Руденко Виктор Сергеевич: другие произведения.

Южный рубеж

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
Оценка: 3.20*14  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    2 повесть-продолжение книги Сергея Сергеевича Сухонина "Корректор". Герои данной повести чтобы обеспечить свое выживание, идут в рискованный и смертельно опасный поход на Юг в "дикие земли", стремясь захватить охраняемый мутантами источник энергии. Им противостоят соперники враждебных хозяев и мутанты болот. Смогут ли ребята найти союзников и победить? На сайте автортудей, автор пишет под псевдонимом Вик. Ссылка на книги на этом сайте: https://author.today/u/brusda ). Ссылка на литнете: https://litnet.com/ru/viktor-rudenko-u497170

Повесть-продолжение по книгам "Корректор" и "Озёрный лорд" (после первых двух его глав), уважаемого творца уникального "мира хозяев Системы", Сергея Сергеевича Сухонина.

ЮЖНЫЙ РУБЕЖ

    

Глава 3. Вербовка.

    Насторожившая Сашу "странность", в казалось бы абсолютно естественной картине окружающего пейзажа, на поверку оказалась ложной тревогой. Поскольку присмотревшись к трактористу, он узнал в нем одного из знакомых своего отца. - Что-то фальшивит моя "чуйка", - подумал студент.

     Этот отставной военный пенсионер несколько раз заходил к ним домой. Впрочем, Саша даже не помнил толком его имени, однако "тракторист", похоже также узнав Славина, уже вылезал из кабины.

    - Привет Саша. Как там отец? Как его здоровье? Давненько мы с ним не виделись, - спросил мужчина пожимая руку Саши.

    - Уже в норме, все в порядке, вылечился - ответил парень, испытывая неловкость оттого, что не мог вспомнить имени собеседника.

    - Рад за него. Ты передавай привет своим. Я немного замотался с делами, вот заехать к твоему бате долго и не получается, - сказал военпенс.

    А потом, повнимательней оглядев Сашу и его спутников, спросил - А ты тут какими судьбами? Может помочь чем надо?

    Но ответить новоиспеченный корректор не успел. В кармане отставника вдруг зазвонил телефон. Когда он его взял и приложил к уху, Саша увидел как лицо бывшего военного исказила тревога. - Будь на месте и никуда не уходи! Ни в коем случае не покидай центра! Подойди поближе к охране и жди меня. Я скоро буду, - закричал он в трубку.

    Услышав это, Саша понял, что нарастающее чувство опасности вызвавшее его тревогу, все же его не подвело и оказалось верным. И все это непосредственно касается их миссии. По-этому он решительно спросил "отставника" прячущего телефон - Что случилось? Нужна помощь?

    - Спасибо. Пока ничего страшного не произошло. Сам разберусь, нечего вам в это впутываться - ответил мужик и быстро пошел к стоянке автомобилей.

    Ребята немного растерянно посмотрели на своего командира. А Саша испытывал противоречивые чувства. С одной стороны он понимал, что вряд ли бы "чуйка" предупреждала его о "не касающейся их ситуации". А с другой - он не мог навязываться и выпытывать подробности у малознакомого и старшего человека. Да ещё когда тот явно спешил.

    Но тут на помощь пришла Надя. Почувствовав двусмысленность положения, она однако быстро сообразила как действовать. Активировав ID и развернув перед глазами виртуальный экран, девушка произнесла шепотом несколько слов и прочитала ответ.

    - К его племяннице "прицепились" кавказцы. Она их отшила и тем раззадорила. Они преследовали ее. Девушка заскочила в торговый центр. Там они открыто на нее наезжать не стали. Но плотно "пасут".

    - Так пусть она подойдёт к охране или вызовет полицию, - сказал Дима.

    - Да? А что им можно предъявить? - язвительно ответила снайперша - Эти ваши "южане", к девушке при полиции лезть не будут. Ну а их приставания, оскорбления, угрозы и преследования... - это все ведь только ее слова.

    - Ну менты хоть отвезут ее домой - возразил Дима.

    - Вряд ли вообще кто-то примет такой вызов. Ведь непосредственно сейчас девушке угрозы никакой нет и факта преступления тоже. Не поверят, а заморачиваться не станут, - сказал задумчиво Саша. - Видимо по-этому ее дядя и наказал ей дождаться его приезда и никуда с людного места не уходить.

    - Ну а нам-то что делать? - спросил Дима. - Вроде все пока "под контролем", да и нас это вообще-то не касается.

    - Девушке помочь надо! - горячо возразила "снайперша", глядя на раздумывающего Сашу. - Нельзя это дело пускать на самотёк. Подстраховать их нужно. И этих мерзавцев наказать обязательно. - Произнеся эти слова, Надя не обращая больше внимания на колеблющегося командира и его пулеметчика, решительно отвернулась и вновь подключилась к ID.

    Однако через минуту, повернувшись к ним обратно, она растерянно проговорила - Скорректировать ситуацию не получается. Кто-то из них под защитой Системы. - После этих слов, апломб и уверенность Нади куда-то исчезли, и ребята увидели прежнюю беззащитную девушку, со страхом в глазах глядящую на них. Саша понял, что все это не просто так. И как случалось с ним в критических ситуациях, нерешительность исчезла, а голова прояснилась. Он теперь четко знал, что нужно делать.

    

    Но они опоздали. Когда ребята примчались в торговый центр, на срочно вызванном такси - там уже ни кого не было. С помощью Системы и лкр, им впрочем довольно быстро удалось найти в одном из проулков, жестоко избитого Матвея Петровича и его помятую машину (имя отставного майора и его племянницы, Славин попутно узнал через Систему). Но ни пропавшей девушки, ни ее преследователей - рядом нигде не было.

    Пострадавшего мужчину, за несколько лкр Дима привел в себя и немного подлатал прямо на месте. Оказалось, что когда тот забрал свою Ольгу из центра, кавказцы поехали за ними, а потом вроде как отстали. Но когда дядя с племянницей, подъехав к своей многоэтажке, вышли из машины, наперерез им рванулись темные тени. На отставника набросились сразу трое, а ещё один перехватил девушку.

    Матвей Петрович "погасил" двоих, но третий зарядил ему битой сзади в голову. После этого его начали месить ногами и молотить битами. Однако он запомнил номер и марку их машины.

    Саша используя ID, через Систему и с помощью лкр, быстро нашел похитителей. Они сейчас находились неподалеку, на заправке возле кафе, видимо у южан горючка была на исходе.

    Вызвав скорую помощь, Саша сказал Наде - Дождешься медиков и сопроводишь Матвея Петровича с ними в больницу, поудобнее там его устроишь, сообщи поаккуратней его жене, лекарства если надо купишь, врачам там доплатишь...

    - Но я хочу ехать с вами... - возмущенно попыталась возразить Надя.

    - Пререкания и все вопросы потом - пресек ее Славин, твердо посмотрев своей девушке в глаза. - Будь на связи, но сама нам не звони и нас не отвлекай, потом перезвоним сами, когда все закончится.

    - Подожди Саша - слабым голосом произнес Матвей Петрович. - Возьми в машине, под шоферским сиденьем пистолет, может пригодится.

    Поймав ещё одно такси и примчавшись к нужному месту, ребята опять едва не опоздали. Впрочем ситуация и впрямь была критическая, и развивалась стремительно. Подъезжая к кафе, они увидели как из находящегося рядом на стоянке джипа выскочила молодая светловолосая девушка в разорванной одежде. Она побежала к кафе и отчаянно закричала - Люди! Помогите!

    За ней ругаясь, выскочил крепкий черноволосый парень в кожанке. Ещё трое кавказцев, как раз выходили из главного входа этого заведения. Они сразу бросились ей наперерез. Девчонка однако успела проскочить в кафе с бокового входа, и забежав в зал сразу бросилась к стойке.

    Увидев это, преследователи уже не спешили. Они уверенно опять зашли в кафе. Самый крупный из них, высокий и горбоносый, улыбаясь произнес с кавказским акцентом, обращаясь к смертельно испуганной девушке:

     - Иди сюда, русская сучка и не выебыва..ся. Эти овцы все равно тебе не помогут.

    Девушка с мольбой посмотрела на немногочисленных посетителей. Но семейные мужчины с женами, безусые юнцы с подружками-тинейджерами, водители машин... все они отводили глаза и опускали головы. Главарь южан подошёл к ней и по хозяйски схватив одной рукой за длинные волосы, ладонью другой наотмашь ударил по лицу. Стоящие за ним "джигиты" весело загоготали.

    Но вдруг физиономия "горного орла" перекосилась и он судорожно хватая ртом воздух рухнул на пол, отпустив девушку. Какой-то парень, неприметно стоявший рядом у стойки, быстро и резко нанес ему удары в шею и под колено опорной ноги. Окружающие на какой-то момент оцепенели.

    Не теряя времени, парень сыпанул в глаза стоявшим вместе кавказцам, чем-то едким. После этого, схватил за руку девушку и выскочил с нею на улицу через служебный выход, который был за стойкой, попутно заблокировав за собой дверь. Они вместе быстро побежали к недалекой станции метро.

    Опомнившиеся и обозленные абреки, через минуту рванули за ними через центральный выход. Но возле входа в кафе их ждали Славин с Димой, видевшие концовку этой "драмы".

    Дима сжимал монтировку с бесшабашно-отчаянным выражением лица. А его командир сжав зубы, навел на главаря "чехов" пистолет. Обозленные кавказцы опешили, но не надолго. Их было больше, и отступать они не собирались. У двух из них тоже оказались стволы.

    Столкновение казалась неминуемым. Но тут у стоящих друг напротив друга врагов, неожиданно сразу у всех, синхронно зазвонили телефоны. Дима и кавказцы находящиеся без пистолетов, под прикрытием своих товарищей, открыли свои смартфоны. После этого на лицах южан появилось выражение удивления, обиды и злобы. Их главарь пристально посмотрел на своих противников, как будто стараясь намертво запечатлеть в своей памяти Славина и Диму, и веско пообещал - Мы все равно вскоре встретимся и рассчитаемся с вами, и это произойдет гораздо быстрее чем вам кажется, славянские ублюдки.

    После этого он сказал своим людям несколько гортанных слов, и они опустив оружие, пошли к своему джипу мимо посторонившихся ребят.

    Саша тронул за руку своего застывшего пулеметчика. Тот опустив монтировку медленно приходил в себя. Звонко ударила об асфальт выпавшая из его руки железка и ребята очнулись. Напряжение понемногу их отпускало. Однако видя, что они стали объектом внимания посетителей кафе и заправки, Саша спрятав оружие во внутренний карман зимней куртки и подтолкнув Диму, торопливо пошел с ним к метро.

    

    Спустившись по эскалатору на платформу, ребята быстро через lD выяснили местонахождение Оли. Саша решил, что нужно поспешить. Мстительные кавказцы, несмотря на "шокирующий облом", могли все же не отказаться от своих намерений, и тоже легко вычислить через Систему "убежавших обидчиков".

    Пересев на нужную линию метро, а потом на такси, ребята скоро подъехали к одной из гостиниц. Возник вопрос: как вообще им представится Оле и ее защитнику. Тем более после такого происшествия было понятно, что те тоже "на взводе". Саша после всех этих пертурбаций, не желая выдумывать объяснения, опасаясь этим лишь усложнить ситуацию и принимая во внимание нехватку времени, уже был готов не мудрствуя лукаво прибегнуть к коррекции. Но тут очередной звонок смартфона натолкнул его на удачную мысль.

    Звонила измученная тревожным ожиданием Надя. Кратко рассказав ей ход событий, Саша попросил ее, если это сейчас возможно, дать трубку Матвею Петровичу.

    - Матвей Петрович! Все в порядке. Оля в безопасности. Надя вам все сейчас расскажет. Ваш телефон уцелел? Он при вас? Вы не могли бы сейчас позвонить Оле и договорится с ней о нашей встрече. Мы тут рядом с ней, но не хотим невольно напугать ее возможным недоразумением. Предупредите ее о нас. Конечно мы заберём девушку и отвезем к вам домой. Диктуйте адрес.

    После "переговоров" с отставником, а потом и с самой Олей, Саша с Димой затем поднялись в один из номеров гостиницы. Им открыл дверь незнакомый парень лет 25-28. Среднего роста, кареглазый шатен в синих джинсах и черном свитере. Позади него в комнате, стояла светловолосая, светлоглазая, стройная и симпатичная девушка, одетая тоже в синие джинсы и бежевую кофточку. Ее лицо ещё хранило следы слез, губа была разбита, а на щеке виднелся большой синяк.

    - Ну будем знакомится? - после недолгого переглядывания произнес Саша...

    После взаимных представлений и обмена кратким рассказом о недавних событиях, Славин предложил отвезти Олю на квартиру ее дяди, под опеку его жены (как он ему и обещал). Оля согласилась, тем более что и ее дядя тоже на этом настаивал, в недавнем разговоре по телефону. Но тут выразил сомнение ее неожиданный защитник, которого звали Сергей.

    - Говорите, что кавказцы могут быстро вычислить наше здешнее местоположение? А что, квартиру ее дяди, они разве не найдут также легко и просто? А ведь он в больнице и выйдет оттуда не ранее чем через пару недель? Считаете, что его жена сможет сама защитить девушку? Или Оля будет безвылазно сидеть в этой его квартире? Так они "наедут" тогда на хозяйку или будут действовать как-нибудь по другому, но все равно ее достанут. Если известно местоположение жертвы - добраться до нее, это уже дело техники и тактики.

    - Может обратится в полицию - робко спросила Оля. Побои на мне есть, свидетели в кафе, избитый Матвей Петрович...

    - Судя по тому что я тут увидел. Не выйдет из этого ничего путного - заметил Сергей. - Эти уроды откупятся. Да и доказать что либо будет трудно. Ты и твой дядя заинтересованные лица. Ваши показания мало что значат. Свидетелей из кафе вряд ли уже найдешь. Телекамер там нет. А что касается постоянных сотрудников заправки и того же кафе, то я бы на них не рассчитывал. После того как с ними "душевно" поговорят представители кавказкой общины, они обо всем благополучно "забудут" и скажут, что ничего не видели.

    - Наши "спасители" Саша и Дима, тоже вряд ли захотят выступать в роли свидетелей - продолжил Сергей. - Одно лишь владение незаконным огнестрелом, уже гарантирует им срок. Да и я сам, честно говоря, в свидетели не рвусь.

    - Тогда мне нужно срочно уезжать - сказала Оля. - Жаль конечно, что мало погостила, но это похоже единственный выход. - И отвечая на вопросительные взгляды ребят, она продолжила - Я из Минска, приезжала к дяде погостить, посмотреть Москву, ну и подработать по возможности.

    - Да это выход - сказал Сергей. - Хотя... тоже не оптимальный. Никаких гарантий, что они на твоих родственниках не "отыграются"? Дяде могут пожизненную инвалидность "обеспечить", да и его жену так "обработают", что мало не покажется.

    - А ты сам их не боишься? - язвительно поинтересовался у него Дима. Он был уже порядком "накручен" последними событиями, да и Оля явно произвела на него впечатление, и к тому же его зацепил тон этого "умника".

    - Ну мне проще - невозмутимо ответил ему парень. Я уже завтра отсюда уезжаю. И у меня здесь никого нет.

    - И откуда же такой крутой "каратист"? - не успокаивался Дима.

    - С Украины я, из Киева. На научной конференции тут был. Я историк, в аспирантуре университета учусь. И кстати, карате не занимался - спокойно ответил ему Сергей.

    Глаза Димы сузились, он сразу вскинулся и уже хотел что-то сказать. Но тут наконец в разговор вмешался Славин, временно отвлекшийся на чтение сообщения из своего смартфона.

    - Предлагаю всем пока спустится вниз в ресторан и по-ужинать. Поговорим более обстоятельно и заодно ближе познакомимся.

    - А как же опасность быстрого обнаружения нас тут вашими абреками? - спросил Сергей. - Вы же сами из-за этого нас торопили?

    - Не бойся "герой" - с нами вас они не тронут. Фирма гарантирует - насмешливо глядя на него ответил Дима.

    Саша поморщился посмотрев на своего друга, но отвечая на вопросительный взгляд Сергея, утвердительно кивнул. Тот тоже что-то прикинул про себя и пожав плечами, ободряюще улыбнулся смотрящей на него Оле, также кивнул.

    - Но я не могу выйти в ресторан в таком виде - вдруг опомнилась девушка, глянув на себя в зеркало шкафа. - Может закажем ужин сюда?

    - Это номер не того уровня, сюда обеды не носят, да и негде здесь нам всем разместиться - подколол Дима. - Да ты не боись, оплатим мы все сами, по высшему разряду - вызывающе глядя на Сергея сказал он.

    - Ничего Оля, закажем в ресторане отдельный кабинет. Там лишних глаз не будет, да и свет будет мягкий, приглушённый - примиряюще проговорил Саша.

    Оля посмотрела на Сергея, а тот снова улыбнувшись и пожав плечами, сказал - Ну ладно. Пошли.

    

    В ресторане Дима попробовал было шикануть на всю катушку, но Саша его осадил. Заказали качественные блюда в отдельный кабинет и уступив Диме, хорошее вино. Уютная обстановка, мягкая музыка, приглушенный свет, сытная еда, спиртное... Саша хотел немного помочь ребятам снять стресс и заодно расслабить-расположить своих визави, для продвижения дальнейших переговоров. Но перед этим, выпроводив Горенкова в туалет, немного обьяснил ему "политику партии".

    Впрочем, Дима опередив Славина, сам начал "разборку". - Саня, какого черта мы обхаживаем этого "укропа"? Мы вроде только за Олю "подписывались". Ну выручил он девчонку, ну молодец, флаг ему в руки. Хотя мы и без него бы справились по-любе. Давай забираем ее и валим отсюда, да хотя бы пока в наш коттедж у озера. У нас ее эти "чурки" один хрен не тронут. Да и на счёт ее родаков их можна предупредить. Завтра отправим девушку в Белоруссию, да ещё и через лкр гарантию ей сделаем. А с этим украинским "хероем" ничего не станется, завтра благополучно свалит в свою Хохляндию.

    Славин видя состояние своего товарища, понял что взывать к его адекватности и объективности бессмысленно. По-этому сразу сказал главное. - На них среагировала программа "вербовщик" в моем смартфоне. Они подходят Системе на 85-90 процентов, а конкретно миру Верлесы - на 80-85. Это при том, что проходной барьер в Систему и в миры хозяев, должен быть у кандидата не меньше 65 пунктов. А вообще, как я понял, шансы этому соответствовать приблизительно у одного на 50 тысяч. Ну а фактически для хозяев подходит, реально лишь один из трехсот тысяч.

    Это сообщение Славина по настоящему встряхнуло Горенкова. Но он быстро пришел в себя и ответил - Ты хочешь завербовать их в наш клан? Конечно нам нужны люди. Но ты уверен? Нет, на счёт Оли я не возражаю. Да и она скорее всего согласится. Я пробил ее ситуацию через lD - у нее нет матери и смертельно болен отец. Сама девчонка на грани вылета из вуза, из-за терок с некоторыми сластолюбивыми козлами из ихнего начальства. Теперь вот и тут проблемы у нее нарисовались.

    - Но вот этот Сергей совсем другой перец - темпераментно продолжал Дима. - Во-первых он старше нас на несколько лет. Во-вторых явно не дурак, быстро ориентируется и соображает, впрочем это и понятно - без пяти минут кандидат наук. Тебе действительно необходим этот умник? В третьих он хохол. А у них сейчас сам знаешь что. И былой дружбы и доверия промеж нас больше нет. Кто знает какие у него тараканы в голове? Нам нужен этот потенциальный геморр? Да и не думаю я, что у него по жизни ситуация критическая, к тому же эти умники очень недоверчивы.Вряд ли он поверит и пойдет к нам. Подумай хорошо командир!

    Славин понимал резоны аргументов друга, хотя и видел, что главную причину тот не назвал. Димке явно понравилась Оля, а Сергей у него вызывал ревность и раздражение своей независимостью, умом и внутренней уверенностью.

    Но Саша все же верил в себя и доверял людям. Положение боярского главы, статус корректора с магическим способностями и опыт боёв в мирах Системы, подкрепляли его уверенность, да и ребята в клане за него. По-этому он в конце концов ответил Диме - Несмотря на последнюю "победу", выживание нашего мира и нас с тобой, все равно очень шаткое и висит на волоске. Да и наш клан слаб и неполноценен. Нам необходимо кровь из носу, но добиться успеха в предстоящей экспедиции. Девушек все одно туда брать не будем. Нужны крепкие и умные парни. Так что рискнем. Ну а если Сергей не поверит или не согласится, мы ничего не теряем. В крайнем, проблемном случае скорректируем его.

    Дима задумчиво посмотрел на своего командира и лишь пожал плечами. - Что ж шеф, как скажешь. Решать тебе.

    

    После столь выматывающего физически и психологически дня, Саша не имел никакого желания устраивать перед потенциальными кандидатами "сложные вводные игры". Тем более делать это перед проницательным Сергеем, означало лишь провоцировать лишнее недоверие. По-этому Славин, к концу взаимного знакомства и приятного ужина, просто и прямо обрисовал ребятам всю ситуацию. Естественно они сначала посчитали это все весёлым розыграшем. Но после того как Саша, выдал им несколько явно интимных фактов из их биографий и жизни их близких, продемонстрировал им пару материальных трюков с лкр - Оля и Сергей поняли, что это не шутки.

    Они забросали Славина вопросами. Он отвечал без утайки, почти все что знал. Смысла скрывать что-то - не видел. Если откажутся - предполагал их скорректировать, да и никто им все равно бы не поверил.

    Как и предвидел Дима, Оля довольно быстро согласилась на предложение Саши. Поставить на ноги отца, получить защиту от всех невзгод, обеспечить себе образование, решить материальные проблемы, наказать поставивших ее на грань вылета из института мерзавцев, плюс перспективы стать фактически сверхчеловеком и волшебницей - было заметно, как все эти возможности повлияли и решительно определили выбор Оли - принять статус человека Системы. Тем более, что непомерного риска от нее сейчас не требовалось. Выходить на орнолита с топором ей было не обязательно.

    С Сергеем положение было куда более неоднозначное и сложное. Вопреки предположениям Димы, жизненная ситуация у Сергея была тоже далеко не безоблачной. Отец у него умер от рака несколько лет назад, младшего брата какие-то гопники сбросили на смерть с электрички, когда Сергей еще служил в армии. Мать его тяжко болела. Жили они в двухкомнатной хрущобе. Правда у него были неплохие перспективы в университете. После защиты диссертации, ему почти гарантировали место преподавателя в одном из столичных вузов.

    Слушая рассказ Славина, Сергей больше молчал, а вопросы задавал хоть и реже чем Оля, однако намного более серьезные. На многие из них, Саша и сам не знал ответов, все более убеждаясь, что парень наверняка откажется. Тем более, что психическую болезнь его матери, как показало тестирование на смартфоне Саши, даже с помощью лкр вылечить полностью оказалось невозможно, была доступна лишь частичная стабилизация ее состояния. В конце концов, видя усталость и смущение командира, Дима сам прямо спросил Сергея о его окончательном решении. Однако, вызвав неподдельное удивление у Славина и Горенкова, парень не стал тянуть или торговаться, а без колебаний сразу согласился.

    

    

Глава 4. Адаптация.

    "Переговоры за ужином", закончились поздней ночью. Принимая во внимание позднюю пору и необходимость "прикрывать" своих новых товарищей, Саша решил остаться в гостинице на ночь. По-этому вызвав на такси из больницы Надю и сняв пару номеров для себя с Димой, и Ольги с Надей, ребята смогли наконец отдохнуть от этого сумасшедшего дня.

    Хотя Славин и планировал осуществить "переход" в мир Верлесы следующим утром, но ввиду обстоятельств сопровождавших вербовку новых кандидатов, пришлось задержаться ещё на сутки.

    "Наезда" кавказцев на родственников Оли, можно было пока не опасаться. Они поняли, что девушка и ее родня, находятся под защитой наемников Системы. А в ближайшем будущем и сама девушка становилась человеком Системы - соответственно и "прикрытие" ее родни возрастало.

    От идеи "откорректировать" и сразу вылечить Матвея Петровича, ребята отказались. И не только потому, что это стоило немало лкр. Самой Оле не хотелось корректировать память и сознание своих близких. А это обязательно пришлось бы делать (естественно опять с дополнительными тратами в лкр), ибо такое "чудесное восстановление" капитально избитого человека, вызвало бы всеобщее удивление и у него самого, и у окружающих. По-этому отставному майору устроили просто ускоренную регенерацию.

    Новым рекрутам также было необходимо определенное время, что бы хоть немного уладить свои дела. Для этого Саша выделил им своеобразный "кредит" от своего клана-боярства. Поскольку не будучи еще людьми Системы, они не имели еще никаких своих средств в лкр, ни возможностей ими пользоваться.

    Финансовое положение своих семей они смогли реально улучшить, переведя полученные с лкр деньги своим близким. Однако например выделить столько лкр, что бы вылечить отца Оли или реально улучшить состояние матери Сергея, Славин сейчас не мог.

    Но тут вмешался Дима и предложил Оле помощь для ее отца, из своих личных лкр-средств. И девушка приняла ее, так как очень хотела помочь отцу, понимая к тому же, что несмотря на "относительную безрисковость" ее нынешнего вступления в клан, наемники Системы (и молодого мира Верлесы в особенности) постоянно находились под угрозой гибели. По-этому Ольга, хотела гарантировать отцу излечение, даже если она раньше погибнет, чем сможет его поставить на ноги уже из своих личных заработанных средств.

    В плане времени - у новых "озерников" особых проблем не было. Сергей учась в аспирантуре, сейчас имел более-менее "свободный" график. За его матерью дома, временно присматривала ее сестра. Ольга, для своих белорусских родственников - продолжала "гостить" у дяди в Москве. Для Матвея Петровича же она уехала к себе в Минск, опасаясь мести кавказцев.

    Приведя в порядок свои дела, сделав покупки экипировки для новых наемников и пообедав в одном из ресторанов города, ребята потом уехали в свой коттедж, возле "озера-портала". Оля, с взявшей ее под опеку Надей, сразу уединились в своем крыле коттеджа, и гоняли чаи с "вкусностями", интенсивно общались и паралельно (как это делают женщины) смотрели телевизор, заказывали необходимые им женские покупки в компьютере по интернету. Причем Надя в этом плане, финансово помогала Оле.

    Горенков со Славиным, сначала укладывали в лодку дополнительные запасы, которые они приобрели днём. А потом Дима с Сашей "зависли" на своих компах.

    Сергей что-то писал, что-то искал в компьютере, долго читал... Впрочем чем он конкретно там занимаетcя - ребят не интересовало.

    Однако к ужину, все собрались вместе. За столом царила лёгкая и непринуждённая атмосфера. Настроение было приподнятое. "Новички" были удовлетворены разрешением своих проблем, помощью близким и заманчивыми перспективами. Командир "озерного боярства"" был доволен "продуктивной побывкой": удалось неплохо отдохнуть, подготовить необходимые экипировку и запасы для экспедиции, уладить домашние дела, а главное получилось дополнительно усилить клан и увеличить шансы на успех в предстоящем походе.

    Даже Дима, после принятия Ольгой его помощи, был в отличном расположении духа и не "цеплялся" к Сергею, почти не употребляя свой "полублатной" жаргон.

    Ребята все более сближались, особенно с Олей легко находили общий язык. Этому способствовала близость их возраста, уровня образования и интеллекта, общие интересы, схожесть студенческой жизни, культурно-этническая идентичность...

    Более взрослый, образованный и старший Сергей держался немного наособицу, хотя и не "выпадал" из общего "мейнстрима". А когда он начал рассказывать различные интересные и забавные факты по истории, психологии, или просто из жизни, то ребята хохотали или с интересом его слушали. Симпатичный и интересный парень, особенно пришелся по душе девушкам.

    Но все же внимательно приглядевшись, можно было заметить, что для него это больше развлечение и наблюдение - а в общем, ему было не слишком интересно с ними. Если ребята в таком общении просто "жили", то он именно приспосабливался к "социальной среде". Впрочем это практически не было заметно.

    

    После окончания столь приятного вечера, когда Славин и Надя уже планировали напоследок провести последнюю ночь вместе, Сергей остановил Сашу в коридоре и сказал, - Извини что задерживаю и отвлекаю командир, но надеюсь это ненадолго. - Ты ведь планируешь завтра с утра начать "переброс"?

    Саша удивлённо кивнул, - Ну да, время поджимает, а мы и так сутки считай потеряли. У тебя что-то серьезное?

    - Ну я конечно новичок и ты наверное не все детали рассказал про Систему, по-этому мои вопросы могут показатся наивными и глупыми. Ничего, переживу, просто разреши мои сомнения, - начал Сергей. - Если бы я уже был зарегистрирован в Системе, то сам бы конечно попробовал бы выяснить эти вопросы и тебя попусту не беспокоил. А так...

    -В общем я тут посмотрел состав нашего груза, его вес. Сопоставил с твоими рассказами о мирах Системы и решил на всякий случай, мало ли что, подстраховаться и уточнить некоторые моменты.

    - Ты говорил, что переправлять в Систему с Земли оружие бессмысленно - оно там безнадежно портиться. - Я заключил, что Система таким образом себя страхует и защищается, от бесконтрольной и разрушительной милитаризации хозяев. Которые при свободе масштабного "вооружения" в своих войнах, могли бы привести миры Системы и ее саму к уничтожению. Правда Система, некоторым образом, компенсирует хозяевам эти ограничения, возможностью большего разнообразия ручного оружия - предоставляя например даже право на магооружие.

    - Однако это явно не единственное серьезное ограничение в Системе, - продолжал парень. - Судя по твоему описанию, в мирах хозяев мало транспорта, техники, сложного оборудования... Не думаю, что за века существования Системы, наемники не пытались облегчить себе жизнь и войны, не пробуя провезти в миры своих хозяев побольше всего этого, - Сергей сделал паузу, а потом дальше произнес, - Значит на объем, вес, состав грузов наверняка тоже существует серьезное техническое, временное или ценовое ограничение, - после этих слов он помолчав добавил. - Мы набрали до 600 кг. груза, включая лодку - ты уверен, что удастся все это за раз "переправить"?

    - Кроме того, хотя мы с Олей имеем "проходные способности", однако в Системе ещё не зарегистрированы и у нас в ней нет никакого статуса. - Как это будет происходить для нас и сколько вообще будет стоить такая "проводка"? - спросил Сергей.

    - Вы тут накупили много чего - и для экспедиции, и для улучшения бытовых условий для себя в локусе, барахла там всякого... Это конечно хорошо, тем более, что все это тут обойдется гораздо дешевле чем в мире Верлесы, - говорил дальше Сергей. - Но не приобрели самого главного. Знаешь, что самое ценное в наших условиях, да впрочем всегда и везде? - Это информация. Она нам сэкономит массу средств, времени и усилий. И вообще, является основным условием успеха и выживания. Так что не жмись командир и потрать немного лкр для оплаты консультаций в Системе, - проговорил Сергей, смотря Саше прямо в глаза.

    Эти слова смутили Славина, он в таком ключе об этом не задумывался. Его охватило некоторое беспокойство. Да Саша помнил, что огнестрельное оружие в мир Верлесы переправлять глупо, что земные товары в мирах Системы обходятся намного дороже, он помнил цены в лкр на переброс в себя и спутников в земные миры и между ними. Но в то же время, столь масштабного "перевоза" груза в Систему, они ещё ни разу не осуществляли. Да и новых людей в Систему, ему еще вербовать-проводить не доводилось.

    Он посмотрел на стоящего перед ним Сергея и кивнув ему вышел в холл. Там Саша активировал доступ к ID и начал запросы и тестирование возможных вариантов. Сначала он получил приятные новости. Для людей Системы взаимный переход из земных миров в Систему и обратно, оставался в 40 лкр для всех, если он происходил в групповом режиме. А цена переправки кандидатов в Систему первый раз, была еще и определенным авансом, а также зависела от уровня их совместимости с Системой. Оля и Сергей в этом смысле оказались чрезвычайно удобными - цена их переправки с учётом авансовой скидкой Системы, составила всего 3 лкр за обоих. "Провести" их имел право любой глава клана или корректор, получивший соответственно зарегистрированный в Системе допуск от своего хозяина.

    А вот протестировав возможности переправки грузов, Славин столкнулся с неприятной неожиданностью. Переправка "чистого груза" (без учёта веса людей и зарегистрированного транспортного средства переправы), за один раз ограничивалась полутонной веса. Причем после первой сотни кг. груза, переправка которой тоже стоила 40 лкр, цена каждой последующей сотни выростала в два раза.

    Были и другие ограничения. Проводку грузов лимитом свыше 100 кг., можно было осуществлять не чаще чем раз в 2 месяца. Кроме того, грузы с оружием, сложной химией и навореченной микроэлектроникой хоть и пропускались в миры Системы, но в большинстве своем быстро и безнадежно портились. Были конечно исключения - определенные модели раций, кинокамер, фотоаппаратов удачно провести было можна и они исправно работали. А вот ноутбуки или дроны функционировали только в мирах своего хозяина или его союзников. Узнав такие подробности, Саша был обескуражен. Пришлось и на этот раз отложить "томный вечер" с Надей.

    На срочном собранном совещании, ребята решали на чем можна сэкономить и вновь пересматривали-перебирали списки отобранного груза. Прежде всего по предложению Сергея, Саша по телефону смс-заявкой зарегистрировал в Системе купленную лодку "как транспортное средство перехода". Сэкономив на ее весе.

    "Перешерстили" вообще весь груз, отобрав лишь наиболее важные вещи для экспедиции и развития локуса. Были отброшены инструменты, материалы для "комфорта" дома и быта, а также масса "женских вещей", что конечно расстроило девушек. Были оставлены и защитные "броники", как малоподходящая экипировка для этой экспедиции.

    Также возник вопрос, стоит ли брать купленные дроны? Поскольку собирались идти на чужие земли, появились резонные сомнения в их "работе". Мнения разделились. Однако сошлись на том, что уменьшили их количество до двух единиц. По мнению Сергея, "дикие земли" возможно еще не входили в "цивилизационно-правовую" орбиту Системы хозяев. Это оставляло шансы, что дроны на этом "фронтире" будут все же функционировать хоть какое-то время, пока "дикие хозяева -обитатели болот" не догадаются об их предназначении.

    Подобрали наиболее простые и функциональные рации с запасом, для всех участников похода и остающихся в локусе. Сергей настаивал, что надежная связь - это гарантия координации, взаимодействия, снабжения и выживания. И вообще - определяет половину успеха.

    Провели ревизию взятых лекарств и антибиотиков. Новый участник клана предложил дополнить "комплектацию" противозмеиными сыворотками, средствами против лихорадок и репеллентами. На возражения Димы, что мол с ними идёт целый корректор, который на крайняк вылечит и вытянет. Сергей ответил, что силы корректора нужно беречь, ибо они могут понадобится в любой момент.

    Оказывается их новый товарищ, пока ребята развлекались "компьютерным рубиловом", собирал и анализировал инфу по "болотной специфике".

    Ребята провозились с этими хлопотами допоздна и легли спать далеко за полночь.

    

    На следующее утро, ещё в предрассветных сумерках, они спустили на катках лодку на лёд и толкая ее двинулись от берега. Им повезло, что давно не было снегопадов и лёд был относительно чист. Упираясь шиповаными ботинками, парни с трудом буксировали тяжело груженую лодку. Девчонки неся рюкзаки, двигались следом за ними.

    Протянув лодку метров двадцать от берега, они замучившись остановились. Было ещё темно и вблизи никого не было. Ребята быстро погрузились в лодку, крепко уцепились за борта, закрыли глаза и начали отсчёт. В сгустившемся тумане все произошло быстро. Они почувствовали дурноту и сильный толчок, и плеск, как будто лодка упала с небольшой высоты на воду.

    Открыв глаза, все увидели, что уже находятся в водах озера. Туман постепенно рассеивался. Тепло одетые и упарившиеся путешественники, почувствовали себя не очень комфортно, резко перенесясь из холодной зимы в начало теплой осени. Дима с Сашей, запустили движок лодки и идиллическую тишину окружающей природы, прорезал громкий звук мотора, прозвучавший явным взрывным диссонансом в местной буколической картине.

    Направив лодку к мосткам, Саша рассчитывал через пару минут причалить к берегу. Вдруг из воды, наперерез лодке, взметнулось огромное тело гигантского сома. Он был явно возмущен такой безцеремонностью, проявленной людьми в его владениях. Ребята оцепенели. Саша вместо того, что-бы активировать управление локусом и взять ситуацию под контроль, тоже растерялся, явно неждав такого развития событий.

    К счастью, сом как-то узнав или почувствовав хозяина локуса в этой странной лодке, не стал нападать, а обдав волной и брызгами ее пассажиров, презрительно удалился. Девчонки выглядели бледными, все насквозь промокли. Дима выругавшись от избытка чувств проговорил. - Вот чертова вобла. Оч-чень горячее гостеприимство. - И пытаясь скрыть свой испуг, обращаясь уже к новым ребятам, рисуясь продолжил - Испугались? Добро пожаловать "в гостях у сказки".

    Сергей утвердительно спросил, - Это похоже Харитон? Мы видимо его разбудили, он наверное не очень любит, когда нарушают его покой, да ещё посредством непонятной и вонючей таратайки. А вообще, как я вижу, тут охрана бдит и постоянно начеку. И добавил, - Вы хоть с ним уже познакомились?

    - Да вот сейчас как раз и "познакомились". Но по ходу "покорешится" у нас с ним не получится. Проклятая селёдка, плохо "просекает" своих хозяев, - разозлился Дима.

    Саша в это время испытывал стыд и злость на себя, из-за проявленной непредусмотрительности и растерянности.

    Причалив к берегу ребята начали разгружать лодку. Оля тем временем зачарованно любовалась окружающим пейзажем. Испуг у нее прошел и ее захватила открывшаяся картина. Туман рассеялся, вокруг уже рассвело и озеро, берег, лес, луга... предстали перед ней во всей своей первозданной красоте.

    Вдруг, из-за дальнего берега, на середину озера выплыла пара прекрасных белых птиц. Оля в восхищении замерла. Однако лебеди не стали подплывать близко, видя непонятную суету и "движуху" возле причала, а сделав круг вдали, царственно удалились.

    В конце концов Надя увела Ольгу в "избушку", знакомить ее с их новым сказочным теремом.

    

    Занятые разгрузкой лодки ребята, не сразу заметили, как к ним опасливо приблизилась какая-то фигура. Случайно обернувшийся Сергей, время от времени отрывавшийся от работы, что-бы с любопытсвом осмотреться вокруг, вдруг громко произнес, - Я вижу у вас тут и местные аборигены водятся, - и дальше он добавил с заметным сарказмом - Это тоже обитатель вашего локуса? Что это за туземец? Местный "Пятница"? Что же вы скромно о нем умолчали? Или это вы свое "имущество" довели до такого состояния?

    Славин и Горенков, увлечённые деловым разговором, обернулись не сразу. Представший перед ними человек, действительно выглядел экзотично и странно. Грязные, рваные и подпаленные, зелено-бурого цвета штаны, бывшие по видимому когда-то джинсами, висели мешком на его худых ногах. На его плечи было наброшено какое-то дырявое одеяло, смотревшееся как пончо мексиканского бродяги-пеона. Из под одеяла выглядывала какая-то фуфайка и грязная майка. Ноги его были обуты в протертые кроссовки с дырками. Из спутанных, грязно-клочковатых волос головы незнакомца, проглядывало заросшее жидкой бороденкой, все в морщинах лицо. Больше всего на этом лице, выделялись воспалённые глаза. Но самым сильным впечатлением для ребят был запах. От человека воняло так сильно, как-будто он не мылся несколько месяцев.

    Дима рефлекторно сжал нож в своем кармане, с которым он никогда не расставался. Саша же мучительно пытался вспомнить, кого ему напоминает этот человек.

    - Костя?- неуверенно нарушила неловкое молчание Надя, как раз вышедшая из "избушки".

    - Что так изменился? - хрипло-трескучим голосом ответил тот.

    Саша, Дима и Надя в изумлении смотрели на него.

    - А что вы ожидали увидеть? Почти три недели жить в осеннем лесу впроголодь. Запасы растягивал до упора. Я даже грибов найти почти не мог, они видно от меня как от "орносского" чужака прятались. Холод, дождь. Помыться и постираться негде, да и нечем. Даже огонь в сыром лесу разжечь было проблематично. Спичек-то у меня не было, а зажигалка вскоре закончилась. Набрёл там на озеро, а вода-то ледяная. Все равно туда сунулся, очень уж помыться хотелось, да и рыбу попробовать половить. Так меня там чуть кто-то в глубину не утащил. Еле вырвался, - изливал душу незадачливый паренёк.

    - Когда меня вызвал Ваш терминал и сообщил, что я теперь приписан к хозяйству Верлесы - я подумал наконец-то, слава Богу, мои мытарства и неопределенность закончились, - говорил "эльфенок. - Но пришел к терминалу хозяйки - а меня туда не пускают!

    - Ну я бы тебя такого, тоже на порог своего дома не пустил, - прокомментировал его слова Дима. Однако Костик похоже его не слышал, ему нужно было выговориться. - Верлеса через виртуальный экран сообщила, что мне полного доверия нет, и я ей не шибко нужен.

    - Хей и "лесники" брать меня без рекомендации хозяйки тоже не захотели. Их "молодняк" смотрел на меня как на "мусор". Спасибо госпоже Хей, по старой памяти, продуктов ссудила и одеяло да спичек дала, - рассказывал бедняга.

    - Какая однако добрая у вас "боевая подруга" была, - обратился Сергей к Саше, Наде и Диме. Но ребята не успели ему ответить.

    - Ага "добрая", - разозлился Костик. - За эту "еду" я там должен был вкалывать как "папа Карло". Всю тяжелую, грязную и вонючую работу пришлось делать. Из которых копание ям, рубка и тягание дров были самыми "чистыми".

    - Наконец позавчера, Хей сообщила мне, что скоро вы вернетесь в свой локус, и что я могу идти сюда. Мол пусть меня Славин к себе забирает, ибо у "лесников" меня ни Верлеса, ни ребята не потерпят. - Отдала мне ваши вещи в мешке, немного продуктов, компас и направила на запад, к озеру-локусу.

    - Пришел я сюда вчера вечером, - продолжал Костик, - Но ваш домик меня не пустил к себе. А в озеро сом да эти гуси-мутанты тоже не допускают. - Пришлось ночевать опять в шалаше. Задолбался я уже, сил нет, запаршивел хуже последней сволочи, - истерил "эльфенок". - Если меня не примете, то лучше уж "кончайте".

    Саша смутился, ведь они почти забыли о Косте. А вот Дима все это дело видел в юмористическом ключе. Слушая рассказ Кости, он едва сдерживался от смеха. Надя и Оля смотрели на "эльфенка" с жалостью. В конце концов беднягу успокоили, заверив, что не бросят и возьмут в клан.

    Тут подал голос Сергей, задав неожиданный вопрос, - А откуда эта ваша Хей, могла за два дня узнать время нашего прибытия в локус?

    Ребята замолчали. Потом Саша подумав, неуверенно предположил, - Она получила магические способности. Может они дают возможность некоторого предвидения?

    

    Через пару часов лодка была разгружена и вещи разложены. Костю повели к озеру мыться, выдали чистую одежду. Новичкам же провели ознакомительную экскурсию по локусу. А дальше ребята приступили к следующему важному действу. Ольга, Костик и Сергей приложив ладонь к возникшему на стене печки экрану, назвали свои имена и дали согласие поступить в "озерное боярство" Славина в качестве "имущества". После этого, они были зарегистрированы Системой и даже получили телефоны для связи друг с другом, и Системой.

    Если Ольга и Костик относительно спокойно приняли регистрацию в таком статусе, то Сергею явно было это не по вкусу, но внешне это никак не отразилось на его лице. Впрочем такая "спокойная" реакция кандидатов на "регистрацию", была вполне объяснима. Костик, натерпевшись лишений и вообще не ожидавший уцелеть, в принципе был вполне доволен полученной защитой, безопасностью и более "человеческими условиями". Ольга же вообще не думала, что этот "временный статус" ее в чем-то ущемит. Внутренние отношения в клане были вполне "человеческими", и ее как девушку "гнобить" никто не собирался, скорее наоборот - тот же Дима, всячески старался произвести на нее впечатление, помочь или ей угодить. А идти в "рисковую миссию" с топором на орнолита, ради немедленного изменения этого условного статуса, Ольге явно "не улыбалось".

    Сергею же это не очень понравилось. Но он проанализировав ситуацию, отнёсся к этому философски-хладнокровно. Парень понимал, что заниматься сейчас "индивидуальными миссиями", явно не время и "не в тему". Первоочередной и критически-важной для всех задачей, сейчас становилось добиться успеха в походе к источнику на Юге. Это было "групповое задание", после успеха которого статус его участников должен был обязательно изменится. По-этому парень невозмутимо среагировал на начавшиеся вновь "подначки" Димы.

    Горенков же никак не мог серьезно "продвинуться" в своих отношениях с Олей. Парень привык не заморачиваться в отношениях с девушками. И длительных ухаживаний не понимал. Оля его реально "зацепила и очень понравилась. Она приняла его "помощь", охотно слушала его ознакомительные рассказы о мире Верлесы, о боях с орноситами, позволяла водить себя по локусу... Но Диме этого было явно маловато, по его мнению, отношения развивались чересчур медленно.

    И хотя Сергей Оле не "навязывался" и не "мешал" Диме строить с ней отношения, и вообще не пытался ее как-то "опекать" - питерский студент в "неприступности" Оли, почему-то обвинял для себя именно Сергея. Кроме того, ему все более не нравилось, что этот "выскочка", без году неделя в клане, делает дельные замечания и предлагает эффективные решения, к которым все больше прислушивается Саша. По-этому Горенков при каждом удобном случае старался "зацепить" Сергея.

    После того как новички стали "имуществом", Дима глумливо сказал Сергею:

    - Ну что "умник", будешь теперь опять "духом", впрочем тебе не привыкать. В армии небось все это "проходил", так что впрягайся. "Пошуршать" придется, все тут у нас по понятиям, "усёк"? Не "балуй", увижу что "косишь" или "шлангуешь", будешь "вечным имуществом", как вон "эльфенок".

    Но ответная реакция Сергея его просто взбесила. Тот в ответ на все эти "наезды", откровенно расхохотался. Дима не понял, что Сергея его эскапады не то что не оскорбляли, ему просто все эти понты, и то как Горенков пыжится, казалось просто невероятно забавным и комичным. В его глазах, выпендрёж этого молокососа, выглядел просто смешным.

    Горенков это стерпел, только потому, что этот разговор получился не публичным да и Сергей не стал об этом даже упоминать.

    И если тот же Костя, безоговорочно выполнял указания Димы, то Сергей делал только то, что считал нужным, не реагируя на ЦУ Горенкова.

    Но сдерживаться Горенкову становилось все сложней. Причин к неприязни у него становилось все больше. Очередной неприятный для Димы случай произошел уже к обеду. Когда они, почти всей группой любовались семейством прекрасных лебедей, которых по просьбе Оли и Нади, Славин вызвал прямо к мосткам. Птицы увидев, что у причала теперь все спокойно, а трескучая лодка молчит, подплыли к людям очень близко вместе со своим малышом.

    Девушки приготовили им угощение и начали их кормить. Спонтанно возникла идея дать лебедям имена. И тут Дима предложил назвать их Шуриком и Лидой, именами героев из комедии Гайдая. Идея девчонкам понравилась, да и Славин был не против.

    А Сергей немного удивлённо посмотрел на Горенкова. Он не ожидал, что этот недоучившийся студент-гопник, вообще видел этот старый фильм. И уж тем более не мог поверить в то, что такому современному типусу, могла вообще понравится эта лента.

    Как ни странно, но Дима эту комедию действительно видел, его родители часто смотрели этот фильм. Правда Диме сюжет и приемы в нем, казались избитыми и банальными. Однако в разговоре с Олей он узнал, что та тоже любит некоторые фильмы Гайдая. По-этому Дима, предложив назвать лебедей такими именами, решил таким образом "подыграть" понравившейся ему девушке.

    Однако и тут ему Сергей невольно "подгадил". Поначалу, увлекшись удачным предложением Димы, девушки даже начали подзывать птиц этими именами. Гуси на этот "человеческий шум" не очень реагировали. Надя даже попросила Сашу, как хозяина локуса и корректора, сообщить птицам их нынешние позывные имена. Но тут вмешался Сергей:

    - Вам мало инцидента с Харитоном? - спросил он. - Может хватит самодеятельности? Эти птицы не домашние, забавные игрушки. Они в значительной степени разумные, самостоятельные и взрослые особи, - продолжал он. - Они наверняка имеют уже свои имена. Сом нашего локуса имеет имя, так почему вы решили, что эти лебеди безымянные? Побольше уважения к нашим союзникам, их помощь нам скоро очень понадобится - сказал он.

    - Чё ты "лепишь" "ботаник"? - разозлился Горенков, от того, что кто-то пытается "зарубить" его столь удачную идею.

    Не обращая на него внимания, Сергей обратился к Саше:

    - Попробуй их спросить или узнать их имена из информации по локусу. Ты же корректор и хозяин этого локуса, в конце концов.

    Славин недовольно посмотрел на Сергея, этот парень начал его уже напрягать. Это впервые, новоявленный член клана, публично и открыто "поправил" своего командира и указал на его "недалекость". Да и нарастающий конфликт между ним, и Горенковым, новоиспечённого боярина все больше начинал беспокоить, и тревожить. Саша не забыл еще, к чему привел "раздрай" в его предыдущем клане "лесников".

    Тем не менее, сознавая правоту Сергея, Саша вошёл в режим управления локусом. Действительно, взрослые лебеди имели свои собственные имена. Самец звался Мартин, а самка откликалась на имя Акка, малыша же они называли Крон.

    После того как Славин сообщил имена гусей ребятам, контакт с ними пошел более продуктивно. Они стали более отзывчивы и даже позволили девушкам погладить Крона. А потом натаскали рыбы ребятам на ужин.

    Не теряя времени, Сергей предложил нормализовать отношения с Харитоном.

    - И как ты это предлагаешь сделать умник, - раздражённо спросил Дима. -Пообещаем лодкой не пользоваться? Или извинимся перед этим трупоедом?

    Игнорируя Горенкова, Сергей сказал:

    - Посмотри командир инфу по локусу, в чем нуждается сом, что ему реально необходимо. Дружба начинается с сотрудничества. Кстати, так можно намного более продуктивно узнать, как и что развивать в локусе, если сами его обитатели будут нам в этом помогать.

    

    Обедали "озерники" на берегу у воды, возле костра. Давится в однокомнатной избушке никому не хотелось. Прекрасный вид на озеро, чудесная погода и умиротворяющая природа, действовали на ребят благодатно. Они делились впечатлениями и согласовывали ближайшие планы. Постепенно обед плавно перетек в "совещание".

    Саша планировал выступление на Юг, уже на послезавтра. В рейде предполагалось задействовать всех парней, а девушек оставить дома для обеспечения связи и развития локуса. И если Ольга с этим согласилась (впрочем она как "имущество" официального права голоса все равно не имела), то Надя подобным "раскладом" открыто возмутилась.

    - Это почему меня не берешь в экспедицию? - экспрессивно обратилась она к Славину. - "Имущество" значит с собой берете (она кивнула на Костю и Сергея), а меня нет? Я полноправный член клана, признанный Системой наемник ранга "Б". И между прочим воевала во всех боях с орноситами! - открыто высказала она свое недовольство "боярину".

    - Да пойми, Надя. В войне с орноситами у нас не было выбора, бросали в "мясорубку" всех подряд. Вон Юлю потеряли, - пытался вразумить ее Славин. - Да и орносы враг был привычный, предсказуемый. И бились мы либо у себя дома или рядом со своей территорией, откуда всегда можно было рассчитывать на поддержку, - убеждал ее Саша. - А тут, никакой абсолютной нужды рисковать вами нет, да и враг неизвестен, а на быструю помощь из "дома", рассчитывать будет сложно, - горячился парень. - Кроме того, вонючие и тяжкие болота требуют именно много походных сил и выносливости. Каждый шаг стоит огромных усилий, а ведь нам ещё и груз надо нести. Комарье и гнус достает, спать придется зачастую чуть-ли не в воде. Там ведь даже по "нужде" отойти будет проблематично. - напирал Саша. - А с какими тварями мы там столкнемся - неизвестно! И это ещё если не принимать во внимание, возможных стычек с конкурентами.

    - И что? Ты сомневаешься в моих силах? - уже не сдерживаясь орала Надя.

    Сергей, Ольга и Костик с изумлением наблюдали за этими препирательствами, все больше отдающими "семейной сценой". Дима же видя все это, спокойно ухмылялся.

    В конце концов Надя демонстративно встала и покинула импровизированное "совещание". Оля бросилась за ней, утешать свою подругу. Наступило неловкое молчание, все избегали смотреть на своего командира.

    Саша опустив голову молчал, находясь совершенно в расстроенных чувствах. Конечно он как глава клана и боярин, мог своим приказом просто оставить Надю в расположении, но это явно не решило бы проблему.Через некоторое время, Костик и Сергей, тоже незаметно ушли. У костра с Сашей остался только Дима.

    - Вот по-этому командир, я девкам воли и не даю, - сказал его пулеметчик. - Да и вообще, их в свои дела не допускаю. А то на голову сядут, ноги с шеи свесят и еще громко, как в туалете, скажут - "занято"! - сочувственно закончил Дима.

    - А что же ты начал здесь с этой Олей "отношения" заводить? - раздражённо ответил Славин. - И вообще не трави душу, лучше что-нибудь посоветуй.

    - Поставь ее на место. А то дальше будет хуже. Она кто тебе? Жена? Нет! Ты ей что-нибудь обещал? Нет! В общем отдай соответствующий приказ и не отменяй его, - завершил Горенков.

    Саша долго, не отрываясь смотрел на пламя костра, наконец он тяжело поднялся и пошел вдоль озера. Бредя по берегу и копаясь в себе, Саша зайдя за очередной "закрут", увидел фигуру Сергея, стоящего на высоком обрыве . Сначала он не хотел к нему подходить, но вдруг ему стало все равно. Подойдя к парню, он стал рядом с ним. Тот не поворачиваясь произнес глядя на небо и противоположный берег:

    - Осень, а перелетных птичьих ключей тут не слышно и не видно. Странно и непривычно.

    - Не замечал, - ответил Саша.

    - Это потому что ты всю жизнь прожил в городе. Там это не чуствуется, - произнес Сергей.

    Они помолчали, глядя на дальний берег и спокойную гладь озёрных вод.

    - Мы сегодня с ребятами и Ольгой переночуем в палатке на берегу, - произнес вдруг Сергей. - А ты ночью помирись с Надей. Пусть она почувствует, что ты её хочешь уберечь. И согласись на незначительный компромисс, - продолжал он. - Всем идти в болота нет смысла. Костик ещё не оправился, он измождён физически и психологически. Брать его с собой - себе дороже выйдет. - Сергей посмотрел на Славина и в заключении сказал - Нам все равно нужна "база подскока и подпитки". До границы болот отсюда километров 70 - это как минимум двое суток пути. Возле границы и организуем эту базу, с запасами и пунктом связи.

    Вот пусть Надя и Костик с грузом и топают с нами туда и там остаются на дежурство. Если что - помогут. А в локусе Оля останется. - И устрой завтра модернизацию нашей избушки, ничего особого не нужно, но хотя бы минимальный комфорт. Уверен - Наде понравится.

    После небольшой паузы, посмотрев Саше в глаза, Сергей добавил - И ещё, завтра мне придется немного обломать твоего Диму. Не на людях конечно, но этот "нарыв" нужно вскрыть сейчас, до похода, пока ещё есть время. Потому что если это все его "дерьмо" прорвется во время рейда, то сам понимаешь последствия... - сказав это Сергей ушел.

    А Саша ещё долго стоял на берегу, глядя на тонущий в водах озера, красный диск заходящего солнца.

    

    Утром, когда ребята выползли из палатки, они увидели странное зрелище - кто-то шумно плавал в озере. Недалеко от пловца периодически выныривал сом. Когда пловец накупавшись, вылез на мостки, ребята узнали в нем Сергея. Он взял полотенце, лежавшее рядом, и начал интенсивно растираться. Сложен он был очень неплохо, явно занимался атлетизмом или чем-то подобным. Конечно не культурист, но было заметно, что парень был хорошо тренирован.

    - Не холодновата водичка-то? - с ехидцей спросил Горенков.

    - Градусов 16 , - ответил ему Сергей. - Если плавать без фанатизма и недолго, то отлично бодрит.

    - А этого Харитона не опасался? - спросил его Костик.

    - Нет, он мудрый водяной. Своих не трогает, - сказал Сергей.

    - Ну не знаю, я вот даже если бы вода теплая была, ни за что в озеро не полезла бы, пока там эта "рыба" плавает, бр... - заметила Оля. - Ты что правда, совсем не боишься?

    - Понимаешь, эти обитатели локуса не просто местные прирученные рыбы или птицы, они ведь еще и в какой-то мере разумны, да ещё у них видимо усилена "чуйка-восприятие" других живых существ, их намерений и отношения. Это я конечно малость упрощаю, - улыбнулся парень.

    - Что-то ты опять "морозишь" "мудрец", - перебив парня, завелся от его тона Дима. - Сказал бы прямо - решил выпендрится и пофорсить перед всеми!

    Оля тут же постаралась сгладить, сгустившееся было напряжение, и быстро задала Сергею вопрос, - Что ты имеешь ввиду, говоря об их "чувстве восприятия"?

    - Все просто. - ответил Сергей. - Эти "хранители" чувствуют наши эмоции, наше к ним отношение, нашу "натуру"... - Если вы их боитесь, они к вам будут относиться пренебрежительно. И хотя и не тронут, идентифицируя как "своих", но и серьезной помощи и уважения от них тогда не ждите. - Если же вы к ним относитесь свысока или плохо, то получите и соответственное отношение в ответ, - произнес лекторским тоном Сергей.

    - Откуда ты это можешь знать?! - возбужденно заорал Дима. - Ты ведь даже не маг, не корректор, не хозяин локуса - да ты пока всего лишь наше "имущество"!

    Ребята были растеряны. А Сергей спокойно посмотрел на беснующегося Горенкова. Потом ответил ему. - А давай это проверим прямо сейчас, так сказать экспериментально, на практике? Не сдрейфишь?

    Дима такого не ожидал и опешил.

    Но тут привлеченные их криками, из "избушки" вышли улыбающиеся Надя и Саша. Взглянув на них, ребята отвлеклись и конфликт временно был забыт.

    За общим завтраком, Саша озвучил скорректированные планы экспедиции и сегодняшнюю повестку дня. Он вместе с Надей, собирались до обеда заниматься модернизацией дома и запускать программу развития локуса. Оле поручалось приготовление обеда, а Костику заготовка запаса дров для дома на несколько дней.

    Сергей с Димой, должны были отобрать и уложить в рюкзаки необходимое для экспедиции снаряжение. Они с этим хлопотами провозились часа три. Не забыли запастись и "живой водой.

    Славин же с Надей, все это время увлеченно занимались "модернизацией" "боярского" дома. К обеду Саше удалось построить санузел, душ, провести электричество, наладить освещение, обогрев, подключить электроплиту и стиралку, ну и конечно сделать водную скважину и провести от нее воду в дом. Это были самые необходимые изменения для дома. И стоили они чрезвычайно дорого в лкр в этом мире. И это несмотря на то, что достраивать какие-то комнаты, проводить внутреннюю отделку, делать мебель и т. д. Славин не собирался.

    Он просто хотел обеспечить самый простой и минимальный комфорт, особенно важный для девушек Запустил Саша и дополнительную программу развития локуса. Создал посадки женьшеня, пару грибных и земляничных полян, большой плодовый сад, развел кусты смородины и малины. И даже сформировал свою пасеку.

    Собравшиеся на обед "озерники", живо обсуждали между собой, происходящие у них на глазах изменения. Но все же в конце концов, разговор неизбежно свернул к теме предстоящего похода. Саша подумал, что неплохо было бы провести предварительную разведку-осмотр болот с помощью лебедей. Все ребята, кроме промолчавшего Сергея, с энтузиазмом поддержали эту идею. Однако, когда "гусям" попытались как-то прикрепить камеры, то от этой идеи пришлось быстро отказаться. Лебеди категорически отказывались носить эти чужеродные, неудобные и стесняющие их предметы. Да впрочем и крепились они на них плохо и ненадёжно. Разочаровавшись в способностях гусей, Горенков даже вспылил, назвав лебедей почти бесполезным балластом в хозяйстве, способными только разве что рыбу ловить к столу.

    - Не расстраивайся шеф, - говорил он - Будем задействовать дроны, авось и там они будут работать.

    Диму к тому же немного задело, что лебеди с трудом перенося прикосновения Саши и девушек, его самого и Костю, к себе вообще не подпускали. Что касается Сергея, то он к лебедям не лез и только улыбался, смотря на неуклюжие попытки ребят. Эти улыбочки все больше бесили Горенкова. - Чего лыбишься? Сам то что-нибудь предложить можешь? - отрывисто проговорил Горенков.

    Сергей в ответ пожал плечами и сказал:

    - Когда подойдем к болотам, можно действительно попробовать использовать дроны. Но на счёт бесполезности лебедей, думаю тут ты поторопился с выводами.- Нужно попробовать отойти от стандартных моделей поведения и стереотипов мышления. Мы просто думаем и действуем в привычных нам рамках и категориях. Люди вообще, очень консервативны по своей натуре и с трудом воспринимают новые возможности, - говорил Сергей

     - Короче Склифосовский, - вновь перебил его Горенков. - Что конкретно ты предлагаешь?

    Сергей вновь пожав плечами, ответил:

    - Эти птицы полуразумные, они чуть-ли не сказочные, они подчиняются и слушаются нашего хозяина локуса, к тому же Саша ещё и корректор, - он посмотрел на Славина и продолжил, - Попробуй не просто им приказывать, а войди с ними в "контакт сознаний", что бы ты мог периодически видеть их глазами окружающую действительность. Или может кто-нибудь из них сможет сам "посылать" тебе соответствующую "картинку" окружающего. - В общем по-эксперементируй. Если это получится, можно будет послать того же Мартина, завтра впереди нас, в пробный полет, - завершил Сергей.

    Как ни странно, но "эксперименты" Саши на протяжении часа, хоть и не сразу, но принесли позитивный результат. Он смог периодически подключаться к "сознанию" Мартина. Правда это требовало значительных трат "магоусилий". Трата "магоэнергии", которая восполнялась опять же лкр, зависела от расстояния, на котором находился лебедь. Значительно дешевле было получать информацию от Мартина, при его возвращении. Хотя и тут были свои минусы. Он не все запоминал, да и "инфа' устаревала. Тем не менее это был "прорыв".

    

    Как ни хотелось Саше беспокоить Верлесу, но пообщаться с ней перед походом, было насущно необходимо. Нужно было выяснить направление и "пеленгацию" этого локуса-источника, узнать каким образом его "столбить" и вообще вытянуть максимальное количество информации об этих болотах. Славин уже собирался вызывать сеанс связи с Хозяйкой, но она сама его опередила.

    У Саши зазвонил телефон, на котором высветилось сообщение, где ему предписывалось зайти в "избушку", для приватного разговора со своей Хозяйкой. Славин попросил ребят его не беспокоить в доме и зайдя туда, закрыл за собой дверь. В воздухе перед ним возникла Верлеса. Хозяйка этого мира, с последней встречи как-будто стала более "выпуклой", ее человеческие черты проступили более явственно, стали более "живыми". Да и одета Верлеса была более "открыто", чем в прошлый раз - лёгкое, голубое платье до колен, казалось колыхал ветерок. Однако не смотря на столь приятный вид, лицо хозяйки выражало мрачность и недовольство. Она сурово посмотрела на своего "боярина" и начала неприятный разговор.

    Пока Славин общался с Хозяйкой, а Надя с Костей обсуждали важный вопрос, что готовить на ужин. Дима, оглянувшись вокруг, вдруг нигде не увидел Сергея и Ольгу. Ревность и тревога стиснули его сердце. Поразмыслив куда они могли пойти, он прежде всего бросился к берегу. Действительно парень увидел, что от мостков, увлеченно беседуя, удаляются две знакомые фигуры. Пройдя дальше берегом, они свернули за поворот и скрылись из виду. Мучимый ревностью Дима, кинулся следом за ними. Но когда он достиг поворота, то никого не увидел. Вдруг рядом он услышал знакомый, насмешливый голос.

    - Ты случайно не меня ищешь, Отелло недоделанный?

    Резко обернувшись Горенков увидел улыбающегося Сергея. Кровь ударила Диме в голову. Ироничная улыбка этого "выскочки" окончательно его взбесила. Раздражение и тревожная ревность, копившееся все эти дни, выплеснулись наружу.

    - Ты меня реально достал умник! Урою! - заорал Горенков.

    - Если бы у тебя было хоть немного мозгов парень, я бы знал как ответить. Но стоит ли вышибать такую малость, - насмешливо произнес Сергей.

    Этого уже Дима стерпеть не смог и бросился на противника. Но его враг, просто отойдя в сторону и пропуская несущегося на него Диму, захватил его куртку и повернув вокруг себя, бросил парня вниз и в сторону, так что Горенков лицом упал в грязь.

    Схватившийся на ноги Дима, совсем обезумел. Он вытащил свой выкидной нож и выщелкнув лезвие, опять бросился на Сергея. Горенков дрался ножом в манере шпаны из питерских подворотен - держа нож в расслабленной кисти, он делал резкие махи, стремясь не столько нанести удар, сколько именно резонуть врага.

    Сергей хладнокровно уклонялся, внимательно следя за противником и улучив момент, посмотрев за его спину, демонстративно крикнул - Не вмешивайся командир, мы сами разберемся!

    Это была очень простая и "дешёвая" уловка, но взвинченный и не контролирующий себя Горенков, повелся на нее. Может быть и потому, что подсознательно мог ожидать появления Славина со стороны дома. Дима отвлекся буквально на пару секунд, но этого оказалось достаточно. Сергей резким ударом руки, просто выбил нож из кисти противника и опять "уронил" его лицом в грязь.

    Затем, подняв с земли нож, он спокойно положил его в карман и стал на берегу спиной к озеру. Дима впал в совершенное исступление. Зарычав что-то нечленораздельное, он вновь бросился на демонстративно стоящего и издевательски смеющегося врага. Сергей же резко упал ему под ноги, и Дима зацепившись через него, полетел с обрыва прямо в холодные воды озера...

    На высоком берегу, потрескивая сучьями, горел небольшой костер. Возле него сушилась мокрая одежда. У костра, молча глядя на огонь, сидели двое. Между ними все уже было сказано и каждый из них думал теперь о своем, глядя на пляшущее пламя...

    

    Когда "озерники" собрались на ужин, Саша озвучил результаты своего разговора с Верлесой.

    - Хозяйка высказала большие претензии и недовольство, - начал он. - Ее раздражает наша медлительность и нерасторопность. Она беспокоится и тревожится за вероятный провал экспедиции. Верлеса все больше сомневается в целесообразности тех авансов, что нам выдала. И даже подумывает отправить в поход своих "лесников".

    - Что конкретно, она нам "предъявляет"? Что за "кипишь"? - спросил Горенков.

    - Саша вздохнул и продолжил, - Оказывается к этому локусу, опередив нас, уже двинулись и "сомаровцы", и орноситы, и даже отряд неизвестных нам западных соседей. И они нас опережают. Кое-кто из них, сегодня уже вышел в "болотные земли". И ещё - с орноситами и речниками, также идут их корректоры.

    - В общем Хозяйка считает, что мы сильно "тормозим" и чересчур "загуляли" на побывке". И не оправдываем ее доверия и вложений, - удручённо закончил Саша.

    - Вот вздорная баба! - эмоционально высказался Дима. Остальные молча переглядывались.

    Лишь Сергей невозмутимо продолжал прихлебывать чай. Увидев, что взгляды ребят направлены на него, он пожав плечами произнес - Любая ситуация имеет свои преимущества, если конечно их правильно использовать. - То что мы опаздываем можно обратить к нашей выгоде. Наши соперники рванулись вперёд и они там наверняка столкнуться лбами. Начнут между собой разборки и обязательно ослабят, и задержат друг друга. Это нам на руку. Кроме того, - продолжал он. - Ломанувшись первыми через болото, они неизбежно отвлекут и притянут на себя болотных хозяев и их тварей. Мы же воспользовавшись этим, можем относительно удачно проскочить все эти трудности. - Да и защиту локуса своими атаками наши соперники помогут ослабить. А мы придем попозже и "отодвинем" тех, кто там ещё выживет после взаимной бойни, войны с болотными тварями и борьбы с охраной локуса, - закончил Сергей.

    Следующим утром участники похода получили оружие. Сергей предложил брать автоматы АК сотой серии под патрон 7.62. Мотивировал такой выбор тем, что это оружие очень неприхотливо и универсально. Не боится ни воды и ни грязи, а пули такого калибра не отклоняются, после встречи с препятствиями. В условиях грязных, поросших камышами болот, с ограниченным обзором, такой выбор показался ему оптимальным. Брать пулемет, гранатомёт или иное тяжёлое оружие, посчитали обременительным и нецелесообразным. У Саши свой автомат уже был, очень похожей модификации и под тот же патрон. Надя предпочла взять свою прежнюю винтовку. А Дима и Костя последовали примеру Сергея. Кроме того, захватили ещё несколько ручных гранат РГН и немалый запас патронов.

    Удобный маршрут к границе болот Славин проложил ещё вчера, благо он как корректор имел возможности пользоваться всей полнотой информации не только по своему локусу, но и в значительной мере вообще по миру Верлесы. Кроме того, ранним утром в разведочный полет к болотам, отправили гуся Мартина. Оставив Олю на "хозяйстве" и связи в своем локусе, "озерники" почти полным составом в девять утра наконец вышли в путь.

    Саша, шел впереди, периодически сверяя направление по навигатору в своем телефоне. Постепенно лес все больше уступал место, лугам и широким полянам. В обед ребята сделали привал и найдя удобное место, немного пристреляли свое оружие. Переночевав ночь в захваченной палатке, с утра следующего дня они снова пустились в путь. На обеденном привале, Саша попытался "подключится" к Мартину и ему это удалось. Он рассмотрел широкие зеленоватые болотные "поля", по бокам покрытые камышом и осокой. Дальше болотный ландшафт переходил в промоины с небольшими островками-кочками, с растущими на них уродливыми деревцами. Вдали ему удалось рассмотреть массив больших, стоящих в воде деревьев.

    К вечеру второго дня пути экспедиция наконец подошла к границе болот. Полоса черной, как-будто выжженной земли обрывалась в воду и за нею уже простирался вид на болотный пейзаж.

    Разбив лагерь, парни попытались запустить дроны, но потерпели неудачу. Техника над болотом отказала. Вырубив себе слеги-шесты и поужинав, ребята легли спать.

    На следующее утро, оставив в лагере Костю и Надю, экспедиция в составе Саши, Сергея и Димы выступила в "болотные земли". Глянув на простиравшийся перед ним неприветливый болотный ландшафт, Саша делая первый шаг, проговорил - Ну здравствуй Болотная хлябь, - в ответ из болота донесся странный низкий и протяжный звук.

    "Дикие земли" приветствовали путешественников.

    

    

Глава 5. Фронтир

    Вспугнутая птица, издав резкий крик, взлетела из болотных зарослей ввысь. На зеленом "болотном поле", обрамленном камышом и осокой, с перемежающимися промоинами водных "окон", показался отряд из трёх человек, медленно продвигавшихся друг за другом по зелёному, пружинящему, обманчиво-ровному и покрытому мхом болотному ковру.

    - Приблизительно через час, как только увидим удобное место, сделаем привал, - произнес впереди идущий парень.

    - Да передохнуть и подкрепиться не помешало бы, - подтвердил второй член группы.

    Третий человек взглянул на часы на своем запястье, но ничего не ответил своим спутникам, а лишь более внимательно оглядел окружающий ландшафт. В колышущемся окружающем мареве, болото казалось "дышало", издавая различной модуляции звуки. Вдруг слева, с резким звуком болотный "наст" прорвался, выпуская вверх "пузырь" воздуха. Двое последних в цепочке ребят от неожиданности дернулись.

    - Болотный газ метан вырвался, - заметил "замыкающий" парень.

    - Повезло, что не под нами рвануло, - ответил "средний".

    - Я стараюсь контролировать такие "моменты", - сказал "первый". - К сожалению я не всесилен. Неплохо могу "предвидеть" известные природные "опасности", частично "биологические". - Да и не слабо выматывают эти усилия, кроме того, такой постоянный "сканер-контроль", стабильно опустошает мои запасы энергии-лкр.

    Они опять замолчали. Идти по жаркому и коварному болоту было тяжело, дышать тоже, говорить "под нагрузкой" в этой духоте не хотелось. Люди в походе, быстро научились экономить усилия...

    Экспедиция "озерников" уже полдня шла по болоту. Парни были экипированы в комплекты комбинезонов Л-1, на вспотевших лицах у них были накомарники прикрепленные к кепи, на груди висели автоматы, за спиной мешки-рюкзаки, а в руках они держали шесты-слеги.

    Впереди шел Славин, сканируя путь и выбирая наиболее оптимальный, безопасный, и удобный маршрут движения. За ним двигался Горенков, а замыкал этот небольшой "поход" Сергей. Воздух гудел от мошки, было душно. Сквозь болотные миазмы и испарения, солнце едва проглядывало на небе тускло-желтым медяком.

    В выборе направлении движения, Саша полагался на сигнал пеленгатора, "забитого" программой в его телефон, сориентированного на локус-источник. Периодически он через ID вносил поправки, уточнял и прокладывал наиболее оптимальный маршрут. Все это увеличивало расход лкр - главного стратегического запаса энергосил корректора да и ресурсов всего их отряда. По-этому от идеи регулярно укреплять дно или как-то "подмораживать" ненадежные участки, таким образом спрямляя, сокращая и облегчая путь - пришлось отказаться. Ибо это приводило к слишком большим энергозатратам магосил и лкр. А пополнить их в этих "диких землях", далеко от своего локуса, не представлялось возможным. Впрочем и дома лкр почти не осталось - под эту экспедицию "выгребли" почти все то немногое, что еще оставалось, после значительных трат лкр на "наградные", "побывку", закупку-переправку груза, развитие локуса, модернизацию жилья, получение оружия и т.д...

    С трудом поднимая ноги, обутые в мокроступы и все равно периодически проваливаясь, осмотрительно шагающие по пружинящему ковру из мха, уставшие ребята все чаще с надеждой осматривали окружающий пейзаж, пытаясь найти подходящее место для обеденного привала. Пройдя-продравшись через "дежурную" полосу камышей и выйдя на очередное "болотное плато", Горенков, бросив взгляд направо, вдруг увидел очаровательную полянку с яркими цветами и зелёной, изумрудно-яркого цвета, травой. Она как-будто специально была создана для пикника и манила обещанием приятного отдыха. Дима криком обратил внимание друзей на это "чудо" и сразу сделал несколько шагов по направлению к столь благодатному "оазису". Ребята не успели его удержать, как он уже ступил на эту красивую полянку. Однако буквально сразу, парень с отчаянным криком провалился в бездонную топь. Диме повезло, что свой шест он видимо случайно удержал поперек, по-этому его не сразу потянуло вниз. Друзья поспешили ему на помощь и протянув шесты, с трудом смогли вытянуть испуганного и грязного незадачливого товарища из болотной пучины.

    - Это "чарусса". Ловушка для легковерных простаков. На вид очаровательная полянка, резко контрастирующая с окружающим болотом. Но под слоем этой красивой "обманки", находится бездонная трясина, - сказал Сергей.

    Славин же был реально зол и набросился на Горенкова:

    - Какого черта ты самовольно сошел с тропы? Ты что не понимаешь, что мы тут "ходим по краю"? Здесь соблюдение дисциплины - это не только вопрос твоего личного выживания, но и выживания нас всех! Мы тут все друг от друга зависим!

    Мокрый Горенков подавленно молчал, понимая свою оплошность.

    Наконец в полдень, присмотрев в бинокль крепкую на вид возвышенность с несколькими деревцами, ребята там и остановились на часовой привал.

    Снимая со спины рюкзак, а с груди свой автомат, Саша с удовольствием почувствовал облегчение. Выбрать именно такие болотные комбезы и захватить мокроступы настоял Сергей. Отслужив в армии, он прошел некоторую подготовку и имел представление о действиях в походных условиях, бывал и в археологических экспедициях, а кроме того - парень постарался перед походом максимально собрать нужную информацию по "болотно-оружейной тематике".

    Ребята быстро разбили немудреный бивак. Держа наготове оружие и внимательно осматривая время от времени местность, они перекусили армейскими пайками-"ирпами", запили их еще оставшейся с "большой земли", водой.

    - Пополнить бы запас воды надо, - озабочено сказал Саша. - Да где ее набрать-то тут, более-менее чистую? Хотя кипятить сейчас ее и не будем, но можно подстраховаться обеззаразив таблетками.

    - Так вон недалеко чистое озерцо! - предложил Дима, показывая на одно из болотных "окон", отличавшееся на вид очень чистой водой. - Давайте там наберём.

    - Это похоже болотная "водья", стоит к ней подойти и край "берега" обвалится, ты упадешь туда и утонешь, - заметил Сергей. - Впрочем набрать оттуда воды можно все же попробовать.

    Привязав к большой пластиковой бутылке камень для груза, с помощью шеста и привязанной к нему верёвки на манер удочки, ребята издали забросили ее в эту "каверну", и таким образом набрали чистой воды.

    Некоторое время спустя, Славин посмотрел на часы и сказал:

    - Час пополудни. Считай километров 15 отмахали.

    - А сколько всего до этого локуса идти? - спросил Горенков.

    - Около ста километров, но это по прямой, а у нас так не получится. В болоте короткий путь, не самый быстрый и надежный, - ответил ему Саша и продолжил дальше:

    - Дима свяжись по рации с пограничным лагерем, узнай у них новости и сообщи, что у нас пока всё в норме.

    Связываться по телефону с Надей или Олей не выходило. Телефонная связь через эти "дикие земли" в миры хозяев не "пробивала", хотя связь с Системой телефон по прежнему обеспечивал. Видимо здесь, как и в мирах "чужих" хозяев, телефоны "чужаков" между собой связь не "держали", а могли удерживать ее только с Системой. По-этому между "озерникам" и с их хозяйкой, тут телефонной связи не было. Впрочем ребята к этому были готовы и запаслись компактной рацией, упаковав ее от попадания воды в пластиковый пакет. Контакт с пограничным лагерем Нади, определили на 8, 13 и 19 часов.

    - У них ЧП командир, - закончив сеанс связи, сказал Дима. И отвечая на вопросительные взгляды ребят, он продолжил:

    - Мартин вернулся весь израненный, еле долетел. Тяжелые раны от укусов, порезов и ударов. Надя с Костей его сейчас медикаментами и "живой водой" лечат.

    - Вот черт, - выругался Славин, - Ещё этого нам не хватало.

    - Нам нужно почаще поглядывать "на верх", вряд ли нашего гуся "достали" с земли. Это наверняка какие-то летучие твари были, - вздохнув, произнес Сергей.

    Закончив обед и немного отдохнув, ребята стали собираться. Горенков вычистил "искупавшийся" вместе с ним в болотной воде и грязи, автомат. АК конечно очень надёжное оружие, обычно работающее в "боевом режиме" и после "водно-грязе-пылевых процедур". Но все же по возможности, желательно было побыстрее привести его в полный порядок.

    Завершая свои сборы, Сергей с Сашей вдруг услышали крик Димы, отошедшего немного в сторону по "нужде". Бросившись к нему, они увидели отчаянно ругающегося и что-то топчущего парня. Подойдя ближе рассмотрели, что он топчет змею.

    - Попыталась укусить за ногу! Зараза! Слава Богу, через "комбез" не "пробила", - темпераментно проговорил Горенков.

    - Это была болотная гадюка, - присмотревшись сказал Сергей. - Ты видимо ее невольно потревожил. Но в общем - нам повезло.

    Внимательно оглядевшись, ребята обнаружили нору-гнездо этой змеи. Горенков со злости уже хотел его уничтожить, но Сергей его придержал:

    - Погоди Дима. Я хотел-бы кое-что сейчас предложить и заранее с вами оговорить други, - веско посмотрел он на них. - Для того, что бы максимально безопасно, быстро и скрытно пройти эти болота, нам не стоит настраивать и привлекать против себя местную фауну. Давайте попробуем проявлять минимум агрессии и уж по-крайней мере первыми превентивно не нападать, огонь не открывать, и стрелять лишь в крайнем случае, - говорил он дальше. - Пока эти болота к нам относятся "нейтрально" и не стоит против себя как врагов - объединять их местных обитателей. Тем более, что между ними тут наверняка нет единства, - продолжал парень. - Возможно мы сможем приобрести здесь местных союзников, источники информации и проводников.

    Ребята подумав, согласились со словами своего товарища. Затем окончательно собравшись, они вновь продолжили свой путь.

    

    В приграничном с болотными землями лагере, закончив сеанс связи с "походной группой", Костик сказал Наде:

    - У них все в относительном порядке. Остановились на обеденный привал. Серьезных опасностей и неприятностей пока избежали. Идти конечно тяжело, но терпимо.

    За это время, здесь у "южной границы", ребята разбили более основательный лагерь. Наломали лапника, поставили и обкопали палатку, заготовили дров, оборудовали очаг, отхожее место, недалеко нашли родник с чистой водой.

    Надя периодически по-телефону общалась с Олей и сообщала ей новости. Костя на развилке ветвей "пограничного"дерева, устроил наблюдательный пункт, с которого время от времени в бинокль, обозревал болотный ландшафт.

    Он и заметил неровно летящего в их сторону лебедя. Присмотревшись в свой бинокль, парень увидел, что тот изранен. Быстро спустившись по веревочной лестнице с дерева, "эльфенок" начал махать руками, пытаясь привлечь внимание птицы. Лебедь заметил его знаки и тяжело спланировал на землю.

    Костя немедленно позвал Надю. Ребята осмотрели "пернатого хранителя локуса" и ужаснулись. У него были рваные раны на спине, колотая шея, грудь будто исполосована когтями, крылья были чем-то порезанные. С большим трудом уложив почти стокилограмовое тело Мартина на волокушу из еловых веток и части палатки, ребята подтащили его в лагерь. Там соорудив навес, начали лечить гуся. Обработав его раны лекарствами, они влили в клюв птицы "живой воды". Постепенно успокоившись Мартин уснул.

    К вечеру, от болота в лагерь чувствительно потянуло сыростью, нанесло тучу комарья, а также "включился" лягушачий "концерт". После вечернего сеанса связи с группой Славина, Костя с Надей сидели у костра, ужинали, пили чай и вели разговор. Они рассказывали друг другу о себе, своей жизни, интересах, увлечениях и мечтах...

    У ребят оказалось много общего. Выяснилось, что они из одного земного мира и города. У обоих были дома неурядицы, ранняя ответственность за судьбу близких, оба были наивны и романтичны. Светленький Костик был симпатичным, к тому же он оказался интересным рассказчиком и добрым, отзывчивым парнем, не "давящим" Надю своим авторитетом, и понимающим ее. Девушка все больше чувствовала к нему симпатию и доверие. Ведь к Славину у нее не было сильных чувств. Было желание "защиты", надёжности, уважение, благодарность, даже присутствовал подсознательный "расчет"..., но серьезных любовных чувств, как и понимания чего-то общего - не было. Да и Саша, как чувствовала Надя, ее всерьез не любил. Просто он был благородным и порядочным человеком, и после того, что между ними произошло, глава "озерников" нес за нее ответственность.

    А вот в отношениях с Костиком, Надя впервые "расслабилась" и сняла свою защитную "броню". Ребята все больше сближались...

    

    Оля стояла возле мостков и гладила маленького Крона. Рядом плавала Акка. Девушка угощала пернатых друзей белым хлебом, витаминами и разговаривала с ними. Ей казалось, что они ее понимают и чувствуют. Она все больше сближалась с обитателями локуса. Даже озёрный "водяной", гигантский сом Харитон ее больше не пугал, а иногда и подплывал поближе, принимая угощение. Позже, когда доверие между ними окрепло еще больше, Оля узнала, где находятся гнездо лебедей и жилище Харитона. С такими умными и добрыми обитателями, девушке было не так одиноко и время бежало быстрее.

    К тому же локус бурно развивался. Разрастался прекрасный сад, с различными фруктовыми и плодовыми деревьями. Буйно плодоносили ягодные кусты малины, смородины, черники, ежевики. Появились корни женьшеня. Увеличилась пасека. Грибные и земляничные поляны радовали глаз. Девушка каждый день собирала ароматные ягоды и плоды. Питаясь такой продукцией и запивая ее "живой водой", Оля и сама "расцветала".

    У нее тут не было телевизора, радио, интернета или книг, частично она компенсировала это прогулками у озера и в лесу, общением с хранителями локуса и разговорами по-телефону с Надей. Но все равно, оставалось много времени на размышления. И девушка пыталась разобраться в себе.

    Пережив опасную ситуацию в Москве, Оля остро почувствовала потребность в крепком плече и защите. Ее спаситель Сергей, тогда предстал перед ней в романтическом свете - храбрый, благородный и сильный. Она искренне испытывала к нему чувства признательности и восхищения. Кроме того, более старший, умный, симпатичный и внутренне независимый Сергей, и в этом смысле, тоже произвел на нее глубокое впечатление. Но позже, получив "защиту" Системы и клана, Оля смогла более адекватно проанализировать "чистоту" своих чувств. Безусловно - благородный, умный и решительный Сергей ей поначалу сильно понравился, но все же она его не очень понимала, и в дальнейшем не почувствовала от него внимания и нежности. Теперь, когда потребность в "защите" ушла, Ольга это осознала полностью. Да и после всего произошедшего в Москве, он потом не выказывал заботы, опеки и ухаживаний. Сергей только один раз прогулялся с ней вдоль озера, и то, как выяснилось только для того, что-бы спровоцировать "разборку" с Димой.

    Ольга не понимала подобного поведения. И хотя Сергей вновь и вновь поражал ее своими способностями и качествами, сердце девушки это уже не трогало.

    Горенков же поначалу вызвал у нее чувство отторжения, своей грубостью и напором. Его жаргон, нежной и культурной Оле, также был не по душе. Кроме того, парень был не шибко начитан, и не слишком сдержан. Однако постепенно девушка поняла, что это все больше у него наносное, внешняя бравада, защитный "кокон". На самом деле, внутри - Дима был добрым и лёгким парнем, вынужденным постоянно "храбрится", что-бы таким образом самоутверждаться и доказывать себе, и окружающим свою состоятельность.

    Когда он начал "ухаживать" за ней, девушке поначалу это тоже не понравилось и она даже хотела это прекратить. Но сперва решила пока оставить, полагая таким образом "спровоцировать" Сергея. Но тот не реагировал. А потом Оля поняла и почувствовала искренность, заботу и любовь Димы. И когда она затем увидела, как он во многом из-за ревности к ней, бросился с ножом на Сергея, Ольга уже вопреки логике и справедливости, даже пыталась как-то оправдать его поступок. "Победа" Сергея и его "издевательство" над Димой, ей даже были в какой-то мере неприятны. Впрочем потом, Сергей сам вытянул Диму из воды и парни поговорив, помирились.

    После этого Ольга "узнала" и оценила нового Диму - открытого, искреннего, нежного. И провожая ребят в поход, она уже переживала и беспокоилась за него. Вот и сейчас, вспоминая их прощальную прогулку по берегу озера, она сжимала в руке его подарок - простенькое обручальное колечко...

    

    На болоте стоял туман. Сквозь него, неясными и причудливыми тенями-очертаниями, проступали детали болотного пейзажа. Видимость упала. Это делало путь людей ещё более опасным. Душная жара сменилась промозглой сыростью, несмотря на тяжёлый труд, пробиравшей ребят до костей.

    Впрочем, во второй половине дня, для "походников" изменилась не только погода, но и болотный ландшафт. Опираясь на слеги, тяжело дыша и нащупывая шестами дорогу-опору, они теперь шли через топи, покрытые водой. Трясина колыхалась под ними. На покрытых ряской, болотными растениями и грязной водой пространствах, лишь кое-где выделялись возвышенности островков, с кривыми, уродливыми деревьями. Не зная троп, ходить тут было чистым самоубийством. И лишь корректорские способности Славина, позволяли отряду преодолевать этот путь.

    Упорно продвигаясь вперед, ребята перемещались от острова к острову. Саша "видел" скрытые водой "тропы" и по ним направлял движение своего отряда. Парни вымокли, покрылись коркой грязи и смертельно устали. Все чаще то один из них, то другой, срываясь соскальзывал с тропы и попадал в трясину. И хотя оступившиеся ребята успевали ставить шесты поперек и тем самым замедляли процесс своего погружения в топь, но остальным приходилось все чаще останавливаться, что-бы вытащить попавшего в беду товарища.

    Наконец к вечеру, отряд стал на ночевку, на одном из островков. Тщательно осмотрев его, ребята разбили временный лагерь. Оставив Диму на высоком валуне для охраны и наблюдения, Саша и Сергей занялись бытовыми хлопотами. Нарубили дров и хвороста, поставили полог, зажгли огонь, начали готовить ужин...

    Вдруг Горенков сверху, срывающимся голосом закричал, указывая рукой на Юг:

    - Смотрите! Что это за "бегающие огни" движутся к нам оттуда?!

    Ребята схватились за оружие и обернулись на крик друга. Посмотрев в направлении указанном Горенковым, они увидели действительно мистическую картину. В болотном тумане гасли и быстро перемещались яркие огоньки. Казалось они все ближе и ближе приближаются к людям.

    Страх и готовность драться до последнего, заставили Горенкова и Славина, крепче сжать свое оружие. Но слова Сергея, быстро рассеяли ужас перед "сверхестественным":

    - Эти огни скорее всего, не более чем спонтанные выходы струек метана из болотного дна. Соприкасаясь с кислородом, метан нередко вступает с ним в реакцию и загорается. Это распространенное на некоторых болотах явление. Никакой опасности или мистики в этом нет, я читал об этом, - проговорил он.

    Ребята поочередно вычистили свое оружие и насколько возможно, привели себя в порядок. Провели вечерний сеанс связи с приграничным лагерем.

    Тяжёлый день полностью вымотал путешественников. Устало греясь у огня, они молча ужинали и старались не смотреть в сторону болота. Оттуда доносился вечерний лягушачий концерт и тянуло промозглой сыростью.

    Наконец Саша, подкинув хвороста в костер, сказал:

     - Пока мы продвигаемся нормально. Да и ничего сверхестественного мы покамест не видели. Все трудности укладываются в рамки обычного похода в болота. Никакие мутанты "диких земель" или особые твари "болотного мира", нам покуда, слава Богу, не встретились.

     - Да и "хозяева" болот или другие "сказочные" персонажи - тоже не попадались, - впервые за этот трудный день, улыбнулся Дима.

    - Возможно мы ещё недалеко отошли от "границы" и не слишком пока углубились в болота, - произнес Сергей. - Конечно эти места не очень привлекательны, но вряд ли они надолго остались бы "бесхозными". Если бы все было так просто, то эти земли, давно какие-нибудь хозяева прибрали к рукам, - продолжил он, глядя на подрагивающее пламя. - Впрочем вблизи нашей цели - этого дикого локуса-источника - уж точно встретим массу "неожиданностей", - "оптимистически" заключил парень.

    Завершив поздний ужин и распределив время ночного дежурства, ребята улеглись спать.

    

    На болоте занимался рассвет. Сидя на хворосте у камня на островной возвышенности, с автоматом на груди, Сергей зябко кутался в куртку и внимательно в бинокль, периодически осматривал окрестности. Ему выпало дежурить в "собачью вахту". Внизу на стоянке, поблескивали последние угли костра. Но часовой не грелся у него - он знал, что внизу, возле огня он будет виден всем, а вот сам не увидит ничего. Светало.

    Вдруг парень услышал какие-то странные, резкие звуки. Будто очень громко рвалась материя и кто-то железом скреб по стеклу. Обернувшись, Сергей понял, что эти звуки идут с находящегося рядом маленького островка. Фактически это была большая кочка, стоявшая в метрах ста от острова ребят. Подняв бинокль, он впился в нее взглядом. От того что он увидел, у него перехватило дыхание и заставило пригнуться за камень, придерживая левой рукой автомат. Внизу, на этом соседнем "островке", корчилась фигура, очень напомнившая Сергею типичного "водяного", из старых сказок. Возле него недвижимо лежали две то ли русалки, то ли кикиморы. Но главное внимание парня, сразу же приковали другие, ещё более колоритные персонажи. Двое из них были какими-то нереальными монстрами, которые могли привидеться разве что только в воспалённом воображении или горячечном бреду. Один из них, ростом около 3,5 метров, напоминал помесь гигантской жабы и ящера. Огромные задние лапы-ласты были как у жабы, кроме того монстр опирался на опорный хвост, снабженный острым шипом. Передние лапы были сравнительно небольшими, но усаженные большими, острыми когтями. Увенчанная массивным рогом голова твари, была как у огромной жабы, с большими желтыми глазами и массивным языком, которым чудище время от времени совершало быстрые движения, выдвигая или задвигая его изо рта. Но главными были конечно челюсти, нисколько не напоминавшие лягушечьи, поскольку они были снабжены большими клыками и рядами огромных, острых зубов.

    Вторая тварь выглядела так, будто "скрестили" гигантского крокодила и варана. Оба монстра были покрыты костяной броней, не проявляли пока активности и явно повиновались третьему человекоподобному существу, стоявшему немного впереди и в центре их группы. На вид оно уступало своим "коллегам," будучи достаточно стройным и всего около двух метров ростом, при этом не имея явно выделяющихся когтей и зубов. Фигура его была облачена в какой-то сероватый балахон с капюшоном, подпоясанный зеленым поясом. Лица существа видно не было, а в руке этот человекообразный, сжимал, направленный на "водяного", светящийся посох.

    Тем временем "Водяной" явно терял последние силы к сопротивлению. Похоже убивать враги его не собирались, а видимо хотели сломив волю и поработив, взять в плен.

    Шокированный увиденным Сергей, пытался сообразить что ему делать. Будить ребят парень опасался. Боялся возможного, случайно поднятого при этом шума, да и хоть на минуту упускать наблюдение за событиями он не хотел. Самым разумным и рациональным, виделось решение скрытно отсидеться. Рассчитывая что обитатели болот, занятые своими "разборками", не заметят "озерников" и закончив свои дела, уберутся восвояси. Но с другой стороны, увидев местную "фауну", Сергей четко понял, что самостоятельно "пройти" через "таких противников" к локусу, шансы у них очень малы. И никакой "недоделанный" корректор Славин тут не поможет. По-этому Сергей самостоятельно принял чрезвычайно рискованное и авантюрное решение, которое казалось никак не согласовывалось с его умом, выдержкой и рационализмом. Впрочем, ему уже приходилось принимать такие "нелогичные решения", как тогда в Москве, спасая незнакомую ему еще Ольгу. Однако здесь он рисковал не только собой, но и друзьями. Тем не менее, следуя своему принципу: "делаешь - не бойся, а боишься - не делай", парень дослал патрон, установил автомат упором на камень, тщательно прицелился и нажал курок.

    

    Славина и Горенкова разбудили громкие звуки автоматных очередей. Схватив свое оружие, вскочив и оглядевшись, они увидели Сергея, ведущего с возвышенности стрельбу короткими очередями. Ствол его автомата был направлен на юг. Через минуту парни уже были возле него и жадно смотрели в ту сторону, куда он вел огонь. Увидев прущих на их остров монстров, ребята были на миг ошарашены. Сергей, прекратив стрельбу, меняя магазин и обернувшись, крикнул Диме:

    - Неси гранаты! - после чего добавил, обращаясь к Славину, - Попробуй парализовать этих уродов, останови им сердце, заморозь их в конце концов!

    Пока Сергей пытался бить короткими очередями по глазам, шеям и лапам тварей, Саша быстро провел тестирование. Влиять впрямую на чужих полуразумных живых существ, в "диких землях", в отличие от воздействия на "бездумную" природу, выходило очень дорого и сложно. Фактически это опустошало все запасы лкр, причем не давало полной гарантии успеха. К тому же Славин был вовсе не маг, да и корректор всего лишь низшего уровня.

    Твари быстро приближались. У Сергея не получалось их остановить. Пули всерьез их не задерживали, костяные бронированные пластины неплохо держали или отводили вскользь удары, впрочем и на появляющиеся у них кровоточащие раны, монстры не обращали особого внимания. Запыхавшийся Горенков принес гранаты. Расстреляв второй магазин, Сергей глянув на Сашу, понял что есть затруднения.

    - Давай тогда поджарь их фаерболом, как это делал орносский корректор! - крикнул он.

    Саша сконцентрировался, мобилизовал запас энергии-лкр, проложил виртуальную траекторию к приближающемуся "жабоящеру" и запустил "снаряд". Заряд попал в голову твари и взорвавшись, развалил ее. Второй монстр был уже тоже рядом. Быстро перебирая лапами, он удивительно юрко, как для своих больших размеров, маневрировал, приближаясь к своим врагам. Славин уже не успевал сконцентрироваться и нанести новый удар. Видя это, Дима вырвал чеку гранаты и бросил ее из-за камня, стараясь попасть в голову твари. Ребята пригнулись, прозвучал взрыв, вверх полетела земля, камни и какие-то кровавые ошметки. Выглянув из-за камня, парни увидели, что и этот "крокодайл", также был разворочен взрывом. Бой кончился и на друзей вдруг обвалилась оглушительная тишина...

    

    Рассказав товарищам о событиях, предшествующих бою, Сергей вызвал на свою голову бурю претензий. Ничего не отвечая на упрёки в безрассудности, безответственности и в том, что он фактически всех "подставил" - Сергей быстро снова снарядил свой автомат, надел мокроступы, взял слегу и сказал:

    - Потом отвечу на все ваши обвинения. Сейчас нельзя терять времени. Пошли знакомиться с теми, кого мы спасли.

    Саша и Дима кипя от возмущения, вынуждены были с этим согласиться. Добравшись до кочки-острова, Сергей, проходя мимо убитого им типа в балахоне, своим шестом отбросил капюшон с лица мертвеца. Взглянув на него ребята были поражены - на землисто-зелёном лице этого существа выделялся нос в виде свиного пятачка, широкие, отвислые губы обрамляли огромный рот с торчащими из него клыками, маленькие неподвижные глаза были тоже зелёного цвета с вертикальным зрачком. Голова у него была покрыта не волосами, а фактически буро-зеленой шерстью.

    - Протестируй его посох. Он видимо магический, - обратился Сергей к Славину.

    Саша "проверил" артефакт. Действительно это был какой-то "волшебный инструмент". Славин смог взять его в руки, но что-бы разобраться в свойствах-секретах посоха, нужно было время. По-этому пока, парень закрепил его у себя на спине.

    Наконец ребята подошли к "спасенным". "Водяной" уже почти оправился и сидел, привалившись спиной к камню, внимательно смотря на подошедших людей. Две его спутницы-"кикиморы" ещё лежали, хотя очнувшись, уже тоже понемногу приходили в себя и глядели на своих "спасителей".

    Остановившись в пяти шагах от них, ребята тоже некоторое время рассматривали "спасённых". Несмотря на "болотную специфику" и оригинальную одежду, туземцы не вызывали чувства отвращения. Скорее наоборот. "Водяной", с отвисшими зелёными усами и бородой, зеленоватой кожей и в мохнатой одежде, однако не имел рыбьего хвоста, хотя пальцы на его ногах были с перепонками. Он вообще, по своему виду напоминал пожившего и умудренного жизнью "дядьку". Его спутницы в зеленоватой одежде, оказались достаточно симпатичными девушками, с ярко зелёными и синими глазами, зелёными волосами и отличными фигурами.

    Однако молчание затягивалось. Наконец Сергей, взглянув на Славина, протянул ему фляжку с "живой водой" и сказал:

    - Предложи им помощь, командир. Думаю эта водичка придаст им сил и поможет быстро восстановиться. Саша кивнул, взял флягу, а затем подошёл к аборигенам и положил ее возле них. "Водяной" взял сосуд, понюхал содержимое и глаза его радостно вспыхнули. Но сначала он дал попить своим спутницам и лишь потом сам сделал пару глотков. Было видно, как быстро "водица" прибавила им сил. После этого "водяной" и его спутницы, поклоном головы и улыбками поблагодарили ребят.

    Попытавшись общаться между собой, стороны столкнулись с незнанием языков друг друга. Саше пришлось потратить около сотни лкр, что-бы "залить" себе и своим товарищам знание языка "болотников". После этого контакт наладился и "процесс пошел". Хотя многих взаимно-непонятных моментов, избежать все равно не удалось.

    Ребята пригласили "болотников" к себе в лагерь. И там, за совместным завтраком и угощением сгущенкой, шоколадом, и чаем, общение продолжилось.

    Немного позже выяснилось, что имена у этих обитателей болота, были столь трудно произносимыми, что ребята вскоре стали называть их по своему. "Дядьку" они так и окрестили "Водяным", тем более что по своим качествам, статусу и возможностям он фактически, и соответствовал этому образу. А девушек (внучек Водяного), быстро поименовали по оттенкам их внешней цветовой гаммы. Одну из них, с ярко-зелеными волосами и глазами, ребята прозвали "Муравой", а вторую - у которой во внешности преобладал сине-зеленый цвет - "Селадой".

    Девушки тоже очень заинтересовались гостями. Причем, что характерно, если к Диме они отнеслись достаточно "ровно" и спокойно, то Саше и Сергею выказывали явную "личную" симпатию. Видимо красотки обладали некоторыми специфическими способностями, поскольку сразу смогли определить, что Дима "занят", а вот другие гости "свободны". Парням тоже очень импонировала оригинальная красота девушек. У ребят не поворачивался язык, даже условно называть этих красавиц - "кикиморами". По-этому вскоре между собой, они стали называть девушек русалками (особенно принимая во внимание их длинные, роскошные волосы и водную "природу"). Кстати, действительно вскоре выяснилось, что ребята угадали - спутницы Водяного оказались именно русалками. Это несколько удивило парней - ожидавших увидеть у русалок рыбьи хвосты. Желая сделать девушкам приятное, друзья даже подарили им свои маленькие "бритвенные зеркальца", чем вызвали нешуточный восторг "русалок".

    Спасённые ребятами водяной и его внучки-русалки, оказались бесценными источниками информации, хотя они все же, как выяснилось, были не вполне местными жителями. Их место обитания находилось скорее "за искомым локусом". В долгом разговоре, "Водяной" достаточно подробно и откровенно обрисовал местную географию, этнографию и текущий расклад политических сил.

    Сам "Водяной" правил большим озером, граничившим на юге с высокими горами. С трёх других сторон, озеро соседствовало с болотными землями. "Водяной" хорошо знал окружающую обстановку и своих "болотных" соседей. С одними он был в дружеских или даже союзнических отношениях, с другими по обыкновению поддерживал нейтральный статус, а с иными - враждовал. Все как обычно.

    В этих "диких болотных землях" не было "хозяев" или иной единой политической власти. Обитатели и мелкие владетели этих "свободных земель", не подчинялись правилам и законам Системы. В порядке вещей тут были междоусобные стычки, вражда, союзы, торговля, обман... Все как всегда, везде и во все времена.

    Однако были враги, к которым все обитатели этих "болотно-озерных" земель, независимо от внутренних распрей, всегда относились одинаково негативно-враждебно. С ними не заключали сюзов, не торговали и даже временно-нейтральные отношения были немыслимы.

    Такими "вечными врагами" для болотно-озерных жителей этих территорий, выступали "хозяева" из Системы, их твари и люди. Ибо они осуществляя свою "цивилизационную" экспансию, пытались поработить, интегрировать и ассимилировать "болотный народ".

    Ещё одним таким общим врагом для обитателей "диких земель", стали мутантные твари локуса. Возникшего сравнительно недавно, но несущего со своими слугами, смерть и ужас местным аборигенам.

    "Переговоры сторон" затянулись до полудня, зато проходили весьма продуктивно и вышли очень результативными. Причем если Славин и Горенков уже через час "общих переговоров", начали отдавать предпочтение общению с Муравой и Селадой, то Сергей почти беспрерывно вел долгую беседу с "Водяным".

    

    Помогая Диме готовить обед и с интересом рассматривая банки с яркими этикетками, Селада спросила парня, посматривая на увлеченно беседующего с ее дедом Сергея:

    - Почему твой друг до сих пор одинок? Или он не хочет отвлекаться на женщин и семью, пока не добьется власти, богатства и славы?

    - Скорее он желает обрести мудрость и знания, - улыбнувшись ответил Горенков. - Да и видно он просто пока еще не встретил своей настоящей "любви".

    - Твои слова странны, - вскинула брови девушка. - Если ты говоришь правду и твой друг хочет женится "по любви", то он просто глуп, ибо тратит жизнь на несбыточное.

    - Конечно найти любимого человека не так просто, но и ничего невозможного в этом нет, - в свою очередь удивился парень.

    - При чем тут это? Кто же в здравом уме женится по-любви? Кто позволит, что бы глупые чувства возобладали над интересами рода и здравым смыслом? - округлив свои бездонные синие глаза произнесла "русалка". - Соединяют жизни, женятся или "выдают замуж" руководствуясь честью рода, его интересами, хозяйственными выгодами, богатством, политическими резонами, или в конце концов перспективами карьеры! - темпераментно как несмышленышу втолковывала Селада. - И так поступают все и всегда. От семьи простого собирателя, рыбака и охотника, до рода владетеля. А как же иначе? Нужно что бы твой клан, семья и ты сам укреплялись, и прирастали богатством, связями и могуществом. Одному, да ещё с "любимой женой" и детьми, не выстоять и не прожить! - закончила она.

    Дима был ошарашен таким взаимным "культурным непониманием", он не знал что ответить на столь "железную логику" девушки. По-этому несколько раздраженно спросил "русалку":

    - Тогда почему ты интересуешься моим другом? И почему тебя саму ещё не выдали замуж?

    - Моя помолвка сорвалась, дед решил, что связываться с родом "жениха" сейчас не выгодно, - невозмутимо ответила красавица. Потом грустно добавила - А ваш "ронгар" нравится моему сердцу.

    Затем улыбнувшись и посмотрев на Диму, сказала:

    - Твоя девушка ждёт тебя "Димир". И ее любовь растет, - произнеся это Селада повернулась и отошла к сестре.

    Горенков растерянно молчал. Его смутила проницательность русалки. К тому же его удивило, что девушки-туземки уже дали ребятам "свои имена". Подобно американским индейцам, они именовали людей соответственно их качествам. "Димир" не только по звучанию было похоже на "Диму", но и на "болотном языке" означало "Порывистый ветер".

    И лишь немного погодя, парень сообразил как Селада назвала Сергея - ведь имя "Ронгар" у болотников означало "Предводитель".

    

    Закончив дневной сеанс связи, Славин упаковывал рацию, когда рядом присела Мурава. Саше было приятно общество девушки, его "зацепила" ее оригинальная красота. Посмотрев на его манипуляции она внезапно спросила:

    - Тебя кто-нибудь ждет дома, ради кого ты хотел бы вернуться? Ты кому-нибудь нужен?

    Парень был застигнут врасплох. Он не привык, живя в "цивилизованном мире", к таким "прямым и откровенным вопросам".

    Испытывая неловкость, Саша все же ответил:

    - Меня ждут родители, - затем с некоторой заминкой добавил, - А также моя девушка.

    Русалка задумчиво покачала головой:

    - Нет, девушка тебя не ждет. Да и тебе она не люба, - затем положив свою руку на его ладонь, подумав сказала:

    - Знаешь, благородство без любви, получает в ответ неблагодарность и упрёки.

    Славин молчал. Девушка пронзительно глянула на него своими ярко-зелеными глазами и произнесла:

    - Вы идете на смертельный риск и смерть - ради чего? Воюете как псы за интересы своего хозяина? Против кого посылает - против того вы и обнажаете оружие! Я потеряла двух братьев, погибших от рук таких как ты наемников! Пойми - нельзя оставаться благородным, потеряв свободу и служа чужой воле, - говорила она дальше, - Ваши хозяева захватывают наши земли, порабощают или обрекают на изгнание "болотный народ". Скажи, разве можно остаться благородным, строя свое благополучие на горе и несчастье других?

    Саша был обескуражен напором Муравы, он совсем не ожидал от нее такой "постановки вопроса". Пока он собирался с мыслями, что бы ей как-то ответить, она опять заговорила:

    - Знаешь Салаш, вы первые за много лет люди, которые рискуя жизнью, оказали помощь и спасли "болотных существ", отнеслись к нам как равным. Дед поверил вам. Он очень впечатлен твоим другом. И вы понравились нам. Я очень надеюсь, что это не будет ошибкой...

    

    

Глава 6. Союз.

    Над падью стояла влажная дымка, опять нещадно палило солнце. Преодолевая трясину и минуя зыбуны, по "болотистой равнине" продвигался довольно разношёрстный отряд. Впереди уверенно скользил зеленоватого цвета, мохнатый дядька, за ним, также не прилагая видимых усилий, шагали две девушки. По тому как они органически "вписывались" в окружающую обстановку, как легко и уверенно двигались - можно было без ошибки опознать в них уроженцев этих мест, отлично приспособленных для жизни в болотистой местности.

    Вслед за ними, медленно, с явным трудом и сравнительной с местными неуклюжестью, шли трое людей. Было заметно, что первая "тройка местных" вынуждена сдерживать свою скорость, из-за тормозящих движение отряда "отстающих людей". Тем не менее чувствовалось, что эта "сборная солянка" выверено двигалась к какой-то, только им известной цели.

    Взойдя на очередную "кочку", впереди идущий "зелёный мохнач", остановился и внимательно осмотрел окружающий ландшафт.

    - Скоро уже будем на месте? - спросил один из людей.

    - До захода солнца, - лаконично ответил "дядька".

    День склонялся к вечеру. Уже несколько часов группа "озерников", вместе со своими "зелеными" союзниками, целенаправленно двигалась к воротам "портала".

    

    Долгие "переговоры" людей и одного из владетелей "болотного народа", завершились достаточно позитивным, хоть и промежуточным итогом. Однако принимая во внимание то, что до недавнего времени вообще никаких отношений, кроме вражды, между людьми и "болотниками" не существовало - данный результат был несомненным успехом.

    Озерный владетель, предложил ребятам воспользоваться местным аналогом "природного портала" и таким образом "подбросить" их к цели, сэкономив время, ресурсы, усилия и сократив риски опасного пути. Но кроме этого, он еще обещал договориться о "лояльности" болотного населения, найти местных проводников и союзников, для обеспечения дальнейшего пути экспедиции. Сам "Водяной" со своими внучками, собирался двигаться порталом дальше, вынужденно спеша в свою "озерную вотчину". Причины таких "плюшек" для людей, явно не могли быть объяснены лишь благодарностью старика за спасение себя и своих внучек из лап "мутантов".

    Красный диск солнца уже наполовину спрятался за горизонт, когда отряд выбрался на довольно большой остров. Он отличался от "соседей" не только своим размером, но и тем, что в его центре на вершине, находилось некое каменное сооружение. Относительно ровные, прямоугольные, полутораметровые каменные блоки, концентрическим кругом обрамляли каменную площадку, в диаметре не достигавшую и двадцати метров. В центре ее стоял трёхметровый конусообразный "дом". Пройдя небольшую арку внешнего кольца, и подойдя к "конусу", путешественники увидели в нем овальный вход. Зайдя внутрь, они разглядели каменный алтарь. Видимо специально проделанные, сквозные отверстия конуса, давали достаточно света.

    - Становитесь вокруг алтаря и возьмитесь за руки, - произнес "водяной дядька". Он достал из своей одежды яркий зелёный кристалл и вставил его в углубление в плите алтаря. Ребята молча стояли взявшись за руки и смотрели на большой, ограненный изумруд. Последние лучи закатного солнца упали через отверстие в конусе на зелёный камень, он заискрился и вспыхнул.

    - Закройте глаза, - произнес "Водяной".

    Друзья почувствовали знакомый привкус дурноты и головокружение. Когда они открыли глаза, то увидели, что все вместе уже находятся на другом острове, рядом с похожим каменным конусом. "Портал" перебросил их сразу почти на 50 километров ближе к цели экспедиции.

    Хотя солнце уже зашло, вокруг было ещё достаточно светло. По настоянию проводника, отряд для размещения на ночную стоянку, перебрался на соседний островок, находящийся в метрах трехстах от "острова-порта". Люди и их "болотные спутники" сноровисто разбили лагерь, разожгли костер и стали готовить ужин. Охрану выставлять не стали. По словам "Водяного", он и его внучки, заранее почувствуют любого чужака. А местная болотная живность на "своих" и так не нападет.

    Покончив с бытовыми делами и разместившись у огня, все принялись за немудреный поздний ужин. Потрескивал костер, пламя отбрасывало желто-красноватые блики, которые причудливыми сполохами отражались на лицах сидящих вокруг. Наконец удовлетворив первое чувство голода, путники стали не спеша и смакуя пить чай.

    - Завтра утром придет мой друг и союзник, местный владетель округи "болотник-шишок", - сказал "Водяной". - Он вам поможет: гарантирует лояльность местных обитателей и даст своего проводника, - продолжил "дядька". - До "гнезда мутантов" остается ещё три дня пути. Но это для местных жителей. Вам все равно придется добираться дней пять, а то и неделю. Однако тяжелый путь и опасности болот - это не единственные трудности..., - произнеся эти слова, он задумавшись умолк.

    Друзья смотрели на него, ожидая продолжения. "Русалки" бросали на ребят тревожные взгляды.

    - Очень скоро на своем пути, вам придется столкнуться с дьявольскими тварями этого локуса. И чем ближе к "источнику", тем более опасные мутанты будут его охранять, - говорил дальше "водяной владыка". - Но самое страшное это не чудовища, а "разумные" порождения ихнего "гнезда". Кстати, одного из них вы убили. Мало кто после встречи с ними, оставался в живых. Однако даже смерть, ещё не самая худшая судьба для попавшего к ним в лапы, - грустно завершил свою речь "Водяной".

    - Почему ты так сильно помогаешь нам? Ведь вы ненавидите хозяев и их слуг? Боитесь потерять свои земли! Неужели все это из благодарности за спасение? - спросил его Славин.

    - Ха, ха, ха, - засмеялся "дядька". - Ты задаешь наивные вопросы Салаш. Твой друг в беседах со мной, выказал лучшее понимание вопросов власти и интересов болотного народа. Потом он сам объяснит тебе эти вещи, - сказал озерный владетель.

    - Почему вы покидает нас сейчас? Разве реальный шанс покончить с мутантами не в ваших интересах? - спросил Горенков.

    - Не все так просто и однозначно Димир. Даже фактор мутантов, при определенных обстоятельствах, может быть полезен для владетелей и народа. Впрочем ваш старший товарищ, возможно прояснит тебе и эти вопросы, - ответил дед. - Но моя теперешняя спешка этого не касается. Хотя на самом деле, ваша экспедиция и наше с внучками недавнее происшествие, похоже тесно связаны, - проговорил он. - Через мои озёрные владения, несколько дней назад, совершили насильственный и вооруженный прорыв, черные наемники южного горного хозяина. На своих грохочущих лодках, извергая молнии из своего оружия, они проплыли все озеро, при этом убив многих моих родичей и подданных. И видимо цель их похода, такая же как и у вас - захват "мутантного локуса", - сказав это, водный владыка глянул на Сергея. Тот подумав, утвердительно кивнул и сказал:

    - Очень вероятно. Если бы они хотели захватить ваше озеро, то действовали бы по другому.

    - Ты прав, - согласился старик. - "Черные" наемники с южных гор и раньше совершали грабежи и набеги на наше озеро. Но никогда они не заходили так далеко. А это именно был прорыв на противоположную сторону озера. Часть из них потом вернулась к себе в горы, а основной отряд высадившись на берег, пошел дальше через болота по направлению к "источнику", - рассказывал "Водяной".

    - Я с внучками прошел через "портал". Опередив врагов и пылая жаждой мести, мы вышли на одном из островков своих союзников. Я хотел предупредить "болотный народ" и своих друзей о "черных наемниках", и взять личное участие в их уничтожении. Однако нам не повезло. Недалеко от нашего "выхода", оказались враждебные разумные мутанты локуса. Портал нам пришлось уничтожить, что-бы он не достался врагам. Но сами мы обязательно попали бы к ним в плен. И были обречены на ужасную участь. Но неожиданно к нам пришла помощь от тех, от кого ее меньше всего можно было ожидать. От людей... - закончил свой рассказ старик, ласково обнимая своих внучек и неподвижно глядя на пламя.

    

    На следующее утро, когда Саша и Дима проснулись, они увидели, что у вновь разгоревшегося костра, вместе с Сергеем и "Водяным" сидит новый персонаж. На вид гость чем-то походил на "водяного", но и отличий хватало. Он был более мохнатый и заросший, весь будто покрытый болотной ряской. Глаза у него были зеленоватые и пучеглазые, нос картошкой. Но главной особенностью пришельца - был довольно длинный хвост. И хотя он явно не был красавцем, но и какого-то страха или ужаса не внушал. Хотя было заметно, что этот "болотник" позитивно или негативно будет восприниматься окружающими - в зависимости именно от его личного настроя и желания.

    Ребята осмотрелись - девушек нигде рядом видно не было. "Трое" сидевшие у огня, о чем-то негромко, но увлеченно беседовали между собой. Заметив пробуждение ребят, Сергей представил им их нового гостя и союзника - местного болотного владетеля Шишка.

    - Наш новый друг не только поможет избежать проблем с "болотным народом" и "проводит" нас удобным, и безопасным маршрутом до границы своих владений, - сказал Сергей. - Ещё он принес важные новости, - добавил парень.

    Шишок оценивающе посмотрел на Славина и Горенкова, и проговорил:

    - Вчера мне пришли вести от западных соседей. Они сообщили, что в течении нескольких дней у них произошли жестокие стычки с людьми идущими с севера. Это были наемники какого-то хозяина, - продолжал он глядя на друзей. - Эти люди, по своему обыкновению, вели себя жестоко. Стреляли во всех и во все, что казалось им опасным, незнакомым или чуждым. Болотники против них напустили местную живность, туманы и обманные миражи. А потом начали и ответные военные действия. - Немного помолчав он добавил. - Враги уже потеряли четырёх человек, но оставшаяся пятерка упорно пробивается вперёд, на "территорию мутантов".

    - Ещё раньше, - говорил дальше "болотник". - Я получил известия с восточных земель. Там тоже двигались с севера, от владений хозяев, два отряда наемников. И если первый из них вел себя агрессивно и быстро начал нести потери в топях. То вторая группа людей была более осмотрительна и сдержанна. Тем не менее два дня назад эти отряды, не без помощи наших "болотников", пересеклись и столкнулись в кровавом бою. "Агрессивный" клан почти весь уничтожен. Их раненным, уже наши "болотники" не оставили шансов. Лишь двое из этих людей выжили и пытаются пробиться домой. Один из этих двоих уцелевших - женщина. Но соседи обещали непременно покончить с недобитками, - сказав это, Шишок внезапно прервал свой рассказ и впился взглядом в Славина. Сашу в этот момент, что-то "торкнуло" - и к неясным догадкам, добавилось сердечное предчувствие. Он ясно осознал, что пытающаяся спастись женщина - это его бывшая девушка Таня Лотенко...

    Но тут возникшую паузу оборвал Горенков, спросив "болотника":

    - А что сталось с отрядом "наемников-победителей"?

    Шишок оторвал взгляд от Славина и посмотрев на Диму, ответил:

    - Ты прав Димир, это более важный вопрос. Эти люди тоже понесли большие потери. Их осталось четверо, но они все также упорно идут на юг, к "источнику". - Закончив излагать новости, новый союзник посмотрел на ребят и значительно произнес:

    - Ваш Ронгар, предложил болотному народу не тратить больше свои силы и воинов, пытаясь остановить прорвавшихся наемников. Он резонно заметил, что если эти наемники и мутанты взаимно перебьют или хотя бы ослабят друг друга, то мы все от этого только выиграем. С ослабленными победителями, в любом случае справится будет легче, - он замолчал и глянул на "Водяного. И уже тот дальше продолжил:

    - Но конечно в каждом плане есть свои риски и недостатки. Главная опасность тут в том, что мы не можем допустить, что-бы какие-либо наемники, даже случайно смогли захватить источник и укрепиться в локусе. Это будет крах для болотного народа и свободы наших земель. Получив такой канал энергии и такой плацдарм, любой из хозяев наемников так усилится, что неминуемо приберет к рукам все наши земли. - Пронзительно посмотрев на Славина и Диму, "Водяной" продолжил:

    - В то же время мы понимаем, что даже в случае теперешней неудачи своих отрядов, ваши хозяева не успокоятся. Они будут вновь и вновь посылать своих воинов, пока не захватят этот уникальный ресурс или иным путем не приберут наши земли. Да и разрастающийся агрессивный "мутантный локус", также представляет все большую угрозу для болотного народа, - говорил дальше старик.

    - Сами болотные владетели, взять под контроль этот источник не смогут, даже если нам случайно удастся победить ослабленных мутантов. Не только потому что наши владетели не смогут договорится между собой. Главная причина невозможности этого в том, что взять такой локус под контроль, можно лишь с помощью Системы, а болотный народ не входит в сферу правления Системы и не подчиняется ей, - сделав небольшую паузу и собравшись "Водяной" заговорил дальше:

    - И хотя я очень благодарен за спасение моей жизни и жизни моих внучек, я не стал бы вам помогать в вашем походе. Разве что предложил бы помочь безболезненно вернуться домой. Ибо не смотря на ваше благородное поведение и отношение к болотному народу - вы остаетесь слугами одного из хозяев Системы. А значит являетесь невольными пособниками и исполнителями его захватнических устремлений, - сказав это, дед казалось надолго умолк, а потом вдруг внимательно глянув на ребят, продолжил:

    - Но ваш мудрый друг, попробовал найти выгодное для всех решение, - веско проговорил "Водяной". - Если мы поможем вам захватить локус, он предложил нам заключить договор.

    - Вы уничтожаете мутантов и берете под контроль источник, пользуетесь его энергией и порталом, сможете свободно находиться на наших землях и всегда рассчитывать на помощь "болотников". Но ни вы, ни ваша Верлеса не претендуете на земли болотного народа и не вмешиваетесь в его жизнь. Чисто формально, наши территории будут считаться автономией в составе земель мира вашей Хозяйки, - продолжал он.

    - Таким образом, наши болотные земли смогут пользоваться выгодами и защитой Системы. Да и наемники других хозяев, после этого не смогут безнаказанно вторгаться на наши территории - ибо это уже будет считаться актом агрессии, - завершил наконец свою речь Озёрный владетель.

    Славин и Горенков, услышав столь неожиданное предложение "болотников", ошеломленно молчали. Командир "озерников" реально разозлившись, бешеным взглядом посмотрел на Сергея. Тем не менее, Саша все же взяв себя в руки, попытался собраться с мыслями и в конце концов произнес:

    - Но заключать такой договор без санкции Хозяйки бессмысленно, он будет недействительным. Если мы такое пообещаем - то просто обманем ваше доверие. Да и не пойдет Верлеса на такой договор, - ответил Славин.

    Шишок и Сергей неожиданно улыбнулись, а "Водяной" дружески сказал:

    - Мы не ошиблись в твоей честности и благородстве, Салаш. Но выход из этой ситуации есть, - после этого он и Шишок посмотрели на Сергея. Тот подбросив ветку в костер, ответил:

    - Выйти на связь с Хозяйкой не представляет непреодолимой проблемы. Мы это можем попробовать сделать через ближайший местный "природный портал". Если не получится, то в крайнем случае свяжемся по рации с Надей, а она уже по телефону будет ретранслировать переговоры с Верлесой.

    - А как ты собираешься убедить Хозяйку, согласится на такие условия? - возбужденно поинтересовался Горенков.

    Сергей улыбнувшись, произнес:

    - А я взывать к ее гуманизму или чувству справедливости и не предлагаю. Даже апеллировать к очевидной выгоде ее интересов в таком договоре, не собираюсь. Не вижу смысла лишний раз рисковать нашей жизнью, успехом всей операции и судьбой болотного народа, пытаясь в чем-то убедить властолюбивую, эмоциональную да ещё и не слишком умную женщину.

    - Тогда каким образом? - глядя ему прямо в глаза спросил Саша.

    Сергей пожав плечами, сказал:

    - Сыграем на ее страхе и чувстве жадности.

    Все выжидательно смотрели на него, ожидая конкретных разъяснений.

    - Сообщим ей, что некоторые отряды соперников могут захватить локус уже в ближайшее время. А например "южане", так вообще уже готовы заключить свой договор с "болотниками", дабы пользуясь их поддержкой, опередить конкурентов и взять под контроль этот бесценный ресурс, - развивал свою мысль Сергей. - Проверить это она не сможет. Вдобавок скажем ей, что единственный реальный шанс для нас захватить источник - это поддержка "болотников" и выгодный договор с ними. Верлеса наверняка согласится, испугавшись, что такой ресурс может попасть в руки соперников - это ведь нарушит весь баланс сил и может реально угрожать выживанию ее мира, и жизни самой хозяйки, - закончил свой монолог парень.

    - А кто гарантирует им, - скептически глядя на Сергея и кивнув на "болотников", спросил Славин, - Соблюдение Хозяйкой этого договора в дальнейшем? - язвительно поинтересовался он.

    Отхлебнув чаю и пожав плечами, Сергей ему ответил:

    - Договор будет заверен Системой и Хозяйка не сможет им манкировать. "Доверяй - но проверяй", - улыбнулся он.

    

    Когда "союзники" вновь вернулись на вчерашний остров с портальными вратами, то ребята с удивлением обнаружили на нем новых гостей. На полянке возле арки ведущей к каменному конусу, собралось не меньше пятнадцати различных болотных "существ".

    - Это владетели болотных земель - с востока, запада, севера и юга, - ответил на невысказанный вопрос Славина Шишок.

    - Я ещё ночью разослал вести соседям, - в свою очередь пояснил "Водяной".

    - Или ты полагал, что такой договор, который касается всего болотного народа, правомерно и возможно будет заключить лишь от нас двоих? - добавил он, бросив ироничный взгляд на "озерного боярина". - Здесь и сейчас, собралось большинство авторитетных представителей нашего народа, согласных заключить с вами договор.

    Саша недовольно посмотрел на Сергея. В нем все больше нарастало раздражение "самостийной деятельностью" этого парня.

    "Водяной" тем временем вступил в "круг владетелей" и начал перед ними свою речь:

    - Все мы, собравшиеся здесь на Совет, знаем какие трудные времена настали для болотного народа. С каждым годом наши земли и родичи, терпят все больше урона от нападений наемников и тварей хозяев. Эти властелины становятся всё сильнее и увеличивают натиск на наши свободные земли. Они хотят забрать их себе, а болотный народ сделать своими слугами, уничтожить или изгнать, - проникновенно говорил он.

    - Кроме того, недавно новая напасть обрушилась на нас. Почти в центре наших земель, возник дикий локус-источник, который начал порождать различных мутантов. Он расширяется. Его монстры и разумные слуги несут смерть, заразу и порабощение болотникам, - эмоционально вещал старейшина Совета.

    - Мы оказались между двух могучих сил. А болотный народ слаб и разобщен. Мы слишком любим свою свободу и независимость, что-бы поступиться ими какому-то одному владетелю. Да и вряд ли даже он, смог бы помочь нам всем выстоять против хозяев Системы и мутантов.

    - Взвесив все это, мы решили вступить в союз и заключить договор с одним из хозяев. Этот хозяин не слишком силен. И по-этому он будет ценить нашу лояльность, помощь и не сможет задавить нас. Используя возможности договора и союза, мы сможем обезопасить наши земли от внешних нападений. Сохраним наши права и вольности, поступившись лишь внешним, формальным статусом и неконтролируемым нами опасным источником, - произнес Озёрный владыка.

    Сделав небольшую паузу и оглядев почтенное собрание, он провозгласил:

    - Все ли согласны поддержать заключение такого договора?

    Болотники, целое утро обсуждавшие все выгоды и потери от предлагаемой "автономии", уже пришли к согласию. По-этому они выразили свою поддержку, общим поднятием своих посохов.

    - Уполномочиваете ли вы меня, как сегодняшнего председателя "болотного круга", представлять болотный народ на переговорах?

    И вновь болотные владетели, в знак одобрения, подняли свои посохи.

    - Да будет так, - заключил председательствующий старейшина.

    После завершения этого действа, Славин и "Водяной" зашли внутрь каменного "конуса". Все остальные присутствующие замерли, в напряжённом ожидании. Через полчаса, Корректор Верлесы и Озёрный владыка, устало улыбаясь вышли наружу. По их виду все поняли, что переговоры завершились успешно и договор заключен. Болотники разразились радостными криками, а Сергей и Дима удовлетворённо улыбались. Новые друзья и союзники приветствовали их.

    Для болотного народа "диких земель", начиналось новое время - время борьбы и перемен.

    

    "Как же надоели эти проклятые болота - эта сырость, слякоть, засилье мошкары, духота и вечная грязь" - думал Горенков, опираясь на слегу и вырывая из тины обутую в мокроступ ногу, для очередного шага вперед. Бросив взгляд на унылый болотный пейзаж, Дима вздохнул - казалось этим постылым топям не будет конца. А его все больше тянуло домой. Но еще сильнее он рвался к Оле. Впервые в жизни парень "раскрылся" и полюбил. И что очень важно - добился взаимного чувства. И по этому, несмотря на все трудности болот и риски похода - Дима был по-настоящему счастлив. Молодой питерский студент, сейчас мечтал лишь об одном - поскорее завершить эту экспедицию и увидеться с любимой.

    Когда человек счастлив - это невольно видят и другие. Его товарищи и 'болотники' замечали состояние парня. А "русалки" так вообще - это особенно остро "чувствовали". Оттого, несмотря на фактически идущую войну, постоянные смерти вокруг и суровые заботы, угнетавшие всех - счастливый вид влюбленного Димира, вызывал добрые улыбки и понимание окружающих.

    Молодой человек как-то отстранено отмечал трудности и проблемы пути, нарастающие риски и опасности экспедиции, гибель других людей...

    Дима попал в наемники Верлесы от безысходности и непреодолимых проблем. У парня не было практически никаких жизненных перспектив. Пытаясь хоть как-то обеспечить выживание своим близким, он связался с криминальной средой. Но это только затянуло "удавку" на его шее. Горенков оказался на грани вылета из института. Более того, его жизни и жизни его родных, стала угрожать смертельная опасность. По этому, он ухватился за предоставленный шанс попасть "в Систему" - как утопающий за соломинку. Возможности рассчитаться с "подставившими" его врагами и обеспечить своих близких - обнадежили парня. Правда "первое задание", едва не стало для него последним.

    Но Дима верил в свою "счастливую звезду". Эта надежда на фарт, была определяющей чертой в его авантюрном характере. Он жил "легко" - не имея ни настоящих друзей, ни "серьезной любви" и не видя для себя будущих перспектив в жизни. Надеялся только на везение. И удача была к нему благосклонна - обласкав его выпавшим уникальным шансом попасть в наемники Хозяйки. Второй раз ему повезло, когда его спасли-выручили от верной смерти Славин и Хей, а потом еще им всем удалось невероятным образом победить Орнса и выжить. Это еще больше укрепило самоуверенную авантюрность и легкомысленность Горенкова.

    "Решив" свои проблемы дома, получив защиту и возможности Системы, Дима впервые почувствовал себя надежно и уверенно. Кроме того, он смог и внутренне самоутвердится, став фактически помощником командира. На первые роли он не претендовал - не любил лишних обязанностей и ответственности, да и по натуре - ему было необходимо чье-то высшее "пацанское" одобрение. Ни Хозяйка, ни Хей на роль "уважаемого мужского авторитета" не подходили. К Хей Дима вообще не испытывал серьезного чувства благодарности за спасение. Ему было внутренне стыдно, за свое тогдашнее состояние и что его выручила слабая девчонка. Он предпочитал считать своим единственным "спасителем" Сашу - и это обязывало его к верности. Ну а когда Хей проявила еще и командирские амбиции - это вызвало очень сильное подсознательное возмущение Горенкова. Сама возможность того, что ему придется подчиняться "бабе" - рождала протест. Хотя позже, к "властным попыткам" той же Нади, он отнесся с юмором и никогда всерьез ее не воспринимал - ППЖ она и есть ППЖ.

    Казалось для него, жизнь стала ясной и определенной. Но все изменилось, когда в его судьбу вошла Оля. Парень впервые испытал столь сильное чувство любви и одновременно ревности. Кроме того, он видел, что не "тянет" против Сергея. Да и в клане этот "выскочка", невольно претендовал на "первые места". Дима находился в полном "раздрае" и терял контроль над собой. Однако после драки с Сергеем и спокойного мужского разговора с ним, Горенкова будто "отпустило". Сергей не унижал его и не смеялся над ним - разговаривал как с равным. К тому же Дима понял, что тот реально был равнодушен к Оле. Ему даже показалось, что Сергей пережил какую-то личную драму со своей бывшей девушкой и по этому, сейчас, пока к ним всем безучастен. Впрочем, Горенков в эти моменты не вникал, ибо он переживал собственную любовь. И главное было то, что Ольга тоже вскоре ответила на его чувства. Все остальное ему стало неважно.

    Куда-то ушли все амбиции, претензии и обиды, Диме все это казалось теперь несущественным и мелким. Его не "цепляла" экзотическая красота "русалок". Даже все более растущее раздражение командира, на самодеятельность Сергея, не трогало уже Горенкова. Дима лишь отстранено отмечал, что "инициативы" этого украинского "хлопца", снижают риски, экономят время, усилия, а главное явно увеличивают шансы на быстрое и успешное завершение похода. Это было для него самое важное. Он жил своей любовью и надеждой на скорую встречу с Олей. А сейчас он снова выдернул свой шест и опять вонзил его в грязную жижу болота: " Поскорее бы домой" - вновь подумал парень, делая очередной шаг.

    Экспедиция "озерников" вновь месила болотную падь, упорно продвигаясь к своей цели. После Совета владетелей и заключения договора между Верлесой, и болотным народом, в тот же день уже в полдень, друзья вынуждены были вновь продолжить свой поход к локусу. Нельзя было терять время.

    Они двигались уже второй день. Теперь их шло семеро. Впереди, легким шагом, казалось не двигался а "плыл", их новый болотный проводник Блудичка. Владетель этой местности и их новый союзник Шишок, представил его как надежного и отлично знающего все болотные тропы местного уроженца, и своего родича. Сам Блудичка, очень напоминал уменьшенную копию Шишка, такой же мохнатый, пучеглазый, заросший ряской и с длинным хвостом. Он обещал, что к вечеру третьего дня, экспедиция достигнет границ территорий мутантов. Безопасность дальнейшего пути, болотники уже не могли гарантировать.

    За Блудичкой двигалось еще трое местных аборигенов. Эти болотники на вид были приземисто-квадратного типа. И явно обладали большой физической силой. Впрочем, это совершенно не сказывалось на легкости и ловкости их 'походки'. Они также выглядели заросшими чуть ли не до самых глаз, то ли шерстью, то ли мхом. Правда хвостов не имели, но зато у них были в наличии большие уши и огромные носы. Эти болотники выполняли функции носильщиков - неся практически весь груз экспедиции (исключая личное оружие ребят). Кроме того, они тащили дополнительные запасы продовольствия, выделенные Советом болотного народа для своих союзников.

    Конечно болотный народ, не ограничился в помощи своим новым союзникам, только предоставлением проводников, носильщиков, продовольствия и обязательств не трогать экспедицию. Местные обитатели удерживали от нападений болотную живность и всегда готовы были оказать "верлесовцам" любое возможное содействие. Опережая медленных людей, к границам мутантов ушли быстрые болотники, которые собирались устроить там опорный пункт для экспедиции и всячески помогать ребятам.

    Кроме того, по совету Сергея, болотники больше не чиня препятствий, пропустили уцелевшие отряды наемников других хозяев к территории мутантов. Этим маневром сохранялись жизни болотников, а наемники и мутанты неизбежно истощали друг друга во взаимной борьбе. Сокращались силы наемников и мутантов, которые могли противостоять болотникам и экспедиции. А главное - защита локуса неминуемо отвлекалась и распыляла силы своих мутантов, для отражения атак этих наемников. Сергей же тем временем рассчитывал прорваться к источнику, с наиболее слабозащищенной стороны, пока основные силы мутантов будут связаны боями с другими наемниками. Главной задачей болотников было определить самое уязвимое место в охране локуса. И конечно дать проводников.

    

    Вечером "поход" остановился на скалистом островке. Деревьев на нем не росло, он весь состоял из камней покрытых мхом. К досаде путников, вскоре начался дождь. Однако проводники нашли нечто вроде большого каменного карниза, под длинным навесом которого, все смогли разместиться и даже развести из высушенных охапок растений, сухостоя и плавника огонь. Болотники быстро и умело разбили лагерь. Казалось, несмотря на целый день пути, никакой усталости они не испытывают.

    Освобожденный от необходимости нести целый день груз, Славин устал меньше обычного, да и к тому же он уже вполне втянулся в "поход". Бытовыми делами занимались болотники и молодой Корректор, решил попробовать изучить трофейный посох. Первое, что он понял - это то, что посох был изготовлен не из дерева, а из какой-то кости. Однако весил он совсем немного и был весь покрыт какими-то рунами, узорами и рисунками. Парень решил просканировать артефакт. Изнутри посох как будто светился, переливаясь вспышками на некоторых знаках. Несомненно, он как то мог аккумулировать энергию, преобразовывать и излучать ее. Однако энергию Саши посох не принимал. Славин попробовал взять информацию через ID, но получил лишь ничего не значащие общие сведения. Затем он попытался проверить реакцию "инструмента" на взаимодействие с живой и неживой материей - результата также не было.

    Правда, кое-что, Саша все же выяснил. Так посох фиксировал местонахождение и идентифицировал всех достаточно больших живых существ, в пределах километра. На болотников он реагировал зеленым внутренним светом, на людей - синим, на неразумную живность - желтым. Кроме того, молодой Корректор, сверив данные со своего телефона, заметил, что посох четко указывает направление на мутантный локус-источник. Впрочем, добыть больше информации об этой магической штуке, Саше не удалось. И он, в конце концов, устав, прекратил свои бесплодные попытки.

    После ужина, командир "озерного" отряда, бросив взгляд на своих спутников, увидел что Дима, думая о чем-то своем, с отсутствующим видом чистит автомат, а Сергей по своему обыкновению, негромко общается с туземцами. Потягивая чай, Славин тоже погрузился в невеселые размышления...

    Парень все больше ощущал в себе, рост внутренней неудовлетворенности. Когда Саша попал в наемники к Верлесе, увидел новый мир, получил новые перспективы... - эта бурная жизнь целиком захватила и увлекла его. Война, приключения, борьба за выживание, открывшиеся перед ним огромные возможности - не оставляли времени задуматься и отвлекали его. Фактически парень следовал за потоком событий, ему некогда было даже поднять голову и осмотреться. И то, что Саша стал лидером клана, боярином, корректором и даже получил "новую подругу" - во многом произошло произвольно, фактически помимо его воли и сознательных усилий. Он слабо определял и влиял на эти события.

    Да и быть "командиром" у него получалось "не очень". Парень понимал, что он стал "главой" только потому, что тогда, в только формировавшемся в условиях форс-мажорных обстоятельств "клане" Верлесы, просто не нашлось на тот момент, более ответственного и серьезного человека. Последующие события это лишь подтвердили. Возникшие разброд и раскол в клане, да еще в условиях боевых действий, лишь чудом не привели их всех к гибели. И вот сейчас Славину казалась, что он вновь теряет контроль над ситуацией и 'история' повторяется. Но в гораздо худшем варианте.

    Конечно, Сергей вел себя намного умнее Хей - не провоцировал конфликты, бунты и распри. Однако он постепенно, не навязчиво, но неумолимо становился реальным командиром клана, хотя казалось, и не претендовал на лидерство, и не оспаривал "формальное руководство" Славина. Это получалось само собой - потому что именно Сергей решал возникающие в коллективе проблемы, предлагал толковые решения и брал на себя ответственность, определяя ход дальнейших событий. Именно он, разрешил нарастающий внутренний конфликт с Димой и Олей, и даже между Надей и самим Сашей 'стабилизировал' отношения. Не говоря уже о массе эффективных предложений, принятых с его "подачи".

    Славин понимал, что хотя бы внутриклановые конфликты, он должен был купировать сам. Вместо этого, Саша вновь все пустил на самотек. Но самим худшим было другое - чем дальше, тем больше сами "озерники", именно Сергея подсознательно воспринимали лидером. А "болотники" так и вообще, все серьезные переговоры вели только с ним, а Сашу просто потом ставили перед фактом. И это несмотря на его статус, заслуги, официальные полномочия и суперспособности корректора.

    И в "личной жизни" у Саши все было неоднозначно и фальшиво. Покоя не было в его душе. Как и любви к Наде. Впрочем, он чувствовал, что и она к нему относиться "спокойно". Да и от воспоминаний о прошлой любви к Тане, у него до сих пор, временами щемило сердце. После окончания "Болотного Совета", Саша, улучив момент, поговорил с Шишком - попросив его повлиять на 'соседей', что бы они дали возможность спастись Тане. Мохнатый владетель, хмуро улыбнувшись, пообещал замолвить словечко.

    Глядя на колеблющиеся лепестки огня, Славин все больше терзался тяжелыми думами...

    

    К вечеру третьего дня, экспедиция вышла к большому, поросшему деревцами, скалистому острову. Он четко выделялся на фоне унылого болотного пейзажа, своими желтовато-серыми камнями песчаника, обильно устилавшими его склоны. "Озерников" тут уже ждали. Прибывшие сюда еще вчера "болотники", уже обустроили базовый лагерь. На острове бил ключ чистой воды, было вдоволь топлива, нашлась даже удобная пещера, которая могла укрыть путешественников от непогоды.

    Выйдя на южную оконечность "острова", ребята с интересом рассматривали открывшуюся перед ними занимательную картину. Здесь болотный ландшафт значительно отличался от виденного ими ранее. Впереди, куда достигал взор, расстилалась мрачная, поросшая мхом и низкой растительностью равнина. Нигде не было видно ни островов, ни камышей, ни промоин, ни какой-либо воды вообще. Мох и растительность были непривычного, буро-красного цвета.

    - Наконец-то в нашем дальнейшем пути, у нас будет прочная и твердая земля под ногами! Задолбался постоянно балансировать на тропе, колыхаться на трясинах и плавунах в этих проклятых топях. Да и болотной грязи и вонючей воды нахлебались вдоволь, - прочувствованно высказался Горенков, жадно оглядывая новый пейзаж.

    Стоящие вокруг болотники лишь громко рассмеялись, услышав эти слова. Блудичка счел нужным "просветить" "союзника".

    - Да, сплошных топей здесь нет. Но страшных зыбунов хватает. И под слоем мха они совершенно не заметны. Да и воды под эти мхом полно. Каждый шаг будет по щиколотку, а то и по колено в воде. Так что бросать мокроступы не советую, - сказал проводник. - Островов здесь тоже нет. Ночевать придется прямо в этой "мягко-водной постели". Топлива нет - невозможно согреться и еду не приготовишь. От ветра и дождя укрытия не найдешь, - продолжал он, - Но не эти неудобства и трудности представляют главную опасность.

    - Здесь начинаются земли мутантов. Тут уже часто попадаются их твари. И чем дальше - тем более опасные порождения можно встретить. Многие из моего народа нашли здесь ужасную смерть, - мрачно промолвил болотник.

    Ребята молча смотрели на болотную равнину. После жутких слов проводника, она теперь предстала перед ними в ином свете. Последние лучи заходящего солнца окрасили ее багровым цветом, отражаясь, заиграли на красных пятнах мхов, отбрасывая вокруг кровавые блики.

    

    

Глава 7. Тропа испытаний.

    Солнце стояло в зените. Красно-багряная, покрытая бурыми мхами равнина, выглядела пустынной и покинутой. Угрюмости неприветливому и "кровавому" ландшафту, добавляло непривычное для болот безмолвие, царившее в этих пустошах. Не было слышно ни обычной лягушачьей "переклички", ни стрекотания или жужжания насекомых, ни птичьего многоголосья. Мрачная тишина, лишь иногда обрывалась порывистыми завываниями ветра. Безжизненный, "бордовый" пейзаж, казался совершенно "неземным" или по крайней мере - апокалиптическим.

    Вдруг неожиданно, это естественное молчание и недвижимость местной природы, были нарушены. С северной стороны болотной равнины, показался продвигающийся на юг отряд. Он состоял из десяти разумных индивидов. Троих людей и семерых болотников. Представители болотного народа были разные. Первый из них, шедший в голове колонны - был маленького роста, астенического сложения, с длинным хвостом, небольшими тонкими ногами и руками. Несмотря на сагайдак и колчан, с композитными луком и стрелами за спиной, а также топорик и нож, висевшие у него на поясе - все равно, на полноценного бойца, он явно не походил. И действительно, в отряде этот болотник-шишок, в основном выполнял обязанности проводника, следопыта и разведчика.

    За ним шли трое болотников-леших, мощного, атлетического сложения. Под два метра ростом, почти "квадратного" вида, с могучими руками и широкими плечами, они были вооружены копьями с широкими и длинными, мечевидным наконечниками. Таким копьём можно было эффективно и колоть, и рубить, и резать врага. Заодно, эти копья выполняли и вспомогательную функцию посохов-шестов, помогая воинам идти по болоту. Кроме копий, у каждого из них был большой кинжал, а также на поясе или на спине висели меч, секира или шипастая дубина. На левом плече, у них был прикреплен короткий щит-тарч. Заросшие до глаз буро-зеленой шерстью, они двигались легко и пружинисто, одним своим видом излучая мощь и внушая страх.

    Следом за ними шли трое людей, с шестами в руках и автоматами наперевес. Замыкавшие "поход" трое последних болотников, серьезно отличались от остальных путников. Идущий сразу за ребятами приземистый мохнач, выглядел почти совсем круглым. Казалось он не шел, а "катился". На вид коротконогий и короткорукий, достаточно толстый и пучеглазый, с большими носом и ушами, он имел неожиданно огромную и лысую голову. Кроме ножа и лёгкого посоха-дротика, у него не было заметно никакого другого оружия. Последние двое болотников-водяников, были невысокого роста, но с длинными руками и ногами, они казались очень гибкими, ловкими и сильными. Головы их были немного заострены, на зеленоватых заросших лицах выделялись ярко зелёные, раскосые глаза. Вооружены эти бойцы были копьями-дротиками, небольшими, но дальнобойными луками, висевшими у них за спиной, а также духовыми трубками. Из оружия ближнего боя, у них в наличии был "холодняк", очень похожий на мечи-фальшионы. Кроме того, на поясах у этих субъектов висели смотанные бичи с распущенной свинчаткой.

    Идущий впереди проводник, наконец подвел отряд к небольшому холму, несколько выделявшемуся своей высотой, в окружающем равнинном ландшафте. Поднявшись на эту возвышенность, все остановились.

    - Привал. Здесь можно разместиться на полуденный отдых, - произнес Блудичка. - Это последнее твердое место, которое я тут знаю, - продолжил он. - До экспансии мутантов, здесь раньше находился остров, состоящий в основном из камней. Камни обросли мхом и скрылись из вида, но по крайней мере тут и сейчас надёжно - под нами не будет хлюпать вода, и ничто не атакует нас снизу, - добавил болотник.

    "Походники" начали быстро и умело разбивать временную стоянку. Пара "водяников", тем временем, бдительно несла стражу с двух сторон этого небольшого холма. Обедали "рейдеры" практически всухомятку. Местные обитатели закусывали сушенным мясом и пеммиканом, а люди открыли несколько банок тушёнки.

    Некоторое время спустя после обеда, отдыхая привалившись спиной к обросшему мхом камню, прикрыв глаза и иногда посматривая на своих болотных спутников, командир "озерников" погрузился в воспоминания о том, как они вообще оказались в его экспедиции...

    Сразу после Болотного Совета и заключения дружественного пакта с Хозяйкой, к Саше подошли "Водяной" с Сергеем, "уведомить" Славина о формах союзнической помощи болотников, своим новым друзьям. Помимо всего прочего, оказалось, что некоторые болотники, изъявили желание принять активное участие в непосредственных военных действиях, в составе отряда "верлесовцев". Предупреждая удивление Саши, "Водяной" сказал:

    - Одни из этих "добровольцев" хотят отомстить мутантам и наемникам за гибель родичей, другие жаждут добычи, третьи - почета, славы и признания. Они рвутся идти с вами в бой.

    Слушая эти слова одного из вождей болотников, у современного, прагматичного и рационально мыслящего парня, такое просто не укладывалось в голове.

    - Это ведь форменное самоубийство и безумие, - только и смог произнести он.

    Озерный владыка, удивленно посмотрев на "боярина", лишь с сожалением покачал головой:

    - Для родственников, близкие которых погибли от рук врагов, смерть во время мести почетна, она очищает честь рода, возвышает героев. Для юношей ищущих признания, такая смерть - это вечная слава, о них будут долго вспоминать в сагах у костров, их семьям ни в чем не будет отказа и неуважения, - говорил дальше болотный владыка, - Ну а если герои уцелеют, во время этого "похода славы", то они получат высокое положение в племени и известность среди всего болотного народа. И любой клан будет считать честью с ними породниться. А те, кто возьмёт богатую добычу - навсегда обеспечат достаток своим семьям, - завершил он свою речь и посмотрел на Сашу. Не найдя отклика в его глазах и видя что тот колеблется, "Водяной" глянул на Сергея. Тот понимающе кивнул и ответил:

    - Но эти воины должны быть полностью в нашем подчинении. Никакого своеволия с их стороны мы не потерпим. Это непременное условие, - твердо сказал он. - Все же главной целью нашего похода является не месть, добыча или стяжание славы, - а захват источника и уничтожение мутантов, - посмотрев на "Водяного" и грустно улыбнувшись, добавил Сергей.

    Озерный владыка на эти слова, удовлетворённо кивнул и удалился. Саша раздраженно посмотрел на Сергея, а тот отвечая на невысказанный вопрос Славина, пожав плечами, заметил:

    - Сильные, умелые и знакомые с местной спецификой воины, лишними не будут. В конце концов, они увеличивают наши шансы на победу и собственное выживание.

    Такой цинизм покоробил Сашу. Он подумал, что Сергей не задумываясь будет "подставлять" и разменивать жизни этих воинов болотного народа, "мостя" дорогу к локусу и прикрываясь ими. И хотя Славин понимал, что с точки зрения достижения успеха и их выживания, Сергей абсолютно прав - это лишь увеличило его растущую неприязнь к своему соклановцу. Но к еще большему удивлению Саши, эти "намерения" Сергея, видимо также отлично понял и "Водяной", и даже эти "отмороженные" добровольцы тоже. И все они это восприняли абсолютно нормально и даже, как показалось Саше, с полным одобрением. Но то что для варварской морали было в порядке вещей, отказывался принимать умом и сердцем гуманный юноша 21 века.

    - Глянь на "колобка" командир! - прерывая грустные воспоминания Славина и привлекая его внимание, громко произнес Горенков.

    И действительно, лысый болотник вел себя очень необычно. Сев по турецки на самой высокой точке холма, он закрыл глаза, и казалось как индийский йог, впал в медитацию.

    - Что это он делает, - спросил Славин, видя что другие болотники да и Сергей, не выказывают никакого удивления, странным поведением "головача".

    - Проводит сеанс связи, - ответил Сергей. - Этот "лысач", один из самых ценных ресурсов в нашем походе. Я с большим трудом "выторговал" его у болотных владык. Он не только телепатически и картинками, может общаться с болотным жрецом портала, гарантируя нам связь, передавая своевременную информацию, обеспечивая помощь и координацию действий с болотниками. Этот "гуманоид", поможет нам определить и слабое место в обороне локуса, - сказал Сергей. - У болотников нет технических знаний нашей цивилизации или техно-магических знаний Системы. По этому они развивают свои "природные", экстрасенсорные дарования, - делился своими размышлениями их старший товарищ.

    Славин и Дима, только в очередной раз удивились осведомленности их друга. Впрочем, главные "открытия" и "потрясения" сегодняшнего дня, ждали их еще впереди.

    Пока они общались, лысый "головач" закончил свой сегодняшний "контакт" и подошёл к Сергею. После разговора с ним, парень вернулся к друзьям и болотникам, и сообщил:

    - Уцелевшие наемники "западников", "речников" и "южан", уже позавчера, с разных сторон вторглись в земли мутантов.

    Ребята и стоящие вокруг воины, молча смотрели на него и он продолжил:

    - Для нас это хорошо. Временной лаг почти в два дня, позволяет нам рассчитывать, что основные силы своих тварей и мутантов, охрана локуса сначала бросит, прежде всего, против этих "передовиков". Мы же будем продвигаться максимально скрытно, осторожно и не спеша. Экономить боеприпасы, силы и энергию. Нас конечно тоже скоро "засекут", но ввиду нашей слабой активности и медлительности, отвлекать свои силы на нас не станут до последнего. Посчитав нас менее опасными, чем наших агрессивных конкурентов, - объяснял предлагаемые действия их товарищ. - Когда мутанты и их твари полностью втянуться и завязнут в схватках с наемникам, мы, предварительно определив наиболее ослабленное место в обороне локуса, устроим финишный спурт. Быстро сделаем рывок и нанесем максимальный, проникающий удар, обеспечивая свой прорыв, - закончил монолог Сергей.

    Окружающие раздумывали, осмысливая его предложение. Но Сергей вдруг вновь заговорил:

    - Но это лишь стратегия. Нам же нужно определится с тактикой продвижения.

    - Но ты же вроде только что говорил, о скрытности, экономии сил и неторопливости продвижения, - заметил Дима.

    Сергей лишь покачал головой и ответил:

    - Это лишь общая часть тактики. А как нам ее обеспечить? И как максимально снизить риски и угрозы этого "путешествия?" Или ты считаешь, что прямо таки все мутанты и твари отсюда уберутся? Да, возможно самых опасных для нас, "разумных" мутантов, действительно, сначала наверное, отсюда отвлекут-отзовут. Однако нам и оставшихся местных монстров, хватит "за глаза". И любая ошибка может привести всех к гибели.

    - Тогда, что ещё конкретно, ты предлагаешь по тактике, - уточнил Славин.

    - Нам нужно организовать четкое взаимодействие, на случаи нападений и ЧП. Каждый должен знать, что и как ему делать. Но поскольку все предусмотреть невозможно, то нужно ещё и единое командование, которое будет быстро координировать все действия. Его приказы все должны выполнять автоматически и безоговорочно, - внимательно посмотрел на всех Сергей. - Ну и конечно, сейчас нужна максимально полная информация по будущему маршруту - с кем или с чем мы можем столкнуться? - парень наконец умолк и взглянул на проводника.

    Блудичка, посмотрев на Сашу и Сергея, сказал :

    - До "гнезда мутантов" нам остаётся еще около трёх дней пути. Но начиная отсюда, я уже не смогу вас уверенно вести дальше.

    Сергей ему ничего не ответил, а Дима и Саша вопросительно посмотрели на болотника.

    - На землях мутантов нет ничего постоянного, тут все изменчиво и непрерывно меняется. Где были раньше твердые тропы - теперь могут возникнуть зыбуны. Появляются новые страшные ловушки и растения-хищники. Да и ихние твари постоянно мутируют и меняют свои места обитания. Об этих землях почти ничего не известно. Ходит лишь много чудовищных слухов и непроверенных сплетен. Слишком мало кто отсюда возвращался живым, а мертвые уже ничего могли рассказать, - хмуро проговорил шишок.

    Поразмыслив, Саша сказал:

    - Ну что же, у меня с собой навигатор, да и трофейный магический посох укажет нам путь. Наличие троп и тварей, я буду пытаться сканировать, и определять с помощью своих корректорских способностей, и запасов энергии. Благо вы мне сэкономили немало сил. Все равно нам как-то нужно идти вперёд. Другого выхода нет.

    - "Как-то так" здесь нельзя - это верная гибель, - неожиданно громко и твердо произнес один из мощных "лешаков" средних лет. - Идти в бой с ненадежным "ронгаром", это подвергать себя ненужному риску дополнительных опасностей и потерь, - добавил он.

    Горенков и Славин удивлённо оглянулись - они и не заметили, как вокруг них давно, плотным кольцом собрались почти все члены их "экспедиции". Отблески пламени отражались в суровых глазах воинов, яркими бликами освещали их чеканные лица.

    - Что бы у нас были хоть минимальные шансы на победу, а не бесславную смерть, необходимо четкое, быстрое, умелое, а главное единое командование, - проговорил ещё один из болотников, узкоголовый, ловкий и сильный как пружина "водник".

    - Воины должны верить в приказы, доверять осведомленности и уму своего "ронгара". Он всегда должен знать, что делать, - поддержал товарища еще один огромный "лешак".

    - В этих гиблых местах, колебания и растерянность командира - это верная смерть для всех. Промедление в несколько мгновений, может стоить всем жизни, - не глядя на Славина произнес Блудичка.

    Тут подал голос лысый болотник-головач:

    - Неуверенность лидера в походе - это залог неудач и гибели. И без единого "ронгара", приказы которого будут безоговорочно исполняться, мы тоже неизбежно потерпим поражение и бесславно умрем. Однако и вождь, должен быть умен, расчётлив, решителен, и удачлив. Цена ошибки - смерть. Нужно пока не поздно, определиться, кто будет "единым предводителем" похода, кому мы доверим свои жизни, веру в победу и честь!

    После этих слов, в стане людей и болотников, повисла напряжённая тишина.

    

    Отряд снова двигался на юг, по бурой и неприветливой равнине. Его упорное продвижение вперед, казалось бросало вызов застывшей и мрачной природе. Послеполуденное солнце не грея, лишь ярко освещало красноватую долину. Окружающее "мертвое" безмолвие, теперь грубо было нарушено "чавкающими" звуками шагов живых существ.

    "Ордер" идущей группы несколько изменился. Впереди теперь шел Славин, а за ним уже следовал следопыт-шишок Блудичка. Потом двигался Сергей с "лешаками". А замыкали "хвост" колонны - Дима, воины-"водники" и круглый болотник-"головач".

    Однако серьезные изменения коснулись не только "полевого построения" отряда. Поменялось и руководство экспедицией. Всеми признанным предводителем похода, теперь был выбран Сергей. Даже Горенков промолчал и воздержался, во время внезапного проведения этих спонтанных, и "импровизированных" выборов. Саша, видя такую настойчивость и единодушие окружающих, молча сложил с себя полномочия руководителя.

    Правда потом, в разговоре между своими "земляками", на непонятном болотникам русском языке, Сергей четко заверил Славина, что это касается только временного управления, конкретно этой операцией. Все равно для ребят и Верлесы, Славин остается официально назначенным Хозяйкой боярином, корректором, владетелем озерного локуса и главой клана "озерников". Да и "болотники" ведь выбрали Сергея "ронгаром", только на этот "поход". И вообще, для того, что бы хоть немного поднять шансы на их общий успех и выживание - так будет реально лучше. Риски действительно колоссальны. Устраивать сейчас распри с болотными воинами ни к чему, убеждал он. Ведь отсутствие в отряде доверия и единого управления, в такой смертельной опасной миссии - это стопроцентно гарантированная гибель для всех. Слушая разумные, логичные и выверенные доводы Сергея, Саша угрюмо молчал. И хотя он внешне и согласился с ним, но чувство горькой обиды осталось...

    После "выборов", Сергей провел с "головачем", с Блудичкой, с одним из болотников-"лешаков" и с одним из болотников-"водников" обстоятельные беседы. Выяснял их умения и возможности. Но дольше всего он говорил с Сашей. Результатом "реорганизации" стало то, что всем участникам похода были определены четкие рамки их действий и сферы приложения их усилий. В итоге экспедиция, перестроившись в новый походный порядок, выступила с обеденной стоянки, лишь в третьем часу пополудни.

    Славину, прежде всего, были поставлены задачи находить в болоте проходимые тропы и заранее предупреждать "поход" о возможных опасностях, находящихся прямо по курсу отряда. Причем в целях экономии его магических сил и лкр, Сергей разрешил ему их расходовать, только для нахождения надёжных дорог. Искать и выявлять, с помощью лкр, и своих магосил, враждебных тварей или мутантов, "ронгар" Славину запретил. Мотивировал Сергей тем, что это мол неэффективно и затратно. Ибо фиксировать и выявлять, пока еще незнакомые Саше опасности, у того все равно будет получаться плохо, а расходы лкр и магоэнергии невосполнимы. По этому новый командир потребовал от Саши, выявлять враждебных мутантов с помощью трофейного посоха - это выглядело более надежным и не таким дорогостоящим. Но самым обидным для "Корректора", было ограничение новым предводителем, его боевых возможностей.

    Сергей попросил Сашу, в случае боевой ситуации, вступать в бой только после его приказа и использовать из своего "корректорского арсенала", лишь универсальный и проверенный удар фаерболами. Он объяснил Славину, что другими "навыками" тот пока владеет плохо, кроме того они весьма затратны. А главное, пока "озёрный корректор" будет заниматься тестированием своих возможностей и пробовать разные варианты воздействия - то за это время, всех "походников" уже десять раз сожрут мутанты.

    За Сашей шел шишок Блудичка, который по задумке Сергея, должен был дополнять и страховать наблюдения Славина, подмечая опытным, наметанным глазом, малейшие отличия в болотном ландшафте.

    Потом двигалась основная группа и одновременно ударный резерв, с Сергеем и воинами-лешаками.

    В арьергарде "похода" шли воины-"водники", Горенков и лысый "головач". Он должен был сканировать от возможных опасностей "тыловую зону" экспедиции, а они прикрывать его и отряд сзади.

    Через пару часов пути, идущий за Сашей Блудичка, вдруг придержал Славина и поднял вверх руку. Подошедшему Сергею, он показал на едва заметный ряд странных "кочек", находящихся по курсу движения отряда. Ни посох, ни активированные способности Славина и "Головача", ничего не выявили. Обойти подозрительные "кочки", не представлялось возможным - они находились прямо на "болотной тропе", а вокруг, подо мхами, были плавуны. Тогда Сергей взял банку тушёнки и забросил ее прямо на "дорогу" перед "кочками". Реакция последовала незамедлительно.

    Болотный мох вдруг прорвали тонкие, белые нити и моментально оплели банку. Из "кочек" также потянулась страшная паутина. Прямо на глазах оцепеневших "походников", нити "прорастали" сквозь железную банку и формировали кокон, "впитывая" мясо.

    - Мицелий, - произнес Сергей. - Это колония дьявольских "грибов-мутантов". Нам повезло. Могли элементарно нарваться.

    - Но как нам "пройти" сквозь них? Эта мерзость устроилась прямо на тропе! - спросил Горенков.

    - Придется задействовать нашего "терминатора", - ответил Сергей. И обращаясь к Саше, сказал:

    - Попробуй немного "прожарить" этот участок.

    Саша сконцентрировался, собрал энергию и "накрыл" зону "кочек" "горячим катком". Мох вскипел и задымился. "Кочки" начали "взрываться" выбрасывая плавящиеся нити и семена. Полчаса спустя, отряд миновал это опасное место. Притихшие и сосредоточенные воины, теперь более опасливо посматривали на "бордовое покрывало" мхов.

    

    День постепенно склонялся к вечеру. Путники методично и упорно продвигались к цели. Вдруг Саша, периодически посматривавший на посох, заметил в нем жёлтое мерцание, на одном из знаков. Не вполне понимая его смысл, Славин тем не менее остановился и поднял руку.

    - Приблизительно через триста метров на нашем "пути", виден участок, с какой-то активной живностью, небольших размеров, - громко произнес он.

    - Обойти никак нельзя? - поинтересовался Сергей.

    - Не получиться, вокруг сплошные зыбуны и топи, - покачал головой Саша. - А возвращаться назад - слишком далеко.

    Подойдя на расстояние в сто метров от "опасной зоны", Сергей подал команду:

    - Всем приготовиться!

    Затем он подозвал к себе одного из быстрых и сильных воинов-водников, и что-то сказал ему. Тот вышел вперёд и осторожно двинулся по "тропе". За ним, на расстоянии пятидесяти метров, шли двое лешаков, а в тридцати метрах от них, следовал уже и весь остальной отряд.

    Увидев это - Славин был в шоке. Так хладнокровно-жестоко, он никогда бы не смог поступить - безжалостно послать человека фактически на убой, в неизвестность, как "расходный материал". Пусть это сто раз будет оправдано и необходимо. Парень впервые почувствовал облегчение, что не он сейчас несёт ответственность, принимая на себя бремя таких чудовищных решений.

    Выйдя на "опасный участок", водник успел сделать не более нескольких шагов, как мох под ним стал "выстреливать" какими-то бурыми "молниями". Воин страшно закричал:

    - Это змеи-пираньи!

    - Уходи немедленно назад! - крикнул ему Сергей. - И добавил, обращаясь к "лешакам" - Вытягивайте его скорее!

    Было видно, как "водник" пытается вырваться обратно, из этого адского "змеевника". Когда он с трудом, все же выскочил оттуда, "лешаки" подхватив его, быстро унесли воина прочь. Он был практически весь облеплен "змеями", которые продолжали его грызть. Товарищи рубили их кинжалами и отрывали от его тела. Но эти твари, даже когда их уполовинивали или строгали ломтями, не прекращали вгрызаться в тело несчастного. Фактически это были вовсе не змеи, ибо их укусы были не ядовиты. Скорее они походили на огромных мутивировавших пиявок, выпрыгивавших из-под мха и впивавшихся в тела своих жертв.

    Воднику повезло, укусы пиявок-пираний не задели артерий и не добрались до жизненно важных органов. Но погрызли они его изрядно и крови он потерял немало.

    Раненный, прикрыв глаза и отдыхая, сидел на походном мешке, пока товарищи обрабатывали его раны. Славин подойдя к нему, окинул его взглядом. Кровь болотника, несмотря на его зеленоватые кожу, волосы и глаза, была такой же алой как и у людей. Сергей, заметив "интерес" Саши, задумчиво произнес:

    - Мы с ними "одной крови", они нам почти как братья.

    Эти слова вывели из себя Славина. Едва сдерживаясь, что бы не сорваться, он цедя слова и глядя с презрением на Сергея, проговорил:

    - Но это тебе абсолютно не помешало, совершенно цинично отправить этого "водника", фактически на заклание, как подопытного кролика на убой.

    Сергей пожав плечами и покачав головой, ответил:

    - На войне это суровая необходимость. Бывает - что бы спасти всех, победить и выжить, иногда приходиться так поступать.

    И видя, что эти слова до парня не "доходят", он насмешливо сказал:

    - А ты когда собирался исполнять "волю" Хозяйки, приводя эти земли в ее подчинение, не подумал - что обрекаешь весь этот болотный народ фактически на гибель? Ну да, конечно - ведь это все было только теоретически, далеко и абстрактно. Ни ты, ни другие "озерники" этого, скорее всего, непосредственно не увидели бы и вас бы это не коснулось, - грустно проговорил он. А потом с досадой добавил:

    - Чертовы "гуманисты" - жалеете о "слезинке ребенка", не замечая масштабных смертей и массовой подлости! - отвернулся парень от Славина.

    После того, как друзья оказали медицинскую помощь раненному, Сергей, для быстрого восстановления его сил, дал ему попить "живой воды".

    К ним подошёл Горенков.

    -Что будем дальше делать? - обратился он к Сергею. - Опять устраивать "прожарку"? Или "заморозку" сделаем?

    - Нет, это слишком затратно. К тому же этот участок слишком широк. Да и насколько глубоко прячутся эти твари непонятно. Мы так быстро опустошим все свои резервы. А магоэнергия и лкр, нам ещё очень понадобятся, - ответил ему тот. Он посмотрел на воинов и обращаясь к ним, сказал:

    - Достаньте плащи и одеяла, и набросьте на себя. Обмотайте ноги шкурами. Хоть какая-то защита. Будем на ходу отмахиваться и отбрасывать "змей". Делать остановки, что-бы отрывать, рубить и топтать тварей - запрещаю. Из строя не выпадать и не задерживаться.

    "Походники" стали готовиться. Через десять минут, Сергей оглядев отряд, скомандовал:

    - Пошли!

    И они, в максимально возможном на болоте темпе, начали двигаться через этот "серпентарий". Пиявки-пираньи выскакивали и атаковали отряд з двух сторон от тропы. Не смотря на то, что вгрызаться в свободно висящие плащи и одеяла было нелегко, да и воины отмахивались на ходу от тварей. Все же частично, "змеепираньям" удавалось вцепиться в ноги или бока "походников". Однако бойцы не обращая внимания на боль, терпели и не останавливались, пока через несколько минут не проскочили этот участок. И лишь услышав команду своего Ронгара, они наконец остановились и занялись "налипшими" тварями. Им повезло и серьезно никто не пострадал. Хотя болезненные укусы, получили все участники экспедиции.

    Тяжелый день заканчивался, солнце садилось за горизонт. Ночевать стоя на тропе в болоте, в этих гиблых местах, выглядело мрачной перспективой. Однако, все же удача улыбнулась уставшим путникам. Когда на смену вечернему свету уже наступали сумерки, Саше удалось "нащупать" под мхом, твердый, каменный остров. Там отряд и смог разместиться на ночь с относительным комфортом. Используя сухой мох и водоросли, воины даже смогли развести пару небольших костерков. Конечно, полноценной горячей пищи приготовить на них было невозможно, но вскипятить про запас немного воды, сделать по кружке чаю и немного погреться при свете огня, для уставших путешественников, тоже значило немало.

    Сидя на охапке мха, возле коптящего костра и посматривая на задумчивого Славина, Дима, не обращая внимания на непонимающих русский язык расположившихся рядом болотников, сказал своему другу:

    - Не переживай командир. Все образуется, все будет путем. Нам главное победить, выжить и вернуться. Нас с нетерпением ждут дома.

    Саша глянув на Диму, лишь покачал головой:

    - Если выживем... Да и какой ценой? И что будет после "победы"? Допустим наш мир Верлесы выстоит и укрепиться. Мы получим кучу "плюшек", очков и лкр. А потом, Хозяйка может начать экспансию против ослабленных орноситов. И хорошо если она "припряжет" для этого своих "лесников", а не нас, - он тяжело вздохнув, замолчал, а затем продолжил. - После того, что я здесь пережил, испытал, увидел и ещё боюсь насмотрюсь - опять придется воевать, убивать, захватывать, "геноцидить", посылать на смерть и терять друзей? Ради чего? Амбиций Хозяйки? - Саша смотрел затуманенным взором на Горенкова. - А ты сам-то готов, постоянно теперь трястись за жизнь Оли? Век наемника недолог и скоротечен. Да, мы конечно получаем сверхвозможности, суперспособности и лкр, но за все, рано или поздно, нужно платить...

    Растерянно глядя на своего друга, Дима не знал что ему ответить...

    

    Ночь прошла на удивление спокойно. И с утра отряд снова был в пути. Воины упрямо двигались вперёд. Спустя пару часов, Саша заметил в трофейном посохе, сильные вспышки жёлтого цвета напротив одной из рун. Он позвал Сергея и сказал:

    - Какая-то большая тварь находиться в метрах трехстах от нас. И сейчас она движется в нашем направлении.

    Сергей сразу остановил отряд.

    - Внимание! Всем полная боеготовность! - громко произнес он. Потом подозвал к себе Горенкова и они привели свои автоматы в боевое положение. Обернувшись к Славину, Сергей проговорил:

    - Соберись и приготовь свои "фаерболы". Возможно придется задействовать твои корректорские боевые возможности.

    Однако то что случилось дальше, стало для всех настоящим шоком. В метрах тридцати от них, справа от "тропы", болотный мох неожиданно с громким хлопком был пробит и оттуда вверх, метров на десять, взметнулось что-то наподобие огромного лилового языка. От этого зрелища, "походники" на миг остолбенели. "Язык", проворно обернувшись вокруг своей оси как локатор, быстро определил в какой стороне находиться "добыча" и резво ринулся стелющейся огромной "лентой" к отряду. Никто уже ничего не успевал сделать, все происходило слишком стремительно.

    Сбросивший оцепенение Сергей, заорал:

    - Ложись!

    Воины начали падать на тропу. Один из "лешаков" средних лет, немного замешкался и "язык", летящий на уровне метра над землёй, моментально "слизнул" его. Поймав свою жертву, тварь начала не спеша "втягиваться" назад. Схваченный "языком" воин, опомнившись, выхватил кинжал и начал наносить удары, кромсая плоть твари. Но монстр, по видимому, совершенно не обращал внимание на подобные "мелочи".

    Вскочивший на ноги Сергей, направляя на чудовище ствол своего автомата, крикнул поднимавшемуся Славину:

    - Бей под корень "языка" фаером.

    Громко прозвучала очередь Сергея. Пули густо ударили в нижнюю часть "языка". Тварь заметалась, раскачиваясь как маятник, а потом начала втягиваться в трясину. Саша наконец очнулся и нанес удар. Заряд чуть не попал в прилипшего к "языку" воина. Но все же ему повезло. Фаерболом "срезало" верхний "кончик" твари, но болотника не задело. Он упал вместе с куском плоти монстра прямо в трясину. Воины бросились к нему, протягивая копья и бросая верёвки, и смогли таки его вытащить. Тем временем, в том месте где монстр "втянулся" в топь, ещё долго что-то бурлило и крутился какой-то водоворот.

    Сергей обернулся, взял за плечи и встряхнул Диму, выведя того из ступора. Напряжение понемногу "отпускало" "походников", они постепенно приходили в себя от пережитого и увиденного. Спасённый болотник-лешак, тоже был жив, но на верхней части спины, у него будто наждаком, оказалась содрана кожа.

    Горенков остекленевшим взглядом наблюдал, как друзья раненного воина, накладывают целебную мазь ему на спину и его перевязывают. Потом повернувшись к Сергею, он спросил:

    - Ты правда считаешь, что мы сможем пройти мимо таких монстров и уцелеть? Сколько ещё таких "язычников" нам может встретиться на пути?

    Тот видя состояние товарища, положив руку ему на плечо, успокаивающе ответил:

    - Думаю, каждая такая тварь, контролирует довольно большую, принадлежащую только ей, свою территорию. С которой она постоянно и питается. Конкурентов они не терпят. Этим огромным монстрам группой не прокормиться. Так что, полагаю, подранив и нейтрализовав этого "язычника", другого такого, мы тут еще долго не встретим.

    Через четверть часа, отряд снова продолжил, свой полный опасностей и риска, трудный путь.

    

    Когда время близилось к полудню, шедший в арьергарде дружины Головач, "почувствовал" какое-то "движение" в сторону экспедиции с востока. Получив предупреждение, Сергей вывел отряд на небольшую, твердую площадку. Быть застигнутым неизвестным противником на узкой болотной тропе, где негде развернуться и перестроиться, ему совсем "не улыбалось". Приготовившиеся "походники", напряженно ожидали врага, обратив свои взоры на восток.

    Внимательно вглядываясь в бинокль, Сергей первым увидел противника. На них летела стая огромных, черных "птиц". Одни из них были особенно большими - с размахом крыльев до двух с половиной метров, с массивными когтями и мощными клювами. Другие "пернатые" были немного поменьше, но вместо клювов обладали вытянутой "мордой" с большой пастью, усаженной рядами острых зубов. Эдакие своеобразные птеродактили или птерозавры. И всех этих "пташок" летело к ним реально много. Разглядев все эти "подробности", Сергей побледнел. Ведь укрыться на этой унылой, голой равнине было негде.

    - Стать в круг! Спина к спине! Копья вверх! - скомандовал он. - Ребята ко мне, - добавил он, выходя в центр маленького круга и беря на изготовку автомат. Славин и Горенков, взведя свое оружие, стали рядом.

    - Стреляем короткими очередями и по моей команде, - произнес Сергей

    Когда "птицы" приблизились, помимо громкого клекота, все услышали идущее от них какое-то странное, "металлическое" шуршание. Но понять, что это такое, никто не успел. Враг начал атаку.

    "Ящеры" закрутили над головами "походников" смертельную "карусель". Из которой, постоянно пикировали твари, бросавшиеся на защитников. Они пытались ворваться в круг, развалить строй, подцепить когтями, ударить клювом, рвануть пастью живую плоть своих жертв. Но самым неожиданным оказалось боевое применение "пташками" своих крыльев. Они имели острую режущую кромку - и вполне могли одним махом перерезать горло, лицо, руку...

    Защитники выставив свои копья пытались не пропустить страшного врага. Окованные копья лешаков были весьма эффективны, а вот дротики "водников", "шишка" и "Головача", вскоре оказались "перерублены" или "перекушены". Твари едва не разорвали строй защитников. Тем не менее первая атака была отбита.

    Потерявшие свои копья воины, что-бы отразить новый вражеский "налет", по приказу своего Ронгара, взялись за мощные луки и попытались выстрелами сорвать новое "птичье нападение". Но стрелы оказались не слишком эффективны против "железных птиц". Хотя нескольких из них, воины все же "подбили" и это немного "сбило", отклонило и дезориентировало тварей. Некоторые болотники уже получили раны и не могли стоять на ногах, защитники были "оглушены" "массовым" клекотом "птиц". А их вонючий запах, казалось проникал всюду, забивал дыхание, вызывая тошноту...

    Наконец перегруппировавшись, "пернатые ящеры", пошли на третий, самый масштабный "заход".

    Сергей все это время руководя защитниками и сбивая строй, не давал однако ребятам, команды стрелять. Те видя это - недоумевали. Лишь для отражения третьего, "судьбоносного" штурма тварей, по его приказу, трое людей разом устроили "пернатым ящерами" огненный шквал. Атака тварей была сорвана и захлебнулась. Многие из них оказались убиты и пали на землю. После такого капитального "облома", стая этих мерзких "птиц", больше не помышляя о новых нападениях, тяжело поднялась в высь и взяв курс на юго-восток, убралась за горизонт.

    По окончании боя, прямо на этой твердой площадке, отряд вынужден был разместится на обеденную стоянку. Нужно было помочь раненым, починить повреждённое оружие и прийти в себя после напряжённой схватки. К счастью серьезных ранений, вновь удалось избежать. У Головача была откушена часть его большого уха. Один из болотников получил резанную рану на лице. У второго виднелась рваная рана кожи на голове, видимо от кромки "железного крыла". Третий из болотников-воинов на плече и груди "заработал" шрамы от когтей.

    "Походники" расположились немного подкрепить свои силы. Конечно вонь убитых "птиц", немного портила "отдых" людям, однако болотников это похоже совсем не беспокоило. Более того, многие из них занялись сбором "трофеев" - подбирая себе когти, клювы, зубы и "железное оперение" побежденных противников. Для храбрых воинов - это были символы их доблести и отваги.

    Прожевывая кусок мяса и запивая его водой из фляги, Сергей задумчиво проговорил:

    - Ну вот нас уже "запеленговали" и нами "занялись".

    - Что ты имеешь ввиду? - поинтересовался Дима.

    - Разумные мутанты локуса нас засекли и провели первую атаку, - объяснил Сергей.

    - С чего ты так решил? - в свою очередь спросил Саша.

    - Все твари попадавшиеся нам до "птиц" - все эти "грибы-хищники", "плотоядные гадюки", "чудовища-язычники"... явно являются естественными обитателями этого природного мутагенного ареала. Так сказать его "обычная" и привычная фауна, - ответил их товарищ. - Да и "встречали" они нас, также, в местах своего непосредственного обитания и в своих "охотничьих угодьях". Но вот недавние "птички", здесь явно не живут и не охотятся, - продолжил он. - Они прилетели издалека. Атака этих "пернатых ящеров", была целенаправленна и отлично скоординирована. Похоже за нас наконец-то "взялась" охрана источника, - завершил свой монолог Сергей.

    Ребята и болотники, выслушав его, молчали. Все почувствовали, что наступил новый этап в их "походе" и жизни. Они непосредственно вступили в боевой контакт с врагом. Резкий порыв ветра, неожиданно пролетел по лагерю и бойцы явственно ощутили, что решительная схватка не на жизнь, а на смерть - началась.

    

    

Глава 8. Закон джунглей.

    Над болотной равниной, в вышине, парила какая-то птица. Сергей опустил бинокль и повернулся к ребятам:

    - Похоже наблюдатель. К нам видимо уже приставили "поводок", будут теперь постоянно "вести", - заметил он.

    - Может это какой-то хищник охотиться? - выразил сомнение Горенков.

    - Вряд ли, тут все же не степь. Да и вообще - мы идём второй день и никакой наземной живности в этих местах не замечали. Впрочем, дальше будет видно, - ответил Сергей.

    Был пятый час пополудни. Экспедиция все дальше и дальше заходила в глубину земель мутантов.

    - Ронгар! Я чувствую недалеко присутствие "многих деревьев", - обратился к Сергею подошедший Головач.

    - Вскоре начнется лес? - попытался уточнить у него Сергей.

    - Я ощущаю воду и деревья. Если это и будет лес, то не очень привычный, - ответил болотник.

    Незадолго до заката, его слова подтвердились - на горизонте показалась темная полоса. Ребята рассмотрели в бинокль, находящийся среди воды, массив черных, покрытых бурым мхом деревьев. Саша вспомнил, "принятые" им ранее, похожие "болотные картинки" от их разведчика, локусного гуся Мартина.

    Заходить ночью в этот "водный лес", было не очень разумно. По-этому Сергей попросил Сашу и Головача, где-то здесь подыскать подходящее место для ночной стоянки. К неудовольствию Сергея, более-менее твердая возвышенность нашлась только на "опушке", практически всего в полутора десятках метрах от "неизвестного леса". За этим небольшим "пятачком" начиналась стоячая вода, а чуть дальше не очень густо, уже стояли "деревья". Они были высокие, покрытые мхом, их ветви и кроны зачастую были переплетены. Некоторые стволы были оплетены свисающими "лианами". Этот "смешанный" "южно-северный лес", производил гнетущее впечатление. Оттуда периодически доносились странные звуки, будоражащие запахи, мелькали какие-то тени и "огоньки"...

    Близкое соседство деревьев имело и свои плюсы. Впервые за несколько дней, путники смогли приготовить горячую пищу, согреться и обсушиться возле больших костров. Поскольку хвороста, плавника и сухостоя вокруг хватало.

    Однако, такая близость неизвестной и опасной "ночной чащобы", заставила Сергея, поделить время ночного дежурства между Сашей, Головачем и Блудичкой. К ним конечно, были "прикомандированы" и воины. Перестраховываясь таким образом, он надеялся с помощью своих "колдунов" и опытного следопыта, хоть немного поднять уровень защиты и безопасности лагеря. Однако это не помогло...

    Сергей проснулся от резкой боли в шее. Он судорожно рукой провел по "болевому месту" и его пальцы коснулись липкой субстанции. В следующий миг парень нащупал и схватил какого-то большого жука. Вскочив на ноги и включив фонарик, он увидел, что липкое вещество на пальцах - это его кровь. А в стиснутой щепоти извивается огромное и мерзкое красновато-бурое насекомое, с большими челюстями, и хоботком. На вид оно было похоже на гибрид гигантских муравья и сороконожки. Выругавшись и оглядевшись, он ужаснулся, увидев, что эти "муравьеды" заполонили всю стоянку.

    Сергей бросился к лежащим у костров соратникам. Вокруг них копошились сотни этих "термитов". "Походники" лежали недвижимо, они все были в кровавых пятнах и казалось спали мертвецким сном. Мерзкие твари присосавшись к ним, пили их кровь.

    Подскочив к ближайшему болотнику, парень заорал и нанес сильный удар ногой ему в бок, пытаясь разбудить того от "смертельного сна". Но нужного эффекта это не произвело. Поняв, что так ничего не добиться, он на миг растерялся. Взгляд его упал на догорающий костер. Выхватив оттуда тлеющую головню, Сергей прижал ее к обнажённому плечу воина. Паленая кожа зашипела и лагерь прорезал крик вопящего от боли, проснувшегося "лешака"...

    

    Мрачный лес поражал своим безмолвием. Если ночью он был полон звуков, запахов и движения, то днём казался вымершим. Везде царил сырой полумрак - солнечный свет почти не проникал сюда, сквозь густо переплетённые кроны деревьев. И лишь отряд людей и болотников, своим маршем, вносил диссонанс в эту "неестественную, сумрачную тишину". Бредя по колено в воде между деревьями, спотыкаясь о подводные корни и пни, экспедиция упрямо пробивалась на юг.

    Несмотря на слабость бойцов от недосыпания и потери крови, Сергей полагал, что они не могут себе позволить терять время на "восстановление сил". Кроме того, он считал, что лучше пройти этот "лес" днём, когда он "спокоен и не активен", чем быть застигнутым в нем ночью.

    "Пробудив" "зверским клеймением" чуть не уснувших вечным сном товарищей. Сергей с "походниками", оставшуюся часть ночи жгли цепь костров вокруг своей стоянки, лечились и поочередно, урывками спали. Фактически они спаслись чудом. Ни Славин, ни Головач не смогли предупредить нашествие "насекомых-вампиров". Эти твари, похоже своим укусом, впрыскивали жертве какое-то вещество, погружавшее ее в бессознательно-летаргическое состояние. А потом они спокойно высасывали и обгладывали свою "добычу". Было непонятно, почему на Сергея их "наркотик" не подействовал. Возможно, дело тут было в его редкой, четвертой группе крови. А может быть, это случилось просто потому, что он накануне вечером, поминая смерть одного своего близкого человека, выпил стопку спирта. И попавший в кровь алкоголь, нейтрализовал "наркотик" "муравьев-вампиров". Так или иначе, но им опять повезло.

    В полдень, "походники" расположились на отдых в развилках ствола гигантского дерева. Оно было таким огромным как африканский баобаб. Немного взобравшись на него, путники нашли внутри большую, сухую внутреннюю "площадку". Правда обедать пришлось всухомятку. Уставшие воины сняли мокрую обувь и прислонившись к деревянным "стенкам", с наслаждением отдыхали. Пара бойцов поднявшись повыше, несла дозорную службу.

    - Почему днём тут так тихо и не видно никакой "жизни"? - спросил Саша.

    - А твой "посох" ничего не фиксирует? - поинтересовался Дима.

    - Полная тишина. Но как такое может быть, ведь ночью мы слышали массу звуков и "движухи" из леса?

    - Здесь много "живых существ", но сейчас они "спят" в своих дуплах, норах и гнездах. Я чувствую их дыхание и биение их сердец, - сказал вдруг Головач.

    - Даже в обычной природе, основная активность хищников и зверей, приходится на ночное время суток. Ну а здесь, по каким-то причинам, эта закономерность проявляется ещё сильнее, - размышляя вслух, произнес Сергей. - Впрочем, не стоит расслабляться, - добавил он.

    Как будто подтверждая его слова, сверху раздался крик дозорного.

    - На помощь! Быстрее!

    "Походники" рванулись на зов. Взлетев наверх, они увидели, как одного из дозорных обвил огромный питон. Прижав его к толстой ветке, он душил болотника, сжимая несчастного в своих стальных объятиях. Пришедший его сменить напарник, лишь по счастливой случайности, "застал" эту "картину". Позвав на помощь товарищей, он кинулся рубить своим кинжалом гадину. Совместными усилиями тварь прикончили. Пострадавший воин тяжело дыша, долго лежал недвижимо. Лишь получив глоток "живой воды", он понемногу пришел в себя. Ему повезло, что питон не успел сломать ему шею, ребра, задушить и уволочь к себе в дупло.

    После этого происшествия, все поняли, что и днём тут небезопасно. А караульные должны были отныне, постоянно находиться на виду друг у друга.

    - Чем "спокойнее" тут днём, тем наверняка будет намного "веселее" ночью, - сказал Сергей. - Мы должны любой ценой пересечь этот лес сегодня.

    Участники похода молча с ним согласились. Через час, отряд вновь выступил в путь.

    

    День неуклонно катился к вечеру. И без того, в сумрачном лесу, становилось все темнее. Саша глянул на запястье - его хронометр показывал около семи вечера. Где-то через час, солнце должно было скрыться окончательно. Уставшие, ослабленные и вымотанные "походники" спешили. Они прилагали все силы, что бы вырваться из леса до заката. По ощущениям Головача, через полчаса пути, должно начаться каменное плоскогорье.

    Однако все чувствовали, что лес начинает "просыпаться". Это несло реальную угрозу и вызывало тревогу, невольно заставляя бойцов, ещё более увеличивать темп движения.

    Вдруг, шедший предпоследним Головач, оступился и упал в воду. Вставая, он схватился за свисавшую с дерева "лиану". И тут сверху на него, неожиданно и бесшумно, опустилась большая, беловатая паутина-сеть. Болотник закричав, моментально запутался и "залип" в ней. Сверху к своей добыче уже скользил на своей нити гигантский паук. Диаметром около метра в туловище, он быстро перебирал своими лапами, приближаясь жертве.

    - Луки к бою! Стреляйте! - крикнул Сергей.

    "Водники" двумя стрелами пришпилили паука к стволу дерева.

    - Быстрее освободите его, - коротко бросил он "лешакам".

    Болотники кинулись к спеленатому Головачу и кинжалами начали резать паутину, вытягивая товарища. Но паучья колония уже была разбужена. Ветки и лианы зашевелились. На стволах деревьев замелькали тени. Едва отряд снова начал марш, сверху на него полетели сети. Сергей закричал:

    - Блудичка! Смотришь вверх и направляешь наше движение.

    - Ходу, ходу! Не отставать, держаться вместе - громко командовал парень.

    "Походники" почти бежали, если можно назвать бегом, судорожное перемещение по колено в воде. Шишок поглядывая наверх своим опытным глазом и замечая летящую сеть, предупреждающее кричал:

    - Рывок влево! Берем правее!

    Но пауки не хотели упускать свою добычу. По веткам и лианам, обгоняя более медленных противников, они спускаясь по стволам, начали кидать сверху, испуская из своих тел - летящие нити. Такая крепкая, клейкая нить попадая на жертву, моментально прилипала к ней, жёстко тормозя и блокируя ее движение.

    - Кинжалы в руки! Если что - рубите нити! Не останавливаться! - крикнул Сергей.

    Этот бег на перегонки со смертью, закончился внезапно. Впереди замелькали просветы и отряд неожиданно вырвался из леса на каменное плоскогорье.

    Солнце садилось, утопая за небольшой скальной грядой. Люди и болотники тяжело переводили дыхание. На этот раз они обманули смерть. Пока они выжили. Осталось ещё только победить.

    

    Шорох осыпающегося под ногами песка, мерно отдавался в ушах Славина. Четвертый час, отряд шел по бескрайней пустыне. Холмы песчаных барханов, казались бесконечными. Яркий свет звёзд, луны и завывание ветра, придавали оригинальности и красочности этой природной картине, подчеркивая царившее здесь повсюду безмолвие. Однако окружающий пейзаж не казался умиротворённым, не нес чувства покоя и безопасности. Наоборот - он внушал ужас, будил тревогу и страхи у людей, и болотников. Возможно это было вызвано тем, что вокруг, со всех сторон, лежали сплошные массы, именно черных песков. Мрачно-угрожающий цвет давил на психику. Саша огляделся - "поход" вытянулся небольшой колонной. Позади Славина шел Блудичка, за ним, держа дистанцию в шесть-семь метров, двигался основной отряд. Воины неуклонно шли вперёд, на юг, упрямо стремясь к своей цели, преодолевая очередной бархан. Бывший студент, глядя на уставших товарищей, невольно вспомнил события предыдущего вечера...

    Вырвавшись из леса на каменное плато, "походники" уже в сумерках, разбили лагерь, в укрытии небольших скал. Огни костров тут были практически не видны. Сергей настаивал на максимальной скрытности. Он надеялся, что "следаки" мутантов их потеряли в лесу. И совсем не хотел "засветить" экспедицию, что бы их вновь "засекли" и взяли "под колпак".

    И люди, и болотники еле держались на ногах от усталости. Тем не менее украинец, послал Блудичку с одним из "водников", осмотреть местность за каменной грядой. Те вскоре вернулись, с сообщением, что дальше простирается бесконечная "черная", песчаная пустыня.

    На импровизированном совете, во время ужина, участники похода решали как идти дальше.

    - Какое расстояние сейчас, отделяет нас от нашей цели? - спросил Сергей Сашу.

    Тот глянув на свой телефон, ответил:

    - По прямой получается, около восемнадцати километров.

    Сергей кивнув, обратился к Головачу:

    - Какова протяженность пустыни на нашем направлении и что находиться за ней?

    Тот прикрыв глаза, сосредоточился, а потом сказал:

    - Половина дневного перехода. За пустыней я вижу гору.

    - Половина дневного перехода - это приблизительно будет километров 15, в переводе на наше исчисление, - вслух рассуждал предводитель похода. - Предлагаю пересечь эти пески сегодняшней ночью. Это увеличит шансы на скрытность нашего броска и естественно, таким образом, уменьшаются возможности организации против нас скоординированной атаки мутантов. Да и переходить это песчаное пекло ночью, будет гораздо легче, - добавил он.

    - Но все смертельно устали, засыпают на ходу. В таком состоянии идти - это гарантированно нарваться на неприятности. Да и обороняться эффективно не получится, - резонно возразил Саша.

    - Мы выступим не раньше полуночи. До этого срока, бойцы смогут немного отдохнуть и поспать. В конце концов, здесь собрались подготовленные воины, а не кисейные барышни. Терять сутки нам никак нельзя. Можем опоздать. Да и тогда нас обязательно засекут и "перехватят". А идти через пустыню днем - это однозначно обрекать себя на муки солнечного пекла и атаку мутантов.

    Участники похода, молча обдумывали слова своего Ронгара. В итоге, его план был принят. Люди и болотники, стали располагаться на кратковременный отдых...

    Саша очнулся от воспоминаний и бросил взгляд на посох - пока он был нейтрален. Впрочем молодой корректор понимал, что полностью на артефакт полагаться нельзя - это уже не раз подтвердилось в этом походе. Он сделал очередной шаг и вдруг, неожиданно, песок ушел из под его ног, и парень стал "тонуть". Славин проваливался все глубже и глубже. Саша попытался вырваться - но это только ускорило его погружение. Рядом с ним в такую же ловушку угодил и шишок. Они оба громко закричали, предупреждая друзей об опасности и зовя на помощь.

    Сергей, увидев критическое положение, в которое попали его проводники, скомандовал:

    - Всем стоять на месте. Это зыбучие пески, - и обращаясь к потерпевшим крикнул:

    - Не дергайтесь и расставьте пошире руки, - потом обернувшись, сказал ловким "водникам":

    - Осторожно подберитесь к ним, не доходя нескольких шагов, бросьте им веревки и вытягивайте.

    Осмотрительно щупая копьями песок перед собой, болотники двигаясь друг за другом на расстоянии пары метров, аккуратно подобрались к попавшим в беду, товарищам и бросили им верёвочные петли. Тем временем, Сашу и его напарника, затянуло в песок уже по плечи. Тем не менее, они поймали брошенные им "концы" и продев их под мышки, стали перебирая верёвку, подтягиваться руками, помогая тянущим их соратникам. Вскоре проводники были вытащены из проклятого зыбуна.

    Немного времени спустя, обойдя стороной опасное место, дружина вновь продолжила путь.

    Через пару часов, на рассвете, экспедиция вышла к предгорьям. Пустыня осталась позади. Перед "походниками" высилась не слишком большая гора. Найдя укромное, заросшее густым кустарником ущелье, отряд там и остановился, что-бы хоть немного отдохнуть и осмотреться.

    

    Лазурное небо блестело нестерпимой бирюзовой синевой. Ярко светящееся солнце, поднималось все выше. Воздух вокруг был насыщен морем запахов. Цветущие предгорья источали непередаваемо пеструю гамму разнообразных красок и ароматов. Отовсюду доносилась масса различных звуков: птичье многоголосье, стрекот и жужжание насекомых, тихие шаги животных.

    Лишь в тени скрытого ущелья царила тишина. Замаскированный лагерь "походников", казалось весь спал. Однако присмотревшись, можно было заметить наверху ущелья бодрствующего наблюдателя. Да и внизу, у входа в небольшую пещеру, негромко разговаривали двое.

    - После полудня будем выдвигаться, - произнес Сергей. - Ночью штурмовать гнездо мутантов опрометчиво. У них тут и так все преимущества.

    - Но днем нас могут быстро обнаружить и тогда мы рискуем еще на подступах, сразу навлечь на себя атаку мутантов, - сказал Дима.

    - В темноте нарваться на врагов, скрытые ловушки и "сигнализацию" шансов ещё больше. В сумерках мы вообще, будем более "слепы". К тому же ночью, охрана наверняка здесь усиливается. Да и ждать нам больше нельзя, можем кругом опоздать, - ответил Сергей.

    После общей "побудки" и короткого обеда "всухомятку", предводитель похода озвучил общий план предстоящих действий. Серьезных возражений не последовало. Однако потом, обращаясь к Саше и Головачу, Сергей сказал:

    - Пришло время, использовать ваши возможности на полную катушку. Сейчас каждый из вас, попробует просканировать окружающую обстановку, определить оптимальный маршрут, найти врагов и вообще, выдать максимум возможной информации, по всем, необходимым нам "раскладам".

    Славин и Головач на время "ушли в себя". Спустя некоторое время, они сообщили все, что смогли "узнать". Исходя из их "совместного инфо-штурма", на данный момент, вырисовывалась следующая картина.

    К локусу, на гору, с трёх направлений, как раз прорывалось три группы наемников. Отряд "походников", по удачному стечению обстоятельств, оказался с четвертой, "северной" стороны горы. Основные силы монстров и мутантов, охрана источника сейчас бросила против этих "засвеченных" врагов, пытаясь их остановить и уничтожить.

    Расстояние до локуса, составляло около трех километров в гору. Некоторые "ловушки" Саша и Головач "засекли", но ручаться, что они определили все - конечно не могли.

    К сожалению, "просветить" непосредственно систему защиты локуса, корректору и болотному колдуну-экстрасенсу, также не удалось. То ли расстояние пока не позволяло это сделать, то ли что-то блокировало их попытки. Тем не менее и эта добытая информация, была весьма важна. К тому же Саша и Головач, исходя из полученных данных, смогли "проложить" оптимальный маршрут к источнику.

    Далее, Сергей предложил, пока отряд не обнаружит противник, продвигаться максимально скрытно. А если экспедицию "засекут" - выходить на "финишный рывок", не оставляя врагу времени, на передислокацию своих сил и организацию серьезного отпора.

    Наконец, в час пополудни, походный отряд, соблюдая маскировку и осторожность, выступил из ущелья, для решающего броска к своей цели.

    

    Сидящая на ветвях сосны белка, подняла голову и насторожено прислушалась - снизу, от подножия горы, доносились едва слышные мерные звуки шагов. Что-то учуяв - она быстро юркнула в свое дупло. Вскоре, между скал, кустов и деревьев, показалась, с оглядкой идущая в гору, группа воинов. Уже второй час, отряд "походников", со всеми предосторожностями, обходя ловушки, опасные и подозрительные места, шел к вершине.

    Саша оглянулся - бойцы выглядели собранными и сосредоточенными, все держали оружие наготове, на их лицах, застыло решительное выражение. Пока экспедиции, удавалось оставаться незамеченной врагом.

    Из пологого подъёма, путь постепенно переходил в обычное, горизонтальное движение. Впереди замелькали просветы - отряд явно выбирался на открытое плато.

    Остановив бойцов, Сергей жестом послал Блудичку осмотреться. Десять минут спустя, разведчик вернулся.

    - Мы на вершине, у гнезда мутантов, Ронгар. Но отсюда в него не проникнуть, - сообщил он. - Локус находится на скале, отделенной от нас широкой пропастью, - грустно добавил следопыт.

    Тихо крадучись, "походники" подошли к открытому каменному выступу и затаились на "опушке". Осмотр твердыни врага, принес неутешительные результаты. С северной стороны, возможность добраться до источника, не то что быстро и незаметно, а и вообще, как-то туда попасть - казалась просто нереальным делом.

    Мощные башни и стены, окружавшие центральную цитадель донжона, стояли на неприступной скале, отделенной от остальной горы глубокой бездной. Предпринимать сейчас усилия для постройки веревочного моста или преодоления стен - представлялось абсолютно бредовой затеей. Они не имели соответствующего снаряжения и неизбежно потеряли бы массу времени, а враг, обязательно заметил бы отряд, и легко пресек бы эти попытки, и уничтожил "альпинистов". Задействование для этого возможностей "корректора Славина", гарантированно опустошило бы все их магорезервы, причем, без малейшей надежды на успех.

    Сергей задумался - основной план действий терпел неудачу. Приходилось переходить к запасному варианту.

    - Обходим эту скалу с востока, там похоже есть возможность пройти. Будем искать подходы к крепости. По любому, тут должны быть мосты или перешейки, соединяющие замок с внешним миром, - наконец сказал он.

    - Но с других сторон, видимо идут бои - оттуда прорываются группы наемников наших соперников и там полно мутантов, - проговорил Горенков.

    - Наверняка так и есть. Но во-первых: у нас нет выбора. А во-вторых - попробуем обернуть эту ситуацию к своей выгоде, - ответил Сергей.

    - Как? Что ты имеешь ввиду? - спросил Саша.

    - Используем тот фактор, что нас пока не обнаружили. Наши же конкуренты, послужат для нас "тараном" и "пушечным мясом". Они невольно проложат нам путь. Если они пробьются - мы ворвемся у них "на плечах" и быстро там с ними покончим. В случае их неудачи и гибели от рук мутантов - победители все равно будут ослаблены, и у нас есть все шансы их одолеть. Да и к тому же, возможно, большую часть из них, сразу отзовут, для помощи на других участках обороны. Тогда нам справиться с оставшимися мутантами, будет ещё легче, - завершил излагать свой запасной план украинец.

    Выслушав командира все молчали.

    - Это слишком цинично и подло, - наконец сказал Саша.

    - Война на выживание - не рыцарский турнир. Считай, что это военная хитрость, - возразил ему предводитель похода.

    - Дельно и толково придумано, такой план может обеспечить победу, - высказался Головач от лица болотников.

    Славин посмотрел на Горенкова.

    - Разве у нас есть выход? - отведя взгляд, спросил Дима.

    На этом обсуждение было завершено и быстро собравшись, отряд продолжил движение.

    Через четверть часа хода, стали слышны выстрелы очередей и даже взрывы. Скрытно подойдя поближе, бойцы увидели вспышки молний. Открывшаяся перед ними картина, поражала кровавым видом.

    На каменном перешейке, у ворот одной из башен, шел бой. Вокруг валялись мертвые четырехрукие, ядовито красного цвета, могучие, горилоподобные мутанты и настоящие, огромные зелёные орки. Горели перевернутые и развороченные гигантские танки-черепахи. Повсюду были раскиданы оторванные куски мяса, части тел, текла кровь...

    - Подождем немного. Пускай противники как следует перебьют и ослабят друг друга, - сказал Сергей.

    Через десять минут, аккуратно выглянув из-камней, они увидели, что ворота башни были уже вынесены, по-видимому, ударом корректора или взрывом гранаты. В помещениях, раздавались звуки выстрелов, вой и крики.

    Сергей подал знак и воины, парами прикрывая друг друга, короткими перебежками, стали преодолевать перешеек. Когда "походники" достигли сломанных ворот надвратной башни, бой внутри, казалось, уже закончился и наступила тишина.

    Осторожно ступая между обломками, держа оружие наготове, люди и болотники, осмотрительно продвигались вперёд.

    Пробираясь внутри башни и обходя мертвых тварей, "штурмовики" вошли в большой зал. На его полу, в лужах крови, лежали убитые мутанты. Вдруг, ребята услышали человеческий стон и слова русской речи:

    - Пить, воды...

    Бросившись в угол комнаты, откуда послышался этот зов, они увидели израненного человека. У него был разорван живот с вывалившимися внутренностями, на месте правого глаза зияла кровавая дыра, скальп головы был сорван, из обрубка оторванной левой ноги, толчками била кровь. Он умирал и ничем помочь ему было невозможно. Ни жалких, прихваченных с собой медикаментов, ни сил "живой воды", ни корректорских возможностей Славина на это бы не хватило.

    - Кто вы? - спросил Саша.

    Умирающий открыл уцелевший глаз и казалось, пришел в сознание, зашептал:

    - Саша? Вы значит тоже здесь. Пришли на верную смерть...

    Лишь услышав знакомый голос, Славин и Горенков, узнали этого человека. Перед ними лежал истекая кровью, "дядя Вася", или хорошо им знакомый "союзник", глава клана "речников" хозяина Сомара, Василий Чернов.

    - Василий Игнатьевич! - с болью в голосе, горько произнес Саша, - Как же так?!

    Сомаровец, кажется опять впал в бессознательное состояние и в забытье, в беспамятстве, проглатывая слова, забормотал:

    - Отправилось в этот рейд семеро.., в стычке с проклятыми орноситами потеряли троих... давить гадов... Пробивались через земли мутантов... Погибли Николай и Паша... Мерзкие твари... сожрали... Еле отбились... Иван потратил почти все свои силы, боеприпасов осталось в обрез... А здесь... отчаянный штурм, возвратиться нельзя... Ваню разорвали мутанты... Мне тоже конец... Не получилось... все было зря, напрасно...

    Вытащив фляжку с "живой водой", Славин влил в пересохшие губы мужчины немного воды. Хотя при ранах живота, делать этого было категорически нельзя, но спасти "речника" было нереально. Вода была последним облегчением для умирающего. Отпив живительной влаги, сомаровец будто пришел в себя, глаз его вновь открылся, взгляд обрел осмысленное выражение.

    - Саша, если тебе удастся выжить... во внутреннем кармане у меня медальон. Возьми. Там адрес, имя и номер счёта, все данные... и завещание, - заплетающимся, стихающим голосом говорил Чернов. - Наемникам не стоит заводить семьи, привязываться к кому-нибудь, любить... Но у меня там, в России "двух столиц", осталась моя Любаша и дочурка Дашутка. У Сомара новый клан, там все мне чужие, друзья погибли. Прошу, помоги моим... Объясни все что можно... Там все написано, на флешке... Только корректировать их не надо... И уходи из Системы, пока не поздно...

    Он тяжело вздохнул, вытянулся и умер.

    В горле у Саши перехватило, сердце сжалось от боли, по его лицу непроизвольно катились слезы. Парень закрыл глаз умершего, потом достал из его кармана медальон. Открыв его, он увидел внутри маленькую флешку и фото красивой молодой женщины с очаровательной пятилетней малышкой. Дима сжав зубы, опустив голову, молча стоял рядом.

    Сергей положив руку на плечо Славину, произнес:

    - Война, это всегда потери. Он знал на что шел, выбирая судьбу наемника, - и обращаясь к Саше, добавил:

    - Соберись. Дело ещё не закончено. Что бы мы могли вернуться к своим родным и помочь его близким, нам еще нужно победить.

    Но эти "правильные и логичные" слова Сергея, вызвали у Саши совсем обратную, от ожидаемой, реакцию. Просто "взорвали" парня. Вся накопившаяся боль, усталость, отчаяние, нервное напряжение, обиды...все выплеснулось наружу бурными эмоциями. У него "сорвало крышу" и Славин, схватив в ярости "за грудки" украинца, глядя в глаза, с ненавистью заорал ему в лицо:

    - Он умер из-за тебя! Это из-за твоего приказа, мы ожидали, пока они перебьют друг друга! Если бы мы сразу помогли "штурмующим", "речники" бы не погибли! Сволочь! Гад! Подлец! Мразь! - выкрикивал оскорбления, взбешённый парень.

    Сильные руки воинов оторвали "корректора" от своего Ронгара. Болотники не понимали русского языка, однако четко пресекли, возможное нападение на предводителя.

    - Успокойся Саня. Откуда Сергей мог знать, что здесь атакуют "сомаровцы"? - пытался утихомирить Славина Дима.

    - А если бы и знал, думаешь, он бы изменил план? Для него, Василий Игнатьевич, чужой и незнакомый человек. "Расходный материал", эффективное средство для достижения победы! - в исступлении не унимался Саша.

    Сергей смотрел на психоз разбушевавшегося Славина, с ледяным спокойствием. Увидев, что тот вроде как "успокаивается", "излив душу", твердо ответил:

    - Это ты верно сказал про "расходный материал", имеешь право. Только вот я делаю всё, что-бы и ты, и Дима, и эти болотники - все целыми и невредимыми, вернулись домой, к своим родным, и не стали этим самым "расходным материалом" хозяев. Да ещё и стараюсь, что бы мы все вернулись с победой. Потому что только победа, гарантирует выживание и болотного народа, и мира Верлесы, а значит и нас с тобой, - продолжал он, все более распаляясь. - А твой "гнилой и лицемерный", "частный гуманизм", привел бы к тому, что мы все бы уже передохли на полдороге. И всем нашим соклановцам и болотному народу, вскоре также настал бы кирдык. Зато с моралью, все было бы в порядке! И если бы ты случайно уцелел, то потом бы сам удавился - потому что не смог бы смотреть в глаза, вдовам и родным, потерявшим своих близких. Что сказал бы Оле? Или родителям Димы? Сопляк! Они получается для тебя "расходный материал", в угоду твоей морали, сантиментам и "гуманизму"? Думаешь мне легко и просто посылать их на смерть, - кивнул он на болотников. - Полагаешь мне это не больно. Меня потом не мучит совесть? Но я взял на себя эту ношу и эту боль. Неужели лучше было бы умыть руки? - он говорил на понятном всем "болотном языке" и завершив свою речь, устало умолк.

    Все молчали. И тут неожиданно, мощный взрыв потряс цитадель. Война на уничтожение продолжалась...

    

    

Глава 9. Последний штурм.

    - Как долго мы ещё тут будем торчать? Когда пойдем на приступ? - нетерпеливо спросил Дима, отрывая взгляд от площадки, находящейся перед входом в главную цитадель.

    "Озерники" и болотники, уже больше получаса вели наблюдение за пятнадцатиметровым донжоном, из своей захваченной башни. Здесь, в восточной части крепости, было относительно спокойно. На северных стенах и бастионах замка, также царила тишина. А вот со стороны южных и западных укреплений фортеции, были слышны звуки выстрелов и взрывов, виднелись вспышки молний и зарево пожаров. Там явно шли жестокие бои.

    Славин на вопрос своего друга никак не отреагировал. Он пребывал в мрачном расположении духа. Его главным желанием стало, побыстрей довести дело до конца и поскорее со всем этим покончить.

    Воины-болотники, молча смотрели на Ронгара. Головач и Блудичка, не обращая внимания на слова Горенкова, продолжали сосредоточено разглядывать главную твердыню врага. Сергей наконец опустил бинокль, глянул на товарища и сказал:

    - Ты так жаждешь "поработать" на наших соперников? Если мы сейчас пойдем на штурм, то ценой своих жизней, своими телами, сами проложим путь нашим конкурентам. И наверняка проиграем и погибнем, либо от рук мутантов, либо от чужих наемников, - немного помолчав, он продолжил. - Кроме того, мы так и не смогли выявить узлы защиты донжона, сколько там бойцов, чем они располагают, какие их возможности... - наши "колдуны" здесь оказались бессильны, - он кивнул на Головача и Славина. - А идти "вслепую", в атаку на подготовленного противника, не зная его системы обороны - глупо вдвойне, - говорил предводитель. - Так что сейчас на приступ мы пойдем лишь только в одном случае - если нас внезапно тут обнаружат.

    - И что будем делать дальше? - опять вопросил Горенков.

    - Ждать, - коротко ответил украинец.

    - Чего? С моря погоды? Или пока нас тут "прищучат"?

    Сергей вздохнул и сказал:

    - Сейчас наше главное преимущество в том, что нас ещё не "засекли". О нас не знают. Мы можем вступить в "игру" внезапно, когда нам станет выгодно. Сейчас наши противники взаимно уничтожают и "сокращают" друг друга. Мы подождем, пока какой-нибудь из отрядов наемников прорвется сюда, к донжону. Они пойдут на штурм цитадели и защитники, обороняясь, "засветят" все свои точки сопротивления. Наши конкуренты, пробивая оборону и истребляя мутантов, и их тварей, невольно проложат нам путь. Мы пойдем сразу вслед за ними, а потом добьем там всех оставшихся врагов, - закончил объяснения парень.

    - Впрочем, если мы пока не можем ничего узнать про центральный форпост неприятеля, это не значит, что невозможно собрать информацию о наших конкурентах, - продолжил Сергей. - Эти сведения, кстати, могут оказаться весьма важными, - и обращаясь к озерному "корректору" и болотному "магу", он произнес:

    - Попробуйте-ка просканировать инфу о том, что там сейчас происходит, - кивнул Ронгар на пылающие башни внешнего кольца крепостных стен.

    Головач и Славин сосредоточились и спустя несколько минут рассказали о том, что удалось выяснить.

    Бой на закатном бастионе уже закончился, малочисленная тройка прорвавшихся наемников западного хозяина, была уничтожена. Однако и защитники понесли тяжёлые потери. На данный момент, уцелевшие там мутанты со своими тварями, перебрасывались на полуденное направление.

    На юге, ситуация выглядела гораздо "интересней". Семеро атаковавших оттуда наемников, удачно захватили башню, уничтожили ее защитников и сейчас успешно, поочередно и "по частям", "перемалывали" подходящие туда на помощь, новые подкрепления мутантов. Они правда, тоже потеряли двух своих бойцов, однако оставшаяся пятерка, с минуты на минуту, должна была прорваться к центральному донжону локуса.

    Действительно, внимательно наблюдавшие за цитаделью "походники", вскоре увидели, как ко входу в центральную башню, перебежками приблизилось несколько вооруженных автоматами людей в камуфляже. Из крепости, им навстречу, выскочили размахивая секирами, дубинами и мечами, три огромных мускулистых зелёных орка и пара гигантских, красной масти, четырехруких, гориллообразных мутанта. Однако наемники не стали доводить столкновение до ближнего боя - не давая врагам приблизится на короткую дистанцию, они открыли по ним ураганный огонь из своего автоматического оружия. Даже столь могучие и живучие бойцы, как мутанты и орки, не смогли выдержать такого количества свинца, и нашпигованные пулями, не добежав до своих противников, пали скошенные их безжалостным огнем. Но в тот момент, когда наемники приостановились, что бы "расстрелять" защитников - из бойниц башни, на атакующих посыпались камни, полетели стрелы, ударила молния. "Южане" сразу же отошли и укрылись за близлежащими развалинами, но один из них, так и остался лежать недвижимо на площадке перед воротами, пораженный молнией.

    Но отступать нападающие не собирались. Трое из них следили за бойницами цитадели, готовые любой момент открыть огонь на подавление. А четвертый, чернобородый, крупный мужчина, сконцентрировался и вынес окованные двери донжона, пылающим фаерболом. Путь наверх был открыт.

    Не теряя времени и умело прикрывая огнем друг друга, штурмовики рванулись вперёд. Подбежав к оплавленному входу и находясь в "мертвой зоне", один из нападавших, забросил внутрь гранату и тотчас укрылся за углом. Прозвучал взрыв, из башни послышались вой и стоны. Поливая все перед собой огнем, "черные" наемники ворвались в глубь твердыни...

    

    Сборный отряд людей и болотников, осторожно и скрытно, не спеша обходя разрушения и мертвых бойцов, продвигался внутри цитадели.

    Выждав десять минут после того, как в башню пробились "южане", вслед за ними, осмотрительно выдвинулись и союзники. В середине крепости царил хаос, пахло порохом, гарью, кровью, вывороченными внутренностями и дерьмом. На верхних этажах донжона слышались звуки выстрелов, крушений, взрывы гранат, звон металла, вой, крики и мат.

    К удивлению ребят, не смотря на внешнюю архитектурную схожесть башни со средневековыми образцами - ее внутренняя структура, вовсе ничем не походила на классический донжон. Она абсолютно не была приспособлена для эффективной обороны. Никаких узких спиральных винтовых лестниц или тесных проходов, так облегчающих защиту и отражение нападений. Ничего подобного! Наоборот - тут были обширные залы, с высокими потолками и большими дверями, широкие парадные лестницы с просторными коридорами - все это очень напоминало неоклассицизм 18-19 веков. Когда дворцы и замки, давно и полностью утратили, какие-либо оборонительно-защитные функции. Видимо, возводя это центральное сооружение, его строители, не могли себе даже представить, что зданию когда-нибудь может угрожать что-либо серьезное. И враг может прорваться во внутрь.

    Несмотря значительную высоту башни, она имела всего четыре больших этажа. Воины, держа оружие наготове, со всеми предосторожностями, поднимались наверх. Впереди продвигались "водники", за ними следовали Дима с Сергеем, потом шла тройка "лешаков " и лишь затем ступали Славин, Головач и Блудичка. Такой порядок движения предложил Сергей. Наиболее "чуткие" и ловкие "водники, со стрелами на тетивах луков, составляли авангард. Их прикрывали огневой мощью Сергей с Горенковым. Более сильные, но не такие поворотливые "лешаки", были ударным резервом. А наиболее "ценные" и в то же время слабо вооруженные участники похода, находились в арьергарде. Хотя, конечно Саша, по своему огнестрельному и "корректорскому" потенциалу, никак не мог считаться "слабо вооруженным", однако он числился самым "незаменимым кадром" экспедиции. И не только из-за своих боевых и "лечебных" возможностей. А главное потому, что именно только глава клана, боярин и корректор Славин, мог взять под контроль источник, "подключить" локус к Системе и "застолбить" его за Верлесой. Гибель Саши, перечеркивала все усилия похода.

    Прислушиваясь к звукам боя и тихо поднимаясь по залитым кровью, усеянных обломкам и трупами лестницам, воины вскоре поняли, что сражение уже идет на последнем, четвертом этаже замка. Аккуратно подобравшись к выбитым дверям коридора, ведущего в центральное помещение, откуда звучали выстрелы и доносился звон оружия, Сергей заглянул в комнату. В большом зале кипела яростная схватка.

    Прячась за колонами, наемники вели автоматный огонь по рвущимся к ним в ближний бой, размахивающих холодным оружием, выкрикивающих боевые кличи, гориллам и оркам. Другая часть мутантов, укрывшись за колоннами на своей стороне помещения, метала в наемников стрелы и камни. Однако этот обстрел был не эффективен - метательные снаряды, кавказцев почти не задевали. Сергей внимательней присмотрелся к диспозиции, окинув зал пристальным взглядом. "Южан" осталось всего трое, видимо они потеряли ещё одного своего товарища, где-то на нижних этажах крепости, пока прорывались наверх цитадели. Гранат и ударов фаерболами, нападающие не использовали, хотя помещение было очень большое и укрыться от осколков, и огня, было вполне возможно. Похоже у атакующих закончились гранаты, а у их корректора иссяк запас энергии-лкр. Целью "штурмовиков", был дальний конец зала, в котором виднелось, что-то типа алькова. Там находился инкрустированный золотом и серебром, сияющий рубиновый алтарь, прилегающий к блестевшему матово-черным светом столбу, состоящему из чистого, целого опала.

    Перед этим "альковом", за хрустальным столом, скрываясь за гранитной каменной стелой, сидели три мутанта, очень похожих на того типа, которого Сергей застрелил на болотах.

    Тем временем наемники, "покрошили" из автоматов, очередную партию, направленных против них, горилл и орков. Расправившись, с контратаковавшим их неприятелем, "южане" явно собирались окончательно снести последних защитников и нанести решительный удар по мутантам-хранителям, захватив источник. Но в этот момент, магистры локуса, почувствовав, что положение висит на волоске, опередили наемников. Двое из них, запустили во врагов молнии. Одна из них развалив колону, только обожгла, прятавшегося за ней автоматчика. Зато вторая, вместе с колонной, срезала голову его товарищу. Казалось чаша весов в этом сражении, выравниваясь, качнулась на сторону защитников. Сергей уже рассчитывал, дождаться почти полного взаимного истребления противников. Но никакие планы, никогда полностью не срабатывают и ситуация едва не стала для союзников критической...

    

    Ход битвы кардинально изменился, когда на притаившийся отряд союзников, напоролись пятеро мутантов, вышедших из боковой комнаты. По приказу хранителей, они пытались зайти в тыл, к ведущим бой "южанам" и столкнулись, с ожидавшими у дверей в зал окончательной развязки, "походниками". Хотя противники увидели друг друга практически одновременно, однако мутанты были вооружены лишь оружием ближнего боя, по-этому люди и болотники получили преимущество. "Водники", выстрелами из подготовленных к бою луков, сразу же завалили одного из орков, поразив его стрелами в горло и сердце. Двух его товарищей, пронзили меткими бросками своих мощных копий и чекана, трое "лешаков" и Блудичка - попав в живот и грудь одному из них, и пронзив горло, и развалив череп второму. Оставшихся двух гориллообразных мутантов, очередями из своих автоматов, убили Славин и Горенков. Тем не менее теперь, отряд союзников был обнаружен.

    Сергей жестом, придержал своих воинов, готовых ринуться в бойню и скомандовал:

    - "Лешакам" и "водникам" держать коридор в боковую комнату, Саша, Блудичка и Головач прикрывают тыл, мы с Димой контролируем вход в зал.

    Тем временем, дальнейшие события сражения, развивались стремительно. Появление "на сцене" "новой силы", ослабило перестрелку между мутантами и "южанами", заставив их отказаться от рискованных, и решительных действий. Однако, если позиция хранителей локуса была достаточно устойчивой и надежной, то кавказцы оказались зажатыми врагами с двух сторон. Они попали под перекрестный огонь мутантов и "походников".

    Не желая тратить в пустую патроны и лишний раз "подставляться", Сергей крикнул Горенкову:

    - По моей команде, забрасываем в зал гранаты!

    Через минуту, в помещение, в сторону наемников, полетела пара снарядов. Оглушительно грохнули взрывы.

    - Стреляй! - закричал Сергей Диме, "поливая" автоматной очередью позиции "южан". И Горенков к нему присоединился, поддержав огнем из своего АК.

    Вскоре ребята прекратили стрельбу. Осторожно выглянув в зал, когда дым и пыль немного рассеялись, они увидели, что один из их конкурентов убит, а другой раненый, умирал, лёжа за колонной.

    Однако, пока ребята занимались нейтрализацией соперников, расчищая себе путь к источнику, хранители тоже нанесли удар. Сознавая, что новые противники, лишь временно "связаны" боем с "южанами" и быстро "уберут" это "препятствие". Магистры поняли, что нельзя терять времени - иначе они, непременно останутся один на один со "свежими", полными сил врагами. По-этому, главари мутантов не мешкая, прямо сейчас, спешно бросили последние силы своих защитников, против нового недруга - проведя на него атаки с боковой комнаты и тыла.

    Болотникам и Славину, пришлось снова вступить в бой. Большинство орков и "горилл" напало со стороны боковой комнаты. "Лешаки" и "водники" схватились с ними в яростной рукопашной схватке. На площадке перед лестницей закипела натуральная "мясорубка" - звенели мечи, воздух со свистом рассекали секиры, гулко сталкивались дубины, раздавались громкие кличи и исступленные вопли бойцов.

    На Сашу, Головача и Блудичку напало трое мутантов. И если Славин, очередью из автомата, завалил своего огромного противника, то болотникам приходилось туго. Неприспособленные к рукопашному бою, слабо вооруженные Головач и Блудичка, оказались в очень тяжёлом положении. Их оружие быстро было разбито. На ограниченном и стесненном пространстве, они неудачно пытались уворачиваться от своих мощных в врагов. Уже вскоре, шишок, с разрубленной до лёгких ключицей, повалился на пол. А Головач, получив скользящий удар секирой по голове, был оглушен и отброшен к стене.

    Саша реально не мог им помочь, ибо боялся стрелять в этой тесноте, опасаясь зацепить союзников. Однако когда с болотниками было покончено и двое этих мутантов замахнулись своим оружием на Славина, он начал стрелять по ним в упор. К тому же и Сергей, который не переставал контролировать зал и держать хранителей в поле зрения, обернувшись, увидел критическую ситуацию, которая возникла в тылу отряда. Он крикнул Горенкову:

    - Давай, помоги Саше и болотникам!

    Очереди корректора и его пулемётчика, слились в одну - и противники Славина, убитыми, покатились лестницей вниз.

    Сам Сергей, помочь своему отряду не мог, ибо в этот момент, магистры попытались нанести свой решающий удар, по новым врагам, с фронта. Трое мутантов-магов, попробовали запустить свои объединенные молнии, сквозь выбитые двери зала, испепелив совместным взрывом, дерущихся там бойцов. Однако это им удалось осуществить лишь частично. Заметив какие-то приготовления мутантов-главарей, Сергей начал поливать их огнем из автомата, не давая высунуться и стараясь "сбить" им "прицел". В результате один из "магов-мутантов" был убит, а их удар молниями оказался ослабленным и неточным.

    "Молниевый снаряд" хранителей, врезался в косяк дверей. Громко и ярко взорвавшись, он оглушил и опалил Сергея, парень ненадолго потерял сознание.

    Тем временем, болотники, с помощью Славина и Горенкова, справились со своими врагами.

    После взрыва и отражения атаки мутантов, в битве наступила временная пауза, противники переводили дух.

    Конечно, союзникам, что-бы добыть окончательную победу, стоило бы немедленно воспользоваться благоприятной ситуацией и нанести решающий удар. Защитников локуса почти не осталось в живых, наемники-конкуренты тоже были уничтожены, оставшиеся у источника два хранителя, были растеряны.

    Однако и союзники, после прошедшего боя, были также в несколько "разобранном состоянии". Сергей и Головач, истекая кровью, лежали без сознания. Трое болотников погибли в прошедшей схватке. Остальные тоже получили ранения разной степени...

    

    Сергей очнулся оттого, что кто-то пытался влить ему в рот немного воды. Судорожно глотнув "живительной влаги", он почувствовал, как туман в его голове рассеивается, тошнота проходит, а с глаз исчезает белая пелена. Посмотрев, на убирающего флягу Горенкова, он хрипло спросил:

    - Как наши дела? Потери?

    - Погиб один "лешак", один "водник" и шишок. Головач ранен и контужен, - кивнул он на сидящего прислоненным к стене, болотного колдуна, которому, как раз один из уцелевших воинов, бинтовал голову. - Остальные отделались незначительными ранами.

    - Что у противников? - продолжал выяснять обстановку командир.

    - Почти все погибли. Оставшаяся пара хранителей, закрылась плитой у источника. Что-то там "мутят" эти чертовы мутанты.

    Сергей попытался собраться с мыслями, а потом сказал Диме:

    - Зови всех сюда.

    Через минуту, возле своего Ронгара собрались все уцелевшие бойцы отряда союзников.

    С трудом поднявшись на ноги, морщась от боли и потирая обожжённое плечо он проговорил:

    - Нам нельзя заниматься осадой и терять время. Неизвестно, что могут "выкинуть" эти проклятые мутанты. Я не исключаю, что сейчас они подготавливают локус, к самоуничтожению и взрыву. По этому нам нужно немедленно "вскрывать" эту "устрицу".

    Сергей посмотрел на Сашу и спросил:

    - Можешь "просветить" этот источник, узнать что они там "шаманят", помешать им, взять под контроль...

    Славин отрицательно покачал головой:

    - Уже пробовал. Глухо. Полная блокировка. Кстати, у Головача тоже ничего не получилось, - кивнул он на сидящего болотника.

    -Ясно. Значит так, - проговорил Сергей, - Головача спрятать за колону. Всем остальным, на всякий случай, осторожно проверить-"проконтролировать", лежащих рядом врагов. Раненных добить.

    Услышав эти слова - Саша дернулся, его лицо перекосилось.

    - Потом ты Сашок, применишь свои корректорские возможности. Попытаешься аккуратно прожечь эту их дверь-плиту, - говорил дальше Сергей, будто не замечая возмущения Славина. - Но сначала, мы заложим под их гранитную плиту гранаты. Они конечно ее не разрушат - слишком слабая взрывчатка. Но нам сильного взрыва и не нужно, да и опасно это - ещё случайно повредим портал. Главное временно оглушить магов, что бы они тебе не помешали "работать", не взорвали источник и нам не оказали сопротивления. Когда ты прожжешь дыру, мы врываемся в локус и кончаем хранителей, - завершил он излагать ближайшую "программу действий".

    Окружающие бойцы согласно закивали. Дима молчал, а Саша с презрением посмотрел на Сергея. Тот отвечая на его возмущенный взгляд, тяжело вздохнув, проговорил:

    - Раненные все равно не выживут. Только мучиться дольше будут. А получить в спину удар от недобитого врага, будет обидно.

    Он посмотрел на стоявших вокруг воинов и поторопил их:

    - Быстрее проводите "зачистку", время дорого, - обращаясь к Диме, добавил:

    - Заложи оставшуюся тройку гранат под плиту. К чеке одной из них, аккуратно привяжи верёвку.

    Горенков взяв боеприпасы, завозился у гранитной стелы. Трое болотников, подхватив свои копья, пошли делать "грязную работу". Сергей разговаривал с Головачем. А Саша, не желая, всего этого видеть, отошёл в глубь зала и прислонился к одной из колон. Вдруг он своей "чуйкой", ощутил чей-то тяжелый, ненавидящий и пронзительный взгляд. Стремительно повернувшись, он встретился глазами с раненным "южанином". Они узнали друг друга. Волчий оскал искривил лицо "абрека" - и он направил ствол пистолета на Славина. Резко прозвучали выстрелы и прошитый пулями кавказец осунулся на пол. Саша обернулся - позади с дымящимся автоматом стоял Сергей...

    В закрытом помещении, тройной взрыв гранат, прогремел просто оглушительно. Плита содрогнулась, стены зала заходили ходуном, вверх полетели камни, куски мебели и штукатурки. Следуя согласованному плану, заранее подготовившийся корректор "озерников", начал прожигать отверстие, в пошатнувшейся от взрыва, гранитной стеле. Через минуту усилий, в плите уже зияла полутораметровая, оплавленная дыра.

    Первыми в прорыв бросились "лешаки". За ними проскочил Сергей, потом "водник" с Горенковым. Саша услышал выстрелы, увидел в неровном проеме какие-то вспышки, а потом все стихло. Наконец оттуда выбрался Дима. За ним, воины-болотники, вынесли мертвое тело убитого "лешака".

    - Один из мутантов успел шарахнуть молнией. Прикончил одного из наших, пока Сергей его не застрелил, - устало произнес Горенков, и добавил:

    - Там все... Локус наш. Мы победили командир...

    Они стояли возле сияющего источника и зачарованно смотрели, как по поверхности рубинового алтаря, и хрустального стола, будто пробегают волны, отражаясь разноцветными бликами. Трое воинов болотного народа и трое людей. Шестеро выживших и победивших. Опаловый столб светился своей черной, матовой поверхностью. Золото, серебро, рубины, хрусталь, опалы... излучали вокруг мягкий, переливающийся свет. Лица болотников выражали детский восторг. Дима и Сергей, с интересом разглядывали это буйство красок. А Саша, ощущал только неимоверную усталость и вместе с тем облегчение, после завершения тяжёлого пути...

    

    

Глава 10. Горечь победы.

    Большой погребальный костер жарко пылал, выбрасывая в небо тысячи искр. Казалось, с этими яркими огоньками, вместе с прозрачным дымом, уносятся в высь души погибших воинов. Отблески пламени, красными отсветами, отражались на лицах стоящих вокруг людей и болотников. С непокрытой головой и обнаженным оружием, они прощались с погибшими товарищами.

    Отдавая последнюю дань уважения павшим, люди произвели прощальный салют из своих автоматов. Болотные воины громко застучали мечами о щиты.

    - Пусть будет лёгок ваш путь в небесные чертоги. Вы достойно жили и сражались братья! Ваш подвиг, навсегда останется в памяти болотного народа. Славного вам перерождения! - произнес прощальные слова Головач.

    Стоявшие рядом ребята, молча склонили головы, а болотные бойцы, преклонили одно колено.

    На погребальном костре, сложенном в виде огромной поленницы, в полном вооружении, располагались погибшие в последнем штурме соратники. К тому же Славин, договорился с Головачем о том, что бы рядом с бойцами-походниками, положили и погибших "речников". Поскольку эти наемники не нанесли никаких обид и смертей болотному народу - союзники согласились.

    Будто отдавая последние почести павшим и провожая их в последний путь, огонь горел очень чисто и ярко. Глядя на лепестки пламени, Саша вспоминал последние события...

    После захвата локуса, "просканировав" альков, Саша и Головач нашли рядом, три маленьких "спрятанных" комнаты. В одной из них была сокровищница. Несколько десятков больших окованных сундуков, были битком набиты не ограненными драгоценными камнями, золотыми и серебряными украшениями, грудой монет и слитков из благородных металлов...

    Другое помещение, оказалось заполненным, различными прекрасными образцами холодного оружия. Мечи, секиры, кинжалы, копья, щиты, луки... радовали глаза болотных воинов. В третьей "кладовке", находились разнообразные магические артефакты - посохи, камни, колбы с какими-то растворами и смесями. Головач надолго там "завис"...

    Но конечно главное внимание победителей, привлек сам "альков". Оставшись там в одиночестве, Саша приложив ладонь к блестящей черной поверхности опалового столба, активировал источник - рубиновый алтарь будто вспыхнул, а поверхность хрустального стола преобразовалась в экран. Используя инструкции полученные от Верлесы, Славин "подключил" локус к Системе. После этого он громким голосом и новым прикосновением своей ладони к опаловому столбу, "заявил" права хозяйки Верлесы на владение данным локусом. На экране стола, высветилось сообщение от Системы - для подтверждения регистрации и вступления хозяйки Верлесы в права собственности, корректору Славину надлежало внести взнос в Систему, в размере 100 лкр, и дать название новому локусу. Саша со своего ID, немедля перечислил требуемую сумму. Однако с выбором "имени", у него возникли некоторые затруднения. Называть локус "болотным", ему не очень хотелось по эстетическим соображениям, да и к тому же, ведь реально он располагался вовсе не на болоте, а на скале. По этому, немного поразмыслив, "озерный" корректор, обозначил его - как "горный". После этого, процедура регистрации нового локуса и прилегающих к нему земель, была завершена. Они стали частью владений "мира" хозяйки Верлесы. И кстати, он сразу же увидел практическое подтверждение этому, потому что его телефон "заработал" в полном объеме. То есть, стало возможным посредством него, свободно поговорить с Надей, Олей, Костиком или даже с Хей. Несмотря на сильное желание незамедлительно пообщаться с ребятами (тем более, что у них не было сеансов "связи" уже несколько дней) - Саша сдержался, вспомнив о Диме. К тому же, ему предстояло сделать ещё пару очень важных дел.

    Прежде всего, Славин проверил возможности работы местного портала. Убедившись в его функциональности, он "подключил" его к порталу своего "озерного" локуса. А потом, так же "подсоединил" его к природным порталам, находящихся на землях болотного народа. Но тут он, по совету Сергея, перестраховался. Закрепил только "односторонний канал переброса". То есть отсюда, из портала "горного локуса", можно было попасть в любой "болотный портал". А вот из болотных порталов, переместиться в портал "горного локуса", было невозможно. Вернее, такая возможность все же существовала, если этот "проход" санкционировал и обеспечивал кто-то из "людей" Верлесы. Таким образом, "горные" локус, источник и портал, были недосягаемы для болотников, без разрешения верлесовцев. Хотя по договору, болотники и так не имели права появляться в локусе Верлесы без санкции хозяйки, но и лишние гарантии не помешают, заметил ему Сергей.

    Следующей важной операцией "озерного" корректора, стала "регулировка" источника. Его накапливающуюся энергию, магистры мутантов, использовали в основном, для расширения своей экспансии, на земли болотного народа, для увеличения популяции своих тварей и растений-хищников. Саша скорректировал и поменял "потоки и настройку" источника. Земли мутантов, захваченные у болотников - были "обесточены". Таким образом, Сергей советовал Саше, "очистить" эти земли для мира Верлесы и болотников, помогая постепенно им вернуть большинство их территорий. Укрепив таким образом, дружбу и взаимную заинтересованность между болотным народом и "верлесовцами". В дальнейшем, он предлагал для этого, наладить и торговый взаимообмен.

    Однако, часть земель мутантов сохранялась - в качестве "защитного пояса" вокруг "горного локуса". И хотя самих мутантов ликвидировали, но их флора и фауна оставались. Это было ещё одной защитной страховкой локуса Верлесы.

    Протестировав источник, Саша понял - что тут накоплены очень большие запасы энергии-лкр. Кроме того, сбор энергоресурсов происходил здесь очень быстро и масштабно. Локус и источник, были очень богаты и перспективны.

    Когда он рассказал об этом ребятам, то Сергей посоветовал Славину, хотя бы часть этой энергии-лкр, взять себе для "озерников" и для озерного локуса. В качестве "награды", за добытые земли, источник и локус для Верлесы. А также, как полученную "военную добычу" и "финансовую компенсацию", за издержки и риск похода. Такие энергоресурсы, капитально бы усилили клан озерников и стимулировали развитие их локуса.

    Но Саша отверг это предложение Сергея:

    - Это будет нечестно, а кроме того - такая "самостийность и самодеятельность", вызовет недовольство Хозяйки и даст повод к ее недоверию.

    Бывший "ронгар", лишь сожалея посмотрел на Славина:

    - Тебя и так наделили определенной самостоятельностью, и ответственностью - дав земли, клан, поставив боярствовать, защищать, развивать локус и земли. Вербовать в клан бойцов, приглядывать за ними и награждать. Если ты сам не будешь по-хозяйски заботиться обо всем этом - этого не сделает никто, - он немного помолчал, изучающе поглядывая на "боярина", а потом горько улыбнулся и продолжил:

    - Ты думаешь хозяйка нас сильно наградит за этот подвиг? За то что мы обеспечили ей не просто выживание, а первенство среди соседей? За твою "честность"? А ведь она отправила нас фактически на убой! Не знаю, насколько реально она рассчитывала на успех, но вот что мы можем помешать конкурентам завладеть источником - вполне допускала. И все это, заметь, ценой именно нашей гибели, а не своих "лесников".

    - Ты наивный, неопытный и плохо образованный юноша Славин, - говорил дальше Сергей. - Первое, что сделает Верлеса, так это уберет нас отсюда. Мы стали тут слишком авторитетны, богаты и сильны. У нас огромный вес и влияние среди болотников. Никакому властителю такое не понравится. Увидишь - Верлеса нас сдержанно поблагодарит, что-то конечно нам даст с барского стола - но это будут сравнительные "крохи". А если ты потом начнёшь "качать права", то тебе ответят, что все лкр идут на "развитие и экспансию", что наш договор с болотниками "не выгоден хозяйке", и что мы сами в этом виноваты. А если что не так - то Хозяйка может всегда и наказать недовольных строптивцев. Ты пойми Сашок, Верлеса после завладения ресурсами источника, станет настолько сильна, что перестанет "цацкаться" со своими наемниками, как это было раньше, когда от них зависело само выживание хозяйки.

    - А этот "горный локус", Верлеса может отдать той же Хей. Эта ваша дамочка, давно "заслужила" повышение. И она, наверняка обижена "несправедливостью" - почему это "бунтовщику" Славину, дали локус во владение, самостоятельность, боярство, статус корректора, а "верную" Хей, сделали только магом и солдафоном. Так что Хозяйка, как раз Хей сюда и засунет. Тут для нее и повышение, и благодарность Хозяйке станет по самое не могу, однако серьезной силы Хей тут никогда не наберёт, и от Верлесы будет зависима. Потому что для болотников, эта ваша "магиня" - по большому счету, никто, просто выскочка. Да и вообще - назначать здесь своим представителем, среди консервативных и патриархальных болотников, "бабу" - это заранее ставить ее тут в уязвимое положение изоляции и презрения. Но для Верлесы, такой расклад очень выгоден. Ибо тогда, эта ваша Хей, в этом "враждебном болотном окружении", будет сильнее нуждаться в поддержке Хозяйки и ее зависимость от Верлесы, еще больше возрастёт. Так оно верней и выгодней получается для Хозяйки, такова обычная "логика власти", политика "разделяй и властвуй" в действии... - продолжал Сергей, читать "лекцию" "боярину" Славину.

    Но все эти доводы, на "озерного" корректора уже не действовали. Саша не собирался "обманывать" "доверие" Хозяйки, играть с ней в политические и властные "игры". Он был сыт по горло, "методами" недавнего "ронгара".

    А главное, бывший студент смертельно устал от всего этого. От крови, смертей, предательств, потерь, обид, разочарований, войны, чудовищ-мутантов, трудностей походов, тяжелых испытаний, бремени власти, груза ответственности... Он сейчас хотел только покоя, рвался быстрее попасть домой, желал разобраться в себе, выполнить наконец последнюю просьбу, погибшего главы "речников"...

    

    Пока Славин "присоединял" захваченный локус к владениям Верлесы, Сергей сказал остальным "походникам":

    - Вы можете взять отсюда любую добычу, которую захотите и сможете унести. Золото, оружие, магические артефакты... что пожелаете. Единственное условие - каждый из вас, берет столько же "хабара" и для семей наших погибших товарищей.

    Воины-болотники согласно закивали, а Головач ответил за всех:

    - Ты храбр, мудр, щедр и благороден Ронгар. Этот поход в сердце земель мутантов, станет легендой болотного народа. И знай - ты никогда не найдешь воинов и друзей, более преданных и верных, чем болотники.

    Его товарищи, в знак подтверждения этих слов, приложили кулаки своих правых рук к сердцу и склонили головы.

    Горенков, глядя на все это, лишь пожал плечами. Ему не было жалко "богатств", тем более, что их лежало так много, что небольшая убыль, была совсем незаметна. Да и принадлежало все это богатство, в конечном итоге, Верлесе. А от хозяйки не убудет, полагал парень. К тому же, Дима прекрасно понимал, что даже забери они отсюда все эти драгоценности на Землю, там пришлось бы тратить лкр, для обеспечения безопасной реализации этих "сокровищ". Овчинка явно не стоила выделки. Проще было за лкр, получить дома все что душа пожелает, без лишних трат и заморочек. Тем не менее, все же немного поразмыслив, Дима выбрал несколько драгоценных ожерелий, колец, серёжек, браслетов... для Оли, матери и сестры...

    Дождавшись возвращения своего корректора и боярина, ребята от него узнали, что "подключение", регистрация и "перенастройка" источника, локуса и портала, прошли вполне удачно. После этого, Саша и Дима начали интенсивно общаться по своим телефонам, соответственно с Надей и Олей.

    Славин принял от своего "близкого заместителя", штатные новости о полном благополучии в локусе и приграничном лагере. Озерный лебедь Мартин, уже полностью выздоровел и вернулся к своей "семье". Локус успешно развивался, накапливались лкр... Правда Надя почему-то общалась с ним подчёркнуто официально и соблюдая строгую субординацию. Это немного удивило парня. Кратко рассказав ей обо всех перипетиях похода, боях и тяжелой победе - он ожидал от "своей девушки", проявления более "живых эмоций" и чувств. Впрочем, Саша списал этот ее "официоз", на присутствие рядом с ней Костика, что вполне возможно, несколько сдерживало и наверняка стесняло Надю.

    Дима же "завис" на своем телефоне чуть ли не на полтора часа и все никак не мог наговориться со своей любимой Олей.

    Один Сергей не брал участия в этом "веселом оживлении". Впрочем, немного позже, он, вызвав небольшое удивление у Саши, некоторое время, тоже деловито общался по телефону. С "эльфенком".

    Все это радостное возбуждение, после успешного завершения миссии и возобновления связи с "большой землёй", было прервано ожидаемым вызовом боярина Славина Верлесой. Саша вынужден был снова уединиться в "алькове", для приватной беседы со своей Хозяйкой.

    Через час, он с задумчивым видом, вышел к своим друзьям.

    - Верлеса довольна нашей службой, - сообщил он. - Нам, в качестве наградных и для развития "озерного" локуса, выдаётся семь тысяч лкр. Я получаю постоянное право на вербовку новых наемников в клан. А также постоянное право своей волей повышать вам ранги, давать очки и лкр. Кроме того, меня самого Хозяйка повысила, до ранга Корректора среднего уровня.

    - Верлеса одобрила принятые нами меры, по защите нового локуса, "перерегулировке" источника, "очистке земель", укреплению отношений и зависимости болотников. Но, - продолжал он, посмотрев на Сергея, - нам предписано, как только уладим здесь все дела, незамедлительно возвращаться домой. А управление локусом, передать главе клана лесников, магу первого уровня, Смирновой Хей.

    Дима вопросительно посмотрел на своего командира. И хотя он в принципе был не против такого развития событий, поскольку парень рвался домой. Однако Горенкова, явно задело, что им за такой "смертельный поход" и огромный успех, дали как подачку, всего каких-то семь кусков. И это, когда в самом захваченном локусе, запасено было триста тысяч лкр. Не считая постоянного дохода от источника. Но ещё больше Диме не понравилось, что захваченный ими с таким колоссальным риском и трудностями локус, "на шару", передают этой японской "выскочке". Но Горенков промолчал.

    Сергей же, грустно улыбнувшись, лишь пожал плечами.

    

    Уцелевшие болотные "походники", втроем, стояли перед собранием владетелей. На зеленой лужайке, обрамленной большими дубами, находились самые авторитетные представители болотного народа. Кроме того, там пребывало в качестве зрителей, много глав родов и лидеров кланов болотников. Вся широкая поляна была заполнена ими.

    Ярко пылал костер. Затаив дыхание, все присутствующие, заворожено слушали длинную сагу своих воинов, о "великом походе славы" в страну мутантов. Рассказ вел Головач, но то один, то второй воин из выживших лешаков или водников, поднимали руку и дополняли слова своего товарища.

    Завершая эпопею тяжёлого пути, Головач сказал:

    - Ронгар передает эти три сундука с драгоценностями, оружием и артефактами болотному народу, как благодарность за оказанную помощь и кровь его воинов, а также как компенсацию, за часть потерянных в пользу Хозяйки, территорий. Но он пообещал, что уже в скором времени, большинство захваченных мутантами наших земель, станут свободными. Кроме этого, Ронгар сказал, что после подключения наших порталов к Системе, цена за перемещение по ним, снизиться в три раза. В будущем, он предложил наладить взаимовыгодный торговый обмен между нами. И ещё, Ронгар призвал нас к дальнейшему сотрудничеству и просил не выказывать враждебности, и неприязни, к другому представителю Хозяйки, который вскоре займет "горный локус", - закончил свою речь Головач, а потом добавил:

    - Позавчера, на последней нашей встрече, мы, трое воинов болотного народа, смешали свою кровь с кровью Ронгара, в чаше братства. И каждый из нас четверых, влил немного своей крови и выпил из кругового братского кубка. Мы теперь стали братьями с человеком, делившим с нами тяготы пути, воевавшими с нами плечом к плечу и приведшему нас к победе. И верим ему, его храбрости, мудрости, щедрости и чести. Над могилой павших товарищей, мы все дали братскую клятву равных - если кому-нибудь понадобиться помощь брата: слово совета, деньги, сильная рука или воины - то он всегда получит любую поддержку.

    После завершения этого повествования, в роще наступило долгое молчание. Болотники переосмысливали услышанное. Наконец поднялся владетель земель "лешаков", и сказал:

    - Эти воины совершили небывалый подвиг. Они смогли добиться невозможного - пробиться через все земли мутантов и несмотря на всех их тварей, чудовищ и препятствия, сумели победить врага в его логове. И я горжусь, что в этом походе принимали участие трое бойцов из наших кланов и родов. Уцелевшему герою, я предлагаю породниться, и готов выдать замуж за него свою старшую дочь.

    Вслед за ним встал владетель земель "водников", и вторил "лешаку":

    - Эти воины не просто победили врага. Они добыли прочный мир для наших земель. Теперь мутанты нам не угрожают. Их экспансия прекращена. Больше не будут гибнут наши родичи, мы не будем терять свои земли и терпеть голод, холод и нужду, уходя в изгнание. Более того, вскоре мы вернём большинство своих утраченных территорий. Такое достижение, гораздо важнее героической, громкой, но бесплодной победы. И я готов выдать замуж, за принимавшего участие в этом походе воина из наших кланов, свою единственную дочь. Это будет честью для меня, связать узами крови и брака, свой род с таким героем!

    Следующим, вышел вперед и заговорил, Шишок:

    - Конечно, воины совершили великий подвиг, добыли небывалую победу, взяли огромную добычу, прославились среди всего болотного народа, их заслуги неоспоримы. И хотя я потерял своего близкого родича, но его слава и полученная добыча стоят многого. Но то, что воины-болотники стали братьями с Ронгаром, значит ещё больше. Ведь это благодаря ему, мы не только одержали победу над мутантами, но и теперь избавились от агрессивных нападений, и угрозы порабощения, со стороны других хозяев. Получили защиту Системы и массу выгод. Этот человек мудр, храбр и благороден. Но почему он не прибыл сюда с вами? Ведь все болотники испытывают уважение и признательность к нему.

    Придерживая перевязанную голову, вновь тяжело поднялся Головач:

    - Хозяйка его мира, спешно отозвала из наших земель, всех трёх воинов-людей, добывавших с нашими бойцами, такую важную для нее победу. Ронгар не мог ослушаться. Управлять завоеванными землями, источником и локусом, Верлеса назначила другого человека и других воинов. Она опасается усиления Ронгара, боится и нашей с ним "смычки". Увы, в этом нет ничего хорошего, но и нет ничего удивительного.

    Напоследок, выступил озёрный владетель "Водяной". Встав в центре поляны, возле священного огня, он произнес:

    - Очень жаль, что Ронгар, вместе со своими товарищами, не смог прибыть к нам. Прискорбно, что нашим соседом в землях "горного локуса", будет другой человек и другие воины. Ронгар принес много пользы болотному народу, он понимал и искренне уважал нас, в конце концов именно он, помог нам сохранить нашу независимость. Я очень хотел породниться с ним. Мои дочери испытывают глубокие чувства к нему и к Салашу-"метателю молний". Однако видимо не судьба. Но скажи Головач, почему вы также не побратались с Димиром и Салашом? Разве они оказались недостаточно благородны и храбры?

    Покачав головой, болотный маг, ответил озерному владыке:

    - Нет, дело не в этом. И Димир и Салаш, в тяжёлом походе и боях, проявили высокую доблесть, благородство и отвагу, показали себя верными товарищами и надёжными бойцами. Для нас было бы честью стать с ними побратимами. Но когда мы предложили провести такой ритуал, то Ронгар согласился, а они, хоть и не высказались отрицательно, но и явных намерений к этому не проявили. Возможно эти воины, посчитали, что это им не нужно, поскольку возвращаться в наши земли, они похоже не собирались. Не исключено, что Салаш, как формальный представитель своей Хозяйки, счёл невозможным участвовать в таком обряде, без ее санкции. А Димир просто последовал за своим командиром и другом. Однако, очень может быть, что они не очень захотели становиться "кровными братьями" именно с Ронгаром. Потому что, несмотря на уважение и товарищеское отношение к нему, мы не увидели между ними большой дружбы. Во время штурма, был даже случай, когда Салаш набросился с претензиями и упреками на Ронгара. В общем, какими бы причинами это не было вызвано, но то, что "чашу братства" мы разделили только с Ронгаром, не наша вина или предубеждение, - грустно закончил Головач...

    

    Возвращение в родной озерный локус, для всех "озерников", произошло по разному, хотя и прибыли они почти одновременно. Правда Костик с Надей, добирались домой "походным порядком", практически два дня. Свернув приграничный лагерь, они вышли домой, на следующее утро, после проведенного накануне вечером, "сеанса связи" со Славиным, посредством появившейся телефонной "сети".

    А боевые участники похода, переместились в свой домашний локус, сразу через портал. Но поскольку им пришлось ждать прибытия "новых управляющих" "горным локусом", то это произошло тоже почти через два дня. За это время, ребята провели похороны своих погибших союзников и "сомаровцев", затем отправили домой воинов-болотников, переместив их через портал "горного локуса", в один из "болотных" порталов. Кроме того, использовав немного лкр, Славин "почистил" замок и близлежащие окрестности, от трупов мутантов и наемников, следов боёв, а также от их мертвых и живых тварей.

    Акт передачи-приема локуса, прошел достаточно гладко и можно сказать в штатном режиме. Хей прибыла с тремя своими бойцами, через портал прямо из терминала Верлесы, который Саша, по распоряжению Хозяйки, также "подключил" к порталу "горного локуса". Девушка была полна энтузиазма. Она становилась фактически "боярыней", у нее появился свой "собственный" локус, клан и определенная самостоятельность. Ознакомив ее с окружающей обстановкой, предоставив всю информацию и "наличность", Славин полностью ввел ее в курс дел, и "передал вахту". После официальной передачи локуса, которая была заверена Верлесой, Саша постарался как можно побыстрее отправиться домой. Хотя его бывшая напарница, пыталась его немного "притормозить", желая послушать рассказ про экспедицию, поход, болотный народ, мутантов, войну и штурм. Но Саша и Дима рвались домой, они смертельно вымотались в этой "миссии", вдобавок, ни Горенков, ни Славин, не питали особых симпатий, к своему бывшему "товарищу" по клану лесников. Что касается Сергея, то он проходя мимо нее и мельком глянув на нового "начальника локуса", лишь про себя улыбнулся, покачал головой, а затем пожал плечами. Впрочем, активная Хей, с интересом разглядывавшая окружающую обстановку, на него не обратила особого внимания, мимоходом приняв, за одного из обычных новых бойцов Славина.

    Так или иначе, но через два дня, весь клан "озерников" целым и невредимым, собрался в своем локусе, в родной "избушке". Ребята с огромным удовольствием мылись, брились, сменили грязную одежду. Оля, к прибытию соклановцев, приготовила "роскошный" ужин. Стол ломился от различных плодов, фруктов, ягод, орехов и овощей выросших в локусе. В небольших горшочках был сладкий мед. Девушка сварила чудесную уху, отварной картофель, были разные салаты и рыбные блюда. Вот хлеба почти не было - весь вышел. Но у питавшихся больше трёх недель консервами и сухпаями ребят, от этой "свежести" и изобилия, натурально текли слюнки.

    Но прежде чем садиться за праздничный ужин, Саша, как глава клана и боярин, провел награждение участников экспедиции.

    Надя и Дима, были повышены в своем ранге до наемников высшего статуса, категории "А". Оля и Костик, поднимались из своего положения уровня "имущества клана", до статуса наемников категории "В". Несмотря на свою неприязнь к Сергею, Саша сознавая его роль в успехе экспедиции, сразу повысил его статус из бесправного имущества, до ранга наемника высшей категории, класса "А". Это немного удивило ребят. И если Оля, Надя и Костик, просто ещё не знали подробностей похода. То Дима, хоть и не огорчился, от такого "карьерного скачка" "новичка", но реально удивился, потому что совсем не ожидал от "обиженного" Славина, проявления большой справедливости.

    Кроме того, "озёрный боярин", Наде, Костику и Оле выдал по три балла к их характеристикам, из которых каждый из них мог выбрать, во что их вложить - в силу, выносливость, интеллект или общее здоровье. Дима и Сергей получили по пять добавочных баллов.

    Дальше, глава клана раздал наградные лкр всем ребятам. Оля и Костик, получили по триста лкр. Надя - 350 лкр. Дима и Сергей по 600 лкр.

    Конечно, некоторые вопросы по этому поводу у ребят возникли. Но во время праздничного ужина, Саша достаточно подробно рассказал о всех перипетиях экспедиции. Единственно, в своем повествовании, он не вдавался в детали о частностях руководства походом. После его рассказа, шокированные Оля, Надя и Костик, сперва некоторое время ошеломлённо молчали, а потом засыпали Сашу вопросами. Но вот именно по поводу "большой разницы" в размерах наградных очков и лкр для участников похода - все претензии и сомнения у ребят отпали.

    Так, за ужином, в "живом разговоре", незаметно и пролетел почти весь этот вечер. Но закончился он для Саши, довольно неожиданно и на минорной ноте.

    Дело в том, что на завтра, планировалось отправить на побывку, большую часть "озерников". Славин решил сначала отпустить в "отпуск" на неделю, Диму и Олю, благо они были из одного мира. А также, собирался уехать и сам с Надей, планируя пока оставить в локусе на хозяйстве, Сергея и Костика. Конечно Костик уже не был дома почти полтора месяца, и его родные реально могли беспокоиться, да и парня было жалко. Но Саша решил все же ещё немного его "по-эксплуатировать", а его родных успокоить, сообщив, что их сын через неделю прибудет и передать им деньги. В крайнем случае, он был готов, даже немного скорректировать ситуацию.

    Однако, после ужина, к Саше подошла Надя и попросила его отойти с ней, для приватного разговора. Парень все больше удивлялся, странному поведению своей "подруги". Они прошли к берегу озера и остановились у мостков. Надя никак не могла начать разговор и избегала смотреть ему в глаза. Саша уже начал догадываться - что-то произошло. Наконец девушка, не глядя на Славина, решительно произнесла:

    - Понимаешь Саша, у нас не будет больше прежних отношений. Все изменилось.

    Он молча ждал продолжения. Надя нервно теребила пуговицу своей кофточки. Она чувствовала себя очень неудобно перед Сашей и вообще, по ней было явно видно, как ей тягостен и неприятен весь этот разговор. Но парень совсем не собирался, ей как-то "помогать" в этом.

    - Я благодарна тебе за все, - после паузы продолжила девушка. - Ты благородный и хороший человек, который помог и поддержал меня в трудную минуту. Но сейчас, мое сердце занимает другой. Я тебя прошу - извини и пойми меня.

    - Это Костя? - догадался Саша. - Почему же он сам не поговорил со мной?

    - Я этого не захотела, - ответила Надя. - Все равно ведь нам с тобой, было не избежать этих объяснений. Тогда какой смысл, в твоём разговоре с Костиком? - грустно добавила она.

    - Прости меня за все, если сможешь... - после мучительного молчания, проговорила девушка и повернувшись, ушла наверх, к шумной "избушке".

    А оставшийся один Саша, еще долго и неподвижно стоял на берегу...

    На следующий день, почти все "озерники", убыли в свои "земные миры". Вчерашнее оживление, сменилось естественной и привычной тишиной, и неторопливостью окружающей природы. Берега озера и окрестные леса, опустели. В локусе, практически никого из людей не осталось. Лишь один человек жил в маленьком домике. Но он не считал здесь себя одиноким...

    

    В темной комнате приглушённо "вещал" телевизор, светился монитор компьютера, на столе находилась початая бутылка дорогого коньяка, была разложена различная закуска. Но стоящий перед окном молодой парень, казалось ничего не замечал и не обращал на все это никакого внимания. Держа в руке рюмку, не мигающим, застывшим взглядом, он с высоты многоэтажки, наблюдал вечерние огни и шум большого города.

    - Вот оно как бывает - после недель диких болот, лесов, песков и скал, даже гигантский город может предстать родным и необычным, - пробормотал Саша.

    Славин сидел один, в своей "навороченной" московской квартире. Был слякотный вечер. Настроение командира "озерников", пребывающего в отпуске, было под стать погоде за окном - мрачным и удручённым. Хотя вроде бы серьезных предпосылок к этому не было и на вид, все у него складывалось не так плохо.

    Смертельно опасный, тяжёлый и рискованный поход завершился исключительно удачно. Они победили, выполнили, казалось не выполнимую задачу и главное все вернулись невредимыми, сумели выжить, и уцелеть. Более того, после успешного завершения этой миссии, миру Верлесы теперь ничто не угрожало, он чрезвычайно укрепился, а значит и наемники Хозяйки, могли чувствовать себя относительно уверенно, и с оптимизмом смотреть в будущее. Да и сам "озёрный боярин", получил повышение своего статуса, увеличение полномочий, неплохие наградные, благодарность Верлесы. Его клан усилился и расширился, а локус процветал, и перспективно развивался. Да и отношения с самой лесной Хозяйкой наладились. Славин и озерники, с лихвой оправдали ее доверие и все выданные владычицей авансы. Более того, Верлеса даже расширила полномочия своего боярина.

    Однако, несмотря на эти успехи, на душе у Саши скребли кошки. Невзирая, на несомненно удачное завершение, "поход" оставил в его сознании, тягостные впечатления, и воспоминания. В управлении кланом, тоже не все было благополучно. И хотя никаких расколов и дрязг в коллективе не предвиделось, но парень чувствовал фальшивость своего командирского положения. И оставляя Сергея одного, "главным ответственным" на "хозяйстве" локуса, когда все остальные соклановцы убывали домой, Славин ощутил даже некоторое мстительное удовлетворение.

    Хотя с формальной стороны, все выглядело логично и прилично - несмотря на заслуги и полученный статус, Сергей все равно, ещё считался "новичком". Продлевать пребывание в локусе Оли, которая и так там одна "насиделась" вдоволь, а главное, когда у девушки в разгаре была любовь с Димой - представлялось неоправданно жестоким. Оставлять там того же Костика, еще на неделю в этих лесах, когда он и так торчал в них полтора месяца, а близкие до сих пор ничего не знали о его судьбе, выглядело ещё более бесчеловечным.

    Дима и Надя были ветеранами, которые немало уже навоевались, вымотались и редко бывали дома. Да и у них сейчас бурно развивались отношения в своих "парах". На плечах самого Славина, лежала забота об обеспечении клана, да и он сам, из-за всех последних боёв и передряг, дома почти не бывал.

    В общем выходило так, что вроде кроме Сергея и оставить-то в локусе на "дежурство", получается некого. Так что тот "куковал" теперь там сам, в гордом одиночестве.

    Вспомнив о ребятах и "запертом" в локусе бывшем "ронгаре", Славин ещё больше ощутил, и свою покинутость.

    Счастливый Горенков, увез Олю к себе в Питер, обещая показать северную Пальмиру и познакомить со своими родителями. Окрылённые и радостные Надя и Костя, оказавшиеся из одного мира и города, тоже укатили к себе в "свою" Москву.

    И Саша остался один. Плохому расположению духа корректора, способствовало и то, что на "личном фронте" у него были также сплошные "поражения". Он конечно не любил Надю, но все же относился очень тепло и уже довольно прочно "привязался" к ней. И ему было обидно, неприятно и горько, что отдав частичку своей души новой девушке, его в очередной раз "кинули".

    Да и "визит скорби", к родным погибшего главы "речников" Василия Чернова, тяжёлым камнем лег на сердце. Переместившись с Надей и Костей, в мир России "двух столиц", Славин быстро нашел семью "дяди Васи". Исполняя последнюю волю "сомаровца", он передал им деньги, банковские карты, флешку, письмо и медальон мертвого десантника. Но разговор с убитой горем женщиной и оставшейся сиротой малышкой, потребовал от него всех его душевных сил. Саша конечно не мог сказать всей правды. Он вынужден был "адаптировать" свой рассказ, сообщив, что Василий был наемником, который воевал и погиб за интересы России в Сирии. Естественно, это тяжёлое посещение, также не добавило хорошего настроения Славину.

    Только приезд к родителям, стал для Саши единственным светлым моментом и отдушиной в его отпуске. Дома ему были искренне рады. Он подарил украшения матери, привез редкостный кинжал отцу. Родители лишь попеняли ему на то, что он редко проведывает их.

    Навестив родных, "боярин", что-бы немного забыться, занялся сбором и покупкой необходимых припасов и вещей для своего локуса и клана. Но на третий вечер побывки, когда он снова остался сам, в своей большой квартире, гнетущее настроение и тяжёлые думы, опять одолели его. Пытаясь отвлечься от навалившейся хандры, Саша пробовал смотреть телевизор, "висеть" в компьютере, читать, включал любимую музыку... - но это к сожалению не помогало...

    От созерцания панорамы ночного города, парня неожиданно отвлекла, резко прозвучавшая мелодия дверного звонка. "Кто бы это мог быть?", - удивляясь подумал Славин, направляясь в прихожую. Адрес его московской квартиры, кроме родителей и некоторых соклановцев, не знал никто. Никого из бойцов его команды, сейчас не было в Москве, родителей тоже. Да и без предварительного звонка по телефону, никто бы не приехал. Недоумевая, парень подошёл к входным дверям и глянул в "глазок". На площадке стояла его бывшая девушка, один из командиров орноситов, Татьяна Лотенко...

    Она ничего не требовала, не кричала, не просила.... просто молча стояла и ждала. Немного подумав, Славин открыл дверь и впустил девушку. Она зашла в квартиру, сняла верхнюю одежду и остановившись в коридоре, серьезно и грустно посмотрев на парня, произнесла:

    - Спасибо тебе, Саша.

    Он молчал и был удивлен. Таня вела себя так же, как раньше - когда они еще встречались и были парой. Сейчас от нее не было слышно подначек, презрительного тона, взгляда свысока... - всего того, что в последнее время видел от нее Саша и что казалось стало уже, неотъемлемой частью ее характера и личности, привыкшего к власти, и сверхвозможностям командира орноситов.

    - Проходи, - сказал парень, пропуская ее в гостиную.

    Зайдя в комнату, девушка осмотрелась.

    - Присаживайся, - предложил Саша, подвигая ей стул.

    Сидя за столом и глядя друг другу в глаза, они долго молчали. Парень с грустью вспоминал прошлое.

    - Я пришла поблагодарить тебя Саша, за подаренную жизнь, - наконец тихо сказала Таня. - Там, в болотах, когда погиб мой последний спутник, а я осталась одна и без боеприпасов, мне казалось, что спастись от смерти уже невозможно. Но окружившие нас местные дикари, вдруг отступили и выпустили меня. Один из них, уходя, бросил мне вот это. И я поняла, что болотники, именно по твоей просьбе, оставили мне жизнь и свободу, - с этими словами, девушка разжала кулачок и положила на стол маленький пластмассовый брелок в виде алого сердечка, который ей когда-то подарил ее любимый.

    - Ты благородный человек, Саша, - негромко и грустно продолжила дальше Таня. - Несмотря на боль и разочарование, которые я принесла тебе, ты постарался меня спасти. Я знаю, ты ведь считаешь меня циничной и расчетливой женщиной, которая любой ценой рвется "наверх". Наверняка думаешь, что и влюбила я тебя тоже "скорректировав", и исходя из будущих видов. Но это не совсем так, ты правда мне очень сильно понравился и потенциал у тебя был. Да, я действительно разбудила твою любовь "коррекцией". Однако, после нашего расставания, я пыталась потом "коррекционно" заглушить твои чувства, и если это до конца не удалось, то лишь только потому, что ты полюбил по настоящему. Настоящая любовь - единственная вещь, которая не поддается полной коррекции.

    Саша смотрел на свою "бывшую" и ему было очень плохо. Он думал, что неужели для нее амбиции, жажда власти, карьера, сверхвозможности... были настолько значимы и важны, что стоили того, что-бы девушка задушила в себе чувство любви, в угоду своим будущим "перспективам".

    Таня интуитивно поняла его состояние. Горько улыбнувшись она проговорила:

    - Не терзайся Славин, я достаточно наказана за все. Орнос лишил меня всех званий, постов, способностей, достижений... Оштрафовал и повесил на меня долг в три тысячи лкр. И вообще, я теперь на уровне бесправного имущества в его новом клане. Так что я получила за все сполна...

    Город гулким прибоем шумел за окнами. Ночь окутала все своим черным покрывалом. В темную комнату проникал лишь мерцающий свет ярких огней мегаполиса. А двое людей, молча сидели за столом и думали о том, какая все же непростая, и загадочная штука - жизнь...

     Конец книги.

     Всех читателей, поддержавших написание этой повести-фанфика, своими постами, комментариями и оценками - искренне благодарю.


Оценка: 3.20*14  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Н.Любимка "Долг феникса. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-2"(ЛитРПГ) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга третья"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

НОВЫЕ КНИГИ АВТОРОВ СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Сирена иной реальности", И.Мартин "Твой последний шазам", С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"