибудь ещё сложномагическое, кроме переместителя, есть?
   Я отрицательно качнула головой, а в ответ на вопрос об оружии, достала и продемонстрировала свой кнут. Правильный такой, с тяжелой рукоятью и метровым "хвостом", сплетенным в четыре ремня. Да еще и с утяжелителем на конце. В общем, настоящий боевой кнут, который я сделала под руководством знакомого фаната подобных вещичек (все пальчики до кровавых мозолей стерла). Арагорн Московский удивленно приподнял бровь, явно ожидая объяснений. Да это и понятно: это оружие ну никак не походило на стандартное игровое. Еще одна причина не любить незнакомых мастеров: наши-то все знают про Катерину и ее кнут. И даже если меня они в лицо не видели, описание моего оружия слышали наверняка.
   - Я умею с ним обращаться, - авторитетно и очень убежденно заявила я. - Травм не будет.
   Видимо, наш разговор долетел до Юрчика - мастера людей, потому что он, оставив вместо себя помощника, подошел к нам и кивнул Арагорну:
   - Все в порядке. С этой девчонкой у нас проблем не будет, - он хмыкнул и легонько дернул меня за ухо. - Хотя я и не ожидал увидеть тебя в таком виде.
   - Все претензии к Максу, - буркнула я, после чего обратилась к чужаку. - Еще какие-то вопросы у мастера будут?
   - Будут, - покладисто согласился тот. - Что в сумке?
   Я открыла сумку, в которой успешно успел задремать Шурик, и принялась перечислять игровые вещи: два десятка зелий первого уровня, пять - второго и два высших. Котелок для варки зелий, набор ингредиентов, разрешенный Правилами. Книга зелий. Шурик.
   Юрчик хохотнул, прекрасно зная, что такое Шурик, что-то шепнул Арагорну и жестом велел мне следовать за собой.
   И пока мы не зашли в палатку, являющуюся базой гейммастеров, я чувствовала, как взгляд чужака сверлит мне спину.
   - Фу, какой неприятный человек, - выдохнула я, аккуратно поставила сумку на стол и посмотрела на Юрчика.
   - Да нормальный он человек, что ты на него так взъелась? - удивился паладдин Артан (а именно так звали перса Юрчика) и кивнул на мою шевелящуюся и поскуливающую сумку. - Выпусти уже свою собаку.
   Я отпустила Шурика погулять, прекрасно зная, что он в любой момент вернется на мой зов, и принялась выяснять, куда же пропал Макс.
   Юрчик долго мялся, не хотел говорить, но я его все-таки расколола. Оказывается этот... неразумный человек по имени Максим на полигон приехал с температурой. Не чересчур высокой, но приближающейся к этому. Пока он бегал, подготавливая игру, температура, естественно, не стояла на месте и подползла к отметке в сорок градусов. Парням ничего не оставалось делать, как вызвать скорую и отправить Макса в больницу. Так пока скорая ехала, это нездоровое создание еще умудрилось с наших общих друзей слово взять, что они мне ничего не сообщат, пока я не приеду. Потому что, видите ли, без него я точно откажусь играть.
   Внезапно разозлившись, я решила, что, во-первых, получу удовольствие от сегодняшней игры, а во-вторых, по возвращении заставлю Макса очень пожалеть о своем неразумном поведении.
   Приняв такое решение, я успокоилась, выяснила, куда дели мои шмотки, которые должен был привезти Макс на машине мастеров, и направилась в общий лагерь. Однако на выходе из палатки мастеров, меня перехватили Лотаниэль, Арамис и Тассельхоф. Они влетели в "помещение", чуть не сбив меня с ног. Что-то радостно проорали Артану. Лот подхватила Шурика на руки и, едва успев спасти лицо от яростного облизывания, отдала его Арамису. Они дружно оборжали моего "боевого пса", предложили десяток способов использовать его в ролевке, начиная от жертвоприношения темным магом и заканчивая тотемом шамана (Тас не упустил возможность помянуть мне шутку с демоном), а потом выкроили из неизвестно откуда вытащенного куска кожи крошечный ошейник, украсив его непонятными символами, и вручили мне.
   - Владей! - торжественно проговорила Лотаниэль (являющаяся мастером игры, между прочим). - С помощью этого супер-пупер-мегаартефакта, пойманный тобою демон навсегда станет слугой, похожим на...
   Тут она задумалась, явно выбирая между чем-то одинаково неприятным для тоя.
   - ...Собаку, - "помог" ей Арамис (еще один мастер игры), и заговорчески подмигнул мне.
   - Ну, пусть будет собака, - кивнула Лот. - Однако стоит повернуть ошейник, и он снова примет свою истинную демоническую форму и порвет твоих врагов в клочки.
   Тут они снова дружно заржали, видимо представив картину "разрывания врагов на клочки" в исполнении моего пса. Шурик, смотревший на всю эту суету с искренним недоумением, обнюхал обновку, звонко чихнул, но возмущаться не стал. Только тут я заметила, что в углу палатки стоит Арагорн Московский и смотрит на происходящее с нескрываемой иронией и насмешкой. Я постаралась не обращать на него внимания, но заметно напряглась и, быстренько свернув болтовню ни о чем с друзьями Макса, направилась ставить палатку.
   К тому моменту, когда мастера объявили начало игры, я успела легкими штрихами закончить свой образ, попить чая со знакомыми и даже слегка подремать.
   Но вот, наконец, свершилось. Игра началась.
***
   Я шла по тундре, потихоньку собирая разные растения, "условно похожие" на приводимые в доступных мне рецептах. Время от времени мимо мелькали всякие люди и нелюди, но на меня пока что не нападали.
   Шурик носился вокруг, оглашая окружности звонким лаем, а я убредала все дальше от людо-гномо-эльфийских поселений.
   И очень удивилась, когда мне на глаза попался человек. Он шел очень медленно, делая один шаг на каждый пятый счет. И я, вспомнив правила, решила, что он отравлен. Это была неплохая возможность заработать, так что я поправила свой знак Алхимика и подошла к человеку.
   - Приветствую, уважаемый, - я вежливо поклонилась. - Что-то Вы неважно выглядите. Вам нужна помощь?
   Человек, какой-то незнакомый ролевик в костюме мага, осмотрел меня, иронично улыбнувшись, а затем отозвался:
   - И Вам привет, уважаемая. Не думаю, что Вы сможете мне помочь. Я отравлен страшным ядом, от которого нет спасения. И жить осталось мне не более пяти минут. Уже в глазах мутится у меня и мысли путаются.
   Ага, он решил не тратить время на расспросы, о том, кто я такая и что здесь делаю. Тоже правильно, когда пять минут жить осталось, незачем тратить время на глупые условности.
   - И все же я попробую помочь, - вежливо улыбнулась я. - Я - алхимик, у меня есть хорошие противоядия.
   Не дав собеседнику возможности продолжить разговор, я осмотрела его зрачки, заставила показать мне язык и прощупала пульс на обеих руках. После проведения всех этих процедур он отдал описание яда, которым его отравили.
   Тэкс, высший магический яд. Не распознается на вкус и запах, не распознается магическими средствами. Замедляет движение в пять раз. На органы речи, слуха и зрения не воздействует. Излечим только высшим противоядием. Я вздернула бровь. Высших зелий у меня сейчас было только два, причем одно из них как раз противоядие.
   - Так. Я могу спасти Вам жизнь, - улыбнулась я. В глазах потенциального мертвеца зажегся интерес. - Но ингредиенты этого зелья очень дороги. Боюсь, что бедный алхимик не может позволить себе такой благотворительности.
   - Сколько? - хрипло выдохнул человек. Видимо, ему здорово не хотелось идти в мертвятник в самом начале игры.
   - Двадцать монет, - сладко улыбнулась я.
   - У меня только пять, - потупился этот горе-маг.
   - Боюсь, что тогда я ничем не могу помочь, - мой персонаж относился к нейтралам, поэтому излишней благотворительностью Эйлинарра не страдала: выгода прежде всего.
   - Постой! Я артефактор. Могу зачаровать тебе оружие, - он умоляюще посмотрел на меня. Видимо, действительно не хотелось парню умирать, раз готов два часа танцевать вокруг моего кнута.
   - Хм. Ладно, три монеты и зачаруешь кнут. Клянись.
   Он скривился, будто лимона откусил, но клятву произнес по Правилам. Так что я спокойно отдала ему мензурку с холодным ароматизированным чаем. По Правилам за зачаровкой оружия должен был наблюдать один из мастеров игры, и я, не став дожидаться обоснования магом необходимости найти других людей, сказала:
   - Тебе, наверно, нужны какие-то инструменты для работы? Мы сумеем найти их в ближайшей деревне?
   - Да, - обрадовано кивнул тот. - Пойдем, тут недалеко. Заодно кое с кем расквитаюсь.
   Его голос приобрел преувеличенно-угрожающее звучание, и я улыбнулась.
   До деревни мы дошли минут за десять. Это оказалось людское поселение, поэтому на меня там посматривали весьма косо.
   К моему удивлению, мастером, живущим здесь, оказался не Юрчик или один из его помощников, а Арагорн Московский. Я поморщилась, отдала магу кнут и отправила его на переговоры, сама оставшись чуть поодаль. Ну не хотелось мне близко подходить к этому парню. Странный он какой-то. Они поговорили о чем-то пару минут, Арагорн внимательно посмотрел в мою сторону, а я беспечно помахала ему рукой. После чего мастер игры кивнул, и мы с магом отправились в таверну. Там мой внезапный пациент снял спальное место на остаток дня и ночь, а потом ушел в заднюю комнату. Видимо, чтобы никто не видел его волшбы.
   А я, отдав бармену одну монету с просьбой задержать мага, если тот попытается уйти незаметно, отправилась прогуляться по деревне.
   Люди не слишком дружелюбно смотрели на меня, но зелья покупали охотно. Я продала с пяток лечащих зелий, два яда и одно взрывное. Поужинала в таверне, и встретила мага сытой и довольной улыбкой.
   Он отдал мне оружие, с привязанной к рукояти зеленой ленточкой. Я пару раз щелкнула кнутом, убеждаясь, что лента не будет мешаться, и улыбнулась:
   - Хорошая работа. Ну, будь здоров, маг. Не пей больше ядов.
   Иным расам не рекомендовалось ночевать в человеческих поселениях, поэтому я решила добраться до эльфийского, по дороге заглянув в одно местечко, где рос "папоротник", необходимый для некоторых зелий.
   На выходе из человеческой деревни меня нагнал Арагорн.
   - Смотрю, ты не очень рада нашей встрече, - он усмехнулся. - Не волнуйся, не буду тебя задерживать. Однако мне хотелось бы узнать, где ты научилась обращаться с кнутом.
   - В некоторых местах ими еще пользуются для перегонки скота, - я решила не ссориться с мастером игры (это было слишком глупо даже для меня), ответив по возможности информативно, но кратко. - Там, конечно, используются более длинные кнуты: по два, три метра. Но этот я сделала под руководством друга, реконструирующего бой на кнутах. Он короче, чем обычные пастушьи кнуты, чтобы было удобно действовать в замкнутом пространстве. Этот же знакомый научил меня "снимать кнутом муху с уха лошади, не потревожив ни шерстинки".
   Кажется, собеседник узнал цитату, и это, некоторым образом, примирило меня с его существованием. Мы вежливо распрощались, и я отправилась по задуманному пути.
***
   Я набрала приличное количество веточек, заменяющих по Правилам папоротник. Оставалось выйти к эльфам, чтобы переночевать.
   Если верить карте и моим расчетам, до их поселения было не больше двадцати минут ходу, однако и спустя два часа никого из живых мною замечено не было. Шурик к этому времени уже довольно долго изображал плюшевую игрушку, свернувшись клубком в котелке, а я все шагала и шагала, никак не желая признавать ужасно неприятный факт: мы потерялись.
   - Нет, заблудиться может каждый, - спустя еще полчаса вещала я периодически выглядывающему из сумки псу. - Но сделать это здесь, практически в трех елках... Тут талант нужен. Слышишь, Шурик? Хозяйка у тебя талантлива безмерно. А ты на нее тявкаешь
   Молчавший как партизан той удивленно воззрился на меня.
   - Да-да, - не стала отступать от своих слов я. - Тявкаешь постоянно. Ладно, давай, что ли, на ночёвку устраиваться. А завтра с утра наверняка на остальных выйдем.
   Я расстелила спальник на относительно ровном местечке, достала из сумки и скормила тою сосиску, после чего крепко уснула, сунув под голову свернутый плащ и закрепив поводок пса на своем запястье.
   Когда я проснулась, было темно. Возможно, человека, живущего в другом климатическом поясе России, это бы и не удивило: там довольно часто темно по ночам. Однако у нас, в Заполярье, летняя ночь может быть темной только в двух случаях: вы проводите ее в комнате с очень плотными занавесками, или случился конец света.
   Я испуганно села, подтянула к себе Шурика и осмотрелась. Темнота не была абсолютной, однако света было маловато даже для суперпасмурного дня. К тому же пространство вокруг стало затягиваться странным серым туманом. Где-то недалеко появились оранжевые отблески пламени. Я быстро обулась, надела плащ и скатала спальник. Затолкнув его в сумку и подхватив тоя на руки, направилась в ту сторону.
   Зрение не обмануло: метров через тридцать пути я наткнулась на весело горящий костер, рядом с которым сидел Арагорн, выглядевший как-то... иначе. Мое внимание привлекли рыжие волосы.
   - О! Ты что здесь делаешь? И когда ты успел перекраситься и... - тут до меня дошла вся нереальность происходящего. - ...отрастить волосы?
   В ответ он ухмыльнулся, подошел ближе, взял меня за руку (я не сопротивлялась, оглоушенная окружающими странностями) и последовательно нажал на все три символа на моем браслете. Беркана, символизирующая Древо Миров, под нажатием этого человека ("человека ли?", - промелькнула странная мысль) озарилась нежным зеленоватым сиянием. Райдо - символ пути, вспыхнул белым светом, рассыпавшимся на спектр. Кеназ - цель поиска, маяк освещающий путь, превратился в маленький костер. Символы слились воедино, их сияние охватило меня, закружило в водовороте и... выбросило в лесу.
   Я вскочила и осмотрелась.
   "Сон, это всего лишь сон!" - набатом звенела в сознании успокаивающая мысль. Однако боль в ушибленной спине и странная, необъяснимая реальность окружающего не давали мне поверить этой мысли.
   - Что здесь происходит? - прошептала я, оглядываясь.
   Лес, в который я попала, не был похож ни на тундру, в которой я была совсем недавно, ни на леса краснодарского края, где я периодически лазила летом. Высокие деревья незнакомых мне пород, незнакомые растения... Хотя, вон там... Не может быть! Это же разрыв-трава! Невероятная редкость, жизненно необходимая мне для создания взрывчатого зелья. Я хищно улыбнулась и поспешила к неприметной травке. Где-то вдалеке послышался лай, переходящий в вой, но я не обращала на это внимания, захваченная инстинктом собирательницы. Столько редких трав, собранных в одном месте мне не встречались за все время Пути меж мирами.
   Стоп! Откуда у меня эти мысли? Что еще за путь меж мирами? И откуда я знаю названия всех этих растений, никогда мною прежде не виданных? Я испуганно сглотнула, глядя на свою руку... Она изменилась и изменилась сильно. Пальцы немного удлинились и обзавелись кривыми когтями, похожими на кошачьи. Тыльная сторона ладони покрылась короткой, но мягкой черной шерстью, вплоть до самых кончиков пальцев...
   Краем сознания я заметила, что лай-вой приближается и от этого шерсть по всему телу встала дыбом, до самого кончика хвоста. По всему телу? До кончика хвоста?! Я снова замерла, не понимая, что со мной происходит.
   Неожиданно маленькие острые зубки впились в мою ладонь. Укусивший меня тойтерьер, посмотрел мне в глаза, и в голове зазвучал чужой голос:
   - Хозяйка! Ну что же ты сидишь?! Нас сожрут сейчас, а ты и не чешешься! Бежим отсюда!
   С противоположного края поляны выскочили странные создания. Три огромных черных пса с кабаньими мордами обрадовано взвыли и бросились в мою сторону.
   Не помня себя, я подхватила сумку и Шурика и просто взлетела на ближайшее дерево. Никогда раньше не подозревала в себе таких талантов к древолазанию.
   Угнездившись на ветке, расположенной метрах в четырех от земли, я смогла вновь попытаться проанализировать ситуацию. Однако происходящее настолько не укладывалось в голове, что у меня началась истерика. Я захихикала:
   - Вот уж не думала, что первая сойду с ума в нашей тусовке, - хихиканье перешло в истерический хохот, изредка перемежаемый словами. - Все-таки... я не самый... активный ролевик... была...
   - Да успокойся ты! - рявкнул в моем сознании все тот же голос.
    Удивительно, но это сработало. Я успокоилась, руки, двигаясь совершенно самостоятельно, без вмешательства сознания, достали из патронташа, вшитого в плащ, маленькую бронзовую мензурку, откупорили ее и вылили содержимое мне в рот. Я сглотнула и приобрела возможность думать, оставив эмоции в стороне. Сознание прочистилось, память прояснилась. Я помнила, что меня зовут Екатерина Немова, что я - человек, учусь в институте. Однако при этом я помнила и то, что меня зовут Эйлинарра ре Арнор, что я - дворянка народа нэко в пятнадцатом поколении и потомственный алхимик с уклоном в целительные зелья. Я помнила про ролевую игру, для которой был придуман этот персонаж, но при этом помнила и свою жизнь в Арнорлоге, поместье семейства ре Арнор. Я вздохнула, осознав, что сначала надо слезть с этого дерева, не потеряв жизнь, а потом уже пытаться разобраться в ситуации.
   Твари, оккупировавшие мое убежище, посовещались (они могут совещаться?) и начали грызть ствол. Зрелище было бы довольно уморительным, если бы не содрогающееся от их действий дерево.
   - Ну что ты сидишь? Если так хочется попасть им в клыки, освободи сначала меня. Я не хочу из-за тебя сдыхать, - снова зазвучал в моей голове голос существа, когда-то бывшего моим псом.
   - Что я, по-твоему, должна сделать? - спросила я, глядя в отсвечивающие красным глаза тоя.
   - Переверни ошейник, дура! - отчаянно закричал голос в моем сознании.
   "Однако стоит повернуть ошейник, и он снова примет свою истинную демоническую форму и порвет твоих врагов в клочки" - будто наяву услышала я голос Лотаниэля.
   Протянув дрожащую руку, я повернула тоненькую кожаную полоску.
   Бывший Шурик (боги, и как мне теперь называть это существо?) с боевым кличем рухнул с дерева, преображаясь уже на лету. Он вырос до размеров немецкой овчарки, длинная шерсть рыжими волнами облекла все тело. По шерсти, возникая где-то в районе кончика носа, побежали огненные искорки. Два пушистых хвоста, заканчивающихся металлически блестящими жалами, со свистом вспороли воздух. Откуда-то всплыло воспоминание, что жала содержат смертельный яд. И что демона пора покормить.

Глава 2

  
   Спустя пару минут все было закончено: от "собак" остались кровавые ошметки, а демон сидел и тщательно вылизывал лапу.
   Сейчас он выглядел довольно симпатично, напоминая очень крупного рыжего лиса. Но у меня все еще стояла перед глазами картина боя. Мой желудок сжался, но я усилием воли сдержала тошноту и начала аккуратно спускаться.
   - Пошли отсюда, хозяйка, а? - теперь демон говорил вслух. - А то придет сейчас сюда охотник, увидит, что с его зверюшками случилось... А мне бы не хотелось встречаться с личностью, которая подобных вурдалаков за охотничьих песиков держит.
   Я мысленно с ним согласилась и решительно направилась в сторону противоположную той, откуда появились "песики". Шурик... Хотя нет, уже точно не Шурик.
   - Слушай, тебя как зовут-то? - мое новое тело обладало явно лучшей формой, чем предыдущее. Я бежала со скоростью, превышающей скорость среднестатистического земного спринтера, легко обходя стволы деревьев, и при этом умудрялась разговаривать, не сбивая дыхания.
   - Да уж, хозяйка. Крепко тебя приложило при переходе, раз ты моего имени не помнишь, - демон легко мчался рядом, периодически меня обгоняя. - Аксандр я. Меня тебе подарили, когда ты решила отправиться в Великий Поиск. Чтобы, значит, защищал и охранял.
   Я резко затормозила.
   - Стой. Ты хочешь сказать, что не помнишь того времени, когда был просто собакой по кличке Шурик? - произнеся это, я содрогнулась от того, насколько глупо звучала фраза. Однако демон серьезно задумался.
   - Я помню... Что-то такое. Мир вокруг большой. Рядом человек. Девушка. С ней тепло и хорошо. Она кормит и гладит. И с ней можно лежать на диване, наблюдая большой светящийся прямоугольник. Это воспоминание... Оно как сон, но я чувствую, что это было на самом деле.
   - Это было на самом деле, - я устало опустилась на траву, машинально сорвав и засунув в карман волчий болиголов. - Я это помню как единственную реальность.
   Демон сел рядом со мной, обвив хвосты вокруг лап.
   - У нас не так много времени. Позволишь заглянуть в твой разум?
   - Эй, ты же демон. Даже в моем мире знают, что демонам нельзя доверять.
   Никогда раньше не думала, что полулисья-полусобачья морда может выразить такое недоумение. Потом он рассмеялся, запрокинув голову. Странное было зрелище: сидит удивительный зверь, немного похожий на лиса, приоткрыв пасть, из которой доносятся непонятные кашляющие звуки, воспринимаемые моим сознанием как смех.
   - Пока на мне вот это, - демон подцепил когтем свой ошейник. - Я не могу причинить тебе вред ни действием, ни бездействием.
   Я почему-то ему поверила. Не знаю почему. Согласно кивнула и закрыла глаза. Не знаю зачем.
   Мягкое прикосновение холодного метала ко лбу, мгновение полета, растянувшееся в вечность падения и... спокойный голос:
   - Все, можешь открыть глаза.
   Я удивленно моргнула. Если верить моим ощущениям, странно обострившимся после попадания в это тело, прошло не больше минуты: резкий запах недавно сорванного мною растения все еще щекочет ноздри, крошечное животное, повадками напоминающее мышь, шуршит едва ли в полуметре от того места, где я слышала его до провала.
   На мой вопросительный взгляд демон утвердительно кивнул:
   - Внутри - много, а снаружи - мало. Увидел я достаточно. Ты права: настоящие воспоминания принадлежат тебе... А то, что помню я - обманка. И это означает, что мы в очень глубокой яме.
   Я, не удержавшись, хихикнула: совсем не такое слово можно было ожидать от демона.
   Аксандр тем временем продолжал:
   - На разговоры нет времени. Я чувствую, как к нам приближается мой старший сородич. И я не смогу тебя от него защитить.
   - Старший сородич? Демон что ли?
   - Ага. Старший демон Хаоса, если это тебе о чем-нибудь говорит. Надо выбраться из леса: вокруг него наложена защита, сдерживающая все темное и хаотическое внутри. Судя по всему, она поддерживается высшими богами местного пантеона, - Ксан встал и потянулся.
   - Хорошо, - я непривычно легко перешла на бег, продолжая говорить. - Тебя эта защита пропустит?
   - Да, - демон мчался чуть впереди, указывая мне дорогу. - Если я приму облик того недоразумения, по недосмотру Высших, называемого собакой, демонические эманации будут почти незаметны. Да и их скроет ошейник с печатью твоего рода. А теперь прекращай болтать и увеличивай скорость. Если не хочешь, чтоб тебя сегодня сожрали.
   Следующие полчаса мы мчались так, что не то, что говорить, думать было некогда. Несмотря на это, преследователь, а Аксандр вполне определенно заявил, что демон Хаоса нас целенаправленно преследует, приближался. К тому же выяснилось, что ресурсы нового тела тоже не безграничны, и с такой скоростью ему передвигаться не нравится. Проще говоря, я начала выбиваться из сил.
   Поэтому, когда корень дерева, резко изогнувшись, бросился ко мне под ноги, я не успела среагировать и покатилась кувырком.
   Аксандр мгновенно оказался рядом:
   - Ты что, сдурела? Вставай быстрее! Тебя ж сожрут вот-вот!
   Тело, секунду назад притворявшееся, что больше ему не сделать ни шага, ловко сгруппировалось и сорвалось в бег с низкого старта. А кто бы не сорвался, увидев краем глаза приближающееся нечто, именуемое старшим демоном Хаоса? Кто бы ни был этот храбрец, мир его памяти.
   До границы, по утверждению моего ручного демона, оставалось еще три минуты такого же темпа, вот только я уже чувствовала на своем хвосте дыхание новоявленного Дьябло.
   Рука, снова обретя собственную волю, вытащила из потайного кармана склянку, заполненную густым, синим туманом, и швырнула ее через голову, назад. Тонкий звук разбитого стекла, шипение вырвавшегося на волю газа и тихий звон льдинок, осыпающихся на землю: мелодия высшей боевой алхимии. Я увеличила скорость, хотя еще секунду назад это казалось невозможным. Буквально за десяток метров до спасительной границы, Аксандр, выровняв свою скорость с моей, подставил шею, и я повернула его ошейник, подхватив превратившегося демона на руки. Мы вырвались из опасной зоны за несколько секунд до того, как монстр избавился от последствий зелья. Он рванулся вслед за нами, но остановился, врезавшись в незримую стену. Возможность полюбоваться демонической яростью меня не слишком прельстила, поэтому, собрав последние крохи силы и выдержки, я поплелась дальше.
   Остановились мы часа через два: здесь не было слышно воплей оскорбленного в лучших чувствах демона, а мягкая травка так и манила прилечь. Аксандр, потребовавший снова вернуть ему истинную форму, куда-то исчез. А я лежала прямо на влажной траве, не найдя сил даже на то, чтобы вытащить и расстелить спальник.
   Вернулся мой демон-хранитель довольно быстро, выронил тушку пойманного зайца на землю возле моего лица и пристально уставился мне в глаза.
   - Ты должна поесть, - категоричным тоном произнес он, и я почувствовала дикий голод. Который, впрочем, так и не сумел побороть усталость.
   Ксан тихо ругнулся, помянув Великую Бездну и Бесконечный Хаос, а потом опрокинул сумку на бок и с удивительной ловкостью принялся в ней рыться, откидывая ненужные ему предметы на землю рядом. Итогом его изысканий стала небольшой стеклянный флакончик, заполненный темно-красной вязкой жидкостью. Чужая память тут же подсказала мне, что это тонизирующее зелье, которое придаст мне сил на несколько суток вперед. Ценой же за его использование станет в несколько раз повышенная потребность в пище и воде. Я покорно откупорила склянку и отпила где-то треть зелья: этого хватит на двое суток, а дальше, надеюсь, мы уже выберемся к людям и сможем отдохнуть в таверне, трактире или что у них тут есть.
   Силы вернулись мгновенно. Я торопливо обыскала свои вещи в поисках еды, которую не надо готовить, но здесь меня ждало огромное разочарование: запасы разительно преобразились. Банка тушёнки и десяток шоколадных батончиков исчезли в неизвестность, как и два пакетика собачьего корма, припасенного когда-то для Шурика. Четверть булки ржаного хлеба изменилась, но, судя по запаху, осталась вполне съедобной. Я, тихо ворча, вцепилась в нее зубами, продолжая поиски. Горсть чая исчезла вместе с сахаром. Да и вообще, от всех запасов сладкого осталась только одна плитка темного шоколада. Лишившаяся цветной обертки, она сиротливо лежала на дне сумки, завернутая в тоненькую фольгу, блестевшую как-то слишком уж ярко для довольно пасмурного дня. Я присмотрелась внимательней и ахнула: дешёвый аллюминий заменил лист одного из самых дорогих материалов, какие только известны алхимикам мира Эйлинарры - хладного серебра. Это вещество, при добавлении хотя бы одного грана (62,2 мг), увеличивало стоимость любого зелья в десятки раз, а его эффективность - в сотни.
   Алхимик, живущий где-то в глубине моего подсознания, дрогнул при виде такого святотатства, но я лишь усмехнулась. Тот, кто собирал мою сумку (а в ней изменились практически все вещи, которые я когда-то туда положила), обладал несомненным, хотя и довольно извращенным чувством юмора.
   - Интересно, почему он назвался Арагорном, - спросила я у Аксандра, отламывая половину шоколадки и заворачивая остатки в драгоценную "фольгу". - Гораздо больше ему бы подошло имя Локки. Или, так еще ближе, Гермес.
   - Так ты уже догадалась, - разочарованно протянул демон, но я уже устремилась на поиски топлива для костра и внимания на него не обратила. Зря, как оказалось в дальнейшем.
   Через полчаса на полянке организовалась вполне приличная кучка сушняка, а мой желудок, успевший забыть и хлеб и шоколадку, выводил жалобные песни.
   Внезапно возникшую проблему поджига костра легко решил Ксан, стряхнув пару огненных искорок с лапы на приготовленную в качестве растопки кучку сухой травы. Пока пламя неохотно потребляло заготовленное топливо, я вытащила нож, абсолютно не изменившийся после перехода, и приступила к разделке то ли зайца, то ли кролика, пойманного Аксандром.
   Сырое мясо пахло одуряющее вкусно, и я дважды поймала себя на попытке засунуть кусочек в рот, вместо того, чтобы отложить на подготовленные древесные листы. Демон, наблюдавший за моими мучениями, не выдержал:
   - Ну что ты над собой издеваешься? Для твоего народа естественно есть сырое мясо, когда нет возможности его приготовить. А уж парное - и вовсе деликатес. Кончай кочевряжиться и ешь.
   - У моего народа? - скептически переспросила я. - Это у какого?
   - У нэко, - демон абсолютно не смутился под моим возмущенным взглядом. - Сейчас ты находишься в теле одной из них, а значит, свежатинка для тебя - вкусное и полезное блюдо. Жуй давай.
   Вздохнув, я сдалась на милость инстинктов и отправила в рот небольшой кусок. Черт, как же это было вкусно. Еще ни разу в жизни мне не было так вкусно. Уж не знаю, что послужило причиной: вкусовые привычки людей-кошек, свойства местной разновидности кроликов или дикий голод, обеспеченный совокупностью усталости и действия зелья. Как бы то ни было, к тому моменту, когда кролик был разделан, я была блаженно сыта, а от мяса осталось не больше половины. Его я завернула в шкуру, после чего принялась уже тщательней осматривать содержимое сумки, время от времени подбрасывая в костер новые ветки.
   Инвентаризация не порадовала. Для двух, трехдневной ролевки этого бы хватило, а вот для полноценного путешествия... К тому же, из положенного туда мною остались только спальник да набор "КЛМН" (кружка, ложка, миска, нож). Склянки и бутылочки, наполненные раньше разноцветными чаями, оказались заполнены настоящими зельями, к тому же их количество увеличилось. Всевозможные тундровые травки, собранные на игре, преобразились. Обратившись к сидевшей во мне чужой памяти, я поняла, что знаю их названия и способы применения. Пакетики с солью и перцем, которые я собиралась использовать как ингредиенты зелий, остались неизмененными, что искренне порадовало: сейчас мне специи нужнее. Однако остальные игровые ингредиенты превратились во вполне магические травы и минералы. Простой походный котелок, положенный в сумку перед игрой, преобразился в нечто странно мистическое, сменив материал на бронзу, украшенную рунической вязью как снаружи, так и изнутри. Воспоминания Эйлинарры снова подсказали, что благодаря этому узору котелок выдерживает воздействие всех зелий.
   Кстати говоря, одежда моя почти не изменилась: только пуговицы плаща из пластмассовых превратились в вырезанные из кости, да серебристо-серая рубашка стала чуть темнее и на порядок приятнее на ощупь. Черные брюки и берцы сохранили и форму, и материал, и даже застежки.
   Самое интересное изменение произошло с Книгой зелий: бумажные листы сменились тонко выделанной телячьей кожей, обложка оказалась выточена из зеленого камня, напоминающего нефрит. Неугомонная нэко подтвердила это предположение, сообщив также, что открыть эту книгу не сможет никто, кроме меня. Защита от несанкционированного проникновения осуществлялась с помощью бронзовой застежки в виде крошечного дракончика, имеющего забавное обыкновение оживать под чужой рукой. Клыки его содержали сильнейший парализующий яд, не убивающий, но нейтрализуемый только высшим противоядием.
   Я открыла книгу, пролистала пару страниц. И начала долго, изощренно и с чувством ругаться.
   Демон, до этого флегматично валявшийся на траве, с интересом взглянул на меня.
   - Что произошло?
   Ответила я не раньше, чем истощился запас знакомых мне ругательств. Впрочем, он был невелик, поэтому особо ждать Аксандру не пришлось.
   - В этой книге записаны рецепты всех известных мне зелий, - я задержала дыхание, пытаясь успокоиться. - Если верить моей второй памяти, я вышла на Путь меж мирами, отправившись в Великий Поиск. То есть, я изучила все зелья, известные алхимикам моего народа и отправилась искать что-то новое. И я помню все рецепты, я знаю, какие ингредиенты и в каких пропорциях использовать. И все это записано в моей личной Книге Зелий.
   - Но? Здесь ведь наверняка есть какое-то "но", - усмехнулся рыжий демон.
   - Конечно, есть, - зло выдохнула я, саданув кулаком по земле. - Большинство рецептов выглядит вот так.
   Я продемонстрировала страницу: слова, записанные красивой вязью, были бледными, будто чернила успели выцвести несколько веков назад и не остановились на достигнутом. Прочитать было можно лишь очень сильно напрягая зрение.
   - Что это означает?
   - Я не могу воспользоваться этими рецептами. Моей личной силы не хватит, чтобы напитать зелье, сделав его активным. Левелом не доросла.
   Я зло захлопнула книгу и рыкнула на дракончика, недовольно дернувшего хвостом.
   - В моем распоряжении остались только простейшие зелья лечения, яда, огня и еще пара чуть более сложных.
   - И чего ты злишься? - в голосе демона прозвучало искреннее удивление. - Раньше ты не умела и этого.
   Я изумленно замерла, осмысливая новую идею, а потом печально усмехнулась:
   - Раньше мне не приходилось выживать в незнакомом мире.
   Аксандр внезапно оказался совсем близко, заглянул мне в глаза и звонко щелкнул зубами прямо над ухом.
   - Не дрейфь, хозяйка. Раньше у тебя и меня не было. Прорвемся. А сейчас мясом лучше займись. Ты скоро снова есть захочешь. А сырое тебе во второй раз придется не по вкусу.
   Я улыбнулась, удивленная поддержкой, оказанной мне демоном, быстро упаковала сумку и принялась готовить еду.
   Уже через час над тлеющими углями шипело и шкворчало мясо, нанизанное на очищенные тонкие ветви. Ровные кусочки, капающие аппетитно пахнущим соком, перемежались грибами, найденными на соседней полянке (Аксандр помог отличить ядовитые от безвредных). Я посыпала шашлык солью и перцем и теперь ожидала готовности, судорожно сглатывая время от времени. Есть хотелось безумно.
   В конце концов, я решила, что горячее сырым не бывает и, шипя и обжигаясь, принялась зубами срывать сочные кусочки мяса прямо с ветки.
   Демон лежал неподалеку, наблюдая за мной точно заботливая мамочка за непутевым, но нежно любимым ребенком. На предложение поделиться с ним шашлыком, Ксан разразился кашляющим лаем-смехом:
   - Не волнуйся, хозяйка. Ешь спокойно. На мой век в лесу ушастых хватит.
   При этом он обаятельно оскалился, демонстрируя два ряда белоснежных клыков. Я прониклась и дальше ела молча, обдумывая план будущих действий. Во-первых, надо найти людей, решила я. Потом вспомнила, кем сейчас являюсь, и сделала поправочку: надо найти разумных, а уж кем они будут, людьми, эльфами, гномами, нэками или кем-то еще, не столь важно. Хоть троллями, лишь бы разумными и не слишком агрессивными.
   Во-вторых, надо узнать, как в этом мире обстоят дела с магией. Если мне повезет, я смогу уговорить местных магов вернуть мне мой облик (а в том, что он изменился, нет никаких сомнений) и отправить меня домой. Уговорить или купить, не столь важно. Лишь бы они смогли это сделать. Для возвращения, в принципе, можно использовать и браслет, надо только найти новый алхимический рецепт или способ улучшить один из существующих. Это будет несложно сделать путем бартера, если здесь есть алхимики, травники или зельевары. Если же местные маги слишком слабы для того, чтобы изменить мое тело нужным образом, придется с помощью браслета прыгать в другой мир, надеясь на удачу.
   Я печально вздохнула, отправив в рот последний кусочек мяса и закусив его последним грибочком. Неважно, что будет дальше. Сначала надо выполнить пункт нумер один.
   Я выпила всю воду из фляжки, висевшей на поясе, и осмотрелась. Приближалась ночь, заметно стемнело, однако хуже видеть я не стала. Видимо, от кошек мне досталось и их зрение.
   - Ты можешь найти человеческое поселение? - я вопросительно посмотрела на Ксандра, и он ответил мне удивленным взглядом.
   - А чего их искать? Браслет всегда выбрасывает тебя в безлюдном местечке, расположенном не более чем в полусутках ходьбы от ближайшего поселения. Дорога вон там, - он изящно махнул хвостами, указывая направление. - В какую сторону по дороге не пойди, не больше, чем через две свечи, выйдешь к селению.
   Я перевела свечи, стандартную единицу измерения времени в мире Эйлинарры, в привычные часы и задумчиво кивнула. Значит, после выхода на дорогу на путь уйдет около пяти часов, а до дороги...
   - А сколько до дороги идти?
   - Часа четыре, если неторопливо. Тебе часы привычней, так ведь?
   Ага, девять часов неторопливого шага, это многовато. Придется делать привал. Или... Можно пойти от противного: зелье будет действовать еще около суток. Усталости я чувствовать не буду, а вот голод буду. Если успеть найти поселение до приступа голода, то все будет хорошо.
   Я поудобнее пристроила сумку на боку, затоптала угли и отправилась в сторону, указанную демоном, постепенно наращивая скорость.
   Аксандр легко мчался рядом. Подозреваю, что он смог бы бежать со скоростью еще раза в четыре больше нынешней, однако я подобный темп уж точно не выдержала бы.
   - Ксан, послушай, - начала я разговор, но дыхание тут же сбилось. Пришлось притормаживать и снова входить в ритм бега и дыхания.
   - Можешь не обращаться ко мне вслух. Пока на мне этот ошейник, мы с тобой повязаны. Просто думай, обращаясь ко мне, я услышу.
   * Эээ, думать, обращаясь к тебе? Так слышно?
   - Точно, именно так. Что ты хотела спросить?
   * Ты уже ответил, - я улыбнулась. - Мне хотелось узнать, есть ли у нас возможность общаться, не привлекая чужого внимания. Ты ведь будешь слышать мои мысли в собачьей форме?
   - Да, конечно, - мой ручной демон немного помолчал, а затем заговорил вновь. - Хозяйка, давно хотел у тебя спросить, чем ты приложила того "старшего брата"?
   Я удивленно покосилась на Ксандра: мне почему-то казалось, что он обладает всеми знаниями Эйлинарры.
   * Это было высшее зелье холода. Оно замораживает все, вплоть до воздуха в четко очерченном пространстве. Чем больше силы вложил алхимик в зелье, тем больше это пространство. Примененный мной вариант влиял метров на десять вокруг эпицентра.
   - Это было круто, - довольно ухмыльнулся рыжий. - Не думал, что существуют зелья, способные хотя бы притормозить старшего демона Хаоса. А ты его остановила секунд на десять, не меньше. Да и потом он двигался прилично медленней.
   * Больше этот фокус не пройдет: у меня нет еще одного такого зелья. А сварить новое я не смогу, для меня это слишком сложно, - я немного подумала "для себя", а потом все же спросила. - Я думала, ты знаешь о зельях не меньше меня. Ты точно знал действие тонизирующего зелья...
   - Я же не алхимик, - насмешливо фыркнул демон. - Я знаю только то, что необходимо для спасения твоей жизни. Таково заклятье, наложенное на меня вашей богиней.
   * Богиней? - Я изумленно распахнула глаза. А потом вспомнила.
   Да, Богиня. Великая богиня Фрейя, когда-то пришедшая к нам из другого мира и взявшая наш народ под свою опеку. Каждый рожденный в племени котенок посвящается Фрейе на восьмой день своей жизни. Каждого, уходящего в Великий поиск, Она провожает лично, даря ему браслет, перемещающий меж мирами, и верного хранителя.
   Я помотала головой, пытаясь состыковать противоречащие друг другу файлы: Фрейя - покровительница народа нэко, Фрейя - богиня скандинавского пантеона и Арагорн, закинувший меня в этот мир. А потом добавила в свой план еще один пункт: воззвать к Богине и задать накопившиеся вопросы.
   Где-то на этой мысли мы, продравшись сквозь особо густые кусты, вывалились на дорогу. Я осмотрелась. Дорога не впечатлила: просто пустынный, пыльный, укатанный колесами деревянных повозок тракт.
   - Ну и куда теперь идти? - недовольно спросила я.
   - А куда хочешь. Разница в расстоянии незначительна, а знакомых у нас нет ни там, ни там, - Ксан ехидно оскалился. - Только сначала меня обратно преврати. Мало кто из разумных готов отнестись к демону лояльно.
   Я кивнула, перевернула ошейник и запихнула получившегося тойтерьера в сумку. А потом пошла направо. Потому что хорошие девочки налево не ходят.

Глава 3

  
   Спустя полтора часа и сгрызенную четверть шоколадки, впереди показалось селение. Обычная деревушка, без ограждающей стены. Невысокие домики, просто одетые люди. Именно люди, кстати говоря. А не гномы, эльфы или другие, прочие. Несмотря на позднее время, на улице было довольно людно.
   Я подошла еще немного ближе и меня заметили.
   Началась странная суета. Только что спокойно живущие своей жизнью люди заторопились, женщины и дети мгновенно исчезли, а вот мужчины - наоборот, пошли мне навстречу. У многих в руках были серпы, вилы и косы. Два или три человека щеголяли громоздкими арбалетами.
   Решив, что они опасаются чужака, а может, приняли меня за кого-то другого, я подняла руки над головой, повернув их ладонями к людям. Однако крестьян это не успокоило. Напротив, они взволнованно зашумели. Мой слух вычленил два господствующих слова:
   - Демон! Ведьма!
   Затем раздался исступленный женский крик, и в мое плечо воткнулся короткий арбалетный болт. И я даже не знаю, что благодарить за то, что два других пролетели мимо: мою кошачью реакцию, благословление богини Фрейи или природную косорукость стрелков. Боли я почти не почувствовала, только жуткую обиду: как же так, я же им ничего не сделала. В чувство меня привел ментальный вопль Аксандра:
   - Выпусти меня, хозяйка! Я их на кусочки порву!
   * Нет уж, - как-то очень спокойно и трезво решила я. - Обойдемся на этот раз без кусочков.
   Мысль о том, что все эти люди могут превратиться в кошмарное кровавое месиво (а я не сомневалась в способности демона устроить такое), заставила меня наконец-то перестать изображать соляной столп. Я резко повернулась и зигзагами бросилась в сторону леса. В спину мне летели проклятья, не сопровождаемые, к счастью, арбалетными болтами. Все-таки на перезарядку этих средневековых чудовищ уходит масса времени, вспомнилось мне.
   Потом, спустя час бездумного бега, я лежала на земле, свернувшись в плотный клубочек. Меня била крупная дрожь, боль от простреленного плеча наконец-то добралась до мозга и спешно наверстывала упущенное время, разрывая его на части. По лицу текли слезы, а хвост нервно извивался по земле. Ксан, все еще в облике минисобачки, метался рядом, скуля и подвывая. А потом принялся вылизывать мне щеки, собирая языком соленую влагу. Это помогло взять себя в руки. Действуя одной рукой, я вытащила из сумки пузырек обезболивающего и залпом его выпила. Не знаю почему, но вкус обезболивающего зелья - самый мерзкий из всех, которые я когда-либо пробовала. Боль ушла быстро. Я крепко ухватила кончик болта когтями и выдернула его. Повезло еще, что наконечник болта крепко сидел на древке и был простой, гладкой формы, без гарпуноподобных крюков. На землю хлынула темная, венозная кровь. Достав из сумки пакетик кровеостанавливающего порошка и мензурку слабого исцеляющего зелья, я употребила их по назначению. А потом отправила Аксандра на охоту: во время бега, да и сейчас, я потеряла много крови. И воспоминания Эйлинарры подсказывали, что восстанавливать потерю лучше естественным для животных образом - с помощью свежей пищи.
   Демон вернулся быстро, не прошло и пятнадцати минут, притащив очередного кролика. В этот раз сырое мясо не показалось мне вкусным. Соленый запах чужой крови раздражал обоняние, кроличья шерсть, смыть которую было нечем, липла к мясу и лезла в рот. В итоге, съев едва ли одну лапку, я сдалась. Завернула оставшуюся тушку в крупные листья растения, напоминающего земной лопух (Эйлинарра называла его тотетус и считала абсолютно бесполезным, но и безвредным), и убрала ее в сумку.
   Ужасно хотелось пить. К тому же, кровь из раны запачкала одежду и засохла на теле, неприятно стягивая кожу и шерсть. Ксан подсказал, что видел неподалеку небольшой родник, и мы отправились к нему.
   Крохотный ручеек выбивался из-под огромного камня, гордо журчал по узкому, но глубокому руслу, выложенному ярко-голубой галькой, и исчезал под огромным деревом буквально в трех шагах от исходной точки. Я готова была поставить все мои зелья против ломанной медной монеты, что, несмотря на естественное происхождение источника, оформлением его занимались разумные существа.
   Выпив не меньше трех кружек живительной влаги (она была холодной настолько, что ломило зубы), я наконец-то утолила жажду. Тут же набрала полную фляжку воды. Заодно промыла заныканное мясо. А вот стирку, увы, пришлось отложить: слишком уж мал был ручеек. Так что я ограничилась затиранием пятен влажной листвой (плащ, рубаха и брюки сменили коричневато-бурые пятна на нежно-зеленые разводы).
   Очень хотелось сварить мясо, но алхимик, крепко обосновавшийся где-то в глубине моей души, пришел в ужас от мысли использовать для этих целей алхимический котелок.
   Немного передохнув, я решила не тратить время на готовку, а попытаться выйти к другой деревне. Не могут же все люди быть такими нетерпимыми?
   С этой самоуспокоительной мыслью я направилась в сторону второй деревушки, почувствованной Аксандром.
   К утру мы с демоном вновь подошли к уже знакомой дороге, но выходить на нее не стали. Действие зелья подходило к концу, есть хотелось особенно сильно, поэтому путем голосования (одна - "за", один воздержался) было решено сделать привал. Мясо я запекла прямо в листьях, предварительно пересыпав его солью и перцем, а затем закопав плотный сверток в угли. Съев большую часть получившейся вкуснятины и уговорив демона попробовать кусочек (который, кстати говоря, перерос в "Ну давай я уже доем, зачем ты зря таскать будешь? Я тебе потом, чавк-чавк-чавк, другого поймаю"), я вышла на дорогу и неспешным шагом направилась вперед. Утро было замечательным: прохладный влажный воздух бодрил, птичье пение радовало слух, а красоты природы, раскинувшейся вокруг, заставляли сердце то учащенно биться, то восхищенно замирать.
   И вся эта благодать и прелесть настолько меня увлекли и расслабили, что я далеко не сразу заметила мучительные крики, раздающиеся из лесочка, тянущегося вдоль дороги.
   Крики были... страшны. Тягучие точно смола, они вспарывали нервы подобно острейшему ножу. Я растерянно взглянула на демона, напряженно смотревшего в сторону леса, и помчалась туда. Не должно разумное существо испытывать боль, вызывающую подобные вопли.
   Бежать было недалеко. Я замерла на краю поляны, заворожено глядя на творящееся действие. К дереву привязан обнаженный мужчина, голова бессильно поникла, видимо, он только что потерял сознание. Белая кожа изуродована кровавыми полосами, запах паленой плоти несется по поляне. Вокруг привязанного плавно двигается высокий человек в зеленой куртке и брюках из темно-коричневой кожи. Время от времени он делает быстрое движение рукой и на обнаженном теле появляется новая линия. Текущая кровь нарушает изящество росчерков, но "творца" это не останавливает. Неподалеку сидят еще трое. Они с любопытством наблюдают за происходящим, пьют что-то из бурдюков, закусывая полосками вяленого мяса. Негромкая беседа течет вяло и неторопливо, как будто продолжается уже не первый час.
   Я испуганно сделала несколько шагов назад, пока меня не заметили. А потом посмотрела на Аксандра.
   * Ты можешь остановить это?
   - Они не остановятся. Их придется убить или оставить в покое, даже не показавшись на глаза. А убивать этих четверых будет довольно опасно. Даже я могу не справиться.
   * То есть, с тридцатью людьми ты справиться можешь, а с четырьмя - нет?
   - Не сравнивай, - демон недовольно поморщился. - Там были крестьяне с оружием из паршивого железа. Они бы меня даже не поцарапали. Тем более что там я защищал бы тебя, а значит, действовал по прямому велению богини. Здесь перед нами два профессиональных воина, не самый слабый маг. А ауру четвертого, который развлекается с ножом, я даже прочитать не могу. У всех зачарованное оружие. Порубят на кусочки и дальше пить сядут.
   Я вздрогнула: жертвовать единственным во всем мире другом и защитником ради незнакомца... Это так глупо. Вот только повернуться и уйти после увиденного я уже не могу.
   Не глядя, я провела кончиками пальцев по склянкам, расположенным в патронташе, вшитом в плаще. Выбрала две, потом, немного подумав, добавила еще одну. Зажала их между пальцами левой руки, в правую взяла кнут, все это время висевший в специальном креплении на поясе.
   Велев демону не открывать глаза до моей команды, я шагнула на открытое пространство и, широко размахнувшись, отправила в полет все три зелья. После чего крепко зажмурилась. Склянки разбились между сидящими людьми. Ослепительно белым вспыхнуло зелье света (я увидела вспышку даже сквозь веки), огненное зелье окутало людей пеленой пламени. Третье пока что не проявило своего действия, но именно на него я возлагала свои надежды: зелье Кьерри, названное так в честь создавшего его проказливого котенка, обладало довольно слабым эффектом, зато пробивало практически любую сопротивляемость зельям, ядам или заклятьям. Основным его назначением было замедлить движения противника (немного, но порой в бою это могло спасти твою жизнь) и чуть-чуть исказить его сознание. Я открыла глаза и быстро оценила ситуацию: люди, оказавшиеся в центре вспышки, были ослеплены, хотя и не думаю, что надолго.
   - Эти трое твои! - крикнула я Аксандру. Сама же бросилась к тому, что пытал пленника. На ходу я вознесла короткую, но горячую молитву: "Фрейя, я не была посвящена тебе так, как положено. Но теперь я, вроде как, принадлежу твоему народу. Помоги мне выжить, не угробить Ксана и спасти того несчастного".
   Маг сработал быстро: пламя погасло прежде, чем причинило хоть какой-нибудь вред, взгляд воинов прояснился. Находящиеся под воздействием третьего зелья люди опоздали на секунду и демон, проскочивший в миллиметрах от мечей, разорвал человеческое горло, прервав этим очередное заклятье. Что происходило дальше, я уже не увидела: все мое внимание занял четвертый из этой группы.
   Кидаясь в бой, я надеялась на свою кошачью скорость и ловкость. Но моим надеждам не суждено было оправдаться. Этот человек был явно быстрее меня. Мне удавалось держать противника на некотором расстоянии исключительно благодаря тому, что у него не было меча. А короткий нож немного проигрывал моему кнуту. Я уклонялась, отпрыгивала и уворачивалась, сбивая самые опасные атаки резкими щелчками кнута возле глаз противника. О возможности контратаковать не было даже мыслей: я поставила перед собой цель продержаться до тех пор, пока демон не справится со своими противниками. О том, что он может проиграть я старалась не думать: все-таки мага мы из строя вывели, а воинов ослабило зелье.
   Прыжок, поворот, щелчок кнутом, поворот, взмах, уклониться от ножа. Это напоминало какой-то странный танец, в ритм которого я погружалась. Поворот, прыжок, удар, прыжок... Ой, чуть не попалась. Быстро отпрыгиваю назад и резко взмахиваю кнутом, подсекая ноги противника. Естественно, он и не думает попадаться на такой детский трюк: легко подпрыгивает больше чем на полметра и снова бросается в атаку. На его тонкокостном, красивом лице написано наслаждение. Такое же, как тогда, когда он пытал пленника. Очередной поворот позволяет мне взглянуть на место, где начинался бой Аксандра. Там лежат три тела, но демона нигде не видно. Я удивленно перевожу взгляд на своего противника, который медленно заваливается набок. Рядом с ним сидит довольно ухмыляющийся рыжий.
   Я облегченно вздохнула и обессилено опустилась на землю.
   - Чем ты его?
   - Хвостом. Он у меня ядовитый, между прочим, - радостно отозвался демон. Выглядел он неважно: весь покрыт человеческой кровью и темно-красной субстанцией с серебристым отливом. Эта же субстанция сочилась из множества мелких порезов. Одно ухо прорезано до середины. Из двух хвостов остался только один.
   Я испытала глубочайшее чувство вины.
   - Прости меня. Я не должна была поступать так. Надо было хотя бы посоветоваться с тобой, прежде чем влезать в это. Ты пострадал из-за моей глупости.
   Аксандр, только что начавший вылизываться, покосился на меня, а потом хихикнул.
   - Лучше пойди и вылечи человека. Если он умрет сейчас, будет даже не смешно. И кстати, - бросил он уже мне в спину. - Ты поступила единственно верным способом.
   Рассудив, что лечащие зелья пригодятся не только человеку, но и демону, я пошла за сумкой, оставленной на краю поляны.
   Когда я вернулась, Ксан занимался довольно странным делом. Он по очереди подходил к каждому мертвому телу, некоторое время пристально смотрел куда-то в пространство над ними, а потом делал резкий прыжок, выхватывая зубами что-то невидимое из воздуха. После первого такого прыжка исчезли все повреждения на теле демона. Второй отрастил новый хвост, а третий - увеличил рост демона в холке где-то на ладонь.
   - Что ты делаешь? - сипло спросила я, уже найдя ответ в памяти Эйлинарры. Мой дорогой демон-хранитель оказался демоном-пожирателем душ.
   - Ну что ты глупые вопросы задаешь? - недовольно спросил Аксандр, направляясь к четвертому трупу. - Иди лучше, выполняй свой долг перед спасенным. Теперь ты отвечаешь за его жизнь.
   Я послушно отправилась в ту сторону, стараясь не зацикливаться на такой пугающей мысли.
   Аксандр питается чужими душами. Это его естественная пища и без нее он умрет. Эйлинарра знала это и не волновалась по этому поводу. Так почему я должна переживать? Не должна. И вообще, вон перед тобой умирающий человек. Спасай его жизнь и не думай о постороннем.
   Я подошла к человеку и с ужасом поняла, что он не привязан: его руки были прибиты к стволу дерева толстым железным штырем, пробившим запястья.
   Холодное спокойствие профессионала овладело мною. Эмоции ушли куда-то в сторону, в голове выстроилась последовательность действий. Я сорвала плащ с одного из мертвецов и расстелила его на земле. Попыталась выдернуть штырь из дерева, но он был вогнан слишком глубоко. Тогда я аккуратно потянула на себя руки мужчины, придерживая его тело, и немного неловко уронила его на плащ. Хорошо, теперь надо привести его в чувство, иначе захлебнется зельями. Я достала из сумки обезболивающее и что-то вроде нашатыря. Отстегнула от пояса флягу с водой. А потом убрала довольно длинные волосы с лица бывшего пленника.
   - Проклятье! - не удержалась я от вскрика.
   Ксан подскочил ко мне, видимо, испугавшись, что мне что-то угрожает, но быстро успокоился. Зато я не успокоилась. Глаза человека были выжжены, лицо превращено в окровавленную маску.
   Я судорожно сглотнула, пытаясь удержать тошноту. Подобное зрелище было очень непросто выдержать. Задержав дыхание, я подсунула под нос пациенту склянку с отваром душинника. Если вам когда-то пришлось испытать на себе воздействие нашатырного спирта, умножьте свои впечатления втрое и поймете, что такое этот отвар.
   Бывший пленник вдохнул и судорожно закашлялся, приходя в сознание. Я быстро помогла ему перевернуться на бок и дождалась, пока он не перестанет выплевывать из себя кровь. Плохо. Похоже, ему сломали ребро, которое проткнуло легкое.
   Я влила в рот человеку полную склянку обезболивающего зелья, а затем аккуратно уложила его на спину. И задумалась. У меня оставалось одно высшее исцеляющее зелье и три второуровневых. Низшие даже считать нет смысла: они здесь бесполезны.
   Излечить человека полностью сможет только высшее зелье, если воспользоваться второуровневым человек выживет, но останется слепцом. Вот только тратить последнее зелье Абсолютного Исцеления, зная, что восстановить потерю у меня не получится, дико не хотелось. Я недовольно фыркнула в ответ на собственные недостойные мысли и, убрав ранее вытащенное зелье, достала склянку с золотистой жидкостью.
   - Что произошло? Кто вы такие? - неожиданно твердо произнес мужчина.
   Я с облегчением вздохнула: он говорил на языке, знание которого было вложено в меня при переходе браслетом.
   - Меня зовут Эйлинарра. Мы с моим другом Вас освободили, - кратко сообщила я, пытаясь успокоить мужчину. Излишнее волнение помешает процессу исцеления. - А сейчас выпейте лекарство, оно заживит Ваши раны. Не надо говорить и двигаться.
   - Двое справились с четверкой Охотников? - неверяще выдохнул мужчина. - Наверно, я сошел с ума от боли.
   Я укоризненно покачала головой и влила в рот человека зелье Абсолютного Исцеления. Его действие проявилось мгновенно: раны на груди и лице начали смыкаться, дыхание выровнялось. Человек забылся спокойным, восстанавливающим сном.
   Я, попросила Аксандра смотреть за пациентом, чтобы он во сне не перевернулся и не навредил себе, а сама отправилась осматривать поле боя.
   Не то, чтобы мне очень хотелось обыскивать трупы, но у них наверняка была куча полезных вещей, которые пригодятся в пути. К тому же, весь мой опыт компьютерных игр попросту вопиял, что негоже бросать хабар, выпавший с поверженного врага. Эйлинарра где-то внутри моего сознания скромно молчала: ей тоже не хотелось трогать трупы, но она прекрасно понимала всю необходимость подобного действия. К тому же, в ее пути подобное уже случалось.
   Пойдя на компромисс со своей брезгливостью, я решила для начала осмотреть сумки тех, кого спасенный назвал охотниками.
   Наследство мне досталось не то, чтобы великое. Три кошелька содержали десяток золотых монет, штук пятнадцать серебряных и что-то около сотни медных. Монетки, кстати говоря, здесь были презабавные: формой напоминающие двояковыпуклую линзу, они были украшены сложной гравировкой, изображающей сплетение десятка драконов и различающейся в мелких деталях от монеты к монете. Судя по этому, их делали с помощью либо магии, либо довольно высокой технологии. В противном случае, цена хотя бы одной медной монетки была бы непомерно высока. Я рассортировала золото и часть серебра по трем мешочкам, спрятав их в разные потайные кармашки в плаще. Медь и остатки серебряных монет положила в наружный карман, чтобы удобно было доставать.
   Кроме денег в сумках было немного провизии и по десятку склянок с зельями. Я с чисто профессиональным любопытством их осмотрела, но открывать не решилась: никаких пометок на склянках не было, а качественный анализ проводить негде и нечем. Зелий было три вида: красноватая жидкость в количестве от трех до пяти штук в каждой сумке, три склянки с черным вязким веществом, наводящим на мысль о Длани Рока, яде, наносящемся на острие оружия, и несколько зелий приятного нежно голубого окраса. Последние особенно привлекли мое внимание, так как зелий такого цвета в памяти Эйлинарры не было: это давало надежду, что разгадав или найдя секрет данного вещества, я активирую браслет.
   Также в сумках были тонкие, но, судя по всему, теплые одеяла и меха с вином.
   Отложив все это в сторону и собрав оружие мертвецов в одну кучу, я приступила к осмотру вещей, которые, на мой взгляд, принадлежали бывшему пленнику.
   Там набор вещей был чуть больше: кроме еды, воды и одеяла, присутствовал запасной комплект одежды, пара кинжалов в украшенных серебром ножнах, странные металлические лезвия, немного напоминающие японские сюрикены и (о, радость, радость!) маленький походный котелок, с помощью какого-то приспособления складывающийся в довольно компактную, почти плоскую форму. Набор зелий был тот же самый, но в меньшем количестве.
   Я с подозрением покосилась на лежащего пластом мужчину: такое ощущение, что раньше эти пятеро были друзьями. Не нравится мне это. Печально вздохнув, я приступила к осмотру тел.
   У всех четверых на шеях висели одинаковые амулеты: странный зверь, напоминающий смесь волка, леопарда и медведя, перегрызает горло лежащему на земле человеку. Они были сделаны из белого металла, похожего на серебро, но на порядок тверже. Я отложила их к мечам и продолжила обыск. Впрочем, ничего интересного, кроме ножей и еще нескольких монет у охотников не было.
   Я сняла с одного из них плащ, почти не замаранный кровью, а потом оттащила трупы подальше в лес. Раненому нельзя двигаться еще часов пять, и провести это время в компании четырех жмуриков мне не улыбалось.
   Я попросила Ксана раздобыть мяса, а сама, отрезав от сохраненного плаща широкую полоску ткани, подошла к бывшему пленнику. Процесс исцеления шел полным ходом: практически все внешние повреждения уже исчезли, восстановились веки. Человек выглядел изнеможенным: обезвоживание и истощение. Я завязала его глаза полосой ткани, свернутой в три раза и насквозь пропитанной малым зельем исцеления, укрыла остатками плаща, а потом потрясла за плечо.
   - Просыпайся давай, спящая красавица.
   Кстати говоря, человек был действительно симпатичен. Теперь, когда исчезли кровавые раны и ожоги, стало видно тонкое, аристократически правильное лицо. Высокие скулы, правильной формы нос, тело без лишнего грамма жира, но и не перекаченное. Волосы насыщенного иссиня-черного цвета. В общем, я непроизвольно облизнулась и постаралась думать о чем-нибудь нейтральном.
   - Ну же, не заставляй меня идти на крайние меры, - честно попросила я, доставая флягу с водой.
   Дыхание человека едва уловимо изменилось и я, повинуясь неясному предчувствию, отпрыгнула назад. Место, где мгновение назад было мое тело, пронзил полупрозрачный клинок, растущий, казалось, прямо из руки человека.
   - Мать моя... кошка, - потрясенно прошептала я, а потом зло рявкнула. - А ну лежать, идиот! Хочешь, чтобы внутренние кровотечения снова открылись?!
   Он замер, клинок в его руке медленно растаял, и мужчина обессилено опустился на землю.
   - Кто ты такая? - его голос явно стал слабее. Мужчину необходимо было напоить, но подходить я не спешила. Мало ли, что еще этому психу в голову придет.
   - С момента нашего прошлого разговора мое имя не изменилось, - мой тон просто сочился недовольством. - Меня зовут Эйлинарра. Кстати говоря, можешь тоже представиться. Должна же я знать имя человека, которого спасала, рискуя собственной жизнью.
   Он замер, видимо обрабатывая полученную информацию, а потом расслабился.
   - Мое имя Тиэн Рийский. Я благодарен за свое спасение. Моя жизнь принадлежит тебе. Хотя и не знаю, зачем тебе эта обуза, - он указал на повязку на своих глазах, а затем замер. Его шею окутало золотистое сияние, такой же аурой обзавелось мое левое, свободное от браслета, запястье. Окружающая реальность как-то странно мигнула, у меня на мгновение закружилась голова, а когда это закончилось, я обнаружила на своем запястье слабо светящуюся татуировку рисунком в точности повторяющую ошейник, охвативший шею Тиэна. Мужчина уронил голову на плащ. Я злобно выругалась и подскочила к нему. К счастью, сознание он не потерял, просто окончательно обессилел. Я помогла Тиэну напиться воды, смешанной с вином, из фляги и вручила ему кусок вяленого мяса, вытащенный из трофейной сумки. Ел мужчина медленно, с трудом откусывая от жесткой полосы, но более подходящей для раненого пищи у меня не было. Вот вернется Аксандр с охоты, сварю бульончик, и все будет по правилам.
   Демон, будто дожидавшийся мысли о нем, возник из ближайших кустов. В зубах он нес уже знакомую мне зверюшку, при этом песье-лисья морда просто лучилась самодовольством.
   - Кажется, слух обо мне уже пробежался по лесу: с каждым разом добыча прячется все лучше и лучше, - он выронил кролика возле моих ног, посмотрел на мое новое украшение на левой руке, перевел недоуменный взгляд на шею Тиэна и с насмешливым восхищением протянул. - А ты, я смотрю, тоже времени не теряешь. Уже личным рабом обзавелась...

Глава 4

  
   Я возмущено посмотрела на рыжего наглеца, не понимая, с чего бы это он начал так по-дурацки шутить. Перевела взгляд на абсолютно невозмутимого мужчину и, озаренная ужасающей догадкой, медленно, четко выделяя каждое слово, спросила:
   - Что. Ты. Имеешь. В виду?!
   Рыжий демон хохотнул, а потом мотнул головой в сторону Тиэна:
   - Спроси лучше у него. Мне ты все равно не поверишь.
   - Хорошо, - согласилась я, пытаясь сдержать рвущееся наружу рычание. - Тиэн Рийский, ответь мне, пожалуйста... Почему мой друг начал утверждать, что ты - мой раб.
   К сожалению, повязка закрывала большую часть лица мужчины, поэтому я не могла угадать его эмоции. Абсолютно спокойным, почти ленивым тоном, человек произнес:
   - Видимо, потому, что это чистая правда, госпожа. Вы потребовали клятву, и я ее произнес.
   Я почувствовала, что еще немного и сойду с ума. Или уже сошла. А может быть, это они двое съехали с катушек? Решив остановиться на наиболее лестной для себя версии, я ласково осведомилась:
   - Когда я потребовала клятву, мил человек?
   - Госпожа, - Тиэн произнес это слово почти что с удовольствием. - Прежде, чем я начну свое объяснение, расскажи мне, из какого мира ты пришла.
   Я почувствовала дикую потребность успокоиться. К тому же, мужчина снова терял силы, его голос садился, было видно, что говорить Тиэну больно.
   - Так, сейчас ваша госпожа, - я хмуро посмотрела на Аксандра. - Сходит за водой. Рыжее чудовище охраняет стоянку. Мой новый раб сидит тихо и не дергается. Когда я вернусь, ты, Тиэн Рийский, ответишь на все мои вопросы.
   Я сунула человеку в руки полную флягу с разведенным вином и еще один кусок вяленого мяса, а сама, подхватив котелок и кролика, направилась к мелкому, но широкому ручью, замеченному в процессе перетаскивания трупов.
   Быстрым скоком я добралась туда буквально за пару минут. Попыталась разглядеть в воде отражение (любопытство на этот счет мучило меня с момента попадания в этот мир), но быстрое течение вкупе с каменистым дном превратили меня в такое чудовище, что верить увиденному не захотелось.
   Быстрыми, почти профессиональными движениями я разделала кролика, промыла получившиеся куски мяса и забросила их в котелок, наполненный водой. По дороге к временному лагерю, почуяла пряный аромат и, свернув с пути, выбрела на поляну, заросшую пламенницей: мелкими темно-зеленными стеблями, заканчивающимися огненно-красными пушистыми метелками. Эти смешные цветы - один из главных ингредиентов самого сложного из ныне доступных мне зелий: "Песни сирены". К тому же, довольно приятные на вкус пряные стебли часто добавляют к мясу в качестве полезной и вкусной приправы. Кстати говоря, "Песнь сирены" - одно из самых сильных приворотных зелий, известных нэко.
   Набрав полный карман растений, я поспешила к лагерю.
   Когда я вернулась, Тиэн лежал на плаще, закинув руки за голову и негромко насвистывая какой-то быстрый мотив. Ксан задумчиво рассматривал блестящий предмет, лежащий на траве возле лап. Подойдя ближе, я убедилась: это амулет в точности повторяющий те, что я сняла с мертвецов. Его цепочка была разорвана, а на металле остались следы запекшейся крови.
   - Чудесно, - прошипела-выдохнула я, а потом мысленно обратилась к демону. - Что ты об этом думаешь?
   - Он явно из той же шайки-лейки, - отозвался Аксандр, а потом быстро добавил. - Не волнуйся, другие слышат меня только тогда, когда я этого хочу, так что твой новый раб нашего разговора не заметит.
   * Хорошо. Хотя о чем я? Плохо. Все плохо. Кого мы спасли? А что, если он такой же палач, как тот, с ножом?
   - Ага, - насмешливо поддакнул демон. - И они не поделили клиентов. Чем стоять тут и мучиться несуществующей виной, лучше задай все вопросы ему.
   * И он, конечно, расскажет мне всю правду, - издевательски подумала я.
   - Расскажет. А куда он денется? Он теперь твой раб по клятве. Его ошейник очень похож на мой. Разве что, трансформирующими чарами не обладает. Ты можешь ему приказать со скалы спрыгнуть, и он это сделает, не задумавшись ни на секунду. Просто прикажи ему отвечать честно.
   Я недоверчиво посмотрела на рыжего, а потом отправилась... собирать дрова. Потому что разговоры разговорами, а кушать уже хочется. Спустя полчаса на полянке весело потрескивал небольшой костер, над которым висел котелок. Я сидела на спальнике, жуя кусок вяленого мяса из сумки своего раба. Какое все-таки странное словосочетание. Мой раб. Я произнесла его вслух:
   - Мой раб.
   Потом задумалась и изменила интонацию:
   - Мой раб?
   Демон, до того блаженно щурившийся на пламя, заинтересованно взглянул на меня. Человек напряженно прислушивался.
   - Нет, действительно, очень странное сочетание, - вслух обратилась я к Аксандру. - Пожалуй, к фразе "мой демон" и то проще было привыкнуть.
   Тиэн вздрогнул, а Ксан нервно дернул хвостами.
   - Ладно, - решительно сказала я. - Тиэн Рийский, раб мой. Приказываю тебе честно и открыто отвечать на все наши вопросы.
   - Слушаю и повинуюсь, госпожа, - медленно произнес человек.
   Я подивилась использованной им формуле повиновения, бытовавшей и на Земле. Или это мое восприятие шутки шутит, переводя местные обороты в привычные мне? Ну да ладно, не отвлекаемся.
   - Вопрос первый: почему эти ребята пытались тебя убить? Да еще и таким неприглядным способом.
   - Это долгая история, моя госпожа. Если ответить кратко, то я их предал. Происходившее было заслуженным наказанием.
   Я поперхнулась куском недожеванного мяса.
   - Так, не надо кратко. Надо подробно.
   - Как прикажете, госпожа, - он задумался на несколько мгновений, а потом решительно начал. - Я догадываюсь, что вы не из этого мира. Поэтому, для начала немного расскажу об Охотниках. Орден Охотников был создан почти пять веков назад. Он включил в себя шпионов, палачей и наемных убийц, которых, по тем или иным причинам, предали их наниматели. Не столь важно, чем они занимались тогда. Сейчас Орден Охотников - самая большая организация наемников на Аранте - одном из двух материков этого мира. В орден может вступить любой желающий: его обучат специальности, соответствующей его внутренним наклонностям, распределят в одну из четверок и будут использовать по мере надобности. Я решил стать Охотником, когда дочь ниэра, повелителя города Рия, обвинила меня в изнасиловании. Я клянусь госпоже, что я этого не делал, она оклеветала меня.
   Я хмыкнула про себя: ну да, да, все мы такие невинные, когда рассказываем о собственных приключениях. Аксандр недовольно посмотрел на меня и беззвучно отозвался: "Ты так и не поняла. Сейчас он физически не может тебе соврать или сказать не всю правду". Тиэн тем временем продолжал:
   - Каждый, вступивший в Орден, отбрасывает свое прошлое. Он берет себе новое имя и будет защищен от любых посягательств извне Ордена. Однако однажды вступивший уже никогда не сможет уйти, поэтому преступники обычно не пытаются скрыться в Ордене от правосудия. Меня приняли, обучили искусству следопыта. Это задание должно было стать для меня двенадцатым. Но если раньше мы выслеживали опасных преступников, хищных зверей или хотя бы взрослых людей, виноватых лишь в том, что пошли против воли владеющих властью, в этот раз нас наняли поймать маленькую девочку, предназначенную в жертву Даархону и сумевшую сбежать от жрецов.
   - Кто такой Даархон? - перебила я человека.
   Тиэн удивленно замолк, а потом негромко рассмеялся:
   - Госпожа, я думал, это мне повезло, что ты спасла меня от Охотников... Теперь я вижу - повезло тебе. Даархон - бог тьмы, боли и смерти. Если бы этот вопрос услышал один из дархов, жрецов Даархона... За тобой бы сейчас охотились по всему миру. Дархи не прощают неуважения к своему повелителю, хотя сам повелитель уже давно не появлялся в этом мире. И слава Светлым, что не появлялся.
   - Темный бог? И ему разрешено приносить жертвы? Много еще темных в местном пантеоне?
   - Ты задаешь сложные вопросы, госпожа, - начал Тиэн, но тут же умолк, смущенный громким шипением и моим визгом. А я бросилась к костру.
   Когда пытающийся выкипеть бульон был спасен, посолен, поперчен и сдобрен толикой стеблей пламеницы, я вручила человеку полную миску, а сама принялась есть прямо из котелка. Разговоры были отложены по обоюдному молчаливому согласию.
   Съев свою порцию за пару минут, я с интересом наблюдала, как Тиэн медленно пьет бульон. В голове крутились десятки вопросов, никак не желающих раскладываться по приоритету. Так. Времени мало: человек уже практически полностью исцелен, через час можно будет отправляться в путь. Что для меня важнее всего? Вопрос самый важный: почему меня пытались убить в той деревушке? Надо узнать причину, чтобы исключить повторение ситуации. Вопрос второй: маги и география. Точнее, есть ли в этом мире могущественные маги и где они живут. Это то, что надо узнать немедленно. Про Охотников, богов и прочее можно поговорить в более уютном местечке. Кстати, вот еще один вопрос: ценность местных денег.
   - Благодарю за пищу, госпожа, - Тиэн отставил миску в сторону и благодарно кивнул. Что забавно, несмотря на плотную повязку на глазах, кивнул он в мою сторону. На слух ориентируется что ли?
   - На здоровьице, - усмехнулась я, подходя к нему. - Не пугайся, сейчас я сниму повязку с твоих глаз. Возможно, поначалу ты будешь испытывать легкий дискомфорт, область вокруг глаз может болеть или чесаться. Не обращай на это внимания.
   Я аккуратно размотала обрывок плаща и бросила его в костер. Человек изумленно заморгал, его дыхание участилось. Эйлинарра, а вместе с ней и я, знала, что первые несколько минут он будет видеть только неясные световые пятна. Я, придерживая лицо мужчины за подбородок, заглянула ему в глаза, желая оценить степень излеченности повреждений, и изумленно замерла. Черт возьми! Такого не видели ни я, ни нэко, живущая в моем разуме. Глаза человека, вместо привычной одноцветной радужки, сияли изумительным многоцветьем: от насыщенно-золотого возле края, до серо-стального возле зрачка. По сути, это выглядело как десяток колечек из разных металлов, вставленных одно в другое.
   - Что у тебя с глазами? - изумилась я вслух. И лишь потом подумала: а что если в этом виновато мое зелье? Конечно, раньше подобного не происходило, но все однажды случается в первый раз.
   Рука Тиэна метнулась к лицу, ритм сердцебиения сбился, а на виске выступили мелкие капельки пота. Ага, судя по реакции, у него и раньше было что-то странное с глазами. Или его взволновало что-то другое. Я отвесила себе мысленный подзатыльник: надо было сразу рассказать ему, что глаза тоже будут восстановлены.
   - Ну надо же, - человек смотрел на руку так, будто видел ее впервые. - Я думал, что лишился их навсегда. Даже успел смириться с мыслью, что навеки останусь в темноте. Госпожа, я не знаю, как смогу отблагодарить тебя, но сделаю все, что в моих силах.
   - Ага, - рассеянно кивнула я. - А теперь скажи мне, почему твои глаза выглядят как творение спятившего ювелира?
   Тиэн обескуражено улыбнулся и сказал как нечто само собой разумеющееся:
   - Мой прадед был драконом. Все мужчины в нашем роду имели такие глаза.
   - Дракон? - мое достаточное живое воображение только жалобно пискнуло при мысли о том, как физически и физиологически дракон и человеческая женщина могут получить общее потомство. Видимо, эта мысль каким-то образом отразилась у меня на лице, потому что потомок немыслимого союза поспешно продолжил.
   - Золотые драконы - магические оборотни. Прадед влюбился в человеческую женщину и прожил с ней несколько десятков лет. Когда прабабушка умерла, он вернулся к своему народу на Поднебесный пик, а их потомки так и выделяются среди других людей своими глазами.
   - Ясненько, - протянула я. - И много вас таких? У кого в предках драконы?
   - Из моей семьи: только я и отец. Я слышал еще о трех семьях, но наверняка есть и другие. Юные драконы - влюбчивые создания, - он как-то растерянно и немного виновато улыбнулся.
   А я задвинула подальше в подсознание алхимика, требовавшего немедленно начать исследование свойств крови потомка золотого дракона, и перешла к более насущным вопросам.
   - Тиэн, надеюсь, ты хорошо знаешь географию этого мира. Потому что мне необходимо попасть в ближайший город, где есть достаточно сильные практикующие маги.
   Лицо мужчины приняло задумчиво-сосредоточенное выражение.
   - Маги какого профиля?
   Я озадачилась. А какого профиля вообще бывают маги? Память Эйлинарры любезно подсказала, что в каждом мире своя классификация, и систему магии конкретно этого мира она ну совсем не представляет.
   - Слушай, давай я тебе просто расскажу свою историю, а ты решишь маги какого профиля мне нужны, - решила я обойтись без пространной лекции о магической системе этого мира.
   Тиэн согласно кивнул, а я быстро, буквально в трех словах поведала о том, как оказалась здесь и как думаю вернуться обратно.
   - Похоже, тебе необходимо в Мин-Йаршерис, Город Тысячи Рас. Это далеко отсюда, на другом континенте. Но там живут лучшие маги во всем Тараоне. Не думаю, что где-нибудь еще тебе смогут помочь с путешествием в другой мир. К тому же, на Сихире - этом континенте - из магов допускаются только целители, погодники, маги земли и природы и боевые маги из гвардии Императора.
   Я задумчиво кивнула, лихорадочно обдумывая вероятности. Терять время на путешествие не хотелось. Каждый лишний день, проведенный здесь, превратится в седой волос на голове мамы. Я громко застонала, впервые задумавшись о тех, кто остался дома. Мама, папа, Макс, Ксюха... Ребята из ролевиков. Что они подумают, когда поймут: я исчезла во время ролевки? Проклятье! Я крепко зажмурилась, удерживая внезапно накатившие слезы, а потом принялась ругаться, вспоминая самые грязные слова, которые когда-либо слышала в жизни: русские, японские, английские, несколько французских. Я пыталась отвлечься от мыслей о доме, вытаскивая из глубин памяти фразы, которые никогда бы не использовала в нормальной жизни, и это абсолютно не помогало. Тогда я принялась дышать медленно и размеренно, на счет четыре. Вдох: раз, два, три, четыре. Пауза: раз, два, три, четыре. Выдох. Пауза.
   Это помогло. Я вытерла все-таки пробившиеся слезы тыльной стороной ладони, удивленно посмотрела на влажную черную шерстку и резко выдохнула сквозь стиснутые зубы. Найду того, кто это со мной сделал и убью. Нет, сначала накормлю смесью слабительного со снотворным, потом напою "песнью сирены" и покажу горного тролля. А вот тролль его уже убьет, прямо во время первого объяснения в любви.
   - Прошу простить, - произнесла я, обращаясь к встревожено глядящим на меня Тиэну и Аксандру. - Давайте собираться. Мы пойдем в Город Тысячи Рас, стараясь не терять ни секунды времени. Тиэн, ты представляешь, как нам туда добраться?
   - Думаю, что найду путь. Все же я - следопыт. Сейчас доберемся до ближайшей деревни. Если повезет, там найдем попутчика с телегой до Оссоры, ближайшего большого города. В Оссоре можно будет присоединиться или, если повезет, наняться в караван, идущий до любого морского порта. Там сядем на корабль, идущий к Мин-Йаршерису.
   Я согласно кивнула, и кинула мужчине сумку с его вещами. А сама вежливо отвернулась, ожидая, пока он оденется. Наверно, это глупо: я ведь видела его совершенно обнаженным... Но тогда он был раненным, о котором я заботилась. А теперь... Я как-то неосознанно облизнулась, а потом резко одернула себя. Так, хватит думать о голых и одевающихся мужчинах! Думай о чем-нибудь полезном. Значит, идем до ближайшей деревни. Хм... А самый важный вопрос я так и не задала.
   - Эй, следопыт. Когда я добралась до ближайшей деревни, - я махнула рукой в сторону, где, по моим представлениям, происходили те события. - Меня пытались пристрелить из арбалетов. Надеюсь, сейчас мы пойдем в другую деревню? И там история не повторится?
   - Ты пошла к местным людям в этом облике, - в голосе Тиэна послышалось недоверие смешанное с изумлением, и я поторопилась рассказать историю подробней. После моего рассказа потомок дракона прошептал что-то так тихо, что даже я с моим модифицированным слухом, разобрала только слова "глупость" и "границы Света", а потом сказал уже вслух:
   - Госпожа, люди этой земли все время ожидают нападения из Проклятого леса. То и дело здесь происходит прорыв какого-нибудь инфернального существа, даже несмотря на то, что защиту вокруг леса устанавливали жрецы всех светлых и даже нескольких темных богов, объединившихся с целью спасения мира. Обычно проскользнуть умудряются только самые слабые создания, как рыба сквозь сеть с крупными ячейками. Но даже эта мелочевка может уничтожить очень много людей. Неудивительно, что каждого, кто хоть немного не похож на местных жителей, убивают быстро и без разговоров. Твое везение просто поразительно: тебя встретили лишь арбалетами. А значит, гвардейский маг, приписанный к деревне для наблюдения за Проклятым лесом, отсутствовал. Если бы не это, тебя бы мгновенно уничтожили магией.
   Я потерла виски, пытаясь унять разыгравшуюся головную боль.
   - То есть, такой прием ждет меня в любой деревне? И что же мне делать?
   - Воспользоваться вот этим, - уже полностью одетый Тиэн бросил мне склянку с тем самым, голубоватым зельем.
   Поймала я ее, к счастью, довольно ловко. Все-таки это тело дает определенные преимущества: повышенную реакцию, например.
   - Что это такое?
   - Зелье маскировки, - человек зажмурился, а затем одним глотком опорожнил свою склянку. Через мгновение он уже смотрел на меня совершенно обычными карими глазами. - Постарайся представить обычную человеческую девушку. Одень ее в простое коричневое платье, волосы скрой ярким платком. Когда образ полностью сформируется, выпей зелье.
   Я с интересом оглядела жидкость. Судя по алгоритму использования, она действовала так же, как "Зеркало Морры" - зелье иллюзий, но внешне его ничем не напоминала.
   - Какова длительность действия? Знаешь его рецепт? - деловито спросила я, одновременно копаясь в сумке.
   - Госпожа шутит? Эти зелья делают только маги. Орден Охотников закупает их у Гильдии Магов. Действовать будет до заката.
   - До заката? - разочарованно удивилась я. - О, вот они!
   Достав из сумки пучок сухих разноцветных растений, я откупорила пробирку с зельем и поочередно капнула им на пять разных листиков.
   - Что ты делаешь? - подкравшийся со спины Ксан озвучил вопрос, плескавшийся в глазах человека.
   - Пытаюсь определить состав и свойства. Ну и вероятность моего летального исхода при использовании данного вещества. Все-таки физиология у меня сейчас не вполне человеческая. А воздействие одного и того же зелья на представителей разных рас может сильно различаться.
   Я осмотрела алхимические аналоги лакмусовых бумажек. Ну что же, эта смесь меня не убьет. Единственная хорошая новость. Состав я определить не смогла, здесь нужна полноценная лаборатория. К тому же, лист ирриль-травы сменил золотистый окрас на красновато-коричневый, а значит, в зелье вплетено какое-то заклятье.
   - Не вариант, - печально пробормотала я, осознав, что рецепт этого зелья мой браслет не активирует. - Слушай, а что делают остальные зелья?
   - Это, - Тиэн указал на бутылочку с красным зельем, - исцеляет. Конечно, не так хорошо, как зелье, которым ты лечила меня, но в некоторых ситуациях может спасти жизнь. А второе - яд. Им обычно смазывают наконечники стрел.
   Я разочарованно скривилась: аналог малого целительного зелья и, судя по всему, та самая Длань Рока. Значит, и здесь без вариантов.
   Затем я представила родной человеческий облик, дополнила его одеждой, замеченной при походе в деревню, и залпом выпила зелье. Голубая жидкость огненным потоком пробежалась по пищеводу и ухнула в желудок, свернувшись там тяжелым клубком. Я закашлялась, открытым ртом хватая воздух.
   Через полчаса мы уже направлялись к людям. Тиэн нес большой сверток, в который мы запихнули все полезные трофеи из сумок. Из оружия бывший Охотник взял себе меч и все ножи. Мне ничего режущего не полагалось, так как вооруженные женщины в этих краях не ходят. Впрочем, хотя бы кнут остался при мне (его я обернула вокруг талии на манер пояса, расположив рукоять в районе поясницы), так что совсем уж беззащитной не останусь.
   Во время движения бывший Охотник старательно инструктировал меня о манерах поведения на людях:
   - Госпожа, мне придется обращаться к тебе по имени. И имя Эйлинарра не самое подходящее для нашей легенды.
   - Можешь называть меня Эйли. И слушай, забудь ты эту чушь насчет госпожи. Давай я тебя освобожу, а ты, в благодарность за спасение и исцеление, проводишь меня до этого Мин-Йаршериса?
   Тиэн со свистом втянул воздух сквозь зубы.
   - Госпожа, - он выделил это слово с каким-то отчаянным упрямством. - Ты спасла мне жизнь и потребовала клятву верности.
   Заметив мою попытку возразить, он отрицательно мотнул головой:
   - Я уже понял, что ты не хотела этого, но слова прозвучали, и я принес клятву, засвидетельствованную богами. На будущее, когда соберешься спасать кого-нибудь еще, не спрашивай его имя, одновременно напоминая, что он обязан тебе жизнью. Или у тебя появится новый раб.
   Тиэн немного печально улыбнулся.
   - Но мне вообще не нужны рабы! - невовремя проявили себя мои гуманистические наклонности.
   - Можешь меня продать, - равнодушно отозвался потомок дракона. - Или приказать совершить самоубийство. Освободить спасенного раба невозможно.
   Я злобно фыркнула, мысленно пообещав себе, что найду способ освободить этого невыносимого человека и избавиться от звания рабовладелицы.
   - Ладно. Приказываю тебе вести себя так, будто я не требовала у тебя никакой клятвы. Тем более, что так оно и было, - последнюю фразу я пробурчала себе под нос.
   - Слушаю и повинуюсь, госпожа, - с неожиданным ехидством отозвался мужчина. - Точнее, Эйли. Значит, ты - моя младшая сестренка, которую я веду посмотреть Оссору. Ведешь себя предельно скромно, держишься на пол шага позади меня и ни с кем не разговариваешь. Если будут обращаться к тебе напрямую, отвечай немногословно, переводи разговор на братика.
   Я покорно кивала, понимая: сейчас главный - Тиэн. К тому же, было приятно вновь почувствовать, что ситуацию контролирует надежный, уверенный в себе человек.
   - И тебе придется избавиться от своего демона. По крайней мере, на время пребывания среди этих людей, - поспешно добавил он, услышав угрожающее рычание Аксандра.
   - Я пойду с вами! - бескомпромиссно заявило красноглазое чудовище. - И хозяйку наедине с тобой не оставлю!
   - Тихо, тихо, - успокаивающе потрепала я Ксана между ушей. - Конечно, ты пойдешь с нами. Просто в другом облике.
   Мой хвостатый защитник торжествующе фыркнул, а я вновь повернула его ошейник и подняла любимую рыжую "крыску" на руки.
   В моем разуме тут же раздался протяжный вздох:
   - И чего тебе стоило завести собаку поприличней? Немецкую овчарку, например. Или хаски. Представляешь, как бы я смотрелся в облике хаски? Весь такой белый, пушистый, с голубыми глазами.
   - Да, - улыбаясь, подхватила я. - И носил бы ты меня, а не я тебя.
   Тиэн озадаченно посмотрел на тойтерьера и, покачав головой, попросил:
   - Только спрячь это, когда зайдем в деревню. А то, как бы тамошние кошки не приняли его за добычу.
   Я, как раз в этот момент поудобнее размещая собаку в сумке, лишь усмехнулась.

Глава 5

  
   Часа через три мы добрались до деревни. Навстречу нам вышел одинокий человек, одетый примерно так же, как и мой спутник: коричневые штаны из мягкой кожи, темно-зеленая плотная куртка. Жестом велев нам остановиться, он некоторое время пристально смотрел куда-то сквозь нас.
   - Кто вы такие и куда идете?
   - Доброго здоровьичка, господа маги, - манера поведения потомка дракона резко изменилась, он кланялся, лебезил и вообще, из кожи вон лез, лишь бы угодить встречающему. - Из Тукарна мы. Меня Тэн зовут, а это Эйли - сеструха моя. Веду ее Оссору посмотреть. Чай, шестнадцатое лето идет, замуж скоро надо, а она города и не видела еще ни разу. Позвольте здесь переночевать. А с утреца мы дальше пойдем.
   Маг брезгливо сморщился и махнул рукой:
   - Заходите. Переночуете у старой Сонхи.
   - Благослови Вас боги, господа маги.
   - Проверка пройдена, поздравляю, - насмешливо шепнул Тиэн, подхватывая свою сумку. - Идем. Надо найти старую Сонху, устроиться на отдых и кое-что прикупить. Причем сделать все это до заката.
   Я бросила быстрый взгляд на солнце. До заката оставалось всего пара часов.
   - Слушай, почему ты обращался к этому магу так, будто их было несколько?
   - У крестьян так принято. Особенно в этих краях, где то, проживёшь ли ты до рассвета, зависит именно от мага.
   Первый же опрошенный "абориген" подсказал, где находится искомый дом. Старая Сонха оказалась совсем не старой, скорее пожилой, довольно дружелюбной женщиной. Нам с Тиэном она выделила мансарду, разделенную на две комнатушки. "Брат" велел мне спрятаться в дальней комнате и не высовываться, а сам куда-то ушел, вернувшись, впрочем, довольно быстро. Гостеприимная хозяйка позвала нас к ужину и они с потомком дракона неплохо провели время, беседуя о совершенно непонятных мне вещах, вроде засухи этого года, чуть не погубившей урожай и поднявшей цены на пшеницу до невиданных высот. Тиэн продолжал говорить на этом ужасном деревенском сленге и явно наслаждался ситуацией. А я скучала. Еда на столе была представлена какой-то непонятной кашей, кувшином молока и чем-то вроде брынзы. Мяса, к которому тянулась моя нынешняя нэчья натура, не было ни крошки. Молоко и каши я не любила с самого детства (печальные воспоминания, знаете ли), поэтому сейчас грустно сидела, изредка покусывая ломтик сыра.
   - Милочка, - в конце концов, обратила на меня внимание Сонха. - Да что же ты не ешь ничего? Вся бледненька, худая. Ну-ка, выпей молочка, враз румянец на щечки вернется.
   Она бухнула в мою кружку добрую порцию ненавистной белой жидкости, прихлопнув ее сверху жирной пенкой. Однако обижать добрую женщину не хотелось, поэтому я решила хотя бы сделать вид, что пью.
   Поднеся кружку ко рту я, неожиданно для себя, сделала большой глоток и довольно облизнулась. Это было... вкусно. Да уж, похоже, кошка укоренилась во мне гораздо глубже, чем я предполагала. Ну и ладно. Я допила молоко и налила себе добавки. Которую и цедила неторопливо до самого окончания трапезы.
   В свои комнаты мы вернулись перед самым заходом солнца. Когда красные закатные лучи, падающие в маленькое оконце, коснулись Тиэна, он подернулся легкой рябью, через мгновение рассеявшейся. При этом изменились не только его глаза, но и черты лица и даже тело. Он стал более вытянутым, угловатым, лицо приобрело какое-то хищное выражение, благодаря заострившимся скулам. Глаза, на фоне похудевшего лица, стали казаться больше, гораздо сильнее привлекая внимание. Мои подсознательные инстинкты восторженно взвыли: этот мужчина им нравился даже больше, чем его предыдущая версия.
   - Эм. Спокойной ночи, - пискнула я и сбежала в свою комнатушку.
   "Так, - начался сеанс самовнушения. - Ты скоро вернешься домой. Там тебя ждет Макс. Этот непонятный потомок дракона тебе не нравится. Это просто последствия пережитого стресса, неопределенной ситуации и прочих психологических заморочек".
   Тут мой взгляд упал на зеркало, висящее на стене рядом с тазом для умывания, и я, восторженно привзвизгнув, бросилась к нему. Наконец-то увижу свой новый облик.
   В первую очередь, внимание привлекли глаза. Формой напоминающие человеческие, строение и цвет они имели чисто кошачьи: пронзительно желтые, с вертикальными зрачками.
   Ксан, выползший из-под одеяла, спрыгнул на пол и с интересом уставился на меня. А я продолжала исследование.
   Форма лица осталась почти человеческая. Я улыбнулась и вздрогнула: зубы тонкие и острые, кошачьи. Уши, покрытые нежной черной шерсткой, также приобрели форму, характерную для кошек. Хм, зато теперь я умею шевелить ушами. Эта мысль заставила меня нервно хихикнуть. Помимо ушей голову украшали довольно длинные волосы необычного серебристо-серого цвета, убранные на данный момент в "конский хвост". Странно. Из всех, знакомых мне кошачьих "прическу" имеют только львы. Впрочем, какая разница, почему я выгляжу так? Вопрос в том, как избавиться от этого. Размотав удерживающую волосы ленту, я обнаружила, что новая прическа опускается на ладонь ниже талии.
   Я спешно разделась, велев Ксану отвернуться, и продолжила изучение.
   Пропорции тела изменились: я стала более тонкой, гибкой. Ступни ног претерпели разительную трансформацию, напоминая сейчас нечто среднее между человеческой ступней и кошачьей лапой. Даже странно, что нога не болтается в берцах, которые, на первый взгляд, практически не изменились.
   Я взяла свою обувь и осмотрела. Ага, внешне не изменились, зато внутри приняли форму, идеально подходящую к моей новой ноге.
   Спину рассмотреть через это зеркальце у меня не получилось, но на ощупь я определила, что вдоль позвоночника расположена полоса мягкой шерсти. Там, где у людей располагается копчик, у меня начинался хвост толщиной почти с мое предплечье. Так, сидеть в кресле у меня больше не получится. Но в целом на теле гораздо меньше шерсти, чем можно было ожидать. Уши, полоса вдоль позвоночника, переходящая в хвост, ноги от ступней до середины голени.
   Тыльная сторона ладоней покрыта шерстью вплоть до самых кончиков пальцев, заканчивающихся, как я уже говорила, кривыми кошачьими когтями. Так, у кошек когти втягиваются... А у меня? Тоже.
   Чудесно, просто чудесно.
   Я почувствовала, что у меня вот-вот начнется истерика, и принялась дышать на счет шесть. Это помогло. Продолжая дыхательное упражнение, я еще раз заглянула в зеркало, пытаясь оценить себя объективно.
   В принципе, если забыть свою бытность человеком, то выгляжу я неплохо. Как раз на уровне домашнего любимца.
   - Проклятье! - берцы один за другим врезались в стену, заставив демона в шкуре пса испуганно забиться под кровать.
   - Что случилось? - послышался из-за двери встревоженный голос Тиэна.
   - Все в порядке! - спешно отозвалась я, на всякий случай, прикрывшись плащом. - Я просто уронила...
   Я растерянно огляделась, пытаясь понять, что можно было уронить в этой, довольно спартански обставленной комнате, и, не найдя ничего подходящего, просто еще раз повторила:
   - Все в порядке.
   Спустя некоторое время, когда шум за дверью стих, а я накинула запасную, целую и не испачканную кровью, рубашку, раздалась мыслеречь демона:
   - Хой, хозяйка. Успокоилась? Не понимаю, чего ты так переживаешь? - той выполз из-под кровати и вольготно расположился на ней. - Для своей расы ты просто красавица. Практически идеальная фигура, глаза чистого желтого цвета. Признак породы, между прочим. Хвост правильной пушистости, мужчины твоего племени такие любят. Опять-таки шерсть благородного черного окраса. И пепельно-серые волосы: огромная редкость.
   Тут демон спрыгнул на пол и уселся рядом с кроватью.
   - Да и сиськи у тебя отличные. Так что мужикам других рас ты тоже понравишься.
   Осознав его последние реплики, я подхватила кнут и резко стегнула по месту, где мгновение назад сидел паршивец. Той, каким-то невероятным чудом, успел вновь забиться под кровать.
   * Ты, рыжая сссобака, - прошипела я мысленно, - вылезай оттуда.
   - И не подумаю, пока кнут не бросишь! Ты ж меня развоплотишь сейчас, - отозвался забившийся в дальний угол демон.
   * Если не вылезешь, точно развоплощу, - пригрозила я, не представляя толком, как можно осуществить эту угрозу.
   - Брось кнут! Ты же даже его свойств не знаешь! Вот вернусь я в Первозданный Хаос, что ты без меня делать будешь? - с нотками паники протелепатил Аксандр.
   * Жить долго и счастливо! - на запале отозвалась я, задумавшись, впрочем, над его словами.
   Кнута в памяти Эйлинарры не было. Значит, это тот, который я собственноручно сплела дома. И который зачаровал подвернувшийся мне на ролевке артефактор с полного согласия и одобрения Арагорна. А какое свойство они туда вложили? Я тихонечко выругалась, переводя злость с Ксана на Арагорна и собственную глупость.
   - Так, - произнесла я уже вслух, но тихо. - Сейчас ты вылезешь и объяснишь, с чего это у тебя подобное словесное недержание случилось. А потом расскажешь мне о свойствах кнута. Если оба твоих ответа меня удовлетворят, останешься в живых.
   Аксандр опасливо выглянул из-под кровати и, увидев, что я спокойно сижу на полу, отложив кнут на расстояние вытянутой руки, забрался ко мне на колени.
   Пушистое собачье тельце трогательно прижалось к обнаженной коже и мне стало как-то уютно и спокойно. Как бывало дома, когда мы с Шуриком валялись на диване, и я читала ему особо понравившиеся отрывки из книг. Не удержавшись, я почесала демона за ухом, не очень представляя, как он к этому отнесется. Впрочем, возражать Ксан не стал: наоборот, поудобней развернулся, подставляя шею, и довольно зажмурился.
   - Что касается "словесного недержания", - в мыслеголосе рыжего послышалась ирония. - Ты сама все прекрасно понимаешь, хоть и не признаешься в том даже себе. Могу озвучить: если бы я не отвлек и не рассердил тебя, одна пушистая нэко сейчас билась бы в пароксизме жалости к себе. А это сейчас недопустимо. А насчет кнута... Ты что, до сих пор ни разу не посмотрела на него вторым зрением?
   Я удивленно уставилась на оружие, пытаясь понять, что это за "второе зрение" такое. А потом вспомнила, точнее, извлекла из памяти Эйлинарры.
   Нэко, в принципе не обладающие какой-либо магической силой, поголовно владеют другой, весьма ценной и необычной особенностью: они (или уже пора говорить мы?) умеют видеть волшебство, не прилагая к тому практически никаких усилий.
   Тут же вспомнились все суеверия, касавшиеся кошек моего родного мира. Похоже, толика правды в них присутствовала.
   Усмехнувшись, я прикрыла глаза, а потом взглянула на мир иначе. Вторым зрением. Окружающее преобразилось: большинство неодушевленных предметов стали тусклыми, практически невидимыми. Зеркало, висящее на стене, приобрело насыщенный стальной оттенок, а кнут засветился тусклым серо-синим сиянием, с ярко-зеленым пятном в районе рукояти.
   Я перевела взгляд на Аксандра и восхищенно ахнула: субтильное тельце той-терьера окружала огненная аура, по форме напоминающая демона. Призрачные хвосты обвивали мою талию и мягко покачивались на легком сквозняке. Ошейник светился золотом, чуть-чуть сдобренным пронзительно-изумрудной зеленью. Мое тело (по крайней мере, видимая для меня его часть) казалось сделанным из света: красного, оранжевого, синего, фиолетового, белого... Все эти цвета были опутаны золотистой, того же оттенка, что и ошейник Ксана, сетью, переплетенной редкими зелеными нитями. Браслет и вовсе превратился в сгусток чистого золотого пламени.
   Не удержавшись, я тихонько подкралась к выходу из комнаты (для этого пришлось временно выйти из "режима" второго зрения, ибо в нем я не видела дверь) и взглянула на спящего Тиэна. Потомок дракона лежал на широкой скамье, трогательно устроившись щекой на левой руке. Правая рука покоилась на рукояти меча, аккуратно пристроенного на полу. Я усмехнулась и моргнула, отрешаясь от вещественного, чтобы увидеть магическое. Теперь тело бывшего Охотника, как будто висящее в воздухе, окружало бледное марево: много небесно-голубого цвета, пронизанного светло-золотыми всполохами. И две изумрудно-зеленые кляксы: в районе сердца и головы. А от моего левого запястья к его шее тянулась тоненькая, пронзительно белая нить.
   * Что это за зеленый цвет? Он есть на мне, твоем ошейнике и Тиэне.
   - Мне-то откуда знать? - потрясенно уставился на меня демон. - Я магию чувствую иначе и вообще не понимаю, о каком цвете ты говоришь.
   * Посмотри моими глазами, - эта зелень тревожила меня все больше и больше, я с трудом сдерживала желание заговорить вслух.
   - Ладно, - в мыслеголосе Ксана чувствовалось неудовольствие. - Возьми меня на руки и приблизь к лицу.
   Я послушно выполнила команду, зажмурилась, вздрогнула, почувствовав прикосновение маленькой когтистой лапки ко лбу, и спустя мгновение изумленно распахнула глаза, когда той отодвинулся.
   * Ничего же не произошло?
   - А чего ты ждала? В этот раз обошлось без глубокого проникновения в память, - Ксан ехидно прищурился. - Я понял, о каком зеленом цвете ты говоришь, но не знаю, откуда он взялся.
   Демон задумчиво помолчал, а потом уверенно кивнул головой:
   - Понятия не имею, что это такое.
   Я подозрительно покосилась на Аксандра, но не верить ему причин не было. Поэтому мы также тихо вернулись в комнату. Я накинула на встревожившее меня серым блеском зеркало трофейное одеяло, и улеглась на кровать, накрывшись спальником. А потом начала старательно копаться в чужой памяти, пытаясь выцарапать сведения о значении цветов, видимых "вторым зрением".
   Задача оказалась на удивление сложной: в отличие от алхимических секретов, эта информация была как будто зашифрованной. Я знала, что Эйлинарра прекрасно понимает значение каждого цвета, но мне этого понимания не досталось. Плохо. Очень плохо.
   - Ксан. Ксан, - я потрясла уже задремавшего тоя.
   Он лениво приоткрыл один глаз и недовольно отозвался:
   - Чего тебе?
   - Мое второе зрение отлично работает... Но я понятия не имею, что означает увиденное. Какое свойство вложено в мой кнут?
   - Изгонять чужеродное. Подселенные души, вселившихся демонов... И вообще, спи, давай. Завтра будет долгий день. И начнется он очень скоро.
   Я печально вздохнула, свернулась плотным клубочком (он оказался гораздо плотнее, чем в человеческом исполнении) и крепко уснула. Впервые в этом мире.
   Я спала, и мне снился сон: странное пространство, наполненное пустотой, жуткое осознание неотвратимости приближающегося события, угнетающее ощущение абсолютного одиночества. Когда в этом ничто-и-нигде появился Арагорн, я даже обрадовалась, как обрадовалась бы любому живому существу.
   - Ну, здравствуй, кошечка, - он довольно улыбнулся, видимо, не чувствуя никакого дискомфорта в этом месте.
   А меня охватила злость, потихоньку переходящая в ярость. Как этот подлец, сломавший мою жизнь, смеет появляться в моем сне и говорить в таком тоне?!
   Подлец, видимо, не подозревающий о моих мыслях, тем временем продолжил:
   - Как впечатления от нового тела? Удобно?
   Новое тело непроизвольно напрягло пальцы, выпуская когти.
   - А демона оценила? Уникальный экземпляр. Еще из тех времен...
   Примерно на этих словах я и не выдержала. Сорвалась с места, точно кошка, которой наступили на хвост, и проехалась когтями по самодовольной роже. Ну, то есть хотела проехаться. Вместо этого, моя рука скользнула сквозь Арагорна, а я лишь чудом (или кошачьей ловкостью) сохранила равновесие.
   - Что за?.. - я не договорила, предпочтя послать мужчине красноречивый взгляд.
   - Я догадывался, что твоя реакция будет, - он пару раз прищелкнул пальцами, подыскивая подходящее слово. - Не вполне сдержанной. Поэтому и устроил нашу встречу во сне. И не напрягайся так, это не твой сон. Здесь ты - такой же гость, как и я. И, в отличие от меня, влияния на данную реальность не имеешь.
   Он как-то особенно по-хорошему улыбнулся. Ну точь-в-точь добрый дяденька маньяк, достающий скальпель.
   Хотелось сдохнуть от ярости и осознания собственного бессилия.
   - Нет, так дело не пойдет, - Арагорн задумчиво хмыкнул, а потом внезапно хлопнул в ладоши. Я вздрогнула от неожиданности, а потом осознала, что больше не злюсь. И вообще спокойна, как тот удав. И ярость не возвращается даже при сознательном усилии.
   - Так-то лучше. Теперь слушай внимательно, времени на твою истерику и так много затрачено. А мне еще с десятком попаданцев пообщаться сегодня. Скажешь своему спутнику, что вам необходимо выйти в Гафсу, припортовый городишко средней паршивости. Там вы сможете сесть на корабль до Мин-Йаршериса, но перед этим ты выполнишь мое задание.
   - С какого черта я должна выполнять твои задания? - не сдержалась я, наплевав на успокоительный эффект арагорновой магии.
   - Не волнуйся, оплата будет хороша, - неожиданно ухмыльнулся собеседник. А потом ловким жестом фокусника продемонстрировал выхваченное из воздуха писчее перо.
   Перо сияло золотыми пушинками и стальным наконечником. Оно покачивалось в потоке несуществующего ветерка, соблазняя и завораживая.
   - Святотатство! - завопила во мне личность нэко. - Убить! Отобрать и убить!
   Мускулы напряглись, бросая тело в убийственный прыжок и... ничего не произошло. Я даже кончиком хвоста шевельнуть не сумела
   - И все же, Фрейя дала вам слишком много воли. По мне, так смертных, позволивших себе так относиться к богу, следовало бы испепелять без раздумий: ты уже второй раз пытаешься нанести мне повреждения. Третий станет для тебя последним, - в его голосе прорезались настолько жесткие нотки, что мои уши как-то сами собой прижались к голове, а хвост обвился вокруг левой ноги.
   - Говорю в последний раз, для самых тупоголовых: доберешься до Гафсы. Там найдешь кузнеца Дарса. Он расскажет, что делать дальше. Выполнишь его приказ, и я отдам тебе перо. И постарайся не облажаться.
   Арагорн начал истаивать, точно предрассветный туман, но неожиданно вновь сгустился:
   - И кстати. Чтобы, проснувшись, ты не решила, что все это было только сном, (есть у вас, землян, такая привычка), вот тебе напоминание.
   Он швырнул какой-то небольшой предмет, который я рефлекторно поймала.
   А потом резко подскочила на кровати, чуть не свалившись на пол. В руке я судорожно сжимала маленькое, вырезанное из кости колечко, в форме змеи, кусающей свой хвост.
   - Гадство! - я с трудом сдержала желание выкинуть его в окно. Вспомнив все подробности сна, который не сон, я испытала на собственной шкуре все прелести раздвоения, точнее даже растроения, личности.
   Упрямица кричала, что не будет выполнять приказы всяких там арагорнов и дарсов. Прагматик возражала, что не стоит раздражать еще сильнее и без того раздраженную сущность, обладающую такой силой. Нэко жалобно мяукала, призывая сделать все возможное и невозможное, лишь бы не оставлять дар Фрейи в руках чужака и нечестивца.
   В итоге, две последние части моей личности объединились против первой и приняли решение задание выполнить. В конце концов, без этой очаровательной вещицы я никогда не смогу сварить зелье из тех, что недоступны мне на данный момент. Ибо только с благословения Фрейи нэко доступна алхимия. И каждый алхимик этого народа имеет право создавать только составы, записанные в личной "Книге зелий" пером из крыла ездовой кошки богини. Тем самым, которое непонятным путем оказалось в руках Арагорна.
   С мыслью о том, что пора бы уже покопаться в чужой памяти и узнать все подробности взаимоотношений нэко и Фрейи, я и уснула.
   Утро началось... через пару минут. По крайней мере, именно так мне показалось, когда кто-то начал трясти меня за плечо.
   - Отстань, Макс, - вяло отмахнулась я рукой. - Не пойду сегодня на первую пару! Спать хочу.
   На мгновение воцарилась настороженная тишина.
   - Госпожа? - негромко и с явственной вопросительной интонацией произнес смутно знакомый мужской голос.
   В моей памяти тут же возникли события последних дней, и я с обреченным стоном повернулась к Тиэну. Стоящему в моей комнате. А я тут без одежды сплю.
   Я подтянула одеяло повыше, до самого подбородка, и вопросительно уставилась на следопыта.
   - Пора выходить. Уже утро, и нам не стоит вызывать лишнюю подозрительность мага задержками.
   - Да, хорошо, - печально согласилась я, дождалась, пока человек уйдёт в другую комнату, и направилась к отложенным брюкам и плащу. Н-да, вечером забыла об этом, но надо найти иголку и нитки: заштопать дыру от арбалетного болта в плаще. И постираться было бы неплохо.
   Я заплела косу, натянула мягкие черные брючки, разнообразив это привычное действо аттракционом "Попади хвостом в дырку на брюках", аккуратно расправила длинную, до середины бедра, темно-синюю рубашку, накинула сверху плащ, после чего натянула и зашнуровала берцы. Запасных носков с собой всего одна пара, вот вам и еще проблема. Хотя, может и не проблема при такой-то шерстистости ног, но все же, когда доберемся до города, надо будет озаботиться гардеробом. До города? Гафса? Я с омерзением содрогнулась, вновь вспомнив свой сон. Но особого выбора не было.
   - Тиэн, - окликнула я успевшего уйти в соседнюю комнатку следопыта. - До Гафсы долго идти?
   - Не больше пяти дней от Оссоры самым неспешным ходом. А мы, я думаю, и быстрее управимся. Но советую идти через Тарн. Это дольше на двое суток, зато безопасней.
   - Не получится, - скривилась я. - Мне сегодня божественное откровение было. И мы должны идти через Гафсу.
   Потомок дракона встревожено посмотрел на меня, но ничего не сказал. То ли усомнился в моей нормальности, то ли общение с богами в этом мире - обычное дело, не приносящее ничего хорошего.
   А вот Ксан потребовал подробностей:
   - Это тот, который нас сюда закинул?
   * Да, - безмолвно отозвалась я, помогая тою устроиться в сумке.- А ты давно знаешь, что он бог? Почему мне не сказал?
   Демон подозрительно глянул из закрывающейся сумки.
   - А ты не знала, что ли? Сама же его с Гермесом сравнивала.
   Я с трудом припомнила тот разговор, случайно оброненные слова, и только головой покачала.
   * В следующий раз сообщай мне важные факты, даже если тебе покажется, что я их уже знаю.
   Аксандр передал мыслеобраз, равнозначный пожатию плечами, и уснул.
   А мы с Тиэном позавтракали зельем маскировки и отправились в путь.
   Сонха пыталась накормить нас настоящим завтраком, но Тиэн ловко отбился. Я хотела на прощание дать доброй женщине денег, но вдруг поняла, что так и не расспросила следопыта о ценности трофейных монет. Что, если я дам серебряную монетку, а на нее здесь ничего не купишь? Или наоборот, дам золотую и напрочь провалю всю нашу конспирацию? Так ничего и не решив, я положилась в этом деле на спутника, спокойно выходившего из дома: может быть, он уже расплатился. Или здесь не принято давать деньги за подобные услуги.
   Пока мы шли через деревню и направлялись к дороге, я чувствовала на себе чей-то взгляд. От него шерсть на моем загривке (пусть невидимая, но вполне ощущаемая) становилась дыбом, а уши прижимались к голове.
   Улучив момент, Тиэн наклонился ко мне и шепнул:
   - Не нервничай, Эйли. Это просто маг следит, чтобы ничего худого не произошло.
   Я благодарно улыбнулась потомку дракона и украдкой погладила браслет, спрятанный под рукавом. После сегодняшней ночи я, сама не знаю почему, явственно ощущала на браслете печать Фрейи и прикосновения к нему меня успокаивали.
   Выйдя на дорогу, я перестала чувствовать чужой взгляд и облегченно выдохнула.
   - Кошмар какой. Он так за всеми прохожими следит? Бедные люди: беспричинно такое на себе ощущать.
   - Ну что ты, госпожа. Люди не чувствуют никакого воздействия. Это давление ощущают только маги и магические существа. Даже я, несмотря на свою драконью кровь, не чувствую практически ничего неприятного. Наверно, ты очень сильный маг, госпожа.
   - Я вообще не маг, - удивленно отозвалась я, обдумывая услышанное. - Мой народ, нэко, не имеет способностей к магии. Алхимия - наш потолок. Но чтобы быть алхимиком, необязательно иметь огромный резерв силы или уметь управлять стихиями. Наверно, дело в том, что нэко - магически созданные существа.
   - Магически созданные существа? - глаза Тиэна потрясенно распахнулись.
   - Д-да, - неуверенно подтвердила я, сама изумленная фактом, извлеченным из чужих воспоминаний.
   - Расскажи, - выглянул из сумки тойтерьер. - Это единственный способ перевести информацию в актуальную память. Только выпусти меня сначала.
   Я поставила Аксандра на землю и повернула ошейник. Демон блаженно потянулся, взмахнув обоими хвостами, а потом ускользнул в лес.
   - Куда он? Демон может нас выдать.
   - Не выдаст, он сейчас вернется, - отрицательно качнула я головой и, заметив недоверчивый взгляд собеседника, укоризненно добавила. - Будь человеком. Он со вчерашнего вечера то в сумке, то в помещении сидел. Ему надо побыть одному.
   Тиэн хмыкнул, а потом попросил:
   - Расскажи о нэко, госпожа. Я не слышал раньше о целых народах, созданных не богами.
   - Хорошо. Только не называй меня больше госпожой.
   Я немного помолчала, собираясь с мыслями, и начала рассказ:
   - Это произошло много веков назад. В Мотлейхейме, так называется тот мир, жили разные разумные расы. Самых многочисленных было четыре: эльфы, люди, дварфы и сидхе. Глобальных войн там не было, места хватало всем. Однажды в Мотлейхейм пришел маг. Он называл себя человеком, но не был похож ни на степных, ни на горных людей. Предполагали, что он явился из другого мира, но сам маг на подобные вопросы лишь отмалчивался, таинственно улыбаясь. Он поселился рядом с весьма странным местом, которое раньше называлось Долина Мортар. Мортар - это богиня, повелительница мира мертвых. Думаю, несложно догадаться, что та долина считалась весьма опасной. Однако в ней располагался единственный во всем мире источник куаротов. Это такие камешки, похожие на алмазы. Очень красивые, практически неразрушимые, легко накапливающие и отдающие магическую энергию. Из них получаются самые лучшие и дорогие артефакты. Причем разных типов. В общем, бесценный ресурс. И практически недоступный из-за тварей, населяющих долину.
   - Ага, - неожиданно согласился незаметно вернувшийся Ксан. - Помню я этих тварюшек. Смешные. Быстрые, быстрее меня. Сильные очень. И невидимые. Только магией фонили, аж не продохнуть. А так бы вообще незаметные были. И почему-то очень любили разумных кушать. Особенно магов.
   Я хмыкнула. Характеристика демона была не столь поэтична как та, что хранилась в памяти Эйлинарры, но основные пункты совпадали в точности.
   - Верно. Поэтому не обладавшие магией не могли справиться с существами, так как даже не видели их, а среди обладающих магией не находилось достаточно умелых воинов. Маги того мира попросили пришельца, он именовал себя Гесуто, помочь справиться с этой проблемой. И Гесуто им не отказал. Он создал тела странных существ - наполовину людей, наполовину кошек. В эти тела он вселил души старых опытных воинов, которые сами согласились на это, соблазненные возможностью жить и сражаться еще десятки лет. Он назвал их бакэ-нэко, демоны-коты, и отправил на битву с безымянными невидимыми тварями. Но бакэ-нэко не справились. У них была сила, было умение и было зрение, способное заметить этих существ. Но этого не хватало. Тварей было слишком много, они владели странной магией. Тогда Гесуто воззвал к богам. Он молил их подсказать ему способ сделать бакэ-нэко сильнее, чтобы они смогли уничтожить все зло, поселившееся в долине. И ему ответила прекрасная Фрейя. Богиня любви и войны, учившая людей магии, она услышала мольбу человека. Она приказала ему создать для каждого бакэ-нэко жену и вдохнула в них способности алхимика. Она научила жен бакэ-нэко варить целительные и боевые зелья. Теперь рядом с каждым воином была верная подруга. Их связывала истинная любовь, и они были сильнее всех тварей земных, небесных и подгорных. Вместе они очистили Долину Мортар и назвали ее своим домом. И смех котят разносится теперь над землями, где раньше звучали только крики ужаса. Фрейя стала покровительницей нового народа, который назвали нэко, ибо не было больше нужды в демонах. Теперь каждый из народа посвящен Фрейе, и она заботится о нас. А алхимия, великий дар, принесенный нам богиней, хранится и пестуется каждым, кто имеет к ней способности. Поэтому Великий Поиск - наш долг и почетная обязанность. И именно поэтому я должна выполнить задание этого выползка Мортар, - закончила я древнюю легенду внезапным выводом.
   - Эй, - насмешливо хмыкнул демон. - Ты поосторожнее. Он все же бог, а не погулять вышел. И хотя Фрейя благоволит к тебе так, будто ты и вправду была ей посвящена, не стоит злить других богов.
   Я печально вздохнула и, повинуясь непонятно откуда возникшему чувству, серьезно и довольно громко произнесла:
   - Я прошу прощения у того, кого знаю под именем Арагорна Московского. Все, что я сделала и сказала, было сделано не со зла, а от отчаяния. Я клянусь выполнить задание, которое передаст мне кузнец по имени Дарс. И не говорить больше непочтительного.
   - Так-то лучше, - неожиданно послышался мужской голос. - Не по форме, конечно, но с чувством. Так и быть, дарую тебе прощение мое. На первый раз. А ты демона и дальше слушайся. Демон умный, плохому не научит.
   Затем раздался странный звук, будто игральные кубики простучали по столу, и наступила тишина.
   Я оглянулась на абсолютно спокойного следопыта, а затем на Ксана с выпученными глазами "по пять копеек" и сразу поняла, кто кроме меня слышал этот голос.
   - А еще говорят, что до богов не докричишься, - растерянно пробормотала я, а затем надолго умолкла. Разговаривать больше не хотелось. Вообще. Хотя и были вопросы, требующие обсуждения.

Глава 6

  
   Так мы и шли до самого привала: отрешенно молчащая я, беспокойно оглядывающийся на меня Тиэн и деланно беззаботно напевающий демон. Напевал он, кстати говоря, старую песенку ролевиков, вытащенную, скорее всего, из моей памяти:

Шли по полям небритые хари,

С палкой в руке и бутылкой в кармане.

Толкинисты, толкинисты.

Взгляд их смертелен, а вид их ужасен.

Каждый из них сексуально опасен.

Толкинисты, толкинисты.

Куча железок нашита на тряпки,

Ну всё из железа: трусы и перчатки.

Толкинисты, толкинисты.

   В исполнении демона песенка звучала довольно странно. Наконец, он подобрался к последнему куплету и, с видимым удовольствием пропев "Бродят по лесу такие ребята, В городе плачет по ним психиатр", предложил остановиться и покушать.
   Мною предложение было встречено "на ура", а следопыт без лишних слов отвел нас на полянку, вполне подходящую для пикника.
   Здесь обнаружилось, что Тиэн, в отличие от меня, времени не терял и обновил наши припасы, приобретя какую-то крупу, похожую на земную пшенку, но крупнее и более насыщенного цвета, и плотные брикеты вяленого мяса. Испытав острый приступ раскаяния, я вызвалась сегодня кашеварить.
   Согласно кивнув, бывший Охотник вытащил из своего вещмешка небольшой топорик и отправился за дровами. А я, подхватив котелок (боги, какое это счастье - иметь свой котелок), пошла искать воду. То ли нам невероятно повезло, то ли потомок дракона так мастерски выбрал место, но чистый прохладный ручеек тек совсем недалеко от стоянки. Набрав воды для будущей каши, я наклонилась над ручейком, чтобы напиться и замерла, почувствовав странный запах. Пахло карамелью, киви и немного миндалем. Запах был слаб, едва уловим даже для кошачьего обоняния. Человек бы его и не заметил, спокойно выпив эту воду. А потом бы не меньше трех дней мучился животом. Мне не хотелось сидеть под каждым вторым кустиком этого леса, поэтому пить я не стала. Зато принялась тщательно осматривать берег ручейка. Память Эйлинарры сообщала, что такой запах воде придает растущая рядом травка под названием серый донник. Ее корни расползаются по дну на два-три метра и придают воде свойства слабенького яда. Чтобы умереть надо выпить не меньше пяти литров такой водички, но даже пара глотков доставят человеку массу неудобств. Кстати говоря, листья донника - один из основных элементов "Объятий Мортар", несильного, но все же действенного яда, входящего в список доступных мне сейчас зелий. Я, конечно, не думала, что мне придется кого-то травить, но запас карман не тянет. Тем более, на основе донника можно сделать совершенно замечательные духи, без записанного в Книге рецепта, ибо способностей алхимика их приготовление не требует. Только пить такие духи не рекомендую.
   Спустя пять минут поисков я обнаружила заросли мелколистной серо-зеленой травки и принялась их обрывать. Теперь важно не облизывать руки до тех пор, пока их не помою.
   Аккуратно упаковав собранное в сверток из порванной рубашки (все равно ее стирать), я поднялась выше по течению, тщательно промыла руки и котелок и снова набрала воды.
   Вернувшись к месту стоянки, я обнаружила там Тиэна, пытающегося разжечь костер странным устройством, которое я определила для себя как "огниво" (проще говоря, какой-то металлической палочкой и черным камушком). Что-то шло не так, искра не появлялась, следопыт нервничал, а Ксан, вольготно развалившийся неподалеку, насмешливо следил за его мучениями. Сначала я хотела попросить демона разжечь костер, но вместо этого достала из сумки стеклянную пробирку с темно-красным порошком и высыпала пару крупинок на дрова, мгновенно занявшиеся пламенем. Аксандру надо показать, что он не так незаменим, как сам считает. А то ишь, зазнался: вместо того, чтобы помочь нашему единственному проводнику, лишь глумится.
   - Что это такое? - Тиэн с интересом взглянул на пробирку.
   - Зелье возгорания пламени, - я пожала плечами. - Поджигает все, способное гореть, при прикосновении.
   - И много у тебя этого зелья?
   - Это все, что есть. Но если надо, могу приготовить еще. Рецепт, по сути своей простейший.
   Тиэн приобрел задумчивый вид, выдававший серьезные душевные колебания, а я тихой сапой начала устанавливать котелок над костром. К тому времени, как я нарезала мясо небольшими кусочками и добавила в воду немного сушенной ульвы для придания приятного привкуса (кстати, эта забавная водоросль используется в приготовлении "крови дракона"), мой спутник все же сформулировал мучающую его мысль.
   - Госпожа. На этом материке за подобную вещь могли бы заплатить достаточно большие деньги... Я не знаю, как ты и твой народ относитесь к возможности торговли своим искусством, но это облегчило бы твой путь к Городу тысячи рас.
   Я растерянно хлопнула ресницами. А как я должна относиться к возможности подзаработать на достаточно простеньком зелье? Да, конечно, с восторгом! После озвучивания этой нехитрой сентенции, потомок дракона расслабился и заговорил более конкретно. Как оказалось, с добычей огня в походных условиях в этом мире были некоторые проблемы: простой люд, не обладающий магией, использовал для этой цели "фламы", представителя которых я уже видела, либо сбереженные угольки. Естественно, что горшочек с углями можно взять не в каждую дорогу, а местные заменителя огнива работали на удивление неважно, высекая искру далеко не с первой попытки и легко ломаясь под воздействием влаги. Таким образом, мой порошочек становился для путешественников просто находкой и чудом из чудес. Следопыт прогнозировал, что за каждую такую колбочку мы сможем требовать не меньше пяти каммар, золотых монет. Тут же выяснилось, что за эти деньги можно купить хорошую лошадь или оплатить месяц проживания на каком-нибудь постоялом дворе, с включенными завтраками, обедами и ужинами.
   Тогда я вытащила и продемонстрировала своему иномирному гиду золотые монетки, добытые в почти честном бою.
   - Ну надо же, - Тиэн улыбнулся, вертя гибкими пальцами блестящий круглешок. - Так торопились поймать меня, что даже деньги не поменяли.
   Заметив мой вопросительный взгляд, он пояснил фразу:
   - Эти монетки гораздо дороже каммар - монет этого государства или сонэров - золотых в основном использующихся на соседнем материке, Аранте. Вот только, в этом государстве они абсолютно бесполезны. Так как создают эти монетки драконы, воспринимаемыми местными людьми порождениями зла. И тех, кто попробует расплатиться такой монетой, ожидают крупные неприятности.
   Я немного посолила кипящую воду и засыпала туда несколько горстей крупы, а потом спросила:
   - Зачем драконам деньги?
   - Чтобы что-нибудь покупать, - удивился Тиэн. - Драконы не разводят скот и не выращивают овощи, зато любят их кушать. Когда-то давно они силой отнимали все нужное у людей, но потом решили, что торговля выгодней. Они поняли, что золото магически действует на людей, и начали создавать собственные монеты. Для драконов работа с металлами привычна и проста как дыхание, поэтому их монеты так красивы. И сделаны из чистейшего золота, равного которому нет во всем мире.
   Я задумалась, потихоньку помешивая кашу. Интересные в этом мире дракошки. Волшебные, не злобные, из золота монеты делают, да еду покупают, вместо того чтобы богатства копить. И время от времени "выходят в люди", порождая полукровок.
   - Значит, мы с тобой достаточно состоятельные ребята, но при этом не можем ничего купить? - печально вздохнула я. - Какие здесь правила торговли зельями в городах?
   - Особых правил нет, поэтому будем действовать так, будто торгуем обычным товаром: заплатим в казну города четверть золотого, то есть двадцать пять серебрушек и снимем палатку в торговых рядах. Когда я сбегал от охотников, у меня было немного денег. Сейчас они принадлежат госпоже, как и все прочее имущество ее раба.
   Я аж сплюнула от досады.
   - Слушай, я же тебе говорила, забудь об этом дурацком рабстве! Это произошло случ... - я осеклась, заметив смеющиеся глаза потомка дракона. - Ты надо мной издевался, да?
   - Совсем немного, - он неожиданно прикоснулся кончиками пальцев к моей щеке, и у меня тут же сладко заныло где-то внизу живота. - Мне очень повезло с госпожой. Я даже рад, что в последний момент передумал и не убил себя клинком духа...
   Повисла напряженная пауза, прерванная диким воплем Ксана:
   - Хозяйка, куда смотришь? Еда пригорает!
   Все проблемы тут же отошли на задний план. Когда время обеда осталось где-то позади, а ты еще и не завтракал, пригорающая еда - это серьезно. Гораздо серьезней, чем внезапно обнаруженные суицидальные наклонности собственного раба.
   Спустя несколько минут, когда каша была спасена, разложена по тарелкам и потихоньку остывала, я продолжила разговор:
   - Что ты имел в виду? Зачем надо было убивать себя клинком духа? И что это такое, клинок духа?
   - Клинок духа - оружие, созданное из жизненной силы человека и подпитываемое ею же. Его может вызвать каждый, обученный несложной технике. Но каждая минута использования такого оружия отнимает десять лет жизни. А вообще, ты уже успела посмотреть на мой клинок духа, - неожиданно смущенно закончил объяснение Тиэн.
   - Так вот, чем ты пытался меня убить? - непонятно чему обрадовалась я. - Но почему ты думал о самоубийстве? Это же... неправильно.
   Я запнулась, обнаружив, что у меня нет более подходящих к ситуации слов. Вот неправильно, и все тут. Не адскими же котлами его пугать. Тем более что здесь, скорее всего, и ада нет. У них политеизм, с абсолютно другими правилами и законами.
   - Неправильно? - на довольно-таки невозмутимом в других ситуациях лице появилось удивление. - Это, как раз, абсолютно правильно. Когда спаситель требует принести клятву, выбор небольшой: пожизненное рабство или смерть.
   Потомок дракона хмуро улыбнулся:
   - Клянусь, всю жизнь был уверен, что предпочту смерть. Переоценивал свою храбрость.
   Я отрицательно качнула головой, не желая принимать странные законы этой реальности.
   - Я рада, что ты не стал этого делать. И не только потому, что без тебя в вашем мире я не выжила бы.
   Ну вот: сказала, смутилась, уткнулась носом в тарелку. Даже реакцию его не увидела. Ну и ладно, зато кашу попробовала. Вкусная, кстати говоря, каша получилась.
   Остаток завтрако-обеда прошел в полном молчании. Ну, если не считать громкое чавкание Ксана.
   А потом мы шли. И шли. И снова шли. А потом шли еще немного. Примерно на каждый второй "шли" я с затаенной надеждой смотрела на Тиэна и, не замечая ни малейшего признака приближающегося привала, доставала из сумки очередной кусок местного пеммикана.
   Остановиться следопыт решил тогда, когда даже моему кошачьему зрению стало сложно выискивать камни и корни, преграждающие путь.
   Услышав столь долгожданное слово "привал", я рухнула прямо на землю, свернувшись клубочком возле корней молодого дубка. Дальнейшее помню смутно.
   Спустя пару минут (ой, а как это Тиэн успел развести костер, приготовить поесть и расстелить одеяла?!) потомок дракона меня почти разбудил, перетащил на одеяло и вручил миску с горячим варевом. А когда я поела, забрал миску и накрыл другим одеялом. Дальнейшего не помню совсем.
   Интерлюдия. Тиэн Рийский.
   Стоило только укрыть Эйли одеялом, как она свернулась клубком, трогательно накрыв нос кончиком хвоста, и крепко уснула. Я дотронулся до пушистого уха и замер, когда оно нервно дернулось в ответ. Удивительная девочка моя госпожа: то она беспомощна, как маленький, недавно открывший глаза котенок, то сильна не меньше, чем мужчина. После привала я шел со скоростью, которую выдержал бы не каждый воин. Но всякий раз, когда я был готов остановиться, она печально вздыхала, доставала из сумки кусок мяса и шла дальше. Так что за день мы прошли расстояние раза в полтора больше, чем я надеялся. И это хорошо, потому что Орден Охотников не смирится с гибелью четверки карателей. И скоро по моему следу пойдет новая группа преследователей. Я должен помочь девочке вернуться в ее мир до того, как это произойдет.
   Встав и обернувшись, я наткнулся на оценивающий взгляд сидящего рядом демона.
   - Надеюсь, ты понимаешь: стоит мне только решить, что твое существование угрожает жизни хозяйки, как ты умрешь?
   - Да, - спокойно согласился я. - Твоя жизнь зависит от нее так же, как и моя. Я это понимаю.
   - Хорошо. Можешь делать то, что собирался. Но я советую тебе ложиться спать. Уставший, ты будешь бесполезен для хозяйки. Доверь охрану лагеря тому, кто может делать это, не напрягаясь зря.
   Я все же обошел лагерь, шепча молитву Санору. Защити и охрани. От злого человека, от голодного зверя, от тьмы порождения. От опасностей внешних и внутренних.
   Светлый бог отнесся к обращению на удивление благосклонно, и мой путь отметила тонкая, быстро тающая серебристая дорожка. Этого должно хватить для защиты от всего, что может встретиться в этом лесу. Надо будет в городе зайти в святилище и поблагодарить Санора.
   Когда я закончил обход и вернулся в лагерь, Эйлинарра уже стянула с себя одеяло и теперь зябко дрожала. Пришлось снова укрыть ее, поплотнее подоткнув шерстяную ткань. Промелькнула мысль лечь спать рядом, но я от нее отказался. Еще помнился взгляд госпожи в тот момент, когда она впервые увидела мой настоящий облик. Жажда обладания читалась в нем слишком ярко. Я тогда провел несколько минут в мучительном "предвкушении" приказа раздеться и лечь в постель, пока не осознал, что Эйли такое даже в голову не приходило. Не то воспитание, видимо. Но искушать ее лишний раз не хотелось, а ночи пока что не так холодны.
   Демон демонстративно улегся между мной и Эйлинаррой и зевнул, показав два ряда острых клыков. Даже забавно: он ведет себя как ревнующий ребенок.
   - До встречи утром, госпожа. До встречи утром, Аксандр, - прошептал я и легко провалился в сон.
***
   Я шла по сказочному цветущему вишневому саду. Бело-розовые цветы издавали головокружительный аромат, мягкая зеленая трава щекотала ноги. Я озадаченно опустила взгляд, пытаясь понять, почему я ощущаю эту траву, и обнаружила, что одета в изящное шелковое кимоно нежно-голубого цвета, расшитое серебристыми бабочками. Ко всему прочему, на кончике хвоста был повязан крупный голубой бант. Обуви не было, что, впрочем, абсолютно не огорчало: идти босиком было безмерно приято.
   - Ну и кто здесь так шутит? - риторически вопросила я, не сомневаясь, что в происходящем виноват Арагорн. - Покажись, Боже!
   - С чего ты решила, что я - бог? - раздался позади приятный, но абсолютно незнакомый мужской голос.
   Я подпрыгнула от неожиданности, и резко обернулась. Там, где только что не было ничего, кроме цветущих деревьев, появился изящный деревянный домик с открытой верандой. На веранде стоял высокий, широкоплечий человек с длинными волосами снежно-белого цвета и ярко-фиолетовыми глазами. Он сделал приглашающий жест и сел рядом с появившимся из ниоткуда низеньким чайным столиком. Я поднялась по ступеням. Плавным, немного чужим движением опустилась на колени и умостила попу на пятки, аккуратно уложив хвост.
   Мужчина налил в тонкостенную фарфоровую пиалу ароматного чая и предложил ее мне. Я хотела сказать спасибо, но осеклась, почувствовав, что слова здесь будут неуместны. Поэтому лишь поклонилась, дождалась, пока наполнится вторая чаша, и пригубила напиток, зажмурившись от удовольствия. Чай пах свежестью, летом и еще немного клубничным мороженным. Такое можно попробовать только во сне.
   Хозяин этого странного места благосклонно наблюдал, как я пью его угощение, а потом повторил свой вопрос:
   - Так с чего ты решила, что я - бог?
   - Я приняла Вас за другого, - смущенно покраснела я. - Впрочем, не удивлюсь, если Вы тоже окажетесь из божественной... компании. Ведь именно благодаря Вам я оказалась в этом месте?
   - Для того чтобы помочь кому-то попасть в место, подобное этому, необязательно быть богом, - обаятельно улыбнулся мой собеседник. - Я всего лишь неплохой маг.
   Я кивнула, принимая его слова к сведению, а потом принялась чуть искоса, стараясь не показаться невежливой, разглядывать мужчину.
   Его лицо немного смуглое, но не от загара, а от природы. Глаза невероятно, неестественно фиолетового цвета необычного миндалевидного разреза. Длинные, до талии, белые волосы уложены в сложный высокий хвост.
   Оторвавшись от созерцания и отхлебнув еще немного чая, количество которого в пиале почему-то упорно не уменьшалось, я поинтересовалась:
   - Но зачем Вы перенесли меня сюда?
   - Мне было интересно, - он усмехнулся. - Я хотел взглянуть в глаза той, ради которой Фрейя попросила своего скромного слугу вернуться к давно забытому делу.
   - К-какому делу? - чуть заикаясь, спросила я, начиная подозревать нехорошее.
   Мой собеседник только улыбнулся, и слова стали лишними. Кусочки мозаики в моей бедной, и без того раскалывающейся от переизбытка впечатлений, голове с щелчком встали на место. Нэко в моем подсознании заставила меня подорваться с места и уже целенаправленно плавно опуститься на колени перед этим человеком, уткнувшись лбом в деревянный пол и вытянув хвост в струнку. Что за чертовщину я творю?
   - Что ты творишь, девочка?! - в унисон с моими мыслями прозвучал вопрос бросившегося меня поднимать мужчины.
   - С-создатель? - неуверенно спросила я, опираясь на его сильные руки.
   - Ну создатель. И что теперь? - недовольно и чуть насмешливо спросил он. - Это же не повод так себя вести.
   Он взял меня за подбородок и пристально вгляделся в глаза. Я не шевелилась и, кажется, даже не дышала, повинуясь невнятному желанию нэко никоим образом не помешать этому человеку. Нет, не человеку. Создателю. Именно так, с большой буквы и легким придыханием.
   Странно. Раньше Эйлинарра была для меня эдаким виртуальным сгустком информации. Если не считать первых нескольких минут в этом мире, она проявляла себя лишь очередным чуждым воспоминанием, всплывающим вдруг в сознании. В присутствии же сверхъестественных сущностей, вроде Арагорна или моего нынешнего собеседника, устремления нэко двигали моим телом, управляли моей речью. Это странно и страшно.
   Тем временем человек, много веков назад назвавший себя Гесуто, видимо, разглядел в моих глазах искомое, и сделал странный вывод:
   - Да, ты подходишь. Они были правы, - и тут же, не дав ни мгновения на ответную реакцию. - У нас еще будет время для беседы. Потом. Сейчас же прими совет: не требуй клятв и обещаний. От них одно лишь горе. Только клятва, данная по доброй воле, приведет тебя к желанной цели. До встречи.
   И яркий, ослепительно яркий свет заливает все вокруг. Я зажмуриваюсь, не выдержав напора этого потока, а когда открываю глаза, обнаруживаю себя в лесу.
   Вокруг ночь. Тишина нарушается лишь тихим дыханием Тиэна, да легким похрапыванием Аксандра.
   Интересно, почему нэко так повела себя, когда узнала, с кем разговаривает? Не думала, что кошки могут столь подобострастно кому-то кланяться. Хотя, еще неизвестно как я бы повела себя, встретив того, кто создал человечество.
   Я со стоном перевернулась на спину и уставилась в ночное небо. Крупные, сияющие звезды складывались в незнакомые созвездия. Из-за макушек деревьев робко выглядывала бледно-розовая луна, в то время как прямо надо мной висел серебристый полумесяц. Еще одно, абсолютно излишнее доказательство чуждости этого мира.
   Интересно всё же, кто эти "они", упомянутые создателем нэко? И для чего я, по их мнению, подхожу?
   Хотя с "ними" всё, более ли менее ясно. Скорее всего, это Арагорн и Фрейя. Вот только с какой целью они всё это затеяли? Зачем надо было брать обычную девчонку из немагического мира и впихивать её в новсозданное нэчье тело? Им что ли обычных нэк, готовых ради Фрейи на что угодно, не хватало?
   Я сжала ладонями раскалывающуюся от обилия вопросов голову и негромко захныкала от до смерти обидного бессилия.
   - Ну, хозяйка. Ты чего тут? - неслышно подобрался ко мне успевший проснуться Ксан. - Всё хорошо будет. Ты обязательно справишься и найдешь путь домой. Иначе и быть не может.
   Он лизнул мне щеку своим шершавым языком и я, уже не сдерживаясь, заплакала, уткнувшись лицом в густую, слегка колючую шерсть. Спустя некоторое время я вновь уснула и, никем не потревоженная, спала до утра.
  
   Ретроспектива. Фрейя, Арагорн и "третий - лишний".
   Каменная зала, два кресла рядом с очагом, в котором весело трещит пламя.
   В правом кресле сидит Она.
   Изящная, златоволосая девочка лет четырнадцати, улыбается и качает головой.
   - Мне не понять тебя, Игрок. Но я помогу. По старой дружбе, так сказать. Если, конечно, в том вынужденном союзе была какая-то дружба. Гесуто создаст новое тело... Не спорь, ты не потеряешь на этом много времени, а уничтожать личность любой из моего народа я тебе не позволю. Так вот, Гесуто создаст новое тело, а я сниму копию с памяти отступницы. Это даст ей успокоение, а той девочке необходимые знания. Я также передам тебе некоторые зелья и предметы, необходимые алхимику из моего народа. Естественно, без надлежащего опыта она будет не столь уж полезна, но я буду присматривать за ней и при любом удобном случае дарить возможность этого опыта набраться. Ты со своей стороны обеспечишь ей плавное слияние с новой личностью и свободу выбора. Они - кошки. Заставляя их что-то делать, ты абсолютно точно провалишь дело. Тебя устраивают такие условия, друг мой?
   - Вполне, прекрасная Фрейя. Вполне, - Арагорн, высокий темноволосый мужчина, насмешливо улыбается и легко поднимается со своего кресла. - Ты даже облегчила мою задачу. Ну что же, не буду больше тратить твоё драгоценное время.
   - Подожди, - на лице девочки мелькает выражение мучительной неуверенности, а в глазах появляется нечто, выдающее истинный возраст говорящей, появляется, чтобы тут же исчезнуть. - У тебя есть какие-то известия о Нём?
   - О нём? - мужчина делает вид, что не понимает о чём речь.
   - Ты знаешь, о ком я говорю, - голос богини не дрожит, но тонкие пальчики сжимают подлокотники кресла с такой силой, что крепкое дерево начинает трескаться. - Зачем ты посылал своих клевретов исследовать Его темницу?
   Мужчина молчит так долго, что пламя затухает, погружая залу во тьму. Кажется, будто он не ответит никогда. Но нет, слова падают в гулкую тишину, будто осколки стекла:
   - Было предсказано, - слова летят во тьме и разбиваются с дребезжащим звоном, - что только Он, преданный, навеки заключенный, сможет остановить вторжение Хаоса.
   Фрейя со стоном откидывается на спинку кресла и шепчет так, что слышат её только уголья в очаге:
   - Снова. Всё повторяется, - и пёстрая кошка с золотыми крыльями, лежащая у её ног мурлычет, утешая свою, такую могущественную, но такую слабую, подругу.
   Богиня встаёт и гордо выпрямляется. Ожерелье на её груди начинает светиться, разгоняя тьму, и пламя в очаге загорается вновь.
   - Ну что же, это многое объясняет. А теперь мне надлежит отдать распоряжения и навестить ту, чья память будет отдана твоей фигуре. Надеюсь, ты меня простишь?
   -Конечно, - Арагорн кивает и исчезает.
   А из теней в дальнем углу выходит та, кто безмолвно и незаметно присутствовала при разговоре.

Глава 7

  
   Утром мы, перекусив вяленным мясом и маскирующим зельем, пошли дальше. Тиэн утешал меня тем, что уже завтра обедать будем в Оссоре, тактично замалчивая, будет ли у нас обед сегодня. Ксан, вновь превращенный в тойтерьера, бессовестно дрых у меня в сумке.
   Первые пару часов я шла почти с наслаждением: чистый воздух, мягкая земля под ногами, красивая природа вокруг. Курорт да и только. Время от времени я учуивала то одну, то другую травку, могущую пригодиться в моем ремесле. Тогда начинался процесс поиска и заготовки. Это тормозило продвижение, следопыт начинал немного нервничать (как я успела заметить, запах нервничающего человека несколько отличается от запаха спокойного человека), но особо не возражал. А алхимик в моем подсознании поражался все больше и больше. В конце концов, мы с ней не выдержали:
   - Тиэн, скажи, в этом мире везде так часто встречаются подобные растения? - вопросила я, демонстрируя топотун, разрыв-траву, котовник и, особо поразившую меня, мандрагору, а также с десяток все еще магических, но менее редких травок.
   Потомок дракона кинул быстрый взгляд и отрицательно качнул головой:
   - Большинство из них растут только в Проклятом лесу да рядом с ним. Продажа всевозможных магических компонентов, в том числе этих трав и частей тел демонов, - один из основных источников дохода местных жителей.
   Я задумчиво почесала в затылке, с печалью взглянув на вербену, собирать которую следует в начале лета, и поинтересовалась:
   - И почему так?
   Следопыт пожал плечами, а вот демон, высунувший любопытный нос из сумки, неожиданно ответил:
   - А в этом мире всего один пробой в Хаос. И находится он, как мы с тобой успели убедиться, как раз в том лесочке.
   - Ну и что из этого? - с недоумением хлопнула я ресницами.
   Ксан картинно застонал:
   - О, Безграничная Тьма, с кем я связал свою жизнь? Хозяйка, что ты знаешь о Хаосе?
   Я добросовестно задумалась, перебирая и свои, и Эйлинарры воспоминания. По всему выходило, что о Хаосе мы знаем чуть-чуть и ничего.
   - Хаос - одно из первоначал. Противоположность Порядка. Вроде бы, именно из него возникла Вселенная. Ну и демоны всякие там живут, - неуверенно добавила я и замолкла, глядя, как бешено работающий лапками той выбирается из сумки.
   Неловко выпав на землю, он вскочил на крошечные ножки и, гневно сверкая глазами и злобно повизгивая, потребовал вернуть ему истинный облик. С мыслью, что ошейник в любом случае не даст взбешенному демону причинить мне вред, я выполнила "просьбу".
   - Ты издеваешься?! - Ксан резко взмахнул обоими хвостами и сверкнул красными злобными глазами. - Ты вообще представляешь, о чём говоришь? Как можно жить в Хаосе? Это же Хаос!
   Последнее слово Ксан произнес, тщательно выговаривая каждую букву. Огненные искорки на его шерсти разрослись, покрыв шкуру практически полностью. Со спины и хвостов взвились языки пламени. Тело демона увеличилось в размерах раза в полтора, и выглядеть он стал невероятно грозно.
   Тиэн дернулся в сторону пламенеющего праведным гневом лектора, но я остановила его взмахом руки: мне Аксандр, скованный ошейником, ничего не сделает, а вот потомка драконов может и зацепить.
   - Ксан, в чем дело? Что тебя так разъярило? - я присела на корточки и протянула руку к голове демона. Огонь начал отступать, мой четвероногий друг сдулся, приняв привычные размеры, красные глаза поугасли.
   Морда Ксана приняла весьма виноватое выражение, чему очень способствовали печальные глазки и прижатые к голове ушки.
   - Прости, хозяйка. Я... Я просто... В общем, прости. Хаос суть изменение. Вторгаясь в пределы Порядка, он начинает преобразовывать существующее. Большинство растений, используемых магами, существуют благодаря Хаосу, просочившемуся в мир. А в этот мир обладает какой-то очень уж прочной скорлупой. Хаос сюда не сочится, да и прорваться смог лишь в одном месте, - он закончил частить свою импровизированную лекцию и ненадолго задумался. А потом нерешительно произнес. - Когда мы отсюда уйдем, я несколько ослабею. В чистом Хаосе не выживет даже хаотит, но без его энергии нам очень плохо.
   Я задумчиво кивнула, принимая новую информацию к сведению.
   - А что насчет моего мира? Туда Хаос просачивается?
   - Не знаю, я там не был. Но судя по твоим воспоминаниям, Хаос добрался и туда. Просто принял какую-то странную форму. Кажется, вы называете её "радиация".
   Я немного подумала, а потом скомандовала:
   - Привал!
   Ответом мне послужили два изумленных взгляда.
   - Ребята, я планирую зарабатывать продажей зелий, а не тратиться на покупку компонентов для них. Так что, до завтрашнего полудня у меня сезон "сенокоса".
   - Почему так долго?- в голосе Тиэна прозвучала непонятная мне мука.
   - Часть растений следует собирать в определенный период дня. Например, раданник только в полночь, медянку - на заре.
   Я неуверенно заглянула в сумку, прикидывая, что из жизненно необходимого у меня уже есть, а что надо заготавливать в приличных количествах, и кивнула.
   - Ладно, мальчики, я пойду, а вы здесь лагерь устраивайте: вернусь часов через пять. Уставшая, злая и очень голодная.
   - Одна ты никуда не пойдешь!
   Ну надо же, какое единодушие порой могут проявлять демон и потомок дракона...
   - Я буду тебя защищать, - снова хор. Смотрят друг на друга с ожесточением, в "гляделки" играют.
   Тихонечко, стараясь не мешать мужским развлечениям, я начала разбирать сумку, доставая ненужные в процессе сбора трав предметы и освобождая сумочное пространство. Когда я завершила это нужное и полезное дело, оставив фактически только нож, несколько тряпичных мешочков, заменивших положенные дома полиэтиленовые пакетики, и зелья, рассованные по вшитым кармашкам, Ксан с Тиэном пришли к компромиссу. Следопыт остался обустраивать лагерь, демон отправился меня сопровождать. Ну что же, наоборот было бы гораздо менее логично. Прихватив с собой несколько кусков из стремительно тающего мясного запаса, я гордо направилась в сторону чащи, искренне надеясь, что смогу без проблем найти дорогу назад. Ксан шел чуть сзади, напевая себе под нос "Обман" Арии. Голос у рыжей заразы был не хуже, чем у Кипелова, поэтому я предложила ему увеличить громкость и с удовольствием слушала, подпевая в самых экспрессивных местах.
   Уже второй день я мучительно страдала: нежно любимый плеер остался дома, а без музыки мне, привыкшей слушать её по десять часов в сутки, было плохо, грустно и неуютно. Собственное пение, как, впрочем, и пение демона, помогали плохо.
   Вот уж не думала, что из всех благ цивилизации, мне больше всего будет недоставать именно музыки. Я принюхалась и мысленно уточнила: горячей ванны и музыки. Эх.
   Потом мы блуждали по лесу, повинуясь всплывающим знаниям алхимика. Я собрала неплохой гербарий, с трудом помещающийся в сумке, и приметила с полдюжины полянок, на которые надо будет наведаться в более позднее время суток. Далеко не все травы требуют каких-то особенных церемоний во время сбора. Человеческие мифы и легенды часто преувеличивают, а то и вовсе перевирают существующее положение дел. Так, например, мандрагору можно просто выкопать из земли, не прикасаясь к ней руками. И вовсе незачем издеваться над несчастными собаками, привязывая корешок к их хвостам. Гораздо сложнее мандрагору найти, но в этом лесу она встретилась мне уже третий раз. Странное всё же местечко.
   Я выбрела на берег небольшой речушки, заросший мыльным корнем, и протяжно, с восторгом выдохнула: купаться. Вода, чистая и прозрачная, уже успела прогреться, поэтому я на ощупь расстегнула свою одежду, скинула ее на травку (одежда принимала свой настоящий вид, стоило только покинуть тело) и сиганула в речушку. Насчет чужих глаз можно было не волноваться: маскировочное зелье надежно прикрывало моё тело иллюзией платья, да и Ксан гулял по берегу не просто так.
   Вдоволь накупавшись, я выползла на берег, двумя руками отжала воду из хвоста, а потом из волос. И разлеглась на берегу, обсыхая и наслаждаясь теплым летним солнышком.
   Спустя пару часов легкой дремы, я отправилась в дальнейший поиск, жуя на ходу кусок мяса. Ксан, успевший прикорнуть рядом со мной, сонно заявил, что никуда он не пойдет и вообще, нельзя добропорядочным демонам спать мешать. Пришлось вернуть ему облик моего ручного недоразумения и уложить в сумку, с наказом не топтать мандрагору, не ломать хрупкие цветки золотеня и даже не дотрагиваться до тонких стеблей кирказона. Буркнув в ответ что-то вроде "Даотстаньтыотменя тебецветочкидорожеродногодемона", той зарылся поглубже в ароматное сено и раскатисто захрапел.
   Когда солнце уже потихоньку начинало клониться к закату, я вспомнила обещание вернуться к лагерю через пять часов, прикинула, сколько времени прошло на самом деле, и тихо выругавшись, заторопилась туда, где должен был остаться Тиэн. Торопилась я ровно до тех пор, пока грубый мужской голос не приказал мне остановиться и не дергаться.
   - Ну надо же, какие курочки гуляют по лесу, - глумливо произнес некто, находящийся за моей спиной.- Что же тебе, курочка, дома не сидится?
   Он обошел меня по кругу, и стало видно, что некто относится к человеческому роду, подвиду разбойник немытый обыкновенный. В руках он держал видавший виды заряженный арбалет, на поясе висели короткий прямой меч и нож. И пахло от этого аборигена так, что заметить я его должна была бы метров за двести. Вот только подобрался он ко мне с подветренной стороны. Из кустов неподалеку выбрался еще один представитель человеческого рода: столь же непрезентабельно выглядящий, но пахнущий чуть лучше. Он достал кусок грубой веревки и связал мне запястья. Фигово.
   Так, оцениваем шансы. Первый очень близко, арбалет взведен. Промажет? Сомневаюсь. Второй не дальше, с какой-то колюще-режущей железякой в руке. Рыпаться самостоятельно - глупо и неперспективно. Значит, выжидаем удобного момента.
   Почему Ксан молчит? Неужели до сих пор не проснулся?
   Я ненавязчиво тряхнула сумку, но демон так и не отозвался. Что делать?
   - Что, курочка, язык проглотила? - человек с арбалетом неприятно ухмыльнулся, обнажая желтые зубы. - Ничего, скоро кричать будешь. От удовольствия.
   Тут он улыбнулся еще неприятнее, а меня, осознавшую намек, сильно замутило.
   - Ну-ка, иди в ту сторону. И чтобы без глупостей!
   Второй подтолкнул меня в спину, указывая направление, и я подчинилась приказу.
   Шли мы в ту самую сторону, куда изначально направлялась я. У меня даже появилась надежда, что вот сейчас появится Тиэн, разметает этих двоих, как это всегда происходит во всяких романтик-фэнтези, и мы спокойно отправимся дальше.
   Надежда держалась ровно до тех пор, пока мы не вышли на полянку, облюбованную следопытом для привала. Но при виде еще трех вооруженных ублюдков и окровавленного Тиэна, лежащего (как же хочется в это верить!) без сознания, надежда позорно сбежала.
   - Тиэн! - я метнулась к лежащему человеку, ловко обогнув разбойника с мечом и совершенно забыв про разбойника с арбалетом. Мне даже удалось добежать до потомка дракона и проверить пульс до того, как страшный удар по лицу опрокинул меня на спину.
   Я лежала на мягкой травке, ощущая, как из носа и разбитой губы течет кровь. Хотелось закричать, но от боли перехватило дыхание, и удалось выдавить только слабый стон. Где-то в районе желудка поселилось мучительное сосущее ощущение. Меня все бросили. Я одна против пяти сильных вооруженных мужчин. И это не сказка, а значит, у меня нет ни единого шанса. Сейчас меня изнасилуют и убьют. И так закончится эта нелепая история.
   Я перевернулась и сплюнула кровь.
   - Рон, ну что ты делаешь?- раздался мужской голос. - Такая привлекательная леди. Ей надо дарить цветы и стихи. А не бить по лицу.
   В поле моего зрения появился нерассмотренный ранее человек. Высокий, широкоплечий блондин с глазами изумительного серо-стального цвета. На фоне немытых и дурно пахнущих "коллег" он смотрелся божеством, сошедшим на землю. Четко очерченные тёмные брови его были слегка приподняты, в этаком комическом удивлении. Маленькая девочка внутри меня, всё еще умеющая верить в чудеса, тут же принялась надеяться на спасение. И человек, в целом, этой надежде не мешал. Он помог мне подняться, легкими прикосновениями чистого платка стёр кровь с лица и доброжелательно улыбнулся. А потом повернулся к ударившему меня разбойнику и отвесил ему пощечину. Да такую, что немалых габаритов мужчина с трудом удержался на ногах.
   Потом блондинчик развязал веревку, стягивающую мои запястья, и ещё раз мило улыбнулся. Пахло от него, в отличие от сотоварищей, очень даже приятно. Я почувствовала, как в нэко просыпается заинтересованность, которую человек тут же подогрел вежливым, почти придворным поклоном.
   - Меня зовут Верлиер Трайдор, прелестная лан?.
   Я, слегка смущенная незнакомым словом, тихо представилась:
   - Я - Эйли. Мы с братом шли в Оссору, - я взглянула в сторону Тиэна, хриплое и прерывистое дыхание которого внушало мне всё больше опасений. - Господин, позвольте мне помочь брату. Он умирает!
   Я уже сделала пару шагов в нужном направлении, не сомневаясь в ответе человека. Неважно, действительно ли он добр, или играет на публику в моем лице, отказать в такой просьбе - полностью себя дискредитировать. Вот только, реальность в очередной раз меня удивила.
   - Нет, - голос был холодней, чем воды Северного ледовитого океана. - Он пытался сопротивляться мне. Теперь он умрёт.
   В глаза человека мелькнул бешенный, с трудом сдерживаемый гнев. Тут же сменившейся прежней притворной ласковостью.
   - Да и зачем тебе нужен этот крестьянин? Теперь тебя защищаю и кормлю я. И всё, что тебе придётся за это делать - греть наши постели, - заметив мои изумлённо расширившиеся глаза, он добавил. - Естественно, не всем сразу. Мы установим очередность.
   И вот здесь я сделала глупость. Вместо того чтобы согласиться на не слишком-то лестное предложение, усыпляя бдительность мужчин, я отвесила "доброхоту" оплеуху. Конечно, мой удар не шёл ни в какое сравнение с ударом самого блондина... Вот только эффект от него оказался гораздо заметнее. В глазах человека вспыхнуло бешенство, его черты исказились, а речь превратилась в рычание.
   - Дрянь! Не хочешь по-хорошему, будет тебе по-плохому.
   Одной рукой он схватил мои запястья, прижав их к стволу растущего за моей спиной лизаррака, а другой принялся грубо мять грудь. Зажмурившись от страха и омерзения, я напрягла пальцы, выпуская когти и собираясь дорого продать свою жизнь.
   - Что это такое? - раздался изумленный вопль одного из оставшихся четверых. - Господин, смотри!
   Я тут же распахнула глаза, испытав приступ странного, откровенно неуместного в данной ситуации любопытства. Однако посмотреть было на что.
   Красные закатные лучи скользнули по телу Тиэну, обнажая его истинный облик. Моя сумка, валяющаяся на траве неподалёку от потомка дракона, зашевелилась, и оттуда, вяло покачиваясь, вылез тойтерьер. Глаза нависшего надо мной мужчины изумленно расширились, а хватка ослабела. Ну конечно, мой облик ведь тоже вернулся к настоящему.
   Управление телом взяли на себя инстинкты, вежливо отодвинув разум в сторонку, и я резким, быстрым движением вырвав руки, со всей силы вонзила когти правой в лицо человека, а левой выхватила нож, всё еще висящий на его поясе. Когти пробороздили четыре глубокие рваные раны ото лба, через глаза и вниз, а лезвие ножа легко и быстро вошло в плоть живота.
   Я вырвала нож, отшатнувшись от брызнувшей тёмной, почти чёрной крови, и метнулась к приходящему в себя Ксану. По пути полоснула клинком (хороший ножик, длинный) не успевшего осознать происходящее разбойника, и рванула ошейник демона.
   Мгновенно перевоплотившийся Ксан осоловело посмотрел на меня, не глядя мазнул хвостом по кинувшемуся на нас человеку, а потом медленно и тяжело направился к следующему.
   - Да что с тобой такое? - обиженно крикнула я, высвобождая из крепления кнут. Его магия против этих людей бесполезна, но хороший боевой кнут и без магии поможет натворить делов.
   Из оставшихся в живых трёх человек, один нападал на Аксандра, постепенно увеличивающего скорость, но ещё не пришедшего в себя. Второй, подраненный, выхватив меч, двигался ко мне. А третий заряжал арбалет. Не успев ничего обдумать я, не глядя, выхватила из патронташа в плаще стеклянную мензурку и метнула её в стрелка. И лишь увернувшись от взмаха меча, услышав странный звук, немного похожий на взрыв, дикий, практически нечеловеческий вопль, а также почувствовав запах палёного мяса, я осознала, что натворила. Вместо "Тумана страха", лёгкого галлюциногена, вызывающего потаённые страхи, я кинула почти полную пробирку с зельем возгорания пламени. В такой концентрации зелье подожгло не только относительно легко воспламеняемые дерево и ткань, но и самого человека. Благо, меткость меня не подвела, и порошок полностью осел на человеке, не попав на растения. Впрочем, мужчина, превратившийся в немыслящий кусок опалённого мяса, тут же исправил и эту малую милость богов, упав на землю и начав кататься по траве. Я нервно сглотнула, предчувствуя лесной пожар, и пропустила удар мечом, пришедшийся в то самое плечо, когда-то простреленное крестьянами. Рука, к счастью левая, мгновенно онемела, но возможности защищаться я не потеряла. Хотя на большее рассчитывать не приходилось: любая контратака приведёт к тому, что меня проткнут этой железякой. Так что приходилось показывать все акробатические номера, на которые я только была способна, в надежде, что Ксан всё же придёт в себя настолько, что справится со своим противником.
   Однако время шло, Ксан вяло нападал на вполне успешно защищающегося человека, а я уставала всё сильнее и сильнее. В итоге мужчина прижал меня к дереву, дальше отступать было некуда и человек, на моём месте, наверно, погиб бы... Но во мне проснулись инстинкты кошки, и я взлетела по стволу, потеряв по дороге кнут.
   Противник, не ожидавший с моей стороны такой подлости, растеряно посмотрел снизу вверх, а потом бросился на помощь своему товарищу, теснимому демоном. Ну а я копалась в ячейках патронташа. Ага, вот и он, "Туман страха". Вообще не там, где я ожидала его увидеть.
   "Туман страха" очень интересное зелье. Воздействует практически на всех, кому необходим воздух. Вдохнувший его начинает испытывать ужас, необъяснимый, нерациональный и непобедимый. Но на демонов он действует абсолютно противоположным образом: придаёт им сил. Лизнув палец (тьфу, сколько шерсти), я выставила его вверх, определяя направление ветра, а затем кинула склянку с тёмно-серой жидкостью. Разбившись, она выпустила на волю быстро расползающийся туман, окутавший сражающихся полупрозрачной пеленой. Попав в эту пелену один человек испуганно замер, изумленно глядя в пустоту прямо над Ксаном (демон, воспользовавшись ситуацией, тут же разорвал ему горло), второй взвыл и упал на землю, сжавшись в позе эмбриона.
   Аксандр направился к нему и, хотя я успела выкрикнуть что-то вроде "не делай этого", спокойно убил последнего разбойника. А потом сел, очумело мотая головой.
   - Хозяйка, ты чего в свою сумку напихала, что я так "поплыл"? - он лёг на землю, положив передние лапы на голову. - Башка раскалывается, перед глазами туман какой-то. А, нет, туман снаружи, из-за твоего зелья.
   Я недоуменно посмотрела на это ходячее недоразумение, но тут же вспомнила о разгорающемся пожаре.
   - Погаси пламя! - приказала я демону и, мгновенно забыв о нём, и не обращая внимания на изумленно распахнутые глаза и возмущенное "Как я должен это сделать?! Пионерским способом что ли?", попыталась спуститься с дерева. С одной рабочей рукой это оказалось непросто, я шлёпнулась на землю где-то с высоты человеческого роста, но тут же вскочила, подхватив кнут, и бросилась к выложенным перед походом за травами вещам. Тиэн сложил их в собственную сумку и я, схватив её, направилась к потомку дракона. Добежав до него, я прислушалась к дыханию и, с облегчением убедившись, что человек ещё жив, быстро осмотрела тело. Почти десяток разнообразнейших колото-резанных ран, покрытых запекшейся кровью, особого внимания не заслужили: выглядит пугающе, но зелье их залечит. Хуже было с арбалетным болтом, торчащим из области между плечом и шеей. Судя по всему, он умудрился застрять в трапециевидной мышце. Конечно, зелье справится и с этим, если извлечь инородный предмет. Вопрос в том, как извлечь.
   - Хорошо, что ты без сознания, - шепнула я Тиэну и достала его нож. Целительский опыт Эйлинарры подсказывал, что наконечник может запросто остаться в теле, если попытаться просто вытащить болт. Так что сейчас мне предстоит очень неприятная процедура.
   Продезинфицировав клинок малым целительным зельем, я сделала аккуратный надрез рядом с торчащим древком. Дальнейшие две минуты мне вспоминать не хочется. Итогом моих мучений стал извлечённый инородный предмет и лужица крови под коленями. Потом я подсунула Тиэну под нос склянку с отваром душинника. А когда следопыт пришёл в себя и вяло застонал, влила в рот зелье. Плохо то, что "Дар Тервендайя" (а именно так называется то, что я легкомысленно, следуя традициям компьютерных игр, именую средним зельем исцеления) сильно отличается от Зелья Абсолютного исцеления. "Дар" не исцеляет болезни, только раны. В том числе и застарелые, в отличие от малого зелья. При этом, во время исцеления, он вытягивает из организма пациента массу сил, порой заставляя человека постареть на несколько месяцев за пару минут. И похудеть килограммов на десять. Плюс (это, пожалуй, худший побочный эффект) вся боль, которую человек должен был испытать за время естественного исцеления, концентрируется в нескольких минутах действия зелья.
   Когда Тиэн изогнулся и закричал, я была готова: быстро прижала человека к земле всем своим весом, и сунула между зубов рукоять кнута. Ещё не хватало, чтобы мой проводник откусил язык и умер, захлебнувшись кровью.
   Брыкался потомок дракона недолго, зато с таким энтузиазмом, что я едва удержалась "в седле". Слава богам, что кровопотеря ослабила его настолько, что это у меня всё же получилось. Спустя минуту он затих, потеряв сознание, а я облегченно сползла с неподвижного тела и занялась собственным лечением.
   Малое зелье исцеления, носящее сложное и непереводимое на русский язык название "K?ky? tairyoku kaifuku-zai", исцеляет быстро, не даря почти никаких побочных эффектов. Лёгкая усталость, голод - вот, собственно, и всё. Единственным весомым недостатком этого зелья было то, что исцеляет оно только раны, нанесённые не более полутора часов назад.
   Я залпом выпила терпкую жидкость, на пару мгновений прикрыв глаза, пережидая момент первичного затягивания раны (полноценное заживление будет идти еще минут двадцать), а потом посмотрела на Аксандра. Демон сидел рядом с источником пламени, обвив его сильно удлинившимися хвостами. Внутри кольца пламя бушевало, плюясь искрами и пытаясь дотянуться языками до неба, но за его пределы не выходило.
   - Что? - Ксан возмущенно глянул на меня. - Я же тебе не ифрит. Я не умею управлять свободным пламенем!
   - Поражаюсь твоему творческому мышлению, - усмехнулась я и извлекла из патронташа в плаще стеклянную бутылочку с плотно притёртой пробкой. Полюбовалась переливами золота и зелени, освещающими склянку изнутри, и, аккуратно вытащив пробку, вылила непрозрачную жидкость в огонь.
   - Вот и всё, - я бережно убрала пустую ёмкость в карман и с улыбкой посмотрела на блаженно потягивающегося демона. - Кажется, мы снова выжили.
   - Да уж, - он подошел к телу первого убитого им сегодня человека, опасливо обойдя мою сумку по широкому кругу, а затем совершил знакомый прыжок, поедая душу. Я благосклонно кивнула, смирившись со способом питания моего защитника, и полезла в сумку Тиэна, надеясь тоже подкрепиться.
   Вяленного мяса, осталось маловато - всего два куска. Я запихнула половину куска поменьше в рот, а побольше - положила в карман для Тиэна. Котелок с кашей, сваренной потомком дракона, уже давно остывший, валялся рядом с не менее холодным следом от кострища. Еда вылилась на землю и в употребление, увы, была непригодна.
   - Ксан, нам скоро понадобится еда. Можешь кого-нибудь поймать?
   - А зачем кого-то ловить? Вон у тебя шашлык лежит. Уже прожаренный, - демон насмешливо кивнул в сторону останков человека, попавшего под удар зелья возгорания пламени, перепрыгнул, клацнув зубами, очередное тело и довольно облизнулся. Огненные искорки на его теле резко ускорили движение, слившись и вырвавшись за пределы тела, они образовали третий хвост, вполовину короче, чем два других.
   Я зажмурилась:
   - Чувство юмора у тебя, хвостатый... неуместное.
   - Уместное или неуместное, оно у меня есть. А ты о себе такое сказать можешь? - демон уселся передо мной, наклонив голову набок и смешно высунув язык из приоткрытой пасти. - Хозяйка, ты зачем этих двоих убила? Я теперь их души съесть не могу.
   - Почему? - вяло удивилась я, сосредоточившись на попытках не съесть порцию мяса, предназначенную Тиэну, и не слишком задумываясь над словами демона.
   - Ну не могу же я отобрать у хозяйки её первую добычу.
   - Я такое всё равно не ем. Кушай на здоровье, - вяло произнесла я и замерла, внезапно отвлекшись от мыслей о еде и осознав то, о чём так спокойно говорил демон. Сегодня я убила двух человек. Причем, одному из них я воткнула в сердце нож. Собственноручно. Человеческая кровь пропитала чёрную шерстку на моих руках.
   Я почувствовала, что только что съеденное мясо рвётся обратно и прижала ладони ко рту. Зажмурилась, справляясь с волной накативших эмоций.
   - Я поступила так, как должна была поступить? - вместо желаемой решительной интонации получилась какая-то просительно-вопросительная. И от уверенного ксанова "Конечно. Так можно я их съем?" мне стало еще хуже.
   Я кивнула демону, показывая, что он может ни в чём себе не отказывать, и рухнула на колени рядом с ближайшим кустиком, извергая под него всё, съеденное только что.

Глава 8

  
   Когда желудок и бешенное сердцебиение успокоились, я нашла флягу с водой и жадно выпила не меньше литра жидкости. Стараясь дышать как можно глубже, я смотрела куда угодно, только не на тела.
   - Слушай, хозяйка, - раздался за моей спиной голос Ксана. - Здесь ещё два трупа валяются. Их, похоже, наш бывший охотничек завалил. Можно я и эти души заберу? А то они скоро улетят. Обидно будет: души явно сытные, грешили эти ребята по жизни так, что обзавидуешься.
   Я зло обернулась, собираясь высказать бесцеремонному зверю, всё, что о нём думаю и... расхохоталась. Ксан, видимо, обожравшийся за сегодняшний день, немного изменился. Его третий хвост сравнялся размерами с двумя первыми, сам демон вырос еще сильнее, напоминая вполне неслабую лошадь (не шайр, конечно, но и не пони). Шерсть также сильно выросла, превращая демона в некое подобие гигантского колобка. При этом он умудрился сохранить трогательно-хитрое выражение своей, похожей на лисью, морды, и теперь выглядел невероятно забавно.
   - Ну чего ты ржёшь? - обиженно протянуло рыжее чудо, не понимая причин моего веселья. - Давай быстрее решай, можно мне их взять?
   - Деточка, а ты не лопнешь? - не сумела я сдержать дурацкую, явно вызванную нервным потрясением, шутку.
   - А я их сейчас есть не буду. На потом приберегу, - довольно оскалился Ксан, вываливая похожий на лопату язык.
   Кивнув, я с любопытством последовала за шустро рванувшим в сторону демоном. В нескольких десятках шагов от основного места событий, прикрытые свеженарванными ветвями, лежали два мужских тела. Ксан подошел к ним, махнул над телами одним из хвостов и дотронулся им до ошейника. На месте касания засиял неяркий грязновато-красный огонёк. Демон повторил процедуру, и рядом с первым огоньком появился второй, неприятного зелёно-жёлтого оттенка.
   - Ну всё, я на охоту! - он махнул хвостами и рванул в лес, мелькая всполохами пламени между деревьями.
   Я проводила его взглядом и отправилась обратно. Бессознательное состояние Тиэна перешло в глубокий оздоравливающий сон, поэтому я спокойно занялась своей сумкой: надо было разобраться в том, что случилось с моим демоном.
   Я вытряхнула всё содержимое своего баула на землю, ни к чему не прикасаясь, и невольно отскочила, задержав дыхание. Прямо поверх всякой нужной и полезной растительности гордо возлежало растение с прямым длинным стеблем, украшенным гроздью крупных неправильной формы цветков. Его корневая система, состоящая из нескольких связанных между собой клубней, давала отчётливо понять, что растение достаточно зрелое.
   Я приглушённо, но зло выругалась.
   Ведьмин цветок, а это был именно он, можно использовать даже как лекарственное средство. Но только на первом году жизни растения. Экземпляры же, достигшие хотя бы двухлетнего возраста, безумно ядовиты. В их цветках, листьях и корнях содержится мгновенно убивающий, легко проникающий сквозь кожу, яд. Моя нэко знала случаи, когда высокопоставленных вельмож убивали подарками (перчатки, платок, веер), пропитанными соком этого растения. Более того, смертельно опасен даже запах ведьминого цветка. Использовать его в зельеварении опасно для самого алхимика, и в моей книге не было ни одного рецепта, имеющего в составе это страшное растение. Теперь мне стало понятно, что случилось с Ксаном: демоническая природа спасла ему жизнь, но запах и сок ведьмина цветка одурманили моего защитника, введя в тяжёлый наркотический сон. Просто чудо, что демон всё же сумел проснуться.
   Впрочем, всё это не столь важно. Гораздо больше меня сейчас интересовал вопрос: как эта отрава попала в мою сумку? Я просто не могла сама сорвать и положить её туда.
   Я бессильно опустилась на траву, оглоушенная неправильностью происходящего. Кто и зачем вмешался в мою жизнь таким странным образом? Чего он добивался? Сумела ли я нарушить его планы, или сыграла по чужим нотам?
   Я помотала головой, отгоняя вопросы, на которые не смогу сейчас найти ответы, и занялась насущным. Надо отсортировать травы, вступившие в контакт с ведьминным цветком. Их свойства сильно изменились, и они не подходят для моих целей. Не меньше половины собранного материала отправится псу под хвост. Вот только как это сделать, не прикасаясь голыми руками к отравленным растениям и не вдыхая их запах?
   Собирай сумку настоящая нэко, получившая образование алхимика, я бы сейчас спокойно надела резиновые перчатки, вставила фильтры в ноздри и занялась делом без малейшей задержки. Вот только собиралась я в бытность свою обычной ролевичкой, и, хотя игровые предметы были заменены на настоящие, то, о чём я не подумала в процессе сбора, в сумке волшебным образом не появилось.
   Пришлось обмотать ладони кусками одежды мёртвых разбойников, задержать дыхание и приняться за дело. Время от времени отходя в сторону - продышаться.
   Вообще-то, настоящие алхимики, занимающиеся этим делом десятки лет, приобретают повышенный иммунитет к отравляющим веществам. Эйлинарра таким обладала. Вот только я была не уверена, что моё тело, созданное относительно недавно, снабдили подобным полезным качеством. Поэтому и приходилось работать медленно, с частыми перерывами.
   Все зараженные растения, как и сам ведьмин цветок, я сложила аккуратной кучкой поодаль. Когда вернется Ксан, надо будет её сжечь.
   Хорошенько прополоскав сумку и повесив её сушиться, я проверила состояние Тиэна и, вполне удовлетворённая, принялась расчехлять алхимический котёл. Выздоравливать следопыт будет ещё довольно долго: повреждений на нём почти столько, сколько было в день нашей первой встречи, а "Дар Тервендайя" ни в какое сравнение с Зельем Абсолютного исцеления не идёт.
   Из кустов возник мой демон (как обычно, очень вовремя: стоило только о нём подумать). Вместо ставшего привычным кролика, он тащил толстый (сантиметров двадцать пять в диаметре) и длинный (метра три) зеленый шланг.
   Когда это рыжее чудовище бросило свою добычу возле моих ног, а до меня дошло, что это как бы и не шланг, а просто довольно крупная змея... В общем, мой вопль спугнул всю окрестную живность, если она здесь была, и разбудил следопыта, который должен был сладко спать еще не меньше пяти часов.
   - Госпожа? - Тиэн удивленно посмотрел на макушку дерева, где я уже почти успела успокоиться, потом на жуткий трофей Ксана, и с тихим смешком опустил голову. - Это кигьйо. Её мясо считается очень дорогим деликатесом. Твой демон - великий охотник. У этих созданий, помимо очень мощного тела, которым они легко душат своих жертв, есть и сильный яд. Однако, мясо их нежное и вкусное. Только разделывать надо аккуратно, чтобы не повредить ядотоки. Я сейчас встану и всё сделаю.
   Следопыт попытался подняться, но ослабленный ранениями и зельем организм подвёл. Тиэн, неловко опёршись на руку, упал, но упрямо предпринял вторую попытку.
   - Лежи! Тебе ещё нельзя шевелиться, - довольно сложно говорить сурово, глядя с вершины небольшого такого, метра на четыре, деревца, но я старалась. - Ещё полчаса, и тебя не спасли бы даже мои зелья. Ты умер бы полностью и бесповоротно. Так что лежи и восстанавливайся. Я сама разделаю и приготовлю эту мерзость.
   - Это не мерзость, госпожа, это почти пятьдесят гарнцев деликатесного мяса. По тридцать серебряных монет за каждый. И ты не сможешь правильно разделать его сама: любое неосторожное движение и мясо станет ядовитым.
   Я прикинула вес змейки, притащенной Ксаном (35-40 килограммов) и, печально вздохнув, принялась сползать с дерева. Сам демон в это время деловито оттаскивал трупы подальше от стоянки. Тоже правильно. Интересно, а обыскать их он сможет?
   - Я буду разделывать рядом с тобой, а ты будешь командовать, - сообщила я Тиэну, наконец-то спустившись со своего убежища.
   Спустя час добыча была разделана, малая часть её нанизана на тонкие прутики, аккуратно размещенные над углями, а остатки вялились поодаль.
   А я спорила с Ксаном:
   - Ты спятила! Это же такая мощная вещь. А ты её сжечь хочешь. Не буду поджигать!
   - Это очень опасная вещь. Ты сам из-за неё чуть не погиб! Мне это не нужно!
   - Тебе не нужен яд, способный справиться с демоном? Ты точно спятила. Или ты сохранишь его, или... или... или я с тобой разговаривать не буду!
   Я только изумлённо глазами захлопала на такую детскую угрозу, а вот Аксандр оказался настроен вполне серьёзно: он насупился, уселся, повернувшись ко мне всеми тремя хвостами, и принялся громко и недовольно пыхтеть, время от времени возмущенно бурча о том, что некоторые абсолютно не ценят удачу, идущую прямо в руки.
   - Ох, Ксан, какой же ты всё-таки... - я зажмурилась и помотала головой, отчаявшись подобрать правильное определение. - Ладно, я сделаю вытяжку. Хорошо?
   - Договорились! - он довольно оскалился, а я только головой покачала: шантажист мелкий. Теперь придётся несколько часов возиться с проклятым ведьминым цветком.
   Потом мы с Тиэном, обжигаясь и капая жиром, с аппетитом уплетали змею, оказавшуюся на вкус ничуть не хуже копченого угря. Ксан же на предложение присоединиться сообщил, что "уже успел заморить червячка", и удалился в лес.
   Потом, когда сытый Тиэн по моей настоятельной просьбе, похожей на приказ, мирно спал, я начала выполнять данное Ксану обещание.
   Получение вытяжки из одного, даже такого большого растения не даст много результата, зато времени отнимет не меньше, чем работа с десятком таких растений. Но обещания надо выполнять. На мгновенье я замерла в раздумьях, каким способом приготовления вытяжки лучше воспользоваться: в запасах нет ни масла, ни спирта, поэтому обойдёмся водой. Вопрос: горячей или холодной? Ладно, пусть будет мацерация. Дольше, зато надёжней и безопасней. Ещё не хватало надышаться ядовитых испарений.
   Я нарубила ведьмин цветок небольшими кусками и аккуратно засыпала их в алхимический котелок (основную трудность здесь составляла необходимость не позволить соку попасть на открытые участки тела и не вдохнуть ядовитый аромат). Потом залила водой из фляжки и отставила в сторону. В обычных обстоятельствах, этой смеси надо было бы простоять суток трое-четверо, но котелок, сделанный артефактором народа сидхе, позволял сократить время почти в десять раз. Надо было только напитать его моей жизненной силой. Что я и сделала.
   Теперь надо рассортировать оставшиеся травы, уложить сумку. Обыскать трупы... Я вздохнула, признавая, что до последнего оттягивала это, довольно неизбежное дело, и отправилась в сторону импровизированной братской могилы. Одновременно, я попыталась дотянуться мыслью до своего демона:
   *Ксан? Ты меня слышишь?
   - Слышу, слышу. Куда же я денусь? - ворчливо отозвался он.
   * Возле нас есть ещё люди? - задала я вопрос, подсознательно мучающий меня уже довольно давно.
   - Ну надо же! Ты наконец-то задумалась об этом, - язвительно фыркнул демон. - Я как раз сейчас наблюдаю за небольшим таким поселением весьма агрессивного народа. Насколько я понимаю, наши "друзья" как раз отсюда. И их долгое отсутствие уже начинает беспокоить остальных.
   Я испуганно замерла:
   * Насколько сильно беспокоить?
   - Поисковую партию ещё не собирают, не волнуйся. Но я бы посоветовал поторопиться.
   * Хорошо. Следи за ними. Посмотри, сколько их, есть ли там лошади. Какое у них оружие. Постарайся, чтобы тебя не заметили.
   - Яйца курицу не учат, - демон передал эмоциональное состояние лихости и самодовольства.
   * Не рискуй напрасно, Ксан, - я оборвала общение и, задержав дыхание и стараясь не думать о том, что делаю, принялась обыскивать мертвецов.
   Где-то в подсознании бился вопрос: "Убийство, мародёрство... Что дальше?". Я отгоняла его подальше.
   Итогом изысканий стало несколько серебряных и под сотню медных монет. Квадратной формы, с отверстиями в центре, они были нанизаны на прочные шнурки, висевшие у кого-то на запястьях, а у кого-то на шее. Я узнала в них именно платёжные средства, а не экзотические украшения исключительно потому, что Тиэн уже показывал мне моны - серебряные монеты человеческой империи.
   "Монисто" красавчика Верлиера было самым богатым: среди почти двух десятков серебряных монет, затесалось две золотые. В принципе, это логично. Парень явно был их лидером. Я с трудом сдержала желание плюнуть на тело блондина и продолжила обыск. Оружие у большинства бандитов даже на мой непрофессиональный взгляд было так себе. Выделился опять-таки блондин. В аккуратных ножнах из незнакомой мне плотной кожи, украшенной накладками из драгоценных металлов, скрывалась прекрасная сабля. Её клинок нёс на себе разводы, свидетельствующие, насколько я помнила из общения с реконструкторами, о качестве ковки. Может быть, именно такой металл на Руси называли булатом.
   Память Эйлинарры подтвердила сложность ковки подобного клинка и привела с десяток способов трансмутировать его во что-нибудь более прочное или полезное. Вот только нынешний уровень профессионализма не позволял мне этими способами воспользоваться.
   Я аккуратно сняла пояс мужчины, вместе с прикреплёнными к нему ножнами, мимоходом подивилась небольшому весу оружия и спокойно вернулась к Тиэну.
   Следопыт ещё спал. Я быстро и вроде бы аккуратно упаковала большую часть вещей. С любопытством осмотрела змеиную кожу, снявшуюся практически чулком. Интересно, на что её можно использовать? И не окажется ли, что шкурка так же дорога, как и мясо? Это было бы неплохо: мясо мы до города точно не донесём, а вот с кожей проблем не возникнет. Затем я заглянула в свой котёл. Процесс уже завершился: количество жидкости уменьшилось вдвое, она изменила цвет, переняв яд ведьмина цветка. Я дотронулась двумя пальцами до одного из символов, украшавших бок котла, и влила в него порцию своей жизненной силы. Жидкость резко взбурлила, усела ещё в два раза и посветлела. Я перелила её во флакон с плотно притёртой пробкой, а остатки растения вытряхнула на траву. Они стали абсолютно безопасны, отдав весь яд вытяжке.
   Потом я снова связалась с Ксаном:
   * Ну что там? Не собираются ещё на поиски?
   - Вроде бы нет, - я почувствовала некоторое сомнение демона. - Великоват я стал для шпионажа. Да и отвести глаза нескольким десяткам людей не получится.
   Он задумался на несколько секунд, а потом поинтересовался:
   - В твоей котомочке нет ничего полезного?
   Здесь уже задумалась я. Можно было вернуть Ксану облик тоя, эту мелочь в густой траве не заметили бы. Вот только мобильность демона упадёт до минимума. Зелье невидимости - отличная штука. Но у него существует обратно пропорциональная зависимость между величиной невидимого объекта и временем действия зелья. Проще говоря, нынешние размеры рыжего и пушистого сделать невидимыми удастся максимум на час. А я всё же надеялась, что у нас несколько больше времени. "Кожа хамелеона" - младший собрат зелья невидимости, не имеет таких ограничений по времени, но при этом гораздо менее эффективна: под её воздействием объект принимает цвет окружающей среды. Хорошо для снайпера, прячущегося в листве, плохо для разведчика во вражеском стане. Что остаётся? "Зеркало Мары", "Воды танкте" и "Лапс тоон" - зелье уменьшения. Последнее не подходит по тем же причинам, что и той-терьеристый облик Ксана. "Зеркало Мары" требует чёткого представления облика, который требуется принять. А я не уверена, что Ксан знает, кто может ходить по лагерю без опасности привлечь ненужное внимание. Значит, выбора нет. Жаль, конечно, что "Вод танкте" у меня осталось аккурат на одно применение, но тут ничего не поделаешь.
   * Ксан, возвращайся. Дам тебе зелье.
   Когда демон вернулся, я проверила его восприимчивость к зелью. Сделать это было несложно: лист ритомасу (небольшой запасец этих искусственно выведенных алхимиками нэко растений обнаружился в сумке), на него каплю зелья и каплю тягучей демоновой крови, перемешать кончиком ножа и выждать несколько секунд. Если исходный тёмно-синий цвет листа не изменится или немного посветлеет, значит, зелье подходит. Если сменит цвет на более тёмный - зелье для обладателя крови бесполезно. Если же колер перейдёт в красный - я найду ещё одно оружие против своего демона (чего бы мне абсолютно не хотелось).
   Я выждала необходимое время. Потом, на всякий случай, подождала ещё несколько секунд. Цвет листика не изменился ни на йоту.
   - Отлично, - я спокойно взяла пробирку и вылила её содержимое на голову опешившего Аксандра.
   - Ты что творишь, хозяйка? - демон возмущенно встряхнулся, пытаясь избавиться от жидкости, но не тут-то было. Зелье растеклось по телу тончайшей плёнкой, абсолютно не собираясь отлипать.
   Я моргнула и поняла, что рыжий и пушистый куда-то пропал. Однако когда демон продолжил свою возмущенную речь, я снова его увидела. Изменение способности окружающих концентрировать на тебе своё внимание: именно так и действует зелье, называемое "Воды танкте" или, как иногда шутила моя сенсей, незабвенная Рриэль на Йерша, "Глубины подсознания".
   Я помотала головой, не понимая, почему перед моим внутренним взором так живо встала незнакомая мне нэко дымчатого окраса. Кажется, именно она учила когда-то Эйлинарру искусству алхимии. И им двоим эта шутка действительно казалась смешной. Но почему я несколько мгновений так ярко ассоциировала её с собственной первой учительницей? У меня перехватило дыхание от пугающей мысли, что моя память замещается чужой. Но, припомнив основные этапы своей человеческой жизни, я с облегчением вздохнула: нет, странных провалов в памяти нет, личных воспоминаний о похождениях в облике neko sapiens до появления в моей жизни одного бога с отвратительным чувством юмора тоже нет. Значит, всё в порядке.
   - И чего теперь, хозяйка?
   - Теперь можешь спокойно идти на разведку, - я улыбнулась. - Это зелье не даст людям тебя заметить до тех пор, пока ты сам не захочешь привлечь их внимание. Только помни - оно постепенно испаряется. Причем на солнце и под ветром оно делает это быстрее. Так что у тебя не более пяти часов спокойной жизни. Потом могут появиться прорехи. Держи меня в курсе происходящих там событий.
   - Понял, - Ксан довольно кивнул и снова исчез. Даже зная, что он всё ещё здесь, я не могла его не то, что увидеть, но и услышать или почуять. Мощное зелье против живых существ, а вот на немёртвых оно практически не действует.
   - Госпожа? - Тиэн приподнялся на локте, и я тут же оказалась рядом с ним. Выглядел следопыт гораздо лучше, чем до сна: исчезли тёмные круги под глазами и землисто-серый цвет лица, пропали признаки физического истощения.
   Я подала ему фляжку и улыбнулась:
   - Разве мы не договаривались, что ты будешь называть меня Эйли?
   - Только на людях, - отрицательно качнул головой мужчина и припал к фляжке.
   Это было довольно обидно, но я решила не обращать внимания. Просто смотрела на то, как он пьёт, и тихо радовалась, что непонятное умопомрачение, заставляющее меня вожделеть практически незнакомого мужчину наконец-то прошло. Вот сейчас, к примеру, я смотрю на то, как он пьёт воду, запрокинув голову, и... Чёрт! Я быстро отвернулась и начала думать об апельсине. И белом медведе. Короче, о чём-нибудь не связанном с капельками воды, стекающими по загорелой коже.
   - Тиэн, - произнесла я не оборачиваясь. - Что здесь произошло?
   Следопыт немного помолчал, собираясь с мыслями, а потом глухо заговорил:
   - Я потерял бдительность. Заметил этих семерых, когда было уже поздно. Они вышли сюда. Дворянин, их предводитель, решил развлечься. Сказал, что если я справлюсь с двумя из его шайки, они оставят меня в живых. Конечно, я понимал, что своего обещания он не выполнит, но выбора особого не было.
   Рассказ прервался, и встревожено обернулась, опасаясь, что человек был ещё слишком слаб и ему снова стало плохо. Но нет, он сидел, глядя куда-то в пространство, и рассеяно потирал спину в том месте, откуда пришлось вырезать стрелу.
   - Свой меч мне взять не разрешили, дали клинок одного из таров. Так здесь называют крестьян, забросивших хозяйство и промышляющих разбоем, - тут же разъяснил он, видимо, вспомнив о моём иномирном происхождении, а потом горько усмехнулся. - Худшего оружия в жизни в руках не держал. Впрочем, противники оказались весьма неумелыми бойцами, и расправился я с ними легко. Естественно, остальных это не устроило. Дворянин предложил поединок с ним. Сильный, опытный противник. Я бы, наверно, справился и с ним, но кто-то выстрелил мне в спину.
   Он снова дотронулся до места, где раньше торчал болт.
   - Боюсь, что дальнейшего я не видел.
   Я припомнила след от удара чем-то тупым и тяжелым на голове следопыта и согласно кивнула. А потом рассказала свою часть истории, в том числе и то, что сейчас Ксан наблюдает за целым поселением людей.
   - Мы должны уходить, - Тиэн встал. Его несколько неуверенные поначалу движения быстро приходили в норму, становясь ловкими и стремительными.
   - Уйдём, - спокойно согласилась я. - Но чуть позже. Я ещё не закончила со сбором трав. Тем более, часть собранного была испорчена ведьминым цветком.
   - Госпожа, это опасно!
   - Нет, - ответила я, удивляясь самой себе. - Пока за ними наблюдает мой демон, всё в порядке. К тому же и ты пришёл в себя. И бдительности больше не потеряешь. Мы должны дождаться рассвета: некоторые травы дулжно собирать на восходе солнца.
   Интересно. Раньше бы я безропотно послушалась более взрослого и опытного следопыта. Что так меня изменило? Неужели, все эти события сделали меня уверенней? Или самоуверенней.
   Как бы то ни было, я чувствую, что не должна отступать в этом вопросе: эти травы просто необходимы для моих зелий.
   - Госпожа! - начал было говорить потомок дракона, но я прервала его.
   - Не обсуждается. Так надо, Тиэн. Выйдем перед рассветом.
   Когда он замолчал и резко кивнул, показывая, что понял меня, я испытала чувство вины. И отчасти для того, чтобы отвлечься, достала "Книгу зелий". Ну и для того, чтобы проверить, какие ингредиенты и в каких количествах мне ещё нужны.
   Сев поближе к костру, я просматривала рецепт за рецептом, размышляя, чем ещё можно было бы торговать в человеческом городе.
   Малое зелье исцеления - наверняка пригодится всевозможным воинам, охотникам и путешественникам. Объятья Мортар - яд, даже думать не буду: не хочу этим торговать. Далее мой взгляд скользнул через рецепт зелья возгорания пламени (основной товар), зелья очищения (почему бы и нет? Кусачие насекомые - бич средневековья) и прикипел к рецепту "Песни сирены". Приворотное зелье. Ингредиенты есть уже сейчас. Так просто создать, ещё проще воспользоваться. И тогда... Я оглянулась на следопыта, чистящего свой меч.
   Горсть пламеницы, пара листков котовника, немного воды, капля личной жизненной силы и Тиэн будет меня любить. Причём именно любить, а не желать или ходить, как привязанный. В этом основное отличие действия "Песни сирены" от более простых, доступных неалхимикам, приворотов.
   Я снова посмотрела на бывшего охотника и раздражённо захлопнула книгу, да так, что дракончик-застёжка жалобно пискнул и выпустил тонкий язычок пламени, а затем вскочила на ноги.
   - Нам пора. Сейчас мы сходим в пару мест, где я соберу оставшиеся травы. А потом... - я задумалась.
   Можно было бы просто уйти, оставив за спиной несколько десяткой недоброжелательно настроенных людей. Но опыт нэко, сидевшей в моей памяти, твердил, что это опасно. С другой стороны, не убивать же нам их.
   * Ксан, - мысленно обратилась я к демону. - Что там происходит?
   - Да ничего особенного, - тут же отозвался он. - Решили ждать до рассвета, а потом отправиться на поиски.
   Я тихо ругнулась: если они выйдут на рассвете, мы можем встретиться в лесу. А это было бы очень нежелательно.
   * Какова численность поискового отряда?
   - Три человека. В каждом.
   * В каждом? - убито простонала я. - Сколько их всего?
   - Восемь, - в мысленном "голосе" Ксана проскользнула насмешка.
   Я устало зажмурилась. Последние сутки выдались не самыми простыми и приятными.
   - Что-то случилось? - тихо поинтересовался Тиэн, не отвлекаясь, впрочем, от рассматривания сабли, принадлежавшей ранее аристократичному блондину. - Новости от демона?
   - Да. И не самые хорошие. На рассвете потеряшек, - я неопределённо мотнула головой куда-то в сторону, намекая на спрятанные тела. - Отправятся искать восемь отрядов. В каждом по три человека. Проблема в том, что я не могу уйти из леса без лунолиста. Он является одним из важнейших ингредиентов огненного порошка. А собирать это растение требуется в тот краткий миг, когда ночь уже ушла, а день ещё не пришёл. Предрассветные сумерки... Вот только я боюсь, что эти ребята на нас всё-таки наткнутся.
   - Если наткнутся, ничего страшного не произойдёт, - следопыт неожиданно улыбнулся, заставив моё сердце учащённо забиться. - Трое таров мне не страшны.
   - Даже если один из них будет с арбалетом? - скептически уточнила я.
   Тиэн пожал плечами:
   - Даже если один из них будет с арбалетом, госпожа. К тому же, твой демон, я думаю, не останется в стороне.
   Я покачала головой, в задумчивости начав грызть коготь указательного пальца.
   - Наверное, так, - признала я в итоге. - Вот только, хотелось бы обойтись без лишних смертей.
   Я печально провела пальцем по кнуту и сказала фразу, неожиданную и непонятную для меня даже в большей степени, чем для собеседника:
   - Фрейя сейчас не одобряет отнятие жизни.
   - Сейчас? - скептически переспросил Тиэн, даже отвлекшись ради этого от своей замечательной сабли.
   - Именно сейчас, - решительно подтвердила я и поднялась. - Пора идти. Скоро придёт время.
   - Ксан, - в этот раз я обратилась к демону, проговаривая слова и вслух. - Продолжай следить за людьми. Когда эти соберутся выходить, устрой в их лагере переполох. Подожги что-нибудь, а потом мчись ко мне со всех лап. Ты ведь можешь найти меня в любой момент?
   - Точно, хозяйка. Неплохой план.
   - Спасибо, - усмехнулась я, засовывая в рот кусок остывшего змеиного мяса. Остатки его были аккуратно упакованы и уложены в сумку.
   - Госпожа, - Тиэн встал и подхватил две из трёх наших сумок. - Спроси у своего демона, нет ли в лагере лошадей.
   Я удивилась, но вопрос переадресовала.
   - Есть, - совершенно невозмутимо отозвался Аксандр. - Целых три штуки. Правда, одна из них крестьянская доходяга... Сдохнет через пару циклов или раньше. А вот две других, вроде бы ничего, сильные.
   Я передала ответ следопыту, и тот удовлетворённо кивнул.
   - Госпожа, иди за своими растениями, а я пойду к лагерю. Если у нас будут лошади, мы уже сегодня доберёмся до Оссоры. Да и в Гафсу придём гораздо быстрее. А там их можно будет продать. За обученного рыцарского коня можно купить целый корабль, а не просто пару мест до соседнего материка.
   - Уже не боишься отпускать меня одну в лес? - усмехнулась я, забирая свою сумку.
   - Ты доказала, что можешь постоять за себя, госпожа, - Тиэн поклонился, мучительно напомнив мне красавчика Верлиера, и лёгким шагом двинулся в сторону.
   - Ты даже не спросишь, где находится это поселение? - удивилась я в его спину.
   - Нет, госпожа. Твой демон оставляет заметный след, - беззаботно отозвался человек и вскоре исчез меж деревьев.
   Я вздохнула и на предельной скорости рванулась к замеченным, кажется, вечность назад, полянкам. До нужного часа оставалось не так много времени. Впрочем, несмотря на спешку, по пути я практически восполнила испорченный ведьминым цветком запас трав. И на поляну с лунолистом вылетела буквально за пару минут до наступления нужного момента. Этого хватило лишь на то, чтобы скинуть сумку и плащ, да несколько раз глубоко вздохнуть, успокаивая заполошное дыхание.
   - Вот и я. Здравствуйте, - тихо приветствовала я раскрывающиеся бутоны.
   Цветки лунолиста открываются лишь на несколько минут в день, в момент перехода ночи в утро. Солнце ещё не выглянуло из-за горизонта, но вокруг разлилось совершенно особенное сияние. Сияние сумрака.
   Я терпеливо дождалась, пока раскроются все цветки, показывая свои бледные, похожие на тончайший бежевый шёлк, лепестки, и только тогда присела на корточки, срывая первый из них. Сейчас нельзя было торопиться, нельзя было отвлекаться мыслями на что-то другое. Только восхищение красотой цветов и благодарность за то, что они показали мне себя. Я переключилась на второе зрение и чуть не задохнулась от открывшегося зрелища. Цветы, ковром раскинувшиеся по поляне, светились магией тысяч оттенков. Все пастельных тонов, они поражали не крикливой роскошью драгоценных камней, не простотой и величием радуги, но странным туманным спектром, колышущимся в полуметре от земли. Сорванный цветок лежал в моей руке подобно пойманному светляку, источая слабый, почти незаметный пряный аромат. Я с удовольствием его вдохнула, чувствуя, как очищается разум, а мысли становятся упорядоченней, и наклонилась к следующему цветку.

Глава 9

  
   Спустя десять минут в моих руках собрался прекраснейший букет, и я бы продолжила своё занятие просто ради удовольствия ощущать острый запах оборванных стеблей и видеть, как букет всё увеличивается и увеличивается, наливаясь новыми оттенками... Но первые лучи солнца уже скользили по траве, и хрупкие цветы сворачивались в плотные и невзрачные бутоны, укрываясь от разрушительного воздействия дневного светила.
   Я в последний раз вдохнула аромат букета и быстро укутала его в змеиную кожу (вот она и пригодилась).
   * Ксан? - дотянулась я мыслью до демона.
   От него исходили волны нервного возбуждения и самодовольства.
   - Хозяйка? Чего хочешь?
   - Как у вас там дела?
   - Скоро закончим. Я приду за тобой через полчаса. Жди.
   На этом связь оборвалась, и больше Аксандр так и не отозвался. Пожав плечами, я решила воспользоваться случаем и набрать ещё немного трав. Видимо, где-то в глубинах загадочной кошачьей души обосновался хомяк.
   Демон появился даже раньше, чем обещал, принеся запах гари и крови.
   - Ксан, всё прошло нормально?
   - Вполне, - демон довольно облизнулся, всем своим видом показывая удовольствие. - Садись на меня. Твой двуногий приятель с лошадьми ждёт нас на дороге. Надо торопиться.
   Я не без некоторой мстительности быстро вскарабкалась на прилёгшего демона и крепко вцепилась в его густую шерсть.
   - И-ха, полетели, - радостно завопило это рыжее чудовище и рванулось вперёд с невообразимой скоростью.
   Я испуганно-восторженно пискнула и зажмурилась, не желая видеть летящие на нас и сворачивающие лишь в последнее мгновение древесные стволы. Поездка на демоне стала тем ещё "удовольствием". Я лежала на нём, обхватив его ногами и крепко вцепившись руками в ошейник. Несмотря на это, при каждом прыжке меня сначала крепко вжимало в спину транспортного средства, а затем больно ударяло о его хребет. Желудок сжимался при каждом резком движении, стараясь вытолкнуть даже тот невеликий завтрак, который я успела в него поместить. К тому же было очень страшно от мысли, что я могу не удержаться и свалиться с Ксана при очередном резком повороте. К счастью этого так и не произошло.
   Спустя неопределённое время (мне было как-то не до его измерений), ход стал ровнее, и я рискнула открыть глаза. Оказалось, мы уже выбрались на дорогу и теперь мчимся по ней, быстро приближаясь к всаднику с заводной лошадью. Всадником, естественно, оказался Тиэн. Поравнявшись с ним Ксан затормозил столь резко, что меня резко бросило вперёд, и присел, недвусмысленно намекая, что больше не собирается изображать верховое животное. Я съехала по нему, как по детской горке, а потом с трудом поднялась на ноги, приходя в себя.
   - Спасибо, милый, что не убил, - не сумела сдержаться я и потрепала демона по пушистому загривку.
   - Госпожа, выпей это, - Тиэн протянул мне ставшую привычной порцию зелья маскировки. - Только теперь мы будем обнищавшими, но не утратившими достоинства дворянами. Госпожа по-прежнему будет моей сестрой. Урождённой Эйлиной Эайдор. Теперь тебе придётся высокомерно молчать, односложно отвечая на прямые вопросы. Следи, чтобы к тебе обращались не иначе, как высокородная госпожа или седжонде Эайдор. Все другие обращения игнорируй, а если вдруг посмеют назвать лани или кесион, возмущайся и обещай наглецу все смертные казни, какие только сможешь придумать.
   - Ну, - я усмехнулась. - Придумать можно многое. Вот только, я понятия не имею, как должны выглядеть эти седжонде. И кстати, что означают все эти слова?
   - Седжонде - это обращение к незамужней аристократке, не имеющей прямых родственных связей с божественным императором. Кесион - обращение к незамужней горожанке, а лани - к деревенской девушке.
   - А за замужнюю горожанку меня принять не могут? - скептически осведомилась я.
   - Нет, конечно. На тебе же нет ошейника, - изумился следопыт, но тут же опомнился. - Госпожа, я всё объясню потом. Но сейчас пора двигаться. Мы должны въехать в Оссору хотя бы за два час до заката.
   - Это понятно. Непонятно только, как я приму облик, который не представляю.
   - Здесь я могу помочь, - ангельским голоском вмешался в наш разговор демон. - Если, конечно, Тиэн доверится мне настолько, что даст прочитать его мысли.
   В его красных глазах проскользнуло непонятное мне выражение. Да и следопыт как-то странно напрягся. Хотя его я понимаю: я ведь тоже боялась открывать свой разум демону.
   - Ксан, даже если он разрешит, ты не будешь лезть глубоко в разум: только считаешь представленный образ и передашь его мне. Ясно?
   - Конечно же, ясно, - почти пропел этот рыжий нахал. - Я и не предполагал ничего другого.
   Я обернулась к потомку дракона:
   - Тиэн? Ты позволишь?
   Он колебался всего несколько секунд:
   - Хорошо. Раз другого выхода нет.
   - Отлично, - демон метнулся к человеку так быстро, что я не уловила движение. Он просто внезапно оказался рядом с потомком дракона и прижал один из хвостов к его лбу.
   - Ксан! - я рванулась к ним, вспомнив про ядовитые жала, но тут же замерла: Аксандр вернулся в исходное положение и принялся вылизывать переднюю лапу, а Тиэн ошарашенно мотал головой, приходя в себя.
   - Но... Твой яд, - надо как-то поработать над своей способностью связно излагать мысли.
   - Что яд? - удивился демон, но, к счастью, тут же всё понял. - Ну ты даёшь, хозяйка! Хорош бы я был, если бы каждый, к кому мой хвост прикоснётся, тут же умирал. Естественно, я могу регулировать уровень собственной ядовитости. Держи лучше.
   Я получила чёткий мыслеобраз и, зафиксировав его, одним глотком опорожнила склянку. Жидкость огненной волной пробежалась по пищеводу, ухнув в желудок, а я в очередной раз подумала, что такими темпами мне скоро придётся лечиться от гастрита и язвы.
   Теперь я выглядела как бледная, стройная девушка лет двадцати, одетая в когда-то красивую, но сейчас выцветшую и потёртую амазонку. Тиэн озаботился даже грязными пятнами по подолу и тенями под глазами. Сам он также выпил зелье. Его костюм, сшитый из тонкой, неизвестной мне кожи и парчи, носил следы тяжелых времён, но рукоять трофейной сабли, которую мужчина нацепил на пояс, блестела как новенькая. Вот только цвета и рисунок металлических и костяных накладок на ножнах кардинально изменились.
   После этого следопыт подвёл ко мне лошадь, на самом деле оказавшуюся рослым тонконогим жеребцом, и предложил помочь сесть. Не скажу, чтобы это вызвало во мне прилив энтузиазма. За всю свою человеческую жизнь я ровно дважды садилась на лошадь. Первый раз в памяти не отложился (ибо было мне тогда не более пяти лет), оставив как свидетельство своего бытия лишь полароидную фотографию. Второй же произошёл уже в практически сознательном возрасте семнадцати лет от рождения. Двухчасовая прогулка неторопливым шагом на предельно смирном жеребце, носящем гордую кличку Рено, одарила массой положительных эмоций, безбрежным морем восторга и дико болящими, полустертыми ногами.
   Память нэко сохранила большее количество поездок на этих чудных животных, большинство из них были вполне удачные, но... Мне всё равно было страшновато.
   - Госпожа, надо торопиться, - мягко намекнул следопыт.
   - Знаю, - печально согласилась я и, мысленно благодаря богов за уже изобретённые здесь стремена, забралась на коня. На удивление, получилось это довольно легко. Конь стоял смирно, Тиэн очень вовремя приподнял меня за талию и в седло я практически взлетела. Вот дальше было хуже: стоило только жеребцу сделать пару шагов, как я покачнулась, испугалась и вцепилась в луку седла когтями, к счастью, не зацепив ими шкуру животного. Следопыт, встревоженный жалобным поскуливанием, непроизвольно вырвавшимся из глубин моего существа, тут же оказался рядом.
   - Госпожа, успокойся. Ты не умеешь ездить на лошади, да? - печально осведомился он.
   Я покаянно кивнула. Он зажмурился на пару мгновений, а потом начал спокойно говорить:
   - Расслабься. Не натягивай так сильно поводья - ты делаешь коню больно. Зафиксируй ноги в стременах так, чтобы они не соскальзывали. Да-да, можешь зацепиться каблуком, это достаточно удобно. У этой породы лошадей плавный ход, думаю, ты быстро освоишься.
   Он легко запрыгнул в седло второго, гораздо более массивного и даже на вид могучего коня, и сделал пару кругов вокруг меня, показывая правильную посадку.
   - Проедем немного шагом, чтобы у тебя было время попривыкнуть.
   - Хорошо, - кивнула я и, припомнив свой и нэки опыт поездки на четвероногих непарнокопытных, потянула за повод, поворачивая животное.
   - Эй, гордые всадники, вы ничего не забыли? - раздался возмущенный возглас. Я вздрогнула и оглянулась на ещё одного члена нашей маленькой команды.
   - Ксан! Тебе же нельзя появляться в таком виде на глаза людям.
   - Не может быть? - саркастически "удивился" демон.
   Сдержав рвущийся, ничуть не менее язвительный, ответ, я опасно наклонилась, вцепившись одной рукой в луку седла, и перевернула ошейник. А затем растерянно посмотрела на тоя, оставшегося где-то далеко-далеко внизу. Его же надо взять к себе, а для этого следует слезть с лошади.
   - Сейчас, - Тиэн подскакал к крошечному зверёнышу и каким-то невероятно ловким, быстрым движением, подхватил Ксана на руки, не спускаясь на грешную землю. - Держи, госпожа.
   - Спасибо, - я усмехнулась, принимая демона, а потом засунула его в небольшую полупустую сумку, висящую у седла.
   - Чувствую себя вещью, - печально протелепатил Ксан и протяжно, с присвистом захрапел.
   - Поехали, - потомок дракона, начавший проявлять признаки нетерпения, развернул коня. - Госпожа, держись чуть впереди меня, я буду за тобой присматривать.
   - Ладно, - я неуверенно ткнула каблуками бока своего неожиданного транспорта и покрепче сжала бёдра, стараясь с него не свалиться.
   Спустя полчаса я попривыкла к происходящему и даже умудрилась найти в себе силы на болтовню со спутником.
   - Тиэн, а откуда ты знал, что в лагере должны быть лошади? И почему именно боевые? - я довольно ловко пристроила своего грациозного скакуна рядом с его коренастым собратом и с интересом посмотрела на следопыта.
   - Сабля, - спокойно отозвался мужчина и, получив в ответ непонимающее молчание, продолжил. - Такое оружие может принадлежать только сиджонда, сыну одного из благородных домов. И если он до сих пор не продал оружие, то коня, хотя бы одного, тоже должен был сохранить. Для аристократа нет большего позора, чем остаться без коня. Хотя я и не ожидал, что там будут оба.
   - Оба? - я нашла в себе достаточно сил, чтобы отпустить луку седла, за которую до этой поры старательно держалась, и почесать в затылке. - Зачем одному всаднику два коня?
   - У них разные цели, - усмехнулся он. - Тот, на котором сижу я - боевой. Не слишком красивый, не очень быстрый. Зато сильный, как три твоих. Только такой конь может нести воина в полном боевом облачении, да ещё и собственную броню. При этом успевая лягаться, кусать коней соперников и топтать пехотинцев. А тот, на котором едешь ты, для скачек. Каждый благородный дом должен к празднику Солнца выставлять не менее трёх сыновей для участия в Гонке Императора. Победитель принесёт своему дому великую честь, дополнительный голос в имперском совете и освобождение от податей на весь год. А теперь держись крепче, госпожа!
   Не успела я действительно крепко вцепиться в спасительную луку, как потомок дракона по-особенному свистнул, и мой конь пустился в галоп. Как удержалась - не знаю. Однако через некоторое время я приспособилась к ходу коня, позволив телу самостоятельно принять наиболее удобное положение, и даже стала получать от скачки удовольствие. Вот только разговаривать на такой скорости возможности не было никакой.
   Ехала я с мыслью, что наверняка мы ещё не раз влипнем в историю на пути к Оссоре. Но, несмотря на такое пессимистическое настроение, ничего катастрофического так и не произошло. Спустя пару часов следопыт разрешил сделать привал, и я даже умудрилась самостоятельно слезть с коня и немного пройтись. Затем мы ели холодное змеиное мясо, запивая водой из фляжек, а после снова взгромоздились на скакунов.
   Мои ноги и то, что находится чуть выше, уже начинали немилосердно ныть, и я украдкой отхлебнула немного обезболивающего зелья. Надеюсь, когда мы приедем в город, я смогу сама дойти до трактира, не обременяя Тиэна бесчувственным телом.
   Мы ещё дважды ненадолго останавливались, давая роздых себе и коням, а ближе к вечеру увидели городские стены.
   Несмотря на то, что Оссора была не самым большим и значимым городом империи, стены её приводили в трепет своей массивностью и основательностью. Сложенные из крупных, плотно подогнанных камней, они возвышались над землёй на высоту трёх человеческих ростов. Ворота, нарушающие целостность стены, были не слишком широкими, как раз, чтобы пропустить двух всадников или одну повозку. Охранялись они двумя стражами в плетёных кольчугах и с алебардами в руках. Перед ними мы и остановились.
   - Седжонде, сиджонда, - поклонился один из стражей. - За двух человек и двух коней дулжно заплатить два мона. Вы оплатите сейчас или прикажете записать на счёт благородного дома?
   Тиэн презрительно хмыкнул и бросил стражнику две серебряных и несколько медных монеток. А потом точно также, не говоря ни слова, направил коня вперёд.
   Когда мы отъехали на расстояние, которое не позволило бы человеку услышать их разговор, младший стражник бросил своему напарнику:
   - Высокомерный ублюдок.
   Я напряглась и повернула правое ухо в их сторону, дабы подслушать продолжение.
   - Ты не прав, Кон, - со снисходительной усмешкой отозвался более взрослый, умудрённый опытом человек. - Просто гордость - это всё, что у него осталось. Не удивлюсь, если всё благородное семейство представлено лишь этими двумя. И эти кони - всё их имущество.
   Дальнейшего я не услышала, так как мы отъехали слишком далеко и голоса оказались забиты городским шумом.
   - Мы остановимся в таверне?
   - Да. Только надо найти подходящую. Не слишком дорогую, но такую, где не стыдно будет остановиться аристократам. Непростая задачка.
   - Зачем в таком случае надо было притворяться аристократами? - удивилась я.
   - Госпожа, - очень тихо и слегка раздражённо отозвался мой собеседник. - Не знаю, как в твоём мире, но здесь у крестьян не может быть коня, стоящего целое состояние.
   - Прости. Действительно, глупый вопрос.
   Некоторое время мы ехали молча: Тиэн искал таверну, я оглядывалась, пытаясь познакомиться с городом.
   Последний, кстати говоря, вызывал очень странные, двойственные ощущения. С одной стороны, мощёная дорога, добротные каменные строения в три-четыре этажа. С другой - вон тот побирушка, привычно расположившийся на обочине, да и запах нечистот, текущих по канавам, выдолбленным вдоль дороги.
   - Эйлина, держись середины, - Тиэн кивнул в сторону заковыристо ругающегося мужчины, только что облитого грязной мыльной водой.
   - Да уж, - я хмыкнула, прислушиваясь к цветистым выражениям. - Ну и нравы здесь.
   - Ему ещё повезло, - насмешливо отозвался следопыт, уверено сворачивая на очередном перекрёстке, но развивать тему не стал.
   По мере удаления от ворот город становился всё чище, люди приличней одеты, а здания больше и красивее. Мы повернули ещё несколько раз. Тиэн вёл нас на удивление целеустремлённо, чаще всего даже не задумываясь перед очередным поворотом.
   - Ты уже был в этом городе? - негромко спросила я, с тревогой наблюдая за клонящимся к закату солнцем.
   - Нет, - совершенно равнодушно отозвался следопыт. - Но все города Империи, построенные меньше восьми сотен зим назад, очень похожи. Жилище наместника всегда в центре города, рядом с ним здания, принадлежащие благородным домам. Ближе к стенам живут простые горожане: ремесленники, торговцы. От северных врат к южным тянется храмовая улица. Завтра мы туда зайдём.
   Он умолк, задумчиво осматривая прохожих, спешащих куда-то по своим делам, а затем обратился к пожилому мужчине, одетому во что-то вроде сюртука.
   - Уважаемый! - следопыт умудрился произнести это слово так, что стало понятно: не так уж он и уважает человека, с которым разговаривает. - Где в этом городе можно найти хороший постоялый двор? Да смотри, чтоб недалеко отсюда. Моя сестра устала с дороги.
   - Благородные господа, - прохожий быстро поклонился. - Если благородные господа соизволят проехать чуть далее по этой улице и свернуть на первом перекрёстке направо, они увидят вывеску, изображающую пса и лису. Человек, содержащий этот дом, честен, его кухарка хорошо готовит. Благородные господа останутся довольны.
   - Благодарю, - надменно кивнул Тиэн, после чего двинул коня дальше.
   Спустя несколько минут мы и в самом деле увидели довольно узнаваемых животных, изображённых на деревянной доске, висящей над входом в дом.
   Хозяин, видимо предупреждённый работниками, встретил нас прямо на улице, любезно раскланялся, крикнул мальчишку, чтобы увести коней.
   - Благородные господа. Я счастлив видеть таких гостей в своём скромном заведении. Моё имя - Трирос, я - владелец этого дома. Здесь вы найдёте лучшую в этой части Оссоры кухню, удобные комнаты.
   - Приготовьте две соседние комнаты, ужин и ванные, - приказал следопыт, соскочил с коня и помог спуститься мне.
   Признаться честно, я ожидала, что после целого дня в седле, мне будет очень сложно хотя бы стоять, но обезболивающее выполняло свою жизненно важную функцию до сих пор, поэтому я умудрилась даже спокойно зайти в здание, не забыв прихватить седельную сумку с притаившимся Ксаном. Хозяин двора семенил передо мной, предлагая то ужин, то ванную, а то и личную служанку. Неожиданно на улице раздался испуганный крик, лошадиное ржание и голос Тиэна:
   - Мальчишка! В царство Даархона стремишься?!
   Я быстро выглянула на улицу и увидела свирепо раздувающего ноздри коренастого коня, которого держал сердито выговаривающий служке следопыт:
   - К боевому коню руки тянуть! Совсем боги умом обделили? Показывай путь на конюшню. Я сам обустрою своего Трэза.
   Хмыкнув, я приказала себе не забыть спросить Тиэна, как он подчинил себе чужого боевого коня, если это такие страшные звери, и скользнула за хозяином, уже поднимающимся на второй этаж.
   - Вот комната для благородной седжонде. Сиджонда будет жить рядом, вот в этой комнате.
   - Благодарю, любезный, - устало кивнула я. - Мне нужна горячая ванна и ужин в комнату. И желательно побыстрее.
   - Как прикажете, благородная госпожа. Сей момент всё будет сделано.
   Спустя несколько минут (я успела осмотреть и даже обнюхать помещение, да посидеть немного на кровати) в комнату занесли деревянное корыто и в несколько заходов, но быстро, наполнили его тёплой водой. Судя по всему, это и есть хваленая ванна. Тут же принесли и поставили на стол поднос с аппетитно пахнущей едой.
   Я печально вздохнула, но предложенным сервисом воспользовалась, быстро ополоснувшись. А затем приступила к позднему ужину. Еда в заведении действительно была отличная. Немного незнакомая, с чуждыми специями, но вкусная и сытная. Её вполне хватило, чтобы наесться самой и угостить демона. После еды потянуло в сон, но я преодолела себя и, велев прислуге убрать "ванну" и поднос с грязной посудой, проскользнула в комнату Тиэна. Он тоже успел искупаться и сейчас ужинал.
   - Госпожа? Что ты здесь делаешь? Действие зелья вот-вот закончится. Возвращайся в свою комнату сейчас же.
   - Ещё есть немного времени. Я хотела обсудить наши планы на завтра. Мне нужно место, где я смогу спокойно заниматься алхимией. А это лучше делать либо в специально оборудованном помещении, либо на открытом пространстве.
   - Почему? - он удивленно вздёрнул бровь.
   - Запахи, - я смущенно улыбнулась. - Часто при варке зелий выделяются не самые приятные ароматы. Весь дом провоняет.
   Следопыт на мгновение задумался, а потом уверенно кивнул.
   - Снимем дом возле стены. Район, конечно, не самый безопасный, но зато на странные запахи там внимания никто не обратит. Знаешь, госпожа, нам удивительно повезло с последним нападением: без него у нас не хватило бы денег и дом снять и торговое место купить. А торговать в имперском городе без разрешения наместника... Есть и менее неприятные способы расстаться со свободой.
   Я улыбнулась и убралась в свою комнату, не забыв пожелать Тиэну сладких снов. Однако сразу ложиться спать не стала: несмотря на то, что предыдущей ночью отдохнуть не удалось, сейчас я должна была заняться своей добычей. Большинство растений спокойно долежат до завтра, когда их можно будет просушить на открытом пространстве. А вот лунолист к завтрашнему утру погибнет окончательно, лишившись всей наполняющей его магии. Поэтому, как только красноватое закатное сияние сменилось бледным светом двух местных лун, я закрыла окно ставнями и достала драгоценные цветы. Их запах наполнил комнату, освежая и бодря. Венчики цветов немного помялись, однако сохранили своё чудесное свечение магией. Я расстелила на полу одеяло и аккуратно разложила на нём растения. По-хорошему, следовало бы собрать их в рассвет перед новолунием, а сушить в самую тёмную ночь месяца на открытом воздухе, но это, увы, представлялось невозможным по многим причинам. Поэтому приходится обходиться тем, что есть. Надеюсь, до утра они высохнут в достаточной мере, чтобы не начать гнить завтра. А следующей ночью я их досушу.
   С этими мыслями я разделась, упала в кровать и уснула. И спала до самого утра ни разу не потревоженная: ни богами, ни магами, ни прочими сверхъестественными личностями. И снились мне очень странные сны.
***
   Ретроспектива. Фрейя, Хаос и Гость.
   А из теней в дальнем углу выходит та, кто безмолвно и незаметно присутствовала при разговоре.
   - Какое чудесное совпадение, - соблазнительно улыбается высокая темноволосая женщина. Она прекрасна и хорошо знает это, не забывая выставлять себя с самой выгодной стороны даже тогда, когда нет наблюдателей подходящего пола и возраста.
   Фрейя наблюдает за ней с хорошо скрытым беспокойством, проявляющимся лишь в частых прикосновениях к волшебному золотому ожерелью.
   - Совпадение, милая Сказительница? - богиня кивает своей собеседнице и указывает на кресло, в котором совсем недавно сидел тот, кого Эйлинарра знает под именем Арагорн. - Вот даже как? Аж целый год... Большой срок для нас, прямо несказанно огромный. Не умаляю твоих заслуг, но иные "совпадения" ты готова была и десятками лет устраивать, - вежливо, но неискренне, улыбается названная Сказительницей, а затем садится в кресло. Присутствуй в комнате мужчина, он получил бы немалое удовольствие, наблюдая за этим чувственным представлением. Фрейя же, в своём облике юной девочки, остаётся совершенно равнодушной. - Что же заставило светлую богиню совершить столь неблаговидный поступок? Ай-ай... общие дела с Хаосом. Будь здесь Шут, он бы выразился более тонко и ехидно. Я же так, мирная, пушистая, вся в кружевах, пусть сейчас и немного помятых.
   - Какой из моих неблаговидных поступков ты имеешь в виду, Воплощение Лжи? - спокойно спрашивает дочь Одина, заставляя собеседницу гневно напрячься. - Не забывайся, дитя Хаоса.
   В глазах богини вспыхивает огонь, заставляющий вспомнить, что она не только Любовь, но и Война.
   - У каждого из нас есть своя коллекция скелетов. И лучше не проверять, кому про что известно. Ни тебе. ни мне. Удовольствия не доставит, - тихо произносит брюнетка, оставляя своё вызывающее поведение, точно надоевшую маску. - Почему ты назвала меня Воплощением Лжи?
   - Ты забыла, кто я такая? Один был не первым, кто испил из источника мудрости. И я уже давно Видящая Суть.
   - Вот значит как. Артасу будет интересно это узнать.
   - Он знает это, Сказительница. Иначе, зачем бы он унижал меня переговорами через тебя? А теперь расскажи, что ответил Хаос на моё предложение.
   - Мой командор хочет знать причину, побуждающую светлую богиню предать старого друга и союзника. Он не уверен, что может доверять тебе.
   - Он не доверяет никому. Почему же я должна быть исключением? - насмешливо улыбается Фрейя. - Передай своему "командору", что этого требует будущее моего народа. Он поймёт.
   - Артас понимает очень многое понимает, - неожиданно соглашается женщина. - Я имею полномочия обсудить условия сотрудничества в случае твоего согласия.
   - Вот значит как, - беспокойство пробивается в глазах богини. - Хорошо. С моей стороны условий не так много. Вы предоставите моей ставленнице достаточное количество семян Хаоса. Вы не будете вмешиваться в жизнь миров, где она действует. Вы поможете плавно подчинить Хаосу мир Мотлейхейм, либо переселите мой народ и всех существ, перешедших под моё покровительство, в безопасное место на время перерождения мира.
   - Хороша заявочка! Да ты, похоже, решила большую часть работы за нас сделать. А впрочем... У Артаса нет возражений. К тому же... в последнее время он увлекся кошками.
   -Кошками?
   - Представь себе. Даже завел одно... создание. Клыкастое, ядовитое и летающее. Скорпикора называется. Уверена, что командору будет приятно, когда в одном из миров Хаоса поселятся твои нэко. Возможно, они даже получат новую магию. Со временем. Однако здесь тебе придется поговорить с ним лично. Потом. И еще, - девушка хитро улыбается. - Насколько я знаю, твоих искательниц всегда сопровождает некое существо, выполняющее роль защитника. Мы предоставим для твоей игрушки такого спутника.
   - Она мне не игрушка, - вспыхивает Фрейя внезапным гневом. - И спутник для неё уже определён. Думаю, твой покровитель не будет возражать против него.
   Она делает быстрый жест правой рукой, вычерчивая в воздухе странный знак, и в стене открывается дверь. Через неё в залу входит крупный, ярко-рыжий зверь, напоминающий волка и лису одновременно. Два его пушистых хвоста волочатся по земле, оставляя царапины на каменном полу.
   - Демон, рожденный случайными эманациями Хаоса? - изумляется темноволосая женщина. - Да к тому же с примесью одной из старших стихий. Как такое может быть?
   - Дитя Хаоса и Пламени, - улыбается Фрейя и кладет ладонь на голову зверю, усевшемуся у её ног. Пёстрая кошка с золотыми крыльями ревниво наблюдает за ними, не моргая и не отводя взгляд ни на секунду. - Он пришёл сюда несколько лет назад, приняв моё покровительство. Пришла пора выполнить нашу с ним договорённость.
   - Ну что же. Думаю, Артаса устроит такой спутник твоей ставленницы. Если же нет, я навещу тебя вновь. Кстати, а кто этот "он", который может помочь нашему врагу победить? - взгляд голубых глаз, кажется, должен пронзить Фрейю насквозь, но богиня даже не вздрагивает.
   - Тебе нет нужды этого знать. Ни тебе, ни твоему хозяину, - добавляет она и вытягивает раскрытую ладонь к собеседнице. - Забудь.
   От ладони начинает исходить золотистое сияние, складывающееся в необычный знак: одна линия, мучительно изломанная в четырёх местах. Он мгновенно приближается к женщине, не успевшей хоть как-нибудь отреагировать на нападение, и впитывается в её лоб. Темноволосая вздрагивает, будто проснувшись от тяжёлого сна, а потом неуверенно произносит:
   - Думаю, Артаса устроит такой спутник твоей ставленницы. Если же нет, я навещу тебя вновь.
   И та, что называет себя Сказительницей, исчезает, растворяясь в полумраке залы. Фрейя несколько мгновений сидит тихо, размышляя о чём-то весьма неприятном, если судить по тонким морщинкам, уродующим гладкое чело. Затем она улыбается, видимо, придя к какому-то решению, и обращается к пустоте перед камином:
   - Друг мой. Давно вы здесь?
   - Я пришёл в тот же миг, как услышал зов моей богини, - склоняется в глубоком поклоне высокий и широкоплечий человек с белоснежными волосами, уложенными в сложный хвост. Его ярко-аметистовые глаза смотрят на девочку-богиню со спокойствием, достойным старейшего из небожителей. Но это не бог, всего лишь маг.
   Фрейя ёжится под этим взглядом и неожиданно меняет облик, становясь гораздо взрослее.
   - Значит, вы слышали происходящее здесь. И видели обоих моих гостей. Что скажете о них?
   Она делает движение, приглашающее мага сесть в кресло, и выжидательно смотрит на него, непроизвольно поглаживая то пёструю кошку с золотыми крыльями, то демона с двумя хвостами.
   Человек в странном, невероятно чужеродном для этой залы одеянии, послушно опускается на сидение и задумывается.
   - Первый гость. Он в панике, хотя и старается скрыть это. Его время утекает точно вода из прохудившегося кувшина, и он пытается это исправить. Не думаю, что он последует совету прекраснейшей из богинь и предоставит свободу выбора той девочке.
   Фрейя кивает каким-то своим мыслям, так и оставшимся непроизнесёнными, а потом спрашивает:
   - Что насчёт гостьи?
   - Она предпочла бы не иметь дела со светлой богиней. Она не доверяет прекраснейшей Фрейе. Впрочем, она не доверяет никому, даже себе самой. Её натура - обман, и всех вокруг она видит окрашенными в цвета обмана. Моя богиня играет в очень сложную и опасную игру, выиграть в которой будет очень, очень непросто.
   - Ты прав, друг мой. Но у меня нет выбора. Мой народ... - она на мгновение запинается, а потом умоляюще смотрит на собеседника. - Наш народ может погибнуть, если всё останется так, как есть. Я не могу этого допустить.
   На глазах вечно юной богини появляются слёзы, и её собеседник, нарушая им же установленные когда-то правила вежливости, подходит к ней и мягко обнимает.
   - Мы не допустим этого, моя богиня. Я помогу тебе.
   - Правда? - ожерелье на шее Фрейи мерцает невыносимо ярким золотом, на губах её играет прелестная улыбка. - Я так рада этому. Тогда поспешите, друг мой. Это тело должно быть лучшим из всех, что вы когда-либо создавали.
   Последний гость богини поспешно кланяется и уходит, а пестрая кошка с золотыми крыльями изумлённо качает головой: так манипулировать людьми не умеет даже она.

Глава 10

  
   Утро началось с возмущенного тявканья у меня над ухом.
   - Хозяйка, если ты сейчас же не выведешь меня на улицу, сама будешь объяснять прислуге, откуда здесь дурно пахнущая лужа!
   Я испуганно распахнула глаза, представила это объяснение и очень быстро оделась. Затем привычно выпила зелье маскировки, немного "почистив" вчерашнее платье и убрав тени под глазами. Интересно, слуги не удивились, что благородная госпожа не приказала им вычистить её одежду и обувь? Или здесь это не принято?
   Быстро собрав подсохшие цветы и снова укутав их в змеиную шкуру, я вышла на лестницу, сопровождаемая своим мелким сокровищем, вертящимся под ногами. Сейчас демон совершенно изумительно имитировал манеру поведения настоящего тойтерьера.
   - Брат? - довольно громко позвала я и постучалась в соседнюю дверь.
   - Сестра, ты уже проснулась, - следопыт, вышедший из комнаты, тоже успел облачиться в облик дворянина.
   - Только что, - уже тише, рассчитывая лишь на одного слушателя, отозвалась я и жалобно спросила. - А здесь завтраком кормят?
   - Конечно кормят, - от его улыбки у меня перехватило дыхание, даже несмотря на то, что этот облик не имел практически ничего общего, с настоящей внешностью Тиэна. - Я уже заказал завтрак и еды в дорогу.
   - Это хорошо. Сейчас выгуляю Ксана и будем завтракать.
   - Ксана? - глаза Тиэна изумлённо расширились, потом он схватил меня за руку и рывком затащил в комнату, а потом и демона за шкирку туда же закинул, после чего захлопнул дверь. - Ты с ума сошла, с этим появляться на улице?
   - А в чём дело? Это же просто собака, - изумилась я в ответ, потирая запястье. Хватка у следопыта просто железная.
   - Госпожа, в этом мире нет таких собак. Примут за тварь из тьмы и сожгут вместе с нами.
   Я почувствовала, как мой хвост испуганно обвивается вокруг правой ноги. А если бы я просто вывела Ксана на улицу, вместо того чтобы будить "брата"? Кошмар!
   - Но что делать? Ему надо выйти, - я запнулась и послала следопыту выразительный взгляд, надеясь, что собеседник сам поймёт причину.
   - Пусть облегчится в ночную вазу, - флегматично отозвался тот. - Нам, как аристократам предоставили их.
   Я закашлялась, а демон, кажется и вовсе потерял дар речи. Правда, ненадолго.
   - Ты шутишь, человек? - злобно прошипел он в моём сознании. И, кажется, не только в моём. - Или издеваешься?
   - Я абсолютно серьёзен, - сказал следопыт. - Мне не хочется умереть только из-за того, что твоя гордость не позволяет тебе воспользоваться горшком.
   - Но... Я же не могу всё время таскать его в сумке. С этим надо что-то делать. Может быть, дать ему зелье маскировки? Держат же местные аристократы хоть каких-то собак?
   - Мелковат он для собаки, - усмехнулся Тиэн, но одну склянку с голубой жидкостью всё же вытащил.
   Я заметила, что у него осталась ещё одна. И две лежат у меня в сумке.
   - У нас проблемы, да? Зелий осталось на сегодня, завтра и, если не тратить его на демона, послезавтра. За три дня мы не успеем добраться до Мин-Йаршериса.
   - Нам надо добраться до корабля. Там будут действовать законы, установленные капитаном. А морские люди всегда проще относились к нечеловеческим расам. Даже имперские моряки торгуют и с драконами, и с эльфами, и с нджерами. Впрочем, за три дня мы не успеем и этого. Но не волнуйся, задолго до создания магических зелий были придуманы простые способы маскировки. Сделаем из тебя последовательницу Геалах, богини Ночи. Они ходят в просторных закрытых одеждах и носят головные уборы, скроющие твои уши. Сегодня я зайду к портному и закажу одежду. Ты будешь Искательницей Истины из храма Арнада, одного из самых северных городов империи. А я сопровождающим тебя хранителем. На эту работу порой устраиваются обнищавшие аристократы.
   - Искательницей Истины? Какой-то очень громкий титул. Чем они занимаются? - подозрительно спросила я, с беспокойством поглядывая на начинающего терять терпение Ксана.
   - Да ничем особенным. Бродят по Империи и пытаются найти места, которые Геалах посещала во плоти. Не волнуйся, к искательницам относятся, как к безобидным чудачкам. Считается низким их обмануть или обидеть. А ещё существует поверье, что если посмотреть посвященной богине Ночи в глаза, то увидишь собственную смерть. В общем, идеальная для тебя маскировка.
   Я кивнула, соглашаясь с этим.
   - Тогда пусть сегодня Ксан побудет моим щенком. А когда мы снимем дом, он сможет прятаться там, ничем не рискуя.
   Тиэн недовольно нахмурился, но согласился с этим предложением. Я проверила зелье на совместимость с кровью тоя и влила ему в рот зелье. На самом деле, в этом был определённый риск. Растения - лакмусы, ритомасу, были созданы для того, чтобы проверять реакцию различных существ не нэчьей крови на воздействие наших зелий. Однако, зелье маскировки, в отличие от результатов работы алхимиков, содержало в себе немалую долю магии. А значит, стопроцентную гарантию совместимости отсутствие изменения цвета листка не давало.
   Впрочем, всё прошло хорошо: Ксан принял облик забавного пушистого щенка, напоминающего кавказскую овчарку, и шустрым колобком выкатился на улицу. А нам наконец-то принесли завтрак, робко постучавшись сначала в соседнюю, а затем в эту дверь.
   - Входи, милочка, - как-то очень барски разрешил следопыт, неожиданно мне подмигнув. А я в очередной раз удивилась его актёрским талантам: сейчас в его позе, поведении и даже голосе не было ничего общего с крестьянином Тэном или потомком дракона Тиэном. Передо мной сидел именно сиджонда, сын благородного дома. Что бы это ни значило.
   - Благородные господа, - совсем юная девочка, лет двенадцати, не больше, внесла в комнату огромный поднос с едой и напитками.
   Было видно, что ей безумно тяжело, но единственный в комнате мужчина даже не шевельнулся, чтобы помочь ей. Фыркнув, я стремительно перехватила поднос из дрожащих рук и опустила его на стол у окна.
   - Благородная госпожа? - девочка присела в неуклюжем реверансе, ожидая то ли дальнейших распоряжений, то ли ещё чего-то.
   - Можешь идти, - повелительно бросил Тиэн, но тут же добавил. - Хотя стой! Наши припасы уже готовы?
   - Да, благородный господин. Всё упаковали так, как было приказано. Коня госпожи уже оседлали.
   - Хорошо. Моего не трогали? - он дождался утвердительного кивка и приказал. - Иди.
   Я дождалась, пока малышка выйдет, а потом плюхнулась на стул, поставив к себе поближе тарелку с чем-то картофельно-мясным.
   - Почему ты ей не помог? - я покосилась на потянувшегося к еде Тиэна.
   Тот на мгновение замер, но потом всё же завершил движение и отозвался:
   - Благородным господам не положено помогать слугам. Более того, им не положено замечать слуг. Я слишком увлёкся притворством, госпожа.
   - Слугам? - я облизнула ложку и открыла дверь скулящему Ксану. - Как можно было взять в услужение такую кроху? Я вообще не представляю, как она умудрилась дотащить сюда всё это. В таком возрасте надо ходить в школу, а не на работу.
   - В школу? Что означает это слово? Не слышал его раньше.
   Я изумлённо посмотрела на потомка дракона, а когда поняла, что он не шутит, только головой покачала. Похоже, жить в этом мире даже хуже, чем я думала раньше. Мало того, что нет канализации и водопровода, так ещё и поголовная безграмотность.
   - Это место, где детей учат читать, писать, считать и прочим нужным и полезным навыкам. В моей стране в школе каждый обязан провести от девяти до одиннадцати лет.
   - Невероятно. Ваши дети так медленно учатся?
   Я расхохоталась от такого неожиданного вывода.
   - Нет, просто в них пытаются вложить слишком много знаний. А ваши дети?..
   - Учатся только сыновья аристократов. Для них нанимают специальных педагогов. Изредка дочерей обучают письму и простейшему счёту. Крестьяне и ремесленники не могут позволить своим детям тратить время на учёбу: на счету каждая пара рук. В Империи дети начинают работать лет с пяти. Помогают по дому и в поле.
   - А не в Империи?
   - В закатных королевствах, они располагаются на том материке, всё происходит примерно также. Разве что зимой при храмах Аоны и Дарана учат всех желающих. Но крестьяне, в большинстве своём, не имеют возможности отправлять детей в город. Про нджеров я почти ничего не знаю: это очень скрытный народ. Наверное, только у эльфов есть что-то вроде школ. Они называют их колаист?, и каждое эльфийское дитя обязано обучиться там чтению, письму и управлению своей магией. А мальчики, помимо этого, стихосложению и воинскому искусству.
   Я хмыкнула. Просвещённый народ, однако.
   - А кто такие эти нджеры?
   - Один из народов, обитающих в этом мире. Эльфы, люди, драконы и нджеры. Они небольшого роста, тебе где-то по пояс, живут в горах. Строят себе подземные жилища. Создают изумительные изделия из камней и металла. Некоторые говорят, что их работы не уступают драконьим.
   - Нджеры бородаты, воинственны и всюду ходят с топорами или секирами? - хихикнула я, отодвигая пустую тарелку и придвигая ещё тёплый воздушный пирог с яблоками и корицей, а также мисочку со взбитыми сливками.
   - С чего ты решила? - изумился Тиэн, не забывая, впрочем, отвоевать себе кусок пирога. - Наоборот, они удивительно миролюбивы. И у них не растут бороды. А когда им всё же приходится брать оружие в руки, это оказываются пращи или особые арбалеты, стреляющие камушками и металлическими шариками.
   - Здорово, - улыбнулась я. - А гномы здесь не живут?
   - Гномы? - в очередной удивился мой собеседник. - Это же сказочный народец. Ни разу не слышал, чтобы кто-нибудь их встречал.
   Я задумчиво засунула в рот последний кусочек пирога, украшенный белоснежной горкой сливок, и вспомнила вопрос, бережно хранимый со вчерашнего дня:
   - Тиэн, а если боевые кони никому чужому в руки не даются, как ты сумел приручить этого? И откуда знаешь, как свистеть, чтобы он тебя послушался?
   - Подарок прадеда, - усмехнулся следопыт. - Говорят, золотые драконы способны подчинить своей воле абсолютно всех животных. Ну а я могу найти общий язык практически с любой лошадью и собакой. Ты доела? Тогда пошли. У нас на сегодня много дел.
   Мы быстро собрались и спустились вниз. Пока Тиэн о чём-то разговаривал с хозяином трактира, я подошла к малышке, принёсшей нам завтрак, и быстро сунула в крошечную ладошку три серебряные монеты, а потом ушла, не слушая сбивчивых благодарностей. Конечно, эта сумма вряд ли изменит её жизнь к лучшему, но большего для девочки я сделать не могла.
   В первую очередь из трактира мы направились к храмовой улице. Тиэн сказал, что у него долг перед Санором, одним из светлых богов, а я вдруг подумала, что, быть может, сумею найти здесь храм Фрейи. Правда, следопыт во время пристрастного допроса так и не вспомнил богиню с таким именем или набором атрибутов, но если учесть, что в этом мире действует более трёх десятков главных богов и ещё бесчисленное множество божков послабее... Может быть, мне повезёт.
   Храмовая улица впечатляла. И размерами, и зданиями, и количеством людей, спешащих пообщаться с богами. А также чистотой и приятными ароматами. Въезжать сюда на лошадях было строжайше запрещено, поэтому своих коней мы оставили на платной конюшне неподалёку. Как сказал Тиэн, цены там были просто грабительские, как раз из-за близости к запретной зоне. Похоже, концепция здоровой конкуренции добралась и до этого мира. Вместе с конями мы оставили и Ксана, так как не были уверены в том, разумно ли будет тащить его на территорию, принадлежащую богам.
   Потом мы долго блуждали между величавыми и не слишком зданиями, разыскивая определенный храм. Я непрестанно вертела головой, наслаждаясь необычной архитектурой: каждый храм был построен в индивидуальном стиле, не схожем с остальными. По внешней отделке можно было легко догадаться о "профиле работы" божества. Вон тот, например, явно принадлежит божеству плодородия: многочисленные фрукты, свисающие с колонн, поддерживающих крышу, стада коров, величаво шагающих по настенным фрескам... А вон там, судя по всему, бог огня: невероятно яркие оттенки красного, странные, свободные формы стен... Я сделала ещё несколько шагов и изумлённо замерла: впереди показался храм, выполненный в виде обычного одноэтажного здания. Его стены были расписаны сценками, содержащими исключительно играющих людей: карты, кости, шахматы и даже что-то вроде нардов. Я бы усмехнулась и спокойно пошла дальше, если бы не статуя, стоящая перед входом в это место. Высокий мужчина, одетый в простые штаны и рубаху со шнуровкой у горла, смотрел на проходящих мимо с насмешливой полуулыбкой. В правой руке он держал две игральные кости, и было ощущение, что он их вот-вот кинет. В целом, статуя была довольно посредственного качества, не предполагающего ни сходства с оригиналом, ни хоть какого-то восхищения художественной ценностью. Единственными живыми деталями были эти кости и взгляд. Хитрый, насмешливый, слегка издевательский. Несмотря на то, что статуя не имела ничего общего ни с одним из обликов Арагорна, в которых он изволил передо мной предстать, взгляд я узнала сразу.
   Я шагнула было к дверям, но остановилась. Наверно, не слишком хорошей идеей было бы спросить у жреца, как зовут его бога. Мало ли как отреагирует на такой вопрос пожилой верующий человек. Я решила просто пройти мимо, не испытывая на самом деле желания общаться с закинувшим меня сюда, но наперерез двинулся молодой парень, одетый также, как статуя, плюс кожаный фартук трактирщика.
   - Благородная госпожа хочет помолиться Ар-Горну? - его светло-зелёные глаза улыбались. - Порой удача в Игре требуется даже дочери благородного дома.
   - В игре? - переспросила я, пытаясь выгадать время на принятие решения.
   - Конечно, благородная седжонде. Великий Ар-Горн поможет в любой игре: от костей (тут он рефлекторно дотронулся до мешочка, висящего у него на поясе) до той игры, что ведут меж собой благородные дома с самой зари Империи, - он как-то очень неприлично подмигнул и указал на вход в храм, но тут раздался знакомый голос.
   - Сестра! Ни на мгновение тебя нельзя оставить без присмотра. Пойдём, у нас ещё много дел.
   Я взглянула на человека, приглашавшего меня в храм, и он развёл руками и улыбнулся, как бы показывая, что вмешиваться не будет. Я хмыкнула и послушно пошла за потомком дракона. В конце концов, его появление было весьма своевременно.
   - Кто такой этот парень? Чего он ко мне привязался с этим Ар-Горном?
   - Ну ты даёшь, - усмехнулся Тиэн. - Разговариваешь со старшим жрецом одного из популярнейших богов, а потом спрашиваешь, кто это был.
   - Популярнейших? - я ухмыльнулась, а потом спросила. - Как ты определил, что этот парень - жрец. На мой взгляд, он не слишком-то похож на священника.
   - Все служители Ар-Горна носят фартуки корчемщиков. Не знаю, откуда пошла такая традиция, но если встречаешь человека в неокрашенном кожаном фартуке, знай - это жрец Ар-Горна. Верующие в него предпочитают носить на шее подвеску в виде игральной кости или карты.
   - Знаешь, - я задумчиво пошевелила невидимым окружающим ухом. - Кажется, этот Ар-Горн и есть тот самый парень, который меня сюда закинул. Он даже имя особо не стал менять.
   Тиэн замер, а затем сочувственно глянул на меня:
   - Хочешь всё же зайти в его храм? Говорят, он часто отвечает своим жрецам.
   - Мне не о чём сейчас с ним говорить. Не думаю, что истерика с требованием вернуть меня домой, будет хорошим ходом. А на большее я сейчас не способна. Расскажи лучше, ты закончил здесь все дела?
   - Да. А ты так и не нашла свою богиню?
   - Нет.
   - Хочешь поискать ещё?
   - Пожалуй, тоже нет. Я не чувствую её присутствия здесь. К тому же, у нас на сегодня действительно много дел.
   Мы вернулись в конюшню и забрали лошадей. Ксан, вынужденный всё это время сидеть в седельной сумке, возмущённо ругался и требовал слёзных извинений, но я не слишком обращала на это внимание. Гораздо больше меня волновало вновь обострившееся желание поскорее вернуться домой. Хотелось вернуться на храмовую улицу, ворваться в домик Ар-Горна и разнести там всё, требуя отправить меня в родной мир.
   - Слушай, ну ты же сама понимаешь, что это полная глупость. Думай о чём-нибудь более конструктивном, - сменил наконец-то гнев на милость мой карманный демон.
   * О чём например? - безмолвно отозвалась я.
   - Ну не знаю. Например, о мести. О том, как ты отомстишь этому самовлюблённому божку за все мучения, которые нам пришлось перенести по его милости.
   Я горько усмехнулась.
   * Да уж. Очень конструктивно. Сам подумал, что сказал?
   Ксан обиженно умолк, а я постаралась выбросить из головы эту его идею. Как можно отомстить существу, настолько превосходящему тебя по силе и могуществу?
   Остаток дня мы метались по городу, пытаясь успеть всё и сразу: сняли крошечный, полуразвалившийся домик за переделами города, хоть и под самой стеной. Основным его преимуществом был большой, со всех сторон закрытый двор и прилегающий крупный земельный участок, заросший высоченным бурьяном. Потом мы вернулись в Оссору и заплатили налог на торговлю, отстояв для этого часовую очередь. Обошли полтора десятка портных, купив два комплекта одежды для Тиэна и платье и отрез чёрной материи для меня. В скобяной лавке обзавелись тремя нджеровой работы иглами из материала, похожего больше на камень, чем на металл, клубком суровых чёрных ниток и несколькими толстыми восковыми свечами. Зашли в расположенную рядом оружейную лавку, где я долго стояла над совершенно изумительным мечом-полуторником. Сделанный из какого-то неизвестного моей нэко материала, он завораживал тёмным, насыщенным блеском клинка и совершенством формы. В отличие от большинства остальных мечей, лежащих на том же прилавке, этот не был украшен драгоценными металлами или самоцветами, лишь рукоять была оплетена чёрными, красными и насыщенно-оранжевыми шнурами, складывающимися в непонятный узор.
   - Сестрица, - голос потомка дракона был спокоен, однако взгляд выражал тревогу. - Идём, у нас ещё много дел.
   Я удивилась, но не стала возражать. Несмотря на то, что это произведение кузнечного искусства поразило меня до глубины души, не было никаких сомнений, что принадлежать оно должно умелому воину, а не существу, ни разу в жизни не державшему в руках настоящего боевого клинка. Впрочем, почти страх в глазах Тиэна меня заинтересовал, и первым делом на выходе я спросила:
   - Что произошло? За просмотр ведь денег не берут, а покупать его я не собиралась.
   - Мне на мгновение показалось, что ты собираешь к нему прикоснуться, - тихо отозвался мой собеседник.
   - И что в этом такого?
   - По законам Империи, женщина, не являющаяся жрицей Содалане и посмевшая коснуться оружия, будет арестована и казнена в ближайший праздник Высокого Солнца. А ты на содаланку совершенно не похожа.
   Я замерла, медленно осознавая чуть не случившееся.
   - И много у вас тут таких... запретов.
   - Не у нас. В Империи, - неожиданно зло отозвался Тиэн и добавил после долгой паузы. - Много. Вечером я постараюсь о них рассказать.
   Затем мы успели добраться до местного рынка, на котором предполагали продавать зелья. К этому моменту он уже не работал, так как в Оссоре было принято торговать с утра, зато я облюбовала небольшую торговую палатку, которую хозяин, если верить надписи и Тиэну, хотел продать. Кстати говоря, несмотря на то, что браслет-переместитель должен обучать при попадании в новый мир местному языку, письменная речь осталась мне недоступной. И хотя для местных женщин неумение читать не было чем-то удивительным или предосудительным, моя душа представительницы двадцать первого века и обладательницы почти что высшего образования требовала исправить это упущение как только представится возможность.
   После рынка мы навестили лавку травника, в которой я надеялась разжиться так и не собранным полуночником, однако там меня ждало разочарование: кажется, местные абсолютно не знали правил сбора и хранения магических трав. Абсолютно безжизненные, лишённые даже капель силы растения лежали в коробочках и мешочках. Искомый полуночник, представленный тремя печальными стеблями, явно был сорван не то, что не в полночь, а и вовсе в светлое время суток. Мандрагора несла на себе запах не меньше, чем трёх человек. Да о чём я говорю? Даже абсолютно немагическая живокость, отвары из листьев которой чудесно помогают при воспалении лёгких и некоторых заболеваниях почек, лежала растёртой в пыль вместе с корнями, содержащими весьма высокую концентрацию природного яда. Так что вероятность отравления подобным "лекарством" гораздо выше, чем вероятность исцеления.
   В общем, от травника я сбежала с ужасом, так и не приобретя у него ничего полезного. Впрочем, на ближайшие пару дней моих запасов хватит, а в городе есть ещё два травника, так что отчаиваться было рано.
   Затем мы заскочили в так называемую "едальню", где разжились жаренной курочкой, буханкой ещё горячего хлеба и бутылкой мутной спиртосодержащей жидкости. Пахло от жидкости самой низкопробной сивухой, зато крепости хватало для горения. Конечно, для приготовления вытяжек и зелий лучше было бы использовать что-нибудь более чистое, вроде медицинского спирта, но на большее в этом мире я рассчитывать не могла.
   Вскоре мы оставили наших коней в очередной платной конюшне (здесь дневная плата равнялась часовой в той, что возле храмовой улицы) и пешком отправились к снятому домику. И чем ближе мы к нему приближались, тем страшнее становилось на улице. Конечно, и утром, когда мы искали и снимали жильё, этот район меня особо не порадовал. Но одно дело - наблюдать за содержимым канализации, как-то внезапно расползшимся по всей улице, с высоты лошадиной спины, и совсем другое - топать по нему на своих двоих. "Аромат" вокруг стоял такой, что моё обоняние начало казаться самым серьёзным недостатком нынешнего облика. Пришлось украдкой вытащить из сумки стебелёк серого донника и, растерев его между пальцами, мазнуть под носом. Теперь окружающая вонь перебивалась вполне приятным запахом.
   Помимо "ароматов", пугали и люди. Настороженные или озлобленные, они торопливо пробегали куда-то по своим делам, непременно обращая внимание на нас с Тиэном. И сказать, что это внимание было дружелюбным - бессовестно соврать. Однако нападать не торопились, и то хлеб.
   Мы тоже старались не задерживаться, спеша добраться до безопасного места до заката, но вся наша спешка, к сожалению, не помешала мне заметить откровенно ужасающую сцену: мужчина совершенно спокойно и безнаказанно избивал женщину. От очередного удара она упала в грязь и скорчилась там в позе эмбриона, прикрывая руками голову. Мимо спешили люди, не обращая внимания на то, как недочеловек, вошедший в раж, пинает несчастную ногами, выкрикивая проклятья. Я на мгновенье замерла, скованная ужасом от увиденного, а потом рванулась вперёд, нащупывая рукоять кнута.
   - Не смей! - Тиэн схватил меня за руку и дёрнул к себе. А потом сжал в объятиях, не позволяя шевельнуться. - Ты что не видишь, что она - его жена? Ты сделаешь только хуже.
   - Какая, к дьяволу, жена? - зло зашипела я в ответ. - Он же сейчас убьёт её!
   - Не убьёт. Или сам погибнет тоже. Госпожа, если ты вмешаешься, мы выдадим себя. Нас отправят в тюрьму как минимум до рассвета. До которого мы не доживём, так как на закате раскроется твой истинный облик. И ей не поможешь, и нас погубишь.
   Я резко обернулась, вырвавшись наконец-то из его объятий:
   - Тогда уходи. Даже если я погибну, ты останешься в живых и освободишься от рабства.
   - Не освобожусь, - как-то особенно спокойно и очень тихо отозвался потомок дракона. - Я не переживу тебя ни на мгновенье.
   - Что? - я сделала шаг назад, испуганно глядя в его глаза.
   - Вот это, - он указал на скрытый иллюзией ошейник. - Убьёт меня в тот же миг, когда ты погибнешь. Я готов к этому... Но всё же не хотелось бы терять жизнь столь бесполезным образом.
   Я оглянулась на плачущую женщину, на стоящего над ней тяжело дышащего ублюдка и... сгорбившись, пошла в сторону. Вторым зрением я увидела, что шею несчастной и руку её мучителя связывает нить, невероятно похожая на ту, что протянулась между мной и Тиэном. Можно было рискнуть нашими жизнями и вмешаться, вот только это бы ничего не изменило: женщина была рабыней. До конца жизни, не имея ни малейшего шанса на избавление.

Глава 11

  
   К закату мы наконец-то добрались до снятого жилья. Маленький домик, который и домом-то можно было назвать лишь из излишней снисходительности, представлял собой две крошечные комнатушки, в одной из которых расположился открытый очаг.
   Кинув сумку, из которой был предварительно извлечён демон, на стол, я села на колченогую табуретку и уставилась на Тиэна.
   - Рассказывай.
   - Что именно? - вежливо осведомился он, садясь напротив.
   - Для начала про нашу связь. Ты только спустя два дня соизволил рассказать мне, что моя смерть будет фатальной и для тебя. Чего ещё я не знаю о местном рабстве?
   В глазах бывшего охотника появилось сомнение, но тут в разговор вмешался Ксан:
   - Лучше расскажи всё. Рано или поздно она всё равно узнает. Для её же блага расскажи сам, - он ткнулся мне в ногу своей лохматой головой и ворчливо добавил. - Переверни уже ошейник. Сил нет - в таком виде ходить. Не демон, а позорище карманное.
   Получив желаемое и приняв истинный облик, который, признаться честно, заставил комнату показаться ещё меньше, чем мгновение назад, он улёгся возле печки и тоже начал смотреть на Тиэна. Потомок дракона под нашими перекрёстными взглядами быстро принял решение и начал говорить, одновременно разбирая сегодняшние покупки.
   - Спасённый раб принадлежит своему хозяину телом и душой. Он боле не владеет ничем, сам становясь имуществом спасителя. Всё, ранее принадлежавшее спасённому рабу, переходит к спасителю. Жизнь его полностью зависит от хозяина и прервётся в тот миг, когда последний уйдёт к богам, - следопыт на мгновение запнулся, оглянулся на демона и, вздохнув, продолжил. - Также жизнь спасённого раба не имеет смысла без хозяина, поэтому при расставании более чем на три суточных цикла, раб умирает. Ежели раб мгновенно, вмешательством магии, богов или иных обстоятельств, оказывается от хозяина на расстоянии более трёх дневных переходов, он также умирает. Своей жизнью спасённый раб обязан хозяину, посему может быть отдан на суд вместо оного, но только за одно преступление. Таков Закон.
   Я прижала ладонь к губам, чувствуя, что меня сейчас вырвет. Всё оказалось даже хуже, чем я могла представить. В сотни раз хуже. Я была уверена, что стоит мне вернуться домой, и Тиэн станет свободен. Вот только, иной мир - это явно более трёх дней пути. А значит, исполнение моего желания попросту убьёт этого человека.
   - Что за негодяи придумали такие законы? И как, во имя Фрейи, они добились их выполнения?!
   - Это божественный закон, госпожа, - тихо отозвался он, не глядя на меня. - И за исполнением его следят боги.
   - Проклятье! - я вскочила и заметалась по комнате, цепляясь хвостом за мебель и стены. - Боги, боги, боги! Они только хуже всем делают. Зачем? Зачем надо было устанавливать такие правила? Это же жестоко!
   - Вообще-то это справедливо, - невозмутимо отозвался Ксан со своего места. И также невозмутимо пояснил. - Если бы не твоё вмешательство, свет этой жизни уже давно бы угас. Его сохранила ты, а значит, тебе им и владеть. Всё логично.
   - Чёрта с два, - буркнула в ответ я, плюхаясь на табуретку, и пригорюнилась, размышляя о будущем.
   Моё нежелание оставаться в этом мире только крепло с каждым проведённым здесь днём. Но смогу ли я пожертвовать жизнью Тиэна, чтобы вернуться домой? Не могу остаться, не могу вернуться... А что тогда делать? Может быть, всё же есть способ разорвать эту связь? Если да, то, наверное, его знают маги. Или жрецы. Значит, сейчас всё же едем в Город Тысячи Рас, предварительно заработав побольше, ибо маги, как и все люди, весьма корыстны. Там зададим вопросы. И уже от ответов будем плясать дальше.
   Я совсем "ушла в себя", просчитывая различные варианты развития событий, но тут демон, которому было глубоко плевать на все мои внутренние метания, неожиданно заявил:
   - А мне вот интересно: почему взываешь ты к Фрейе - богине нэко, а проклинаешь то дьяволом, то чертями - так, как привыкла в своём мире? - он полюбовался на моё ошарашенное лицо с широко распахнутыми глазами, а затем удовлетворённо добавил. - Тоже не знаешь.
   - Очень актуальный на данный момент вопрос, - печально вздохнула я, а потом с истинно кошачьей прагматичностью добавила. - Давайте ужинать.
   Поужинать сразу не получилось: сначала пришлось долго перемывать посуду, сданную вместе с домиком и ужасно пыльную и грязную. Для мытья, естественно, понадобилась вода, а о водопроводе в этих трущобах даже мечтать было глупо (хотя, как рассказал Тиэн, в богатых домах подобные системы уже начали появляться). Воду брали из крошечного, полуобвалившегося колодца, находящегося во дворе. Этим занялся потомок дракона, а я, соорудив из нескольких веток подобие веника, принялась изображать великую домохозяйку, пытаясь привести жилище в более ли менее приличный вид. В общем, на подготовку к ужину ушло почти три часа, и кушать мы сели, когда солнце уже давно зашло. Ксан, печально посмотревший на курицу, рядом с ним казавшуюся крохотной, от еды отказался. И я, признаться честно, этому порадовалась.
   Во время ужина я старательно выпытывала у Тиэна возможные для женщин табу этого мира. Узнанное не порадовала: навскидку охотник припомнил с полдюжины запретов для высокого сословия и штук тридцать для простолюдинок. Вплоть до невозможности начать разговор первой или обогнать мужчину более высокого сословия на улице. Меч, как впрочем и любое другое подобное оружие, считается неприкасаемым практически для всех женщин, исключая тех самых содаланок. Дочерям благородных домов разрешается прикасаться к стрелковому оружию и коротким кинжалам. Простолюдинки не имеют права вообще прикасаться к оружию. Даже кухонные ножи они могут использовать только в доме. Помимо этого, я подозревала, что Тиэн рассказал мне не всё, просто потому, что некоторые запреты и на его родине могут считаться чем-то само собой разумеющимся.
   - Почему я не притворялась твоим братом? - вяло удивилась я, размышляя о том, что было бы неплохо устроить здесь феминистическую революцию.
   - Ты шутишь, госпожа? - изумился потомок дракона. - С твоей манерой двигаться, мы бы привлекали слишком много внимания.
   - А что не так с моей манерой двигаться? - заинтересовалась я настолько, что даже отодвинула недогрызенный кусок курицы, дабы собственное чавканье не заглушало собеседника.
   - Ты качаешь бёдрами, - слегка смутился тот и, увидев мои расширяющиеся глаза, добавил. - Так ходят только женщины.
   Немного подумав, я решила не озвучивать фразу о том, что его внимание к моим бёдрам мне приятно, и вместо этого сменила тему:
   - А что здесь с традициями замужества? Почему та женщина была рабыней своего мужа?
   - С чего ты решила, что она была рабыней? - искренне изумился Тиэн и, пока я осознавала, что сделала слишком поспешные выводы и той женщине можно было помочь, продолжил:
   - Хотя в чём-то ты права, госпожа. Их положение действительно напоминает спасённых рабов. Точно так же они не могут ослушаться своих мужей, или покинуть их более чем на три дня. И если супруг умрёт до того, как у них появятся дети, она последует за ним следом. Но так было всегда, - он несколько растерянно пожал плечами. - Таковы все браки, благословлённые богами.
   - Если это брак, благословлённый богами, то... то... - я задохнулась от странной ярости, не находя слов.
   Такое положение дел было, с точки зрения аборигенов, единственно возможной реальностью. Что-то подобное, признаться честно, существовало и в нашем мире. Вот только здесь оно подкреплялось могуществом богов, а значит, бороться с этим безмерно сложно.
   - К тому же, - тихо прошептала я на успевшем стать чуждым русском языке. - Это всё не моё дело. Я просто хочу вернуться домой. И сделаю для этого всё возможное и даже больше. И плевать мне на этот мир.
   Затем была злая, бессонная ночь, до края наполненная размышлениями и переживаниями, а потом наступило серое, пасмурное утро.
   Я боялась, что пойдёт дождь и помешает мне заняться тем, ради чего мы остановились в этом городе, но демон авторитетно заявил, что осадков не будет, и священнодействие началось.
   Сперва я решила приступить к изготовлению огненного порошка, который должен был составить основу нашей торговли. Для этого за серебряную монету была прикуплена у ближайших соседей целая куча дров, натаскано несколько вёдер воды, нашедших приют в большом деревянном корыте. Тиэн помог установить над разложенным костром достаточно устойчивое сооружение, поддерживающее котелок, а затем ушёл в город, надев более дешёвый из купленных ему костюмов. Сегодня он не стал пить маскирующее зелье, обойдясь накинутым капюшоном, и не взял приметную саблю, прицепив на пояс короткий нож.
   А я, несколько раз глубоко вздохнув и успокоившись, занялась одновременно незнакомым и удивительно привычным делом: алхимией.
   Поначалу было очень боязно сделать что-нибудь не так, поэтому я на всякий случай даже вытащила во двор книгу зелий, положив её на расстеленный неподалёку плащ, однако, заглядывать туда мне не пришлось. Память нэко, поселившаяся в моём сознании, хранила рецепты ничуть не хуже исписанного листа. Руки как-то сами собой вовремя подхватывали нужную травку, закидывая её в котелок, губы отсчитывали нужные секунды, разум чётко фиксировал изменение цвета, силу кипения жидкости, сравнивая с информацией в рецепте. Всё шло так, как должно. Добавив последний ингредиент, я поднесла ладонь к одному из знаков, выгравированных на боку котелка, и сконцентрировалась, посылая туда часть собственной жизненной силы. Содержимое котла взбурлило и с резким пшиком превратилось в облако багрового дыма, оставив на дне пару горстей красной пыли. Я сняла котёл с огня и, дождавшись пока он остынет, пересыпала содержимое в глубокую глиняную чашу. Затем ополоснула котёл чистой водой и начала процедуру заново. Так прошёл весь день. Раз за разом я варила зелье возгорания пламени, каждые два часа прерываясь на перекус. Производимые манипуляции с жизненной энергией ужасно изматывали, оставляя усталость и чувство звериного голода, который никак не утолялся.
   К моменту возвращения Тиэна я в полубессознательном состоянии лежала на кровати. На столе стояли в ряд четыре полные тарелки огненного порошка, содержимого которых хватило бы на три десятка порций, сравнимых с той, что была у меня. Тридцать порций, да по пять каммар... И даже если емкости, про которые я бессовестно забыла вчера, для каждой из них обойдутся в целую золотую монету, получим мы почти состояние. Думать об этом было бы даже приятно, если бы не жуткая усталость во всём теле.
   Через пару часов я пришла в себя настолько, чтобы встать и поесть супа, приготовленного Тиэном, а затем объяснить ему, какие именно тары необходимы для зелий. К сожалению, стеклодувное дело в Оссоре, да и вообще в Империи, было не на высоте: местные маги не интересовались подобными вещами, наука особого развития не получила. Хорошее стекло, по утверждению Тиэна, делали нджеры... Но их самих в человеческую империю не пускали, а возить сюда хрупкий товар было невыгодно. Мы договорились, что завтра потомок дракона купит несколько глиняных и несколько металлических сосудов, чтобы я смогла проверить их на возможность использования в качестве тары для зелий. После чего я уползла в другую комнату и забылась тяжёлым сном без сновидений.
   Следующий день был копией предыдущего. Разве что еды в доме было больше. К вечеру следопыт принёс с десяток керамических флакончиков, с прочно притёртыми пробками, и штук пять металлических сосудов цилиндрической формы с завинчивающимися крышками. Металлические были на порядок дороже (десять серебряных), зато гораздо надёжнее. Их я решила определить под зелье возгорания пламени, а керамические - под все остальные, более безопасные. И снова ночь, невнятные сны, пропитанные усталостью, и тяжёлый, повторяющий два предыдущих, день. В этот раз я чередовала приготовление зелий возгорания, исцеления и очищение. Мне почему-то казалось, что так чуть-чуть легче. После полудня пришёл Тиэн, принеся целый мешок бутыльков разных форм и размеров. Он же, помогая мне, начал наполнять эти ёмкости уже приготовленными составами, в то время как я валялась на кровати, приходя в себя.
   К тому времени я уже поняла, что за ночь жизненные силы, истраченные днём, не успевают восстановиться. Именно поэтому мне с каждым днём всё сложнее выполнять эту работу. К счастью, за три дня было сварено достаточное количество зелий, а значит, настала пора их продажи.
   Помимо прочего, я отыскала в своих запасах полдюжины прочных стеклянных пузырьков из-под использованных зелий и ещё с десяток освободила, перелив содержимое в местные, более хрупкие ёмкости. Их я собиралась наполнить "Туманом страха". Не для продажи, а для личного пользования. Правда, создание этого зелья в таких кустарных условиях было делом опасным... Но до Мин-Йаршериса путь неблизкий, а я почему-то не сомневалась, что на этом пути нас ещё поджидают неприятности. Поэтому, дождавшись заката, я приступила к процессу творения.
   "Туман страха", в отличие от остальных уже приготовленных мною зелий, варился не на воде, а на спирте. Собственно, именно для него я купила бутыль той ужасной самогонки. Чем чище спирт, тем качественней и устойчивей получится формула зелья, но... будем пользоваться тем, что есть.
   Вылив алкоголь в котёл, я начала добавлять туда остальные ингредиенты, стараясь чётко выдерживать паузы и ничего не перепутать. Добавив последний, я, задержав дыхание, активировала трансмутацию, влив в зелье практически всю жизненную силу. Осталось ровно столько, сколько нужно, чтобы поддерживать жизнь собственного организма. Этот момент - самый опасный в приготовлении "Тумана": в течение ближайших двух минут зелье приобретёт новые свойства, испарится, и на окрестности опустится пелена иррационального, непреодолимого ужаса. За эти две минуты я должна успеть перелить жидкость в заранее подготовленные пробирки и крепко их закупорить.
   По зелью, от края к центру, прошла волна, меняющая его цвет с исходного буро-зелёного на глубокий серый, и я тут же принялась наполнять одну ёмкость за другой. Потом, когда уже не надо будет торопиться, я залью деревянные пробки воском, но сейчас на это нельзя терять времени. Наполняя предпоследнюю склянку, я осознала, что не успеваю: преобразование закончилось. Из котелка, незакрытой пробирки, и моих рук, на которые пролилось немало зелья, поднялись облачка серого тумана, и я резко отпрыгнула назад, закрывая нос и рот заранее намотанным на шею куском ткани, сложенной в несколько раз, и переставая дышать. Нет, не успела. Вдохнула. Я застонала, с трудом сдерживая желания со всех ног броситься бежать. Страшно, страшно, страшно! Так страшно мне не было даже тогда, когда за нами с Ксаном гнался демон. Ксан. Тиэн. Надо вернуться в дом: там друзья, там не будет страшно. Приглушённо скуля, я рванулась под защиту демона и потомка драконов.
   Ворвавшись в помещение, я рухнула в объятия человека. Они - следопыт и демон - наперебой задавали вопросы, но я молчала, сотрясаемая мелкой дрожью. Сил отвечать не было никаких.
   - Посмотрю, что там, - отрывисто бросил Ксан, и я перестала ощущать его присутствие. Стало ещё страшнее, даже несмотря на то, что воздействие зелья, довольно кратковременное, уже должно было начать выветриваться.
   - Всё хорошо, Эйли, - Тиэн успокаивающе погладил меня по голове, потом почесал за ухом.
   Ощущение от этого было... странным. С одной стороны довольно приятным, с другой - ужасно обидным. Всё же я больше девушка, чем кошка. Лучше бы он меня поцелуем успокаивал. Помимо прочего, пришло ощущение невесомости. Такое у меня бывало после трёхсуточной подготовки к экзаменам с лишь двумя-тремя часами сна. Осознав, что вот-вот потеряю сознание, я скороговоркой попросила залить пробки полных бутылочек воском и положить в мою сумку, к остальным зельям не для продажи. Потом, уже в не слишком сознательном состоянии я слышала, как вернулся Ксан и, мелко хихикая, принялся рассказывать причину переполоха, чувствовала, как меня несли в другую комнату и укладывали на кровать. Потом они о чём-то тихо спорили, переходя на этакий крик шёпотом, но я к тому времени окончательно провалилась в сон. Вот только выспаться мне снова не дали.
   - Ну и что ты творишь, девчонка?! - бог был в гневе и это чувствовалось.
   Я поднялась с земли, на которую, собственно говоря, и вывалилась, и осмотрелась. В этот раз Арагорн озаботился некоторым количеством декораций: мы стояли в лесу. Вокруг высились вековые деревья, с широкими кронами, закрывающими солнце, дул сильный, какой-то промозглый ветер. Я была одета в ту самую одежду, в которой варила зелья, даже чёрная ткань, выполнявшая функции шарфа, осталась при мне. Арагорн же выглядел так, как я запомнила его по игре.
   - А что я творю? - невинно поинтересовалась я, на всякий случай отступая назад. - Ты обиделся, что я в твой храм не зашла, что ли? Так откуда мне было знать, точно ли этот Ар-Горн и ты - одно божество?
   Он недовольно глянул на меня, всем своим видом показывая раздражение от моей глупости и недогадливости.
   - При чём тут храм? Я тебе что велел? Я тебе велел идти в Гафсу. Так какого дьявола ты до сих пор торчишь в этом городишке? Или ты действительно думаешь, что местные маги смогут изменить то, что сотворил бог? Тогда ты ещё глупее, чем выглядишь.
   Он, доброжелательно улыбаясь, объяснял мне, какой я была идиоткой и как нелеп мой план. Он делал это с удовольствием, перемежая свою речь шутками, время от времени обращаясь ко мне с риторическими вопросами... А я стояла сжав кулаки и закусив губу и думала лишь о том, что нельзя бросаться на него. Будет ещё унизительней, когда он остановит меня, даже не пошевелив пальцем.
   Закончив распекать меня будто котёнка, написавшего ему в ботинки, Арагорн исчез, потрепав на прощание мои многострадальные уши.
   Я задумчиво посмотрела на пустое место, где он только что стоял, глянула на ладони, испещрённые кровавыми точками (надо же, даже не заметила, как сама себя поцарапала) и со всей силы ударила когтями по ближайшему дереву, представляя вместо него ненавистное лицо. Этот поступок возымел совершенно неожиданные результаты: пространство вокруг заискрилось, смялось, точно лист бумаги, и вышвырнуло меня куда-то ещё.

Глава 12

  
   Я осмотрелась. Место, в которое меня выбросило, не отличалось разнообразием пейзажей: сплошной серый туман, колеблющийся, меняющий оттенки, мешающий разглядеть хоть что-нибудь. Я судорожно всхлипнула, прижав ладонь к губам: именно отсюда Арагорн когда-то отправил меня в иной мир. Зачем я снова здесь? Может быть, получится найти путь домой? Хотя, что в этом толку, если я всё ещё в облике нэко?
   Я подхватила свою сумку, непонятным образом оказавшуюся рядом с ногой (забавно, при разговоре с богом у меня её не было), и пошла вперёд. В голове крутился вопрос "едят ли кошки мошек?", время от времени меняющийся на "едят ли мошки кошек?". Видимо, подсознание никак не могло избавиться от ощущения абсурдности происходящего и отображало это словами знаменитого математика и фантазёра.
   Впереди показалась высокая, пожалуй, неестественно высокая фигура, закутанная в светлый плащ. Я последовала за ней в надежде получить хоть какую-то информацию об этом месте, но, несмотря на то, что вскоре я перешла на бег, незнакомец не приблизился ни на йоту, хотя движения его остались по-прежнему плавными и неторопливыми. Я уже почти ожидала, что сейчас у него вырастут длинные уши, появится жилетка и обязательно смешные часы на цепочке. Однако, туманная реальность (или нереальность?) оказалась милосердней, и фигура просто продолжила удаляться от меня ровно с той скоростью, с какой я пыталась приблизиться к ней.
   - Да что за чертовщина? - в сердцах буркнула я и на мгновение зажмурилась. А когда вновь открыла глаза, впереди никого уже не было. Только где-то в глубине тумана мерцал неяркий огонёк. Видимо, мне надо идти туда.
   Сделав несколько шагов, я неожиданно оказалась рядом с ярко горящим огромным костром. Довольно странным костром, кстати говоря. Горел он прямо на голой земле, обходясь без пустяков вроде дров. Пахло при этом не костром, а чем-то иным, чему ни нэко, ни я не знали названия, да и пламя выглядело довольно странно, будто состоя из тысяч мелких, самостоятельных огоньков. Я устало опустилась на землю и осмотрелась: вокруг какие-то странные руины, которые я не пересекала по пути сюда. Неподалеку от костра был установлен большой щит, на котором что-то написано. Я хмыкнула и собралась было сходить почитать, как за моей спиной раздались грузные шаги. Тело как-то само собой приняло боевую стойку, повернувшись к вероятному источнику опасности и выхватив кнут и единственное взрывное зелье.
   - Кыся! - большое, клыкастое и зеленокожее существо, одетое в стёганный халат, похожий на наряд кочевников, пялилось на меня с границы освещённого участка. Рядом с его ногой замер огромный пятнистый котище, пытающийся слиться с туманом благодаря серому окрасу.
   - Это вы ко мне обращаетесь? - вежливо произнесла я, на всякий случай отступая.
   - Ну не ко мне же, - внезапно встрял в намечающийся диалог кот, а я вздохнула, осознав, что обычное животное в этих краях и не могло появиться.
   Спутник говорящего кота, соглашаясь, кивнул и улыбнулся, простой и наивной улыбкой создания, не подозревающего, что из его рта торчат неслабые клыки.
   - Логично, - я даже не знала, смеяться или плакать. - Вообще-то меня зовут Эйлинарра, и я - нэко, а не кыся.
   - Очень приятно, - он снял шапку и картинно раскланялся. - Мышкун. Но не съедобен.
   - А кто проверял? - я не смогла сдержать улыбку. - Вообще-то не имею привычки пробовать на съедобность тех, кто говорит со мной на одном языке. Так что ваш безымянный спутник тоже может быть спокоен.
   Орк, а в том, что зеленокожее клыкастое создание было орком, я уже не сомневалась, вёл себя довольно дружелюбно, не вызывая тревоги, и я позволила себе свернуть и убрать кнут.
   - Я старый и жесткий! А его, - он невежливо ткнул пальцем в сторону кота, - зовут Асаль-тэ-Баукир, великий хранитель пяти миров, владыка башни и воспитатель фениксов.
   Кот раздраженно фыркнул и вильнул хвостом, вызвав у меня странное ощущение родственности и духовного единения.
   - Рада познакомиться, - дурачась, я присела в реверансе, придерживая хвост как край платья. - А не будет ли с моей стороны наглостью поинтересоваться, что вы здесь делаете? И, самое главное, где находится это "здесь"? Я слегка заблудилась.
   - Здесь - это здесь, - отозвался кот. - Это - ось миров, нить, на которую нанизаны бусины вселенных.
   - А я просто гуляю, - скромно добавил орк, как-то странно поглядывая на мой хвост.
   Слова хранителя пяти миров и владыки какой-то башни заставили меня вздрогнуть от неожиданности, а потом криво улыбнуться.
   - С ума сойти. У вас, уважаемый Асаль-тэ-Баукир, в роду чеширских котов не было случаем? - раздражённо дёрнув хвостом, я потёрла виски и риторически вопросила: - Каким же ветром меня занесло на ось миров? И зачем это понадобилось Арагорну?
   - Не, он не чеширский, он вообще временно кот. А зачем это Аре, так это у него и спросить надо, - невозмутимо отозвался орк и припечатал: - Ара - козел еще тот.
   И только когда его слова отзвучали, явив всю свою красоту и глубокомысленность, Мышкун изумлённо заморгал и спросил, резко перейдя на ты:
   - А ты откуда знаешь Арагорна?
   Я не менее изумлённо смотрела на орка, так уверенно говорящего об Арагорне и о чеширских котах... Что за чёрт, откуда он знает земные книги и этого самозванного вершителя чужих судеб?
   - Откуда я знаю Арагорна? - я произнесла это медленно, чувствуя, как в сердце закипает так и не утолённый гнев. - Хороший вопрос. Из-за этого, как ты очень правильно выразился, козла, я оказалась в этом теле, в чужом мире и в целой куче смертельно опасных ситуаций!
   - А что? Классное тело, - вновь улыбнулся орк, демонстрируя клыки, которым, верно, позавидовал бы и Ксан. - Только я не слышал, чтобы Ара по японским мифам мастерил, он вообще анимэшников не любит.
   Я застонала, схватившись за голову.
   - Зато, смотрю, он орков жуть как любит. Ты сам-то кто таков будешь?
   Несколько нервно сжав свою алхимическую гранату, что не ускользнуло от внимания четвероногого спутника орка, я напряжённо ждала ответа.
   - Орк я. Не видно, что ли? А этот с хвостом - дух великого мага.
   Упомянутый хвостатый покосился на склянку со взрывным зельем, и сладко, совсем по-чеширски улыбнулся:
   - Не советую... мнэ... съедят...
   Орк, до этого момента якобы незаметно приближающийся ко мне, недовольно глянул на кота и сморщил нос:
   - И нефига из моих мозгов приколы вытаскивать! Тоже мне, ученый нашелся!
   - Шикарно, - я попятилась назад и положила ладонь на рукоять кнута. - И откуда же простой орк знает цельного бога? Да ещё и с духом великого мага по оси миров... "гуляет".
   Заметив мой манёвр, Мышкун демонстративно уселся на землю (ну или то, что здесь выступало в её качестве) и довольно произнёс:
   - Я - не простой орк, а старослужащий!
   И вдруг хихикнул:
   - Правда, орк я тоже временно. Раньше был психиатром.
   Почувствовав слабость в коленях, я, по примеру орка, тоже плюхнулась на пятую точку, и придавила рукой хвост, чтобы он перестал метаться из стороны в сторону.
   - Да? И сколько берёшь за профессиональные услуги? Кажется, они мне скоро понадобятся, - задумчиво почесав подбородок, я предложила: - Давай так. Я расскажу свою историю, но и ты поделишься своей.
   - Ни аминазина, ни галоперидола у меня нет, так что профессионально вряд ли смогу помочь. А вот выслушать готов... А то, понимаете ли, плачет кошка в коридоре, у нее большое горе, злые люди бедной киске не дают украсть сосиски... Жалко киску!
   Я бледно улыбнулась при виде жалостливой гримасы, состроенной орком на последней фразе, но быстро вернулась к прежнему меланхоличному настроению. Видят боги (да-да, те самые), смеяться мне совсем не хотелось.
   - Ну, сейчас я всё же предполагала не помощь психотерапевта или "жилетки для поплакать", а полноценный обмен информацией, - я тихо хмыкнула и шевельнула ухом. - Впрочем, плевать. Родилась я на Земле. Думаю, тебе нет смысла разъяснять что такое Земля, раз уж ты Льюиса свет нашего Кэролла знаешь...
   Дождавшись более ли менее подтверждающего кивка орка, я продолжила:
   - Так вот, жила я себе в маленьком городишке за Полярным кругом, никого не трогала. В ВУЗе училась, книжки читала... В ролевые игры играла. Вот и доигралась. Устроили у нас в городе большущую такую ролёвку, с мастером приглашённым. Арагорном Московским, чтоб ему жить долго и счастливо. Ролёвка была не классическая, винегрет полный. Макс - мой парень, а заодно и член мастерской команды уговорил меня отыграть вот это безобразие, - я демонстративно шевельнула обоими ушами. - Легенду мы с ним придумали, каким образом нэка в магическом мире оказалась. Ну а Арагорн решил легенду в жизнь воплотить.
   Тут я замолчала на пару секунд, старательно пытаясь сдержать рвущуюся нецензурщину.
   - Ну и воплотил... При помощи ещё одной богини и мага. Запихнул меня в это тело, закинул в какой-то чужой мир, дал непонятное задание. Точнее, послал к тому, кто мне это задание должен передать. Лучше бы уж просто послал. Я там трижды уже была в паре сантиметров от смерти и успела убить собственными руками двух человек. А ещё обзавелась рабом, который умрёт, если не будет лицезреть моё личико в течение трёх дней. Как тебе такая история?
   Я сердито уставилась на мужчину, нервно виляя хвостом.
   - Ага, понятно, - орк стал вдруг серьезным. - Я тоже с Земли. Вообще у меня большое подозрение, что Земля - нестандартный мир. И, не проверишь, тоже в ролевой игре участвовал. Я уже лет пятнадцать играю, с Арой не раз пересекался. Поэтому-то и знаю, что он анимэшников не очень жалует. Они его раз теплой самогонкой напоили и еще говорили, что это сакэ
   Орк хихикнул по поводу каких-то воспоминаний, но все-таки постарался выглядеть серьезным.
   - Арагорн - хитрый перец. Я еще не разобрался, что к чему, но у нас, ролевиков, мозги как-то по-особенному устроены. Я тут, кроме тебя, еще одно чудо в перьях видел и еще одного парня, тоже посланный по курсу. И все - ролевики. Так что не переживай, не ты одна такая.
   - Это-то я знаю. Арагорн, уж не знаю, издевался или серьёзно говорил, шепнул мне как-то раз про "десяток попаданцев на сегодня". Вот только легче от этого ни разу не становится. Зачем мы ему сдались? Что за извращенная игра такая?
   Орк ободряюще улыбается.
   - Не дёргайся по пустякам, а лучше расслабься и получай удовольствие. Никогда о приключениях не мечтала, что ли?
   - О приключениях?! - я задохнулась от возмущения. - Что это, к чёртовой матери, за приключение, если тебя в первые же минуты в чужом мире чуть демон не сжирает? Если в стране, в которую тебя закинули, тех, кто хоть немного от человека отличается, тут же уничтожают? Я чудом выжила!
   - А этот... этот... этот бог, - последнее слово я выплюнула точно жесточайшую нецензурщину. - со мной точно с котёнком, нассавшим на дорогой ковёр, обращается! К Мортар такие приключения! Мне ещё жить не надоело. И вообще, я домой хочу. К родителям, Максу, друзьям...
   На последних словах на моих глазах выступили слёзы, которые я быстро стёрла тыльной стороной ладони.
   Орк с совершенно излишней и даже обидной жалостью посмотрел на меня:
   - Ну... ты это... ты успокойся. Не померла же? Рабом, сама говоришь, обзавелась. И дальше не помрешь. А ты точно ему на ковер не... это самое? В фигуральном смысле....
   Он смущенно улыбнулся и торопливо добавил:
   - А то как-то мы прикалывались: девчатам, которые грубили, полную палатку лягушек напустили. Вот визгу-то было! И вообще, что ты все "бог, бог". Ну - бог. Так что теперь, на колени падать и головой о пол биться?
   Я с ужасом смотрела на орка, пытаясь понять, не издевается ли он надо мной.
   - Ты это серьёзно, да? Всерьёз сравниваешь лягушек в палатке и поломанную судьбу? С ума сойти. И про раба говоришь так, будто это хорошо. А сам-то хотел бы стать рабовладельцем? Меня эта мысль совсем не греет. Знаешь, - я горько усмехнулась. - Вот теперь, если бы я знала, где этот его ковёр... Он бы на химчистке разорился. В фигуральном смысле. А до всей этой истории я ему ничего плохого не сделала. И вообще старалась держаться подальше.
   - Ладно. Знаешь, ты не зря кошкой, наверное, стала. Не зря же поют, что кошка гуляет сама по себе, и лишь по весне - с котом. Не бойся ничего. На Земле неприятностей можно огрести не меньше, чем во всяких разных вселенных. Только там все привычное.
   - Хреновый из тебя утешитель, - печально произнесла я, пытаясь не слишком явно пялиться на духа великого мага, который, будучи на данный момент огромным котищем, идеально подошёл бы в качестве средства успокоения моих расшалившихся нервов. Жутко хотелось погладить эту шелковистую на вид шерсть, почесать за ухом, но я не решалась попросить о такой услуге того, кто носит имя Асаль-тэ-Баукир. - Сам-то доволен своим новым телом и миром?
   - Могло быть и хуже, - усмехнулся орк.
   А кот потерся головой о моё колено и вкрадчиво промурлыкал:
   - Если добавить к "туману страха" немного пыльцы любого растения, содержащего канабиол, то страхи станут конкретнее и ощутимее.
   - Да уж... Если есть вариант, при котором всё может стать хуже, чем есть, он обязательно случится. А если ты уверен, что хуже уже быть не может, всё всё равно станет хуже, - я усмехнулась, успокаиваясь, и благодарно почесала за ухом трущегося о мою коленку кота. - Думаете, стоит добавить туда немного конопли? Интересно. Если это действительно так...
   Я даже зажмурилась, представив, какие перспективы при этом мне откроются. Во-первых, усиление довольно полезного зелья. Во-вторых, активация браслета, а значит, возможность перемещения между мирами.
   - Вот, уже думать начала, - тихонько шепнул орк коту. - Ты гений!
   И уже громче, для меня добавил:
   - Не обижайся на него. Он может читать мысли и ворует их, гад, регулярно. Но вообще-то он порядочный, и без разрешения в мозги не лезет.
   Сделав вид, что не услышала того, что Мышкун сказал своему спутнику, я отозвалась:
   - Да я и не обижаюсь. Вокруг меня вечно обитают всякие сущности, читающие мысли. Я уже привыкла, можно сказать. А в сравнении с моим демоном или Арагорном, многоуважаемый маг и вовсе кажется образцом такта и вежливости. А уж если Ваш совет, - здесь я изогнулась, пытаясь поклониться коту, - поможет усилить туман страха, то я и вовсе окажусь перед Вами в невероятном долгу.
   - Не стоит благодарности, - замахал лапой польщенный кот. - Такая милая девушка, как вы, не должна грустить! Красивая, умная, любознательная! Эх, где мои двести лет! Никуда бы не девались - оказались бы в моих ученицах!
   Я улыбнулась, чувствуя, как уходит опустошённость, вызванная мыслями о доме. И действительно, чего мне грустить? Энергию надо тратить на гораздо более продуктивные действия.
   - Сочла бы за честь стать Вашей ученицей. Хотя, боюсь, предрасположенности к этому у меня никакой нет: мы, нэко, поголовно лишены магического дара, - я, не удержавшись, ещё раз погладила кота по спине и взглянула на Мышкуна. - Может, и я чем-то могу вам помочь? Я пока что не самый опытный алхимик, но порой и мелочи могут даже спасти жизнь.
   Орк вопросительно приподнял бровь:
   - Алхимик? То-то старина Асаль-тэ-Баукир про коноплю вспомнил... Если бы у тебя были хорошие противоядия - то это было бы здорово. А то орки почти не пользуются ядами, но, думаю, это должно пригодиться.
   - Противоядия?.. - я смущённо потёрла кончик носа. - Боюсь, что это пока что мне недоступно. Забавно, кстати, яд могу сделать легко, а противоядие - фигушки. К тому же, противоядия общего воздействия, не нацеленные на определённый тип яда - это и вовсе высшая алхимия. Прости. Зато у меня есть отличные ранозаживляющие составы. Уже упомянутый Туман страха. Зелье возгорания пламени. Оно, кстати говоря, может заменить зажигательную гранату. Из бытовухи - средство против кровососов и приворотное зелье, - я развела руками и вопросительно посмотрела на улыбающегося орка, который, видимо, следуя моему примеру, почесал нос и задумчиво отозвался:
   - Ранозаживляющие? А на всех действует?
   - Не скажу, что на всех... Но орки, люди, эльфы, как тёмные, так и светлые, нэко... Как оказалось, даже на помесь человека с драконом действует. Если вдруг какая-то другая раса, то надо проверить. Могу отдать и "лакмусовую бумажку" для этих целей, но только одну. У меня самой их весьма ограниченный запас, а достать новые, насколько я знаю, можно только в Мотлхейме, - я неуверенно посмотрела на орка и зачем-то добавила: - Это родной мир нэко. А насчёт противоядия... А хочешь, я тебе пару рецептов продам? Отдать бесплатно не могу - таков обычай. Но и дорого брать не буду. Сможешь сам приготовить, они не самые сложные для человека... ну, то есть для любого разумного с искрой таланта. А у тебя она есть.
   У орка загорелись глаза:
   - Рецепты? Тестер? А что ты хочешь? Может, амулет морока?
   Он залез в сумку и, порывшись там, достал крохотную театральную маску на веревочке.
   - Что за амулет такой? - я с любопытством осмотрела странную штучку, "прощупывая" её на всякий случай вторым зрением. - Как он действует?
   Мышкун пожал плечами:
   - Обычная игровая шняга. При использовании собеседник видит того, кого отыгрываешь. Только притворяться надо от души.
   - Интересно, - я задумчиво смотрела на многоцветный узор, коконом оплетающий изящную вещицу. - Хорошо. Погоди секунду.
   Я достала из сумки три малых зелья исцеления, веточку ритомасу и книгу зелий, а потом растерянно взглянула на орка:
   - Проклятье. Этот Арагорн... Есть чем и на чём писать?
   В это время кот возмущенно фыркнул:
   - Не верь этому зеленому! Ничего обычного в амулете нет, это - сложнейшая энерго-информационная структура, резонирующая с блоком образного мышления в мозгу хозяина.
   Улыбнувшись, я кивнула магу в шкуре кота:
   - Буду в курсе. Хотя то, что структура у этого амулета сложная, видно даже невооруженным глазом. Ну, нашим, нэчьим невооружённым глазом.
   Орк в это время достал книгу в переплете из тисненой кожи и обыкновенную шариковую ручку, а затем положил их на землю и отошёл на пару шагов.
   - Держи. Если хочешь - полистай, там кое-что из орочьих рецептов, - заметив мой недоверчиво-удивлённый взгляд, он развёл руками и добавил: - Здесь иначе нельзя. Это место не разрешает приближаться друг к другу. Напишешь рецепт - положи книгу и отойди на другую сторону костра.
   - Странно здесь всё, - я подобрала книгу и быстро перелистала страницы, периодически внимательно вчитываясь. Книга, заполненная рукописным текстом, содержала не только рецепты, большинство из которых алхимиками нэко уже были изучены и модернизированы, но и необычные легенды, отрывки сказаний, которые привлекли гораздо больше моего внимания. Оторвавшись от очередного сказания о демоне Шерике, я начала вписывать в книгу рецепты, время от времени шикая на злобно шипящего и пускающего язычки пламени дракончика.
   - Недоволен, - параллельно с переписыванием пояснила я орку, с интересом глядящему на миниатюрное создание. - Обычно процесс передачи рецепта выглядит совсем иначе. Я должна была бы открыть книгу, громко объявить о своём намерении передать такой-то рецепт орку по имени Мышкун из такого-то мира и клана... После этого из книги бы вырвался один лист, золотое перо скопировало в него необходимый рецепт и оставило бы изображение лика Фрейи, как уверение, что рецепт не украден. Вот только из-за Арагорна у меня сейчас нет пера.
   - Как красиво! - мечтательно сказал кот. - Традиции и эстетика - основа культуры!
   - Ну, не сказала бы, что дело в эстетике или культуре. Просто у Фрейи все магические действия имеют обрядовые корни. В общем, будете пользоваться контрафактом, - я насмешливо улыбнулась довольно нелепо звучащему в данных условиях словечку, а затем положила книгу и отошла. - Читай.
   Орк взял книгу вверх ногами, задумчиво почесал в затылке и, перевернув её нормально, хмыкнул:
   - Ага! Спасибо! Тоже может пригодиться! В степи с сыростью проблем нет, а тут, смотрю, по поводу суставов - может, меня когда к морю занесет... Да, а что с книгой случилось?
   - С книгой? Ничего. Просто в комплекте с ней должно идти золотое перо из крыла ездовой кошки Фрейи. А оно каким-то образом у Арагорна оказалось. И теперь этот самый Арагорн шантажирует меня этим пером, заставляя выполнить его задание. А нэко во мне от такого святотатства готова с голыми когтями на бога броситься. Ладно, пустое это. Вот смотри - это ритомасу. Ладно уж, отдам тебе целых три листика. Хочешь проверить, как зелье подействует на кого-нибудь, капни на листик его крови, затем немножко зелья и помешай. Если листик потемнеет или вовсе покраснеет, зельем пользоваться нельзя. А это малое зелье исцеления. Излечивает любые раны, при условии, что они не больше полутора часов назад нанесены. Правда потом устаёшь и очень-очень хочешь кушать, - закончив пояснения, я повторила действия "положить-отойти".
   Орк подобрал и это подношение и кивнул:
   - Спасибо огромное! Не люблю зазря рисковать. А перо... В общем, кошка обычно гуляет сама по себе. Как у нее это получается, не знаю, по земле, по-моему, - гораздо удобнее... Но так говорят. И еще знаешь что? Я сам думаю постоянно - почему именно я оказался здесь. Есть и бойцы получше, и маги посильнее... Значит, в тебе что-то такое есть. В тебе - такой, какая ты есть, с твоей нелюбовью к рабству и желанием напысать на ковер... И никто другой не сделает то, что можешь ты.
   Орк поднялся и, улыбнувшись, махнул рукой:
   - В общем, делай, что хочешь! Не такой уж страшный зверь Арагорн. Он, конечно, бог, но это же не наш христианский всеведающий и всемогущий. Он - бог удачи. А если удача тебя схватила за шкирку и куда-то оттащила, то не стоит на нее обижаться.
   С этими словами он растворился в тумане. Задержавшийся на пару мгновений Асаль-тэ-Баукир, коротко муркнув, ободряюще ткнулся головой мне в ладони и, делая вид, что он - обычный кот, важно ушёл в туман.
   - Хороша же удача, - задумчиво шепнула я, покачав головой, подобрала оставшийся на земле амулет, а потом и меня поглотил туман.
   - Что же это такое? - устало простонала я, осознав что моё безумное путешествие в этом странном месте продолжается.
   Туман вокруг, ставший гораздо плотнее, жался ко мне, точно продрогший зверёныш, ищущий тепла. Вот честное слово, я бы не удивилась, если бы он заскулил и полез ко мне за пазуху. Однако на это, к счастью, туман так и не решился. Стоять на месте было так же бесполезно, как и идти в неопределённую сторону, но бездействие было отвратительно моей кошачьей натуре, поэтому я пошла туда, где туман виделся чуть менее непроглядным. Сколько я шла, сказать не могу: в этом странном месте время казалось столь же относительным понятием, как добро или зло. Я пыталась считать шаги, но дважды сбилась на пятой сотне и бросила это бессмысленное занятие.
   Внезапно за спиной раздался странный шелест, заставивший меня резко обернуться и выхватить кнут. Не знаю почему, но мне казалось, что в этом туманном мире именно он, а не зелья будет самым надёжным оружием.
   - Осторожнее, девочка. Я тебе не враг, - передо мной, вытянув пустую правую руку в примирительном жесте, стоял... Ну, судя по почти чёрной коже, белым волосам и острым ушам, стоял передо мною чистокровный дроу. Однако я уже успела привыкнуть к странностям этого места, и ничуть не удивилась бы, если бы и это порождение подземного мира оказалось моим земляком.
   - Биологический возраст этого тела не слишком уступает вашему. Если, конечно, вы выглядите на свой настоящий возраст, - я заметила некоторое удивление в его глазах в начале своей речи, перешедшее в насмешку к её концу, и решила добить. - А не у вас ли продаётся славянский шкаф?
   Парень изумлённо замер, а затем расхохотался.
   - Нет. Но могу предложить никелированную кровать с тумбочкой. А вдобавок инструктированные стразами наручники и один очаровательный костюмчик. Как раз к твоему облику, - он отрывисто поклонился и в свою очередь поинтересовался. - А если бы моя персона оказалась иностранного производства?
   - Приняли бы меня за сумасшедшую, - я пожала плечами и убрала кнут. - Тоже Арагорн постарался? Похоже, он не шутил, когда говорил, про десяток "попаданцев" на сегодня.
   - Во-первых, говори мне "ты". Терпеть не могу обращений к собственной персоне во множественном числе. Меня это еще там, в родном мире, задолбало до самых глубин темной души. А во-вторых... Расскажи-ка свою историю подробней. С чувством, с толком, с расстановкой, как говаривал великий классик.
   Я настороженно взглянула на собеседника, непроизвольно дотронувшись до рукояти своего оружия.
   - Может, для начала представишься и расскажешь свою историю?
   - Прогресс. Мы наконец избавились от множественного числа, - он радостно улыбнулся, но какой-то не слишком доброй улыбкой. - Теперь позволь представиться. Меня можешь звать по-разному. Если прозвище, то Змей. Имя, которое приобрел в новом для себя мире и ипостаси Дроу - Кайр. Ну а истинное, из родного мира... Предпочту не говорить, примета у меня такая. А ты?
   - Эйлинарра. Нэко. Это, если ты не понял, самоназвание нас, людей-кошек.
   Он внимательно посмотрел на меня и неожиданно начал рассказывать.
   - Сказать можно одновременно и много, и мало. История, конечно, необычная, но в то же время вряд ли кардинально отличается от еще неведомой для меня твоей. Родной мир. Парень, увлекающийся клинками и немного оккультизмом. Книга, которую мне передала, скажем так, одна знакомая.
   - Книга?
   - Именно. Та, которая оказалась способной связать меня и другой мир, как только оттуда один талантливый маг решил призвать... постороннюю сущность. Конечно, ему помогли. Новое тело, новое имя, но полностью сохранившаяся личность. И клятва, которую я дал тому человеку... Извини, тому дроу. Все время путаюсь в этом. Как оказалось, данная мной клятва как нельзя лучше соответствовала и желаниям силы, что, собственно, и вырвала меня в новый мир.
   - А ты не жалеешь? - спросила я, вспоминая собственные ощущения после переноса. - Ведь дом, в него хочется вернуться.
   - Успею. В конце концов, что ждало там, в прежнем мире? Будни, рутина, от которой полностью отстраниться все равно не получится. Нет уж! Риск того стоит. Потом я, конечно, планирую вернуться, но не в прежней роли. Уж поверь. Но это так, кратко. Или хочешь подробнее?
   Я, в принципе, уже всё поняла, но на всякий случай затребовала полную версию событий, надеясь получить какую-нибудь информацию, способствующую собственному выживанию.
   Завершив печальное повествование, Кайр выжидательно уставился на меня. Пришлось собраться с мыслями и так же кратко, но емко поведать свою столь же грустную историю.
   - Девушка, предпочитающая грубой реальности тонкое волшебство фэнтези, отправилась на ролёвку. Там встретила парня, считающего себя вершителем судеб, оказалась в другом мире вот в таком облике, - я раздражённо дёрнула себя за ухо и хлестнула хвостом по ногам. - В первые несколько минут эту наивную домашнюю девочку чуть не прихлопнул старший демон Хаоса, затем чуть не убили крестьяне, не оценившие кавайности нэко-облика. Затем схватка с четвёркой убийц и спасение местного, как-то внезапно ставшего моим рабом. Знаешь, я ведь всегда ненавидела рабство. Ах, да, забыла сказать: при переносе моего любимого карманного пёсика превратили в демона, обязанного меня защищать. Видимо, Арагорн не хотел, чтобы я умерла слишком быстро. На закуску: попытка изнасилования и моё первое убийство. И ещё непонятный приказ, походя, во сне, отданный мне этих божественным гадом.
   - Значит, Арагорн требует выполнить какое-то задание. Причём, даже не затруднившись объяснить тебе суть оного. Забавно. Для кого угодно, кроме тебя... Тебе, как я понимаю, шибко невесело. Грустно, больно, тоскливо, Ну и как, нравится тебе быть инструментом? Бессловесным, безвольным, бесправным? Послушной игрушкой в руках бога, - последнее слово интонационно опасно приблизилось к нецензурному.
   - Не сыпь соль на раны, - зло прошипела я, припоминая недавний разговор с моим "благодетелем". - Как будто у меня есть выбор.
   - А с чего ты взяла, что его нет? - насмешливо и даже с каким-то удовольствием спросил мой собеседник, а я устало уселась прямо на землю. - Перед каждым из нас много дорог. Просто... зачастую только одна ясна и наглядна. Чтобы разглядеть другие надо постараться, проявить фантазию и устремленность, ярость и неукротимость.
   - Слушай, ну в самом деле... Он - бог. Пусть не всемогущий, но уж явно сильнее меня. Он немало вложился, чтобы создать некую нэко по имени Эйлинарра, затратив силы и время. Он ожидает от этой нэко определённой отдачи. Как ты думаешь, что случится, если эта нэко заартачится? В конце концов, все мои нынешние силы дал мне именно Арагорн.
   - Угу, - согласился со мной собеседник. - Силы, ожидания и прочий "макароны в ухо", как говаривал один мой знакомый иностранец, плоховато владеющий великим, могучим и ужасным нашим языком. А вот с мозгами случился дефицит, как я могу сейчас наблюдать. У богов есть сила, власть, непредставимые возможности. Но есть и уязвимые места. Ты никогда не сможешь победить его силой, с этим я соглашусь. Тогда... одержи победу хитростью. В конце концов, хитрость - исконно женское оружие. Одно из них.
   От неожиданности ответа я опешила настолько, что даже забыла обидеться на фразу о мозгах.
   - Как я могу его обмануть?
   - Например, перейти под покровительство Артаса, - коварно и даже соблазнительно улыбнулся дроу. - Кошки, кстати, одна из его слабостей.
   - Очень смешно. Как будто Артас "попаданцев" не использует.
   - Использует, конечно. У каждого игрока свои цели, для которых нужны помощники. Особенно такие, как подобные тебе и мне. Вот только есть несколько интересных аспектов, которые я могу тебе поведать. Если ты заинтересовалась предложением, само собой разумеется.
   - Например? - выдохнула я, чувствуя, как туман окутывает моё тело и несильно тянет его куда-то. Пока что несильно.
   - Для начала, это будет исключительно твой выбор. Не навязанный кем-то, не вырванный под угрозами. Артасу не нужны сломленные и тупые марионетки. С ними скучно, а он не любит предсказуемую игру. Он ведь частица Хаоса, вечного движения и символа новых перемен. Но это лишь первый пункт тех приятностей, которые ты можешь с этого поиметь. Второе, не менее важное. Ты поимеешь... самого Арагорна. В самой нелепой для него позе. И можно без вазелина, я возражать не буду. Уверен, что тебе этого хочется, а ощущения от поставленного в "букву зю" бога останутся приятным воспоминанием на долгие годы... или столетия. Артас ценит тех, кто ему помогает.
   - В-третьих? - чувствуя, что моё пребывание в этом странном месте вот-вот закончится, я старалась вытянуть из собеседника как можно больше информации за оставшийся отрезок времени.
   - Таблеток от жадности бы тебе прописать. Да побольше, побольше, - ухмыльнулся он. - Но... так уж и быть, твоя кошачья интуиция не обманывает. Про третий нюанс спросишь не у меня. У Фрейи.
   Я вскинулась, собираясь задать десяток вопросов, но тут туман дёрнул меня особенно сильно, и я вывалилась из сна на кровать.

Глава 13

  
   - Госпожа! Ты очнулась, - облегчённо выдохнул Тиэн.
   - Очнулась? - я с недоумением взглянула на встревоженно-радостное лицо потомка драконов и потёрла лоб странно ослабевшей рукой. - Что произошло?
   - Что произошло? - встрял в разговор какой-то слишком уж суетливый Ксан. - Ты надышалась "Тумана страха", а потом отрубилась на двое суток! Вот что произошло!
   Я удивлённо посмотрела на демона, которого никогда раньше не видела таким возбуждённым, затем перевела взгляд на человека, выглядевшего каким-то очень уж усталым и осунувшимся, и со стоном откинулась обратно на кровать.
   - Что сидишь? - внезапно окрысился Аксандр на Тиэна. - Принеси ей воды! И поесть надо приготовить. Она два дня не ела. Быстро-быстро! Сам бы всё сделал, да рук нет. Что за люди такие?
   На удивление, потомок дракона послушно вышел из комнаты. А мне действительно мучительно захотелось пить.
   - Рассказывай! - требовательно прошептал демон, оглядываясь на дверь.
   - Лучше сам прочитай, - покачала я головой. - Так быстрее получится. Да и вдруг увидишь что-нибудь важное, что я просмотрела.
   Однако в ответ на это рациональное предложение демон только виновато потупился:
   - Лучше не надо, - затем он заметил мой изумлённый взгляд и принялся объяснять. - Когда ты вырубилась, мы не сочли это чем- то странным: даже со стороны было видно, что ты тратишь массу энергии на все эти зелья. Так что ночью мы тебя не трогали. Утром ты так и не проснулась, хотя, видит Хаос, мы старались тебя разбудить. Тогда твой раб взял огненный порошок и пошёл на рынок сам. Вернулся он уже к полудню, с деньгами, но... На нём лица не было. Люди и так не слишком красивые - голокожие, двуногие... Даже хвостов нет. Но он в тот момент...
   Здесь демон нервно дёрнул тремя пушистыми хвостами и оглянулся на вошедшего Тиэна. Тот же протянул мне чашку холодной, колодезной воды и сел в изножье кровати.
   - Тебе лучше? - его тихий, усталый голос поразил меня до глубины души.
   - Да, - подтвердила я. - Похоже, мне даже лучше, чем тебе. Ты должен отдохнуть.
   - Ничего я скоро приду в себя, - спокойно ответил потомок дракона и, забрав уже пустую чашку, снова вышел.
   - Продолжай, - повелительно бросила я Ксану. - Что дальше?
   - Так вот, пришёл он бледный до зелени. Шатался, как пьяный, еле добрался до лежанки и заявил, что "госпожа умирает". Вот тут-то я и попытался проникнуть в твоё сознание, - тяжёлый взгляд красных глаз остановился на мне. - Тебя здесь не было. Тело лежало на кровати, а тебя в нём не было. Когда я попытался нащупать твою душу, то ухнул в какую-то пустоту.
   Он резко отвернулся, по его шкуре прошла волна дрожи и шерсть встала дыбом, превратив моё ручное чудовище в рыжий меховой шар. Не будь всё так страшно, я бы рассмеялась.
   - Мы, демоны, гораздо выносливее людей. Мы с удовольствием воспримем то, что человека или иное разумное существо попросту убьёт. Но та бездна, то невремя и непространство, которые встретились вместо твоей души... Чуть не свели меня с ума. Мне повезло, что из-за твоей связи со мной и Тиэном я каким-то образом тоже оказался привязан к драконёнышу. По этой связи и выполз обратно. Ну а ему дико повезло, что местные боги - жуткие бюрократы, с трудом реагирующие на нестандартные ситуации. Поэтому, несмотря на то, что ты на самом деле была где-то очень далеко, присутствие дышащего тела оказалось достаточным, чтобы твой раб не умер. Хотя и чуть не умер.
   Я со стоном спряталась под одеяло. Надо срочно найти способ освободить Тиэна от рабства. Или хотя бы способ оставаться в этом мире по ночам, вместо того, чтобы встречаться со всякими сомнительными личностями. Мысли о сомнительных личностях тут же напомнили о разговоре с Кайром-Змеем. Что он имел в виду, когда сказал "спроси у Фрейи"? Неужели богиня обратилась к нему с просьбой передать приглашение? Почему она сама не пришла ко мне, как это делали Арагорн и Гесуто? И действительно ли она хочет, чтобы я предала Арагорна? В сонм вопросов, заставляющих голову раскалываться от боли, ворвался Аксандр, стянувший с меня одеяло и пристально уставившийся в глаза.
   - Теперь ты рассказывай.
   Я кивнула, но вместо того, чтобы начать рассказ, встала с кровати, обнаружив, что одета лишь в рубашку из отбелённого полотна, которую мы покупали для Тиэна, и которая на мне смотрелась ночной сорочкой, закрывающей ноги почти до колен. Быстро натянув брюки, я отправилась в соседнюю комнату, служащую и кухней. Потомок дракона как раз ставил в печь глиняный горшок. Бесцеремонно отобрав у бледного до прозелени человека посудину, я кивнула на скамью:
   - Присядь, пожалуйста. Иначе скоро уже ты будешь лежать в беспамятстве, а я - бегать вокруг, пытаясь привести тебя в себя.
   Тиэн улыбнулся и послушно сел, а я, сунув нос в горшок и обнаружив там кусок жёсткой солонины, всё же поставила ёмкость в печь и принялась чистить картошку, найденную в коробе под столом, одновременно неспешно рассказывая о своих приключениях в туманном мире. Услышав о моей встрече с орком-психиатром, Ксан недовольно дёрнул правым хвостом и, прервав рассказ, потребовал проверить сумку. Если честно, я была уверена, что всё, происходящее в том странном месте происходило как бы понарошку, и обнаружить у себя выменянный амулет не рассчитывала, однако этот мир вновь обманул мои ожидания: на дне сумки обнаружилась крошечная театральная маска, светящаяся волшебством.
   Я потерянно оглянулась на демона, безмолвно требуя разъяснений. В конце концов то, что бог сумел переправить мне колечко из сна совсем не столь удивительно, как то, что предметы материализовались сами по себе, без участия божественных сил.
   - Что смотришь, - возмутился он. - Сама притащила сюда всякую гадость. И я понятия не имею как.
   Пожав плечами, я надела амулет на шею, старательно вообразив себя собой же, но до перемещения. Судя по ощущениям, ничего не произошло. Однако глаза Тиэна изумлённо расширились, из чего я сделала вывод, что волшебство работает. Вот только из дома, который мы сняли, явно вынесли все сколь-нибудь ценные предметы, оставив только колченогую мебель, а значит, зеркала поблизости не было никакого. Глянув на свои руки и с удовольствием убедившись, что шерсти на них нет, я принялась разглядывать мутное и искажённое отражение в ноже. Сомнений быть не могло: это мой, такой родной, такой привычный, знакомый до последней чёрточки облик. Дрогнувшей рукой я дотронулась до головы, надеясь ощутить пусть не слишком мягкие, вечно путающиеся, но свои волосы, однако пальцы нащупали пушистое кошачье ухо. Иллюзия была такой же поверхностной, как от зелья маскировки местных магов.
   - Похоже, больше не придётся тратить зелья на меня, - улыбнулась я Тиэну.
   - Не думаю, что это хорошая идея, хозяйка. От этой вещи исходит слишком заметный запах магии. Он может привлечь внимание имперских волшебников.
   - Запах магии?
   - Ну, - Ксан невозмутимо хмыкнул. - Думаю, человеческие маги воспринимают всё несколько иначе. Но это не отменяет того факта, что если ты попадёшься в этой штуке на глаза любому из них, наше инкогнито будет тут же раскрыто.
   Печально вздохнув, я вернула амулет в сумку. Жаль, я так надеялась, что проблемы с маскировкой решатся раз и навсегда.
   Затем я продолжила свой рассказ, описала встречу с Кайром и его неожиданное предложение, а также упомянула странную последнюю реплику. После чего высказала свои сомнения на этот счёт.
   - Ну, предположим, Фрейя сама к тебе явиться не могла, - задумчиво отозвался демон. - Она привязана к своему миру и не может войти в другой без приглашения. А ты, насколько я понимаю, её не приглашала.
   - Почему она не может войти в другой мир? В конце концов, Мотлейхейм - не её родной мир, она пришла в него из другого.
   - Слушай, тебе не кажется, что всё это лучше бы спросить у самой Фрейи? А вам двоим, - тут он выразительно взглянул на человека. - Надо бы сейчас подумать о планах на сегодня. Мы и так слишком долго сидим в этом городишке.
   - Ты прям с Арагорном сговорился, - недовольно фыркнула я.
   Однако Аксандр был определённо прав, поэтому пришлось отставить в сторону и детское нежелание делать то, что хочет отправивший меня сюда бог, и даже более детское желание пойти поспать ещё минут шестьсот.
   Путём короткого обсуждения было решено, что Тиэн продолжит продавать зелья, тем более что в первый раз он продал несколько порций по всего лишь одному золотому с условием "рассказать о чудесном средстве друзьям", а значит, какая-никакая реклама в этом городе у нашего предприятия уже должна была объявиться. Я же потрачу этот день на организацию ритуала обращения к Фрейе. Вспомнить об этом ритуале помог Ксан, цапнувший меня за хвост после очередного наивного вопроса. Укус (произведенный, к счастью, демоном уже после преображения в облик тойтерьера) сопровождался мысленным воплем "Когда ты уже научишься спрашивать в первую очередь у себя, а не у меня?". Тут-то я и обнаружила, что в памяти нэко есть как ограничения, наложенные на нашу богиню, так и способы их обойти. Ритуал обращения как раз и был одним из этих способов.
   Поэтому после сытного, хотя и не слишком изысканного завтрака, Тиэн отправился на торговую площадь, оставив мне пару горстей серебра на расходы, а я, осталась дома, решив внимательней изучить запасы зелий, предоставленные то ли Арагорном, то ли Фрейей в начале этого странного приключения. Для призыва богини требовалось особое зелье, приготовление которого мне было сейчас недоступно. Это и неудивительно: как подсказали мне воспоминания нэко, обычные боги привязаны к своим мирам, и чтобы призвать их в другой требуется либо огромное количество энергии, либо достаточно большое количество искренне верующих. Как в эту систему вписывается Арагорн, я не очень понимала: на Земле что-то не встречалось мне людей, действительно верящих в богов, подобных ему, а ритуалы призыва не дают возможности для широкомасштабных действий. Впрочем, об этом будем думать позже, сейчас меня больше интересовало, смогу ли я сейчас поговорить с Фрейей.
   Разложив на кровати остатки алхимических богатств, я задумчиво хмыкнула. Негусто, совсем негусто: полтора десятка скляночек и мензурочек, наполненных различными зельями. В том числе два хрустальных флакона, наполненных тягучей жидкостью, напоминающей мёд. Кажется, мне недвусмысленно намекают, что разговаривать с Фрейей придётся, как минимум, дважды. Большинство остальных зелий относились к разряду боевых, стимулирующих и несколько целительных. Из бытовых зелий, призванных облегчить жизнь обычной нэко, не было ни одного. Убирая всё обратно в сумку, я обратила внимание на склянку с тягучей жидкостью насыщенного цвета летней зелени. Забавно. Судя по воспоминаниям Элинарры, это так называемая "Тень на светиле". Зелье, созданное для того, чтобы помочь подземным раса, таким как классические гномы, например, адаптироваться к наземному миру. Мне эта вещица не может пригодиться никаким боком. А вот дроу... Да нет, не может быть. Не могла же Фрейя настолько просчитать моё будущее.
   Потерев подушечками пальцев закрытые веки в попытке унять начинающуюся головную боль, и приговорив очередную пробирку с зельем маскировки, я отправилась за остальным необходимым для ритуала инвентарём. Включал он в себя не так уж и много: отрез ткани жёлтого или золотого цвета, четыре восковые свечи, немного мёда или иного хмельного напитка и какой-нибудь необычный и красивый золотой предмет. На роль такого предмета я определила одну из драконьих монет, свечи мы купили раньше, а всё остальное было не так сложно купить.
   Первый выход в город без сопровождения Тиэна меня пугал, даже несмотря на то, что потомок дракона успел рассказать о действующих здесь табу для женщин, а также о том, как вести себя в опасных ситуациях. Оссора была чуждым, незнакомым мне городом, в котором легко не только влипнуть в неприятности, но и просто заблудиться. Впрочем особого выбора не было, и я, прихватив плетённую корзинку со спрятавшимся туда демоном, храбро двинулась на улицу.
   В итоге чёрт оказался совсем не так страшен, как я его сама себе намалевала: благодаря раннему утру людей на улице оказалось немного, а пьяных среди них не было вовсе. Грязь, конечно, никуда не делась, но в берцах она была мне почти что безразлична, пугая лишь самыми крупными своими скоплениями. Вскоре я выбралась в более благополучный район и направилась в лавку, где совсем недавно мы покупали ткань на костюм искательницы истины. Ещё тогда я заприметила там совершенно изумительный шёлк ярко-жёлтого, какого-то солнечного цвета.
   Торговец меня не узнал, что было и не удивительно, так как мой сегодняшний вид кардинально отличался от облика двухдневной давности. Шёлк оказался на месте, вот только стоимость его была такова, что я решила обойтись простой льняной тканью, понадеявшись на необидчивость Фрейи. Свечи были дома, так что оставалось разжиться алкоголем. Конечно, лучше всего было бы найти мёд, однако здесь, как я успела заметить, предпочитали пить вино или странного вида пиво. Впрочем, Фрейя, судя по воспоминаниям моей нэко, никогда не была излишне придирчивой или требовательной богиней, поэтому я со спокойной совестью зашла в ближайшую прилично выглядевшую корчму, собираясь перекусить и купить бутыль лучшего спиртного. И тут же замерла, вдыхая самый чудесный аромат из всех, которые когда-либо чувствовала. Он был явно растительного происхождения, но ни я, ни нэко не помнили ничего подобного. Оглядевшись и заметив семейство дружно пившее напиток, издающий этот запах, я села за свободный стол и обратилась к подошедшему корчемнику.
   - Добрый человек, можно мне немного супа и травяного отвара, какой пьют те люди?
   Мой собеседник сначала непонимающе замер, а потом с облегчением спросил:
   - Кесион говорит про савину? - он доброжелательно улыбнулся и перешёл на более доверительный тон. - Ты, верно, недавно в городе, девочка? Савина сейчас популярна в городах, а в деревне, небось, о ней и не слышали. Я сам заварю тебе свежей.
   Завершив свою речь, он величаво удалился, а я принялась ждать еду, стараясь не вертеть головой слишком заметно. Местечко было несколько хуже того, где мы провели первую ночь в Оссоре, но в целом довольно милым. Симпатичные ставенки были открыты, пропуская в помещение солнечные лучи, освещающие чистый деревянный пол, добротную мебель и стены, украшенные низанками засушенных цветов. Пахло здесь также довольно аппетитно. Помимо волшебного аромата напитка со странным названием "савина", чувствовался запах супа, сваренного на хорошем мясе, сушёных трав, печёной картошки и копчёных цыплят. С вожделением облизнувшись, я уставилась на подошедшую разносчицу с большой тарелкой ещё парящего супа. К тарелке прилагалась и деревянная, сильно погрызенная ложка, но я, впечатлённая когда-то читаными книгами, предпочла воспользоваться принесённым с собой столовым прибором.
   Суп, несмотря на некоторый пересол, был весьма вкусным, с крупой, похожей на перловку, и маленьким кусочком мяса. Ну а напиток, принесённый чуть позже в небольшом глиняном кувшинчике, и вовсе превзошёл самые смелые ожидания. Слегка кисловатый, с пряно-мятными нотками, он легонько пощипывал язык и согревал изнутри. Неспешно наслаждаясь питьём, я наблюдала за семьёй, привлекшей моё внимание. Родители, маленькая, симпатичная девочка лет пяти и вертлявый, стремительный мальчик чуть постарше. Они живо обсуждали какую-то тётушку Соар, чудесную погоду, необычную для этой поры, и то, что "хотя Рэм уже совсем взрослый, в мастерскую ему ещё рано, пусть лучше матушке по дому помогает". Сам Рэм явно был не согласен с таким мнением, но спорить слишком активно не стал, отвлёкшись на какую-то сладость, принесённую девушкой-официанткой. Родители же прихлёбывали напиток, с любовью глядя на детей, и время от времени ласково и немного заговорчески переглядывались. Их взгляды, их короткие, будто случайные прикосновения друг к другу, светлые улыбки - всё говорило о том, что вместе они по взаимной любви... Однако на шее женщины сиял видимый лишь вторым зрением ошейник от которого шла неощутимая, но явственная цепь к запястью мужчины. Она тоже была рабыней.
   Допив свою кружку и тут же налив из кувшинчика следующую, я ещё раз взглянула на этих людей. Если присмотреться, ошейник был несколько иной, непохожий на тот, что у Тиэна: другой узор, цвет вместо ослепительно-белого приятно-красный, с легким серебристым отливом. Но всё же это был ошейник, и я этого не понимала.
   Допив савину, я попросила приготовить мне с собой бутыль хорошего красного вина, копчёную курочку и каравай свежего хлеба. Заплатив за обед и покупки три серебряные монеты, я, сытая и счастливая, отправилась домой, твердя по пути название этого удивительного напитка. "Савина". Звучит как имя экзотической танцовщицы. Блаженно зажмурившись, я неожиданно для себя хихикнула.
   - Хозяйка, что с тобой такое? - раздался в моей голове испуганный "голос" Аксандра.
   - Всё замечательно, - радостно отозвалась я вслух. - Я даже не подозревала, как прекрасен этот мир. А ведь он такой замечательный.
   Я дружелюбно улыбнулась потрясающе красивому мужчине, проходящему мимо, собираясь подбежать к нему и признаться в честной и искренней любви. И неважно, что одет он в какое-то грязное рваньё, а запахом отпугивает даже матёрых крыс. Я ведь не из тех вертихвосток, что видят только красоту внешнюю.
   - А ну стоять! - гаркнул демон так, что у меня зазвенело в ушах. - Быстро перестала смотреть по сторонам!
   Я обиженно замерла, не понимая, почему мой рыжий друг так себя ведёт, но потом догадалась: он ревнует. На удивление здраво рассудив, что мужчин в этом мире много, а друзей, которые спасали мне жизнь мало, я решила Ксана не обижать и послушно зажмурилась, чтобы не глядеть по сторонам. Стон, последовавший за этим, меня немного смутил, так как на счастливый абсолютно не походил, однако обдумать этот факт демон мне не дал, начав командовать:
   - Так, глаза открой, гляди под ноги. На людей не натыкайся. Сейчас свернёшь направо и пойдёшь прямо.
   Я послушалась, с интересом гадая, куда же это меня приведёт, а спустя полтора часа и бесчисленное количество поворотов, с восторгом пялилась на такой родной домик. Маленький, с облупленными стенами и покосившейся крышей, он вызывал у меня чувство дичайшего умиления, желание вот сейчас немедленно, во что бы то ни стало привести его в порядок и остаться жить навсегда.
   С этой мыслью я и влетела в дом, уронила довольно тяжёлую корзину на стол, выхватила купленную ткань, намереваясь пустить её на половую тряпку, и тут сознание отключилось окончательно.

Глава 14

  
   Проснулась я от того, что мне было жарко и тесно. Повозившись немного, в попытке устроиться поудобнее, я смирилась с неизбежным и всё же открыла глаза, собираясь избавиться от источника неудобства и снова сладко уснуть. Вот только зрелище, представшее перед моим взором, не позволило выполнить этот незамысловатый и приятный план. Само по себе увиденное было довольно вдохновляющим: спокойное, даже умиротворённое лицо Тиэна, спящего рядом. К тому же теперь, когда я сориентировалась в пространстве, оказалось, что тесно мне от того, что потомок дракона, скованный шириной односпальной кровати, закинул на меня руку и ногу, сымитировав таким образом довольно интимное объятие.
   Наверное, в любом другом случае я даже обрадовалась бы, обнаружив этого мужчину в своей постели. Но сегодня такой реакции препятствовало сразу несколько "но". Например, я абсолютно не помнила событий, предшествующих этой ситуации.
   Попытавшись отодвинуться ещё дальше, я осознала, что на мне лежит этакий некрупный комок рыжего меха, которым время от времени притворяется демон. Движение его разбудило и я вновь ощутила на себе пристальный взгляд красных глаз.
   - Ага. С возвращением в себя, - он невозмутимо прошёлся по моему телу от плеча, на котором был замечен изначально, к ногам, затем перепрыгнул Тиэна и практически шмякнулся на пол. - Как себя чувствуешь, наркоманка начинающая?
   Тон Аксандра, ласковый и заботливый до приторности, вкупе с яростным сиянием глаз начинал меня пугать.
   - Ксан, что произошло? - стараясь не разбудить потомка дракона, я спросила это мысленно.
   - И ты ещё спрашиваешь?! - истерически привзвизгнул демон. - Ты чем думала, когда незнакомые составы без проверки сосала? Ты куда свою голову засунула в этот момент?
   Я втянула голову в плечи, принимая заслуженные в общем-то упрёки. Ксан же продолжал яриться, не давая вставить ни словечка в оправдание. В конце концов, мне надоело это слушать, и я прикрикнула на разошедшегося собеседника, заставляя его замолчать.
   - Хватит! - демон удивлённо замер, видимо подзабыв в волнах праведного гнева, что он здесь не один. - Если ты не забыл, это моё первое путешествие по иным мирам. Откуда мне было знать, что напиток, который спокойно пили дети, так на меня подействует? А кстати, как он подействовал? Последнее, что я помню...
   Я на мгновение задумалась, а потом застонала от стыда, вспомнив о произошедшем. Точнее о том, что могло произойти. Чуть не произошло.
   - Ксан. Спасибо тебе. Если бы не твоё вмешательство, - я замолчала, не находя нужных слов, но демон и так всё понял. Смягчившись, он величественно кивнул и спокойно поинтересовался:
   - До какого момента помнишь?
   - До возвращения в дом. Это я помню даже слишком хорошо, - страдальчески поморщилась я, а потом с опасением спросила, - Дальше было что-то ещё?
   - Было, ещё как было, - добрым-добрым тоном отозвался демон. - Сначала ты отключилась прямо на полу, точно запойная пьянчужка. Мне пришлось накрыть тебя одеялом, а это не слишком-то просто в облике крысы на тонких лапках. Потом пришёл этот твой драконёныш, попытался перетащить тебя на кровать, но тут ты пришла в себя и принялась грязно его домогаться. Но он ведь раб, - тут в голосе Ксана прорезались трагические нотки. - А рабы не могут отказывать своим хозяевам...
   Я, буквально за мгновенье до этого решившая попробовать выбраться с кровати не разбудив Тиэна, замерла в довольно нелепой позе, практически нависнув над ним. Во многих недостатках меня можно было обвинить, но не в слепоте. То, что Тиэн меня не хочет, было видно невооружённым взглядом. И то, что произошло, является самым настоящим насилием.
   - Да врёт он всё, - неожиданно раздался невозмутимый голос потомка дракона.
   Обладатель голоса перевернулся и, лёжа теперь на спине, смотрел мне в глаза. Пискнув от смущения, я поспешно скатилась с кровати на пол, а человек тем временем продолжил:
   - Вела ты себя спокойно: сама разделась и добралась до кровати, потом долго рассказывала, какой я хороший и как ты рада, что мы встретились. Потом клялась, что найдёшь способ освободить меня от ошейника, и изумлялась местным традициям брака. Кстати, что такое "традиции брака" ты не сказала. А потом приказала больше не сметь использовать слово "госпожа", пожаловалась, что тебе очень холодно и уснула.
   - Ага, - насмешливо подтвердил Ксан. - Прижала его к себе так, что бедный парень не смог вырваться, не прибегая к членовредительству, и уснула.
   Я спрятала в ладонях горящее лицо, мечтая немедленно превратиться во что-нибудь маленькое и незаметное или провалиться сквозь пол.
   - Я в любом случае собирался остаться с тобой в кровати, - возразил следопыт. - Тебя знобило даже под двумя одеялами.
   - Мне так стыдно. Тиэн, я не хочу тебе приказывать. Это подло с моей стороны.
   Я подняла голову, чтобы посмотреть человеку в глаза, и неожиданно обнаружила, что он пристально смотрит на меня, наклонившись практически к моему лицу.
   - Всё в порядке, - он прикоснулся к моему подбородку, заставляя меня откинуть голову, и легонько поцеловал в губы, скорее даже просто едва прикоснулся. - Мне и самому не слишком нравилось это слово. Но традиции, тьма их побери...
   Он улыбнулся и ушёл в другую комнату, а я осталась сидеть на полу, чувствуя, как бешено колотится сердце.
   - Кстати, - неожиданно он заглянул снова. - Один купец готов заплатить тысячу золотых за три гарнца огненного порошка, при условии, что больше мы никому не будем его продавать.
   - Ого! Это гораздо дороже, чем мы рассчитывали, - я восторженно улыбнулась, осознав, что это предложение означает на самом деле. Одноразовый платёж позволит убраться из этого города гораздо быстрее, чем я смела надеяться. А если учесть, сколько времени было потеряно по моей вине, это особенно кстати.
   - Да, но у нас осталось всего сорок порций. Ты справишься с таким объемом? Купец надеется получить товар в течение трёх дней.
   Я выглянула в окно и, убедившись, что очередной день подходит к своему завершению, пожала плечами:
   - Если надо, значит должна справиться. Ингредиентов хватает. Вот только с посудой проблемы.
   Тиэн понятливо кивнул и снова куда-то ушёл, аккуратно прикрыв единственную в доме дверь. Остаток дня и половину ночи я готовила огненное зелье, выкладываясь до последней капельки энергии. Внезапный вынужденный двухдневный перерыв пошёл, казалось, мне на пользу: активация трансмутации зелья давалась мне всё легче и легче. Спустя несколько часов все действия и вовсе перешли в разряд машинальных, любезно предоставив мне возможность обдумать происходящее. И я старательно этой возможностью пользовалась. Вот только мысли раз за разом возвращались к довольно странному поведению Тиэна, вместо каких-то более полезных вещей. После сегодняшнего инцидента он стал относиться ко мне иначе, более мягко. Но при этом, я чувствовала это всем свои кошачьим естеством, как девушка я ему была по прежнему нежеланна. Моё же желание обладать им лишь усилилось. Я замерла, захваченная внезапным и сокрушающим чувством стыда. Макс! Как я могла забыть о нём? Я ведь любила его... Любила?! Я вцепилась зубами в ладонь, наказывая себя за неправильную, неправильную, неправильную мысль. Конечно же, не любила, а люблю до сих пор. Резким жестом инициировав трансмутацию зелья, я шарахнулась в сторону, вовремя осознав, что забыла добавить лунолист, являющийся завершающим компонентом. А значит, результат преобразования может быть абсолютно любым, непредсказуемым. Начиная от полного отсутствия реакции (это было бы лучшим вариантом) и заканчивая созданием философского камня. Или глобальным бабахом, способным разнести пол города.
   Впрочем, на этот раз обошлось: жидкость мгновение помедлила, будто размышляя, что же ей сделать, затем вскипела и разродилась слабым взрывом, закоптившим стенки котелка, да опалившим ближайшую растительность. Тиэн, вернувшийся за пару часов до этого, и успевший, видимо, задремать, выскочил на улицу с весьма встревоженным, хоть и несколько сонным видом. Успокоив его, я печально осмотрела почерневшую бронзу. Зря всё же я надеялась на машинальность своих действий. Зато оттирание котла от копоти позволило вновь думать о чём угодно ближайшие полчаса.
   Решив, что тема любовных взаимоотношений на данный момент слишком болезненна, я обратила свои мысли к разговору в тумане.
   Конечно, Кайр в чём-то прав. Мне очень хотелось наказать Арагорна. В идеале: заставить страдать за всё то, что его милостью пришлось пережить мне. Вот только, переоценивать свои силы в данном деле равносильно глупейшему самоубийству. Так что максимум, на что я могу сейчас рассчитывать, это не дать ему себя использовать. Интересно, что же за задание должен передать мне этот кузнец из Гасры?
   Решив больше сегодня не испытывать судьбу, я дочистила котелок, убрала алхимические принадлежности и легла спать, расстелив на полу спальник и прижавшись к тёплому демону. Кровать той ночью мне почему-то доверия не внушала.
   Утром потомок дракона вновь куда-то исчез и через пару часов вернулся с тремя небольшими глиняными кувшинами. Порошка хватило для того, чтобы наполнить один из них, и я со вздохом продолжила изрядно наскучившее занятие, одновременно пытаясь составить список вопросов, которые хотела задать богине. Времени на общение с ней у меня будет не слишком много, так как порции зелья небольшие, поэтому надеяться на импровизацию не хотелось. Призвать Фрейю я решила этим вечером.
   К середине дня, вымотавшись как собака, я наполнила ещё один кувшинчик и, спрятав его подальше, отправилась к своим мужчинам. Тиэн, вопреки всем традиционным представлениям об истинно мужских занятиях, сооружал мне костюмчик последовательницы богини Геалах из купленной ранее чёрной ткани. Получалось у него это удивительно ловко и уверенно. Аксандр же с истинно демонической язвительностью комментировал этот процесс.
   - Ксан, - недовольно позвала я его и покачала головой, намекая, что ещё немного и иголку с ниткой возьмёт он.
   Моё рыжее сокровище в ответ на это лишь спокойно посмотрело на меня, постаравшись придать морде максимально невинное выражение. Что при его облике было абсолютно непосильным делом.
   Ещё с утра мы договорились, что как только я закончу с заготовкой запланированного на сегодня количества товара, следопыт с демоном уйдут в город, чтобы закупить необходимые для дальнейшего путешествия припасы, да и попросту не мешать моему общению с богиней. Аксандру такой вариант не слишком нравился, он возражать он отчего-то не стал.
   Помимо прочего, ещё вчера я поговорила с Тиэном насчёт забавного напитка с поэтичным названием "савина". Как выяснилось, напиток сей готовился из смеси обжаренных зёрен и подвяленных стеблей одноименного растения. И никаких побочных эффектов, вроде тех, что испытала на себе я, давать он не должен. По утверждению следопыта, савину принято давать даже маленьким детям. Она способствует улучшению кровообращения, спокойному сну и, по слухам, общему оздоровлению. Упросив мужчин купить немного заварки для опытов, а также в последний раз обговорив то, что понадобится для путешествия, я со спокойной совестью начала готовиться к обряду призыва.
   Для начала аккуратно расстелила жёлтую ткань, спасённую от осквернения внезапным обмороком, на полу, постаравшись придать ей форму круга. В каждый угол комнаты поставила по свече. Затем разместила в центре ткани самую приглянувшуюся из драконьих монеток. И храбро выпила из простой глиняной пиалы несколько глотков пугающей на вид жидкости. Смесь зелья призыва, вина и нескольких капель моей крови обожгла язык, заставив на секунду испугаться, что не смогу сказать нужные слова, но боль мгновенно прошла.
   Резко выдохнув и ненадолго замерев в попытке успокоиться, я начала:
   - Своей памятью, своей кровью, своей жизнью взываю к тебе, о Фрейя, - на секунду умолкнув, я проследила, как крошечная огненная искорка, возникшая в центре круга, очерченного тканью, подожгла жидкость в чаше, а затем продолжила. - Дочь твоя ищет совета и помощи. Приди, пока горят свечи, пока кипит кровь, пока звучит дыхание.
   По мере декламации окружающая обстановка менялась, превращая комнату в истинный храм. Потолок поднялся и обзавелся росписью, изображающей Фрейю в самые различные эпизоды её жизни. По углам, там, где стояли свечи, появились высокие, чуть светящиеся колоны, в то время как основное освещение исходило от невысокого алтаря, в который превратился матерчатый круг. И от фигуры, что формировалась в центре алтаря.
   Невысокая, совсем ещё юная девушка, с волосами цвета золота и глазами, будто грозовое небо, улыбалась мне так, словно встретила старую, добрую подругу. Эта улыбка заставила моё сердце петь от восторга, вопреки всем доводам разума.
   - Богиня, - я неторопливо опустилась на колени, выказывая уважение.
   В этот раз, несмотря на присутствие могущественнейшего существа, действиями я управляла сама. То ли возник какой-то иммунитет к перехвату управления чужим сознанием, то ли нэко считала, что я и сама делаю всё правильно. Как бы то ни было, вполне самостоятельно преклонив колени и склонив голову, я дожидалась реакции Фрейи.
   - Эйлинарра, девочка моя, наконец-то ты воззвала, - меня коснулись мягкие, горячие ладони. - Встань, малышка.
   Я послушалась, неожиданно заробев и не зная, что ответить.
   - Ну как ты тут? Освоилась в новой ситуации. Непросто тебе здесь, но я уверена, что ты справишься со всем.
   Неожиданно я осознала, что моя тайная надежда, последняя возможность быстро вернуться домой рассыпается, расползается в мелкие клочья. И вместо вопроса вырвалось утверждение:
   - Вы знали. Вы с самого начала знали, что Арагорн собирается сделать из меня вашу подопечную.
   - Конечно знала, - на невыносимо прекрасном лице богини отобразилось удивление, сменившееся вскоре пониманием. - Он не захотел дать тебе право выбора?
   - Право выбора? - я горько усмехнулась, усаживаясь прямо на пол, у подножия алтаря. - Богиня, видимо, говорит о другом Арагорне.
   - Ты не права, Эйлинарра. Или тебе, быть может, будет приятнее, если я стану называть тебя Катя? - дождавшись утвердительного кивка, она продолжила. - Да, он не захотел выполнить мою просьбу, он перенёс тебя в другое тело и в другой мир, не спросив твоей воли, и, быть может, вопреки ей, но... Нам всем порой приходится совершать поступки, противоречащие нашим желаниям и принципам.
   - Зачем вы защищаете его? - я с усилием заставила хвост прижаться к ноге, чтобы не выдавать чувства слишком уж ярко. - Тем более что теперь я должна предать Арагорна. Или это не истинное ваше желание передал мне Кайр?
   Я ожидала любого ответа: от того, что дроу нагло соврал, до того, что это хитрый шпионский план внедрения меня в стан врага. Я ожидала чего угодно, но Фрейя сумела меня удивить. Она растерянно всхлипнула и резко отвернулась, впрочем, не успев помешать мне увидеть две слезинки, сверкнувшие на её щеках.
   - Всё верно, - спустя несколько мгновений заговорила она, и в чудесном голосе послышалась горькая нотка. - Я ведь говорила, что нам всем приходится совершать поступки, противоречащие даже тому, что составляет основу внутреннего закона. И сегодня я прошу... Я молю тебя...
   Она на мгновение замолкла, пытаясь подобрать слова, и я позволила себе закончить фразу:
   - Кинуть Арагорна? - я говорила преувеличенно циничным тоном, пытаясь таким странным образом осушить её слёзы. - Уверяю, это действие не относится к тем, ради которых мне пришлось бы переступать через себя. Я бы с радостью это сделала и без просьбы моей богини. Однако мне очень не хочется быть пешкой в непонятной игре высших существ. И мне хочется знать, ради чего ты, о Фрейя, решила переступить через собственные принципы.
   Плечи богини, до того напряжённые так, будто на них возлежала вся тяжесть мира, немного расслабились.
   - Ты права, девочка, - она подошла к самому краю алтаря и уселась, аккуратно укрыв ноги длинной юбкой. - Я должна рассказать тебе всё. Вот только рассказ будет долгим.
   Я оглянула на чашу с пламенем, проверяя уровень оставшейся жидкости, и кивнула, показывая готовность слушать. А Фрейя начала рассказывать свою историю:
   - Родилась я в мире, далёком от Мотлхейма. Жизнь моя была счастлива: меня любили и люди, и другие боги. Всё вершилось по слову и желанию моему, и ничто не омрачало будущее. До тех пор, пока не свершилось предсказанное. В наш мир пришла великая беда. В мифологии твоего мира она получила название Рагнарёк. Гибель богов.
   Богиня вздрогнула от ужаса, произнеся это слово, и продолжила лишь спустя несколько секунд.
   - Мне удалось бежать. Ценой... Цена этого оказалась слишком велика. Пятеро богов пожертвовали своими силами, а может быть и жизнями, ради того, чтобы открыть проход из гибнущего мира для меня и дюжины моих валькирий. Так я оказалась в чужом мире. Практически без сил, без верующих. Слабая и беспомощная, я должна была вскоре погибнуть даже несмотря на то, что боги Мотлхейма оказались достаточно равнодушными, чтобы не уничтожать меня. Мне повело: вскоре Гесуто обратился со своей просьбой к богам, и я нашла способ эту просьбу удовлетворить. Я вложила души своих погибших валькирий в тела, созданные магом и наделила их единственной магией, которую могла дать в своём ослабленном состоянии. Так у меня появились первые верующие в новом мире. Ты, наверное, не знаешь, но сила бога очень зависит от того, сколько разумных ему молятся и насколько искренне они это делают. Нэко было немного, зато искренность их веры сторицей окупала небольшое количество. Моя сила росла достаточно быстро, и теперь я не слабее любого из богов Мотлхейма.
   - Всё это очень интересно, - я нервно оглянулась на чашу с огоньком и прижала рукой к полу извивающийся хвост. - Однако я не понимаю, какое это имеет отношение к нынешним событиям.
   - Я как раз подхожу к этому, - совершенно не рассердилась на то, что я её перебила богиня. - Из-за своей слабости в момент создания народа нэко, я позволила себе немного сжульничать. Не хочу перегружать тебя тонкостями Искусства, скажу лишь о результате. Я сумела сделать так, что вы начали черпать силу из противостояния Хаоса и Порядка. Но теперь в Мотлхейме практически не осталось Хаоса. Упорядоченное воцарилось там абсолютно. Твои новые сородичи вымирают, Катерина. Они ничем не болеют и не умирают по глупым случайностям, нет. Но у пары из двух любящих нэко уже не рождаются дети. Если же одна из моих алхимиков сойдётся с представителем иной расы, дитя, если и родится, будет принадлежать расе отца. То же и с детьми воинов моего народа. Пойми, я не хочу принуждать тебя вступать в это всё, но и позволить своему народу погибнуть я тоже не могу. Пойми меня, помоги мне. Прошу тебя, Эйлинарра.
   Я чувствовала себя как человек, попавший в болото. Трясина затягивала всё глубже и глубже: я не хотела участвовать во всём этом, я хотела лишь вернуться домой, забыв всё это как дурной сон. Вот только золотые слёзы на щеках Фрейи, не давали ни шанса вырваться.
   - Но почему именно я?! - вырвался из глубины души стон. - Я никогда не хотела ничего подобного, мне нравилась моя жизнь, мой дом. Почему?
   - Я не знаю, - покачала головой Фрейя. - Выбор Арагорн всегда делал сам. Но я верю, что ты справишься.
   - То есть, - медленно проговорила я. - Мне надо перейти на сторону Хаоса, чтобы спасти тех, кого я не видела ни разу в жизни и к кому меня причислили против моего желания. У меня хотя бы есть шанс вернуться домой, выполнив ваше задание?
   Богиня как-то внезапно поникла, и ответа я дожидалась уже только из вежливости: и так было понятно, что она скажет "нет".
   - Прости меня, девочка, но дать тебе такое обещание не в моих силах. Арагорн гораздо сильнее меня. Я не смогу вернуть тебя в твоё тело и в твой мир. Прости, - она легко коснулась моей щеки, утешая. - Но, быть может, ты сможешь вернуться туда сама. Ведь тебе вполне доступны перемещения между мирами. И ты можешь найти зелье превращения.
   - Учитывая, что сейчас мой уровень даже ниже, чем тот, с которым юные нэко начинают профессиональное обучение, я очень удивлюсь, если переживу ближайшие пару недель. Что уж тут говорить об открытии новых зелий для активации переместителя?
   - Что значит "ниже"? - непритворно изумилась Фрейя. - Я вижу, что твой уровень сджель, жизненной энергии, соответствует как минимум пятому году обучения.
   - Насчёт энергии не знаю, - призналась я. - Но до тех пор, пока Арагорн не отдаст мне золотое перо, всё останется на уровне начинающего подмастерья.
   И лишь договорив, я осознала, что что-то идёт не так. Хрупкая девочка, которой только что была богиня, превратилась в воинствующую фурию:
   - Он не передал тебе мой дар? Как он посмел?
   - Не знаю, как он посмел, - усмехнулась я. - Но отдать мне его он обещал только тогда, когда я выполню задание.
   Фрейя вновь переменилась: теперь передо мной сидела рассудительная девушка с явным талантом тактика.
   - Я не могу сейчас потребовать, чтобы он отдал тебе перо. И не могу дать другое. Боюсь, что открытое противостояние с Арагорном мне не выдержать. Ты выполнишь его задание?
   - Как будто у меня есть выбор, - горько отозвалась я.
   - Выбор есть всегда, - неожиданно ответила богиня, практически процитировав Кайра. - Послушай, времени осталось немного. Я не смогу говорить с тобой часто. Тебе придётся общаться с посланцами Хаоса. Будь осторожна с ними. Скорее всего тебе придётся общаться с одной из помощниц Артаса, Сказительницей. Постарайся встретиться с ней. Скажи, что я прошу не посвящать тебя Хаосу до тех пор, пока ты не закончишь это дело с Арагорном. Метка Хаоса слишком заметна.
   Я вздрогнула и с отчаянием оглянулась на чашу, жидкости в которой осталось на самом донышке. Неожиданно Фрейя порывисто обняла меня и быстро зашептала:
   - Послушай, я не смогу дать тебе слишком много. Большей частью ты достигнешь всего сама. В том числе, и очень долгую, почти бесконечную жизнь. Однако есть то, что обрести ты сможешь только с моей помощью. Истинную любовь.
   - Неправда! - не сумела я сдержать эмоции. - Я люблю Макса.
   Богиня печально улыбнулась:
   - Вспомни его лицо.
   - Что?
   - Просто попробуй вспомнить, как он выглядит.
   Я изумлённо смотрела на неё, осознавая правоту Фрейи, но всё ещё не желая её принимать:
   - Неправда, неправда. Это нечестно.
   - Так бывает. Тебе было хорошо с ним, но это не любовь. Я же предлагаю тебе истинное чувство, которое никогда не иссякнет, будет вечно греть тебя.
   - В этом мире нет ничего вечного, - чуть заметно усмехнулась я. - Как я могу поговорить с этой помощницей Артаса?
   - Думаю, тебе придётся выйти в межмирье. Для нэко это затруднено: ваша жизненная энергия прочно привязывает вас к любому миру, давшему пристанище одной из алхимиков. Поэтому, если ты решишь поговорить со своим новым знакомым, избавься хотя бы от половины запаса сджель.
   Подёргав ухо, я вспомнила, что этим словом обозначается та энергия, которая тратится на создание зелий.
   - То есть, если бы я тогда так не вымоталась, то не попала бы в туман, не встретилась бы с Кайром и, скорее всего, ещё очень долго не посмела бы обратиться к прекраснейшей из богинь. Есть в этом какая-то ирония. Однако сейчас, - я устало улыбнулась, - не получается сообразить, какая именно. Если я попаду в то место, каким образом мне вернуться обратно?
   Фрейя на секунду задумалась, а потом невозмутимо прокусила свой палец и начертила у меня на лбу несколько знаков. Капля крови, упавшая на алтарь, светилась тем самым золотом, что и ошейник Ксана, а также я сама во втором зрении.
   - Этот знак приведёт твою душу к телу тогда, когда ты сама захочешь, - быстро шепнула Фрейя, не давая времени на осмысление этого странного факта. - Стоит лишь произнести хоть пару стихотворных строк о возвращении домой. Теперь мне пора, время на исходе.
   Богиня внезапным, порывистым движением прижала меня к себе и отпрянула, оставив на щеке прикосновение нежных губ.
   - Помни, Эйлинарра, ты - одна из моих дочерей. Я люблю тебя и желаю счастья. Будь сильной и награда превзойдёт все ожидания.
   Огонёк в чаше слизнул последнюю капельку топлива и погас, и вместе с ним погасло волшебство преобразившее комнату. А я осталась наедине с отчаянием.

Глава 15

  
   К возвращению мужчин я успела собрать себя в кучку, умыться холодной водой и решить, что выберусь из этой заварушки живой во что бы то ни стало. Выберусь и найду путь домой. Ну а пока что мне придётся делать то, что говорят божественные создания.
   Убирая атрибуты ритуала, я наткнулась на полу на две полупрозрачные капельки цвета шампанского. Забавно, на земле существует легенда, что слёзы Фрейи, попадая на землю, превращаются в золото, а падая в море, становятся янтарём. Не совсем правы были древние: не золото и не янтарь, но вещество во много раз ценнее. Слеза богини, сама по себе являясь реликвией, несла также массу полезных свойств. Так маг мог найти в ней невероятный источник энергии, обычный человек, раздобывший простенький на вид амулет, навеки заручился бы божественной поддержкой и покровительством, добившись в жизни такого, о чём без него и мечтать не смел. Ну а мы - алхимики - делали на основе слёз самые невероятные зелья. В частности, то самое зелье абсолютного исцеления, излечивающее все известные нам болезни, смертельные раны и даже старость. К слову говоря, у алхимиков, вернувшихся из Великого Поиска, считалось хорошим тоном раз в двадцать-тридцать лет взывать к Фрейе, рассказывать ей весёлые истории, смеша до слёз, либо петь печальные, трогающие душу баллады... А через несколько дней омолаживать себя и своих любимых. Благодаря этому странному обычаю до сих пор (точнее говоря, до момента последнего воспоминания о Мотлхейме, хранящегося в моей второй памяти) были живы первые нэко, очистившие долину Мортар.
   Я быстро осмотрела ткань, в надежде найти капельку крови, запятнавшую алтарь во время разговора, но поиск ничего не дал: видимо, кровь осталась в мире Фрейи. Впрочем, особой надежды я не испытывала, так что и разочарования не наступило. На скорую руку сшив небольшой мешочек из куска ставшей ненужной жёлтой ткани, я бережно уложила туда камушки-слёзы, и повесила его на шею с помощью шнурка, сплетённого из той же ткани. Вообще, я предпочла бы сделать тару из чего-нибудь более прочного, желательно мифрильного сундучка, мифрильной же цепью закреплённого у меня на запястье. Уж больно ценным был неожиданный трофей, но рядом, увы, не было ни мифрила, ни уж тем более кузнеца, способного этот металл обработать. Поэтому теперь я каждые пять минут проверяла тряпичный "кулончик" на сохранность.
   Убедившись, что более ничего ценного в комнате не завалялось, я перекусила и продолжила творить огненный порошок. Работа эта требовала всё меньше сосредоточенного внимания, и я позволила себе отвлечься на размышления о странной осведомлённости скандинавов о Фрейе.
   Конечно, правы они были не во всём, вот только расхождения с истинным положением дел столь незначительны, что списать их можно даже на неточность перевода. Ну или на изустный способ передачи информации, который всегда неминуемо ведёт к искажениям. Жаль, что я не задала этот вопрос самой богине.
   Тиэн, пришедший уже ближе к полуночи, притащил совершенно невероятное количество самых разных вещей, и я, оставив своё изрядно надоевшее занятие, бросилась рассматривать покупки.
***
   Встреча с купцом была назначена на полдень следующего дня, и я, совершив практически подвиг, сумела закончить к этому сроку нужное количество порошка. Оставив меня, обессиленную и опустошённую, отдыхать, Тиэн снова отправился в центр. Аккуратно упакованные вещи и провизия уже дожидались своего часа, да и я валялась в последний раз на кровати полностью одетая, разве что не в берцах. Мы собирались отправиться в путь, не теряя ни одной лишней минуты: на этом особо настаивал следопыт. Одета я, кстати говоря, была в костюм "искательницы истины". Чёрная просторная хламида полностью маскировала фигуру, скрывая и хвост, и пушистые руки. Странный головной убор, обретший временное пристанище на столе, представлял из себя нечто вроде объёмного капюшона на жёсткой основе. Он жутко сдавливал мне уши, заглушал большую часть звуков, но при этом скрывал основные признаки существа, отличного от человека. Я бы абсолютно не удивилась, если бы узнала, что эту религию придумали эльфы, желающие невозбранно путешествовать по этой стране. Больно уж удобно прятать под всем этим не только длинные уши, но и оружие.
   Отдохнуть и выспаться мне не дали: очень скоро вернулся потомок дракона, уже в образе молодого, обнищавшего аристократа. Он привёл наших коней, споро погрузил на них вещи, и мы вышли из города через ближайшие ворота.
   Признаться честно, я испытала немалое облегчение, когда городская стена осталась где-то позади. Больно уж страшно смотрели люди на наш транспорт: казалось, их удерживает от нападения только постоянно лежащая на рукояти сабли рука Тиэна. На этом облегчении и пролетела, не задумываясь, первые несколько часов пути. Зато потом, когда город превратился в едва заметную точку на горизонте, а редкие попутчики были догнаны и обогнаны, я всё же заинтересовалась причиной такой спешки. Тем более что, так и не научившись правильно сидеть на лошади, к тому времени уже начала страдать от боли в ногах.
   - Тиэн, нам действительно необходимо так торопиться? Я, кажется, не слишком приспособлена к подобным переходам.
   Я как можно виноватее улыбнулась оглянувшемуся следопыту и покорно кивнула, когда он отозвался:
   - Потерпи ещё немного. На следующем повороте мы свернём в лес и там передохнём.
   Следующий поворот показался почти к закату, когда я, изрядно утомлённая и обессиленная, уже успела употребить порцию обезболивающего. Оставалось его, к слову говоря, совсем немного: ещё на пару дней пути, если всё пойдёт так и дальше. Впрочем, ближе к привалу мне показалось, что я сумела найти позицию, в которой боль не накапливается, а значит, есть шанс всё же приноровиться к езде на этом, несомненно, прекрасном, но очень уж неудобном животном.
   Тиэн с жалостью посмотрел на то, как я практически шмякнулась с коня на землю, с трудом удержавшись на ногах, и, уложив точно куклу на расстеленное одеяло, принялся разминать мне икры. Я попыталась вяло сопротивляться, но эта попытка была жёстко пресечена:
   - Эйли, нам ещё сегодня ехать. И завтра. А потом, в лучшем случае, ещё день. Ты так к концу пути и вовсе ног лишишься.
   Я страдальчески застонала, ощутив как приятное онемение в конечностях сменяется быстрым, злым покалыванием.
   - Тиэн, ты ведь говорил, что тут пешком пять дней. Ну их, этих лошадей... Пешком мне будет гораздо проще.
   Я вспомнила бешенную гонку, которую устроил нам следопыт после ночёвки в оставшейся для меня безымянной деревушке, и усомнилась в собственных словах, однако поправляться не стала. Тем более что собеседник, в ответ на мой умоляющий тон, лишь покачал головой, а потом ушёл вглубь леса, велев мне продолжать массировать ноги и пообещав принести хвороста для костра.
   Задумчиво посмотрев в сторону, где скрылся потомок дракона, я решительно открыла одну из сумок, висящих у седла моего коня. Внутри, свернувшись рыжим уютным клубочком, тихо посапывал-посвистывал демон, не проявляя ни малейших признаков готовности проснуться. Пребывал он в таком состоянии ещё со вчерашнего вечера, просыпаясь лишь для того, чтобы сбегать во двор и перекусить.
   - Ксан? - я безжалостно вытащила лёгкое тельце за шкирку и потыкала пальцем. - Просыпайся, дитя Хаоса.
   Безвольно висящий демон приоткрыл один глаз и, не заметив на моём лице ни капли раскаяния, обречённо поинтересовался:
   - Чего надо?
   - Посоветоваться хочу, - задумчиво "обрадовала" я его, а потом, уступая любопытству, осведомилась. - А с тобой-то что такое? На моей памяти ты ещё ни разу столько не спал.
   - Что, действительно не догадываешься? - он даже оба глаза открыл от удивления. - Энергию я экономлю. Единственный источник Хаоса остаётся всё дальше и дальше, а душами меня кормить, подозреваю, ты будешь редко и неохотно. И если это и был "совет", ради которого ты меня разбудила, то положи обратно и больше не дёргай.
   Я задумчиво расположила демона на одеяле, почесала ему шею и вздохнула: действительно, кормить его душами мне бы не хотелось. Не дело это, чужие души демону скармливать. Даже если демон - хранитель, а души принадлежат тем, кто пытался причинить тебе зло.
   - Нет, будила я тебя не для этого. Меня Тиэн волнует, - я задумчиво закусила губу. - Как-то слишком уж он торопится. Будто Арагорн, осознав что меня он спешить не заставит, воздействовал на нашего спутника.
   - И? - ворчливо отозвался Ксан, осознав, что продолжения не последует.
   - На самом деле это так?
   - А мне откуда знать, хозяйка?! - в мыслеголосе демона послышалось потрясение. - Я тебе что, арагорновый приближённый? В конце концов, посмотри на этого своего драконёныша вашим вторым зрением. Уверяю, вмешательство в его волю божественной сущности ты заметишь. А теперь я сплю. И не буди меня без серьёзной причины.
   С этими словами он свернулся в клубок и через мгновение захрапел. А я всё же решила последовать совету более опытного путешественника и занялась своими ногами. Согревающий массаж, который не раз и не два приходилось делать приползавшему после очередной тренировки то ли по кенпо-каратэ, то ли по кэндо, то ли вовсе по капоэйре Максу (а свои увлечения он менял как перчатки, храня верность лишь ролевому движению) сгодился и здесь. Добившись того, что кровь снова весело забегала по жилам, а мышцы, одеревеневшие от нескольких часов напряжения, вернули эластичность, я печально исследовала намечающиеся от постоянного соприкосновения с лошадиными боками дыры на брюках. Надеюсь, путь до Гафсы они выдержат, а там придётся озаботиться покупкой новых штанов. И почему я не подумала об этом в Оссоре?
   Тиэн, выбравший именно этот момент для того, чтобы вернуться, с интересом посмотрел на меня и, хмыкнув, вытащил кусок кожи и коробочку с нитками и иголками.
   - Держи, - он кинул эти предметы мне и принялся устраивать костёр и варить мясную кашу.
   Итогом привала стали: приятная сытость, пытающаяся перейти в дрёму, кривые кожаные заплатки на штанах и странная недоговорённость, оставшаяся между мной и Тиэном. Ксан, так и не проснувшийся даже ради еды, вновь перекочевал в сумку, а я наконец-то решилась последовать его совету.
   Мне почему-то казалось, что если Арагорн действительно каким-то образом повлиял на моего спутника, вторым зрением в ауре потомка дракона я увижу что-то ужасное, но нет... Ничего подобного не обнаружилось. Более того, аура окрепла, расширилась, стала ярче. А вот зелёные пятна, когда-то привлекшие моё внимание, напротив сильно побледнели. Признав свою полную несостоятельность в вопросе значения всех этих цветов, остаток дня я пыталась выцарапать информацию о втором зрении из памяти моей нэко. Безрезультатно.
   Второй день пути прошёл без происшествий. Тиэн, с чего-то решивший, что дорога через лес будет короче, свернул с наезженного пути. Благодаря этому скорость нашего передвижения значительно упала, и поездка мне даже начала нравиться. А если бы не внезапная мрачная замкнутость следопыта, так и вовсе привела бы в восторг. Однако Тиэн смурнел прямо на глазах, ведя нас всё дальше в лес. На любые мои вопросы он вежливо и очень холодно отвечал "позже" или "сейчас неудобно говорить", а потом и вовсе вырвался вперёд настолько, что разговаривать стало действительно неудобно. Остановились мы всего один раз, возле ручья, чтобы набрать воды и напоить коней. Вместо обеденного привала мне перепал кусок жаренного ещё в Оссоре мяса и фляга слабого вина.
   -Да что же такое с тобой происходит, Тиэн Рийский, правнук дракона? - пробормотала я себе под нос, поглаживая нервничающего коня по шее. К вечеру следующего дня мы должны были добраться до Гафсы, а входить туда со спутником в таком состоянии я не собиралась. Значит, надо всё же выудить из него причину такого поведения. Поразмыслив, я решила отложить разговор до вечерней стоянки, однако выполнить своё намерение не сумела по техническим причинам: непрерывное движение утомило настолько, что уснула я даже не дождавшись традиционной каши. И засыпая на с трудом расстеленном спальнике, я ещё успела почувствовать, как человек укрыл меня лишним одеялом и тихо сказал:
   - Прости, малышка, но нам действительно надо торопиться.
    Интерлюдия. Демон Аксандр.
      Уснули. Наконец-то. Теперь надо вести себя очень тихо. Этот проклятый охотник спит слишком чутко.
        Рыжая трёххвостая тень крадётся мимо спящих.
        Всё проскочил, теперь можно быстрей - не услышат.
       Тень вскакивает и мчится вперёд, покрывая огромные расстояния за невероятно малое время.
        Вот хорошее место. Здесь и сделаю. Она будет довольна. Плохо, что прорыв далеко. Много, слишком много энергии потрачу. Этот драконёныш с его богами и защитой. Не спалось ему. Насколько всё было бы проще сделать тогда. Ладно, хватит терять время.
        Демон мечется по полянке, оставляя тусклый красный след, складывающийся в сложный рисунок. Скорость его такова, что уследить практически невозможно. Постепенно узор становится всё более насыщенным. Прыжок за прыжком, всё быстрее и быстрее. Рисунок обретает завершённость, пугающую реальность, превращая окружающий лес в тусклую картинку
        Есть. Получилось. Устал. Полтора хвоста здесь оставил. Плохо. Впрочем, Она возместит, раскошелится на несколько душ. Никуда не денется. Она не хочет, чтобы "хозяйка" задавала мне ненужные вопросы. А я ведь не могу лгать "хозяйке". А теперь посмотрим, что оттуда выйдет.
        Уставший, как будто потускневший демон, торжествующе смотрит на открывающийся портал. Из которого в мир выползает нечто, не имеющее право на существование. Аморфная масса быстро приобретает форму, превращаясь в угольно-чёрное существо, напоминающее пятиглавую змею с короткими крыльями.
        Во имя Всеиспепеляющего Пламени. Это же надо было так не повезти. Или? Если девчонка справится с этим, сила её вырастет немеряно. А если не справится? Значит, не повезло. Всё, надо уходить отсюда. Пока Хаос не успел материализовать эту окончательно. И след. Обязательно надо оставить след. Чтобы эта красавица не отвлеклась на посторонних.
   Вскоре вернувшийся в лагерь демон легко мазнул кончиком одного из трёх хвостов по лицу спящего мужчины, а затем спокойно уснул рядом со свернувшейся клубком нэко.
***
   Проснулась я от того... Ну, хотелось бы сказать, что разбудило меня неясное предчувствие приближающейся угрозы, что тончайшее кошачье чутьё, полученное вместе с нэчьим телом, подало сигнал задолго до возникновения реальной опасности. Но, увы, всё было гораздо приземлённее: дало о себе знать то довольно значительное количество воды, которые было выпито мною во время долгого пути. Осознав это нестерпимое желание посетить близлежащие кустики, я тихо, стараясь не разбудить мужчин, поднялась и, едва отойдя за ближайшее дерево, услышала сонный голос рыжего несчастья:
   - Кнут возьми.
   - Что?
   - Кнут, говорю, возьми.
   Я оглянулась на Ксана, даже не повернувшего ко мне головы, и улыбнулась:
   - Слушай, я ухожу на три минуты на десяток метров от лагеря. Ну зачем он мне может пригодиться?
   Демон рассерженно фыркнул:
   - Иногда я думаю: к тому времени, когда хозяйка осознает, что это не её любимая однокомнатная квартирка, где самой большой опасностью ночного пути является брошенная расшалившимся домовым швабра, а также не одна из этих дурацких компьютерных игр, в которых можно в любой момент перезагрузиться, она уже успеет умереть. Либо ты берёшь с собой оружие, либо я иду с тобой... И, верь мне хозяйка, ты об этом успеешь раз сто пожалеть.
   Наконец-то сознав удивительную абсурдность данного разговора, я демонстративно надела плащ с вшитым патронташем, заполненным какими-то зельями, зацепила в крепление кнут и гордо отправилась в кустики, раздражённо подёргивая хвостом. Все опасения Ксана казались мне страшной глупостью: ну что такого может случиться за несколько минут уединения?
   Закончив свои дела, я поправила одежду, ещё раз покачала головой, недоумевая, что же произошло с демоном-хранителем, и замерла, сделав едва ли пару шагов по направлению к месту стоянки. Странный, идентифицированный памятью нэко как угрожающий, звук исходил из глубины леса прямо за моей спиной. Рука как-то непроизвольно легла на рукоять кнута, а шерсть встала дыбом, очевидно демонстрируя уровень нервного возбуждения.
   Шелест сместился правее и приблизился. Резко развернувшись, я заметила тень, скользнувшую между деревьями, вот только куда она делась потом увидеть не удалось.
   - Ксан?
   Каюсь, первая мысль, мелькнувшая у меня в этот момент, была о том, что мой ненаглядный демон решил ещё и таким образом продемонстрировать мне необходимость параноидальной осторожности. Решив немного проучить его, я вытащила кнут и, как можно тише вспрыгнула на весьма удачно расположенную ветвь растущего неподалёку дерева. Затаившись, я напряжённо вслушивалась в звуки леса, пытаясь вновь вычленить тот, что привлёк моё внимание. И чем дольше я вслушивалась, тем страшнее мне становилось. Лес будто вымер: все те писки, скрипы, шорохи, которые сопровождали нас на протяжении всего пути, исчезли. Стояла неестественная, мёртвая тишина. Тишина, которой попросту не должно быть в лесу. Испуганно сглотнув, я прижалась плотнее к стволу дерева и мысленно "возопила", вкладывая в зов всю истовую ярость человека, предчувствующего смертельную опасность:
   * Ксан! - а потом ещё раз, вложив в обращение весь ужас: - Ксан, чёрт бы тебя побрал!
   Демон не отзывался. Я вообще не чувствовала его присутствия: ощущение, назойливой мухой обитающее на границе моего восприятия с самого момента попадания, исчезло, как будто никогда не было в моей жизни нахального рыжего чудовища.
   - Я должна успокоиться, - глубоко вдохнув, чуть слышно прошептала я, и это оказалось ошибкой.
   Верно существо, прятавшееся в лесу, обладало гораздо лучшим слухом, чем я. Стоило только заговорить, как оно резким прыжком вылетело из теней, устремившись ко мне с невероятной скоростью. Уворачиваясь, я не удержалась на ветке и рухнула вниз, приземлившись на все четыре конечности благодаря скорее удаче, чем собственной ловкости. Как ни удивительно, падение спасло мне жизнь: атакующая тварь врезалась в дерево примерно там, где мгновение назад находилась я сама. Зашипев точно десяток змей разом, она встряхнулась и ринулась на меня вновь. Отскочив в сторону, я отмахнулась от твари кнутом, уже практически ощутив дыхание смерти, но жизнь преподнесла новый сюрприз: создание явно боялось моего оружия. Тварь извернулась в прыжке, резко сменив направление, а затем замерла напротив меня. Это дало возможность разглядеть противника как следует.
   Угольно-чёрная змея длиной около метра стояла в позе готовящейся к атаке кобры. Ну, если бы у рассерженной кобры было целых пять голов, она бы выглядела именно так. Впечатление странным образом усугубляли короткие крылья, расположенные на теле змеи чуть раньше, чем оно разделялось на пять шей. При этом единое тело свернулось в кольцо на земле, в то время как шеи угрожающе раскачивались из стороны в сторону. В каждой змеиной пасти угрожающе поблескивали два длинных клыка.
   - Ксан! Тиэн! - теперь я орала в голос, уже не боясь привлечь внимание этого создания. Но спутники, несмотря на ничтожное расстояние, разделяющее нас, не откликнулись.
   Существо, будто очнувшееся благодаря моему крику, резко выпрямилось, взвившись в воздух в резком прыжке. Я поднырнула под летящее тело и взмахнула кнутом, стараясь зацепить тварь, но она резко взмахнула своими крыльями и увернулась от удара. Проклятье! Её крылья слишком коротки, чтобы на них летать, зато они помогают маневрировать в воздухе. Что же делать?
   Стараясь не терять змею из поля зрения и держать между нами явно пугающий её кнут, я провела кончиками пальцев свободной руки по зельям, находящимся в патронташе плаща. Будь дважды благословен Ксан, заставивший меня его надеть: короткий взгляд подтвердил, что я вытащила последнее оставшееся зелье взрыва. Одно зелье - один шанс. Я обязана справиться.
   - Иди сюда, отродье Мортар, - я внутренне собралась, готовясь к новой атаке. - Я тебя угощу.
   Тварь будто поняла меня: вместо того, чтобы кинуться на звуки голоса как в прошлый раз, она выжидательно замерла, глядя на меня немигающими жёлтыми глазами.
   - Ну же, давай, делай что-нибудь, - я крадучись пошла по большом кругу, всё время держа противника в поле зрения.
   Судя по рассерженному шипению, змее это не слишком понравилось. Она несколько мгновений наблюдала за моими перемещениями, а затем вновь взлетела в прыжке, устремившись ко мне всеми пятью угрожающе раскрытыми пастями. Но в этот раз я была полностью готова к атаке и, хотя моя скорость реакции едва ли была выше, чем у твари, сумела её опередить. Я вновь увернулась и хлестнула кнутом, но теперь резкая смена направления движения змеи не стала для меня сюрпризом, и оружие на излёте полоснуло одну из голов твари. И вместо того, чтобы отбросить существо или нанести небольшую рану, как можно было бы ожидать, кнут, полыхнув весёлым изумрудно-зелёным пламенем, отсёк одну из пяти голов. Чёрная кровь пролилась на траву, змея, издав какой-то совершенно невероятный стон, рванула в сторону, оказавшись в удобной для применения зелья взрыва позиции. Вот только я, ошарашенная поведением собственного оружия, практически упустила удачный момент и метнула пузырёк в тот момент, когда тварь, обозлённая болью и потерей части тела, вновь рванулась в атаку. И то, что я промахнулась, стало понятно ещё в мгновение броска. А вот дальше началось совсем неожиданное: рана твари вспузырилась чёрной кровью и слизью, которые сформировали новую голову. Это произошло мгновенно: вот змея взвилась в воздух, практически одновременно с моим броском, вот обрубок сформировался в утолщение, в котором прорезались глаза и пасть с оскаленными клыками, вот тварь поравнялась с летящим пузырьком взрывного зелья... И тут она совершила самый глупый, и последний, поступок в своей жизни: одна из голов, кажется, та самая, только что отросшая, резко повернувшись схватила стекляшку и раздавила её мощными челюстями. Всё, что я успела сделать, это нырнуть за ближайшее дерево, в надежде, что оно хоть немного защитит меня от взрыва.
   Очнулась я довольно быстро, если судить по тому, что всё же очнулась. Дерево, за которым я пыталась укрыться, оказалось свалено и сильно повреждено, но нелегкую миссию по защите моего хрупкого тела от взрывной волны выполнило. На мне почти не было повреждений, зато немалое количество чёрной крови и ошмётков змеиной плоти покрывали плащ, волосы и руки. Причём там, где всё это попало на открытую кожу, я ощущала жуткое жжение. Судя по всему, кровь этой твари была ядовитой. Резво отряхнувшись, я помчалась в сторону стоянки. Тиэн и Ксан не отозвались, когда я их звала. Мне даже думать было страшно о причинах этого. Что если эта тварь добралась до них, когда они спали?
   Вылетев на полянку, я застала совершенно идиллическую картинку: оба моих мужчины спокойно спали. Я слышала их ровное дыхание, видела равномерно вздымающиеся грудные клетки, и напряжение, вызванное болью, страхом за свою и их жизни, потихоньку отступало. Я почувствовала, как в груди зарождается истерический смех, попыталась сдержаться, но не сумела: он прорвался, перемежаясь нервными всхлипами и невнятным шёпотом. Рухнув рядом со своей сумкой, я трясущимися руками нашарила в ней малое зелье исцеления, а рядом нашла флягу с водой. Тиэн, разбуженный, видимо, шорохом и звяканьем, которые всё же вырвались, несмотря на моё желание двигаться бесшумно, вскинулся на своём лежаке.
   - Госпожа? - он разглядел моё бедственное состояние, и его глаза расширились от изумления. - Что с тобой произошло?
   Я, прищурившись, осмотрелась, размышляя, что бы я увидела в этих сумерках своими бывшими глазами. Руки мои в это время жили своей жизнью: открыли флягу, ополоснули ошмётки мяса и кровь, задержавшиеся на голой коже.
   - Эйли? - Тиэн, почувствовавший моё состояние, подошёл ко мне и попытался коснуться плеча.
   - Не трогай! - я уклонилась от его руки, а потом через силу добавила: - На мне сейчас весьма опасная субстанция.
   - Как это произошло? - он взял другую флягу и принялся смывать грязь и кровь с плаща.
   - Знаешь, у тебя отличное зрение, - задумчиво произнесла я, не отвечая на вопрос. - В такой темноте немногие люди могут что-то увидеть. А ты спокойно различаешь чёрное на чёрном...
   - При чём тут?..
   Я не дала ему закончить вопрос, продолжив:
   - И слух у тебя хороший. Я производила не так уж много шума, когда пришла. Посмотри, Ксан проснулся только тогда, когда ты со мной заговорил, а ведь у него воистину демонический слух, - я истерически хохотнула, и полезла в сумку за чистой тканью.
   - Вот только какого дьявола вы не услышали, когда я звала на помощь?! - мне хотелось орать, кинуть чем-нибудь в демона, заинтересованно повернувшего в нашу сторону ухо, но не соизволившего хотя бы приоткрыть глаз, хотелось ударить сидящего рядом человека... Но я сдерживала это желание. Вместо этого я оторвала кусок жёлтого полотна и, обильно смочив его целительным зельем, принялась смачивать "горящие" участки кожи. Жжение сменилось жуткой чесоткой, свидетельствующей, что процесс заживления начался.
   Растерянность на лице Тиэна меня ни капли не обрадовала. Да и то, что Ксан наконец-то проявил заинтересованность, приподняв голову и задрав все три хвоста.
   - Госпожа, я не слышал никакого зова...
   - Угу, - демон кивнул. - Согласен. Что произошло?
   - На меня напало что-то... Странное. Змея с пятью головами. Тиэн, у вас здесь такое водится?
   - Нет. С пятью головами? На них бы охотилась вся Империя. Эйли, что с тобой?!
   Возбуждение, на котором я держалась до сих пор, начало уходить. Перед глазами всё завертелось, а в теле появилась мучительная слабость, которую не получилось преодолеть. И я позорно упала в обморок.
   Дальнейшее путешествие прошло в полузабытьи. Судя по всему, часть яда попала мне в кровь и, хотя не сумела убить, серьёзно подорвала здоровье. Однако Тиэн продолжал двигаться к городу: он сажал меня на лошадь перед собой, постоянно удерживая безвольное тело от падения. На привалах отпаивал какими-то отварами и бульонами. Твёрдую еду мой организм не принимал, пара экспериментов окончились весьма печально: потомку дракона пришлось держать мои волосы, пока я избавлялась от крох принятой пищи.
   Несмотря на всё это, в период прояснения я умудрилась поговорить с Ксаном, и он рассказал мне о змее, ставшей моим противником.
   - Это был демон, - тон моего хранителя навевал странные воспоминания о часах, проведённых в лекционных залах любимого и ненавистного (особенно в период сессии) института. - Судя по твоему описанию, молодая гидра или... в вашей культуре о таких неизвестно. Скажем, псевдонаг. Они оба умеют отращивать головы, хотя гидры, чаще всего, вместо одной отрубленной выращивают от двух до пяти новых. Отличное умение, кстати говоря. Мне бы так.
   Он вздохнул и надолго замолчал, продолжив лишь после моего вопроса:
   - Как эта тварь сделала так, чтобы вы меня не услышали? Я была в двух минутах ходьбы.
   - Понятия не имею. Ни те, ни другие такого не умеют, - совершенно искренне, с каким-то непонятным удовольствием отозвался Ксан. - Спи. Ты уже устала, а мы скоро въедем в город.
   В город мы въехали вечером четвёртых суток дороги, через полтора дня после нападения демонического создания. К этому времени я уже оклемалась настолько, чтобы самостоятельно держаться в седле, старательно прятать взгляд от окружающих и не мешать Тиэну в переговорах со стражниками у ворот. На то, чтобы разглядывать окружающую обстановку сил уже не хватало, поэтому моим первым впечатлением о Гафсе стали шум сотен спешащих куда-то людей и едва уловимые, на самой грани кошачьего обоняния запах моря и вонь гниющей рыбы и водорослей.
   Тиэн в этот раз принял облик того же молодого аристократа, но разительно изменил манеру поведения. А ещё, но это я заметила гораздо позже, он спрятал свою саблю в багаж и не стал скрывать рабский ошейник. Потомок дракона довольно дружелюбно договорился о чём-то со стражниками, передал им из рук в руки несколько серебряных и медных монет и, кивнув мне, направил коня в ворота.
   Вскоре мы нашли постоялый двор, посоветованный Тиэну теми самыми стражниками и сняли там одну комнату на двоих. И тут я убедилась, что самого страшного в этом мире со мной ещё не произошло. Но вполне может произойти буквально через несколько минут. Постели, стоящие в номере были просто переполнены всяческими насекомыми. Я вдруг резко осознала, что чувствую себя достаточно хорошо, чтобы сейчас, немедленно отправиться искать кузнеца Дарса. А ещё лучше - корабль до Мин-Йаршериса. Тиэн, нагруженный нашим багажом, шёл прямо за мной и, естественно, моё резкое торможение не осталось для него незамеченным:
   - Госпожа? - тут он заметил мой застывший взгляд, направленный на пытающееся уползти подобие матраса, и больше ничего спрашивать не стал, выдвинув вместо этого довольно рациональное предложение: - Мы вполне можем спать на полу. У нас много одеял.
   - Хорошая идея, - согласилась я. - Вот только зачем тогда надо было вообще платить деньги за постоялый дом?
   - Во-первых, здесь теплее, чем на улице, - Тиэн придирчиво осмотрел грубо отёсанный деревянный пол в углу комнаты, прежде чем сложить туда сумки. - А во-вторых, те, кто в Гафсе проводят ночи на улице, чаще всего через пару дней оказываются на острове Ильмахта, в услужении у тамошних колдунов.
   - Что за остров Ильмахта с его колдунами? Ты мне о них не рассказывал. Может, они смогут мне помочь?
   - Нет! - в его голосе слышалось слишком много эмоций для такого простого и короткого слова. - Лишённые магических способностей туда попадают только в качестве рабочей силы. Или жертв для их жутких экспериментов. По доброй воле на остров путешествуют только торговцы людьми.
   Я хмыкнула, но продолжать расспросы не стала, вместо это усевшись на жёсткий деревянный стул. Сумка со спящим демоном - единственная, которую несла я - перекочевала на стол.
   - Какие у нас планы на сегодня?
   Тиэн устроился на втором, опасно скрипнувшем под его весом, стуле и ответил:
   - В первую очередь надо продать коней. Затем... Не знаю. Ты ведь так и не рассказала, что тебе поручил совершить в Гафсе бог.
   - Ох, сама не знаю, - я досадливо поморщилась. - Он велел найти кузнеца по имени Дарс, который даст дальнейшие инструкции.
   - Кузнеца? - потомок дракона в раздумьях откинулся на спинку стула и произнёс: - В городе не может быть много кузниц, иначе они будут мешать друг другу, отбивая заказчиков. Значит, найти этого Дарса будет не так уж и сложно, просто поспрашивая в городе. Жаль, что ты не сказала мне этого раньше: я бы спросил у стражников. Ладно, я сейчас уйду, попробую найти покупателей на коней и заодно узнаю, где находятся местные кузницы. А ты пока что отдыхай. Принести тебе поесть?
   - Это было бы хорошо, - я откровенно зевнула и принялась стелить на пол одеяла, выбрав местечко как можно удалённее от обеих кроватей. - Только здесь ничего не покупай. Рыба, из которой они готовят, была свежей, наверное, дней пять назад. И сорок пять специй, которые повар вбухивает куда только можно, положение дел не исправляют. Совсем наоборот.
   Прижав к себе той-терьера, точно мягкую игрушку, я провалилась в сон, успев краем сознания удивиться изумлённому взгляду потомка дракона. Неужели он сам не почувствовала ужасного запаха, идущего с местной кухни?

Глава 16

  
   Проснулась я на закате, а Тиэн не вернулся и спустя два часа. Всё это время я металась по комнате, не зная, что делать: с заходом солнца иллюзия молодого аристократа должна была испариться, а значит, с потомком дракона случилось что-то ужасное. Его поймали, или даже уже убили.
   - Что делать, Ксан? - я схватила спокойного и сонного демона за шкирку и хорошенько его встряхнула. - Ксан, Тиэна до сих пор нет, ты слышишь?
   - И что? - он лениво приоткрыл один красный глаз с таким видом, будто не болтался сейчас в воздухе, а возлежал на троне. - Твой раб - взрослый мальчик, он заботился о себе много, много лет... Или ты думаешь, от того, что тебе случилось однажды его спасти, он стал беспомощным младенцем? Выкрутится.
   - Как ты можешь быть таким спокойным? Что, если его уже убили. Ты же знаешь, как здесь относятся к нелюдям!
   Неожиданно демон взрыкнул, исторгнув из тельца тоя звук больше подходящий дракону.
   - Поставь. Меня. На место! - он яростно сверкнул красными глазами. - И задумайся хоть на секунду. Между вами долбанная божественная связь. До тех пор, пока она существует, ты можешь быть уверена, что твой разлюбезный драконёныш жив. Так что успокойся.
   Я робко поставила Ксана обратно на стол, впечатлённая демонстрацией, и упала на скомканное ложе из одеял. Тиэн был жив, несмотря ни на что. Он жив, а значит, ещё не всё потеряно. Вот только у меня сердце останавливалось от страха при мысли, что это положение дел может в любой момент измениться.
   Аксандр, смотревший на меня с немалой иронией, спрыгнул со стола и невозмутимо забрался на одну из кроватей. Я дёрнулась было его остановить, но он с апломбом заявил:
   - Ты же не думаешь, что какие-то кусачие насекомые смогут причинить вред демону?
   Собственно, за апломб и поплатился. Местным блохам и клопам оказалось наплевать на то, что заглянувшая к ним пища иномирового происхождения. Напротив, экзотика пришлась им явно по вкусу. Ксан как ошпаренный слетел на пол и начал остервенело чесаться. Сквозь хохот я приказала ему не сметь приближаться к моей постели и вытащила из сумки глиняный флакончик с зельем очищения. Эта мазь легко выводит всех кровососущих паразитов, вплоть до мелких вампиров. Справилась она и с теми, что успел подцепить Ксан.
   - Слушай, а может матрасы этой штукой намазать? - серебристо-серый, с цветными вкраплениями демон печально сидел на столе застывшей статуэткой.
   - Их надо не мазать, а пропитывать. У меня столько зелья нет, - отозвалась я, на всякий случай втирая мазь и в собственную шёрстку. - Впрочем, если хочешь, можешь туда лечь. Теперь тебя точно не тронут.
   - А почему сама тогда на полу дрыхнешь? - с немалой толикой подозрительности поинтересовался собеседник, приобретая исконный рыжий окрас: мазь начала впитываться.
   - А у меня, дорогой мой демон, устойчивые моральные принципы: я считаю, что в одной постели спать надо максимум вдвоём. А не с тысячами насекомых.
   Ксан хохотнул, а затем снова запрыгнул на кровать, с выражением странной решимости на собачьей морде. Спустя несколько секунд, он удовлетворённо растянулся и негромко засопел.
   А я печально провела кончиками пальцев по невидимому браслету на запястье.
   - Тиэн, возвращайся, пожалуйста. Фрейя, пускай с ним всё будет хорошо.
   Он вернулся спустя ещё два часа, целый и невредимый. И без лошадей.
   - Что случилось? Почему ты так долго? Я боялась, что твоя маскировка рассеялась и тебя схватили!
   - Что? О, Эйли, я очень сожалею. Я продал коней - не слишком выгодно, но лучшую цену за такое время не получить, переждал пока солнце зайдёт в безопасном месте, и отправился искать кузнеца. Надо было предупредить, но я думал, что ты не проснёшься до моего возвращения. Держи, - он протянул мне аппетитно пахнущий свёрток промасленной бумаги, в котором обнаружилась дюжина жареных мелких, чуть больше ладони длиной, рыбёшек.
   Я обессилено опустилась на стул и вгрызлась в угощение, стараясь не обращать внимания на насмешливый взгляд своего карманного демона.
   Утром следующего дня мы направились искать кузнеца Дарса. В этот раз я рассмотрела город во всех подробностях и не скажу, что это меня порадовало. Он мало чем отличался от Оссоры, разве что улочки помноголюдней, да народ поразномастней. Каждый третий встреченный мужчина щеголял устойчивым загаром, обветренной кожей и стойким запахом моря и рыбы. Каждый пятый - цепким взглядом, толстой мошной и шустрым тощим помощником с местным аналогом счётов. Женщины, как и в Оссоре, заметных признаков профессий не имели, различаясь, по сути, лишь богатством одежды и мужчины, идущего рядом.
   Кузница, к которой мы направлялись, расположилась возле самой городской стены, чуть на отшибе от других зданий. На её пороге нас встретил высокий, очень высокий мужчина с накаченными мышцами. Его руки и лицо были испещрены мелкими ожогами, но мою нэку это ничуть не смущало, она была в восторге. Чуть слышно застонав, я оглянулась на Тиэна и храбро начала:
   - Кузнец Дарс?
   - Да. Чем я могу помочь вестнице Ночи?
   - Ну, - я ещё раз оглянулась на Тиэна. - Это сложный вопрос. Мы можем поговорить где-нибудь не в столь людном месте?
   В глазах кузнеца появилась тревога, он велел своим помощникам продолжать работу, и жестом попросил следовать за ним. Дом, в который он нас привёл, находился поодаль от кузницы. Небольшой, но добротный, сложенный из плотно подогнанных камней, снаружи он производил гораздо более положительное впечатление, чем внутри. Комнаты находились совершенно в запущенном состоянии, явно чувствовалась рука закоренелого холостяка.
   - Что случилось? - Дарс предложил нам с Тиэном табуреты, а сам остался стоять, пугающе нависая всей громадой более двух метров роста.
   Не выдержав такого психологического давления, я подскочила и выпалила прямо в лоб:
   - Нас сюда прислал Ар-Горн.
   - Ар... Горн? Снимите капюшон.
   - Что? - я попятилась назад, руками придерживая единственную мою защиту от враждебного окружающего мира.
   - Не бойтесь, кесион, просто снимите капюшон.
   Я оглянулась на Тиэна, который тоже встал с табурета и ненавязчиво переместился к двери, положив руку на рукоять длинного кинжала, висящего на поясе.
   - Я не причиню твоей госпоже вреда в любом случае, - несмотря на то, что кузнец стоял к двери спиной, он, казалось, был в курсе поведения потомка дракона. - Но я должен убедиться, что вы те, за кого себя выдаёте.
   Вздохнув, я медленно стащила свой головной убор и погладила помятое им ухо. Глаза человека изумлённо распахнулись, но никаких угрожающих движений или попыток позвать на помощь он не совершал.
   - Он говорил, что облик посланницы удивителен и неповторим, но я... не ожидал такого. Простите меня. Ар-Горн приказал передать вам следующее: цель находится в храме Болотной Госпожи. Он велел показать вам вот это, - с этими словами кузнец достал и продемонстрировал мне изящный серебряный браслет, из которого когда-то явно вытащили крупный камень. - Он сказал, что здесь лишь отблеск, но он поможет узнать нужный предмет.
   Я ошарашено смотрела то на кузнеца, то на браслет, не понимая, чего от меня хочет этот бог. Отблеск? О чём вообще речь? Озарение пришло, когда я догадалась взглянуть на украшение вторым зрением: в пустом гнезде остался отпечаток когда-то вставленного туда камня. Удивительно тёплое, голубого цвета сияние формировалось в крупный квадратной огранки сапфир. Ну, или что-то похожее.
   - Можно? - я протянула руку к браслету, случайно коснувшись практически невидимых сейчас для меня пальцев кузнеца. Магии в этом человеке не было ни на грош.
   На ощупь серебро было странно тёплым, в районе бывшего камня становясь почти горячим.
   - Любопытно, если это только отблеск, каким же был отбросивший его источник, - вернув браслет, я посмотрела на Дарса уже обычным способом. - И где же находится этот храм Болотной Госпожи?
   - Неподалёку, кесион. Если выйти из города через закатные ворота и на первом перекрёстке свернуть на заброшенную тропу, меньше, чем через половину дня вы окажетесь на нужном месте, - неожиданно он смутился и сменил тему. - Что-то я совсем негостеприимный хозяин. У меня нет особого угощения, но, быть может, вы выпьете со мной савины?
   - Нет! - возможно я отреагировала излишне резко, но мне абсолютно не хотелось повторения того умопомрачения. Да и Тиэну, судя по его протестующему возгласу, тоже.
   Однако человек, не посвященный в особенности реакции моего организма на вполне безобидный для людей напиток, испуганно отшатнулся, поражённый синхронностью и экспрессивностью наших ответов.
   - Ммм, Ар-Горн бы не хотел, чтобы я теряла время, - попытка сгладить впечатление была не слишком убедительной, но человек всё же расслабился.
   - Понимаю. Боюсь, мне больше нечего сказать. То, что вы должны найти, находится в заброшенном храме Болотной Госпожи. Это всё, что я знаю.
   - Что же, признаться, иного я и не ожидала, - я натянула свой нелепый головной убор и, выходя, кивнула Дарсу. - Благодарю за помощь. Да пребудет с вами милость Ар-Горна.
   В последней моей фразе была немалая толика сарказма, но кузнец этого не почувствовал, буквально расцветши в ответ.
***
   - Что теперь? - Ксан, всё это время валявшийся в моей сумке, внезапно проснулся и даже проявил некоторую активность.
   - Надо узнать, что это за храм такой, сходить туда и найти корабль на тот материк. Всё просто.
   - Угу, как два пальца об асфальт, - ехидно отозвался рыжий демон из глубин своего временного пристанища.
   - Наверно ты права, госпожа, - заметил Тиэн, слышащий только мои реплики. - Хотя и странно, что Ар-Горну понадобилось привлекать кого-то из смертных для такого простого задания.
   - Вот это и меня смущает, - сумрачно призналась я. - Не думаю, что этот сво...
   - Про клятву не забывай! - перебил меня Аксандр. - Кто-то недавно божился не говорить больше непочтительного. А нарушенная клятва, скажу по секрету, из твоей души такую нямку для любого уважающего себя демона сделает, что...
   Тут он многозначительно замолчал, а я, кашлянув, продолжила внезапно прерванную фразу:
   - Нда, так вот, я тоже не думаю, что это могущественное и многоуважаемое божество отправило бы меня на задание, будь оно таким простым. Значит, надо ждать подвоха и побольше узнать и о храме, и о Болотной Госпоже, кем бы она ни была. Кстати, Тиэн, а ты сам о ней ничего не слышал?
   - Я пытался вспомнить с того момента, когда это имя упомянули. Но, боюсь, ничего в голову не приходит. Прости.
   - Ничего. Просто попробуем узнать подробности у местных. Где лучше всего это сделать?
   - Думаю, там, где обычно узнают ответы на любые вопросы, - улыбнулся он. - В корчемне. Но сейчас туда идти ещё рано. Можно было бы ещё спросить у жриц Телайи Видящей, но...
   Хмыкнув, я закончила фразу за него:
   - Не очень хочется спрашивать о делах одного бога у другого.
   - Верно. Лучше дождаться вечера и устроить расспросы под пару-другую кружек доброго вина.
   Я задумчиво кивнула, рассчитывая время. Если выйдем завтра с утра, то либо за два дня выполним задание Арагорна, либо... Ну, любой другой вариант предполагает печальное развитие событий, при котором дальнейшее путешествие окажется невозможным.
   - Знаешь, давай попробуем сейчас найти корабль до Мин-Йаршериса. Не позже, чем через три дня мы сможем отсюда уплыть. Думаю, лучше договориться обо всём заранее.
   - Как прикажешь, госпожа. Тогда идём на пристань.
***
   А вот порт этого города меня просто поразил. Причём задолго до того, как мы туда вошли. Мы с Тиэном наблюдали за суетой с обрыва скалы, по которой шла дорога. Нет, порт не был архитектурным чудом, о котором хочется рассказать, там было также грязно и многолюдно, как и в остальной части города, и запах водорослей и рыбы чувствовался даже на таком расстоянии... Но за корабли, уютно расположившиеся в небольшой, подковообразной гавани, я готова была простить многое. Величественные, стремительные, изящные, вальяжные - самые разные, все они были бесконечно прекрасны.
   Я, затаив дыхание, наблюдала, как огромный корабль с изумительными парусами насыщенного цвета закатного солнца, легко лавирует между плавсредствами поменьше. Зрелище было грандиозным в своей величественности и неспешности.
   - Я знал, что тебе понравится, - усмехнулся стоящий за моей спиной потомок дракона. - Но всё же Вестница Ночи, сидящая на земле и подёргивающая пушистым хвостом, - не то зрелище, кое следовало бы выставлять напоказ. Идём?
   Он протянул мне руку и помог встать.
   - Хорошо, идём дальше.
   - А почему у него паруса такого цвета? - между делом поинтересовалась я по пути. Этот вопрос меня действительно занимал, так как в реализацию романа Грина не слишком верилось, а сколь-нибудь адекватных причин тратить очень много краски, а значит и денег, на полотна, которые будут постоянно выцветать под воздействием палящего солнца и морского солёного ветра, я не видела.
   - Это знак торговцев закатных королевств. Вскоре после того, как они выйдут в море, эти паруса снимут и аккуратно спрячут, заменив их обычными некрашеными. Однако считается, что в гавани с белыми парусами ходят только бедняки. А в своей бедности, а значит и несостоятельности в делах, мало кто хочет признаться.
   - Вот как? А какие ещё цвета что обозначают?
   - Ну, - Тиэн задумался на пару секунд. - Тёмно-синий, с зелёными полосами обозначает личные корабли Императора. Бледно-голубой, очень близкий к белому - местных торговцев. Некоторые крупные и богатые торговые империи составляют собственные цвета и узоры, но из тех, кто сейчас известен, таких существует всего четыре. Красный с белыми полосами - военный корабль заката. Большинство дворян, как этого материка, так и того красят паруса в цвета своих гербов. Ну а колдуны с острова Ильмахта предпочитают пугать окружающих парусами из чистого золота.
   - Что, действительно золотые? - изумлённо приподняла я брови. - Они же должны корабль своим весом потопить. Я уж не говорю о том, что плавать под ними невозможно.
   - Не знаю, мне посчастливилось избежать близких встреч с ними. Но те, кто не годился им в рабы и выживал после захвата судна, говорят, о чистом золоте, которое не пробивают ни стрелы, ни заклятья магов.
   Я задумчиво нахмурилась, перебирая возможные варианты создания такого золота, но потом встряхнула головой и улыбнулась:
   - Ну, каждый развлекается в меру своих сил и возможностей. Лучше скажи, как мы будем искать нужный корабль.
   - Зададим несколько вопросов в портовой таможне.
   - Таможне? - я хмыкнула, подумав, что таможня всё же более позднее изобретение, как мне казалось.
   Конечно, местная таможня мало походила на то, что я подразумевала под этим словом. Маленькое, тёмное помещение, в котором за небольшим, почти пустым столом сидели двое мужчин. Тиэн, сообразно действующим в этом мире правилам вежливости, вошёл в дверь передо мной, неожиданно замер, а потом негромко произнёс:
   - Госпожа, полюбуйтесь на корабли вместе с Ксаной. Мать-настоятельница не одобрит, если тебе придётся вникать в эти мирские тонкости.
   Замерев от изумления, я, к счастью, сообразила не переспрашивать, не выходить из-за его спины, а покорно шагнуть назад, оказавшись на пахнущем рыбой и водорослями открытом пространстве. И уже там услышала чёткий голос потомка дракона:
   - Господин маг. Господин сидадж дрос дир.
   * Что это с ним? - безмолвно поинтересовалась я у демона, затаившегося в моей сумке.
   - Неужели непонятно? - недовольно проворчал он. - Маги местные наверняка не столь суеверны, как простые обыватели. Он мог бы и руки твои заметить, как бы ты их в этой хламиде не прятала, и в глазки заглянуть. Так что затаись где-нибудь поодаль, да так чтобы видеть это здание, а тебя из него не видели.
   Последовав мудрому совету обитателя сумки, я нетерпеливо дожидалась Тиэна, стараясь не попасться никому на пути. Это было не так уж и просто, так как порт своей непрестанной суетой, шевелением и копошением напоминал огромный муравейник. Время от времени приходилось меня место дислокации, уступая дорогу мужчинам, несущим всевозможные свёртки, бочки и коробки. На меня несколько раз кричали словами, знание которых не было вложено в мою память при перемещении. То ли они говорили на другом языке, то ли аналогов подобной лексики в моей прежней жизни не имелось.
   Несмотря на всё это, я умудрилась заметить, как Тиэн покинул здание местной "таможни" и направился в сторону причалов. Спустя несколько минут я его догнала.
   - Ну как?
   - Не ожидал, что там будет маг, - сумрачно отозвался мой спутник. - Обычно в такое захолустье волшебников в таможенный досмотр не отправляют, экономя их силы для более крупных и значимых портовых городов. Этот, небось, проштрафился где-то и теперь готов на всё, лишь бы выслужиться. С чиновниками обычно очень легко договориться, блеск драгоценного металла затмевает у них всякую подозрительность, а вот с магами такое не проходит. Так что про корабль до Города тысячи рас спросить не получилось. Впрочем, нам повезло: пока я там сидел там, делая всё, чтобы не привлечь слишком много внимания, и не выдать истинной цели посещения порта, приходил капитан корабля, собирающийся вести судно как раз в Мин-Йаршерис. Очень возмущался по поводу возросших налогов. Думаю, он будет не против того, чтобы взять пару пассажиров за несколько золотых монет. А вот и он. Капитан Варблэн? Моя госпожа была бы благодарна за непродолжительный разговор.
   Капитан Варблэн, оказавшийся коренастым, уверенно стоящим на земле мужчиной, презрительно осмотрел нас и коротко, буквально в нескольких словах разъяснил своё отношение к разговорам, благодарности Вестниц Ночи, и всему этому городишке вместе взятым. При этом его когда-то чисто рыжая, а ныне изрядно побитая сединой борода гневно топорщилась, олицетворяя, таким образом, знамя негодования капитана. Судя по тому, что смысл большей части слов оказался для меня скрытым, а глаза Тиэна зло сузились, нормативной лексике в его ответе была отведена весьма незначительная роль. Несмотря на всё это, потомок дракона остался образцово вежлив.
   - Капитан, я понимаю и в чём-то даже разделяю твоё негодование. И думаю, что предложение моей госпожи его немного скрасит, - в его руках с внезапностью виртуозного фокусника появилась золотая монета. - Можем мы где-нибудь поговорить?
   Золотой квадратик, мгновенно сменивший владельца, привёл капитана в гораздо более приятное расположение духа. Настолько приятное, что он соизволил, перейдя на высокий штиль, пригласить нас с Тиэном в "одну уютнейшую корчемню".
   Уютнейшая корчемня, носящая поражающее воображение название "Ужин утопленника", располагалась за пределами порта, но на самых подступах к нему. Поэтому и контингент посетителей был вполне своеобразный: сплошь морские волки, да торговцы, бурно обсуждающие свои дела за кружкой савины или горячительного. Впрочем, близость к порту имела и свои преимущества: рыба на кухню поставлялась буквально через час после отлова и тут же готовилась. Так что симпатичная девушка, подошедшая к нашему столу, получила довольно внушительный заказ. Благо, время обеда уже давно наступило.
   - Итак, что за дело может быть у Вестницы Ночи к старому морскому волку?
   Я вопросительно оглянулась на Тиэна, но тот только покачал головой, показывая, что ответа капитан Варблэн ждёт именно от меня.
   - Мы бы хотели попасть в Мин-Йаршерис. И Вы можете нам в этом помочь.
   Тяжёлый взгляд человека прошёлся сначала по мне, а затем по потомку дракона.
   - Жрица на корабле... К неудаче это.
   - Возможно, это несчастье будет компенсировано десятью золотыми монетами, полученными тобой перед плаваньем и ещё пятью после него? - невозмутимо отозвался Тиэн, не дав мне вставить ни слова.
   Однако тут нам принесли еду, и капитан не ответил ровно до тех пор, пока заказанный им обед не обосновался в его же желудке. Отпив вина из огромной глиняной кружки, он с какой-то затаённой печалью посмотрел на Тиэна и покачал головой:
   - Не могу. Сам знаешь, нет дружбы между Самудром и Геалах.
   Капитан Варблэн встал и бросил на стол звонкий серебряный квадратик, собираясь уходить, но негромкий голос потомка дракона его остановил:
   - А если госпожа отказную жертву принесёт?
   Человек замер, а потом широко улыбнулся.
   - С этого бы и начинали. На рассвете четвёртого дня жду вас на борту "Стремящейся фрэль". Двадцать монет сейчас и ещё пятнадцать на том берегу за обоих.
   Тиэн усмехнулся краем рта и неспешно отсчитал три золотые монеты.
   - Остальные получишь, когда мы на борт ступим.
   Капитан кивнул и твёрдым шагом вышел за дверь, а я непонимающе уставилась на Тиэна.
   - Что за отказная жертва?
   - Не обращай внимания, госпожа, - он улыбнулся и, наклонившись к моему уху, шепнул: - Считай это тайным знаком контрабандистов. И ешь уже свой обед.
   Решив не вмешиваться в эти странные тайны, я послушно доела отлично приготовленную тушёную рыбу в горшочке и, обратив внимание на то, что большинство посетителей уже разошлись, предложила, не мудрствуя лукаво, расспросить девушку-официантку об этом храме болотной госпожи.
   - Милая, присядь к нам, - Тиэн кивнул на лавку рядом с собой.
   - Да некогда мне сидеть, господин хороший. Чай, еда сама собой не разнесётся, и денежки сами собой не заработаются.
   - Ну, еду пока что у тебя никто не требует. А денежки можно заработать не только бегая с подносом, но и немного посидев, да ответив на пару вопросов.
   Серебряная монетка, выскользнувшая из пальцев потомка дракона аккурат на краешек стола, стала решающим аргументом, и девушка уселась на скамью, точно птичка на жердочку, готовая вспорхнуть в любой момент.
   - Скажи-ка, милая, ты окрестности города своего хорошо знаешь? О каких-нибудь необычных местах слышала?
   - Как не слышать, господин хороший? Конечно, слышала, - девушка хитро взглянула на меня и принялась рассказывать то, что дома я назвала бы традиционной туристоприманивающей чушью. Про то, что бухта городская - след крылатого коня светозарного Санора. Что недалеко от берега сам Даархон раскинул свои сети, и обойти их может только тот, кому благоволят боги. Что в лесу, расположенном в двух днях пути от города, растёт чудо-цветок, возникший из отпечатка ноги юной светлой богини, впервые опустившейся в человеческий мир, и что цветок тот счастье и любовь принесёт в дом нашедшего. Все легенды были так или иначе связаны с богами, но не с нужной нам Болотной Госпожой. В конце концов, я не выдержала и прервала болтушку прямым вопросом:
   - А что ты слышала о храме, находящемся на болоте?
   К нашему с Тиэном удивлению, девушка побледнела, инстинктивно сделав какой-то знак рукой, который я бы сравнила с нашим, земным "перекрестилась", хотя от креста там не было ничего. Затем она пробормотала что-то невнятное и убежала на кухню, откуда вскоре выскочил быстроногий мальчишка, промчавшийся на улицу.
   - Так, не нравится мне это. Уходим, - потомок дракона кинул на стол горсть монет и пошёл на выход, быстро, не оглядываясь.
   Я подхватила сумку с Ксаном и поспешила за ним, но дорогу нам преградил мужчина, одетый в кожаный панцирь с нашитыми на груди и спине мелкими металлическими чешуйками. В руке он держал довольно угрожающе выглядящую дубину, утыканную сильно проржавевшими длинными гвоздями.
   - И куда это вы собрались, добрые люди?
   - Мы оплатили нашу еду, - Тиэн говорил не поднимая взгляда от давно немытого пола корчемни, но я не сомневалась, что он видит каждое движение неожиданного препятствия. - И теперь нам надо идти.
   - Придётся подождать, люди добрые, - издевательски отозвался мужчина. - Недолго, стражи в нашем славном городе не бакланы раскормленные, быстро успевают.
   - И чем же могла добрая последовательница богини Геалах привлечь внимание доблестных стражей порядка? - несколько фальшиво удивился Тиэн, левой рукой задвигая меня к себе за спину. И тут же совершил нечто такое, чего я рассмотреть не успела, зато последствия этого увидели все редкие посетители заведения. Он попросту шагнул вперёд, а грузный, гораздо более крупный его противник улетел в сторону и затих, врезавшись в один из крепких деревянных столов.
   - Идём, - потомок дракона схватил меня за руку и стремительно вышел на улицу, тут же замерев.
   - Вот даже как, - задумчиво произнёс высокий, коротко стриженный мужчина, возглавляющий группу из ещё троих человек. Все они были одеты в одинаковую форму, состоящую из сапог тёмно-коричневой кожи, синих тканных штанов и кольчуг. Трое носили опять-таки тёмно-синие плащи, в то время как первый щеголял накидкой красно-коричневого цвета. И все четверо были вооружены. Чуть поодаль, показывая, что он не один из них, хоть и с ними, стоял гибкий юноша со светлыми глазами и полупрезрительной гримаской на лице. Этот не носил ни плаща, ни доспехов, предпочтя кольчуге тонкую рубаху со сложной вышивкой. Быстрый иной взгляд подтвердил, что перед нами стоит маг, хотя и не слишком сильный.
   Красно-коричневый, определённый мною, как их командир, осмотрев нас с Тиэном, поинтересовался у стоящего рядом с ними мальчишки:
   - Это они?
   - Да, господин цеахнатти, - отозвался тот и юркнул куда-то в толпу прохожих, видимо, сочтя свою миссию исполненной.
   - Только зря отвлекли меня от изысканий, - полупрезрительная гримаска на лице молодого мага сменилась самой настоящей презрительной гримасой. - Нет на них ни печати той, что обитала на болотах, ни магической силы. Пустышка, возомнившая, что сможет отыскать нечто, не найденное тысячами искателей до неё, да идиот, умудрившийся попасть в рабство к пустышке.
   - Вы знаете закон не хуже меня, господин маг. Благодарим за содействие страже, - спокойно отозвался командир стражников, хотя я бы не сказала, что это спокойствие далось ему легко. - Госпожа Искательница, вам предъявляется обвинение в нарушении внутреннего закона города Гафсы, а именно разговор в общественном месте о предметах запретных, опасных для общественного благополучия. В качестве меры пресечения закон предполагает заключение на срок от одного до десяти сезонов. Приговор будет вынесен судом города Гафсы в течение пяти суток от нынешнего дня. Ваше имущество будет расположено в вашей или соседней камере вплоть до решения суда. Пройдёмте с нами.
   Я растерянно взглянула на Тиэна, но его потемневшее лицо оптимизма не добавило. Что делать, было непонятно. Да и попросту страшно делать хоть что-то ещё и потому, что самое опасное наше "преступление" - принадлежность к нечеловеческим расам - они ещё не раскрыли. А вот если раскроют, придётся вырываться отсюда с боем, присоединяя к списку прегрешений ещё и связь с демоном.
   - Господин цеахнатти, - неуверенно начала я, ещё толком не зная, чем продолжу. Судя по поведению потомка дракона, формула "незнание не освобождает от ответственности" действует и здесь. - Если мы нарушили закон, то, конечно...
   - По Закону, - перебил меня Тиэн, шагнув вперёд. - Спасённый раб может единожды принять наказание за любое преступление, совершённое спасшим его человеком. С вами пойду я. Моя госпожа останется на свободе. Таков Закон.
   - Таков Закон, - задумчиво согласился стражник и кивнул своим людям, которые быстро окружили потомка дракона и повели его куда-то от меня. Несколько мгновений спустя я всё же сумела очнуться, с криком "Подождите, дайте нам поговорить!" проскользнула между стражей порядка к Тиэну и обняла его, вложив незаметно в ладонь крошечную склянку.
   - Воспользуйся им как зельем маскировки, - мой шёпот был почти беззвучен, но по тому, как удивлённо расширились глаза мужчины, я поняла, что он расслышал. - Иллюзия будет действовать почти неделю.
   - Неделю? - переспросил он, склонив голову набок и чуть заметно улыбнувшись.
   Я внутренне сморщилась от собственной глупости и поправилась:
   - Шесть дней. Я вытащу тебя! Слышишь? - я требовательно заглянула в золотые глаза своего невольного, случайного, нежеланного раба. - Трёх дней пройти не успеет, как я тебя вытащу.
   Местная полиция, как это ни удивительно, не вмешивалась в наш разговор, терпеливо ожидая за моей спиной.
   - Госпожа, - Тиэн крепко взял меня за плечи и встряхнул для пущей убедительности. - Ты не будешь совершать глупостей. Вместе с Аксандром ты выполнишь задание бога, а через три дня, как и было договорено, взойдёшь на борт "Стремящейся фрель" и отплывёшь в Мин-Йаршерис. Просто без меня. Ты поняла?
   Он встряхнул меня ещё раз, требовательно, с каким-то даже отчаянием.
   - Я поняла, - покорно, чуть слышно прошептала я. - Поняла.
   Тиэн со странным, отчаянным удовлетворением кивнул и отпустил меня... А я... Я сделала то, о чём так давно мечтала моя нэко: мягко дотронувшись до щеки потомка дракона, я привстала на цыпочки и коснулась губами его губ. Мужчина будто окаменел от моего прикосновения, но меня это не остановило. Напротив, ладонь, будто сама по себе, скользнула на его затылок, заставляя наклониться, вторая - удобно устроилась на груди. Я настойчиво коснулась кончиком языка его губ, а когда он никак на это не отреагировал, прикусила нижнюю губу, будто желая добиться отклика не лаской, так болью. К моему изумлению и восторгу, это сработало: Тиэн обнял меня и ответил на поцелуй, заставив моё сердце остановиться от счастья, а затем забиться с утроенной силой.
   Мне хотелось, чтобы поцелуй длился вечно, но вскоре мужчина разомкнул объятья и даже слегка оттолкнул меня. А затем кивнул стражникам и решительно ушёл прочь.
   Я прикоснулась кончиками пальцев к горящим губам и зло мотнула головой, стряхивая скатившуюся по щеке слезинку.
   - И ты позволишь ему вот так вот сдохнуть в какой-то захолустной тюрьме от того, что целых три дня он будет лишён счастья лицезреть свою госпожу? - раздался в моём сознании насмешливый "голос" Ксана, притаившегося в моей сумке.
   - Спятил что ли? - удивилась я. - Клятвы оставить умирать я не давала.

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  Э.Блесс "Где наша не пропадала" (Юмористическое фэнтези) | | С.Елена "Чужой, родной, любимый" (Любовные романы) | | М.Анастасия "Рейс Љ103 Нью-Йорк-Москва" (Женский роман) | | А.Субботина "Осень и Ветер" (Романтическая проза) | | LUSI "Похоть Демона" (Любовное фэнтези) | | K.Favea "21 ночь" (Романтическая проза) | | Э.Ридлин "Сердце подскажет" (Любовное фэнтези) | | Л.Свадьбина "Попаданка в академии драконов 3" (Любовное фэнтези) | | В.Свободина "Таинственная помощница для чужака" (Современный любовный роман) | | Р.Вольная "Одна из тысячи звезд" (Современный любовный роман) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Д.Смекалин "Ловушка архимага" Е.Шепельский "Варвар,который ошибался" В.Южная "Холодные звезды"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"