Руденко Виктор Сергеевич: другие произведения.

Вертикальный отбор

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
Оценка: 1.67*7  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Почти погибшие на Земле, при трагических обстоятельствах, люди из разных стран и народов - зачем то спасены неизвестной космической цивилизацией. Они для чего то отобраны космитами, по определенным критериям. Землян собирают вместе, перебросив их в параллельный мир и предоставляют им право выбора...

  

Глава 1. Спасение в кредит

  
  Город мрачно мок, под нудным и моросящим дождем. Казалось вокруг домов, уже залегли ночные тени. Улицы постепенно окутывали вечерние сумерки. Сквозь дождь и туман, свет загоревшихся придорожных фонарей и огни витрин - едва мерцали вдали, желтыми приглушенными отблесками. Голые деревья и мелькающие фигуры немногочисленных прохожих, согнутых под своими зонтами, выглядели унылыми призраками.
  "Чертова слякоть. Вторая половина апреля, а холод и грязь, словно в начале марта", - хмуро думал Андрей, кутаясь от проникающей сырости в легкую куртку. Настроение мужчины, было под стать плачущей природе - угрюмым и безрадостным. Он только что выдержал очередной громкий семейный скандал, вымотавший ему все нервы. Дежурная истерика жены, с массой обвинений и претензий в адрес мужа, сопровождалась уже ставшими привычными психозами. Да еще с вовлечением в "разборки", кричащих от этих душераздирающих сцен детей.
  В конце концов, оставив бесполезные попытки как-то объясниться и хоть немного успокоить накрученную женщину, парень вывалился на улицу в дождь и холод. Через час, купив в магазине необходимые для семьи продукты, он неспешно брел по лужам домой. Торопится было некуда. Возвращаться в квартиру, покуда взвинченная Лена не остыла - у него не возникало никакого желания. Да и сейчас, это было - абсолютно бессмысленным. На душе Андрея лежал камень, сердце грызла тоска, а его сознание терзали тяжкие думы. Мужчина грустно улыбнулся, размышляя о своей жизни...
  Не поднимая головы, он на автопилоте, машинально подошел к остановке общественного транспорта. Под козырьком навеса, там от непогоды укрывались всего трое людей. Согбенная старушка и моложавая женщина с дочкой 7-8 лет. Мельком поймав, скользнувшие по его фигуре равнодушные взгляды взрослых, мужчина встретился с любопытными глазами ребенка. Девчушка, невольно напомнила ему собственную малышку. Ощутив болезненный укол в сердце, он отвернулся. Видеть никого не хотелось.
  Вдруг, свозь шум дождя и обычный гул города, он неожиданно услышал пронзительный женский крик. В уши ударил громкий звук двигателя и резкий скрип тормозов. Андрей резко обернулся - слепя ярким светом фар и поднимая грязные брызги, на остановку стремительно несся огромный черный джип. Женщины остолбенели. Время будто остановилось. Андрей быстрым толчком руки, едва успел отбросить в сторону девочку. Последнее, что почувствовал парень - был сокрушительный удар и адская боль. Затем наступила тьма.
  
  Андрею снился тяжелый и жуткий сон. Будто громадный автомобиль, вновь и вновь неотвратимо мчится на него. А он, ощущая парализующий волю ужас и замерев на месте, тщетно силится разорвать оцепенение. Однако грудь, словно сдавлена тисками и парень, не может пошевелить даже пальцем. Пытаясь сбросить оковы вязкого забытья, мужчина мучительно застонал и проснулся. С трудом открыв глаза, он увидел высоко над собой белый пластиковый потолок, со светящимися длинными лампами. Из глубин памяти, постепенно в его сознании начали всплывать картины последних событий. Внезапно он вспомнил все. Сердце сжалось от страха и жалости к своим детям...
  "Неужели я выжил и нахожусь в больнице?" - немного погодя, промелькнула у него в голове пугливая мысль. Андрей слегка пошевелился - "Руки и ноги вроде целы, паралич отсутствует, дышать легко. Да и никаких болей, кажись нет. Даже какой-то прилив сил чувствуется. Странно и непонятно", - недоумевая подумал парень, не ощущая почти никакого дискомфорта. - "После такого удара, меня вообще должно было расплющить в лепешку. Шансов выжить, ведь практически не было".
  Между прочим, голода и жажды (как и других позывов), его организм также не испытывал. Он попробовал привстать и оглядеться. Тело слушалось плохо, все мышцы сильно затекли. О! Да ведь он оказывается лежал фактически на полу! Правда под его головой, был какой-то дешевый войлочный валик. Тем не менее, немного приподнявшись - Андрей малость осмотрелся и еще больше удивился. Во-первых - на нем оказалась та же одежда, в которой он вечером был на остановке, а затем попал под машину. Синие джинсы, высокие ботинки-полусапожки, футболка, легкий джемпер и кожаная куртка. Даже в карманах все было на месте. Однако парня изумило то, что все вещи были не только сухими и чистыми, но и казались совершенно новыми! Рядом с ним кстати, в целости и сохранности, нашлась даже его сумка с продуктами.
  Рассматривая на своем запястье абсолютно новые командирские часы, на корпусе которых не было видно привычных царапин, Андрей вдруг замер - впившись пристальным взглядом в свою руку. На ней напрочь отсутствовал шрам - он его "заработал" еще в 11 лет в драке с братом. Младший на год брательник, не выдержав борьбы и раздразнив до упора старшего, убегая захлопнул перед Андреем стеклянную дверь на веранду. А тот, не успев сдержать удар, разбил рукой стекло - при этом глубоко порезав себе руку. Подростку тогда наложили десяток швов и шрам остался на всю жизнь. Однако сейчас на руке, его вообще не было видно!
  Мужчина нервно облизал пересохшие губы, невольно сглотнув слюну и вдруг ощутил во рту нечто непривычное. Провел языком по зубам и внезапно понял - исчезли пломбы. Несмотря на то, что Андрею нередко завидовали знакомые сверстники, поскольку для его возраста в 48 лет - у него были весьма здоровые зубы. Но все же пару пломб он уже имел. Однако теперь, еще раз проверив свою ротовую полость, парень окончательно убедился в их полном отсутствии. Все зубы на ощупь, выглядели абсолютно целыми и здоровыми.
  Взволнованный человек, окинув внимательным взором окружающую обстановку - поразился еще больше. Казалось он, находится в каком-то универсальном магазине - везде расположены секции с различными видами товаров, ряды стеллажей со всякими продуктами, поодаль виднелись современные кассовые аппараты, еще дальше - выходящие на улицу витрины... Однако, хотя поблизости слышался тихий шум кондиционеров и повсюду горел свет, но кассы не работали, в отделах не просматривалось продавцов и вообще - никакого персонала, нигде не было заметно.
  Но куда сильнее, Андрея ошеломила другая картина - кругом, на полу этого заведения, лежали спящими десятки одетых людей. Они были разных рас и национальностей. Среди них были как мужчины, так и женщины. Полные и стройные. Правда присмотревшись, он пока не заметил детей и стариков. Да и возраст тех, кого видел парень - колебался в диапазоне приблизительно от 18 до 35 лет.
  Вокруг, пока царила тишина. Ничего не понимая, не зная что и думать, мужчина привычно взглянул на часы - секундная стрелка исправно двигалась по циферблату. "Полдень" - автоматически отметил он про себя. Но сколько же реально прошло времени, где он находится и что черт возьми, все-таки происходит?! Внезапно на человека накатил приступ страха, растерянности и паники. Его охватило дикое желание вскочить и заорать!
  Сжав кулаки, Андрей прикрыл веками глаза и попытался взять себя в руки. Глубоко вздохнув, он немного успокоился. "Так, нужно прежде всего сообщить о себе домой", - подумал парень. И тут его пронзила мысль - "Смартфон! Если он уцелел после наезда - то...". Мужчина лихорадочно полез во внутренний карман куртки и нащупав мобильник, с тревогой выхватил его. Прибор был отключен. Волнуясь, Андрей активировал устройство. Экран засветился и парень возликовал! Но вскоре опять пал духом. Хоть смарт был заряжен и в принципе работал, но оказалось, что телефонная сеть, интернет и радио - тут не "ловятся" и отсутствуют. На яркой панельке виднелись лишь число, время и день недели - когда с Андреем случилось несчастье... Впрочем, в аппарате, вполне действовали некоторые программы: работал калькулятор, фонарик, диктофон, фото и видеосъемка, можно было нормально смотреть закачанные фильмы, читать загруженные тексты, слушать "залитую" раньше музыку... Но главные свои задачи - смартфон не выполнял...
  
  От манипуляций с телефоном, парня отвлек удивленный громкий возглас из торгового зала. Подняв голову и встав наконец на ноги, он увидел, что лежащие на полу люди зашевелились и понемногу начинают просыпаться. Стоя за стеллажом в углу помещения, Андрей с некоторым интересом, наблюдал процесс пробуждения и первые реакции своих соседей на непривычную ситуацию. Что-то ему подсказывало, что все эти "граждане", находятся в точно таком же положении, как и он сам. И также, очутились в этом супермаркете совершенно случайно. Судя по их недоуменным лицам и полным растерянности взглядам - похоже именно так все и было. Люди в удивлении крутили головами, в ошеломлении разглядывая себя и окружающую обстановку. Послышались первые изумленные восклицания.
  Настороженно рассматривая этих невольных "посетителей магазина", Андрей машинально отметил новую странность в их поведении. Кроме относительной молодости, полового и национально-расового разнообразия, все люди общались на понятном ему языке. Причем парень четко ощущал, что это вовсе не его родной язык (украинский или русский), однако говор этих людей для его слуха, казался абсолютно естественным и понятным. Он легко и свободно воспринимал их речь, хотя ни на один из знакомых ему языков, она вообще не походила.
  Люди постепенно приходили в себя и помалу стали присматриваться друг к другу. Некоторые даже пробовали, осторожно завязать общение с окружающими. Гомон и движение повсюду, постепенно нарастали. Однако странная обстановка вокруг, наличие рядом чужаков и абсолютное непонимание происходящего - многих наоборот, все больше нервировали. И уже вскоре, относительное спокойствие торгового центра, было грубо нарушено пронзительными женскими воплями. В этих испуганных голосах, все более явственно преобладали истерические нотки. Затем, вдруг вдобавок, послышались громкие прерывистые рыдания и хлюпающие звуки девичьего плача. Эти резкие крики, болезненно ударили по натянутым как струны нервам других людей. Которые и так, внутренне были очень напряжены и растеряны. Казалось еще немного и по крайней мере на некоторое время, психоз станет всеобщим и захватит большинство людей в магазине.
  
  Внезапно откуда-то с потолка, перекрывая все звуки в пространстве, гулко прозвучали слова:
  - Внимание земляне! Приготовьтесь выслушать первичную информацию! Призываю вас, отнестись к ней абсолютно серьезно. Те из вас, кто пока не в состоянии принять новое положение вещей, будут опять на несколько часов, немедленно снова погружены в сон.
  Этот холодный металлический голос, неожиданно громогласно раздавшийся сверху, разом заглушил нарастающий человеческий шум. К тому же включился и ярко засветился, большой плазменный экран, висевшего в центральном зале магазина телевизора. На нем слова неизвестного диктора, параллельно дублировались четкой бегущей строкой, ясно видимой на данном мониторе. Это событие, сразу немного отрезвило, а главное - привлекло к себе, всеобщее внимание находящихся в помещении людей.
  Андрей, как и остальные соседи вокруг, тоже смотрел на широкий экран этого видеоустройства. Невольно, краем глаза замечая и реакцию "народа". И вновь, он удивленно качнул головой. Поскольку опять же, хотя грамматика написанного, похоже не имела земных аналогов - однако все присутствующие, видимо легко могли читать и понимать, смысл передаваемого текста.
  Тем временем неизвестный Голос, продолжал вещать:
  - С вами говорит, представитель межзвездной цивилизации Дарнай. В дальнейшем, обращаясь ко мне, можете называть меня Галактос. Сейчас вам будет предоставлена, небольшая часть основной информации. Через 5 часов, которые вам даются на адаптацию к новым обстоятельствам, осмысление полученных сведений и хотя бы некоторую организацию вашего общества - контакт состоится вновь. При следующем сеансе связи в 17:30, вам будет донесена и вторая часть необходимых данных. А также озвучены, обязательные к выполнению - условия и задания вашей миссии. Затем, я отвечу на некоторые вопросы, которые неизбежно у вас возникнут...
  Несмотря на прикованное к экрану внимание и необъяснимые шокирующие слова, которые услышал Андрей, он мимоходом бросил взгляд на окружающих людей. Многие выглядели сбитыми с толку и откровенно потрясенными. На лицах других, застыло явно недоверчивое выражение. Некоторые же вообще, опять впадали в спячку, мягко опускаясь на пол. Видимо, это были как раз те - кто не справлялся с лавиной невероятных фактов, ныне обрушившихся на их психику и сознание. Сам же Андрей, покамест довольно отстраненно воспринимал окружающую действительность - видимо такой была, своеобразная защитная реакция его организма...
  
  Впрочем, поток совершенно фантастических сведений, звучащий с динамиков и проявляющийся на огромном экране телевизора, в текстовом формате бегущей строки, вовсе не собирался прекращаться...
  - Вы находитесь на нашей базе, в одной из параллельных реальностей. Это место, специально оборудовано под один из привычных для вас объектов. Пока покинуть его невозможно, но здесь вам ничего не угрожает. Кроме того, все присутствующие, могут свободно пользоваться любыми вещами и продуктами, находящимися в магазине.
  Инопланетный представитель ненадолго сделал паузу, а потом веско и размеренно заговорил дальше:
  - Вы все, почти погибли в своем мире. Однако в момент неизбежной смерти, были спасены, перенесены сюда и физически полностью восстановлены. Более того, как уже некоторые успели заметить, многие из вас стали на несколько лет моложе и здоровее. С какой целью все это было сделано и какие главные задачи, теперь будут стоять перед вами - сообщу позже вечером, в следующем сеансе связи.
  - Предупреждая возможные вопросы и возникающие сомнения - уточню, что несмотря на видимые регенерационные изменения восстановленных организмов, проявившиеся здесь новые навыки и знания, которые вы у себя обнаружили - нынешние тела и личности, являются подлинными и принадлежат вам с рождения. А в местах вашей гибели на Земле, нами были оставлены, дешевые и примитивные физические биокопии. Принимая во внимания тот факт, что все вы умирали при естественных и трагических обстоятельствах - этого оказалось вполне достаточно, чтобы уцелевшие останки этих "приблизительных тел", удовлетворили формальный "интерес" земных правоохранительных структур. И были потом использованы в траурных мероприятиях и похоронных церемониях, для проведения актов последнего прощания с вашими родственниками. Сразу прошу всех, предельно ясно уяснить сложившуюся ситуацию - невзирая на то, что вам была спасена жизнь, однако вернутся домой на Землю - никто из вас, никогда уже не сможет. На этом пока все.
  После этой завершающей фразы, Голос наконец умолк. Большой плазменный экран телевизора, тоже мигнув последний раз - погас и отключился. И на потрясенных людей, со всех сторон навалилась вязкая тишина.
  Однако продолжалась она недолго. Звук громкого падения и последовавший за ним треск - привлек внимание Андрея. Мужчина повернул голову на шум и увидел, в десятке метров влево от себя - лежащую на полу без чувств молодую женщину, приваленную горкой пластиковой посуды. Очевидно, не выдержав шокирующей информации, она потеряла сознание и падая зацепила стеллаж с товаром. Парень инстинктивно, хотел было двинутся в ее сторону, чтобы как-то помочь. Однако, не успев сделать и нескольких шагов в том направлении, заметил, что к пострадавшей уже поспешили, оказавшиеся в непосредственной близости соседи.
  Невольно выйдя, таким образом из своего закутка, Андрей приостановился и огляделся. Открывшаяся ему "картина" центрального зала - выглядела весьма живописно. Около трех десятков человек - спали или находились без сознания на полу. Остальные люди (которых было, приблизительно вдвое больше, чем лежащих), постепенно выходили из ступора - занимаясь помощью пребывающим "в отключке" соседям, обалдело осматривались вокруг, либо вовсю теребили свои телефоны.
  Механически сканируя окружающую обстановку, Андрей непроизвольно уперся взглядом, в стоящий напротив него, один из массивных стояков зала. Этот квадратный столб, был облицован большими зеркалами и мужчина теперь, заворожено и не отрывая свой взор, смотрел прямо в одно из них. В стекле отражался, в общем то очень похожий на него человек, но как-то вроде... и не совсем. Одежда, спортивная и подтянутая фигура, черты лица...казалось вроде и совпадали, но... Сперва парень, не мог сразу понять - в чем тут дело. Однако уже через минуту, Андрей сообразил - что это он сам и есть, только значительно помолодевший. Исчезла седина на висках, залысины покрылись волосами, разгладились морщины... Видневшийся в зеркале мужчина, выглядел не более чем лет на 27-28. Он непроизвольно потянулся рукой к лицу и коснулся его пальцами. И некоторое время, молча рассматривал свое отражение. Потом закрыл глаза, сжав зубы и кулаки - невольно застонал. Только теперь, Андрей окончательно и со всей ясностью осознал, что раз и навсегда, потерял всех родных и близких... Бесповоротно утратил все, что ему было дорого дома...
  
  

Глава 2. Терминал ожидания

  
  Облокотившись на стеллаж, заставленный различными сортами чая, Андрей размышлял над ситуацией, в которую угодил. После 'заявления представителя Дарнай', прошло полчаса и парень, уже немного пришел в себя. И теперь, созерцая суету в магазине, он заодно пытался анализировать и осмыслить имеющуюся информацию.
  Тем временем, окружающие его люди, испытавшие чудовищный стресс и оказавшиеся в совершенно абсурдных обстоятельствах. Переживающие слом привычной картины мира, перенесшие колоссальную боль от потери дома, родных и близких. И вообще - получившие тотальное потрясение всех основ собственного существования. Вырванные из своей стабильной жизни, да еще попав в столь подвешенное и ненадежное положение, вели себя достаточно предсказуемо, для такой экстремальной ситуации....
  Насколько успел заметить Андрей, количество очутившихся здесь землян - было около ста человек. Приблизительно треть из них, сейчас спали. Среди них в основном, естественно, преобладали женщины. Некоторые из этих людей, заснули еще во время 'информационного ролика'. Другие - видимо были погружены в спасительный сон уже потом, после собственной кратковременной потери сознания, явно не выдержав тяжести свалившихся 'известий'. Правда соседи, уже старались позаботиться о 'пострадавших' - многие спящие, теперь лежали на матрасах, укрытые одеялами, а под головами у них были подушки. Таких постельных принадлежностей, в универсаме хватало.
   Большинство же людей, невольно оказавшихся в этом супермаркете, все-таки находились в бодрствующем состоянии. Но значительная часть из них, выглядели совершенно потерянными, явно пребывая в шоке. Многие же до сих пор, лихорадочно 'мучили' телефоны, недоуменно осматривали себя и странную обстановку вокруг. Кое-кто, в порыве бурных чувств, даже пробовал покинуть магазин. Впрочем, все подобные попытки, заканчивались неудачно. Сразу за витринами маркета, начиналась вязкая молочная мгла. За этим непроницаемым барьером, ничего не было видно. И хотя двери заведения не были закрыты, однако отойти от него дальше 2-3 метров - было невозможно. Человек будто упирался в прозрачно-белую стену - которая пружинисто отбрасывала его обратно назад...
  'Пожалуй, пора познакомится с людьми поближе', - решил Андрей. - 'Не лишним будет узнать, что за народ сюда 'попал' и чего от них можно ожидать. Да и добавочной информацией, разжиться не помешает. Чтобы получше разобраться в окружающей обстановке и понять, как действовать дальше - без этого не обойтись', - подумал он.
  Лезть к землянам, которые еще не пришли в себя или пребывали в шоковом состоянии - парень, естественно не собирался. Это было банально опасно, жестоко и бессмысленно. Поэтому Андрей, обратил свое внимание на тех людей, которые сейчас, активно занимались помощью своим, более слабым соседям, оказавшимся в летаргии. Конечно, возможно, многие подобные 'волонтеры', таким образом, просто пытались отвлечься от 'непонятной действительности' или терзающих воспоминаний о доме, потерянных родных и близких. Либо, это был просто 'гуманный рефлекс' с их стороны - неважно. В любом случае - здесь, шансы на более адекватную реакцию, были гораздо выше.
  
  Заметив неподалеку двух людей, перемещавших с пола на носилки крупную чернокожую женщину, Андрей подошел к ним.
  - Давайте помогу, - предложил он. Затем, деликатно оттеснив хрупкую девушку, сам взялся за ручки носилок. Та, благодарно посмотрела на него, а здоровенный мужик в спецовке и бейсболке, одобряюще кивнул.
  Совместными усилиями, они перенесли спящую негритянку, в дальний угол торгового центра, где были размещены другие 'пострадавшие'. Тут уже был оборудован импровизированный госпиталь. И над подобными 'пациентами', хлопотало несколько людей. Они укладывали их на матрасы, укрывали одеялами, подсовывали под головы подушки...
  - Здесь будет удобно присматривать за ними. И если что - быстро оказать помощь. Да и доносящийся шум из зала, меньше их будет беспокоить, - негромко, но с властными нотками в голосе, произнесла невысокая сухощавая женщина. Рыжеватая, с резкими чертами лица, на вид около тридцати с лишним лет, одетая в темное и строгое деловое платье, которое казалось несколько консервативным для ее возраста.
  'Похоже немка или бельгийка. И явно из начальников. Пожалуй, она на самом деле гораздо старше, чем выглядит. Видимо ее также омолодили', - мелькнула мысль у Андрея.
  - Вы правы мисс. Следует вести себя цивилизовано. Нельзя впадать в отчаяние, пока нас не спасут. Давайте организуем дежурства, чтобы поочередно приглядывать за нуждающимися в уходе, - вежливо проговорил, одетый в безупречный и дорогой костюм, светлоглазый брюнет около 35 лет на вид. Своей чопорной внешностью, он напоминал классического британского джентльмена. Закончив размещать очередного спящего человека, этот мужчина, как раз подошел к ним.
  Стройная и зеленоглазая блондинка лет 22-23, с тонкими чертами лица, у которой Андрей 'забрал носилки' - также рассудительно промолвила:
  - Необходимо озаботится подбором лекарств. Возможно, они понадобятся. Я медик и могу этим заняться.
  - Правильно! Это нужное дело, - горячо поддержала ее, совсем молоденькая шатенка. Девушка очень походила на обычную студентку. На ней были кроссовки, джинсы и легкая бежевая кофточка.
  - Может организуем также и пункт питания? Горячая пища ведь не помешает? - внес предложение еще один, подтянувшийся к группе 'волонтер'. Это был румяный бодренький тридцатилетний толстячек, одетый как владелец небольшой пекарни.
  - Верно! Я помогу вам, - сказал напарник Андрея 'по носилкам'. Своими большими руками, рабочим комбинезоном и красной шеей, похожий на типичного реднека - уроженца Среднего Запада.
  Прислушивавшийся к разговору, человек в камуфляже, в свою очередь, твердым тоном произнес:
  - Необходимо обязательно, составить список ресурсов, которыми мы тут располагаем. И провести опрос людей - у кого, какая профессия, полезные навыки, при каких обстоятельствах они здесь оказались... В общем, постараться собрать побольше информации.
  Андрей скептически взглянул на военного и в сомнении покачал головой:
  - Конечно, мысль очень здравая, но не думаю, что прямо сейчас, стоит активно начинать подобные 'мероприятия'. - Он кивнул на массу растерянного и взвинченного народа в зале, и недоверчиво добавил:
  - Боюсь, немедленная реализация таких шагов - с пережившими чудовищное потрясение людьми, может у многих из них, вызвать агрессивную реакцию. Давайте пока ограничимся, анкетированием здесь присутствующих. Ну и с ревизией материальной базы - надо бы поосторожней и незаметней. Не стоит привлекать внимание, чтобы не провоцировать лишний раз, дестабилизированную психику людей. Те, кто быстрее придет в себя - сами сюда подойдут.
  - Согласен, - проворчал военный. - Будем действовать поаккуратней.
  Наблюдавший за ними 'англичанин', решил взять разговор в свои руки и тактично предложил:
  - Давайте за обедом, познакомимся поближе. Заодно и нужные сведения выясним...
  Распределив между собой обязанности на ближайшее время, люди разошлись.
  
  Где-то через час, они собрались снова. Из небольшой кафешки, находящейся в этом же торговом центре, мужчины притащили столы и стулья. Женщины набрали из холодильников салатов, принесли уже готовую пиццу, расставили пластиковую посуду, сварили кофе, разлили другие напитки. А румяный толстячек и 'реднек', на газовом гриле зажарили чудесных цыплят. Кто-то выставил даже алкоголь, посчитав, что это тоже не будет лишним и может пригодиться....
  Андрей оглядел товарищей по несчастью и покачал головой.
  Несмотря на совместные действия, присутствующие были немногословны. Перенесенные стресс и шок смерти, утрата дома и близких, непонятность ситуации, в которой они оказались... никуда не делись. Просто эти люди, своей 'активностью', попытались отвлечься от боли потерь и странного положения, в которое они угодили. Все ведь по-разному реагируют на подобный 'экстрим'. Кроме того, видимо каждый нашел для себя 'удобное объяснение', произошедшим событиям. И это как-то защищало их психику... Но парня не обманывало, такое внешнее спокойствие соседей. Чувствовалось, что грань душевного равновесия людей, чрезвычайно тонка и они в любой момент могли сорваться. Достаточно было, малейшего повода.
  После того, как все немного перекусили, 'британец', аристократично промокнув губы салфеткой, деликатно проговорил:
  - Предлагаю присутствующим, представиться и немного рассказать о себе.
  Андрей вздрогнул - болезненные и публичные воспоминания о семье, могли 'взорвать' людей. К тому же такие сведения, по большому счету, сейчас были не слишком нужны. Поэтому он поспешил уточнить формат:
  - Думаю, пока достаточно будет назвать имя, возраст, страну, профессию и... кратко обстоятельства гибели.
  Говоря о последнем факторе, он несколько рисковал 'психической стабильностью' нынешних 'коллег', но для анализа ситуации, ему была необходима определенного сорта информация. Не давая никому опомнится, мужчина начал первым:
  - Андрей Бондарь, 48 лет, гражданин Украины, историк, работал в вузе. Был сбит внедорожником прямо на остановке 17 апреля 2021 года.
  Невольно вспомнив фактическую смерть, Андрей поморщился и задумчиво пожал плечами:
  - Хорошо хоть ребенка, успел вытолкнуть из-под колес того джипа.
  Англичанин, окинул его недовольным взглядом. Затем встав из-за стола, с достоинством произнес:
  - Саймон Роуз, 50 лет, подданный Великобритании, - он со значением посмотрел на окружающих и веско добавил:
  - Служил в администрации ее Величества. Погиб в автокатастрофе 15 апреля 2021 года, - он непроизвольно вздрогнул и уже более человечным тоном, сказал:
  - Двое цветных сорванцов, неожиданно выскочили на трассу, я отвернул руль и..., - Качнув головой, он медленно опустился на стул.
  Присутствующие, отводя взгляды, угрюмо молчали. Казалось, они мыслями ушли в себя. Наконец 'немка', подняла голову и четким, но безжизненным голосом проговорила:
  - Меня зовут Ханна Райт. 46 лет. Жила в Германии. Работала руководителем рекламного отдела, в крупной автомобильной фирме. Умерла от ураганного отека легких, 13 апреля 2021 года. - Женщина ссутулилась и отрывисто бросила:
  - Проклятый ковид! Большинство его переносит легко, а некоторым не везет. - Она пожала плечами, однако дальше, уже немного проще, продолжила свою речь:
  - Мы как раз продвигали свою продукцию, в одной из африканских стран. Там нескольких из нас и свалила эта болезнь. Аппаратов для вентиляции легких, в местной больнице катастрофически не хватало. А тут, привезли больных детишек, в критическом состоянии..., - она махнула рукой и уже совсем глухо завершила:
  - В общем, я уступила свою очередь...
  Минуту спустя, светловолосая молодая женщина, которая раньше назвалась врачом, поднявшись, тоже представилась:
  - Ольга Ивашова, 39 лет. Я медик из Беларуси.
  Она немного помедлила и будто вглядываясь в прошлое, с трудом подбирая слова, тихо рассказала свою историю:
  - В соседней квартире, днем случился пожар. Там было двое детей. Я услышала отчаянные крики подростков. Их родители, вероятно дома отсутствовали. Огонь быстро распространялся. Времени ждать пожарников - не оставалось. Лестничная площадка, была уже задымлена. К детям достучаться и дозвониться не вышло. Дверь выбить - не могла. Рядом жильцы, на звонки не отвечали - похоже все находились на работе. Тогда, через свой балкон, я перелезла в эту горящую квартиру. В дыму, споткнулась о лежащую девочку. Подхватила ее, но прорваться к двери - стало невозможно. Там уже все - было охвачено пламенем. Да и быстро открыть, эту бронированную плиту с кучей запоров - я бы скорее всего, не успела. Бросилась опять к балкону - попробовала снова перебраться к себе. Но сорвалась. Это был шестой этаж. Падая спиной - прижала малышку к себе. Надеюсь, она выжила...
  За столом воцарилась тревожная тишина. Казалось, атмосфера вокруг - была пропитана эмоциями боли и смерти. Поняв, что нужно немедленно разрядить обстановку - Андрей налил девушке стаканчик бренди.
  - Примите немного. Это поможет, - предложил он.
  - Похоже нам всем, выпить не помешает, - пробасил 'реднек'.
  Присутствующие, соглашаясь зашевелились. И уже вскоре - напряжение немного спало. Людей, чуть отпустило и они разговорились.
  Здоровяк Том Хенкс, оказался 42 летним фермером из Миннесоты. Правда сейчас на вид, ему казалось не больше 30 лет. Он был придавлен на смерть деревом, когда спасал соседского мальчишку - подлезшего под падающий ствол. Мужчина, после прошедшей бури, с помощью бензопилы, как раз наводил порядок на своем участке.
  Владелец небольшой пекарни и магазинчика, румяный 47 летний толстячок Жан Дюбуа, был из Бордо (правда ныне, его возраст колебался в районе 34-35 лет). Француз погиб во время уик-энда. Прогулочная яхта, на которой он отдыхал со знакомой семьей - ночью попала в шторм, врезалась в скалу и быстро пошла ко дну. Свой спасательный жилет, мужчина отдал тонущей девочке, но сам потом захлебнулся.
  Трагические истории других присутствующих, оказались во многом схожими. Хотя люди происходили из разных стран, имели различные занятия, возраст...
  Так, девушка Камилла Тайлер, оказалась 20-летней студенткой из Канады. Присоединившиеся недавно к 'волонтерам': высокий блондин Гарри Митчел, 47 лет - был австралийским бизнесменом, а 40 летняя колумбийка Тереза Сандо (которой ныне, сложно было дать, более 25 лет) - католической монахиней.
  Не очень приятной неожиданностью для Андрея, стал военный лет тридцати, в камуфляже. Причем то, что он является русским, поначалу не слишком удивило и не смутило парня. По типу лица, мимике и поведению - это и так было заметно. Выходцам из стран бывшего СССР - в целом, несложно было распознать друг друга.
  42-летний Степан Кондаков, оказался майором сил специального назначения, который, прикрывая отход своих товарищей, погиб в Сирии. Недоверие и настороженность офицера, Андрей ощутил сразу же, как тот услышал, что сосед по столу - оказался с Украины. Однако сперва, парень понадеялся на лучшее...
  
  Тем временем, люди от выпитого спиртного и сытной еды, немного расслабились. Завязались осторожные разговоры. Впрочем, от личных вопросов или слишком острых тем, касающихся их нынешнего двусмысленного положения - собеседники, инстинктивно старались воздержаться. Хотя полностью избежать этого, все равно не удалось...
  - Немного странный магазин - не находите? - заметил Гарри Митчел, (выглядевший теперь, годков на 33-34). - Даже беглый осмотр, немало удивил меня. На вид - достаточно типичный торговый центр, правда какой-то слишком уж мелковатый. Однако складывается впечатление, что тут выложены вещи и продукты всех стран, в которых есть подобные супермаркеты. По крайней мере, находящиеся товары - представлены с названиями на разных земных языках. Правда все они здесь, в очень малых количествах.
  - Да, необычный универсам, - задумчиво согласилась Ханна. - Некоторых отделов вообще нет. К примеру, парфюмерии, постельного белья или детских вещей. А вот туристического снаряжения - непропорционально много.
  - Тут вообще, полно непонятного! - потирая шею, возбужденно бросил Дюбуа. - Взять тот же генератор - совсем неясно, от чего он работает.
  - Сеть не ловит, интернета и радио тоже нет, - взволнованно качая головой, произнесла Камилла.
  - Отсюда, не только невозможно ни с кем связаться, но и уйти нереально, - хмуро обронил Степан. - Хотя оба выхода - служебный и центральный - открыты. Я сам проверял - словно сквозь вязкий белый кисель идешь. А он все плотнее и гуще. В конце концов - тебя будто что-то, выталкивает обратно.
  Присутствующие, ненадолго, растерянно умолкли.
  - Чертовы рептилоиды, это все их штучки! Вытащили нас сюда, для своих проклятых опытов! - наконец не сдержавшись, в сердцах высказался фермер.
  - Вы что же, верите в зеленых человечков? В то, что нам тут наговорили? - раздраженно возразил француз. - Да никакие это не инопланетяне! Держу пари, что это проделки правительства или некой международной корпорации. Решили поставить на нас эксперимент!
  - Скорее, это какая-то преступная организация, - рассудительно произнес Саймон Роуз. - Располагающая очень большим научным потенциалом, огромными ресурсами и широкими возможностями.
  - Действительно, очень похоже на то! - эмоционально поддержала его Камилла.
  - Кто бы это не провернул, нам нужно быть настороже, - сдержанно заметил Кондаков.
  - Но ведь нас спасли? Да еще таким, весьма необычным образом, - неуверенно заметила Ольга, несколько смутив окружающих.
  - Тут явно промысел Божий, - смиренно произнесла Тереза.
  - Это неизвестно мисс, - пробормотал Митчел. - Во всяком случае, никто просто так, ничего делать не станет.
  - Полагаю, что мистер Хенкс, в основном прав, - глухо проронил Андрей.
  Он покачал головой и меланхолично, про себя промолвил:
  - Вылечить и омолодить людей, вбить им знание неизвестного языка и грамматики, поставить непонятный барьер... Нет, на такое на Земле, пожалуй, никто не способен.
   Украинец сказал это очень тихо, но все присутствующие, отлично расслышали его слова. Они обескураженно отводили глаза, внутренне не желая принимать чудовищную реальность. Любое 'земное объяснение', случившихся невероятных событий - казалось им менее страшным, чем ужасная неизвестность...
  
  

Глава 3. Земляки

  
  После 'обеденного разговора', огорченные и расстроенные люди, постепенно разошлись. Многим захотелось побыть в одиночестве.
  Через час, к задумчиво созерцающему суету магазина Андрею, подошла Ольга. Некоторое время, она тоже молча наблюдала за людьми в зале, а затем, негромко проговорила:
  - Думаете, нас не ждет ничего хорошего?
  Парень, скептически улыбнувшись, несколько туманно сказал:
  - Скорее всего, производится некий отбор. А в абсолютный гуманизм, я не верю.
  Девушка, удивленно вскинула на него глаза.
  - Какой отбор? - взволнованно спросила она.
  Собеседник вздохнул и нехотя ответил:
  - Предположительно - поиск, подходящих им людей. Все признаки указывают на это.
  - Что вы имеете ввиду Эндрю? - заинтересовался подошедший Митчел. - Прошу прощения мисс, - извиняясь, кивнул он Ольге.
  Андрей пожал плечами и довольно безрадостно произнес:
  - Ну вы же заметили, что у всех попавших сюда - есть некоторые общие черты. Земной возраст 'спасенных', был от 20 до 50 лет - не больше и не меньше. Они все, погибли неестественной смертью, при трагических обстоятельствах. А главное - так или иначе, пожертвовали собой, ради спасения других людей.
  - Да, любопытные критерии, - раздумывая, согласился австралиец.
  - Но почему людей, держат в каком-то магазине, в достаточно дискомфортных условиях, да еще и 'в подвешенном состоянии'? - недоуменно осведомилась, присоединившаяся к собеседникам Ханна Райт.
  Украинец, в ответ на это, размышляя проговорил:
  - Похоже здесь, находиться, только промежуточный пункт, для предварительно отобранных кандидатов. Возможно - временная станция сортировки, для прибывшего человеческого материала. В общем, видимо, что-то в этом роде. А почему именно магазин... Ну людей то набрали, со всех уголков Земли - несхожих культурой, расой, мировоззрением... Короче, у них масса отличий между собой. Но вот супермаркеты, сейчас, в эпоху глобализации и рынка - во всем мире, в принципе стандартны. И везде, люди их постоянно посещают. Так что универсальный магазин - для большинства землян, довольно обыденная и относительно комфортная среда. Поэтому, такой объект, более-менее удобен и подойдет, для временного содержания кандидатов - из любых концов земного мира. Независимо от страны происхождения, особенностей климата их Родины, или быта попавших сюда людей - им всем, тут будет привычно. К тому же такое место, вызывает у людей - меньший психологический стресс. Опять же, необходимые вещи и продукты - как знакомые всем типовые, так и на любой вкус - прямо под рукой...
  - Да уж... - Непроизвольно провела по лицу Ханна. А потом, взглянув на Андрея и Ольгу, иронически хмыкнув, немного язвительно отметила:
  - А отчего, на ваш взгляд, они омолаживают людей, так 'неравномерно'? Некоторых сразу лет на 15-20, а других - значительно меньше.
  Андрей криво улыбнулся:
  - Кто его знает, какие тут факторы будут определяющими. Можно условно допустить, что для регенерации каждого человека, выделяется одинаковый объем энергии. Однако, у всех взятых людей - повреждения при смерти, имеющиеся болезни при жизни, изношенность организма... - были разные. Поэтому, одним, хватает стандартного 'лечебного пакета' на большее омоложение, а другим - на меньшее. Приоритетом, ведь наверняка, выступает ликвидация ущерба здоровью кандидата, полученного им во время гибели. Потом, видимо, происходит излечение хронических и других болячек человека, которые он имел при жизни. А уж затем, остаток 'лечебного пакета' - похоже, идет на омоложение. Как бы то ни было, насколько я заметил - подбирают людей, для которых расхода лечебной энергии должно хватить, чтобы стало возможным омолодить их, хотя бы до 35 лет.
  - Впрочем, - украинец окинул собеседников, хмурым взглядом и невесело добавил:
  - Думаю, нам в любом случае, придется расплачиваться за подобные плюшки.
  Окружающие молча переглянулись.
  - Ну и зачем они набрали людей? - прервала наконец, воцарившуюся паузу Ольга.
  Андрей только пожал плечами:
  - Может им нужны поселенцы, для колонизации, неудобных для них миров. Либо, для определенных работ, хотят нас законтрактовать. Да мало ли, какие могут быть цели...
  От тревожных мыслей, парня внутри неприятно передернуло, однако он поднял голову и тихо сказал:
  - Но все же полагаю, не исключено, что некоторую свободу выбора, они нам вероятно оставят.
  - Почему вы так считаете? - живо отреагировал Митчел.
  Бондарь в ответ, кивнул головой, указывая в сторону центра магазина:
  - Тогда вряд ли бы, имело большой смысл, устраивать тут длительный 'зал ожидания'. Да еще непосредственно здесь, будить и информировать людей. Проще было, их в спящем виде, сразу направить в пункт назначения. К тому же, этот Галактос, говорил о какой-то, предстоящей нам миссии. Так что возможно, отбор еще не закончен...
  
  Спустя пару часов, почти все спящие люди уже проснулись. Большинство из них, постепенно разбрелись по магазину. Ольга, Андрей и Том - освобождали площадку, скатывая матрасы и убирая одеяла.
  Закончив свое дело, Хенкс, немного стесняясь, но с любопытством спросил:
  - А вы сами, откуда Эндрю? Да и название вашей страны, мисс, - извините, но мне, ни о чем не говорит.
  Украинец в ответ улыбнулся и добродушно посмотрел на здоровяка. Отлично понимая, что этот типичный американец из глубинки, кроме своих местных проблем, никакими абстрактными вещами и в особенности мировой географией - конечно же, никогда не интересовался.
  - Мы из Восточной Европы. В общем, это рядом с Россией, - ответил парень.
  - А... понятно, - неопределенно протянул Том. Затем, скосив глаза вправо, заметил:
  - Вон кстати и ваш русский сосед к нам идет.
  Все повернули головы в ту сторону - и действительно, вскоре к ним подошел Степан Кондаков. Это был высокий и крепкий, светловолосый мужчина лет тридцати. Волевой подбородок и жесткие скулы, придавали мужественности его худощавому лицу. В синих колючих глазах, проглядывали настороженность и недоверие.
  Он приветливо улыбнулся Ольге и внимательно посмотрел на Андрея.
  - Ну здравствуйте земляки, - нейтрально проговорил россиянин. Затем, смерив глазами американца, кивнул на украинца и белоруску и негромко сказал:
  - Можно, нам тут самим, втроем потолковать?
  Хенкс, взглянул на собеседников и не увидев возражений с их стороны, только пожал плечами:
  - О'кей, - произнес он и ушел.
  
  Степан оглядел, стоящих перед ним людей. Изящная девушка, казалась понятной и предсказуемой. А вот встретившись взглядом, со стройным и крепким шатеном - Кондаков почувствовал напряжение. Карие глаза украинца, выражали иронию и невозмутимость.
  Россиянин деликатно пожал руку Ольге и повернувшись к Бондарю, испытующе поинтересовался:
  - Так значит, ты с Украины? А точнее?
  Андрей спокойно пожал плечами:
  - Из Киева.
  Степан еще больше насторожился, но пока был хладнокровен. Тестируя своего визави, он с некоторой колкостью спросил:
  - Выходит из столицы? Ну и как там живется? Понравилось быть 'незалежными'?
  Украинец язвительно вернул:
  - А что, нужно стать 'залежными'? От вас? Думаешь тогда нам, лучше будет?
  Он приостановился и осуждающе покачал головой:
  - Впрочем, Россия в Украину и так сама лезет - даже не спрашивая мнения украинцев...
  Кондаков вспыхнул и начал заводиться:
  - Мы защищаем жизнь и права русских людей!
  Андрей, скептически хмыкнул в ответ и язвительно сказал:
  - Говоришь, защищаете русских людей. Что ж вы у себя дома, их сначала не защитили? Ваше коренное население - бедное, ограбленное и бесправное. Совершенно беспомощное, перед властью и олигархами. Даже Кавказу, фактически платите дань. И что-то незаметно, чтобы толпы русскоязычных из той же Прибалтики или даже нашей Украины, стремились массово перебраться в Российскую Федерацию. Видимо, не сильно их там 'угнетают', как вещает ваша пропаганда - тебе не кажется? А вот из самой РФ, прямо десятками тысяч, почему-то эмигрируют за кордон, причем именно русское население. Похоже, им 'русский мир' - даже в самой России не нравится? И знаешь - подобное, совсем не неудивительно - поскольку даже вашу столицу, многие уже Москвабадом называют.
  Украинец сделал паузу, равнодушно пожал плечами и глядя на разъяренного россиянина, ехидно добавил:
  - В Сирии и Ливии - ты тоже русских защищал? Или экономические интересы ваших нефтяных олигархов и властные амбиции чиновных бонз?
  Кондаков злобно вскинулся:
  - Я отстаивал интересы России! Мы давили террористов на дальних подступах. Да и амбиции пиндосов, нужно было окоротить. Везде они свой нос суют. В Прибалтике, на Украине, в Молдавии и даже в Белоруссию - янки уже лезут. Настраивают население против русских, оболванивают людей своей пропагандой, покупают там правительства и элиты. Да и Россию, хотят подчинить и присвоить наши ресурсы. Мы фактически - в кольце врагов.
  Андрей устало махнул рукой:
  - Ну, если у вас, столько недругов кругом - так может дело в вас самих? Не находишь? Зачем кому-то сейчас, захватывать ваши ресурсы? Ваши олигархи и чиновники - и так, все что возможно, продают и вывозят на Запад или Восток. И кстати, вырученные деньги - хранят там же. О чем тут говорить, если даже значительная часть, средств вашего Стабфонда - вложена в западную экономику. Что касается Украины, то не нужно было лезть на Донбасс и в Крым.
  - Крым - это российская земля! - безапелляционно прервал украинца Степан. - Там живут русские люди, которые захотели воссоединиться с Родиной. И мы их защитили! Так что, по справедливости - Крым наш! - твердо сказал Кондаков.
  Бондарь сдвинул брови и хмуро ответил:
  - Подлость и вероломство - не может быть справедливым. И ты еще возмущаешься, отчего украинцы, теперь вас не любят. Даже если оставить за скобками, войну на Донбассе. Вы ведь наплевали на договора и ударили в спину братскому соседу, в минуту его слабости - это ли не вероломство? Напомнить? Ваша РФ, заключила с Украиной, как минимум два договора - в которых, признавала ее территориальную целостность и неприкосновенность. При Ельцине и при Путине. А был же еще и Будапештский меморандум - в нем Украине, в обмен за отказ от ядерного оружия, вы гарантировали ее земли, независимость и суверенитет.
  Степан только небрежно отмахнулся:
  - На Украине, произошел государственный переворот - и Россия, не признала вашу хунту, так что все эти соглашения, стали недействительным.
  Андрей издевательски фыркнул:
  - Да? Все в мире признали, а вы - нет? Впрочем, ваш Путин, захапав Крым - затем, вполне себе тоже признал новое украинское правительство. Несмотря даже, на войну в Донбассе. Сначала малость повременил - чтобы присвоить себе кусок чужой земли - а потом ведь признал - и 'только в путь'.
  Глаза Кондакова налились кровью, он просто выплюнул слова изо рта:
  - Все эти договора и международное право - туфта! Тем же американцам, когда им нужно - на все это плевать. Вон, в Косово - почти так же было. Получается америкосам и гейропейцам можно - а России нет? Двойные стандарты? Да?!
  Украинец, саркастически парировал:
  - Право и договора - фигня, говоришь? И Крым, утверждаешь - вы справедливо забрали? Ну, ну. Вот только теперь, верить вам никто и никогда не будет. И еще - понимаешь ли, вы создали страшный прецендент. Опасный, прежде всего для вас. Если завтра, к примеру - те же китайцы, захотят также, провозгласить суверенитет Приморья? А ведь частично эти земли, раньше им принадлежали, да и китайцев там уже полно! Или финны - потребуют Выборг? А немцы - Калининград?
  Майор в ответ, жестко проговорил:
  - Пусть попробуют - мы ядерная держава! Всегда сможем защитить себя и союзников.
  Бондарь, лишь едко заметил:
  - Серьезно? Думаю, армяне теперь, тоже очень сомневаются, в надежности союзнических гарантий России.
  Спецназовец, только насмешливо взглянул на своего визави:
  - Ерунда. Армяшек следовало проучить. А вообще: все эти бумажные договора, гарантии и меморандумы - только фиговый листок. Лицемерная подтирка. Сильные государства, в своих интересах, когда возникает необходимость - всегда их отбрасывают. Мы тоже так сделали - но с благородной целью: восстановить справедливость и спасти соотечественников. Запомни парень: всегда и везде - реально считаются только с силой.
  Андрей в ответ, лишь покачал головой и ядовито прокомментировал:
  - Цель оправдывает средства? Ну что ж - это не ново.
  А потом, взглянул на православный крестик, видневшийся, из-под тельняшки военного и тихо произнес:
  - Бог не в силе, а в правде.
  Степана охватил гнев, он и так едва сдерживался, в разговоре с этим 'укропом'. Перед его глазами, стояли погибшие на Донбассе товарищи, обездоленные местные жители и полностью разрушенный регион... Мужчина сжал кулаки. Руки давно чесались проучить хохла. Его удерживало, только присутствие рядом Ольги, ошеломленно смотрящей на них. Но всему есть предел. Спецназовец смерил глазами этого болтуна, с отлично подвешенным языком - сейчас он преподаст ему хороший урок.
  - Я бы на твоем месте - не рисковал, - глядя прямо в глаза майору, спокойно сказал Андрей.
  Россиянин еще раз, оценивающе взглянул, на стоящего перед ним человека и презрительно усмехнулся. Правда украинец, выглядел крепким и мускулистым, но Степан абсолютно не сомневался, что легко его 'сделает'. Хотя похоже, этот доцент, не пренебрегал спортом и следил за своим здоровьем. Ну и плевать. Видал он таких спортсменов и атлетов, любителей ЗОЖ. И вообще - спорт и прикладная боевая подготовка - это разные вещи. А Кондаков, в совершенстве освоил умение убивать - как в рукопашной схватке, так и с оружием.
  - Думаешь, не справлюсь? - насмешливо заметил он.
  - Со мной? Возможно, - пожал плечами Бондарь. - Но вот с ними, - он мотнул подбородком, в сторону экрана телевизора в зале. - Вряд ли.
  - С чего бы им вмешиваться? - немного удивленно, спросил спецназовец.
  Андрей, иронично улыбаясь, лишь покачал головой:
  - Ну пораскинь мозгами - они, с немалыми затратами, отыскали себе необходимые кадры на Земле, капитально потратились на их спасение, прикрытие, эвакуацию, лечение и омоложение. И думаешь теперь, так просто и безнаказанно, дадут портить свои 'приобретения'? Да и вообще, допускать тут какие-либо эксцессы, ломающие им сценарий вербовки. Они, вон даже тех людей, которые совершенно непроизвольно, от переживаний тут срывались в истерику - сразу 'усыпляли'. А как отреагируют на сознательную и опасную агрессию - хочешь на себе проверить?
  Степан скрипнул зубами и выругался. Играя желваками, он ненавидящим взглядом сверлил украинца. Затем, ледяным тоном, процедил:
  - Черт с тобой. Но если потом, попадешься у меня на пути - пеняй на себя.
  
  После стычки с россиянином, Андрей отошел к стеллажам и задумчиво присев, стал опять наблюдать за людьми в магазине. Впрочем, скоро, он погрузился мыслями в себя. Ему было грустно. Снова навалились воспоминания, о навеки утраченной Земле, потерянной Родине, доме, семье, близких и друзьях. Ведь все они, считают его погибшим. Наверное, уже даже похоронили...
  В невеселых размышлениях - время прошло незаметно. Украинец, мельком взглянул на циферблат - до нового сеанса связи с Галактосом - оставалось всего полчаса.
  Вновь, неприметно, подошла Ольга. Присев рядом с парнем, она долго молчала. Вдруг неожиданно, девушка тихо спросила:
  - Слушай, ты полагаешь нас полностью излечили?
  Андрей неопределенно пожал плечами:
  - Думаю да. Им в любом случае - нужен качественный человеческий материал. Они и так, сильно потратились на спасение и эвакуацию 'кадров'. Какой смысл, глупо терять вложенное, из-за экономии на мелочах.
  - А почему тебя, это так интересует? - взглянул он на девушку.
  - Да, так... Неважно, в общем, - вильнула она глазами в сторону.
  Затем, грустно посмотрев на Андрея, задала неудобный вопрос:
  - Зачем ты так, со Степаном? Я разговаривала с ним. Он хороший. Честный и порядочный. Через многое прошел и остался человеком. У меня ведь отец, тоже военный - и я его понимаю.
  Андрей вздохнул:
  - В чем-то, конечно, хороший. Но он - реально болен. Его сознание - искажено пропагандой, отравлено войной, агрессия так и прет...
  Женщина, продолжительным взором, посмотрела на украинца:
  - Знаешь, у нас в Белоруссии, русских считают братским народом. Вместе живем - и все к друг другу, очень доброжелательно относятся. Вообще, не делят на своих и чужих. И между нами, обычно никаких разногласий не бывает.
  Бондарь в ответ, лишь покачал головой:
  - У нас тоже, раньше в основном, хорошо относилось к России. В Украине, живет полно русских. И вообще - все давно перемешались. Большинство людей - общаются на русском языке. Но в последние годы - все изменилось.
  Он бросил взгляд на девушку и тихо произнес:
  - Когда в твой дом, нагло вламываются с войной, захватывают родную землю, грубо нарушают договора и предают доверие, да еще потом лгут, давят и обливают грязью - отношение, знаешь ли, невольно меняется. Между прочим, многие ребята из наших добровольческих батальонов - даже украинский язык не знают. Общаются на русском. Там кстати, служит немало, именно русских по национальности граждан Украины. Про ВСУ, я и не говорю.
  Он на минуту задумался, а потом подняв голову, спокойно сказал:
  - У вас также, ситуация была бы схожей - если бы Россия, проделала такое с Беларусью. Просто Кремль считает, что вы и так, в значительной мере, под контролем РФ. Да и ваш властолюбивый Бацька, категорически не желает делится властью - ни с Путиным, ни со своим народом. Совсем на старости лет, Лука сбрендил. Сперва ограничивался 'перетрахиванием' парламента, а теперь, со своими ментами - всю страну насилует.
  Ивашова возмущенно вскинулась:
  - Что ты понимаешь! От Деда, конечно, многие устали. Но у меня отец офицер, а брат - работает в милиции. Все не так просто! Не разбираешься в наших реалиях - не лезь!
  Андрей только пожал плечами:
  - Да я и не лезу. Украина, к слову, также в белорусские дела не вмешивается. А вот Москва, прямо и недвусмысленно, поддержала спятившего диктатора. И политически, и деньгами, и силовиками...
  Ольга порывисто встала и не оборачиваясь, ушла.
  Мужчина проводил ее задумчивым взглядом и укоризненно покачал головой.
  Однако, неожиданно раздавшийся громкий голос - сразу же заставил его позабыть об удалившейся женщине и полностью переключил все внимание украинца.
  - Внимание земляне! - гулко прозвучало в зале.
   Широкий плазменный экран телевизора, размещенный под потолком в центре магазина - тоже замерцал и включился. Галактос вновь вышел на связь...
  
  

Глава 4. Двуликий Янус

  
  - Для начала, сообщу некоторую общую информацию. Имеющую непосредственное отношение, к вашему 'спасению', переброске в этот мир и предстоящей миссии, - голос Галактоса, был совершенно холодным и беспристрастным.
  Андрей огляделся - похоже, что все, находящиеся в магазине земляне, сейчас пребывали в центральном зале универсама и с волнением смотрели на светящийся экран монитора, напряженно прислушиваясь к речи инопланетянина.
  - Развитие вашей земной цивилизации, подошло к определенному пределу. За которой ее ждет, или переход на новый, высший виток спирали эволюции. Либо, что выглядит намного более вероятным - гибель или откат, в регресс и деградацию. На вашей Земле - подобное, случалось уже неоднократно. Причем крах, может произойти, вовсе необязательно в результате ядерного или биологического апокалипсиса. Хотя уровень духовного развития и сознания землян, явно не соответствует разрушительной мощности вашего научно-технического потенциала. Впрочем, очень возможен и более 'мягкий', социальный срыв в дикость. Как это произошло, после заката античной цивилизации. Тем более, что ведущая на Земле, западно-христианская культура - явно выработала свой ресурс. В общем, в любом случае, негативные тенденции - преобладают. Перспективный прогноз - откровенно тяжелый.
  Галактос сделал небольшую паузу, давая людям проникнуться услышанным, а затем веско продолжил:
  - Однако недавно, ситуация для Земли, еще более усугубилась и стала непосредственно угрожающей. Времени исправить положение - у землян совсем не осталось. Поскольку, не позже, чем через месяц, в ваше небесное тело, врежется огромный метеорит. Его удар, будет эквивалентен взрыву тысячи атомных бом. Кроме того, результатом такого столкновения - может стать изменение магнитных полюсов. Со всеми вытекающими последствиями - огромными цунами, вулканическими извержениями, землетрясениями, радикальной сменой климата, образованием плотного пылевого облака над планетой... В общем, 99,9% населения - не выживет.
  - Так отчего же, вы не поможете нам?! Если вы такие могучие, высокоразвитые и гуманные? - не сдержавшись, эмоционально вскричала Камилла.
  Несмотря на то, что его без разрешения прервали, как ни странно - представитель дарнийцев, все же ответил:
  - На данном этапе вашей цивилизации - никто, не имеет права вмешиваться в ее судьбу. Духовные законы Вселенной - этого не позволяют. Поскольку подобные действия, нанесут страшный вред и спасителю и спасенному.
  - Почему? - удивленно воскликнула Ольга.
  Казалось в тоне Галактоса, появились снисходительные нотки:
  - Пока человечество, было на ранней стадии развития, плохо знало законы бытия, не осознавало последствия своих поступков, не имело исторического опыта... - вас не раз спасали, подстраховывали и просвещали... К тому же, спрос с молодой цивилизации - как и с ребенка - всегда невысок. За свои ошибки - он ведь тоже, не несет полной ответственности. Однако, сейчас - ситуация кардинально иная. Разве земляне не сознают - последствия использования ядерного оружия? Или не понимают - губительности войн? Безудержного уничтожения природы? Не знают основных этических норм? Тем не менее вас, это абсолютно не останавливает и не смущает. Какой смысл, говорить вам то, что вы и сами прекрасно видите? Или полагаете, мы должны, нейтрализовать ваших властолюбивых лидеров, либо 'гасить' агрессивные государства? Укротить жадные корпорации? Так им на смену - немедленно придут другие. Они ведь плоть от плоти - вашего человечества! Может нужно напугать вас - и заставить жить в страхе и под контролем - 'на поводке'? Но, не говоря уже о том, что подобное насилие неэтично и вызовет лишь агрессию землян - это будет просто неэффективным и в конечном итоге, бессмысленным. Да еще и капитально, затормозит ваше развитие.
  Космит, ненадолго прервался, а потом терпеливо, как малым детям, продолжил свои разъяснения:
  - Поймите - если кто-то 'высший', будет постоянно исправлять ваши ошибки и преступления, или спасать вас, от их болезненных последствий. То вы, будете обречены - потом совершать их, вновь и вновь. К тому же, еще и со своими возросшими технологиями, и усовершенствованным оружием. То есть, такая 'помощь' извне - будет наносить огромный вред - прежде всего вам самим. Ну и соответственно, окружающей природе и миру также - фактически поощряя, ваши разрушительные тенденции. И та цивилизация, которая будет вас выручать и помогать - получается автоматически, причиняет всем громадный вред. Приносит беду. И вам, и Вселенной, и себе. Поскольку становится соучастником зла. Подобное, справедливо карается законами Вселенной. Как там у вас говорится: 'Ни одно доброе дело - не остается безнаказанным'?
  Люди подавленно молчали. Наконец Ханна, тихо произнесла:
  - Но ведь сейчас, речь идет, о практически тотальной гибели населения. Шансов возродиться, у нас - почти не останется. А главное - в чем дети то виноваты? Почему такое радикальное наказание?
  Представитель дарнийцев - безучастно проговорил:
  - Агрессивная энергетика человечества, его эмоции эгоизма и алчности - слишком возросли. Они пропитали всю ноосферу Земли, активно излучали разрушительные эманации в космическое пространство... В конце концов, Вселенная - превентивно и отреагировала. Это заслуженная карма и не более того.
  - Значит, наше положение безвыходное. Земля обречена... - с безнадежным видом, прошептала Тереза.
  - Закон причины и следствия, награды и воздаяния - нерушим и универсален. Это один, из основных столпов бытия и развития Мироздания. Принцип гармони и баланса. Он мудр и справедлив. И касается как отдельных сущностей, так и целых цивилизаций, - назидательно прозвучал голос Галактоса.
  - Однако возможно, надежда на спасение все-таки есть? - Напряженно размышляя, заметил Андрей. - Ведь не зря же, вы нам это рассказываете? Какой смысл - тратить время, 'просвещать' и разжевывать подобную информацию людям, которых вы сразу предупредили о том - что на родную планету, они в любом случае, больше вернуться не смогут.
  Не отрывая взгляда от экрана, Бондарь сокрушенно покачал головой и тихо добавил:
  - И этот шанс, для человечества - похоже связан с нами?
  Внезапно раздавшийся в пространстве, гулкий скрипучий хохот - словно острый нож, полоснул по натянутым нервам, доведенных до полного отчаяния людей.
  - Оказывается, некоторые из вас - совсем не лишены, определенной интеллектуальной проницательности, - иронично заметил дарниец. - И пожалуйста, не обращайте особого внимания на этот смех. Чувство юмора - присуще всем разумным. А как я погляжу, весьма неприятная для вашего восприятия модуляция - вызвана чисто техническими моментами. Неэффективность преобразователя. Непросто, знаете ли, адекватно передавать в понятном для вас виде - такие сложные эмоциональные проявления.
  Люди смущенно переглянулись...
  
  - Да, возможность спасти ваше человечество - действительно существует, - через некоторое время, продолжил Галактос. - И она, непосредственно связана, с вашим нынешним 'спасением' и нахождением здесь.
  Он немного помедлил и объяснил:
  - Высшие цивилизации, конечно, легко могут оказать помощь и отвернуть метеорит. Это технически для нас нетрудно. Однако...
  Дарниец, сделал драматическую паузу:
  - Но для этого, необходимо, чтобы Вселенная, выдала землянам -определенный кредит доверия. Иными словами - вы должны попробовать, немного скорректировать карму Земли. Продемонстрировать - что человечество, хотя бы потенциально, может исправиться в ближайшем будущем. Тогда - нынешняя, безнадежная ситуация - изменится. Лишь в этом случае - выручить вас, не нарушая основных духовных законов бытия, станет реально возможным для космитов.
  - И как, можно добиться, такого положения вещей? - скептически поинтересовался Саймон Роуз.
  - Теоретически - на первый взгляд, это кажется несложным, - саркастически сказал Голос. - Землянам, лишь нужно проявить альтруизм и жертвенность. Показать, высокий уровень развития личности и соответствие этическим критериям Вселенной. Имеются ввиду, не только интеллектуальные и физические способности, навыки и знания человека, сколько его гармоничные духовные, волевые и психологические показатели. Причем тут, важна выборка людей - взятых в основном, именно из среднестатистической массы населения Земли.
  - А нельзя ли, поконкретней? - несколько раздраженно, спросил Кондаков.
  - Да, пожалуйста, - невозмутимо ответил инопланетянин. - Сообщество высших цивилизаций, курирующих Землю, предоставляет человечеству шанс на спасение. Механизм прост - из среды землян, отбирается сотня представителей разных стран и народов. Эти люди, подвергаются определенным испытаниям и вызовам. Они будут вынуждены, постоянно делать выбор и предельно проявлять свои качества. Рисковать жизнью... В общем - все это сделано для того, чтобы максимально проявить суть человека и выявить его 'уровень'.
  - Вы пройдете несколько миров, где вас будут ждать, разные опасности и искушения, - продолжал Галактос. - Между прочим, сразу предупреждаю - все будет абсолютно реально и по-настоящему - страдания, боль, муки, смерть. Риск страшного рабства или бесповоротной гибели. И не только физической.... Проходя через испытания и преодолевая препятствия - вы будете по-разному реагировать и проявлять определенные эмоции. Последствия ваших мыслей и поступков, отразятся на ткани бытия. В конечном итоге - все это и совокупность энергетики, излучаемой вами во время похода, даже если вы и не выживите - и станут той гирькой, что окажет решающее воздействие на судьбу Земли. Или, если хотя бы один из вас - одолеет весь путь до конца и окажется достойным, то и в этом случае - человечество тоже будет спасено.
  Завершая свою речь, дарниец, с сомнением в голосе, заключил:
  - Хотя, должен откровенно предупредить, что шансы у вас невелики. По крайней мере, последний раз - 12 тысяч лет назад, представителям землян, не удалось предотвратить катастрофу вашей планеты. Впрочем, также порожденной, негативной деятельностью тогдашнего человечества. Кстати, в ту пору на Земле, это выразилось во всемирном потопе и гибели Атлантиды.
  
  - Выходит, именно для этого нас выручили, вылечили и омолодили, - покачав головой, негромко произнес Митчел. - Но фактически, все мы обречены. И похоже выбора - вы нам не оставили. Всего лишь сделали, своеобразную отсрочку от смерти.
  - Выбор есть всегда, - прозвучал холодный голос сверху. - Он отсутствует, только у мертвых. Если бы вас, не спасли от смерти или потом оставили на Земле, покинув почти на верное уничтожение - тогда да, можно было бы признать вашу правоту. Поймите - принцип свободы воли, для каждого разумного существа - есть основополагающим во Вселенной. И мы его также, неукоснительно соблюдаем. И нарушать этот закон, в отношении вас - тоже никто не станет. Кроме того, принять на себя смертельную задачу, чтобы попытаться спасти свою цивилизацию - возможно только добровольно. Это одно, из непременных условий миссии. Поскольку, вынужденный вариант - окажется совершенно бессмысленным и никак не изменит судьбу Земли. Впрочем, пройти весь путь до конца, в таком случае - для подобного кандидата - будет абсолютно нереально.
  - Вы хотите сказать, что мы можем отказаться от этой роли? - хладнокровно поинтересовался, высокий чернобородый мужчина.
  - Ну, если вам безразлично человечество - то в принципе, да, - насмешливо ответил инопланетянин.
  - Неужели вы согласитесь, из страха за свою жизнь, обречь на погибель не только дорогих вам людей, но и весь наш мир? - горячо воскликнула, глядя прямо в глаза, задавшему малодушный вопрос человеку, миниатюрная и хорошенькая брюнетка.
  Но тот ей, совершенно спокойно ответил:
  - Страх перед смертью мисс, тут совершенно ни при чем. Человечество погрязло в грехе и разврате. И то, что Всевышний решил наказать его и очистить Землю - ожидаемо и справедливо. Праведники, в любом случае, спасутся. Мешать же исполнению предначертанного - кощунство. Надеюсь, новые люди, которые вновь заселят планету - будут лучше следовать божественному предназначению.
  Схожую позицию 'невмешательства', заняла и крепкая рыжеватая женщина. Поддерживая предыдущего 'оратора', она высказалась без обиняков:
  - Все равно ведь, западная цивилизация, под влиянием безудержного потребительства, алчного капитализма, милитаризма и либеральной вседозволенности - вырождается и разлагается. А иные земные культуры - агрессивны и нетерпимы. Даже если и удастся сейчас, временно спасти нашу планету - в конечном итоге, это не поможет людям. Так как деструктивные тенденции, неумолимо ведут человечество к гибели. Об этом, кстати, недавно и Галактос говорил. Возможно, новое земное население - будет более справедливым и духовным.
  После этого, на некоторое время, в зале наступила тишина. Земляне переосмысливали услышанное.
  - Голимое палево! Так что, действительно - можно реально соскочить с этой 'темы'? И остаться живым, и на свободе? - наконец попытался уточнить у дарнийца, жилистый мужчина, с синими наколками на руках.
  - Ну, все не так просто, - несколько неопределенно бросил космит.
  - Кто бы сомневался, - пробормотал Том Хенкс. - Вход доллар, а выход - два.
  - Что вы, имеете ввиду? - с тревогой в голосе, спросил дарнийца Жан Дюбуа.
  И Галактос, ничего не скрывая, без промедления ответил:
  - Только то, что вы - исходя из вашей кармы - должны были погибнуть. Мы вас спасли. Хотя конечно, это стало вообще возможным - исходя, из совершенного каждым из вас, героического поступка. Тем не менее, даже несмотря на это - ваша смерть, представлялась неизбежной, хотя посмертие - несомненно, изменилось бы в лучшую сторону. Но, частично ваш подвижнический альтруизм, а главное - возможность привлечения вас, к смертельно опасной и благородной миссии - дали возможность, сохранить вам жизнь. Однако, как вы понимаете, это все равно - был своеобразный аванс. Вам, в любом случае, придется его отрабатывать. И чем больше жертвенности, рискуя своей жизнью, проявляет человек - тем быстрее гасит свою задолженность перед Вселенной. Поэтому те люди, которые бескорыстно и великодушно готовы идти до конца - немедленно и автоматически закрывают долги. Ну а другим личностям, которые по разным причинам, отказываются от этого - ликвидировать свою задолженность придется дольше. Но в любом случае, они тоже, будут вынуждены какое-то время, подвергаться смертельным угрозам. И свободу - получат не сразу.
  - Что это значит? - напряженно спросил, еще один мужчина в военной форме.
  - Да в принципе, ничего особенного, - равнодушно проговорил космит. - Землянам, не желающим участвовать в полноценной миссии - все одно, придется бороться за свое выживание - либо прямо на месте, или преодолевая опасности, дойти до определенного этапа пути. Это составит - где-то, около трети дистанции. Доберутся туда - получат свободу, некоторые материальные и социальные бонусы - и возможность выбора. Например: смогут поселится, в одном из похожих на вашу Землю миров.
  - А почему - 'отработка', происходит в такой 'смертельной форме'? Разве нельзя, погасить долг - просто дольше где-то трудясь, но не рискуя жизнью. Раз уж человек, почему-то отказывается, от предлагаемой миссии, - возмущенно поинтересовалась, еще одна молодая женщина.
  - Долг жизни - можно возвратить, только рискуя собственной жизнью, - надменно ответил инопланетянин. - А в каком виде и при каких условиях, это будет для вас происходить - решать будем мы. Поскольку, именно представители цивилизации Дарнай - спасли вас. Это вполне соответствует этическим законам Вселенной. И кроме того, целиком с ними согласуется, поскольку таких 'должников', мы вынуждаем отрабатывать долг, в частичном участии в миссии, по тестированию на право спасения их же Родины. Правда, не столько как спасителей своей цивилизации, сколько теперь - уже в противоположном качестве. Эмоции себялюбия, по отношению к своему человечеству, а также - использование шкурных способов для собственного выживания - станут одними из негативными факторов, которые могут отрицательно повлиять на возможность спасти вашу Землю. Хотя многие такие индивидуумы, вполне могут лично выжить и при том далее, обеспечить себе процветание. Кстати, любой из вас, на всем пути испытаний, может превратится из спасителя в малодушного эгоиста. Так что, ничего еще не определено. Свой выбор - вам придется делать не раз.
  
  Пораженные земляне, ошеломленно молчали. В конце концов, крупная чернокожая женщина, опомнившись первой, эмоционально воскликнула:
  - Какое вы вообще имеете право, с нами так поступать?! Кто же вы на самом деле и чем занимаетесь?!
  - Дарнай, одна из высокоразвитых межзвездных цивилизаций, которые имеют взаимоотношения с вашим миром и курируют Землю, - терпеливо ответил Галактос. - Мы наблюдаем, изучаем, торгуем... - в общем ведем здесь, весь спектр дел, присущих для разумных культур нашего уровня. Непосредственно сейчас: если рассматривать положение в широком смысле слова - мы одни из участников операции, по спасению земного человечества. А в более конкретном аспекте - являемся практическими исполнителями акции, в организации вашей миссии.
  Космит сделал паузу и со значением, несколько высокомерно добавил:
  - Дарнийцы, выиграли тендер, в галактическом аукционе - на монопольное право отбора подходящих кадров с вашей планеты, создание необходимого полигона и всестороннего контроля над ходом миссии. А также, эксклюзивную привилегию - на широкую трансляцию, рекламное освещение и проведение тотализатора в данном мероприятии.
  Услышав это - люди были потрясены. До них, даже не сразу, дошел смысл сказанного инопланетником. Какое-то время, они вынуждены были приходить в себя от изумления и шока.
  - Какие же вы мерзавцы! - не сдержавшись воскликнула Ольга. - Собираетесь зарабатывать на смертях и страданиях людей!
  - Сволочи! Устраиваете развлекательное шоу?! Делаете бизнес на крови и муках! - вторила ей Камилла.
  - Дьявольское отродье! - в свою очередь, в сердцах, произнесла Тереза.
  В пространстве опять, раздался скрипучий и отвратительный смех.
  - Примитивная и забавная реакция, - беззлобно промолвил Галактос. - Обращаете внимание на мелочи, забывая о главном. Разве не мы - пытаемся всеми силами, спасти вашу Землю и ее людей? Уже не говоря о том, что выручили непосредственно и вас?
  - Кроме того, - рассудительно продолжил он. - То, что на вас будут делать ставки или болеть за участников, стремиться зарабатывать на рекламе или трансляции - как это может помешать, либо повлиять на ситуацию? На ваши усилия и мотивацию - выжить или спасти свою цивилизацию? Никак. Между прочим, вспомните - ведь в вашем мире, на футбольных или боксерских соревнованиях - подобная практика, обычное дело. Кто-то борется за честь Родины, другой хочет получить славу, третий - деньги. И болельщики также - одни душевно радуются за победу своего клуба, другие наслаждаются красотой игры, третьи - зарабатывают. Но на Земле, возможны махинации, договорные матчи, подставы... У нас же подобное - совершенно невозможно. Все абсолютно прозрачно и честно. И эти вещи, вообще не пересекаются. Не мешают и не влияют. И каждый, получает от зрелища свое. Кто-то будет искренне переживать за вас, другие - нейтрально наслаждаться интригой и напряжением борьбы, третьи - азартно делать ставки. Ну а мы на этом - немного заработаем.
  - К тому же, - лукаво продолжил космит. - У вас не только заем жизни перед Вселенной, но и непосредственно нам, вы немного задолжали. Знаете ли - это весьма затратное предприятие - спасать, лечить и омолаживать чужих разумных... - издевательски заметил дарниец.
  
  - Но ведь вы, хотите помочь - спасти нашу Землю и человечество? Разве высокоразвитая цивилизация - не подразумевает, высший уровень гуманности и альтруизма? Как это все, сочетается? - недоуменно спросил Саймон.
  Галактос, лишь снисходительно рассмеялся:
  - Познание, помощь, колонизация, торговля, политика... - эти сферы тесно переплетены и взаимосвязаны. Одно перетекает в другое. И друг без друга - невозможны. Неужели можно вести эффективный бизнес - если не знаешь местной жизни или не изучен потенциал здешних разумных? А как это сделать - если у вас нет классных ученых? И в тоже время: может ли существовать эффективная наука - без серьезной финансовой базы? Вовремя не помочь гибнущей цивилизации - означает: потерять выгодного партнера, или должника, либо перспективные ресурсы.
  - А такой подход - разве не противоречит духовно-этическим кармическим принципам Вселенной - с иронией задал вопрос Андрей. - Не опасаетесь в будущем, неприятных последствий?
  - Ничуть, - ни капли не смутившись, ответил инопланетник. - Мы свято чтим, кодекс фундаментальных законов Мироздания и никогда его не нарушаем. Так что манипуляции и подвохи, при проведении вашей миссии - абсолютно исключены. Нам это банально невыгодно. Впрочем, поверьте, мы и так - окажемся в огромной прибыли.
  - Ну а что касается, ответственности в целом, - цинично заметил дарниец. - Так сказать, за некоторые некорректные и неприличные внешние моменты, которые, как я вижу, вас смущают. Здесь тоже все предусмотрено. Видите ли - реклама, трансляция, тотализатор... И вообще - весь этот нездоровый ажиотаж, низменные страсти и нелицеприятный бизнес - мы преподнесем, как еще один тест-испытание для землян вашей миссии. Именно в таком виде. Потому-то, я вам все и рассказываю. Публично, это будет подано в том смысле - чтобы, мол проверить, насколько люди готовы, ради спасения своей планеты, переступить через собственное человеческое достоинство и гордость. Зная, что за их трагичной и отчаянной попыткой, смертями и мучениями - наблюдают, потешаются, комментируют, делают ставки... жующие 'попкорн' различные 'рептилоиды'.
  Космит благодушно и с оттенком интеллектуального превосходства заключил:
  - Так что, все организовано на высшем уровне. У нас огромный опыт в этом бизнесе. Издержки и потери - минимизированы и учтены. И потенциальные кармические неприятности, как видите нейтрализованы и нам не грозят.
  Он сделал паузу и деловым тоном, предложил землянам:
  - Между прочим, вы тоже - можете принять участие в рекламе или сделать ставку. Как участникам смертельной гонки - мы предоставим вам отличные условия. Присоединяйтесь господа!
  
  

Глава 5. Три товарища

  
  - Советую, хорошо подумать над моим предложением. И рекомендую не пренебрегать, подобными возможностями. Вы можете великолепно заработать. Те, кому удастся выжить, будут потом иметь на руках, приличный капитал в энерговалюте. Плюс к тому - широкую известность у публики. Это не только сделает вас обеспеченными людьми, но и откроет иные привлекательные возможности и широкие перспективы. Тем более, что этом случае, вы ничем не рискуете. В финансовом плане, у вас при любом исходе - не будет никаких долгов. Достаточно, принять участие в рекламе или дать интервью для трансляции - и вы получите немалые деньги. Часть из которых, можете поставить на кон или вложить в акции данного предприятия, - цинично произнес инонопланетник.
  Еще не пришедшие в себя земляне, потрясенно переглядывались.
  - Ладно, пока оставим это, - опять заговорил дарниец. - Давайте перейдем, к практической стороне дела.
  Он сделал небольшую паузу и четко выделяя слова, вновь продолжил свою речь:
  - Вам дается еще 36 часов - для организации вашего общества, сбора снаряжения и принятия каждым - соответствующего решения. Ровно через полутора суток, в 7:30 утра - начнется ваша миссия. И это место - перестанет быть безопасным. Мы снимем защитный барьер. Кстати, электричество, вода, тепло, канализация и газ - также будут отключены. Сразу предупреждаю - здесь кругом, водятся различные плотоядные твари. И они вполне, могут вломится в магазин. Такое развитие событий - вовсе не обязательно, но очень вероятно. Разумеется - те, кто решат тут отсидеться - тоже имеют небольшой шанс спастись. Через месяц, если они продержаться, выживших людей - мы эвакуируем. Но бонусы таким участникам - будут минимальными. А главное, оставаться здесь, задыхаясь в собственных нечистотах - не очень перспективно. Рано или поздно - закончатся или испортятся продукты. Но еще быстрее - иссякнут запасы воды. Туман вокруг - не рассеется. Температура воздуха, сначала поднимется до плюс сорока и большинство провизии придет в негодность. А спустя 2 недели, отметка термометра, наоборот - постепенно опуститься до 20 градусов ниже ноля. Повсюду, тут рыщут разнообразные монстры - так что выходить на поиски воды или еды - смертельно опасно. Да и деструктивные психологические процессы энтропии, в таком человеческом социуме - могут спровоцировать взаимное уничтожение, среди оставшихся людей.
  Космит ненадолго прервался, давая землянам осмыслить услышанное, а затем, неспешно продолжил дальше, излагать существующие 'расклады':
  - Естественно, главной задачей, является пройти весь путь, преодолеть препятствия и желательно - достичь конечной цели. Это понятно, касается прежде всего тех землян, что стремятся спасти ваше человечество. Впрочем, даже если им не удастся добраться до финиша, и они не выживут, то все равно - могут выручить Землю. Если совокупность их альтруистичной энергетики, жертвенности и уровень личностей, окажутся достаточными - для необходимой кармической коррекции. И к тому же - перевесят созданный энергонегатив, эгоистичных 'коллег' по гонке. Ну а людям, которые просто хотят обеспечить себе выживание и определенные бонусы - как я и говорил ранее, достаточно осилить треть дистанции. Добраться до пункта 'Комфорт-таун'. Либо, попытаться уцелеть в магазине - в течении месяца.
  Галактос, на некоторое время замолчал. Однако вскоре, его невозмутимый голос, снова раздался в пространстве:
  - Между прочим, в борьбе за выживание и для того, чтобы достичь своей цели - вы можете предпринимать все что угодно. Использовать любые средства и способы. Подставлять или даже уничтожать товарищей. В общем - абсолютно никаких ограничений, в этой гонке нет. Однако безусловно, шкурные и подлые методы участников - несомненно, не будут содействовать позитивному результату миссии по спасению человечества.
  - Нам выдадут, какое-нибудь оружие и снаряжение? - напряженно поинтересовался Степан.
  - Продовольствие, лекарства, туристические принадлежности, одежда, обувь и прочее - есть в магазине. Надеюсь, вы сможете справедливо, поровну их поделить и разумно ими распорядиться. Полагаю, что хотя бы на это, да еще пока на стадии подготовки и находясь в еще терпимых условиях - уровня вашей морали и этики, должно хватить. Все-таки, для миссии по спасению Земли, мы старались отбирать - не самых худших представителей человечества, - не скрывая черного юмора, заметил дарниец.
  - На счет остального - не беспокойтесь, - продолжал инопланетянин. - Через сутки - на складе вашего магазина, появится 20 ящиков со знакомым вам оружием и боеприпасами. Но должен заметить - что далеко не всегда, применять его целесообразно. И не против всех врагов, оно окажется эффективным. Да и вообще - большинство испытаний и трудностей - предполагают, несколько иные методы преодоления препятствий.
  - А какой маршрут, предстоящего пути? Вы дадите нам карту или какие-нибудь другие ориентиры? И будут ли средства связи? - задал вопросы человек, в американской военной форме.
  - Вместе с оружием, вы получите 20 комплектов карт. Кроме того, файлы с маршрутом и навигатором, будут также высланы всем участникам миссии, на их мобильные телефоны. Специальных раций у вас не будет, но кстати, ваши смартфоны, вполне смогут выполнять функции связи. Правда, на расстоянии - не более пяти километров. Дистанция до конечной цели пути - составит около 300 км. Пройти ее нужно за две недели. Как вы сами догадываетесь - здесь далеко не везде, есть удобные дороги. Климат и рельеф разные, но зимних температур - можете не бояться. Хватает и урбанистических ландшафтов. Да, и еще - в предстоящий поход, вы можете выступать в любом формате: совместной командой, разделившись на группы или вообще - в одиночку. Как сами пожелаете, - деловито отозвался дарниец.
  - Какого рода испытания и опасности нас ожидают? - спросил Андрей.
  В ответ, снова послышался мерзкий и глумливый смех. Наконец представитель цивилизации Дарнай, издевательски произнес:
  - Самые разнообразные. Причем всякие чудовища - это далеко не самые страшные угрозы. Вы будете сталкиваться и с различными разумными обитателями миров. Тяжелыми проблемами и сложными преградами. Искушениями и соблазнами. И вовсе не всегда - будут важны, физические кондиции или военные навыки участников. Вы же не думаете - что суть миссии, состоит в выявлении, кто лучше из землян, умеет выживать среди дикой природы или сражаться на поле боя. Даже интеллект и знания - не самое главное. Проверка происходит - по всему спектру личности человека. И еще раз, напоминаю - все будет абсолютно реалистично. Миры и существа - совершенно живые. Это не компьютерная игра или виртуальный тренажер. Агрессия, кровожадность, боль, муки, страдания и смерть - как жителей этих реальностей, так и ваши собственные - будут полностью настоящими.
   Галактос приостановил свою речь, а затем смакуя, с нескрываемым удовольствием проговорил:
  - Получится великолепное зрелище! Огромная популярность у публики и гигантские прибыли - обеспечены! Накал страстей, натурализм, трагичность, бескомпромиссная борьба! Судьба отдельного человека и целой планеты - на волоске. Особой остроты этому шоу, добавит еще одно, очень пикантное и эксклюзивное обстоятельство. Признаюсь, я сам в предвкушении и с нетерпением ожидаю начала. Нечасто выпадает, стать свидетелем подобной драмы!
  - Что вы имеете ввиду? - не скрывая отвращения и брезгливости, воскликнула Камилла.
  И дарниец, цинично объяснил:
  - Все дело, в факторе смерти. И в его определяющем влиянии, на ваше поведение. Для разумных индивидов из развитых миров, физическая гибель, хоть обычно и нежелательное событие, но и особой трагедии за собой не несет. Поскольку, существа высокого уровня - умирая, не теряют своей личности. Они помнят прошлые жизни и сохраняют свою индивидуальность. И очередное рождение - только способствует, сознательному формированию в них - новых необходимых качеств. Тем более, что живут они - несколько сотен лет.
  - А вот у вас - ситуация диаметрально противоположная, - беззастенчиво продолжал инопланетянин. - Для разумных особей вашей цивилизации, находящихся на более низкой ступени развития - конец физического существования, означает гибель личности. Конечно, душа не умирает и сохраняет память прошлых перевоплощений. И кармическая отработка, и воспитание нужных черт характера - все это у вас, также происходит в новых жизнях. Однако, не вы определяете подобные вещи и фактически никак не влияете на это. В каждом новом рождении - у вас формируется новая личность, ибо память о прошлом - заблокирована. Естественно, такое положение вещей во Вселенной - абсолютно логично и оправдано, для разумных, стоящих на вашей стадии эволюции. Подавляющее большинство людей - просто не смогли бы вынести подобный 'груз'. Уже не говоря, о возможностях - какого-то там развития. Тем не менее, физическая смерть для вас - действительно трагедия. Поэтому люди, гораздо сильнее цепляются за жизнь и намного больше дорожат ею. Таким образом, предстоящая драма борьбы и выбора, в нынешней гонке - будет особенно острой и захватывающей!
  
  Сидя на выступе, в одном из углов магазина, Андрей задумчиво наблюдал за людьми, суетливо сновавшими в помещении. После 'общения' с представителем цивилизации Дарнай - прошли уже сутки. За это время, поведение землян попавших сюда - претерпело некоторые изменения.
  Их активная часть, среди которых своей организованностью выделялись военные - энергично занялась ревизией материальных ресурсов универсама. Они тщательно составляли опись продуктов, лекарств, снаряжения... и всего остального имущества, находящегося в супермаркете. В этот импровизированный штаб, вошли представители разных народов и лидеры - спонтанно сформировавшихся здесь групп. Фактически же, они занялись разделом. Впрочем, 'комитетчики' публично заявили, что всю наличную амуницию и вещи, поделят на равные сто долей - исходя из количества людей, пребывающих в торговом центре.
  Некоторая заминка, возникла с оружием и боеприпасами - которые в назначенный срок, появились в ящиках на складской площадке. Там оказалось 60 автоматов АК сотой серии под патрон 7,62 и 40 автоматических винтовок М16 новейшей модификации. К ним были приданы 'цинки' с патронами (в пересчете выходило, по тысяче штук на человека) и 200 гранат типа РГН. Плюс еще, некоторые мелочи - запасные магазины, средства для чистки, ремни и обвесы... В целом же, военные были крайне недовольны - таким ограниченным арсеналом.
  Украинец, с любопытством смотрел, как ведут себя люди в столь необычных обстоятельствах. С социологической точки зрения - это было чрезвычайно интересно. Военные, оказались в своей стихии - в конце концов, именно они, лучше других были приспособлены к подобным ситуациям. Вокруг них - и сформировались, две основные команды землян 'европейского типа'.
  В первой - в основном, были выходцы из стран СНГ. Возглавили их - Степан Кондаков и еще один мужчина в милицейской форме, кажется из Приднестровья. В этом отряде, оказалось 11 человек. Среди них, Андрей заметил и Ольгу, которая активно занималась комплектацией аптечек.
  Во вторую группу, вошло, большинство представителей Северной Америки, Европы, Австралии... Хотя, попадались также, вестернизированные земляне других континентов и народов. Всего, в 'западном объединении', было 13 людей. Руководили там - парочка военных, полицейский и уже знакомый Бондарю - британец Саймон Роуз. К ним присоединились - Жан Дюбуа, Ханна Райт и Камилла Тайлер.
  Наблюдая за всем этим - украинец про себя усмехнулся, подумав, что российские и натовские вояки, несмотря на профессиональную близость и одинаковый подход - объединять свои усилия, совершенно не собирались. Недоверие и подозрительность - у них определенно, перевесили целесообразность. А может и командирской властью, делится не хотели.
  Двое мужчин, явно уголовной наружности, взяв к себе 4 женщин - образовали еще одну группу людей, собирающихся покинуть магазин.
  Кроме того, часть активных землян из стран условного Юга, решивших попытать счастья, сформировали свои национальные группировки. Южноамериканцы, арабы, африканцы и китайцы - создав 4 команды по 7-8 человек - тоже намеревались отправиться в путь.
  Однако, около сорока человек, по наблюдениям Андрея, оставлять магазин похоже не собирались. Кто-то из них, так до конца и не поверил в реальность происходящего или попросту, не доверял инопланетянам - не желая играть по их правилам. Другие, по-видимому, посчитали все случившееся с ними - каким-то правительственным или преступным экспериментом - и не были намерены, в нем активно участвовать. Некоторые земляне, по религиозным или идеологическим мотивам, не собирались спасать Землю или шкурно бороться за плюшки, на потеху 'дьяволам' и чужепланетным подонкам. Попадались и отчаявшиеся люди - до сих пор не оправившиеся от шока, пребывающие в расстроенных чувствах или потерявшие смысл жизни.
  Но основная масса народа - просто боялась неизвестности, непонятных угроз, чудовищных опасностей... не желая рисковать. Покидать знакомую среду и подвергаться неизведанному - для многих людей, привыкших к удобному, безопасному, ясному и обыденному ритму жизни - казалось невозможным. Конечно же, пассивно выжидать, когда возможно за ними прибудет Служба Спасения или МЧС, либо через месяц эвакуируют сами космиты - было проще и легче.
  К тому же, большинство из землян, остающихся в универсаме - составляли женщины. Куда более консервативные и менее приспособленные для экстрима, чем мужчины. Они, в основной своей массе, предпочли остаться с в привычной обстановке, примкнув к недоверчивым и пассивным людям. Или к пацифистки настроенным субъектам. Либо - к религиозным, идеологическим и национальным 'лидерам', которые принципиально не хотели участвовать в спасательной миссии или просто решили, пересидеть 'опасности' на месте. Впрочем, от женщин в этих обстоятельствах, требовалось вообще, куда больше мужества, чем от представителей 'сильной половины'.
  Хотя некоторые девушки, к их чести, попытались присоединиться к землянам, которые решили рискнуть и отправиться в поход. Но повезло не всем. Руководители сформировавшихся отрядов, принимая добровольцев, естественно проводили с ними собеседования. Набирать неприспособленных к походным условиям, слабых физически и не обладающих полезными навыками людей - было бессмысленно и банально опасно. И таких 'негодных', даже среди немногочисленных смелых женщин - было, к сожалению, большинство.
  Ведь группа, укомплектованная малосильными участниками, становилась очень уязвимой, поскольку защищать массу беспомощных личностей - очень сложно. Не говоря уже о том, что они могли реально 'подставить' остальных. К тому же, такие слабые 'товарищи' - сильно 'связывали' бы и замедляли движение отряда. И что было дальше делать, с подобными обессиленными и ненадежными спутниками? Бросать в дороге - жестоко и бесчеловечно. Нянчится и оставаться с ними - значило подвергать угрозе гибели - всех остальных. Поэтому, руководители команд, рекомендовали просившимся 'отбракованным' женщинам, попробовать присоединится к другим группам или оставаться в магазине.
  
  Кое-кто из землян, в основном из остающихся в универсаме - иногда подходил в центр зала, к висящему экрану и поднимал руку, чтобы дать интервью инопланетянам. Такие субъекты, на это время, оказывались будто в своеобразном прозрачном коконе. Поэтому, что именно они говорят - никто не слышал. Решившиеся на эти действия люди, обычно потом, всем присутствующим или только своим знакомым - публично пытались объяснить, что таким образом - мол хотели, лишь выразить иномирянам, свою позицию в данной миссии или высказать дарнийцам возмущение, их омерзительным шоу.
  Видя подобное, Бондарь лишь пренебрежительно пожал плечами, подумав про себя - что все, как всегда. Ничего не меняется в подлунном мире. Эти типы, за красивыми словами - пытались банально успокоить свою совесть и прикрыть малодушие. Ну а кто-то - надеялся, еще и заработать.
  Между тем, 'комитетчики', начали выдавать подходившим к ним индивидам или представителям групп землян - положенные им доли продуктов и снаряжения. Впрочем, это выразилось, лишь во вручении оружия, некоторых предметов из туристического снаряжении и части лекарств. В отношении одежды, провизии и прочего - то таскать туда-сюда, все эти объемы - естественно, никто не собирался. Просто людям, показывали записанное в цифрах, количество вещей и продовольствия - которые им полагались. Брать все это с полок - предлагалось самим.
  Через пару часов - раздача боеприпасов и остального, закончилась. Все, кто хотели взять свою часть амуниции - это сделали. Андрей же - не тронулся с места. Он, кстати увидел, как Кондаков - бросил на него презрительный взгляд и что-то сказал, сидящей рядом Ольге. Украинец, криво ухмыльнулся и только хмыкнул - парень не сомневался, что майор обозвал его трусом. Ну как же - ведь Бондарь, не присоединился ни к одной из групп, которые собирались выступить в рискованный путь. И за оружием и припасами - не подошел.
  Но Андрей, просто не хотел стоять перед этим 'начальством'. Свою долю, он конечно бы получил. Но был уверен в том, что вояка, непременно попробует его унизить при этом. А нарываться на ненужный конфликт - украинец не видел смысла. Да и вообще, считал - проведенную активистами 'процедуру подсчета и распределения' - в основном, бессмысленной затеей. Так как, для уходящих в поход людей - количество снаряжения и продовольствия, даже на первый взгляд - выглядело явно избыточным. Ну сколько на своем горбу, мог унести нормальный человек? Лишь очень малую часть, всего этого. Ведь много провизии, боеприпасов и вещей первой необходимости - в рюкзак не положишь. Вот и получалось, что реально - люди могли взять с собой, лишь личное оружие и очень ограниченное количество патронов, продуктов и прочего.
  Тем временем, руководители отрядов условных 'западников' и 'выходцев из СНГ' - организовали своим подчиненным ликбез, по обслуживанию винтовок и автоматов, а также - краткий курс начальной военной подготовки. Проверяли их снаряжение и рюкзаки. Лидеры же других национальных групп, пока к этому не приступали.
  'Ну что ж, пора и мне делом заняться' - мелькнула ироничная мысль у Андрея. Он неспешно поднялся и подошел к груде оружия и боеприпасов, которую 'комитетчики', выделили для остающихся в магазине людей. Большинство этого арсенала, лежало почти нетронутым. Парень, вытащил из ящика новенький АК-103, еще в заводской смазке. Затем взял обвес, подсумки с запасными магазинами, пару гранат и захватив цинк с патронами, пошел к себе в угол...
  Потом, он прогулялся в туристический отдел, где выбрал себе крепкую обувь, удобную куртку, перчатки, шапку, спальный мешок, котелок, флягу, лопатку, рюкзак, топорик-пилку, полог, рыболовецкие крючки, упаковку снастей, таблетки для обеззараживания воды, сухой спирт для растопки... Взял даже наконечник с насадкой для копья. Мужчина запасся и надежным охотничьим ножом. Проходя мимо одного из прилавков, разжился зажигалкой зиппо. Зайдя в аптечный отдел - подобрал себе небольшой набор первой помощи. Прогулялся и в хозотдел, где отыскал несколько компактных инструментов.
  В продуктовом отсеке - прямо на тележку, загрузил бутылки с водой, банки тушенки, фасоли, рыбных консервов, сгущенки, три пачки рафинада, упаковку чая, пару пачек галет, шоколад, несколько килограмм риса и гречки, бутылку подсолнечного масла, взял немного соли... Потом, в другой секции - захватил мыльно-рыльные принадлежности, затем - пауэрбанк для подзарядки. Так понемногу и собирался...
  Перетащив все это к себе в угол, он начал тщательно укомплектовывать рюкзак - безжалостно отбрасывая лишнее. Мужчина понимал, что сильно нагружаться смысла нет - нужно оставаться достаточно подвижным. Чтобы хватало сил, не только достаточно уверенно и долго идти по пересеченной местности, но и возможно было бежать, а при необходимости - даже защищаться. Тем более, перед ним, стояла дилемма - чего больше оставить в мешке - патронов или продуктов? Прикинув расклады - украинец отдал предпочтение боеприпасам. В крайнем случае, какую-то еду, можно попытаться и добыть, или даже поголодать, а вот без патронов - точно хана.
  Кроме того, парень помнил, что, преодолев треть дистанции (около 100 км), путешественники достигали пункта 'Комфорт-таун' - а это, явно было некое цивилизованное место, где наверняка имелись продукты. Конечно, добираться туда, учитывая преграды и чудовищ - это не по ровному шоссе шагать. Но, несмотря ни на что, за 4-5 дней, мужчина все же предполагал дойти. Из расчета на это время и набирал провизию. Ну а если не получится добраться - тогда уже все, будет неважно.
  
  Разобрав на холстине автомат, Андрей ветошью вытирал заводскую смазку с запчастей. Вдруг на него упала тень. Парень поднял голову и увидел перед собой Ольгу. Девушка, оглядев разложенные вещи, какое-то время молчаливо, наблюдала за его работой. Потом грустно произнесла:
  - Тоже собираешься уходить?
  - Собираюсь, - спокойно подтвердил парень.
  Ивашова неодобрительно поджала губы:
  - Степан говорит, что одиночки обречены. И выжить - не имеют шансов.
  Украинец лишь пожал плечами.
  Женщина, печально взглянула на него и тихо сказала:
  - Хочешь, я попрошу, чтобы тебя взяли в отряд?
  Бондарь с улыбкой, отрицательно качнул головой:
  - Спасибо, не стоит.
  Немного постояв в недоумении, белоруска затем, неслышно ушла...
  Спустя пару часов, закончив с подгонкой амуниции и укладкой груза, Андрей углубился в изучение схемы маршрута предстоящего пути. Файл с ними, пришел на его смартфон. Но он прихватил и бумажную карту, одну из двух, отданных 'комитетчиками' для остающихся в магазине людей.
  - Что Эндрю, пойдете в дорогу самостоятельно? - неожиданно услышал, знакомый голос парень. Он вскинул глаза и увидел, подошедших Митчела и Хенка. У обоих за плечами, висели винтовки М16. Американец и австралиец, испытующе смотрели на него.
  Украинец пожал плечами.
  - А почему, к своим землякам или к группе Саймона - не захотели присоединиться? - поинтересовался Герри.
  Андрей покачал головой и с улыбкой парировал:
  - Ну вас я тоже, что-то среди них не заметил.
  Том только хмыкнул и пренебрежительно бросил:
  - Не доверяю я воякам и бюрократам. И вообще - чужие указания и приказы не терплю. Как-то привык, сам за себя отвечать.
  Митчел, соглашаясь с приятелем, кивнул:
  - Военные слишком прямолинейны и сразу пускают в ход оружие, а чиновники - действуют по шаблону. Мне, как бизнесмену - это хорошо известно.
  - Вы правы, - усмехнулся украинец. А затем кивнув на их винтовки, иронично отметил:
  - Но вы, как я посмотрю, тоже с огнестрелом знакомы.
  - У нас в Миннесоте, у каждого уважающего себя мужчины, есть ствол, - довольно осклабился Хенкс.
  - Я тоже, иногда практикуюсь в стрельбе. У меня даже имеется, собственный арсенал. Коллекционные экземпляры, - похвастался Митчел.
  - Ясно, - хмыкнул Бондарь и увидев вопросительные взгляды, обращенные на его АК, объяснил:
  - Я в свое время, два года отслужил срочную в армии. Так что с автоматом знаком. Правда стрелял мало. Все-таки ракетные войска - это не мотопехота. Там, несколько другая специализация.
  Заметив, что Бондарь изучал карту, австралиец с любопытством спросил:
  - И какой маршрут вам приглянулся - если конечно, не секрет?
  Андрей внимательно посмотрел на мужчин и негромко ответил:
  - Сначала, пойду по самому правому, боковому пути.
  - Почему так? - удивился Хенкс. - Он ведь значительно длиннее. И дорога там неудобная - обозначена как петляющая каменистая тропа.
  Митчел задумавшись добавил:
  - Точно. А в некоторых местах - это фактически серпантин. Уверен - что остальные, выберут две другие - более короткие, прямые и добротные шоссейные трассы.
  Украинец, лишь покачал головой и рассудительно проговорил:
  - Короткая и удобная дорога - не означает, что она будет легкой и безопасной. Вся эта 50 километровая зона, первого этапа пути, окутана белой мглой. Видимость в ней - крайне ограничена. Обозначено, наличие кучи хищных тварей. Каких - непонятно. Естественно, все команды, захотят побыстрее пересечь, такую небезопасную местность и поживее выбраться из нее. Кроме того, широкие и гладкие магистрали - удобны, не только для ускорения перехода, но и в плане сохранения контроля над людьми отряда, облегчают перестроение и организацию обороны... Но, есть и серьезные минусы. На этих шоссе, нет никаких сподручных мест для безопасного отдыха или защиты. Там вообще - негде укрыться. А напасть из пелены, ведь могут откуда угодно. И главное - вокруг какие-то гиблые болота и топи. Получается - сойти с этих дорог или сманеврировать - невозможно. Ну и есть еще один, довольно спорный момент...
  Андрей сделал паузу и с сомнением добавил:
  - На карте, именно на этом участке маршрута, отчего-то указана роза ветров. Вряд ли это сделано случайно. Смотрите - вдоль всех этих автострад, порывы воздушных масс - стабильны, умеренны и односторонни. А вот на длинном и неудобном горном пути - отмечены очень сильные атмосферные потоки.
  - Так это, лишь добавляет опасностей и неудобств. Там похоже и гораздо холоднее будет, да и сдуть с тропы может запросто, - критически заметил Том.
  - Верно. Это определенный минус. Но вероятно, есть и плюс - возможно сильный ветер, на каких-то участках пути - разгоняет проклятый туман. Опять же, плоскогорье - это все же не горы, но и не низинные болота. Не исключено, что тут и тварей поменьше будет - все-таки кормовая база среди голых валунов, для них скудноватой выходит. Да и укрыться или защититься среди камней - у людей здесь шансов побольше.
  Хенкс и Митчел, выразительно переглянулись между собой. Затем, австралиец предложил:
  - Может давайте, объединим наши усилия в этом походе? У команды, шансы на успех - значительно выше.
  Андрей, испытующе посмотрел на собеседников, потом утвердительно кивнул головой и кратко проговорил:
  - Согласен. Если будем прикрывать и страховать друг друга - то выйдет гораздо надежней.
  Мужчины улыбаясь, скрепили соглашение, пожатием рук.
  
  

Глава 6. Дороги, которые мы выбираем

  
  Перетащив все свои вещи, в один из углов магазина, маленькая команда из трех человек, разместилась немного перекусить. Подкрепившись, люди вели неспешный разговор.
  - А вы заметили, что дарнийцы, ничего не сказали про бонусы тем, кому удастся добраться до конечной цели и одолеть весь путь? - задумчиво произнес Митчел.
  - Видно не верят, что вообще, кто-нибудь из нас, сможет туда дойти! Тем более, что и предыдущие подобные миссии землян - оказались неудачными, - хмуро высказался Хенк
  Бондарь криво усмехнулся и скептически пожал плечами:
  - Скорее - не хотят нарушать правила. Какие-то личные выгоды для победителей, в бескорыстной спасательной миссии - могут обесценить ее альтруистичность. А это, уже ударит по дарнийцам - как некомпетентным организаторам. Думаю, именно поэтому, они также исключили для землян и любую возможность возвращения домой. Чтобы еще сильнее уменьшить, их личные мотивы спасать человечество. К тому же, на самом деле - миссия уже началась.
  Он взглянул на удивленных собеседников и мрачно объяснил:
  - Многие, уже начали делать свой выбор и совершать роковые поступки, которые повлияют не только на их судьбу, но и определяют будущие последствия для Земли. К примеру - эти вон 'земляне-интервьюеры для шоу' или народ, пытающийся отсидеться в магазине; командиры, отказавшие взять в свои отряды, желающих туда попасть добровольцев; женщины, 'легшие' под уголовников... - все они, уже формируют негативную карму. Поэтому, ничего не сообщив о личном вознаграждении для землян, которые жертвуя собой пойдут до конца - дарнийцы, уже фактически сейчас, производят еще один отбор. Демотивируя таких потенциальных подвижников. Хватит ли у людей бескорыстия и сил - чтобы идти на чудовищный риск, тяжелый труд и страдания - если лично им, возможно, ничего не обломиться?
  Собеседники замолчали, задумчиво погрузившись в свои мысли.
  Неожиданно их безмолвие, было нарушено нерешительным вопросом:
  - Извините, а нас в свою группу, вы не примите?
  Три товарища подняли головы и увидели перед собой, двух молодых девушек. Среднего роста, стройные и красивые - на вид, им казалось, лет по 25. Одна из них, была сероглазой блондинкой. Ее подруга, напротив - оказалась жгучей брюнеткой, с яркими синими глазами. Обе женщины, выглядели довольно симпатичными и привлекательными. Правда их одежда, совершенно не гармонировала с нынешней экстремальной ситуацией. Длинные вечерние платья, туфли на высоких каблуках, сложные прически... Создавалось впечатление, что они попали сюда - прямо с какого-то торжественного мероприятия или бала. Обе девушки, смущенно и в тоже время, с некоторым вызовом - смотрели на мужчин.
  Те, несколько оторопело, переглянулись. Стало очень тихо. Том, Герри и Андрей - отлично понимали, что брать с собой в такой путь женщин - абсолютно гиблое дело. Шансы выжить для всех - падали фактически до нуля. К тому же, эти девушки - смотрелись, совершенно неприспособленными к дороге. Тем более, что им уже, похоже отказали в других отрядах. То есть, они явно не обладали - ни серьезными физическими кондициями, ни какими-то полезными навыками.
  Митчел, увещевая их, мягко проговорил:
  - Леди, если вы пойдете с нами - то боюсь, тогда наверняка погибнете. Оставаясь здесь, у вас шансов выжить - намного больше.
  Синеглазая брюнетка, грустно покачала головой:
  - Вряд ли. Если твари и не ворвутся в магазин, то нас растерзают взбесившиеся от жажды, голода и холода люди.
  - Лучше погибнуть в пути, чем самим превратиться в зверей, - удрученно добавила ее светленькая подруга.
  Вновь наступило молчание.
  - А вы в другие отряды, не пробовали попасть? - безнадежно поинтересовался Хенкс. - В больших командах, шансы на выживание для женщин - куда выше.
  Девушки обескуражено потупились.
  - Туда нас принять не захотели, - сконфужено промолвила блондинка.
  - Да они с нами, практически и не разговаривали, - возмущенно высказалась синеглазка. - Хотя конечно, подходящей подготовки или каких-то нужных навыков - у нас нет. Я экономист, а моя подруга дизайнер. И спортом, походами или подобными вещами - мы не увлекались, - стесняясь добавила она.
  - Ну а еще к кому-нибудь - присоединиться не пытались? - обреченно уточнил Андрей.
  Брюнетка, с достоинством покачала головой. Светленькая же, с отчаянием проговорила:
  - К уголовникам мы не пойдем. А в национальные группировки - даже 'своих женщин' - почти не берут. Хотя... - она поморщилась. - Нас может и взяли бы. Но думаю там, наше положение, было бы немногим лучше, чем у бандитов. Впрочем, потом от нас, они непременно бы избавились. При первой же, подходящей возможности. В любом случае, спасать свою жизнь такой ценой - мы не хотим.
  - Если вы откажетесь нас принять - мы пойдем сами, - мертвым от тоскливой безысходности голосом, прошептала ее подруга.
  Молчание становилось невыносимым. Мужчины обменялись между собой, полными беспросветности взглядами и понимающе, кивнули друг другу.
  Андрей, в полном смятении смотрел, на выглядевших совсем беззащитно и трогательно, красивых и слабых девушек. Становится мерзавцем и совершать явную подлость - ему совсем не хотелось. Немного собравшись, он окинул их оценивающим взором. Поведение и глаза этих женщин, говорили о том, что реально, на самом деле, перед ним - гораздо более взрослые люди, чем казалось на первый взгляд. Их трезвое понимание ситуации и в тоже время, чувство собственного достоинства, с которым они держались во всех отношениях безвыходном положении - невольно внушали уважение.
  - Ладно, - сокрушенно проговорил украинец. - Но есть несколько условий. И они - не обсуждаются, - он тяжело посмотрел, на воспрянувших к жизни девушек и вздохнув, нехотя продолжил:
  - Первое и главное - это полное и безоговорочное послушание. Без разговоров и немедленно - выполнять абсолютно все, что вам сказали. Любой приказ. Второе - никакой болтовни, вопросов, препирательств... - в походе, соблюдаем режим молчания. Когда можно будет безопасно и свободно общаться - вам скажут. В-третьих - свои истерики, обиды, слезы - засуньте подальше. Чтобы мы их не слышали.
  Он жестко взглянул, на немного опешивших женщин:
  - Поймите - это, не мужской шовинизм или сексизм - а условия выживания нас всех. Если не согласны - уходите. Нарушите правила в пути - оставим вас, прямо на тропе. И поверьте - я не шучу.
  Бондарь поймал, одобрительные взгляды товарищей и после паузы, веско сказал:
  - Решайте прямо здесь и сейчас.
  
  Андрей стоял возле отдела одежды и ожидал выхода девушек из примерочной. После знакомства с новыми спутниками по походу - прошло около часа. Они оказались, вполне разумными и адекватными личностями. Несмотря на стресс и выдвинутые Бондарем 'условия вхождения в команду' - женщины восприняли это с пониманием. Блондинку звали Марта Баккер - она жила в Нидерландах. Синеглазая брюнетка Элис Нильсен - имела датское происхождение. Обе подруги, были схожего возраста (39 и 40 лет) и работали в одной компании.
  В тот роковой вечер, женщины находились на юбилее фирмы во Франции. В ресторан, где протекали торжества, с криками 'Аллах акбар', ворвалось несколько вооруженных исламских фанатиков. Они убили пару гостей, а остальных - взяли в заложники. Захватчики не выдвигали политических или финансовых требований. И явно не были профессионалами. Похоже, эти экзальтированные люди, просто хотели публично отомстить французам за 'оскорбления ислама'.
  Террористы выкрикивали мусульманские призывы, метались по помещению, стреляли вверх... Потом начали минировать зал. Французские спецчасти, конечно, вскоре блокировали ресторан. Но было понятно, что с сумасшедшими фанатиками - договорится сложно. Им на все было наплевать. А штурм без жертв - не обойдется. К тому же, эти психи, вели себя все более неадекватно.
  Марта и Элис, упросили преступников, разрешить им, посетить туалетную комнату. Исламисты провели дам туда, присоединив к ним двух детей гостей. Их родителей, со своими отпрысками - кстати, не отпустили. Заходить в женскую уборную, вместе с 'неверными шлюхами' - террористы не стали. Все равно, выхода на улицу - там не было. Однако подруги, смогли открыть узкое слуховое окно - в которое удалось протиснуться, девятилетней и десятилетней девочкам. Когда фанатики поняли, что подростки убежали - они в ярости расстреляли обеих женщин...
  После того, как Марта и Элис были приняты в отряд - украинец, критически оглядев их, многозначительно покачал головой.
  - Ладно, начнем с одежды. Как вы думаете - что самое главное, для человека в походе? - наконец спросил он девушек.
  Те, только озадачено переглянулись.
  - Прежде всего беречь ноги. Если вы не сможете идти - ваше путешествие, быстро и трагично закончится. Поэтому, начнем с обуви, - сказал парень.
  Придя в соответствующий отдел - он придирчиво выбрал им, крепкие и удобные туристические ботинки. Затем, они пошли в секцию одежды - и вот там то, Андрей быстро обломался. Камуфляжа в магазине не было, но в общем, это было неважно. Джинсовые штаны, своей прочностью и универсальностью - вполне годились. Вот Бондарь и предложил женщинам, подобрать себе для похода брюки из крепкого денима. Но когда, спустя почти целый час, они все-таки вышли из примерочной - мужчина сперва оторопел, потом в сердцах выругался, а напоследок рассмеялся.
  Девушки, щеголяли в тоненьких джинсах в обтяжку. 'Кретин' - подумал Андрей, - 'А чего ты собственно ожидал? Для женщины, желание быть красивой - также естественно, как дышать. Тем более, что они помолодели. Впрочем, с другой стороны, хорошо хоть, что эти европейки - проявляют нормальные женские реакции. А то, в последние десятилетия - там все больше людей, какого-то среднего пола'.
  Тем не менее, он понял - что так дело не пойдет. Попросив женщин немного подождать, украинец вернулся к товарищам.
  - В общем так камрады, сам я заниматься полной экипировкой дам - не потяну, - сказал украинец Митчелу и Хенксу. - Точно говорят, что шопинг - продлевает жизнь женщинам и сокращает годы мужчин. Так что, берите себе каждый по леди - и одевайте их. Благо сегодня - это совершенно бесплатно, - мрачно пошутил Бондарь. - Да и советую их разделить. Если будете водить совместно - то процесс, стопудово затянется на неопределенное время.
  - И кстати, про комплектацию их рюкзаков не забудьте. А я пока, подберу оружие для наших спутниц и приведу его в порядок, - спихнул он на Тома и Герри, заботу о прекрасной половине человечества.
  
  Подбор одежды и необходимых вещей для спутниц - затянулся до позднего вечера. Американец и австралиец, по умолчанию, распределили между собой 'подопечных'. Хенкс, ходил везде с голландкой, а Митчел - взял под свое крыло датчанку. Когда они наконец пришли в общий закуток - то мужчины, выглядели не лучшим образом. Женщины же, напротив - явно чувствовали определенный подъем сил.
  Бондарь, за это время, вычистил пару автоматов, набрал для девушек немного патронов, зарядил 'рожки', подобрал фляги, котелки, ремни... Сначала, он вообще думал, что давать им оружие не стоит. Потому что, эффективно его использовать - никогда раньше не имевшие с ним дела женщины, да еще в экстремальной обстановке - вряд ли смогут. Скорее, в их руках, оно будет представлять опасность - как для них самих, так и для их спутников. К тому же, любой лишний килограмм на плечах девушек - только сильнее выматывал бы их. С понятными для всех последствиями.
  Однако, немного поразмыслив, Андрей все же решил - пока оставить им автоматы. Чисто психологически - это прибавляло уверенности. Да и как там дальше, все обернется - сложно предугадать.
  Пока товарищи, переводили дух от шопинга - украинец преподал женщинам, простейшие азы обращения с оружием. Правда, разбирать и собирать автоматы - он их учить не собирался. Забивать наскоро девичьи головы, этими манипуляциями - парень не видел большого смысла. АК очень надежная 'машинка' и несколько дней - вполне может обходиться без обслуживания. В крайнем случае - мужчины помогут.
  - Запомните главное, - сказал он спутницам. - Никогда не направляйте ствол оружия, на себя или без нужды - на другого человека. И вообще, в походе, без команды - не спешите дергать автомат и нажимать спуск.
  Потом украинец, показал им - как снимать и ставить автомат на предохранитель. Досылать патрон в патронник. Переводить режим стрельбы. Заряжать и подсоединять магазины. Ну и конечно - как вообще, правильно держать и носить АК. Затем, он постарался, чтобы девчата намертво, до автоматизма запомнили эти несколько операций.
  Поглядев на их прически, Бондарь неодобрительно покачал головой:
  - Или обрежьте волосы, либо стяните их как-то - и спрячьте плотно под шапки.
  Дальше, люди совместно, занялись ревизией и укладкой багажа. Нужно было, максимально уменьшить вес рюкзаков. Поэтому, многие дублирующие предметы - отбрасывались. Вещмешки женщин - вообще, предполагалось облегчить - насколько возможно. В них разместили только спальники, одежду, средства личной гигиены, воду и немного патронов.
  - Положите еще галеты, орехи, шоколад и сахар, - сказал девушкам украинец.
  - А вы оказывается сладкоежка Эндрю? Всем брать вкусняшки предлагаете! - лукаво поддела его Элис.
  Парень не принял шутки и лишь невесело усмехнулся:
  - Просто это, очень компактные и высококалорийные продукты. Быстро восполняют потерю сил и энергии в походе.
  Он повернулся к товарищам и озабочено проговорил:
  - Думаю, нам главное - взять с собой побольше воды. Продуктов - прихватим по минимуму. Чтобы достало на 4-5 дней. Если доберемся до 'Комфорт-тауна' - там сможем пополнить запасы. А без воды - нам каюк. Заниматься поиском родников или чего-то подобного, в этой переполненной тварями мгле - это гарантированно, быть уничтоженными монстрами.
  Митчел и Хенк, соглашаясь кивнули. Затем Герри, пристально вглядываясь в карту, заметил:
  - Через 60 километров, после зоны тумана, наш путь пересекает река. Полагаю там - мы сможем набрать воды.
  - Верно, - подтвердил Том. - Но до нее, нам еще нужно суметь добраться.
  После этих слов американца, наступило напряженное молчание.
  
  Обменявшись номерами телефонов для обеспечения связи и подзарядив мобильники, путешественники утром, приготовились выступать.
  - Выйдем, вместе со всеми отрядами? - поинтересовался Хенкс.
  Андрей отрицательно покачал головой:
  - Предпочтительнее - часа на два позже. Первые 2 километра пути - это общая дорога. А такое множество людей на ней - наверняка, привлечет к себе внимание тварей. Пусть большие команды - оттянут их подальше за собой. К тому же раннее утро, как и ночь - это вообще, обычное время охоты для хищников на Земле. Очень вероятно, что и здесь, дело обстоит также. Поэтому будет лучше, если мы выступим, когда большинство животных - уже закончат 'свой завтрак' и уберутся в свои логова. Шансы, более безопасно 'проскочить' основную массу монстров - все-таки немного возрастают.
   Австралиец задумчиво покачал головой:
  - Полагаете, что у них, вероятность пройти 'туманную зону' меньше, чем у нас?
  Украинец сдвинул плечами:
  - Положим, если пробиваться несколькими большими отрядами, то на первый взгляд, кажется, что шансы возрастают. Невольно помогают друг другу. С другой стороны, они гарантированно приманят к себе массу зверюг. Про потенциал которых, ничего неизвестно. Втянутся с ними в постоянную бойню, при минимальной видимости. В такой мгле, нормального боевого охранения - организовать невозможно. А ведь идти придется, несколько десятков километров. Свернуть - невозможно. Боеприпас ограничен. Укрыться негде. Топлива вокруг нет. В болота не сунешься. Прикрыть ночью огнем стоянку - не получится. Наверняка при прорыве, появятся раненные - и таким образом, еще более задержат передвижение. К тому же, их придется кому-то нести - а это сразу минус стволы. Про возможную панику среди людей или необходимость бросать поврежденных товарищей - я уже и не говорю. До темноты, вырваться из зоны тумана - в любом случае не выйдет. А ночевать на открытой дороге - в самое активное время охоты хищников, без нормальной защиты лагеря, при еще более низкой видимости чем днем - гиблое дело.
  - Может, вы слишком пессимистичны Эндрю? Вряд ли бы перед нами, ставили невыполнимую задачу. Возможно, тварей будет не слишком много. Да и наше оружие - думаю против них, будет вполне эффективно. Иначе какой смысл его выдавать? И вообще, если все слишком быстро закончится - шоу пострадает, -- заметил Митчел.
  - В этом вы, конечно, правы Герри. Хотя стоит предполагать худшее, но пройти видимо можно. И вероятно, даже действуя достаточно прямолинейно - шансы прорваться тоже есть. Все же, более чем полсотни вооруженных людей будут ломиться с боем. Даже если, их поделить на две дороги... Наверное - некоторые все-таки пробьются на следующий этап. Но вот сколько их уцелеет и какой ценой?
  Он покачал головой и тихо добавил:
  - Либо нужно искать другое решение и отправляться иным путем...
  Степан, перехватил странный взгляд Ольги, направленный на компанию из пяти человек, разместившихся в дальнем углу супермаркета. Эти люди, также, явно готовились выходить на маршрут. Кондаков, пренебрежительно усмехнулся и желчно бросил:
  - Вряд ли они дойдут. Разве что, сзади к кому-то, попробуют прилипнуть. Но такого им, никто не позволит сделать. А впрочем, все равно - подобное не поможет.
  Он язвительно покачал головой:
  - Набрали с собой балласт, из этих беспомощных женщин... Благородные глупцы! Ну от этого 'высоколобого' хохла, я иного и не ожидал. А вот двух других мужиков - считал поумнее.
  
  Ровно в половине восьмого утра - собирающиеся уходить группы землян, приготовились покинуть супермаркет. Как только на часах, прошло контрольное время - один из людей команды Кондакова, попробовал продвинуться, сквозь клубящийся возле магазина белый туман. Ему это без труда удалось. Таким образом, стало окончательно ясно - что дарнийцы сняли барьер. Можно было выступать в путь.
  Отряды, один за другим, с интервалами в 5-10 минут, начали выдвигаться из универсама на просторную дорогу, находившуюся прямо перед магазином. И хотя, в этой молочной мгле - видимость не превышала 3-4 метров, но широкое шоссе под ногами - не давало сбиться с пути. Впрочем, маршрутные навигаторы в смартфонах путешественников - тоже, четко указывали направление движения.
  Через час - в здании торгового центра, кроме вообще не собиравшихся его покидать людей, осталась лишь пара бандюков со своим женским квартетом и украинец с товарищами.
  Кивнув, на выжидающих уголовников с их спутницами, Том с отвращением сказал:
  - Похоже эти типы, хотят упасть кому-нибудь 'на хвост', чтобы получить за счет кого-то, прикрытие от тварей.
  - Шакалы, - заметил Митчел. - Думаю, это им не поможет. Напасть ведь могут, откуда угодно. А женщин, они наверняка, применят как 'живой щит'. И при нужде - бросят их тварям, чтобы отвлечь от себя хищников.
  - Либо, если кто-то из дам продержится подольше, в крайнем случае, используют их как 'живые консервы', - угрюмо проронил Андрей.
  Девушки, услышав его слова, были потрясены.
  - То есть, вы хотите сказать, что их могут съесть? - запинаясь, шокировано произнесла Элис.
  - Именно, - меланхолично ответил украинец. - Это известный прием урок, идущих в многомесячный побег из сибирских зон. В суровой тайге, добыть пропитание сложно. Вот и брали с собой молодого и неопытного 'телка', из новеньких зеков.
  - А почему молодого? - широко раскрыв глаза, спросила Марта.
  - Так у такого - мясо нежнее, - невозмутимо произнес Бондарь.
  Пораженных девушек чуть не стошнило,
  Он хмуро пожал плечами и жестко добавил:
  - Впрочем, если станет слишком 'горячо' и прорваться по маршруту далеко не удастся, то не сомневаюсь - что бандиты, попробуют вернутся в магазин. И тут, терроризируя оставшихся землян - постараются выжить. У них действует крысиный принцип - 'ты умри сегодня - а я, завтра'.
  Австралиец, услышав это, лишь в недоумении покачал головой:
  - Одного не понимаю - как такие люди, могли быть отобраны для миссии?
  Андрей криво усмехнулся:
  - Человек - существо очень неоднозначное и противоречивое. Вон религиозные или идеологические фанатики - тоже совершают самопожертвования, во имя своих принципов. Но они, также - без всяких колебаний - будут и безжалостно убивать людей за них. Что же касается этих бандитов... - он махнул рукой и флегматично продолжил:
  - Я, когда собирал себе вещи в поход, краем уха слышал их разговор среди стеллажей. Один из уркаганов, 'откинувшись' из зоны, навестил с весточкой, женщину своего лагерного кореша. И тут случился обвал - дом рухнул. Он и полез, вытаскивать ее из-под обломков - ну и погиб. А второй бандос - четверть века отсидел по тюрьмам. Вор в законе, тертый калач, старый 'авторитет', кремень, который свято придерживался 'понятий'. Ну и попал в оборот - его начали жестко прессовать менты, чтобы он 'сдал своих'. Предлагали массу бонусов, программу защиты свидетелей, полную амнистию... Однако, тот отказался - и силовики, забили его до смерти. Так что, в жизни бывает всякое. Но это вовсе не значит, что эти законченные рецидивисты - будут испытывать какие-то сантименты к 'терпилам и фраерам'. Остальной народ для них - не более, чем расходный материал.
  - А эти несчастные женщины - разве ни о чем не догадываются? - ошеломленно воскликнула Элис.
  Украинец в ответ, только неопределенно пожал плечами и довольно равнодушно сказал:
  - Не знаю. Прошлой ночью, этих девок - уголовные скоты, чуть ли не до самого утра 'валяли'. Полмагазина слышало. Для меня, понятно одно - они захотели выжить любой ценой и ради этого готовы на все. Так что мне, их не слишком жалко. Эти люди, уже сделали свой выбор.
  - Да... - в тяжелых условиях, все ведут себя по-разному, - задумчиво проговорил Хенкс, бросив странный взор на женщин, присоединившихся к бандитам. - У каждого свое нутро. Зачастую и не знаешь, чего можно ожидать.
  Бондарь только хмыкнул, перехватив его взгляд и пожав плечами, безучастно промолвил:
  - Спонтанно, в порыве чувств - немало кто, способен совершить благородный поступок. Но остаться человеком, под постоянным давлением чудовищных обстоятельств - далеко не все могут. Такое порой, просто невозможно выдержать. Хотя, иногда бывает и наоборот - доселе неприметная личность, раскрывается с необычной стороны. Впрочем - у каждого свой предел.
  Через час - Андрей со своей группой, тоже начали выдвигаться.
  - Бандиты, видимо решили, пристроится именно за нами, - кивнул американец, в сторону наблюдающих за ними рецидивистов. - Вцепятся в загривок - не оторвешь.
  - К большим отрядам, они похоже, приближаться не рискуют. Не хотят нарываться. Ведь такое поведение - никому не понравится, - заметил Митчел.
  Бондарь поморщился и отрывисто бросил:
  - Ничего, на развилке их 'скинем'. Такие соседи за спиной - нам не нужны.
  Украинец взглянул на свой хронометр и отметил время.
  - 9:30. Выходим, - негромко проговорил парень. Открыв двери, он вдохнул сырой воздух и шагнул в вязкую белую мглу...
  
  

Глава 7. Тропой испытаний.

  
  По широкому бетонному шоссе, молчаливой короткой цепочкой, напряженно поглядывая по сторонам, неспешно двигалось пятеро людей. Первым, настороженно всматриваясь вперед, с автоматом наперевес, шел мужчина среднего роста и стройного телосложения. На нем были синие джинсы, полусапожки, бушлат и шерстяная шапка. Под курткой, у него виднелся широкий ремень с прилаженной амуницией. За его спиной висел небольшой рюкзак, который, однако, вовсе не стеснял движений путника. Ладонями, в коротких тактических перчатках, человек крепко сжимал свое оружие.
  В трех метрах позади него, следовал еще один, очень похоже 'упакованный' и вооруженный винтовкой человек. Он внимательно сканировал левую обочину магистрали. За ним, держась одна за другой - шагали две женщины, с АК висевшими у них на груди. Несмотря на схожую с мужчинами одежду и 'укомплектованность' - по их грациозным фигуркам, сразу можно было определить, что они принадлежат к прекрасному полу.
  Замыкал колону, еще один расчетливо идущий боец, державший в своих руках М16. Он старался контролировать тыл и правое направление дороги.
  По обоим краям тракта, клубился плотный белый туман. Да и сам автобан, окутывала молочная влажная мгла. Небо и солнце, также не проглядывались в этой кремовой дымке. Было довольно сыро. Хоть какая-то видимость вокруг, ограничивалась всего тремя-четырьмя метрами. Температура окружающей среды, не превышала 16-17 градусов.
  Двигавшийся впереди мужчина, взглянул на свой смартфон и неожиданно резко ускорил ход. Его товарищи, поняв, что необходимо уходить в отрыв - быстро последовали за ним. Через пять минут он остановился и поднял согнутую руку. Подошедшие к нему спутники, увидели развилку. Дальше большак разветвлялся и от него отходило три дороги. Центральная и левая трассы - были широкими, асфальтированными и гладкими. Правый боковой шлях, на их фоне - выглядел весьма непрезентабельно. Довольно узкий, извилистый и покрытый лишь укатанной щебенкой, он казался не очень удобным и не слишком привлекательным.
  С интересом рассматривая новые пути, люди заметили, что в пыли шоссейных магистралей, четко отпечатались десятки влажных следов. Правая же тропа, оставалась девственно чистой. Не теряя времени, стоявший во главе группы человек, подошел к одной из женщин и резко сорвал с ее рюкзака, болтавшийся там ярко-красный помпон. Потом, он забросил этот приметный меховой шарик, прямо на полотно центрального трека. Затем, молча сделал знак рукой товарищам - идти за ним.
  Не выходя на правую дорогу, он аккуратно пошел параллельно с ней, осторожно ступая по камнях обочины. Его спутники, немедленно последовали его примеру. Пройдя таким образом метров триста, они наконец выбрались на щебневую колею и дальше двинулись, уже непосредственно по ней. Люди сделали свой выбор - и теперь, добровольно направлялись в неизвестность...
  - От бандитов, вроде как отделались, - негромко заметил Хенкс, когда они через три часа, остановились на небольшой привал.
  - Вы уверены? - с сомнением произнесла Марта.
  - Пожалуй так и есть, - подтвердил Митчел. - Если уголовники и не 'купились' на нашу уловку, и не пошли по центральной магистрали. То наверняка, бросились нас преследовать по левому шоссе, решив, что мы попытались их провести. Не найдя там - могли опять рвануть по главному тракту - подумав все же, что мы действительно пошли по нему.
  - А если они сразу, пошли по серединной дороге, поверив в оставленный нами след? - размышляя уточнила Элис.
  Австралиец в ответ, лишь скептически покачал головой:
  - Не найдя нас на этом шоссе, рецидивисты могли вернутся и попытаться нас догнать на левом автобане. Посчитав, что мы их обманули. Предположить же, что мы пойдем по правой тропе - сразу было сложно. Да и следов, мы там не оставили. В любом случае, они потеряли время. И понять - какой дорогой, мы реально ушли - теперь сложно. Наверстывать упущенное - уже поздно и очень рискованно.
  Путники расположились на обеденный отдых, в небольшой пещерке, почти завалив камнями узкий вход. Лишь немного дневного света, проникало в эту каменную дыру. Дорога постепенно поднималась в гору и когда Бондарь, разглядел слева от нее, виднеющиеся отверстие в склоне - он посчитал это место, достаточно удобным и защищенным для обеденного отдыха. Выматывать спутников, а особенно женщин, длительными переходами, да еще в условиях постоянного напряжения от грозящих опасностей - украинец не видел никакой необходимости. Переход предстоял долгий. Кроме того, людям, нужно было быть относительно свежими и 'в форме', чтобы они могли успешно отразить нападение врага или удачно уйти.
  Сидя на своих рюкзаках, походники всухомятку перекусывали, запивая свой полдник обычной водой из бутылок.
  - А что вы, Эндрю, скажете по этому поводу? - поинтересовалась Элис у задумавшегося о чем-то Андрея.
  Тот, оторвавшись от своих мыслей, только пожал плечами:
  - Уголовников, уже можно не опасаться. Хотя шансы нас вычислить, у них в принципе были. Они могли сразу же, еще с развилки - отправить, к примеру, своих женщин - по каждой из дорог, нам вдогонку. Либо самим разделится. Но бандиты, оказались слишком самонадеянны и предсказуемы. Что, впрочем, не слишком удивительно. Ведь все выглядело, довольно простым и понятным. Да и погнать в одиночку, безоружных девушек этими путями, полными угроз со стороны всяческих тварей - скорее всего, у них бы не получилось. Вряд ли бы эти женщины, сейчас на такое согласились. Они, еще не до такой степени запуганы. А сами рецидивисты, разделятся и без серьезной нужды рисковать - тоже не захотели...
  Спустя час, люди выбрались из пещеры и продолжили свой путь.
  
  Тропа, извилистым серпантином, змеилась между камней. Небольшая колона людей, размеренно шагая, упорно продвигалась по ней вверх, по склону. Андрей, мельком посмотрел на свой смартфон - через какой-то километр, они должны были выйти на плоскогорье. Украинец, обернувшись, бросил взгляд на своих спутников - прошло несколько часов и женщины выглядели усталыми. Мокрые спутанные волосы, потные лица, тяжелое дыхание, круги под глазами... Неудобная дорога, необходимость нести груз, да еще при этом подниматься в гору - сильно выматывали, неприспособленных к таких переходам девушек. Стелящийся вокруг туман, отсутствие света и нормальной видимости - также, ощутимо давили на психику людей. Хотя, с другой стороны - страхи, перед возможным нападением неизвестных хищников - явно притупились.
  'Километров 18, пожалуй отмахали. И никаких тварей, слава Богу, пока не встретилось, - подумал Бондарь. - Как только взойдем на плато - нужно сделать привал. Да и для ночлега, присмотреть подходящее место для стоянки - тоже не помешает'. Но он словно сглазил. И относительно спокойный период путешествия - внезапно закончился.
  Неожиданно, повсюду раздался странный звучный стрекот и из белой мглы, прямо перед украинцем, вынырнуло какое-то темное пятно и сразу кинулось на него. Андрей едва успел среагировать - и чисто рефлекторно, не раздумывая, ударил по нему автоматной очередью. Пули отбросили в сторону нападавшую тварь. Громкий звук выстрелов, просто взорвал окружающую тишину. Вслед за ними, раздался странный визжащий стон, резко полоснув, по натянутым как струны, нервам походников. Спутники парня - ошеломленно остановились.
  - Оружие на изготовку! Встряхнулись! - крикнул Бондарь.
  Мужчины, быстро подняли стволы. Но вот шокированные женщины, в испуге растерянно замерли. Тем временем, со всех сторон на дорогу из дымки, начали выскакивать новые агрессивные зверюги. На вид, они напоминали, темно-бурых полутораметровых, громадных насекомых. Огромные фасеточные глаза атакующих - полыхали красным пламенем. Большие жвала - очевидно предназначались для того, чтобы рвать плоть. Крепкие лапы-клешни - приспособленные разрезать и перекусывать - явно указывали на хищную природу тварей. Снабженные длинными усами, их вытянутые морды, активно шевелились - вынюхивая добычу... Эти исчадия ада, чем-то походили, на разросшихся до гигантских размеров, каких-то мутивировавших медведок. Одни из них, прыгали словно кузнечики, прямо на людей. Другие, шустро перебирая многочисленными лапами, набегали на свои жертвы. Третьи, вообще - с помощью своих двух пар крыльев - налетали с воздуха.
  Вокруг началось пекло - от лязга непрерывной стрельбы, везде стоял сплошной грохот. Звуки выстрелов, перемежались скрежещущим воем раненных монстров, матом бойцов, визгом объятых смертельным ужасом женщин и пронзительным стрекотом агрессивных выродков. Вонь от едкой пороховой гари, смешивалась с противным запахом вязкой желтой жижи, вытекавшей из развороченных внутренностей поверженных 'насекомо-животных'. А громовые раскаты стрельбы - попросту оглушали.
  Парни, ожесточенно расстреливали бросавшихся чудовищ, били влет атаковавших с воздуха страшилищ, но поток нападавших - не прекращался. Гибель родичей - их абсолютно не смущала. Долго так продолжаться не могло. Малейшая задержка для перезарядки оружия - становилась роковой. А минимальная дистанция видимости врага - в этом проклятом тумане, превращала для людей рискованный бой - в заведомо обреченную затею. Практически в любой момент - грозившую обернуться трагедией.
  Андрей отчетливо понял - пытаться на месте, отразить нападение тварей - это стопроцентная гибель.
  - Прорываемся наверх по дороге! - сквозь грохот и визги, перекрывая звон в ушах и шум боя, закричал он. - Здесь оставаться нельзя! Быстрее! Только вперед!
  Уничтожив очередную 'гигантскую сколопендру', украинец присоединил новый магазин к автомату и оглянулся. Хенкс и Митчел, бешено отстреливаясь от 'насекомых-переростков', в тоже время, пытались толкать вперед, впавших в панику и полностью потерявших голову, дико вопящих женщин. Получалось у них, из рук вон плохо. Хорошо хоть, что замершие от страха девушки, в приступе жути, вообще не убежали с дороги.
  Бондарь грубо выругался и подскочив к Марте и Элис, залепил обеим размашистые пощечины. Лица женщин, суматошно дернулись и от полученных ударов, их шапки слетели. Не теряя ни секунды, Андрей схватил девушек за волосы и резко потянул вперед.
  - Том! В голову колоны - пробивай дорогу! Герри - прикрывай тыл. Я постараюсь страховать фланги! Ходу! Ходу! - заорал он товарищам.
  Отпустив наконец, начавших самостоятельно двигаться спутниц, мужчина опять взялся за автомат, расстреляв налетевший тандем огромной крылатой 'саранчи'. Изо всех сил, отбиваясь от атакующих тварей, люди отчаянно рвались по тропе вверх.
  Через несколько минут, они внезапно выскочили из клубящегося марева, прямо на плоскогорье. Тумана здесь не было! Сильный, пронизывающий горный ветер - сдувал его напрочь. Ярко светило холодное солнце. После долгого пребывания в молочной дымке - отвыкшие люди, сперва, даже оказались ослеплены, бьющим отовсюду в глаза искрящимся дневным светом. Но самое главное - преследующие их чудовища - не пошли за ними! 'Млечным монстрам', несмотря на близость добычи - категорически не хотелось выходить сюда, из своей родной белой мути. Открытые лучи солнца - им были явно не по вкусу!
  Походники в изнеможении, еще не веря в собственное спасение, опустились на холодные камни. Лежа прямо на рюкзаках, привалившись к скалам - они тяжело дышали. Мужчины, осознав, что наконец избавились от тварей - с трудом переводили дух. Девушки тихо всхлипывали. Пережитый накал страстей, постепенно отпускал людей.
  Андрей, сбросив вещмешок, присел на валуне. От усталости гудели ноги, перед глазами все кружилось. Высоко запрокинув голову, он с облегчением вздохнул. Будто совсем рядом - проплывали легкие перистые облака. Близкое небо - отражалось нестерпимой, лазурной синевой. Лучи яркого солнца, пронизывали все вокруг своим светом... А он, никак не мог, насмотреться на все это. И ему казалось, что тяжело давивший в последние дни, обруч постоянного напряжения - понемногу разжимается и уходит...
  
  Вставляя патроны в рожок, Андрей искоса наблюдал за своими товарищами. Люди как раз, заканчивали короткий 'перекус'. Девушки уже пришли в себя и выглядели немного лучше. Относительная безопасность, нормальный спокойный отдых, сытная еда, стаканчик бренди, а главное - солнечный свет и ясный день (после долгого и изнурительного нахождения в ужасной мгле) - оказали свое благодатное воздействие. Хотя, еще большую роль в этом, похоже сыграла забота Тома и Герри о 'своих подопечных'. Отношение американца и австралийца, к Марте и Элис - уже очевидно не ограничивалось, только дружеским участием и вынужденным покровительством.
  Видя, все более явные, проявления личной симпатии и любовных порывов у своих друзей, украинец только вздохнул. Все это, лишь осложняло дальнейший путь. Он, конечно, был искренне рад за камрадов - тем более, что возникшие душевные чувства у 'образовавшихся пар' - похоже, были взаимными. Но с другой стороны - все становилось откровенно плохо. Это выявилось, уже в недавнем бою. Хенкс и Митчел, несмотря на критическую ситуацию, даже не смогли, жестко образумить и поторопить своих женщин - что едва не привело всех, к катастрофе. Походу, они инстинктивно, боялись причинить им боль. А что же будет дальше? Начнутся личные приоритеты? Бондарь грустно покачал головой и печально взглянул на девушек. У них на лицах, ярко проступили красные следы от пощечин - которыми мужчина, бесцеремонно приводил их в чувство, во время прорыва на плоскогорье.
  - Надеюсь, вы извините меня, за несколько... резковатые действия, при отражении атаки тварей? В том положении - у нас попросту, не было другого выхода, - испытующе глядя на женщин, обратился к ним украинец.
  - Мы все понимаем Эндрю, ты поступил правильно, - горько улыбнулась Марта, отводя свой взор и непроизвольно проведя рукой по лицу.
  - Спасибо тебе, иначе - мы бы там, точно погибли, - скорбно проговорила Элис, стараясь не смотреть на парня.
  Бондарь, недоверчиво хмыкнул и подумал про себя: 'Эти девушки, конечно, уже давно взрослые и очень неглупые люди. Умом, они прекрасно сознают, оправданность такого поведения, в той ситуации. Но на эмоциональном уровне - вряд ли забудут. Осадок, от невольного унижения - ведь по любому останется'.
  - Что будем делать? Может на ночь, тут стоянку разобьем? - спросил Герри.
  - Лучше, пока светло, продвинуться как можно дальше. Зачем терять время? А остановиться здесь, полагаю, можно где угодно - вокруг, вроде бы безопасно, - заметил Том.
  Украинец, соглашаясь, кивнул головой:
  - Пойдем вперед. Протяженность плато, в нужном нам направлении - километров пять. Потом вновь, следует постепенный спуск. Идти станет легче, но снова в этой проклятой туманной мгле.
  Он взглянул на заходящее солнце, огляделся кругом и размышляя продолжил:
  - На ночевку, ясное дело, остановимся на плоскогорье - но не в этом месте. Если стихнет ветер, туман может подняться и сюда, а с ним - придут и твари. Так что лучше, пройти как можно больше, пока это не опасно. Кроме того, хотя эти выродки, явно не любят света - но допускаю, что они вполне, могут выбираться в эти места, особенно в темное время суток. Возможно, даже без всякого тумана. Если ночь будет безлунной, а небо покрыто тучами - такое очень вероятно.
  - И что же нам делать? - испуганно спросила Марта.
  Андрей пожал плечами и спокойно ответил:
  - Будем идти по плато - пока не найдем укрытия. Вроде пещеры или нагромождения каких-нибудь камней, либо скал. А еще лучше - деревьев. Там и остановимся на ночевку.
  - Деревьев? - недоуменно переспросила Элис.
  - Ночью, подход к лагерю, лучше всего блокировать большим костром, - задумчиво проговорил Бондарь. - Для этих насекомых чудовищ - он наверняка, станет непреодолимой преградой. Даже обычные хищники, боятся огня. А уж эти туманные монстры, которые вообще не переносят света - к яркому пламени - скорее всего и не приблизятся. Возможность ночью согреться - нам тоже не помешает. Да и горячая пища - также лишней не будет. Так что если найдем деревья, а с ними и запас топлива - то это выйдет, самый оптимальный вариант...
  Они двигались по голому каменистому плоскогорью, насквозь продуваемому холодными порывами ветра. Лишь кое-где, этот неприветливый пустынный ландшафт, 'разбавлялся' хаотично натыканными кусками скал или беспорядочным нагромождением валунов.
  Через час марша, когда люди уже подходили к противоположному краю плато, им наконец повезло. На небольшом холме, путешественники увидели, неподалеку от группы огромных камней - несколько, одиноко стоящих кривоватых буков и сосен. Подойдя ближе, они поняли - что им капитально подфартило. Здоровенные валуны - образовали почти закрытую со всех сторон, небольшую площадку. Кроме того, возле деревьев, оказался родник чистой воды. Это было идеальное место для стоянки - единственный вход сюда, можно было удачно загородить камнями и костром.
  Солнце, уже почти утонуло в клочьях тумана и путники, немедля занялись обустройством лагеря. Мужчины срубили сухую сосну и спилили карликовый бук - занявшись заготовкой дров. Потом заложили камнями проход. Женщины набрали воды в котелки, достали из рюкзаков посуду и провизию. Затем, земляне оборудовали очаг, разожгли огонь и поставили готовиться гречневую кашу с тушенкой. Немного поодаль, надули матрасы и вытащили спальные мешки. Громоздких палаток, конечно, никто в этот поход не брал. В одном и закутков, среди скал - устроили отхожее место. И когда вокруг залегли сумерки - все эти хлопоты, были уже завершены...
  Огонь ярко пылал в темноте ночи. Сияющий свет костра, разгонял окружающую тьму, неся живительное тепло, сидящим возле него людям. И на какое-то время, действительно могло показаться, что они просто находятся на одном из пикников на Земле. Приятная природа, чистый горный воздух, пение птиц, походная обстановка... - все способствовало подобному настроению. Романтичности добавляло и вечернее небо, которое было буквально усыпано, мириадами сверкающих звезд. Разве что, висящие в вышине две луны - не давали никому позабыть, что земляне пребывают в чуждом для них мире.
  Тем не менее, впервые за последние дни, они смогли расслабится и немного отвлечься - от дикого стресса, угроз, невзгод и своего неопределенного будущего. 'Каменный мешок' лагеря, ясный свет костра, мерцание звезд и блеск, висящих над головой, пары небесных спутников - придавали некое ощущение покоя, безопасности и защиты.
  После сытного ужина, люди смакуя пили чай и разговаривали. Впрочем, их общение, не ограничивалось лишь безалкогольными напитками. Отдыхая, собеседники, 'приняли внутрь' также и немного бренди. Постоянное напряжение, сковывающие друзей - постепенно отпускало их. Их речь, становилась все более непринужденной. На лицах девушек, появились несмелые улыбки. Отблески пламени, причудливыми тенями, отражались в глазах путешественников. Искры костра, переливающейся россыпью огоньков, резво взлетали ввысь. Пережитые испытания сблизили людей, а романтическая обстановка и спиртное - способствовали все большей откровенности отношений между ними.
  - Ферма у меня была процветающая, - несколько отстраненно рассказывал Том. - Но последние годы, я был одинок. Жена умерла 15 лет назад, а дочь-студентка, стала одной из этих активисток Black Lives Matter. Со мной она порвала - слишком уж расходились мы во взглядах. А потом, от этих же обдолбанных 'угнетенных афроамериканцев' и погибла. Чертовы нигеры... - горестно качая головой, проговорил он.
  Товарищи сочувственно молчали. А Марта, участливо взяла за руку Хенкса.
  - А у меня был свой бизнес, - спустя некоторое время, произнес Митчел. - И дела шли весьма неплохо. Вот только с семьей - не сложилось. Два брака оказались неудачными. Бывшие жены, только деньги тянули. И детей у нас не было...
  - Судьба людей, редко бывает идеальной, - задумчиво произнесла Элис. - Мы вон с Мартой, хорошую карьеру в компании сделали. Многого добились. А детей, все откладывали 'на потом'. Да и к замужеству не стремились. Все жаждали успеха и самореализации. А теперь, вон как все обернулось...
  Беседа у костра, неспешно текла дальше, как и сама река жизни...
  Слушая задушевные разговоры товарищей, Андрей впал в раздумья. Лишь мимоходом, отметив тот факт, что дарнийцы, осуществляя 'отбор землян', по-видимому, старались по возможности, привлекать бездетных и несемейных людей. Явно предпочитая, вербовать для миссии такой 'человеческий контингент', который имел бы, как можно меньше личных мотивов 'спасать человечество'.
  - А у вас Эндрю, из родных на Земле, кто-нибудь остался? - вырывая украинца из задумчивости, негромко задала вопрос Марта.
  Бондарь поднял глаза и медленно кивнул:
  - Две маленькие дочки дома. Старшей 10 лет, а младшей пять. И еще, старая больная мать.
  В воздухе повисла неловкая пауза, собеседники смущенно притихли.
  - А жены у вас не было? - спустя некоторое время, стесняясь спросила Элис.
  Бондарь, только безрадостно усмехнулся и грустно ответил:
  - Почему нет? Есть. Только не повезло мне с ней. Или ей со мной. Теперь уже неважно. Отношения у нас не сложились. Слишком уж разные мы люди оказались. Так нередко бывает в жизни.
  Он подбросил ветку в костер и горько произнес:
  - Как там, у Сократа было сказано - 'попадется хорошая жена - будешь счастливым человеком. Плохая - станешь философом'.
  Андрей покачал головой и тихо заключил:
  - Мы только из-за детей, оставались вместе. Впрочем, и разъехаться - возможности не было.
  Герри удивленно поинтересовался:
  - Неужели, все выглядело настолько безнадежно? Может действительно, стоило развестись? Да и детям, так было бы лучше?
  Украинец лишь тяжело вздохнул:
  - Вряд ли малышам, без находящегося рядом отца - стало бы лучше. Кроме того, тут еще сложный финансовый и жилищный вопрос...
  - Не понимаю Эндрю. Вы же в университете работали? Это же очень престижная и высокооплачиваемая сфера? Неужто с деньгами, дело обстояло так туго? - в недоумении спросил Хенкс.
  Бондарь, только криво улыбнулся:
  - Украина - это не Запад Том. В бедной и коррумпированной стране, образование и наука - никому не нужны и не котируются. Поверьте. Поэтому не стоит даже сравнивать.
  Андрей вновь, погрузился в свои невеселые мысли. Поток воспоминаний, захлестнул его. Немного спасало репетиторство - но это были крохи. Он не брал взятки и 'благодарности'. Да и дипломы и диссертации, на заказ не делал, как некоторые его коллеги. Не только потому, что считал это чистой халтурой и профанацией. Он навсегда запомнил, как его друг, занимавшийся такими подработками, однажды пришел и в шоке, выложил ему поразительную историю. Она прочно врезалась Бондарю в память. Коллега недоуменно рассказал, что человека, которому он сделал докторскую диссертацию -поставили руководителем всей ихней структуры. Причем, не в последнюю очередь, 'липовая' ученая степень и 'фальшивое' научное звание, сыграли в этом немалую роль. И теперь, абсолютно некомпетентный и нечистоплотный начальник - стал управлять в сфере, в которой у него были только 'купленные знания'.
  Андрей с трудом, оторвался от своих невеселых дум - его товарищи между тем, продолжали увлеченно беседовать. Он взглянул на часы - время уже перевалило за полночь.
  - Ладно, пойду на вахту, - поднимаясь на ноги, сказал украинец своим спутникам. - Наверное, пора уже ложится спать. Отдых не помешает. Часа через три, в охране меня сменит Том, а потом и Герри - заступит на дежурство.
  Отойдя от костра, парень устроился на высоком камне, возле пролома - периодически внимательно обозревая и прослушивая окрестности. Кругом царила тишина. Он посмотрел наверх и замер - величественная панорама звездного неба, надолго приковала его взгляд. Перед лицом этой прекрасной и вечной Вселенной - казалось меркнут все проблемы и тайны, скоротечного земного бытия...
  
  С утра, они вновь выступили в поход. Люди осторожно двигались, извилистым серпантином вниз. Дорога шла под гору и это облегчало путь. Но клубящаяся вокруг белая мгла - не давала расслабится и давила на психику. Она пробуждала чувство страха, навевала ужас и несла явственное ощущение угрозы. И неизбежное - вновь произошло. Спустя час, после выхода с плоскогорья - на землян снова напали. Но на этот раз, внезапная атака последовала сверху - и застала путешественников, практически врасплох. Услышав пронзительный и скрежещущий звук, они остановились и приготовились встретить врага - но твари, нанесли удар с воздуха.
  Неожиданно, над головой женщин, что-то прошелестело, мелькнула темная тень - и полный боли, дикий крик Марты, прорезал окружающую тишину! Андрей резко обернулся и на миг остолбенел - какой-то гигантский комар, опустился на спину голландки и вонзил свои челюсти, ей прямо в плечо. От невыносимой муки, девушка завопила. Украинец, короткой очередью, срезал громадного кровососа. Но из молочного марева на людей, уже пикировали другие чудовища.
  События разворачивались стремительно. Подняв оружие вверх, мужчины стали влет, сбивать налетающих монстров. Пронзительный визг огромных насекомых, резкий грохот стрельбы, душераздирающие крики женщин, треск ломающих крылья падающих трупов... - заполонили пространство. Истекающая кровью Марта, лежала на земле. Немного опомнившаяся Элис, пыталась помочь подруге и остановить ей кровь.
  Бондарь огляделся - поток тварей с воздуха не прекращался. А если бы на людей, сейчас напали еще и с земли - им бы сразу же, пришел конец. Впрочем, долго выдерживать атаки с неба, тоже не получится.
  - Том! Бери на плечи Марту! И вниз по дороге! Герри - страхуй сзади! Я -прикрываю спереди! - заорал Андрей.
  Не прекращая яростно отстреливаться, отряд опять двинулся по тропе. Взвалив на спину женщину, Хенкс тяжело шагал по камнях. Рядом шла Элис, которая даже начала стрелять из своего автомата, по налетающим 'насекомым'. Правда, получалось у нее это, из рук вон плохо - АК, ходуном трясло в руках. Отдачей, ей пару раз, 'прилетело' прямо в лицо. Счастье еще - что она, не попала в себя или товарищей. Но уже тот факт, что женщина смогла перебороть свой страх и растерянность - и применила оружие - дорогого стоило.
  Тем временем, Бондарь и Митчел - почти без остановки, вынуждены были отражать налеты тварей. Бойня не прекращалась. Атаки 'комаров' - не ослабевали. Хотя, их разорванные пулями тела - постоянно падали на землю. Однако это - вовсе не останавливало их собратьев! Наконец людям повезло - за очередным поворотом тропы - украинец увидел, нависающий над дорогой, скальный карниз.
  - Скорее туда! - закричал он. - Там мы будем защищены с воздуха, от этих уродов!
  Земляне из последних сил, нырнули под каменную 'крышу' - угрозы сверху, теперь можно было не бояться...
  
  

Глава 8. Принцип человечности

  
  - Как она? - спросил Андрей у Эллис и Тома, которые оказывали помощь лежащей Марте. Герри, тем временем, держа наготове винтовку, вел наблюдение за дорогой.
  - Могло быть хуже, - ответила датчанка. - Рассечены мышцы и кожа плеча. Ей повезло. Удар, в основном, пришелся вскользь. Кровотечение конечно обильное, да и рану, вообще-то необходимо зашить. Но в целом, она легко отделалась. Хотя...
  - Что? - взволнованно поторопил Хенкс Элис.
  Та встревоженно пожала плечами и хмуро произнесла:
  - Если эта тварь, занесла своим укусом в организм какую-то заразу - то...
  Девушка, не договорив, отчаянно махнула рукой.
  Все вокруг, угрюмо молчали.
  В конце концов, рану Марты обработали и туго перевязали. Вскоре и сама женщина, пришла в себя. Выпив воды и съев немного сахара - ей стало получше. В итоге, самочувствие голландки, оказалось вполне сносным и пока она, могла сама продолжать путь. Правда от рюкзака и автомата, девушку освободили.
  - Нам нужно идти, - твердо проговорил Бондарь. - Оставаясь здесь - мы не снижаем риска нового нападения монстров. Все-таки, желательно, побыстрее преодолеть этот участок и вырваться из проклятого тумана.
  Товарищи, соглашаясь кивнули и спустя несколько минут, люди продолжили свой путь. Но не успели они пройти и километра - как снова подверглись, новой атаке чудовищ.
  Из беловатой дымки, на тяжело шагающих по тропе походников, начали бросаться какие-то громадные пауки. Их вид, по-настоящему ужасал. Не меньше метра в диаметре, с пылающими красными глазами, синими ромбическими узорами на черном теле, снабженные страшными челюстями и острыми когтями - они неудержимо рвались к добыче.
  Земляне, встретили дьявольских тварей, очередями из АК и М16 - убивая нападающих арахнидов. Вновь, кругом начался форменный ад. Оглушающий грохот выстрелов, вой умирающих монстров, крики и ругань людей... Мужчины и Элис, беспощадно расстреливали адских насекомых. Продолжая идти, несмотря ни на что, люди не останавливали свой марш, упорно пробиваясь вперед по дороге.
  Тогда жуткие хищники, из своих туловищ, начали испускать и метать в путников, бледные шипящие нити. Прикасаясь к жертве, такая 'паутинка', словно кислотой прожигала плоть. Либо намертво прилипала к более твердым предметам на теле - жестко блокируя, дальнейшее передвижение человека.
  Скользнув по бедру Элис, подобная 'струна', ободрав кожу и оставив сильнейший ожог - вызвала болезненный вопль у девушки. У Митчела, похожая 'леска', опустившись сбоку - напополам разрезала, висевший на спине рюкзак.
  - Бегом! Вперед! - заорал украинец.
  И его соратники, рысью поспешили за ним.
  Андрей, лихорадочно оглядывался по сторонам - усиленно разыскивая любое, возможное укрытие. Заметив, зияющее чернотой, отверстие в склоне холма - он крикнул товарищам:
  - Сворачиваем с дороги вправо! Быстрее в пещеру!
  Из последних сил, спасаясь от неминуемой гибели, они влетели в мрачный пролом. В темноте и спешке, болезненно натыкаясь на стены, люди инстинктивно, старались поглубже забиться в эту щель.
  Поднимая автомат, Андрей обернулся - приготовившись огнем, встретить нападающих тварей. Паукообразные тени которых, черными кляксами, уже замелькали у входа.
  Вдруг, инфернальный скрежещущий рев - громогласным рокотом, заполнил собой все пространство. От этих раздирающих звуков - у землян заложило уши. Казалось, затряслись даже каменные своды. Но еще страшнее, было другое - из глубины грота, появилось нечто невообразимое. Подобная тварь, могла привидится, разве что в горячечном бреду или в совершенно воспаленном воображении.
  Навстречу людям, из недр горы, быстро выползало что-то немыслимое и противоестественное, на вид - чем-то напоминающее, исполинского монструозного червя. Глаза его горели зеленым пламенем, серое циклопическое тело, легко выворачивая камни, словно буровая машина, неотвратимо продиралось вперед, а здоровенная круглая и омерзительная пасть - была усажена концентрическими рядами огромных зубов.
  Путники от ужаса оцепенели - они очутились между двух огней. Смерть казалась неминуемой. Вдруг, пошатнувшаяся от слабости к стене Элис, провалилась вовнутрь.
  - Здесь какой-то боковой тупичок! - отчаянно закричала она.
  Товарищи наощупь, ударяясь о камни, торопливо пробрались к ней.
  Между тем кошмарное чудовище, с пронзительным скрежетом проползло мимо них и начало хватая, пожирать пауков возле входа. Отвратительные чавкающие звуки, сопровождались громким треском ломающегося хитина у гибнущих арахнидов. Причем страшилище, насыщалось не менее получаса. Вообще, создавалось впечатление, что эти 'жуки-мутанты', вместо того чтобы разбежаться - сами, приходят в пасть 'пещерного червяка'.
  Наконец хозяин горы, закончив трапезу, развернувшись - пополз обратно в свою нору. Люди, недвижимо замерев, находились в оцепеневшем состоянии - что называется - 'ни жив ни мертв'. Они отчетливо сознавали, что если ранее эта тварь, отвлеклась на более обильную и привычную добычу, то сейчас, если почует и обнаружит в своей берлоге 'чужаков' - участь, оказавшихся здесь землян, будет моментально и радикально решена. Их 'слизнут' - не поперхнувшись. Люди этому монстру - явно 'на один зубок'. А бежать им некуда. Впрочем, от этого местного 'горного грызуна', идеально приспособленного к передвижениям и жизни среди камней - все равно, скрыться бы не удалось.
  Украинец, аккуратно выглянул в проход - на фоне светлого отверстия, фигура надвигающейся твари, четко выделялась своими огромными размерами. Ну что же, терять им уже нечего. Пули для этого 'каменного чудовища' - что слону дробина. Поэтому парень, отцепил от пояса гранату РГН. Если их тут завалит, после взрыва - то такая смерть, будет ничем не хуже - чем на зубах у монстра.
  Приготовив боеприпас, Бондарь вновь, но теперь уже открыто, показался 'червяку'. Увидев и унюхав поживу - страшилище, резко ускорило передвижение и открыло свою пасть. Андрей, немедля метнул свой снаряд, целясь в огромный рот - и сразу же, отшатнулся назад в боковой штрек.
  - Падайте вниз! Головы прикройте руками! - крикнул он товарищам, бросаясь на холодный и неровный пол.
  В закрытом пространстве, взрыв прозвучал просто оглушительно. Обвалились камни, кругом засвистели осколки, повсюду посыпалось крошево, везде столбом поднялась пыль...
  
  Андрей пришел в себя, среди кромешной тьмы. Тело сильно болело. Осторожно пошевелившись - он понял, что его немного привалило камнями. Стараясь действовать предельно аккуратно, парень понемногу освободился. 'Как будто, серьезных травм нет' - подумал он и чутко прислушался, сканируя окружающую обстановку. В пещере царила абсолютная тишина. 'Кажется, тварь издохла, - предположил украинец. - Похоже граната, попала удачно и оказалась вполне эффективной'.
  Затем, он бережно достал смартфон и попытался включить фонарик. Тонкий луч света - с непривычки, показался очень ярким и ослепил мужчину. Чуть адаптировавшись, Бондарь осмотрелся - выход из тупичка, был частично завален. И хотя, ему очень хотелось, проверить главный тоннель - но это все же, могло подождать. Обернувшись, он стал освещать, небольшую площадь бокового хода, в котором прятались его спутники.
  Внимательно оглядев пространство, Андрей различил лежащие фигуры своих друзей. Все они, в той или иной мере, были присыпаны камнями или скальным крошевом. Достав с пояса флягу, парень потихоньку пополз к товарищам...
  Через полчаса, все земляне уже находились в бодрствующем состоянии и осмотрительно, стараясь не делать резких движений, приводили себя в порядок. Тяжелых повреждений удалось избежать, хотя синяков, ушибов и порезов - у них хватало. Лишь самочувствие Марты - оставляло желать лучшего. Причем, вовсе не из-за последствий взрыва. Ее рана плеча воспалилась, рука покраснела и вздулась. У девушки был жар, прерывистое дыхание, ее бил озноб. Очевидно, громадный комар своим укусом, занес отраву в тело голландки. Том и Элис, обильно напоили ее водой, сделали укол антибиотиков и дали аспирин. Больше, к сожалению, они ничего не могли сделать и фактически ничем, не в силах были помочь. Оставалось надеяться, что сильный организм молодой женщины, при содействии лекарств, преодолеет недуг - и справится с ядом и абсцессом.
  Люди освободили от завала боковой ход. Далее, осторожно исследовали центральный тоннель, который был сильно засыпан камнями и загорожен трупом 'камнееда'. И через пару часов усилий по 'разборке', земляне со всеми предосторожностями и немалым трудом, все же выбрались из пещеры.
  Сидя на валуне, возле входа в грот, Бондарь задумчиво наблюдал, за стелющимся над дорогой туманом. Он взглянул на свой 'командирский хронометр' - на циферблате уже было, около двух часов дня. Люди заканчивали, свой немудреный обед. И вскоре, возле парня, собрались все товарищи.
  - Что будем делать? Марте становиться все хуже. Лекарства не помогают. Она не сможет идти дальше, - в тревоге, проговорил американец.
  Украинец, испытующе посмотрел на друзей и хмуро произнес:
  - Оставаться здесь, ожидая в тщетной надежде, что ей полегчает - бессмысленно и опасно. А отправляться с ней в путь... - Он потеряно махнул рукой. - Конечно, мы какое-то время, будем нести ее с собой, но боюсь - это не только не спасет девушку, но и всех нас, в конечном итоге, непременно угробит.
  - Но может быть, мы все-таки успеем ее вынести, из проклятой мглы и вовремя доберемся до Комфорт-тауна, где она получит помощь! Возможно, Марта все же, сумеет продержатся! - запальчиво воскликнула Элис.
  Андрей, лишь угрюмо покачал головой на эти слова и мрачно ответил:
  - Так, мы никуда не дойдем. Шансы нулевые. Без вариантов. Я тут немного проанализировал последние события - и пришел к неутешительным выводам.
  Он обвел спутников тяжелым взглядом и тихо продолжил:
  - Эти 'туманные твари', при нападениях, руководствуются прежде всего нюхом. У них вообще, органы обоняния - ненормально гипертрофированы. Вы только посмотрите на трупы пауков, - он кивнул, на валяющиеся возле пещеры останки. - И подобное, совсем неудивительно - поскольку для обитателей мглы, зрение и слух, почти бесполезны. В этой чертовой дымке - уже в трех метрах, ни зги не видать. Да и звуки туман искажает - близкие кажутся далекими, отдаленные - близкими. В общем, эти выродки - ориентируются и идут, именно на запах добычи.
  Бондарь ненадолго прервался, раздраженно передернул плечами, а потом, глухо заговорил дальше:
  - Вы заметили, что после ранения Марты - нападение на отряд, произошло, буквально через четверть часа, как мы выступили. То есть, пауки на нас 'вышли', в считанные минуты. Я полагаю, что их так быстро привлек - собственно, 'аромат' крови жертвы. Кровавые испарения - эти твари, видимо, как и акулы в океане, чувствуют и ощущают за многие мили. В общем, если мы понесем раненную девушку с собой - то нас будут практически непрерывно, на всем оставшемся 20-километровом пути, постоянно и массировано атаковать разнообразные монстры. И даже если нам, дико повезет и какое-то время, мы сможем удачно отбиваться, то очень скоро, банально закончатся боеприпасы. И тогда уж точно - всем настанут кранты.
  После речи Бондаря, повисла напряженная тишина. Люди обменивались отчаянными взглядами. Спустя пару минут, раздался слабый голос Марты:
  - Оставьте меня здесь, а сами уходите. Незачем тут всем погибать.
  Товарищи замерли, услышав обреченные слова женщины.
  Наконец Том, взяв в свою руку ладонь девушки, тихо произнес:
  - Я останусь с тобой.
  Голландка продолжительным взором, поблагодарила его.
  Элис и Герри, взглянули друг на друга.
  - Я тоже не покину тебя, - шепотом сказала подруге датчанка.
  Митчел подошел и присел, рядом, с Элис.
  Все горько молчали.
  Андрей, проницательно посмотрел на друзей и неожиданно тепло улыбнулся - он не ошибся в этих людях.
  Заметив улыбку украинца, те недоуменно переглянулись.
  Тот, сокрушенно покачал головой и со злостью бросил:
  - Надо сломать стереотип. Мы пока играем, по навязанным дарнийцами правилам. Пытаемся разработать, максимально выигрышную тактику - но в заданных этими уродами рамках. Так дело не пойдет.
  Он, размышляя, про себя пробормотал:
  - Прямое противостояние - глупо и бесперспективно... А что, если попробовать... - безумная мысль, промелькнула у него в голове. Андрей резко поднял голову и обращаясь к Элис, поинтересовался:
  - Ты рассказывала, что в колледже немного занималась биологией?
  Датчанка, удивленно пожала плечами:
  - Так, слегка... Прошла небольшой курс.
  Парень удовлетворенно кивнул:
  - Ну хоть что-то.
  После этого, он проверил нож на поясе, отыскал в рюкзаке топорик, вытащил компактный фонарь, пару пустых пластиковых бутылок для воды и вздохнув, сказал ей:
  - Ну пойдем, нам предстоит довольно грязная работа...
  
  Где-то через час, грязные от каменной пыли и перепачканные неприятной слизью, они вылезли из пещеры. Отвечая на вопросительные взгляды товарищей, Бондарь показал пару бутылок, наполненных какой-то желтоватой субстанцией.
  - Странные железы у этого 'камнееда', - задумчиво проговорила Элис, пытаясь влажными салфетками, хоть немного почиститься. - Присутствуют мускусные, как у животных. Но есть и известковые, что и у червя. И внутренней секреции - будто у змей.
  - В общем, идея такова, - сказал Андрей. - Хорошенько обрызгиваемся этими вытяжками, чтобы насквозь пропитаться запахом 'скального червяка'. Похоже, эта тварь - здесь находиться, если и не на вершине пищевой пирамиды, то все равно - является одним из самых крутых хищников. Остальные местные обитатели - его видимо дико бояться. Кстати, мы тут в одиночестве, торчим уже несколько часов - но никто, до сих пор к нам, не осмелился приблизиться. И это - несмотря на запах крови Марты и наши 'телесные ароматы'. Так что, стоит попробовать этот 'дезодорант' - терять нам, все равно нечего...
  Через полчаса, люди снова отправились в дорогу. Впереди, с автоматом наизготовку, шел Бондарь. Следом, двигался Хенкс, неся на своих плечах Марту. За ними, шла нагруженная как мул Элис. У нее за спиной, висел объемный рюкзак (в который переложили и часть вещей голландки). Кроме того, девушка тащила свой автомат, а также АК подруги и М16 Тома. Замыкал колону Митчел, прикрывая маленький отряд с тыла.
  Напряженно проходили минуты, но нападений тварей пока не было. По прошествии часа, бывший доцент с удивлением отметил, что вовсе не устал. Более того, ему показалось, что сил у него только прибавилось. А когда Андрей, оглянулся - то от удивления, встал как вкопанный. Марта шла рядом с Хенксом! Да еще и улыбалась! На ее лице, алел свежий румянец - и вообще, она выглядела совершенно здоровой! Бережно придерживавший девушку Том, не скрывал своей радости, до конца, еще не веря в случившееся
  Украинец, немедленно остановил группу. Он внимательно посмотрел на друзей - люди выглядели абсолютно свежими! К тому же, с физиономий австралийца и американца - куда-то пропали синяки и ссадины. Которые мужчины, еще недавно 'заработали', во время обвала в пещере.
  - А ну-ка, покажи свою рану? - попросил Андрей голландку.
  Марта осторожно размотала бинт. Взглянув на ее плечо - все ахнули. Никаких следов воспаления и увечья - совсем не осталось. Кожа была розовой и гладкой - словно у новорожденной.
  - Да уж! - покачала головой Элис. - А сыворотка то оказывается, не только тварей отпугивает. Но к тому же, видимо обладает, ярко выраженным регенерационным и восстанавливающим эффектом.
  - За такое снадобье на Земле, фармацевтические компании - продали бы душу, - задумчиво проговорил Митчел.
  Перераспределив груз и оружие, в приподнятом настроении и по-настоящему воспряв духом - люди продолжили свой путь...
  Следующие четыре часа марша, прошли также спокойно и без приключений. Никто, не потревожил путешественников. Земляне лишь раз, сделали небольшой привал, чтобы перекусить.
  Постепенно, день клонился к вечеру.
  - Еще пара километров - и мы наконец выберемся из зоны тумана. Осталось совсем немного идти - максимум полчаса, - вскоре сказал Андрей.
  - Кстати, мы уже вышли на центральную дорогу, - сверившись с телефоном, заметил Герри. - Наша тропа, как раз недавно 'влилась' в главный большак.
  - Верно, - в свою очередь произнес Том, разглядывая карту. - Две другие магистрали, по которым ушли прочие команды землян - соединились еще раньше - собственно и образовав, этот основной трек.
  - То, что мы идем, по стержневой артерии - и так явно видно, - иронично бросила Марта. - Ведь под ногами, уже настоящий автобан - широкий, бетонированный и удобный.
  Бондарь внезапно остановился, притормозив отряд и с досадой проговорил:
  - Совсем у меня глаз замылился - и как я сразу не обратил внимания! Только тварей и высматривал. Лишь сейчас сообразил. А ну, подойдите все сюда. Ничего, не замечаете? - спросил он товарищей, указывая рукой вперед.
  - Перед нами на дороге - человеческие следы! - взволнованно воскликнула Элис.
  - Точно! - возбужденно вторила ей подруга.
  - Значит, какая-то группа людей, наверное, уже вышла из мглы, - рассудительно заметил австралиец.
  - Нет ничего удивительного в том, что кто-то из них, мог нас опередить, - добавил американец. - Эти отряды, шли по более короткому и удобному пути. Кроме того, пробивались большими силами. Вот и прорвались раньше.
  - К тому же, они видимо двигались сутки напролет. И в темное время, тоже, - мрачно пожав плечами, сказал Андрей. - Ведь укрыться на голой дороге - негде. А всю ночь, отбиваться от нападений тварей на одном месте - глупо. Все равно, нормально отдохнуть невозможно. Только бессмысленная трата боеприпасов и времени выйдет. Лучше уж идти. А если притом, они бросали раненных - тогда их поход, мог состояться еще быстрее... - хмуро покачал он головой.
  Спутники угрюмо притихли.
  Вдруг, неожиданно поднявшийся порыв ветра, внезапно донес до слуха землян, раздающиеся где-то позади на дороге, отдаленные звуки редкой стрельбы и отчаянные женские крики.
  Люди, обменялись между собой, озадаченными и встревоженными взглядами.
  
  

Глава 9. Игра без правил

  
  - Похоже, кому-то приходиться туго, - нервно заметил австралиец.
  - Где-то с километр позади нас, на общей дороге стычка, - хрипло высказался и Хенкс.
  Девушки взволнованно переглянулись.
  Люди колебались и не знали, как поступить. Возвращаться назад и ввязываться в бойню, рискуя всем и непонятно за кого - большого желания у них не было. Особенно после того, как самим, едва удалось выжить. Да еще и сейчас, находясь, фактически в двух шагах, возле 'спасительного выхода' из проклятой мглы. К тому же, имея в собственном отряде, нуждающихся в защите 'своих женщин'.
  Андрей посмотрел на друзей и не мешкая, принял решение.
  - Вы, идите к выходу из тумана. Не задерживайтесь. Когда покинете эту 'дымчатую зону' - становитесь лагерем у реки. Там подождете меня. А я - быстро схожу туда, - он кивнул назад, в направлении раздававшихся выстрелов и криков. - Потом свяжемся по телефону. Но в любом случае, сюда не возвращайтесь.
  Сказав это, украинец стремительно повернулся и торопливо зашагал назад, по шоссе...
  Ольга отчаянно отстреливалась, последними редкими выстрелами, стоя возле раненного Степана. От ужаса и безысходности, она едва не теряла сознание. Огромные чудовища, уже полностью растерзали 'сборный отряд' и теперь на дороге, развернулась натуральная бойня. Гигантские безобразные 'жабы', прыжками набрасывались на оставшихся разрозненных людей и рвали их на части. Громадными челюстями, усаженными рядами острейших зубов - они откусывали головы, когтями передних лап - раздирали в клочья, податливую человеческую плоть. Повсюду потоками лилась кровь, раздавалось довольное 'кваканье земноводных' и жуткие крики умирающих. Казалось ужасная гибель, вскоре настигнет всех...
  Однако неожиданно, мерзкие монстры - прекратили свою 'трапезу' и стали проворно спрыгивать с автострады в болото, мгновенно растворяясь в белой мгле. Девушка, еще не веря своим глазам, сразу даже не смогла осознать, свое внезапное спасение от неизбежной и страшной смерти. Вдруг, из молочной дымки на дороге, появился, быстро идущий человек. На груди у него висел автомат, а он сам - показался Ивашовой, смутно знакомым. И лишь когда она, услышала его голос, женщина окончательно узнала пришельца.
  - Да, не повезло вам. Знатно твари порезвились. Ладно, хоть кто-то уцелел, - оглядывая 'поле боя', мрачно произнес, подошедший мужчина....
  
  - С уполовиненным отрядом 'западников', мы соединились уже здесь - на основной магистрали, - полчаса спустя, с трудом шевеля запекшимися губами, рассказывала Ольга Андрею. - Нас тоже, осталось всего шестеро - из тех, кто сумел сюда дойти. Все другие погибли, на этом безжалостном пути. Мы подвергались, почти непрерывным атакам днем и ночью. Передохнуть было невозможно. Разнообразные монстры, постоянно нападали на группу. Прорывались вперед с кровью. Тяжело раненных, приходилось оставлять, - девушка удрученно пригорюнилась.
  Бондарь только покачал головой. Из 24 человек, обеих команд 'европейцев' - в живых сейчас осталось, всего семеро смертельно измученных людей. Пятеро из них - были ранены. Украинец вместе с белоруской, уже обошли их всех и оказали посильную помощь. Причем Ивашова, очень удивилась, когда Андрей смазывал их раны, желтой жидкостью из своей бутылки.
  - Эта штука - намного эффективней, любых земных лекарств, - отвечая на невысказанный вопрос женщины, сказал ей парень. - Да и тварей неплохо отпугивает.
  Он оглядел уцелевших. Из 'русских' - на ногах была только Ивашова. Кондаков и приднестровец Илья Рокотов - оказались ранены и пока находились в беспамятстве. В группе 'западников' - Саймон Роуз, Камилла Тайлер и военный Джимми Симпсон - также лежали без сознания. Более-менее 'живой', оставалась лишь знакомая Андрею - Ханна Райт.
  - Сколько людей погибло... Жана Дюбуа, загрызли исполинские клещи, - еле говоря от изнурения и шока, пробормотала немка. Затем, она подняла голову и устало щурясь воспаленными глазами, мертвым голосом спросила:
  - Значит, это вы нас спасли Эндрю? Но как вы здесь оказались?
  - Стреляли, - не без юмора ответил украинец.
  Ольга вымучено улыбнулась, Но Ханна, ее улыбки не поняла.
  - Мы тоже, вышли на основную дорогу, а потом услышали позади выстрелы и крики, - объяснил Бондарь. - Ну я и вернулся - решив, что сражающиеся люди, возможно нуждаются в помощи.
  - Последнее нападение тварей, непременно закончилось бы нашей гибелью, - покачав головой, угрюмо произнесла немка. - Хотя, если бы не подлость и вероломство 'соседей', может быть, кто-нибудь из нас и смог бы вырваться из этого проклятого тумана.
  - Верно! - со злостью и возмущением воскликнула Ольга. - Эти мерзавцы, нас ограбили и обрекли на гибель!
  Услышав это, украинец сразу насторожился.
  - Что с вами произошло? - немедля спросил он женщин.
  - Когда остатки наших отрядов, выйдя на главную дорогу объединились - так как пробиваться общими усилиями - выглядело единственным шансом, чтобы все-таки выйти из этой ужасной мглы, - рассказывала Ивашова. - К нам, немного позже, присоединилась и 'сборная солянка', из уцелевших групп 'южан'. Десять вооруженных мужчин. Нас правда, было 12 человек, но половина - это женщины. К тому же, многие наши люди - имели ранения.
  Она сделала паузу и горестно покачав головой, тяжело продолжила:
  - Главной проблемой для всех - стала катастрофическая нехватка воды и боеприпасов. Да и кровь раненных - явно привлекала хищников. Так вот, 'южане', о чем-то посовещавшись между собой - неожиданно взяли на прицел наших мужчин, захватив при этом женщин и прикрывшись ими. После чего, они забрали у нас, почти все патроны и воду. Затем, бросив на растерзание тварям - быстро ушли.
  - Сволочи! Из-за них, здесь погибли наши товарищи! Будь прокляты эти подонки! - бессильно выругалась Ханна.
  Выслушав эту горькую историю, украинец вытащил телефон и экстренно набрал номер Митчела.
  - Герри! Я тут попробую вывести, последних уцелевших людей из команд Кондакова и Роуза. Вы уже выбрались из тумана? Отлично! Но будьте осторожны! Помнишь, мы впереди видели следы на дороге? Там прошла группа 'цветных' - десять вооруженных мужиков. Они ограбили и подставили под удар тварей, остатки сборного отряда 'русских' и 'западников'! Так что, постарайтесь не нарваться на этих уродов. Будьте максимально скрытны. Когда мы выйдем из мглы - я с вами свяжусь...
  Через полчаса, раненные - пришли в себя. Темпы регенерации их организмов - поражали воображение. Сыворотка поистине творила чудеса! Хотя, по-видимому - для излечения очень глубоких повреждений, похоже требовалось, куда больше времени. К счастью, среди раненных людей - не было потерявших конечности.
  - Этих, придется нести, - сказал Бондарь, взглянув на лежащих с тяжелыми увечьями, Илью Рокотова и Камиллу Тайлер. - Долго оставаться здесь - тоже слишком рискованно. Да и не факт, что даже эта мазь - сможет их поставить на ноги. Во всяком случае, ждать выздоровления, сидя на этом месте - нельзя. Тем более, у нас практически не осталось воды. Нужно как можно быстрее, покинуть зону тумана.
  Парень отсыпал, несколько горстей своих патронов, более-менее восстановившемуся Кондакову. Передал всю свою воду, давно страдавшим от жажды людям. Мужчины сделали из винтовочных и автоматных стволов, покрытые куртками, импровизированные носилки. Саймон Роуз и военный Джимми Симпсон, положили на них Камиллу. А Степан и Андрей, понесли Илью. Майор, выделил немного боеприпасов Ивашовой. А американский сержант, в свою очередь, отдал свои последние заряды Ханне.
  Таким образом, отряд на марше, прикрывали белоруска и немка. Впрочем, украинец, не слишком опасался возможного нападения тварей - 'дезодорант', вполне доказал свою эффективность.
  Уцелевшие участники похода, осторожно и молча двигались по дороге, стремясь поскорее выйти из мглы. Через час, они наконец, выбрались из этой проклятой пелены. Переход прошел незаметно - путники внезапно оказались, на залитой яркими лучами заходящего солнца поляне. Синее лазурное небо, роскошная зеленая растительность вокруг, блестевшая вода находящейся неподалеку реки... - все это, являло собой разительный контраст, с тем мрачным адом, из которого они только что вырвались.
  Земляне ошеломленно осматривались. Многие опустились на траву и запрокинув головы, никак не могли насладиться светом ясного дня и окружающей прекрасной природой. Люди, еще были не в состоянии поверить - что все наконец окончилось и они выжили...
  Связавшись по телефону с Митчелом, Андрей вскоре вывел спутников, к лагерю своих товарищей.
  
  На защищенном от ветра деревьями, небольшом холме в закруте реки, потрескивая и отбрасывая искры, горел костер. На небе ярко светила луна, а блестящие звёзды, желтыми отблесками, отражались в бегущей воде.
  У горящего огня, в багровых отблесках пламени, сидело трое мужчин. Они с удобством расположились у костра, неспешно пили чай и разговаривали. Немного поодаль, виднелся разбитый бивак со спящими людьми.
  - Как будем действовать дальше? - спросил рыжеватый здоровяк с крупными чертами лица и серыми глазами. - Может завтра, снова тронемся в путь?
  Сидящий напротив кареглазый шатен, с сомнением покачал головой и раздумывая ответил:
  - Наверное стоит, сделать день отдыха. Привести себя в порядок, помыться, отоспаться... Да и осмотреться не помешает. Поразмыслить - как идти. Здесь похоже, никаких дорог нет - совершенно дикая местность. Мы ведь уже находимся, совсем в другом мире. Взгляните на небо - луна то над нами, теперь одна. Да и природа тут, совсем другая - чем в той проклятой мгле.
  - Верно, - поддержал товарища, третий светловолосый мужчина. - И вообще, наши женщины вымотались физически и психологически. Обязательно нужна, хоть небольшая передышка. И кроме того, не бросать же сразу этих, - он мотнул головой назад, где спали мертвецким сном, абсолютно измотанные люди. - Да и к тому же - среди них есть раненные.
  Шатен согласно кивнул:
  - Правильно. Пойдем мы с ними совместно или раздельно - посмотрим. А покуда - поохраняем. Полагаю день отдыха, не только восстановит их силы, но и раненных поставит на ноги. Все-таки это снадобье, реально творит чудеса.
  - У людей Кондакова и Роуза, практически не осталось боеприпасов, - скептически заметил рыжий здоровяк. - Уверен - они захотят идти с нами. Вот только, нужны ли нам - такие попутчики? Саймон и вояки - вскоре начнут качать права. Зачем терпеть весь этот геморрой? Я уже не говорю про то, что они своими действиями, могут втравить нас в какую-нибудь хрень.
  - Том прав, - сказал светлоглазый блондин. - Они и так, едва не угробили всех своих людей. С ними, мы обязательно 'нарвемся'. Нам еще внутренних раздоров из-за них, только не достает. Давайте отсыплем им немного боеприпасов - и пойдем своим маршрутом.
  Их собеседник, лишь пожал плечами:
  - Завтра поглядим и решим. Боюсь, ситуация немного сложнее. Русские вояки и британец с американским сержантом - вряд ли пожелают, идти дальше совместно. Не доверяют они друг другу, да и властью делиться не захотят. Тем более подчиняться. Покуда была, постоянная и прямая угроза гибели - это их еще держало вместе, а сейчас... - Украинец с досадой махнул рукой и после небольшой паузы, угрюмо продолжил:
  - А если к нам попросится, кто-нибудь из девушек их команд? Как вы считаете - это добавит симпатий, со стороны этих парней? Даже несмотря на то, что мы их спасли. И кстати, что нам отвечать, на такие 'просьбы'? Или допустим, их женщины, уговорят или заставят своих мужчин, чтобы им всем, идти совместно с нами. И как нам тогда отказываться, от подобной 'чести'? Потому что вы правы - в амбициях и ревности, по крайней мере Кондакова и Роуза - можно не сомневаться. Это пока временно, они малость обескуражены неудачами и обессилены тяжелой дорогой - но вскоре, все их честолюбие и комплексы, проявятся в полной мере. А все это - реально опасно в походе. До Комфорт-тауна - топать еще с полсотни километров по диким местам. Не меньше трех-четырех дней пути. И вряд ли нам, предстоит увеселительная прогулка.
  Друзья задумались и замолчали. У костра наступила тишина. Рядом глухо шумел лес. Вечерние сумерки, мягко окутывали эту живописную картину. Все вокруг, дышало спокойствием и умиротворением. Птичьи голоса и плеск рыб, почти не были слышны, лишь гул и потрескивание пламени, звучали здесь своеобразным камертоном.
  Наконец Бондарь, тяжело поднялся и невеселым голосом произнес:
  - Ладно. Вы ложитесь отдыхать, а я в дозор - покараулю лагерь. Ночку подежурю, а завтра днем отосплюсь. Конечно, мы тут с трех сторон защищены водой, да и сомневаюсь, чтобы местные звери на огонь сунулись, но все же поостеречься - не помешает.
  - А южан, не стоит опасаться? - с беспокойством поинтересовался Хенкс. - Признаться, эти 'цветные' ублюдки, где-то поблизости - меня изрядно напрягают. Как бы налет не устроили. Отморозки.
  Андрей лишь покачал головой:
  - Вряд ли. Даже если они случайно, нас и засекли, то сегодня ночью - точно не припрутся. Спят небось где-то, без задних ног. Они ведь тоже, двое изматывающих суток были без сна. А вот завтра - всякое может быть. Так что, предупредите всех, а женщин в особенности - за пределы лагеря не ходить. И вообще без охраны - никуда. Тут кстати и хищников вокруг, также наверняка хватает. Хотя днем, они обычно неактивны, но если забраться в их охотничьи угодья или потревожить лежку - проблемы обеспечены.
  Пожелав друзьям спокойной ночи и подхватив автомат, он направился на свой пост.
  
  Темное небо, поражало яркой россыпью звезд. Из леса доносились странные шорохи, слышались звуки шумящего в ветвях ветра, резкие окрики птиц. От воды тянуло сыростью. Но в общем - было достаточно тепло и комфортно. Душистый и полный пряными ароматами воздух, насыщенный запахами цветущих деревьев и растений - реально кружил голову. Прямо какой-то месяц май. Даже комаров, пока почти не было.
  Ночь прошла спокойно. Путешественников, никто не потревожил. И когда полностью рассвело и лагерь окончательно проснулся, Андрей, наскоро позавтракав - завалился спать. И даже, оживленный гомон и активная деятельность, зашевелившихся землян - уже не смогли разбудить его.
  Встал он далеко за полдень. Люди на стоянке, интенсивно занимались бытовыми делами - мылись, чинили амуницию, приводили в порядок оружие, общались... Кое-кто, пробовал удить рыбу.
  Бондарь, в одиночестве пообедал у костра. Затем, найдя укромный уголок на мысу - постирался, побрился и выкупался. Пока сохла одежда, он вычистил автомат, перебрал снаряжение и свои запасы. Далее, вытащив смартфон и развернув к тому же, еще и бумажную карту - принялся внимательно изучать маршрут. Потом парень, просто наслаждался первозданными красотами окружающей нетронутой природы - наблюдал за рекой, лугами, лесом, берегами... по-настоящему отдыхая душой. После урбанистических и окультуренных ландшафтов Земли, или ужасов 'туманной мглы' - местные виды - ласкали взор. Возвращаться в 'толкучку бивака' - мужчине совсем не хотелось. Приятный солнечный день и живописные краски нового молодого мира, помогали забыть о потерянных близких, утраченной Родине, циничных дарнийцах, смертельной 'гонке'...
  - Ну как отдыхается? - прервал его 'медитацию', неожиданный вопрос.
  Украинец обернулся и увидел подошедших товарищей. Улыбающиеся Том и Герри, выглядели явно посвежевшими и более опрятными. Исчезла щетина с лиц, темные круги под глазами, тяжелые запахи... А их одежда - стала чистой и ухоженной. 'Здесь точно, были приложены женские руки' - мелькнула добродушная мысль в голове Андрея.
  - Да так, релаксирую. Когда еще такая возможность выпадет, - иронически усмехнувшись, ответил он товарищам. Вслед за тем, пожав плечами, неброско поинтересовался:
  - Похоже пока, на стоянке порядок?
  Американец с австралийцем, обменялись скептическими ухмылками.
  - Покуда нормально. Раненные уже встали на ноги. Люди хорошо отдохнули. Ничего плохого не случилось. Ну, почти... - саркастически произнес Митчел, явно недоговаривая.
  - Джимми Симпсон, со вторым русским воякой, как его там... - повздорили в общем. - Отрывисто бросил Хенкс. - Чуть до драки не дошло. Хорошо, что женщины крик подняли и разняли этих балбесов.
  Бондарь только хмыкнул, на слова друга:
  - И почему я не удивлен. Что они не поделили?
  - Очередность караула! - раздраженно ответил Герри. - А затем и ругаться начали, с взаимными оскорблениями.
  - На самом то деле - все из-за бабы! - грубовато выразился бывший фермер. - Оба придурка, запали на эту смазливую канадку Тайлер. К тому же и другие девушки, ведь уже 'заняты'. Саймон ухаживает за фрау Райт, русский майор - опекает твою землячку. К нашим женщинам, подступится, у них не получится. Тут им вообще, ничего 'не светит'. Кроме того, Марта и Элис - после того, как эти парни, их не приняли тогда в свои отряды, оставив умирать в магазине - любые подобные 'подкаты', в любом случае, не восприняли бы. Вот и получается, что остается одна Камилла - поэтому Симпсон и этот русский, за нее и сцепились.
  - Правда сама девица, на этих кавалеров фыркает - считает обоих, неотесанными мужланами, - едко заметил австралиец. - Между прочим, Эндрю, она вами интересовалась. В разговоре с Мартой и Элис. Да и ваша землячка - тоже про вас расспрашивала.
  Услышав это, украинец с чувством выругался.
  - Ладно, - спустя некоторое время, сказал он, внимательно посмотрев на друзей. - Вы уже прикидывали варианты дальнейшего пути? Давайте пока, обсудим предстоящий маршрут.
  Присев на камни берега, товарищи склонились над картой...
  
  Вечером у костра, собрались все путешественники. В караул, на короткое время совещания - решили пока никого не ставить. Стоянка с трех сторон, была защищена бурной рекой. Узкий перешеек, загородили колючим кустарником и примитивной засекой. Повесив там несколько консервных банок и насыпав хрустящего хвороста - для сигнализации от маловероятного 'визита южан'. А горящее большое пламя - надежно отпугивало зверей.
  Поужинав, земляне негромко разговаривали и пили чай. Люди разместились вокруг огня, определенными группками. Хенкс, Бондарь и Митчел - расположилась с западной стороны. Кондаков и Рокотов - сидели напротив. Слева от них, находились Симпсон и Роуз. А оживленно общавшиеся между собой женщины - обосновались справа от украинца.
  Наконец британец, оглядев 'собрание' и видя, что никто не спешит начинать серьезный разговор, посчитал момент удобным, чтобы взять инициативу в свои руки.
  - Полагаю, нам следует определится с маршрутом дальнейшего похода и порядком движения отряда, - хорошо поставленным баритоном, значительно проговорил он.
  Услышав эти слова - у костра ненадолго, наступила тишина.
  - Что касается выбора курса, то думаю - тут, двух мнений быть не может, - заметил Симпсон. - Здесь ситуация, выглядит вполне однозначной. Отсюда, до 'Комфорт-тауна', судя по карте - около тридцати миль или 50 километров. Но поскольку, никаких дорог в этом диком краю нет, то нам предстоит, первую половину пути пройти через лес, а во второй части - пересечь степи. За три- четыре дня - если не случится ничего экстраординарного, мы доберемся до цели.
  - Вот именно, если не произойдет никакого ЧП, - попытался перехватить 'руль' беседы Степан. - Но на такой 'гладкий переход' - бессмысленно рассчитывать. Надеюсь, всем понятно, что дарнийцы, нас не оставят в покое и приготовили нам массу неприятных сюрпризов. Мы фактически, сейчас находимся, в военной обстановке. Поэтому, чтобы эффективно защищаться от возможных угроз и успешно преодолеть все препятствия - необходимо в отряде, обеспечить дисциплину и единое управление. И конечно командование, должно быть квалифицированным и опытным в военном плане.
  - Ну с этим, никто и не спорит мистер Кондаков, - язвительно произнес Саймон. - Только следует учесть, несколько существенных моментов. Во-первых - не все, среди присутствующих, военные люди. Я уже не говорю о дамах. Поэтому руководить ими, прямолинейными солдафонскими способами - эффективно не выйдет. Во-вторых - далеко не все опасности, которые нам угрожают - военного характера. И пробовать их решать, чисто армейскими методами - может закончится трагедией. Так что полагаю, нам необходимо, более гибкое и образованное руководство. Которое, естественно, при нужде, будет привлекать и использовать военных специалистов. Кстати, между прочим, мистер Симпсон, в этой области, является профессионалом высокого класса.
  - Он всего лишь сержант! А Степан майор, прошедший множество 'горячих точек'! - пренебрежительно бросил Илья, неприязненно взглянув на американца.
  Британец, лишь тонко улыбнулся:
  - Джон, тоже много воевал. Сражался и в Ираке, и в Афганистане, и в Сомали... Да и к тому же - нам ведь прежде всего, требуются навыки командования маленьким отрядом, а не полком. А в этом отношении - Симпсону, опыта не занимать. И вообще, мистер Рокотов, вы зря так волнуетесь - естественно ваши военные умения, а также квалификация мистера Кондакова, безусловно будут по достоинству оценены и использованы, в предстоящем походе.
  - Одно могу сказать точно, - отрывисто бросил Степан. - Мы никогда не согласимся на ваше руководство.
  Роуз, только пренебрежительно пожал плечами:
  - А собственно, почему нет? Вам нечего возразить, на разумные аргументы, которые продиктованы здравым смыслом? Получается, что вы, из эгоистичных и честолюбивых соображений или своих эмоциональных предубеждений - готовы подставить под удар всех нас? И женщин выходит тоже?
  Кондаков и Рокотов, сжав зубы молчали - они не могли тягаться в интригах и риторике, с опытным британским политиканом.
  Саймон, печально покачал головой и театрально-сожалеюще вздохнув, гладким голосом, мягко проговорил:
  - Ну что же, не будем спорить. Думаю, прежде всего, нужно заботится об общем спасении, а не о личных амбициях. В таком случае, я предлагаю, решить этот вопрос демократически. Пусть все присутствующие проголосуют - кого они хотят видеть, во главе нашего отряда. Надеюсь, вы примите, свободное волеизъявление своих товарищей и не бросите на произвол судьбы беззащитных женщин, даже если ваши властные устремления, окажутся не вполне удовлетворенными.
  Вокруг воцарилось молчание. Во взоре англичанина, из-под полуопущенных век, проглядывали торжествующие искорки. Он уже открыл рот, чтобы приступить к выборам - как вдруг рядом, послышался открытый и искренний смех. Все вокруг, недоуменно обратили свои взгляды, на смеющегося человека.
  - Браво Роуз! Я получил настоящее удовольствие - посмотрев этот спектакль. Чувствуется старая школа, - добродушно улыбаясь, произнес Андрей.
  Британец на миг опешил, от такой наглости.
  - И знаете, уважаемый, если бы от этого не зависело наше выживание и возможно, судьба Земли, я быть может, даже сыграл бы по вашим правилам, - спокойно продолжал Бондарь. - И вполне вероятно, даже выиграл бы эти 'выборы'. Вот только, действительно, не вижу никакого смысла, взваливать себе на шею мороку, со всей вашей шатией. Потому что теперь, точно уверен - несмотря на их боевые качества, - он кивнул в сторону двух россиян и американца. - И ваши мозги, Саймон. Никуда мы вместе не дойдем. Так что можете и дальше, продолжать свои игры в демократию или военную диктатуру - но только без меня.
  Сказав эти слова, Бондарь поднялся на ноги и собрался покинуть 'совещание'. Но англичанин, уже опомнился.
  - И что, вы готовы эгоистично бросить всех, в том числе и слабых женщин? - презрительно бросил он. - Вот от вас, думаю, такого никто не ожидал. Уже не говоря о том, что такой поступок - точно не поспособствует 'спасению человечества'.
  Украинец в ответ, иронично покачал головой:
  - Не стоит заниматься софистикой и словоблудием Саймон. Находится в отряде, под вашим руководством или управлением моих русских 'земляков' - означает, прямую вероятность гибели для всех. И прежде всего, для этих женщин - о которых, вы так 'трогательно' печетесь. Если даже между собой, в походе ужиться не можете - о каком взаимодействии и дисциплине, может вообще идти речь?
  - Главное, впрочем, в другом, - пожал плечами мужчина. - Ваш 'единогласный и автоматический' выбор маршрута, как и способы реагирования на возможные угрозы - априори, создают огромные проблемы, если не обрекают нас на верную смерть.
  Роуз, уже вполне пришел в себя и ядовито заметил:
  - Тогда, почему бы вам самому, не принять участие в выборах? И если вас изберут - не возглавить отряд? Не верите в свою победу? А при поражении в голосовании - не желаете, подчинять свой эгоизм, общим интересам? Или вы, просто не хотите, брать ответственность за доверившихся людей? Конечно, о себе позаботится проще и легче. Особенно, когда у вас с собой, есть лечебная сыворотка и боеприпасов в достатке.
  - Не нужно играть словами Саймон и бросаться надуманными обвинениями, - с улыбкой ответил Андрей. - Патронами и сывороткой, я, разумеется, поделюсь. Как я уже сказал - дело не в этом. И причем тут мой эгоизм? Становится участником, заранее обреченной экспедиции - какой в этом смысл? А командовать вами - все равно не получится. Разве вы или Симпсон - всерьез станете подчинятся? Про моих русских 'земляков' - можно даже не упоминать. Для них такое - как нож в сердце. Считаете, что при саботаже - есть шансы, живыми куда-то дойти?
  - В отношении меня и Джимми - вы ошибаетесь! У нас безупречная репутация! -- возмущенно сверкая глазами, воскликнул Роуз. - И вы не имеете никакого права, озвучивать подобные оскорбительные предположения. Да еще и подозревать нас, в столь недостойном и самоубийственном поведении, которое может для всех, отразится самым фатальным образом. Что же касается, наших русских коллег, - он кивнул на Кондакова и Рокотова. - То полагаю, что они, как военные люди, получше нас с вами сознают, возможные трагические последствия, манкирования своими обязанностями или нарушения дисциплины в походе.
  - Впрочем, - глумливо усмехнулся англичанин. - Если ничего не путаю, они ведь ваши земляки - и полагаю, более охотно, будут подчинятся именно вам, чем нам - выходцам из стран 'вероятного противника'. Такой компромиссный вариант управления, кстати, устроит и примирит всех - нейтрализуя противоречия между нами. Это станет, очень удачный выходом! Не находите?
  Услышав все это - Андрей скрипнул зубами. Лайм откровенно издевался. Он явно отлично знал, не только про нынешние 'теплые взаимоотношения' между РФ и Украиной, но и похоже, был хорошо осведомлен, о личном конфликте Бондаря и Кондакова.
  Но здесь была не только насмешка. Британец, видимо резонно полагал, что несмотря на определенную ограниченность армейца, русский майор, не захочет выглядеть законченным дураком и самодуром перед всеми. И внешне согласится, на чисто 'гипотетическую возможность', принятия 'браздов правления' украинцем. Потому что Бондарь, наверняка - откажется от такой 'чести'. А если и нет - то его потом, можно будет всячески критиковать и дискредитировать в походе. Самим, при этом, оставаясь в 'оппозиции' и не неся ни за что, никакой ответственности.
  И Андрей не ошибся в своих предположениях. Саймон торжествующе хмыкнул и ставя победную точку, довольным тоном произнес:
  - Чтобы рассеять ваши сомнения Эндрю, давайте прямо сейчас, открыто и публично, спросим у самих русских военных - согласятся ли они, если за вас проголосуют наши спутники - подчинятся вашему руководству.
  Роуз и здесь, рассчитал верно. И если приднестровец Илья Рокотов, услышав, что какой-то гражданский, да еще 'укроп', может стать его командиром - уже хотел бурно возмутиться. То сидевший рядом Степан, быстро одернул приятеля. На лице офицера, зазмеилась ехидная улыбка. И ведь правда - зачем перед всеми (а особенно в глазах женщин), выглядеть предвзятым и честолюбивым эгоистом и раскольником - если можно, чудесно 'подставить' хохла. Возможностей потом, выставить ненавистного 'умника' идиотом - будет море.
  - Конечно, если господин доцент, решит избираться и его выберут главой нашего отряда - мы безусловно признаем его руководство. И будем выполнять все разумные приказы и соблюдать требования дисциплины, - с хитрой улыбочкой, произнес Кондаков.
  Россиянин и британец, явно были уверены, что украинец вообще не станет, при таких 'вдохновляющих перспективах', участвовать в выборах. Что тоже было, очень неплохо - неприятный и неудобный человек, окажется опозоренным и брошенным всеми. Поскольку, было совершенно ясно - если Бондарь в данных обстоятельствах струсит - люди от него отвернутся. Это сулило еще большие выгоды - начиная от укрепления влияния на 'своих женщин' и заканчивая возможностью, отколоть от украинца даже его друзей. Поскольку Марта и Элис, явно не поняли бы такого поступка Андрея, а за ними - безусловно, ушли бы и их мужчины.
  Парень прекрасно 'просек', подоплеку всех этих интриг лайма. И дело было, не только в задетом честолюбии 'английского джентльмена' или опасности полной утраты им власти. Роуз реально боялся, что если оставить все как есть, то с Бондарем, может уйти, большинство людей отряда и тогда Саймон, останется буквально ни с чем. Потому что, даже на поддержку Камиллы и Ханны - англичанин уже не мог уверенно надеяться.
  Опытный политик, умело втягивал Андрея в безвыходную ловушку. Загонял в угол, припирая к стене. Позиция британца - казалась беспроигрышной и неуязвимой. Он собирался, 'прицепить' украинца к отряду - в любом случае, но на своих условиях. Если тот, откажется принимать участие в выборах или войти в общую команду - все отшатнутся от него, как от труса и махрового эгоиста, которому плевать на других людей. Проиграет выборы - будет вынужден, со своими товарищами, подчинятся 'победителям'. Выиграет и возглавит отряд - ему все равно, придется учитывать чужие 'авторитетные мнения', а главное - терпеть саботаж, 'подставы' и интриги. А обвинять сейчас Роуза, Симпсона, Кондакова или Рокотова в двуличности, лицемерии и возможных будущих пакостях - выглядело бессмысленным, смешным и голословным. Никаких доказательств, все равно нет.
  - Ну так что Эндрю - каково будет ваше решение? - не скрывая насмешки, надменно произнес Роуз.
  Бондарь оглядел окружающих. Русские вояки и Симпсон - неприкрыто и глумливо улыбались. Митчел и Хенкс - выглядели раздраженными и мрачными. А сидевшие вместе женщины - выжидающе смотрели на него.
  Увидев эту картину - украинец, про себя, крепко выругался. И если его товарищи, отлично понимали всю серьезность сложившегося положения и возможные трагичные последствия. То девушки, явно не сознавали, что управлять при саботаже, в данном 'убийственном походе' - это все равно что, играть в рулетку со смертью.
  В душе Андрея закипел гнев и поднялась волна холодной ярости на неблагодарных сволочей, которых он фактически спас от гибели. И вообще, ему надоело играть, по навязанным лаймом правилам. Позиция оправдывающегося человека, к которой его принудил англичанин - выглядела абсолютно проигрышной, выставляя украинца, кругом виноватым эгоистом и раскольником.
  Бондарь окончательно уяснил, что 'малой кровью' уже не отделаться - придется 'резать по живому'. Ибо ситуация, становилась откровенно критической. Он с друзьями, при любом раскладе - оказывались, в положении 'заложников' в отряде и рисковали погибнуть, от саботажа или самодурства западников и русских вояк. Либо он, все же, попытается сыграть в 'свою игру'. Конечно, в этом случае, украинец железно получал в лице Кондакова, Роуза, Симпсона и Рокотова - уже не просто недоброжелателей, а реальных врагов. Но выбора ему - они не оставили. В конце концов, не он все это начал и теперь, щадить их чувства и самолюбие - больше не собирался. Потому Андрей, решил выбрать меньшее из зол и перешел в наступление.
  - Ну что же Саймон - в принципе я согласен, однако с некоторыми оговорками, - жестко улыбаясь в глаза англичанину, твердо сказал он. - И заметьте - вы сами этого захотели. Правда обойдемся, без ваших игр в демократию. В условиях похода и войны - она явно контрпродуктивна. Думаю, мистер Симпсон и мои русские 'земляки', в этом уж точно, меня поддержат, - бросил он ироничный взгляд на вояк.
  - Поэтому предлагаю, немного другой формат, - усмехаясь, продолжал Бондарь, напрочь ломая сценарий британца. - Я принимаю руководство, возглавляю отряд, а добровольцы из вас - могут ко мне присоединяться. Вот только не всех, я приму в группу. Сразу оговорюсь - это не касается женщин. Любая из них, которая изъявит такое желание и согласится соблюдать дисциплину - будет зачислена в команду. Надеюсь теперь, Саймон, вы не станете выдвигать мне, необоснованные обвинения в эгоизме и стремлении отделаться от более слабых спутников.
  - Да не волнуйтесь вы так Роуз, расслабьтесь, - саркастически говорил дальше украинец, с удовольствием наблюдая ошеломленное лицо лайма. - Это ведь практически, ничем не отличается, от ваших демократических выборов. Все, кто захочет вступить в мой отряд - фактически, подобным способом и проголосуют за мою кандидатуру. Свободное волеизъявление, так сказать. По сути, я лишь адаптировал вашу 'демократию', к походно-полевым условиям и специфике экстремальной ситуации.
  - Но нарушение правовых процедур... - потрясенно пробормотал, еще окончательно не пришедший в себя, ошарашенный британец.
  - Это же, настоящий волюнтаризм! - темпераментно вспылил, обозленный Кондаков.
  Услышав этот возглас, Андрей едва не рассмеялся. Перед его мысленным взором, одновременно промелькнули и лысый кукурузник Хрущев, и товарищ Саахов из комедии Гайдая.
  - Серьезно? - насмешливо переспросил он. - Вот только не вам, упрекать меня в этом. Несколько дней назад в магазине, когда вы самовольно принимали одних людей в свои отряды или отказывали другим - вы поступали таким же образом. Абсолютно не заморачиваясь 'волюнтаризмом' и совершенно не смущаясь, нарушением 'демократических процедур'. Забыли? Кстати, Марта и Элис - тогда оказались, одними из таких отверженных.
  Доцент пожал плечами, презрительно посмотрев на Кондакова и Роуза. Затем, покачал головой и угрюмо добавил:
  - Вот только у меня, критерии отбора - гораздо гуманнее. Я отворачиваться от слабых женщин и обрекать их на гибель - не собираюсь. И вообще, какие ко мне могут быть претензии - я же для вас, реально облегчаю задачу выживания - теперь вам, не придется заботиться о малосильных и беспомощных спутниках...
  
  
  

Глава 10. Суровый путь

  
  Вечер 'выборов' - закончился нескоро. Хотя Андрей, не давая оппонентам опомнится и прийти в себя, 'не отходя от кассы' - сразу организовал 'вербовку в свой отряд' возможных добровольцев.
  Как и следовало ожидать - Митчел и Хенкс, со 'своими половинками' - Мартой и Элис - немедленно изъявили желание вступить в команду. И естественно - безотлагательно, были приняты Бондарем. А вот дальше, 'процесс' несколько затянулся и все происходило гораздо интереснее.
  Другие женщины - тоже, явно хотели войти в группу украинца. Но во-первых - они были просто огорошены, проявившемся резким конфликтом в отряде. Которого совсем не ожидали. Во-вторых - некоторые из них, испытывали противоречивые чувства - разрываясь между своими 'друзьями-мужчинами' и стремлением влиться в компанию Андрея. Ну и наконец в-третьих - Роуз, Симпсон, Кондаков и Рокотов, напрочь игнорируя 'запрет на агитацию в день выборов' - стали конечно, активно убеждать 'своих девушек' - остаться с ними.
  Андрей не вмешивался в эти препирательства. Он никого 'пропагандировать' - вообще не собирался. С одной стороны - не хотел дополнительно нагнетать страсти, обиды и провоцировать, уже открытое столкновение. А с другой - чем меньше женщин попадало к нему в отряд - тем украинцу, во всех отношениях, было проще.
  Самой первой, несмотря на совместный эмоциональный напор Симпсона и Рокотова, в отряд Бондаря - записалась Камилла Тайлер. Девушка, решительно 'послала' обоих поклонников и подойдя к Андрею - потребовала зачислить ее в команду. И хотя в душе, парень не слишком хотел это делать - но вынужден был принять привлекательную и настойчивую канадку.
  Затем, спустя целый час, после продолжительного и нервного разговора немки и британца - Ханна Райт тоже, попросила ее принять в группу Бондаря. Дольше всех, колебалась белоруска. Ивашова мучительно и напряженно, почти целую вечность объяснялась со Степаном - но все же, также, предпочла присоединиться к отряду Андрея.
  Нужно сказать, что Ольга и Ханна - очень интенсивно, пытались уговорить украинца, зачислить в команду и всех остальных мужчин. И прежде всего, конечно, своих друзей - Роуза и Кондакова. Но Бондарь - наотрез отказался. Впрочем, русские и 'западники' - и сами, даже подходить к нему не пробовали. Поскольку, было совершенно понятно - что после того, что недавно произошло - это становилось абсолютно бессмысленным...
  Вечером у костра, вновь сидели трое товарищей и вели между собой, обстоятельный разговор. Рокотов и Симпсон по жребию, были в карауле, а остальные обитатели лагеря крепко спали. Завтра предстоял тяжелый день.
  - А ловко вы, все это провернули Эндрю, - добродушно посмеиваясь, сказал рыжеволосый здоровяк. - Все их махинации - обернули против них. 'Умыли' как следует. Одно удовольствие, было наблюдать, ошарашенные рожи Саймона и этого русского майора. Обломали по полной программе.
  - Да уж - красиво вышло, ничего не скажешь, - более сдержанно произнес, находящийся рядом блондин. - Но боюсь, для нас - еще ничего не закончилось.
  - Вы правы Герри, - кисло улыбаясь, согласился расположившийся напротив шатен. - И дело даже не в новых заботах, связанных с принятыми в отряд женщинами.
  Он досадливо пожал плечами и раздраженно добавил:
  - Мы получили теперь, откровенно обозленных на нас людей. Которые, даже не вспомнят о том, что еще недавно - их спасли от смерти. Да и эти девушки... Уверен, что те же немка и белоруска - будут поддерживать регулярную связь с Роузом и Кондаковым.
  - Главное, впрочем, в другом, - Бондарь хмуро покачал головой и мрачно продолжил:
  - Русские и Саймон с Симпсоном - теперь никуда, самостоятельно не уйдут. Эти 'сладкие парочки' - отныне, будут возле нас, постоянно маячить. Идти за нами следом. Естественно, мотивируя перед 'своими женщинами', подобное поведение тем - что они, мол таким образом, их страхуют и защищают. А те, конечно - и рады будут. И ничего ведь, на это не скажешь.
  - Полагаете Эндрю, они способны всерьез подгадить? - с тревогой спросил Том.
  - Сознательно - вряд ли, - с угрюмым выражением лица, мотнул подбородком украинец. - Какие-бы чувства, не питали к нам эти люди - все-таки здесь их женщины. При таких обстоятельствах, специально наносить прямой вред - рискованно. Запросто можно угробить всех. Так что на явную диверсию - они пока не решаться. Но вот невольно, по своей глупости, нас подставить - эти напыщенные, самовлюбленные павианы - могут вполне.
  
  Утром, после водных процедур и завтрака, Бондарь с товарищами, провели ревизию рюкзаков женщин, проверили оружие, обувь, пополнили запасы воды... Затем украинец, взглянув на часы, собрал всех своих спутников неподалеку от кострища и неспешно проговорил:
  - Прежде, чем выступим - хотелось бы, кое-что с вами обговорить. Желательно, чтобы вы, действовали сознательно и понимали, почему мы поступаем именно так, а не иначе. И каждый из вас, сейчас сможет задать вопрос и высказать свои соображения. Поскольку, во время самого похода - лишние разговоры запрещены.
  Он сделал паузу, а потом продолжил:
  - Сначала, определимся с порядком движения. Идем колонной, по двое людей. Интервал между тандемами - три-четыре метра. Дистанция в самих парах - два-три метра. Оружие держать наготове. Каждый человек, ведет наблюдение, за своей боковой стороной пути. Движемся, не торопясь и аккуратно. Здесь дорог нет, а у нас - еще и груз на плечах. Поэтому, будьте внимательны - чтобы случайно не подвернуть ногу или не зацепить змею. Через три часа - делаем привал. Потому что, если вы будете чересчур уставшими - то ваша бдительность и возможность, эффективно реагировать на опасности - значительно снизятся. В походе - чутко слушаете мои команды, а также указания Тома и Герри. Выполнять нужно все, что скажут - сразу и безоговорочно. Без команды - не останавливаться. Никуда не отходить, даже на привалах.
  Мужчина приостановил свою речь, оглядел подопечных и напоследок уточнил:
  - Вопросы есть?
  - Вы нас сами распределите или можно, чтобы мы самостоятельно, образовывали походные 'пары'? - поинтересовалась Ханна.
  Андрей пожал плечами:
  - Замыкающим тандемом, будут Хенкс и Митчел. Поскольку, это - самый ответственный сектор. Там нужно контролировать не только фланги, но и тыловую зону. А первым пойду я. Остальные двойки - могут обсуждаться.
  В результате, Марта и Элис - предсказуемо решили идти вместе, находясь в строю, прямо перед своими мужчинами. А вот дальше, возникла некоторая заминка. Немка хотела идти в двойке с Ольгой. Та, впрочем, колебалась, смущенно посматривая на украинца. А вот Камилла, не испытывая никаких сомнений, решительно сказала:
  - Можно мне пойти, впереди с вами, Эндрю? Я получила хорошую скаутскую подготовку. Кроме того, неплохо обращаюсь с оружием - отец обучал на совесть.
  Парень, немного удивленно вскинул брови, однако улыбнувшись, одобрительно качнул головой:
  - Ладно. Поглядим.
  Затем, он, уже более серьезно, обратился к женщинам:
  - Теперь, главная просьба. Мы недавно вышли из 'туманного ада'. И там, конечно, вы все привыкли сразу стрелять, буквально по любым 'теням'. И это - было вполне оправданно. Но здесь - ни в коем случае, не спешите так делать. Открывать огонь, без приказа, можно только тогда, когда происходит непосредственное и внезапное нападение. И дело тут, не только в экономии боеприпасов. В большинстве случаев, животные не нападают. А наша, немотивированная агрессия - стопроцентно спровоцирует их атаку. Да и вообще - мы не знаем этот мир. Как и то, какие неожиданности, он может преподнести. Так что, следует проявлять, максимальную осмотрительность.
  - А сыворотку, для отпугивания хищников - использовать сейчас не будем? - осторожно осведомилась Ольга.
  Командир, отрицательно покачал головой:
  - Лишь в крайнем случае. Во-первых - у нас ее осталось немного. Во-вторых - как лечебное средство, снадобье отлично работает и здесь, но вот как способ устрашения местных животных - есть определенные сомнения. Не уверен, что в этом смысле - оно тут окажется эффективным. Все-таки, местная флора и фауна, кардинально отличается от тварей 'млечной преисподней'. И вообще - реакция здешних зверей на этот запах, может быть абсолютно непредсказуемой. Поэтому, полагаю, рисковать не стоит.
  - Можно узнать - каков будет наш маршрут? - полюбопытствовала Ханна, бросив быстрый взгляд, на стоящего в стороне Саймона Роуза. Англичанин, вместе с Кондаковым, Рокотовым и Симпсоном - находились неподалеку и все хорошо слышали. Они похоже, вовсе не спешили покидать общую стоянку и явно собирались, последовать за отрядом украинца.
  Бондарь конечно, все это видел, но не стал уводить своих спутников для утреннего инструктажа, куда-то подальше от их бывших товарищей. Он понимал, что русские и западники, все равно увяжутся за ним. Да и немка с белорусской - будут всячески стараться, поддерживать телефонную связь со своими друзьями. Поэтому, Андрей решил, что раз этого все равно не избежать, то пусть лучше эти типы - знают всю полноту информации из первых уст. Он надеялся таким образом, снизить риск возможных недоразумений и проблем, которые могли возникнуть, от глупой активности, этих ревнивых и ограниченных людей.
  Украинец посмотрел на Ханну и утвердительно кивнул:
  - Безусловно. Я, конечно, обсуждал предстоящий путь со своими друзьями, но понятное дело и остальным все расскажу. Как уже говорил ранее - мне бы хотелось, чтобы вы действовали осознанно.
  Доцент, немного помедлил, а затем продолжил:
  - Как видно на карте - отсюда до Комфорт-тауна, расстояние составляет около 50 километров. Через массивы лесов и степей. Это - если двигаться по прямой. Но мы, пойдем другим путем.
  Заметив вопросительные взгляды женщин, он объяснил:
  - Переть первые 25 километров, через девственные леса - гиблый вариант. Это явно первобытная чащоба, а не современные ухоженные лесопосадки. Там наверняка, встречаются, совершенно непролазные буреломы. А у нас, нет ни нормальных инструментов, ни сил - чтобы пробиваться неделями, сквозь эти глухие дебри. Кроме того, там наверняка, полно неизвестных хищников. А защищаться в лесу, при ограниченной видимости, когда звери могут напасть с любого ближайшего дерева или из-за каждого куста - вообще авантюра. Да и с водой, там возможны реальные трудности. То же самое и дальше в степях. Это только кажется, что такие прерии - выглядят ровными как стол. Там в наличии, не только овраги и холмы, но и травы - могут быть в рост человека. То есть видимость - также, крайне ограничена. А в двух шагах, в густой растительности саванны - могут прятаться страшные хищники. К тому же, возможны и другие опасности - вроде степного пожара, массовой миграции огромных стад копытных, отсутствии родников... И это, только те угрозы, которые мы можем предположить, исходя из опыта земной истории.
  Андрей ненадолго прервался и задумчиво покачал головой.
  - Поэтому, пойдем в обход - по краю леса и степи. Будем идти между ними. Так легче и безопасней. Есть шансы, избежать наиболее неприятных встреч, с обитателями этих ареалов. Ведь звери, как правило, довольно жестко привязаны и приспособлены, к своим природным зонам. Мы попытаемся пройти, по кромке их охотничьих угодий. От хищников леса - можно будет быстро отскочить в степь. А от зверья саванн - ненадолго спрятаться в лесу. К тому же, на нашем пути, встретится и пара небольших речушек - а значит, сможем надежно пополнить наши водные запасы. Да и с дровами - проблем не будет. Ночевки и привалы, можно будет устраивать на открытых местах. Так, легче организовать оборону лагеря. Да и внезапно подобраться к нам - тогда будет сложно. А защиту стоянок - обеспечивать кольцом костров. Благо, топливо рядом.
  
  В вышине лазурного неба, парил ястреб. Жарко светило яркое солнце. Насыщенный пряными ароматами трав и цветов, прозрачный воздух - звенел от щебета птиц и стрекота насекомых. Слышался дробный стук дятла. Сидящая на ветвях сосны, пушистая рыжая белка, подняла любопытную мордочку и насторожилась - где-то рядом, неподалеку, доносилась размеренная поступь чьих-то шагов. Что-то учуяв - она быстро юркнула в свое дупло. Вскоре, на опушке векового леса, показалась, осторожно идущая, небольшая группа людей.
  Двигавшийся впереди человек, остановился и внимательно осмотрелся вокруг. Слева от него - простиралось, колышущееся под легким ветерком, широкое и пьянящее своими запахами, огромное море разнотравья. Холмистая прерия, с пышной и сочной растительностью, местами достигавшей полутора-двух метров - волновала душу. Андрей вспомнил, описания средневековыми современниками, украинских степей 15-17 веков - в которых конный татарин, полностью терялся в высокой траве. Похоже здесь сейчас, царило начало лета - именно для этого периода, на подобных равнинах, был характерен такой буйный рост яркой зелени.
  Справа - расположился громадный вековой лес. Могучий бор - поражал воображение. Кедры, ели и сосны - соседствовали тут с дубами, буками, ясенями, вязами, тисом или берестом. Некоторые деревья, своими исполинскими размерами, напоминали североамериканские секвойи. Вот берез, украинец пока не заметил. Впрочем, хмуро улыбнулся Андрей, он где-то слышал или читал, что такие деревья, вообще сорные - что-то вроде бурьяна. И массово появляются, в основном, только с приходом человека - после масштабных вырубок, подсечного земледелия, огневых выпалов или эрозии почвы.
  Парень, бросил взгляд на небо - солнце находилось в зените. Было жарковато, но путники, старались передвигаться в тени тайги. Предводитель, оглядел товарищей - люди немного устали, но выглядели достаточно бодро, с любопытством осматривая окружающие ландшафты. Путешествие покуда, протекало без происшествий. Все-таки днем, активность животного мира леса - была более низкой. Да и на границе тайги и степи - вероятность напороться на зверей, уменьшалась. И действительно, никаких животных, не считая конечно богатого пернатого мира, они пока не видели. Впрочем, местная фауна без сомнений, к тому же наверняка, умела хорошо прятаться и маскироваться.
  Мужчина посмотрел на часы - полдень. Пора делать привал. Он приметил высокий холм, находящийся неподалеку от опушки леса и направил движение отряда туда. Выйдя на эту возвышенность и осмотрев ее, Бондарь удовлетворенно хмыкнул - место для стоянки, казалось достаточно удобным. Здесь отава, была совсем молодой и низкой - по-видимому недавно, сюда ударила молния и этот участок выгорел. Масштабного пожара не произошло - либо дождь затушил, а может - весенняя мурава пушты, была еще слишком зеленой и насыщенной влагой - и огонь не распространился.
  Пока люди, обустраивались для короткого перекуса и отдыха, Андрей, оставив Тома и Герри присматривать за обстановкой, сам взошел на вершину кургана и глянул оттуда вдаль. Порывистый и душистый ветер зеленых равнин, своим свежим дыханием ласкал лицо. Чистейший воздух - кружил голову, наполняя грудь, упоительными ароматами. Вид открытых широких просторов, первозданной и молодой степи - манил к себе и притягивал взор. А освещенный яркими лучами солнца, далекий горизонт лазурного неба и зеленой степи - откровенно завораживал.
  Украинец был захвачен, этой величественной и прекрасной картиной, первозданной нетронутой природы. Степь играла всеми красками и была полна жизни. Повсюду виднелись, пасущиеся стада животных, вокруг царило настоящее буйство растительности, а в небе, он наблюдал множество парящих птиц.
  - Возьмите Эндрю, с этим, вам будет лучше, любоваться такой красотой, - неожиданно услышал он, раздавшийся совсем близко, мягкий голос.
  Отвлекшийся парень, вздрогнул и повернул голову - рядом стояла Камилла и с улыбкой, протягивала ему бинокль. Бондарь, удивленно взглянул на девушку и улыбнулся в ответ.
  - Благодарю, - вежливо ответил он, принимая прибор.
  На самом деле, никто из землян, не брал с собой биноклей из магазина. В условиях, крайне ограниченной видимости в белом тумане - это было абсолютно бессмысленно. Тащить же с собой, лишний и ненужный вес - было глупо и нерационально. Ну а тот факт, что они потом, могут попасть в мир, в котором подобный предмет, окажется нужным и затребованным инструментом - никто, конечно, предугадать не мог.
  Верно поняв его удивление, девушка грустно вздохнула:
  - Это подарок отца. Единственная памятная вещь, которая у меня здесь осталась.
  Андрей сочувственно посмотрел на канадку.
  - Простите Камилла, за невольную бестактность.
  - Ничего. Все мы потеряли близких - лишившись возможности, вернутся на Землю, - покачала головой Тайлер. - Но горечь моей утраты меньше, чем у других. Отец умер несколько лет назад от рака. А больше родных людей - у меня дома не осталось.
  'Несмотря на молодость, девушка довольно умна и образованна. К тому же - очень благородный и смелый человек. Да и еще, несомненно, обладает чувством собственного достоинства. Редкое сочетание в таком возрасте', - подумал мужчина. Мимоходом, скептически отметив про себя, лишнее подтверждение политики дарнийцев - явно отбиравших для миссии, по большей части людей без семьи, которые не имели бы серьезных личных мотивов, 'спасать человечество'.
  Взяв бинокль, украинец, принялся внимательно изучать окрестные 'пампасы'. Он засек стада бизонов, табуны антилоп и зебр, косяки лошадей, оленей...
  - Заметили что-нибудь интересное Эндрю? - живо поинтересовалась Камилла, когда через пятнадцать минут, он опустил прибор.
  - Есть определенные странности, - задумчиво проговорил украинец. - Пойдемте к нашим товарищам Камилла, об этом лучше услышать всем.
  
  ... - Рядом с привычными для нас животными, я наблюдал мамонтов и гигантского оленя. Подобные виды на Земле - давно вымерли. Для нас, это прежде всего означает, что и страшные хищники тех времен - нам тут тоже, вполне могут встретиться, - говорил Андрей своим спутникам. - Так что, осторожность - следует удвоить.
  Он пожал плечами и немного меланхолично, сказал дальше:
  - Вообще, удивительно, что здесь, вместе со зверями теплых зон, соседствуют северные слоны - мамонты. Непонятно все это. Хотя, разумное объяснение и такого явления, видимо существует. Может климат тут, резко меняется и животные, кочуют каждый год. Либо, буквально рядом - находится абсолютно другая климатическая зона, например - за каким-нибудь горным барьером, откуда они периодически, легко сюда перебираются.
  - Впрочем, - продолжал Бондарь. - Вдалеке я заметил, еще более странные вещи. В которых, правда, не слишком уверен. Это ведь, полностью противоречит законам эволюции и представляется настоящей загадкой.
  Он с сомнением покачал головой, испытующе глядя на друзей, а затем, тихо проговорил:
  - Вдали, за рекой, мне показалось, что я видел животных - очень похожих на динозавров.
  Услышав эти слова, спутники ошеломленно замерли и пребывая в полнейшем шоке, расширенными глазами уставились на него. Наконец Митчел, негромко произнес:
  - Может, вам, действительно почудилось, Эндрю?
  Украинец, лишь дернул подбородком и саркастически ответил:
  - Возможно. Все-таки, эти существа - были слишком далеко. Но вот парочку натуральных птеродактилей или птерозавров, я очень хорошо рассмотрел. В вышине, здесь неподалеку. Летающим ящерам, как вы понимаете - река не преграда.
  Он оглядел потрясенных товарищей и успокаивающе усмехнулся:
  - Ну, не стоит, так уж переживать и драматизировать. И сразу представлять ужасные сцены, в стиле 'Парка юрского периода'. Все не так страшно. Мы отделены от территорий динозавров, буферными землями с привычной нам фауной - а это, километров пятнадцать-двадцать до пограничной реки. Так что, если они и проникают сюда - им есть кем заняться. Кстати, это водная артерия, похоже очень широкая и бурная, раз служит серьезным препятствием для ящеров. И течет она - параллельно нашему пути. Поэтому, пересекать их охотничьи угодья - нам не придется. К тому же, мы находимся на определенной возвышенности - а ареал обитания чудовищ, это видимо влажные и теплые низины. То есть им, чтобы достичь нас, нужно подыматься - а это тоже, не слишком быстрый и удобный процесс. Ну и наконец, мы движемся вблизи леса - и в крайнем случае, сможем спрятаться в его чаще. Туда им лезть, будет дискомфортно и сложно. Да и вообще, возможность того, что они реально сунутся в тайгу - маловероятна.
  - А как быть, с этими летающими тварями? - с опаской спросил Том.
  - Вряд ли они добираются сюда, - покачал головой Бондарь. - Да и вообще - птеродактили, как считают многие ученые, питались в основном мелкими зверюшками, рыбой, либо были падальщиками. Угроза с их стороны - явно преувеличена. Хотя... - Он пожал плечами и неброско заключил:
  - Конечно, нужно периодически посматривать на небо. И если что - нырять под защиту деревьев. Меня, честно говоря, гораздо больше беспокоят, более 'привычные' нам хищники - вроде смилодонов или медведей. Про разъяренных мамонтов или носорогов - можно и не говорить. Да и от лесных зверюг - ничего хорошего, ждать не приходиться. И вообще - какие сюрпризы, нам могут преподнести лесные дебри - неизвестно. После живых динозавров - я уже ничему не удивлюсь...
  Закончив недолгий отдых, путешественники продолжили свой поход. Несмотря на опасности, шагая по этим девственным просторам, первопроходцы наслаждались чувством свободы и красотой неизведанных земель. Открывающиеся новые горизонты - неотразимо манили и волновали людей.
  Через три часа пути, когда Бондарь опять, стал присматривать место для привала, случилось первое ЧП. Они как раз, проходили небольшой овражек, с довольно крутыми глинистыми склонами - как вдруг внезапно, услышали звуки борьбы. Затем, раздался могучий рев, а вслед за ним - полный невыносимой муки, вой раненного зверя. Повернув головы в сторону шума - земляне увидели страшную картину. В скрытом зарослями, закутке лощины, упавшее дерево загородило нору в каменистой стене. Неподалеку, лежал загрызенный огромный волк. А рядом с ним, оскалив пасть, едва стояла окровавленная волчица. То, что это именно самка, было отчетливо видно по отвисшим молочным соскам.
  Но главное внимание путников, сразу приковали к себе другие персонажи. Пара громадных саблезубых тигров, приближались к волчице с двух сторон - явно намереваясь покончить с раненным зверем. Животные, видимо, так увлеклись своей схваткой, что прозевали появление людей. Впрочем, путешественники чисто случайно, подошли с подветренной стороны - это также похоже, не дало возможности хищникам, своевременно их почуять.
  Напоровшись на такую неожиданность, украинец тотчас остановил отряд. Махайроды тоже, немедленно повернулись к новому противнику. Оценив ситуацию, Андрей сразу понял - что схватки избежать не удастся. Хищники, оказались заперты в тупике - единственный выход, из которого, невольно перегораживали земляне. Кроме того, смилодоны намеревались яростно защищать свою добычу - от новых потенциальных врагов. Отступление в таком положении - становилось рискованным и опасным делом. Тигры вполне, могли посчитать этот маневр бегством и напасть. Решение пришло мгновенно - лучшая защита - это нападение. Времени на распределение диспозиции - не оставалось. Если хищники начнут атаку - попасть в них станет, намного сложнее.
  - Камилла, берешь на прицел правого, - отрывисто бросил Андрей. - Остальные - бьете по тем, кто к вам ближе. Стрелять - по команде.
  Помедлив несколько секунд, чтобы люди успели приготовиться - он громко крикнул:
  - Огонь!
  Звери, уже замерли перед броском, когда на них обрушился свинцовый ливень. Один из саблезубов - погиб довольно быстро, нашпигованный массой пуль. Однако второй, в которого похоже, стреляли только трое землян, несмотря на раны - в последнем яростном прыжке, попытался дотянутся до своих врагов. Бондарь, едва успел оттолкнуть Камиллу, с траектории полета смилодона и нафаршировал свинцом зверя так, что на украинца, тот упал уже мертвым.
  
  Люди постепенно переводили дух и приходили в себя после стычки. Том и Герри, помогли Андрею, освободится от привалившей его туши махайрода. Хищники были мертвы. Но оставалась еще раненная волчица, которая от потери крови и слабости, уже обессилено лежала на земле.
  - Наверное, стоит побыстрее убраться отсюда. Трупы, быстро привлекут внимание других зверей, - осторожно предложил Митчел.
  - Верно, - поддержал друга Хенкс. - Надо скорее уходить. Наша стрельба - наверняка, была слышна на несколько миль вокруг.
  Андрей, однако, не ответил товарищам. И вместо этого - поступил противоположным образом. Сделав знак спутникам оставаться на месте, он осмотрительно приблизился к волчице. Затем, достав свою желтую сывортку, бережно смазал раны умирающего зверя. Попытавшись, даже влить несколько капель, ей в пасть. Потом он подошел, к приваленной обвалившимся деревом норе. Оттуда слышался, тонкий писк и рычание. Мужчина, поднатужившись, частично оттащил ствол, открыв доступ к логову. Из берлоги, выбралось три пушистых комочка - это были волчата. Они подползли к матери и начали носами тыкаться ей в живот.
  Парень, повернувшись к ошеломленным товарищам, покачал головой:
  - Видимо, когда нору завалило, волки не захотели бросать своих малышей и до последнего, старались защитить выводок. Хотя могли и уйти. А смилодоны - уничтожали конкурентов.
  Волчица тем временем, открыла удивительно синие глаза и не отрывая взгляда, следила за человеком. Ей явно становилось лучше.
  Вдруг, послышался громкий шорох - и прямо перед людьми, с восточной стороны буерака, возникло несколько огромных волков.
  - Отойдите подальше и освободите им проход, - проговорил Андрей и вместе со своими спутниками, не переставая держать оружие наготове, немного отступил назад.
  Волки быстрыми тенями, проскользнули в балку. Они обнюхали погибшего собрата, маленьких щенков, мертвых тигров. И казалось, о чем-то общались с раненной самкой.
  - Ладно, - вскоре произнес украинец. - Не будем их напрягать. Не поворачиваясь спиной - аккуратно уходим.
  Люди осторожно, двинулись дальше, вверх по улоговине.
  Однако, внезапно, один из волков, метнулся вслед землянам. Прикрывавший отход своих спутников Андрей, остановился и крепче сжал автомат, но пока не направлял его ствол на животное. Хищник, не добегая до парня, сбавил темп и дальше, уже неспешной трусцой подошел ближе. Товарищи, увидев эту картину, тоже прекратили движение. Бондарь, махнул им рукой, чтобы они немного прошли вперед, а сам остался на месте. Человек и зверь, казалось, недвижимо застыли - неотрывно смотря в глаза друг другу. Затем украинец, под оторопелыми взглядами товарищей, снова вернулся к стойбищу волков.
  Медленно текли минуты. Неожиданно, у входа в ложбину, откуда они пришли, послышался какой-то шум. Обернувшись на звук, люди увидели, торопливо направлявшихся к ним русских и западников.
  - Мы услышали выстрелы и поспешили к вам на помощь, - отрывисто сказал Ольге Степан.
  - Что тут у вас произошло? - в свою очередь, взволнованно спросил Саймон Ханну.
  - Напоролись на саблезубых тигров, которые рвали волков, - негромко ответила немка.
  - И как? Отбились успешно? - встревожено задал вопрос Илья.
  - Никто не ранен? - вторил ему Джон.
  - С хищниками мы покончили, - вызывающе глядя на подошедших мужчин, резко бросила Камилла. - Все целы и невредимы.
  После ее слов, ненадолго наступило неловкое молчание.
  - А почему, вы стоите на месте и где Бондарь? - несколько смущенно, поинтересовался Кондаков.
  - Там он, - указывая в сторону впадины, насмешливо хмыкнула Ивашова. А затем, ревниво взглянув на канадку, пренебрежительно добавила. - Волков лечит.
  - Он что, спятил? - пораженно протянул Роуз.
  Тут из яруги, показался украинец. Подойдя к спутникам и заметив 'гостей', он не выказал удивления. Увидев, обращенные на него, вопросительные взгляды товарищей, доцент качнул головой и задумчиво проронил:
  - Все страньше и страньше. Здесь реально, какой-то совершенно невероятный и удивительный мир.
  Андрей, поднял глаза на своих друзей и негромко произнес:
  - В общем, за то, что мы спасли волчицу и щенков, а также убили их врагов - волки нам помогут.
  Люди, услышав эти слова, не поверили своим ушам, изумленно уставившись на украинца. Глядя на их ошарашенные лица, парень рассмеялся, затем уже гораздо серьезней проговорил:
  - Даже не знаю, что и сказать. Но факт, есть факт. По крайней мере, некоторые местные животные, явно обладают, определенными телепатическими способностями. Этот волк, попробовал, посредством образов и ощущений, передать мне кое-какую информацию.
  Бондарь пожал плечами и продолжил:
  - Короче - это их угодья. Они проводят нас до своих границ. Будут оберегать и предупреждать об опасностях. Правда, он попросил, чтобы мы здесь не охотились.
  - Вы сошли с ума, Эндрю! - эмоционально воскликнул англичанин.
  Андрей, холодно посмотрел на британца и жестко отрезал:
  - Вот сегодня и убедимся. Волк сказал, что за нами идет, крупная группа людей, настроенных очень агрессивно. Как он выразился - большая стая самцов. Зверь почувствовал, сильные эмоции угрозы - исходящие от них, по отношению к нам.
  - Это же бред?! Здесь нет других людей! Или вы верите, в возможность присутствия тут, каких-то местных туземцев? - импульсивно пробасил Кондаков.
  Украинец, укоризненно покачал головой и язвительно промолвил:
  - На самом деле, все немного проще. По тем картинкам, что волк пытался транслировать в мое сознание, я опознал ваших старых знакомых. Вы похоже, о них, позабыли. В общем - нас преследуют южане. И не исключено, что уже этой ночью, они попробуют нанести нам визит.
  - Точно! Эти цветные ублюдки - вполне способны на такое! - порывисто бросил Хенкс.
  - Ну что ж - наконец-то посчитаемся с ними! - мстительно высказался Симпсон.
  - Верно! Руки чешутся разобраться с мерзавцами, - горячо поддержал американца Рокотов.
  - Да, с чурками нужно кончать. Оставлять за спиной негодяев - никак нельзя. В любой момент, могут ударить сзади, - удовлетворенно подтвердил Кондаков.
  Остальные спутники, молча согласились с этим мнением.
  Бондарь, только пожал плечами и утвердительно изрек:
  - Хорошо. Думаю, уже сегодняшней ночью, мы закроем этот вопрос.
  
  Безлунная ночь заканчивалась. На затянутом тучами небе - не было заметно звезд. Слышался лишь стрекот насекомых, тихий шум ветра и уханье ночных птиц - глухо доносившихся со стороны леса и степи. Окружающие звуки и краски - тонули в предрассветных сумерках.
  Раздвинув траву, Амир осторожно заглянул в овраг. Внизу, в темноте, ярко горел костер, хорошо освещая своим пламенем человеческий бивак. Возле огня, на камне, виднелась согбенная фигура задремавшего часового, устало прислонившегося к стволу большого дерева. Закутавшись в бушлат от утренней свежести, он привычно прижимал к себе винтовку. Алжирец злорадно оскалился - для удачного нападения, обстоятельства складывались на редкость благоприятно. Араб еще раз, внимательно окинул взглядом всю стоянку и довольно улыбнулся - христиане проявили беспечность и легкомыслие. Конечно, крутые стены балки, в которой на ночь остановились европейцы, отлично защищали ночной отдых людей от возможного нападения зверей. А раскидистое дерево с ветвистой кроной - неплохо страховало, от неожиданного налета крылатых хищников. Пламя же большого костра, надежно перекрывало единственный проход к становищу, заодно отпугивая животных. Однако, все эти меры предосторожности, были эффективны против зверя, но не могли серьезно защитить от нападения человека...
  Выслушав рассказ разведчика, Хазрат удовлетворенно кивнул - ситуация явно способствовала, успешному захвату лагеря. Он не испытывал никаких угрызений совести или сомнительных колебаний. В отношении неверных - мусульманину позволялось почти все. Истинные заветы пророка - на них не распространялись. Это для единоверцев, можно совершить благочестивый поступок или даже пойти на самопожертвование - а участь этих свиней, уже определена. Их в любом случае - ожидает ад.
  Его бойцы, уже третьи сутки, скрытно вели наблюдение за белыми, а последний день, осторожно двигались за ними. Те явно не опасались других людей. Христиане, видимо решили, что после инцидента в тумане - южане посчитали европейцев погибшими и ушли дальше по маршруту. Дагестанец укоризненно покачал головой - недалекие глупцы. Неверные, стали настолько беспечны, что даже начали распри между собою и разделились. Хотя правда, кажется сейчас - они все были в сборе и спали в своих мешках.
  Предводитель довольно оскалился - все идет правильно. Всевышний, не оставит своих преданных приверженцев. Только истинно верующие - имеют право на жизнь. Вожак презрительно усмехнулся - не удивительно, что узкоглазые умники и горячие латиносы-чикано, оказались слабаками. В жестокой борьбе, выживают люди, умеющие выгрызать себе место под солнцем. С этими попутчиками, его единоверцы, провернули тот же трюк, что потом и с белыми - отобрав у них воду и патроны. А затем, подставив их тварям, прикрывая собственный отход.
  Правда отряд христиан, каким-то чудом уцелел. Похоже, им в последний момент, помогла еще одна группа белых. Впрочем, оно и к лучшему. Видно Аллах, пока намеренно сохранил их жалкие жизни, чтобы ими снова могли 'попользоваться' правоверные. Мысль, идти вслед за европейцами, была верной. Мусульмане, таким образом, закрывались от возможных неприятных неожиданностей. Да и пополнить свои запасы, за счет неверных, могли в любой момент. Хазрат, конечно, еще повременил бы с нападением - но его воины, слишком жаждали женщин.
  Кавказец оглядел своих людей - у него остались настоящие бойцы, прошедшие на Земле не одну войну и спаянные единой верой. Он подал условный знак своим людям - пора выдвигаться. Все роли, были распределены заранее.
  Джеро - африканец из Конго и курд Сардар - легкими тенями, проскользнули мимо уснувшего постового. Они неслышными шагами, направились в сторону, выделявшихся яркими красками, спальников женщин. Их задача была несложной - при необходимости, быстро 'успокоить' девок прикладами.
  Негр из Сенегала Шакир и афганский пуштун Муатабар, которые в совершенстве владели холодным оружием, повели остальных воинов, к спящим с другой стороны дерева белым мужчинам. Бойцы, с автоматами наготове, должны были страховать 'мясников'. Сам дагестанец, собирался покончить с задремавшим дозорным. Предполагалось, если все пройдет удачно, взять европейцев 'в ножи'. Хазрат не хотел, зря тратить патроны и вообще, желал избежать лишней возни.
  Когда все были на местах, кавказец подобрался к часовому и резко отвернув ему голову, полоснул по шее кинжалом. От кедра, также донеслись какие-то глухие звуки. Но внезапно кавказец ощутил, что человек под его ножом - просто разваливается на части. Он мгновенно понял - у него в руках, оказался муляж!
  Неожиданно, предрассветную тишину, разорвал громкий треск стрельбы. Хлесткие звуки выстрелов, огненными вспышками, густо замелькали на склонах балки, а также - со стороны выхода из улоговины. От дерева, тот час, послышались разъяренные крики и болезненные стоны.
  Превосходно различимый, на фоне догорающего костра главарь, оказался отличной мишенью. Изрешеченный пулями, он погиб сразу. Впрочем, другим налетчикам, также не слишком повезло. Хотя никакого шквала огня, со стороны европейцев не последовало. После первого залпа, далее велись, лишь скупые, расчетливые выстрелы. Белые тоже экономили заряды. К тому же, скрытые в тени низины ущелья и находясь под сенью большого дерева - попавшие в ловушку исламисты, были почти незаметны.
  Двое бандитов погибли тут же, еще трое - оказались раненными. Четверо остальных - покуда были целы. Азиаты не растерялись и стараясь укрыться за кедром, пытались отстреливаться.
  Стремясь поразить друг друга - противники в основном, ориентировались на выстрелы врагов и били по вспышкам.
  Но дожидаться полного рассвета и лишний раз расходовать патроны - европейцы не стали. Несколько зажигательных пуль - живо подожгли сухой и смолистый кедр. Хвойное дерево проворно загорелось и вскоре превратилось, в огромную полыхающую свечу. Чудовищный огонь и жар - быстро распространялись. Для мусульман, такая 'горячая подсветка', оказалась роковой. Стало окончательно понятно - что здесь, они обречены, на скорую и мучительную гибель.
  Четверо, пока еще целых исламиста, сообразив, что им тут очень быстро настанут кранты - изо всех сил, рванулись в отчаянный прорыв из лога. Но на выходе из буерака - их уже естественно ждали. Опытные южные воины, пробовали отстреливаться из своих автоматов, пытались залпами прикрывать друг друга, старались хоть как-то маневрировать, используя складки местности и сумерки... - но это было, практически бесполезно. Стена огня, перекрыла им выход из лощины. Только одному из квартета, раненному в плечо, чудом посчастливилось, пробиться из урочища в лесные дебри.
  Вскоре, окончательно рассвело. Бой угас. Кондаков, Симпсон, Рокотов и Хенкс - не скрывая удовлетворения, аккуратно, но с видимым удовольствием, добивали контрольными выстрелами врагов. Роуз, Митчел, Ивашова и Райт - со своих верхних позиций, оборудованных на высотах буерака, теперь спускались вниз в ложбину. Только Марта и Элис, не принимали участия в этом сражении.
  - Неплохо получилось. Чистая работа, - вопросительно глядя на Андрея, проговорила Камилла.
  Тот, в ответ, только кивнул, не проявляя особого интереса к 'зачистке' оврага и сбору трофеев. Все внимание Бондаря, было почему-то обращено, в сторону мрачной тайги.
  - Проклятье! - в сердцах выругался подошедший Хенкс. - Одному черномазому подранку, все-таки удалось ускользнуть.
  Доцент покачал головой и успокаивающе положил руку на плечо друга.
  - Далеко ему не уйти, - каким-то странным голосом, будто чего-то ожидая и к чему-то прислушиваясь, сказал украинец.
  Внезапно из чащи, донесся страшный нечеловеческий вопль. А затем - раздался, леденящий душу, жуткий и кошмарный прерывистый вой. От этих ужасных, ни на что не похожих, адских звуков - кровь стыла в жилах.
  - Этому парню не позавидуешь, - угрюмо произнес Андрей. - Отарки вышли на охоту.
  
  
  

Глава 11. Семена времени

  
  Ольга устало убрала со лба, выбившуюся прядь волос и вновь, ускорила шаг. Рядом с ней шел Степан. От него веяло мужской основательностью и надежностью. Девушка, постоянно ощущала заботу и симпатию, этого большого и сильного человека. Задумавшись, Ивашова только вздохнула, обуреваемая самыми противоречивыми чувствами...
  После уничтожения агрессивных южан, прошло полдня. Теперь земляне, по умолчанию, двигались вместе. Видя отношения среди 'образовавшихся пар' и возросшую солидарность людей после совместного боя, где они сообща разгромили врага, Бондарь не стал касаться прошлых 'разборок'.
  Впереди, по-прежнему, следовали украинец с канадкой. За ними, держались Симпсон и Рокотов, бросая на передний тандем, ревнивые взгляды. Затем - направлялась двойка из англичанина и немки. Потом, шли Кондаков с Ивашовой. Им в затылок - двигались Марта и Элис. А замыкали, походный ордер отряда - Хенкс и Митчел.
  Жарко палило солнце. На небе, не было ни облачка. Смахнув пот с лица и взглянув на часы, Андрей свернул в лес. Заметив неподалеку, уютную полянку, он остановился.
  - Здесь, станем на привал. После бессонной ночи - нам необходимо, хотя бы пару-тройку часов поспать и восстановить силы, - сказал парень.
  После ночного сражения с исламистами, они, быстро собрав трофеи, сразу же покинули место боя и отправились в путь. Оставаться возле окровавленных трупов, которые немедленно привлекут внимание хищников - было опрометчиво.
  - Может лучше расположиться, где-нибудь на холме в степи, рядом с лесом? - опасливо оглядываясь вокруг, с сомнением произнесла Ханна.
  - Действительно, обзор в тайге ограничен и защищаться будет сложно, - заметил Митчел.
  - Тут, в прохладной тени, конечно, отдыхать будет куда-приятней, чем на голой равнине на солнцепеке, но... - неуверенно протянула Элис и вопросительно взглянула на Бондаря.
  - Кроме того, Эндрю! Вы же сами упоминали, об ужасных лесных отарках! Мы же все, утром, отлично слышали эти жуткие звуки из чащи! - эмоционально воскликнула Марта.
  Остальные спутники, тоже испытующе смотрели на украинца.
  Тот пожал плечами и рассудительно проговорил:
  - Как передал мне волк - отарки ночные твари. И вообще, днем в бору, относительно спокойно. Разве что на медведя, лучше не нарываться. Но основная динамика местной живности и главная угроза от зверей - возможны, именно ночью. А вот в степи - как раз наоборот. В светлое время суток - там, самая движуха. Хотя хищники на равнинах, по ночам тоже, достаточно энергичны и агрессивны, но на открытых пространствах саванны - от них легче защититься.
  Бондарь покачал головой и размышляя, добавил:
  - К тому же, я опасаюсь не только обычных животных прерий или страшных зверюг каменного века. Если, к примеру, произойдет нападение динозавров - нам не поздоровиться. Ящеры, кстати, как и все рептилии - очень зависят от тепла. И жаркий день для них - время активной деятельности. Впрочем, даже если они просто, напугают мамонтов или бизонов, а наша стоянка, случайно окажется на пути стада - последствия могут быть катастрофическими.
  Он обвел взглядом своих спутников и успокаивающе произнес:
  - Давайте разбивать лагер. И не беспокойтесь - волки пока прикроют. И если что - предупредят. Все-таки здесь, их охотничьи угодья.
  Через полчаса, наскоро пообедав всухомятку, почти все люди уснули. Над станом, опустился полог тишины. Лишь одна 'пара' бодрствовала.
  - Ложитесь отдыхать Камилла. Я сам, подежурю, - улыбаясь сказал Андрей.
  Девушка, хоть и выглядела очень усталой, однако упрямо тряхнула головой:
  - Я побуду с вами.
  Мужчина, не став спорить - в ответ, только молча пожал плечами. Вокруг, тихо шелестела листва, слышался негромкий щебет птиц, жужжание насекомых... Спустя несколько минут, украинец аккуратно уложил, заснувшую 'напарницу' на спальный мешок и заботливо укрыл ее курткой.
  Сев на рюкзак, он опять, внимательно оглядел кусты и деревья, окружавшие поляну. Вдруг, между стволов, неслышно скользнула серая тень - могучий зверь, остановился возле раскидистого дуба. Парень тяжело поднялся и неспешно, направился к волку...
  
  Отряд снова двигался по прерии, по возможности, стараясь держаться рядом с лесом. Над степью - в небе, висело дрожащее жаркое марево. Пьянящий, напоенный терпкими запахами трав и ароматами цветов воздух - казалось звенел. Огромная, понижающаяся к реке холмистая равнина - словно раскрытая книга, лежала перед путешественниками. Пампасы, просто кишели жизнью. Многочисленные стада и табуны различных животных - радовали глаз. Взойдя на высокий гребень длинного холма, протянувшегося на добрый километр, вдоль кромки тайги - путники осторожно двинулись по нему. Отсюда - потрясающий вид бескрайней цветущей степи - вообще, поражал воображение. Ярко-голубое небо, где-то вдали - сливалось с горизонтом. Лента синий реки - нестерпимо блестела в лучах солнца. От буйства красок и великолепия природы - по-настоящему захватывало дух. Люди, невольно остановились - залюбовавшись этой прекрасной картиной.
  Но когда наконец, с трудом оторвавшись от изумительной панорамы, они уже собирались продолжить свой путь. Один из мужчин, последним рассматривавший местные красоты, вновь, неожиданно прильнул к биноклю.
  - Черт побери! - в порыве чувств, громко выругался он. - Да ведь это, настоящая загонная охота!
  - Что ты там увидел Том? - встревоженно спросил его, находившийся поблизости приятель.
  - Сам взгляни, Герри! - в волнении ответил тот, передавая прибор товарищу.
  Австралиец, в свою очередь, поспешно приник к окуляру и в сильнейшем беспокойстве, возбужденно воскликнул:
  - Динозавры перешли реку!
  Уже было, начавшие движение, спутники - немедленно замерли. Камилла, быстро метнулась к Митчелу и выхватила у него свой бинокль.
  - Похоже на вторжение! - через минуту, испуганно вскрикнула она.
  Люди поочередно, суетливо передавая друг другу прибор, в сильнейшем смятении, снова принялись изучать изменившуюся обстановку.
  - Майн Гот! - громким шепотом, пребывая в полнейшем шоке, взвинчено проговорила Ханна. - Одни рептилии, едут верхом на других!
  Действительно, картина, представшая перед глазами путешественников - выглядела совершено фантастично. Несомненно, хорошо организованная переправа различных ящеров, выдвигавшихся в определенном строгом порядке - сама по себе казалась сюрреалистичной. Но еще большим потрясением для землян, когда они как следует рассмотрели этот 'поход', стало другое - на спинах разных динозавров, тех же игуанодонов, мегаллозавров или тиранозавров, сидели более мелкие рептилии. Они явно осуществляли управление экспедицией. И более того - держали в своих лапах какие-то предметы!
  На глазах изумленных наблюдателей, поток ящеров с двух сторон охватил стадо мамонтов и принялся отгонять его в сторону реки. Некоторые северные слоны, упиравшиеся и пытавшиеся свернуть или пойти на прорыв, эффективно и быстро уничтожались. Этот процесс, явно был достаточно привычным и будничным делом, для загонщиков.
  - Они применяют нечто вроде оружия! - не отрывая взгляда от бинокля, ошеломленно ахнул Роуз.
  И правда - рептилии, находившиеся 'верхом', убивали норовистых и упрямившихся животных - с помощью, каких-то искусственных инструментов. Люди видели - как эти 'рептилоиды', протягивали в сторону жертвы, что-то вроде жезла или ствола - оттуда вылетал дротик и поражал зверя насмерть. И похоже, он был ядовитый - поскольку огромные мамонты, падали очень быстро, погибая буквально от малейшей раны.
  - Все-таки, это была охотничья вылазка, или что-то в этом роде, - озабочено, но уже более спокойно заметил Кондаков, когда приблизительно через час, динозавры убрались назад за реку, вернувшись на 'свою территорию'.
  - Думаю, с этими 'разумными ящерами', нам лучше не пересекаться, - иронично покачал головой Бондарь. - Предпочтительней, держаться от них - как можно дальше. Близко знакомиться с ними, лично у меня - никакого желания не возникает.
  Спутники, молча с ним согласились и вскоре отряд, вновь отправился своей дорогой.
  
  - Что-то не нравится мне, этот 'ископаемый рыбоед', - недовольно проговорил Андрей, остановившись и задумчиво отслеживая, странный полет одинокого ящера. - С чего это он, так настырно за нами увязался.
  - Степан! Джимми! А ну-ка, попробуйте сбить его! - вдруг неожиданно крикнул парень.
  Американец и русский, переглянувшись между собой, подняли оружие и прицелились в парящего птерозавра. Вскоре, прозвучало несколько одиночных выстрелов и явно поврежденный птеродактиль, грохнулся с небес на землю. Люди, поспешили к месту падения рептилии.
  Обступив 'доисторическую тварь' - путники с интересом, рассматривали этот огромный 'крылатый ужас'. Громадный орнитохейрус, внушал только страх и отвращение людям. Гигантские кожистые крылья с размахом до 15 метров, полная жутких зубов клювистая пасть с гребнем, острые когти лап, красноватые глаза... Никакой грации и красоты, свойственной орлам или кондорам - здесь не было и в помине.
  Бондарь подошел ближе и стал пристально исследовать чудовище. Разглядев то, что у птерозавра виднелось на грудине - украинец с досадой чертыхнулся. Его товарищи - тоже были поражены, увиденной картиной. Чуть пониже шеи, у ящера - присутствовал еще один, очень большой глаз. Причем, несмотря на смерть рептилии, веко этого ока - продолжало моргать. Открываясь и закрываясь, с равными интервалами.
  - Этого не может быть, - растерянно прошептала Элис. - У них там, никакого третьего глаза, не должно находиться. Все подобные, летающие динозавры - давно и хорошо изучены палеонтологами.
  Остальные земляне, удивленно молчали.
  - А это, вовсе и не глаз, - качая головой, проговорил Андрей. - Иначе, после смерти птеродактиля, он бы, естественно, уже 'не работал'.
  - И что же это такое? - шокировано спросила Марта.
  - Похоже, что-то вроде, биологического фотоаппарата, вживленного в тело ящера, - пожал плечами украинец. - Видимо, мы сшибли, специально выведенного наблюдателя. Главной функцией которого, являлся сбор информации.
  - Повезло, что мы его пристрелили, - взволнованно поблескивая глазами, сказал Роуз. - 'Шпион', долго кружил над нами и наверняка - сфотографировал. Теперь же, сведения о нас - не дойдут, до этих разумных рептилий.
  - Но он же не мог - дистанционно передавать изображения? - несколько испуганно, поинтересовалась Ханна.
  - Такое маловероятно, - внимательно рассматривая 'око', успокоительно произнесла Ивашова. - Слишком уж, сложная биотехнология получается.
  Бондарь, только утвердительно кивнул в ответ и прикладом автомата разбил 'глаз'.
  - А если хозяева, хватятся своего разведчика и начнут разыскные мероприятия? - встревоженно заметил Кондаков.
  - Как бы они, на нас 'не вышли'! - обеспокоено добавил Рокотов.
  - Вряд ли, - покачал головой Симпсон. - Мало ли, отчего мог пропасть информатор. Думаю, такое событие - не настолько исключительное. Подобные вещи - обычно случаются регулярно и неоднократно, всегда и везде. А звуки наших выстрелов - до рептилоидов - точно не могли донестись. Расстояние слишком велико, да и ветер дул в нашу сторону.
  Андрей же, лишь пожал плечами и сдержано проговорил:
  - Главное - что мы сразу 'не засветились'. А станут ли ящеры, в дальнейшем, активно искать исчезнувшего воздушного наблюдателя или нет - неважно. Нас тут уже не будет. Полагаю, к завтрашнему вечеру, мы все-таки достигнем 'Комфорт-тауна'.
  
  Ольга проснулась, от сильного ощущения жажды. Ей очень хотелось пить. Ивашова нащупала флягу с водой и открыв ее, припала к источнику живительной влаги. Удовлетворив эту потребность, белоруска огляделась - в лагере царила тишина, лишь стрекот сверчков и пение цикад, вносили определенный трепет жизни, в эту мирную картину. Кроме часового, сидящего неподалеку у догорающего костра, все люди крепко спали, вымотанные бурными событиями минувшего дня.
  Сон у девушки прошел и выбравшись из спального мешка, она устроилась поодаль на холме. Женщине захотелось побыть одной, наедине с собой. Попытаться осмыслить происходящее и разобраться в своих чувствах. Огромная степь, темнела вокруг - где-то там вдали, будто сливаясь с синеватым горизонтом ночного неба. А в вышине - мерцали миллионы звезд, складываясь в незнакомые яркие созвездия. Большая и полная луна, излучала мягкий призрачный свет.
  Ольга не считала свою судьбу, слишком уж счастливой. Хотя у нее, было благополучное детство и добрые родители. Она отлично училась в школе, имела немало друзей, множество интересных увлечений... Но в 16 лет, с ней случилась трагедия. Первая любовь, от которой 'правильная девочка', совершенно потеряла голову. Кончилось все довольно печально. Неожиданная беременность, жесточайшее разочарование в возлюбленном, семейный скандал, аборт... Казалось бы, довольно типичная история и жизненный урок. Конечно, весьма болезненный, но все же не катастрофа. Однако для Ольги - это навсегда, трагично отразилось в ее судьбе. После пережитой операции, женщина больше никогда, не могла стать матерью.
  Может быть поэтому, она подсознательно захотела поступить в медицинский, стала хорошим врачом. С виду, ее жизнь, протекала достаточно успешно - имелся карьерный рост, присутствовали надежные друзья, да и с родителями и братом - все было хорошо. Правда личная жизнь, не сложилась. Когда утихла боль разбитой любви и прошло недоверие к 'сильному полу', уже повзрослевшая Ольга в 26 лет вышла замуж. Супруг, первые годы уверял, что ему наличие детей - неважно. Возможно, мужчина действительно, сначала так и думал. А потом, спустя 7 лет... Он ушел к другой женщине - от которой, как выяснилось, у него был ребенок. Удар для Ольги, оказался слишком силен. Тем более что белоруска, очень хотела иметь детей и даже собиралась, взять ребенка из детского дома. Но больше узами брака, она себя связывать не желала...
  Смотря на звездное небо, женщина старалась разобраться в себе. Оказавшись в 'магазине' и 'попав', в совершенно необычную ситуацию - она, несмотря на экстремальное положение, испытала массу бурных и противоречивых эмоций. С одной стороны - девушка получила омоложение и абсолютное здоровье. Возможность, не только начать жизнь заново, но и почувствовать радости материнства. С другой - навсегда потеряла дом, родственников, близких...
  Острую потребность в защите и опоре - Ивашова, здесь также, вскоре ощутила в полной мере. Как и внимание, со стороны мужского пола.
  Степан, показался ей родным и понятным. Он очень напоминал отца и брата. В нем угадывалась, та же 'военная косточка'. В этом мужчине, были явственно видны - сила, надежность и основательность. Кондаков, сразу же проявил заботу и взял Ольгу под свое крыло. Не жалея себя, беззаветно защищал ее, на всем 'страшном пути'. Женщина, не могла не оценить, такого отношения.
  Украинец же, наоборот, вызывал определенное раздражение. Конечно, белоруска сразу заметила ум и образованность Андрея. Да и внешность, он имел достаточно симпатичную. Но его независимые манеры и откровенные суждения - иногда вызывали у нее, резкое отторжение. Конфликт же Бондаря со Степаном - Ивашова восприняла очень болезненно. Хотя, то, что парень, постоянно держался с чувством собственного достоинства - внушало уважение и даже привлекало женщину. Ее странным образом - тянуло к нему.
  Однако украинец, даже не пробовал за кем-то ухаживать. Казалось, к женщинам, он вообще - относиться довольно равнодушно. Поэтому, даже продемонстрированное им благородство - когда Андрей принял в свою команду, обреченных на гибель европеек, а затем, выручил от неминуемой смерти, последних оставшихся людей из отрядов русских и западников - Ольга расценила, с непонятной смесью благодарности и досады.
  Она аккуратно выведала у Марты и Элис, подробности их похода с Бондарем. Впрочем тогда, на следующий день после 'спасения', все с интересом расспрашивали спутников украинца. Но Ивашову, больше интересовали 'личные моменты', а не перипетии схваток с туманными тварями, пещерным червем или придумка с 'дезодорантом'. После этого, она поняла отстраненное отношение Андрея к женскому полу. Тем не менее, когда 'сборный отряд' раскололся - в результате мужских амбиций и заморочек, Ивашова с огромным трудом, но все-таки убедила Кондакова, в целесообразности ее вхождения в группу Бондаря. Впрочем Степан, обещал быть неподалеку и страховать ее.
  Хотя позже, попытки Тайлер, произвести впечатление на Андрея и постоянное нахождение канадки рядом с ним, вызвали у Ольги ревность. Да и конкурировать, с подготовленной 'в охотничьей сфере' иностранкой - девушка не могла. Ну а вскоре, после боя с исламистами, когда отряд был вновь воссоединен и Кондаков, снова взял белоруску под опеку - ее 'свобода действий', была в определенной мере стеснена.
  Однако, несмотря на это - Ивашова, с определенным снисхождением, посматривала на Камиллу. Жизненный опыт, старшей почти на двадцать лет женщины, давали ей несомненное преимущество, над молодой девчонкой. Несмотря на свои таланты и привлекательную внешность - Камилла, явно не замечала, что невзирая на заботу, уважение, доброжелательность и благородное поведение украинца - в 'личном плане', Бондарь к ней относился совершенно 'ровно и спокойно'.
  'После пережитого семейного ада - этот мужчина, похоже очень долго, будет сторониться серьезных отношений', - горько подумала Ольга...
  Внезапно, она услышала тонкий детский плач. Девушка неожиданно, очень остро почувствовала призыв ребенка о помощи! Ей показалось, что малыш - зовет и молит ее, поскорее прийти, обнять и обогреть его! Всем своим сердцем - женщина ощутила боль и нежность покинутого дитя. Эмоции с головой, захлестнули Ольгу - и она себя, уже не контролировала...
  
  Андрей, вдруг невольно проснулся, от раздавшегося совсем рядом рычания. Тотчас, у него в сознании, словно набатом резко прозвучало - вставай! Опасность!
  Парень, моментально вскочил на ноги и огляделся. Неподалеку - стоял волк и внимательно смотрел на него. Зверь, проворно понесся в сторону леса. Бондарь также, сразу же, перевел свой взгляд в том направлении. И от увиденной картины - просто остолбенел! На опушке чащи, пронзительным желтым светом, горела пара страшных глаз. Хотя саму тварь в темноте, различить естественно - было невозможно.
  Впрочем другая, еще более страшная сцена - полностью приковала взор украинца. От лагеря, прямо к непонятному монстру - медленно двигалась фигура женщины! Девушка шла походкой сомнабулы - будто какой-то лунатик!
  Сперва парень, на миг оцепенел. Потом, стряхнув с себя оторопь - начал действовать. Пытаться криком, привести жертву в чувство - он побоялся. Догнать и остановить ее - уже не успевал. Поскольку та, уже слишком приблизилась к чудовищу. Бондарь, реально испугался, что если он, попробует поднять тревогу, бросится вдогонку или рискнет кличем образумить женщину - это спровоцирует тварь, на активные действия. Поэтому Андрей, поступил иначе.
  Схватив автомат, мужчина, быстро прицелившись, ударил короткой очередью - прямо по сверкавшим во тьме, пылающим глазам зверя. Гулкий грохот выстрелов и яркие вспышки пальбы, просто взорвали темноту ночи! В ответ из дебрей, донесся жуткий леденящий вой. Девушка, не дойдя нескольких шагов до деревьев - упала и похоже потеряла сознание. Бондарь и дальше продолжал, короткими залпами, поливать опушку - стараясь отогнать, возможных тварей.
  Конечно, весь лагерь - был уже на ногах! К украинцу подскочили Кондаков, Симпсон, Митчел и Хенкс.
  - Степан, Джимми - со мной! Скорее к лесу! Остальные - прикройте нас! - отрывисто крикнул Бондарь товарищам.
  Вместе, они побежали к опушке. Приблизившись к лежащей женщине, парень, не переставая держать на прицеле ближайшие подступы к чаще, не оборачиваясь бросил:
  - Берите ее и несите к стоянке. Я подстрахую.
  Сзади, он услышал изумленный возглас россиянина, но оглядываться не стал. Тем более, что возле крайнего дуба, заметил лежащую там, темную тушу.
  Осторожно пятясь вслед за спутниками - Андрей совместно с ними, отошел к биваку землян в степь. Украинец, кратко сообщил коллегам, предшествующие события. Ольга тоже, вскоре пришла в себя и рассказала все, что смогла вспомнить. Разозленный Кондаков, схватил было за грудки, заснувшего у костра Рокотова. Но Бондарь, урезонил возбужденного россиянина:
  - Не тряси Илью. Он не виноват. Скорее всего, отарки его попросту усыпили. Эти твари, по-видимому, явно обладают огромной силой внушения, своего рода ментальным гипнозом.
  - Ладно, - после небольшой паузы добавил украинец. - Давайте переместим лагерь - подальше в степь. И усилим охрану. Чтобы в будущем, избежать подобных случаев. Из чащи эти монстры - сейчас не сунутся.
  - А если обозленные твари, все-же сделают вылазку на равнину вслед за нами? - обеспокоено спросил Роуз.
  Андрей отрицательно качнул головой:
  - В прерии, нападение отарков - нам пока не грозит. Они очень привязаны к своему ареалу обитания. Не любят покидать лес. По крайне мере - находясь в малом числе. Волк сообщил, что покуда их здесь, всего около десятка - так что, не рискнут. Правда, уже следующей ночью, к ним присоединится около сотни сородичей. Они откликнулись, на призыв своих собратьев - и придут мстить. Но нас, уже не будет в этом регионе.
  
  - Все, будем прощаться, - негромко проговорил Андрей, кивнув на стоявшего неподалеку волка. - Дальше, он с нами не пойдет. Это пограничная река, их охотничьих владений.
  Было уже около пяти часов дня. Отряд землян, только что форсировал через брод, небольшую водную артерию. Огромная степь и могучий лес - остались позади. Теперь перед путешественниками, находился подъем, ведущий на небольшое плоскогорье.
  Парень подошел к волку. Зверь и человек, добрую минуту, молча смотрели друг другу в глаза. Затем, серый хищник повернулся и потрусил обратно в чащу. Бондарь проводил его задумчивым взглядом...
  Через час пути, они вышли на каменистое плато. Пройдя пару километров, люди в изумлении остановились. Перед ними - лежала глубокая пропасть. Ее глубина, была не меньше километра. За глубоким провалом, буквально через какую-то сотню метров, виднелся цветущий ландшафт, больше похожий на благоустроенный парк. В бинокль, путники рассмотрели асфальтированное шоссе и даже указатель, на котором проглядывалась четкая надпись: 'Комфорт-таун' - расстояние 5 км. Над бездной, к этому цивилизованному розарию, был перекинут крепкий деревянный мост. Он правда, был без всяких перил, однако его ширина, составляла около пяти метров. То есть, перебраться по нему на ту сторону - казалось проще простого.
  Но это лишь на первый взгляд. Приблизительно, через каждые 25 метров, с обоих сторон этого путепровода, находились какие-то шестиметровые мерзкие сероватые аморфные сгустки. Их стояло по пять штук, с двух боков дороги. Они мерцали странными искрами, излучая ужас и страх. Хотя сами по себе, эти расплывчатые мешковатые формы, казались скорее непонятными, однако от них - веяло реальной жутью. Не доходя пятнадцати метров до переправы, люди в нерешительности остановились.
  - Это явно 'охранники' - вряд ли столь важную эстакаду, фактически прямой путь в цивилизованный оазис, оставили бы в свободном доступе, - покачав головой, рассудительно проговорил Роуз.
  - Точно! - проворчал Кондаков. - Никакого прикрытия больше не заметно. Вряд ли эти штуки, поставлены тут просто для вида. Иначе бы твари из леса и равнин - давно бы уже хлынули в этот городок.
  Андрей, подобрал рядом камень и швырнул его на мост. Никаких действий, от стоящих там 'часовых' не последовало.
  - Возможно, они реагируют, только на разумные живые объекты, - размышляя произнес Бондарь.
  - А от обычных хищников или тех же ящеров - полагаете не защищают? - несколько язвительно, поддела украинца Ивашова.
  - Действительно, почему вы считаете, что 'сторожа', обеспечивают оборону только от разумных существ? - поинтересовался Симпсон. - И вообще, тут нужно прикрывать не только этот виадук, но и создавать воздушный заслон от тех же птерозавров!
  Украинец пожал плечами и иронично ответил:
  - От этих бесформенных светящихся 'мешков', исходит такая жуть, что никакая живность - сюда даже не приблизится. Животные - все это, очень чутко улавливают. Только разумные особи, могут сознательно переборов свой страх, переть туда, вопреки голосу инстинкта. Да и вообще, - парень покачал головой и насмешливо продолжил:
  - Этот мост временный и видимо предназначен, только для нас вами. Его явно установили совсем недавно. Доски абсолютно новые. А раньше, похоже - здесь была лишь бездна, которая сама по себе, отлично предохраняла 'Комфорт-таун', от любого постороннего проникновения.
  - А защита от летающих ящеров? - уточнила Марта.
  - Не знаю, - бросил украинец. - Возможно, стоит какое-то силовое поле, которое срабатывает, при попытке пролета этих тварей. Впрочем, их наверняка уже приучили - что сюда соваться не стоит. И вообще - не думаю, что для нас сейчас, подобная информация актуальна.
  - Верно, - буркнул Рокотов. - Мы туда по воздуху - все равно перелететь не сможем.
  На какое-то время, люди умолкли. Наконец Элис, неуверенно взглянув на Бондаря, несмело спросила:
  - Что будем делать?
  Тот, посмотрел на спутников и остановил свой тяжелый взор на военных:
  - Надеюсь, никто не собирается устраивать штурм моста? Или отстреливать этих сторожей? Боюсь, после таких действий, нас если и не уничтожат, то путь наглухо закроют - даже просто обвалив переправу. И вообще - возможности этих церберов, их реакцию на нашу агрессию - я бы проверять не стал.
  - И что вы, тогда предлагаете предпринять Эндрю? - задала вопрос Ханна.
  - Придется рисковать, - пожал плечами Бондарь. - Нас явно, опять испытывают. Причем, по-видимому, вовсе не на силовые качества. Здесь какая-то другая проверка.
  Он напряженно подумал и махнул рукой:
  - Ладно, сперва попробуем кое-что выяснить и протестировать.
  Украинец повернулся и медленно пошел к мосту. Товарищи, не отрывая взглядов, напряженно наблюдали за ним. Когда мужчина, приблизился к бездне - он, неожиданно пошатнулся и схватился руками за голову, сжимая виски ладонями. Камилла вскрикнула, а Ольга - едва сумела удержать свой возглас. Доцент, какое-то время, неподвижно стоял перед путепроводом - и за этот промежуток, амебообразные стражи, несколько раз поменяли свой цвет. От нейтрально серого - до ярко-красного. Спустя четверть часа, когда охранники, вновь вернули себе, привычное бурое свечение, Андрей, осторожно ступил на мост и шаг за шагом, прошел до его середины. Потом, потихоньку вернулся обратно.
  Подошедший к спутникам Бондарь, выглядел бледным и уставшим. Его лицо, было влажным от пота и совсем посерело от напряжения. Он задумчиво покачал головой и отрешенно, про себя, промолвил:
  - Похоже, началась проба второго круга.
  Парень, посмотрел на землян и объяснил:
  - Если борьба со всякими тварями, трудности пути, природные препятствия и сложности со своими земляками - это была, по преимуществу, проверка внешних качеств людей. Ну типа храбрости, человеческой солидарности, силы воли, взаимопомощи, ума, физических кондиций... Причем, к тому же, это происходило, в основном в коллективном формате. То теперь, добавилось еще и индивидуальное тестирование внутренних черт, свойств характера и духовных потенций каждого человека в отдельности.
  Он ненадолго умок, а затем, пожав плечами, несколько отстраненно заговорил снова:
  - В целом, по большому счету, эти сторожа, выполняют функции контролеров. Выявляют слабости и болевые точки. И прежде всего, подсознательные страхи, душевные травмы, глубинные обиды, внутренние заморочки, психологические комплексы и различные предубеждения... Короче, все такие вещи, церберами провоцируются, обнажаются, возбуждаются и вытаскиваются наружу. И если люди, имеют подобные недостатки - они буквально притягиваются и вступают в резонанс со 'стражами'. В результате, эмоции 'ущербного' разумного существа, в максимально усиленном виде, отражаются этой 'охраной'. И в десятикратном размере, возвращаются самому человеку. И он, неизбежно погибает. Может, к примеру, запросто сигануть в пропасть.
  Украинец сделал паузу, задумчиво покачал головой и неспешно продолжил:
  - В общем, по сути, это тест на определенный уровень совершенства личности. Правда, насколько я понимаю, требования, выдвинутые к нам, пока достаточно невысоки. Однако преодолевать, даже такие свои проблемы, подавляя и загоняя их внутрь, или побеждать с помощью волевых усилий - бесполезно. Видимо предполагается, что минимально гармоничная особь, должна их полностью изжить и не иметь вовсе.
  - И какие это страхи, предубеждения или обиды могут быть? - опасливо спросила Ольга.
  Бондарь тяжело вздохнул и мотнул подбородком, в сторону переправы:
  - У каждого свои. Прогуляйтесь туда - вот и узнаете. А заодно и проверите - сможете ли выдержать это испытание. Только на саму эстакаду, ломая себя, заходить не советую, достаточно просто приблизиться. Все сразу станет ясно. И еще - чтобы серьезно увеличить, свои шансы пройти экзамен, постарайтесь вообще, не смотреть на этих сторожей. Поскольку, при взгляде на них - чувства ужаса, отвращения и враждебности - в человеке, очень усиливаются. Получается эффект медузы Горгоны. Зеркальное отражение. Ваши страхи и агрессия, будут возвращаться, в увеличенном размере. Затем, положение только усугубляется и либо человек сходит с ума, или его уничтожают...
  Дальше, в продолжении часа, все земляне совершили вояж к мосту. Несмотря на всяческие ухищрения - реально, еще смогли пройти проверку, лишь австралиец и немка. Все остальные - полностью провалили испытание.
  После подведения неутешительных итогов, Андрей сочувственно оглядел спутников и с досадой проговорил:
  - Надеюсь, всем ясно, что сейчас, заниматься исправлением ваших духовных недостатков и психологических комплексов - абсолютно нереально. Такое, на скорую руку, сделать вообще, по определению невозможно - над совершенствованием своей личности, должен был годами самостоятельно работать каждый человек. А не увлекаться карьерой или развлечениями. Впрочем - в этом отношении, у каждого в жизни был выбор.
  Наступило неловкое молчание. Люди, смущенно переглядывались между собой. Только Митчел и Ханна, старались не встречаться взглядами со своими товарищами.
  
  - Ладно, попытаемся перехитрить и обыграть дарнийцев. Подойдем к решению проблемы, немного с другой стороны, - наконец хмуро сказал украинец. - Поэтому, попробуем сеанс, небольшого самовнушения. Представьте себе, что вы, например, проходите полигон, а все эти 'враги' - не более, чем муляжи или виртуальные противник. К таким недругам, сложно испытывать ненависть или ожидать от них угроз. Думаю, что наши военные, которые много раз тренировались в подобных условиях, что-то похожее, могут без труда вообразить.
  Бондарь безучастно посмотрел на вояк. Затем, перевел взгляд на Ивашову и саркастически хмыкнул:
  - Ольга, может воспринимать этих 'охранников' и всю ситуацию в целом - как пребывание в морге, либо нахождение в своей операционной или в дурке. Неприятно, но привычно и обыденно.
  Белоруска, в ответ на эти слова, возмущенно вскинулась. Андрей же, тем временем, обратился к остальным:
  - Том, может мысленно, воспроизвести сцены, как он травил вредителей у себя на ферме. Ну и вы, что-нибудь подобное и нейтральное себе представьте. Только желательно то, чем вы не раз занимались. Да хоть, компьютерную игру какую-нибудь. В общем садитесь, ныряйте в воспоминания и по одному, снова шагайте к мостику. Только на сам путепровод, опять же, пока не ступайте - оттуда, уже так просто не вернешься. Пока проверим, что у вас из этого выйдет.
  Эксперименты людей в течении часа, принесли довольно неоднозначные результаты. Военные, довольно неплохо справились с задачей. У Хенкса и Роуза - также, получалось достаточно хорошо. А вот среди женщин, более-менее удалось отвлечься и не реагировать на излучения церберов - только у Ольги. Марта, Элис и Камилла - ничего не смогли с собой поделать. Ощущения ужаса, отвращения и ненависти - захлестывали их полностью. В таких условиях, отправлять их на мост - выглядело чистым самоубийством. Особенно, эта ситуация, бесила канадку. Тайлер, никак не хотела смириться со своим 'поражением'.
  - Что будем с ними делать? - напряженно спросил Герри у Андрея. - Да и с другими - нет никакой уверенности, что кто-нибудь не психанет и не сорвется. Риски слишком велики.
  Спутники неотрывно смотрели на украинца. Тот пожал плечами и скептически проговорил:
  - Девчат, мы в любом случае, переправим. Дарнийцы явно недооценили, изворотливость землян. Ну и для остальных, сделаем определенную страховку.
  Он с непонятным выражением лица, посмотрел на товарищей и задал странный вопрос:
  - У нас, хоть немного спиртного, еще осталось? Может и снотворное есть? Или что-то в этом роде?
  - Ты хочешь усыпить женщин? - пораженно воскликнула белоруска.
  - Ну да. Спящий человек, уж точно - ничего воспринимать не будет и ни на что, прореагировать не сможет. По крайней мере, за такое короткое время пути, - кисло усмехаясь, произнес Бондарь. - Перенесем их за несколько минут, в таком виде через мост - вот и все.
  На лицах землян, замелькали улыбки. Вскоре датчанку, голландку и канадку - усиленно накачивали бренди. А Ивашова дала им, еще и какие-то пилюли.
  - Первый раз, подпаиваю женщин, без всякой задней мысли, - сокрушенно качая головой, проговорил Рокотов.
  Мужчины поддержали его, общим смехом. Белоруска и немка на эти слова, лишь пренебрежительно фыркнули.
  - Из курток, автоматов и винтовок, нужно соорудить трое носилок. Давайте приступайте, - обратился Андрей к Кондакову, Рокотову и Симпсону.
  - А для гарантии, прохождения моста всеми остальными, сделаем одну штуку, - лукаво ухмыльнувшись, проговорил Бондарь. - Поскольку, отвлечения чувств, может оказаться недостаточно, попробуем вдобавок, заглушить, одну эмоцию другой.
  - Что вы имеете ввиду Эндрю? - заинтересовалась Ханна.
  Украинец криво улыбнулся и неброско заметил:
  - Так нередко делают, на некоторых подпольных состязаниях. Когда толпа слишком возбуждена и накручена, а успокоить ее очень сложно - переключают агрессию фанатов на другой инстинкт. Ну и мы, нечто похожее провернем, плюс еще кое-что добавим.
  - Это как? - удивленно спросил Том.
  - Сейчас увидите, - бросил доцент.
  Пока военные в стороне, делали носилки, Андрей с непонятной усмешкой на лице, обратился к Ольге:
  - Можно, попросить вас, как женщину и врача, о необычной услуге. Будьте добры, немного расстегнуть у мадемуазель Камиллы декольте. И пока прикройте вырез, чтобы сразу этого не было заметно.
  Все были поражены и шокированы, этой просьбой Бондаря. Заметив такую реакцию, парень лишь иронично пожал плечами и мягко успокоил:
  - Уверяю вас, что честь девушки, ни в коей мере не пострадает и ей ничего не грозит.
  Ивашова, укоризненно покачав головой, однако все же выполнила его просьбу. Тем временем, носилки были готовы и мужчины, начали перемещать на них спящих женщин. Герри с Саймоном положили Элис, Степан с Томом - уложили Марту. А Илья с Джоном, понятное дело, сразу же взялись за канадку.
  И когда они, переместили ее на носилки, грудь девушки довольно пикантно обнажилась. Взгляды американца и русского, так и прикипели к столь волнующему зрелищу.
  Не давая никому опомниться и сделав вид, что все заняты своими хлопотами, Бондарь немедленно распорядился:
  - Выдвигаемся! Рокотов и Симпсон - идут первыми. За ними, с интервалом в пять метров, следуют Хенкс и Кондаков. Потом - Митчел и Роуз. А затем пойду я, с Ивашовой и Райт. Ну чего стали? Взяли и понесли! Вперед!
  Переправа реально превратилась в цирк. Так как, Симпсон и Рокотов, не отрывая своих глаз от молочно-белых полушарий канадки, чисто машинально развернули носилки попрек дороги. Собственно таким образом, они и понесли Тайлер. Никто из двух мужчин, не хотел идти первым и терять из виду, такой 'отличный обзор'. А посмотреть там было на что! Грудь молодой девушки, была прекрасной формы и не менее четвертого размера!
  Естественно, ни про каких монстров, они и не вспоминали. Даже генерируемые стражами моста, эмоции страха и ужаса, не смогли заглушить, обострившийся основной инстинкт двух влюбленных мужиков.
  Остальные земляне, видя эту картину, давились со смеху. Однако, понукаемые украинцем, все-таки двигались по эстакаде. Андрей, как раз этого и добивался - отлично зная, что лучше всего отвлекает и убивает страх, именно смех...
  - Циничный вы человек, гер Бондарь, - улыбаясь проговорила Ханна, когда они приводили себя в порядок, после удачной переправы.
  Украинец качнул головой и не без юмора сказал:
  - Не мы такие - жизнь такая.
  Ольга прыснула в кулак, услышав ответ парня.
  Немка, однако, уже серьезней произнесла:
  - Это все конечно, очень здорово получилось, но боюсь фройляйн Камилла, не простит вам такой шутки.
  Андрей лишь пожал плечами:
  - Умная поймет, а глупая... - он только махнул рукой.
  - Она слишком молода. Полна максимализма и иллюзий, - возразила Райт.
  - Молодость, такой недостаток, который быстро проходит, - невесело улыбнулся доцент.
  
  
  

Глава 12. Логика выбора

  
  Резко скрипнули тормоза и прерывистый звук клаксона, неожиданно громко огласил окрестности. Отдыхающие после экстремальной переправы, среди ухоженных деревьев и благоухающих клумб цветов, путники - сразу же повернули головы. Неподалеку на шоссе, прямо возле указателя, остановился небольшой микроавтобус, вполне земного типа. Из него, показалась человекообразная фигура, которая, выбравшись из машины, поднесла ко рту обычный мегафон.
  - Уважаемые земляне! - четко донеслось до путешественников. - Прошу садиться в автомобиль. Мы вас доставим в гостиницу, где вы будете размещены с максимальным комфортом. Ни о чем не беспокойтесь, для вас созданы наилучшие условия. Все затраты и издержки, берет на себя организатор спасательной миссии и по совместительству, развлекательного шоу - цивилизация Дарнай. Кстати, 'Комфорт-таун' - опорная база дарнийцев в этом мире. А я, служащий отеля и ваш гид - робот первого класса СФОБ10. Уполномочен, ввести вас в курс дела, предоставить необходимую информацию и устроить ваш отдых. Пожалуйста, проходите в автобус.
  - Похоже, нас приглашают отдохнуть, - криво улыбнувшись, заметил Роуз.
  - Хорошо, хоть куда-то, наконец удалось добраться, - качая головой, язвительно проговорила немка.
  - Вот мудаки! Еще и строят из себя, радушных хозяев! - нелицеприятно выразился Степан.
  - Ладно, наверное, пойдемте в автобус. По крайней мере, они подбросят к городу. Большого выбора, у нас все равно пока нет, - пожал плечами Андрей.
  Подхватив носилки со спящими девушками, земляне приблизились к машине. Встречающий их распорядитель, несмотря на антропоморфные черты и строгий черный костюм, выглядел типичным роботом - угловатые движения, механическая речь, поблескивающее металлом квадратное 'лицо' с яркими линзами глаз. Впрочем, никакой антипатии или отторжения, он не вызывал. Видимо, именно такой облик автомата - в чем-то похожий на людей, но в тоже время и не абсолютная их копия, был специально предусмотрен психологами космитов. Они посчитали, что подобный внешний вид - будет наименее дискомфортно восприниматься землянами.
  - И как нам прикажете, размещать в автобусе спящих женщин? - раздраженно поинтересовался Митчел. - Усаживать их на сиденья, в полулежащем состоянии? Или все-же разложить кресла? Тогда всем другим, здесь места не останется!
  - Ну что вы! Какие пустяки! Один момент! - предупредительно заявил СФОБ. Он вытащил из кармана, что-то, типа небольшого фонарика и включив его, провел зеленым лучом по телам лежащих людей.
  Девушки, тотчас открыли глаза и проснувшись, зашевелились, пытаясь привстать с носилок.
  - Видите, все просто, - лишенным эмоций голосом, ответил гид. - Они снова бодрые, свежие и здоровые. И главное - никаких следов похмелья и приема лекарств. Так что, всех, прошу заходить в салон.
  Как только путешественники, удобно разместились на сиденьях - автомобиль тронулся с места. Трасса была пустынна, но скорость машины, не превышала 200 км/ч. По бокам дороги, мелькали, ухоженные лесопарковые посадки, а впереди - виднелись огни города. Между прочим, на водительском месте, был вообще, какой-то непонятный автомат - совершенно непохожий на человека.
  - Почему на шоссе никого нет? - поинтересовался Рокотов.
  - Дорожный транспорт применяется крайне редко. В основном, только для масштабных грузовых перевозок, - охотно откликнулся сопровождающий. - Обычно же, используются воздушные суда - разные типы флаеров.
  - Ваш городок, этот Комфорт-таун, он хоть большой? - ворчливо спросил Том. - Или что-то, вроде заштатного Нортфилда?
  - Да нет. Маленький, - немедленно отозвался гид. - Тут, по большому счету, постоянно находится, лишь персонал базы, представители некоторых научных структур и бизнесмены кое-каких заинтересованных фирм. В общем - техники, ученые, коммерсанты, управляющие, немного обслуги и охрана. Дарнийцы в этом мире - торгуют, проводят исследования и добывают необходимое им сырье, - откровенно отвечал словоохотливый гид. - Живых разумных немного - всего около сотни индивидов. Остальное 'население' - это роботы-автоматы, компьютерные системы и тому подобное. Местных туземцев - сюда почти не допускают. Фактории находятся за пределами базы.
  - А как называется эта планета? - задала вопрос Камилла.
  - Эвур - то есть, эволюционный урод, - безучастно проговорил робот.
  - И что это значит? - удивленно спросила Ольга.
  - Ну, как вы уже успели заметить, во время своего путешествия - здесь соседствуют и нормально сосуществуют, различные виды животных, которые давно должны были, вытеснить друг друга. Это совершенно противоречит законам эволюции - и нигде, в известных мирах Вселенной, подобного не встречается. По сути, Эвур - уникальная планета. Ученые, до сих пор ломают головы, как такое возможно. Кстати, именно они и прозвали так, этот мир, - давал обстоятельные объяснения андроид.
  - А люди тут есть? - тихо поинтересовалась Марта.
  - Здесь живут различные виды разумных и полуразумных существ. Вы видели ящеров-йилан, сталкивались с отарками. Правда у них, не техногенные цивилизации. Рептилии развиваются в биотехнологическом ключе, а мутивировавшие медведи - вообще, больше практикуют ментальное направление, - флегматично рассказывал СФОБ. - Что касается гуманоидов вашего типа - имеются тут и такие. Однако их культура, находится на уровне неолита.
  - Нам с утра, снова, придется выступить в путь? - устало и безнадежно, произнесла Элис.
  - Нет, - четко ответил распорядитель. - Завтра у вас выходной день. И кстати, это время, не будет засчитываться в необходимый срок перехода. Так что, по этому поводу, можете не беспокоиться.
  Он повернул голову и обращаясь ко всем землянам, раздельно сказал:
  - Сейчас, вас разместят в отеле. Каждому дадут отдельный номер. Но если пожелаете, апартаменты друзей, могут быть совмещены или по крайней мере - находиться рядом. Как захотите. Ужин принесут вам в комнаты. И вообще, практически любые ваши потребности, будут удовлетворены. Достаточно, просто, громко произнести заказ. Вы, даже можете, смотреть передачи с Земли, слушать радио, пользоваться интернетом. Правда пообщаться, с людьми со своей планеты и что-нибудь выложить в сеть - не выйдет.
  - Между прочим, - абсолютно невозмутимым тоном, говорил дальше автомат. - Если кто-нибудь захочет, провести ночь не в одиночестве - это также, вполне можно устроить.
  Люди смущенно переглянулись. А СФОБ, совершенно спокойно продолжил:
  - У нас для этого, есть не только биокиборги, но и местные люди, оказывающие сексуслуги. Потомки здешних туземцев, в биологическом и психологическом отношении - от вас, совсем не отличаются.
  - А на завтра - для нас, какая программа предполагается? - неожиданно охрипшим голосом, задал вопрос Симпсон.
  Робот бесстрастно ответил:
  - До 19:00, можете делать все, что заблагорассудиться. Хотите - организуем экскурсию по Комфорт-тауну или в местные парки. Покатаем на флаере. На самой базе, к сожалению, далеко не все объекты, можно свободно посещать. Да и за границу города - выезд запрещен. Впрочем, как вы уже успели убедиться - там далеко небезопасно. Кстати, завтрак, обед и ужин - можете заказывать себе в номера, или проводить совместно в ресторане, который находиться на первом этаже. Либо - питаться в подобных заведениях в городе. Поверьте - никаких проблем с оплатой не будет.
  - А что планируется в семь часов вечера? - с волнением спросила Камилла.
  - С вами, будет говорить Галактос, - кратко ответил гид и замолчал.
  Через минуту, они подъехали к гостинице. Само здание на вид, оказалось обычной кубической формы и имело, всего три этажа. Правда, никаких изысков и рекламы - на нем не было заметно. Пансионат, явно не предназначался, для привлечения туристов. Впрочем, это и понятно - единственный отель в городке, выполнял чисто утилитарную функцию - принимая командировочных специалистов, немногочисленных научников, редких бизнесменов и администраторов.
  Из центрального входа, проворно вышли несколько роботов в ливреях, которые подсобили путешественникам с их немудренным багажом и помогли новым постояльцам заселиться в комнаты.
  
  Помывшись и поужинав у себя в номере, Андрей привел в порядок свои вещи. Часть отдал в стирку и починку. Затем, он включил экран ТВ. Почему то, у него тут, работал всего один канал, где постоянно крутили кадры с трансляцией ихнего шоу. Увидев, как все это преподносится публике, украинец выругался и уже хотел выключить 'ящик', но внезапно, его привлекла информация о судьбе людей, оставшихся в магазине. Прошло около недели, как он покинул супермаркет, но в универсаме уже начался ад. Правда пока, твари еще не вломились в помещения и не устроили там кровавую баню. Однако и без этого, там уже было пекло. Жара плюс сорок градусов и отключение кондиционеров, электричества, канализации, газа и воды - привело к тому, что большинство продуктов испортились. А готовить другие, было практически не на чем. Воды уже не хватало. Люди задыхались в собственных нечистотах, мучились от вони, духоты и жажды.
  К тому же уголовники, потеряв двух своих спутниц, вернулись в магазин и устроили там форменную зону. Многие земляне, под давлением чудовищных обстоятельств - реально сломались, скурвились и потеряли человеческий облик. Организаторы шоу, с нескрываемым удовольствием, смаковали отвратительные сцены насилия, издевательств, пресмыкательств, продажу многими своего тела, буквально за бутылку воды... Подавляющее большинство людей, деградировали прямо на глазах. Те, которые хоть как-то пытались держаться и старались совсем не опуститься - постепенно умирали от жажды, побоев, заканчивали жизнь самоубийством или уходили из магазина, принимая смерть в пасти туманных чудовищ.
  Знакомая Бондарю колумбийка, католическая монахиня Тереза Сандо, была зверски изнасилована рецидивистами и ихними 'шестерками'. Затем, ее выгнали из магазина, где несчастную женщину, арахниды превратили в 'живую консерву' для выращивания своих паучат. Умирала она очень тяжело и мучительно долго. Шоумены, просто упивались ужасным зрелищем.
  Андрею, быстро надоела, вся эта мерзость, непрерывно идущая по телевизору и он вырубив ТВ, полез в интернет. Благо, знакомый ему компьютер, с привычной операционной системой, стоял прямо на столе. Тут, опять же, проявились некоторые странности - ведь информационная сеть, отчего то была только с Земли. Плюнув на установленные дарнийцами ограничения, украинец, начал смотреть новости с родной планеты...
  Через час, парень в полностью расстроенных чувствах и совершенно убитом настроении, отключил комп. Он узнал, что его больная мать, не выдержав гибели единственного сына, умерла от сердечного приступа. Увидел, измученные и заплаканные лица своих дочек. Сердце мужчины болезненно сжалось. Впрочем, его бывшая жена, не выглядела слишком огорченной. Тем более, что у нее, явно вырисовывался очень неплохой вариант, относительно удачно устроить свою личную жизнь.
  Андрей угрюмо встал из-за стола и громко произнес:
  - Чего-нибудь выпить, тут можно заказать?
  На широкой стене, сразу же образовался экран - на котором высветилась, целая батарея разнообразных напитков. К тому же, неизвестно откуда прозвучавший металлический голос, предупредительно уточнил:
  - Можете назвать любую марку спиртного - у нас они все, имеются в наличии. Даже весьма экзотические сорта. Или вы предпочитаете традиционную водку?
  Украинец, лишь нервно и пренебрежительно рассмеялся:
  - Давай горилки, да побольше...
  На следующее утро, Том вместе с Мартой и Герри с Элис, совместно позавтракав, решили полетать над городом на флаере.
  - А Эндрю с собой не возьмем? - немного смутившись, взглянула на друзей голландка.
  - Действительно, несколько неудобно получается - оставили друга, даже не предложив ему, присоединиться к нашей экскурсии, - в свою очередь, вопросительно посмотрела на мужчин датчанка.
  Американец с австралийцем, растерянно переглянулись. После чего, Митчел, неловко пожал плечами:
  - Наш друг отдыхает. Я пробовал к нему дозвониться - но администратор известил, что Бондарь крепко спит.
  - Эндрю вчера, малость перебрал и сейчас явно не в форме, - более прямолинейно выразился Хенкс. - Так что не стоит, его нынче беспокоить...
  Все земляне, в основном сходно, проводили свой выходной день. Степан с Ольгой, взяв флаер, облетели Комфорт-таун, затем посетили парки, магазины, музеи, различные общественные здания. Погуляли по городу. Потом пообедали в ресторане. Кстати, никого из живых разумных - они не встретили.
  Похожий сценарий, правда в разной последовательности, был и у Ханны с Саймоном. Да и друзья Бондаря, в целом, также аналогично провели время. Даже канадка Тайлер, в сопровождении своих бессменных кавалеров - Ильи Рокотова и Джона Симпсона, тоже совершила подобную экскурсию.
  Проснувшись к полудню и с трудом продрав глаза, Андрей подошел к зеркалу и криво улыбнувшись, желчно проговорил:
  - Ну и рожа у тебя Шарапов.
  После чего, обернувшись к стене, хрипло спросил:
  - Эй вы! Есть там у вас что-нибудь, снимающее последствия алкогольной интоксикации?
  - Конечно сер! - тут же отозвался голос администратора...
  К часу дня, он спустился в ресторан отеля, чтобы пообедать. Там он увидел и Камиллу, естественно, вместе со своими ухажерами. Канадка, конечно тоже, сразу заметила украинца, но даже не поздоровалась с ним. Более того, она демонстративно, не обращала на Бондаря никакого внимания, полностью игнорируя парня. Девушка громко смеялась, охотно принимала знаки внимания от поклонников и активно флиртовала с ними.
  'Ну значит ее, уже просветили доброжелатели' - хмыкнул про себя Андрей. - 'А она, выходит, обиделась. Да и ладно. Баба с возу...'.
  Вскоре Тайлер, со своими кавалерами, покинула заведение. Доцент, также, уже собирался вставать из-за стола. Но тут в ресторанчик вошла Райт. Увидев одиноко сидящего украинца, она сразу же направилась к нему.
  - Добрый день гер Бондарь. Как отдых? - иронически поинтересовалась женщина.
  - Нормально, - недовольно проворчал мужчина, про себя проклиная, непрошенную гостью.
  Ханна, заметив его реакцию, участливо кивнула. А затем, провожая взглядом, видневшуюся за стеклом и неспешно удалявшуюся со своими воздыхателями, стройную фигуру Камиллы, немка, обращаясь к Андрею, сочувственно сказала:
  - Не принимайте это близко к сердцу Эндрю.
  Тот в ответ, лишь равнодушно пожал плечами.
  Ханна, испытующе смотря на него, после небольшой паузы покачав головой, тихо заметила:
  - Думаю, вы догадываетесь, кто ей все рассказал.
  Бондарь, поднял глаза от тарелки и взглянув на немку, спокойно проговорил:
  - Ну вам, это было совсем ненужно. Мистер Роуз, слишком аристократически воспитан, чтобы опускаться до столь мелких пакостей. Эти два олуха, - парень кивнул, в сторону удалявшихся Рокотова и Симпсона. - Тоже на такое, вряд ли бы решились - особенно, учитывая их роль и поведение в той ситуации. Мои друзья и их женщины - естественно также, отпадают. Остаются - лишь Кондаков и Ивашова.
  Украинец, саркастически посмотрел на Ханну и лениво размышляя, неброско обронил:
  - Русский майор, скорее всего, ничего канадке не сообщал. И не потому, что он такой уж благородный. Однако полагаю, ему бы не хотелось, в глазах белоруски, выглядеть некрасиво. А главное - Кондаков сам заинтересован, чтобы у меня с Тайлер, все сложилось. Ему невыгоден мой разлад с Камиллой. Он ведь явно, положил глаз на Ольгу.
  Райт удовлетворенно кивнула:
  - Вы рассуждаете, вполне здраво. Правда, далеко не всегда, люди в своих поступках, руководствуются рациональной или даже эмоциональной логикой, но в данном случае - вы правы.
  Ханна тонко улыбнулась и лукаво заметила:
  - Стоит признать, что фрау Ивашова, проделала все это весьма изящно и элегантно. Когда фройляйн Камилла и еще несколько спутников, общались в холле, она будто совершенно случайно, невзначай, просто включила общий телевизор, где в шоу, со скабрезными комментариями, как раз показывали нашу переправу через мост. Эффект получился непревзойденным!
  - Добрая душа, ничего не скажешь, - с кислой гримасой на лице, покачал головой Андрей.
  Немка внимательно посмотрела на него и благожелательно произнесла:
  - Увы, люди неидеальны.
  Бондарь, с легкой усмешкой, поблагодарил Ханну:
  - Спасибо за поддержку, фрау Райт.
  Когда женщина ушла, украинец скептически пожал плечами и едва слышно, колко проговорил ей вслед:
  - Вот и 'добрая самаритянка' нарисовалась. Все-таки напрасно, грешат на злорадство и завистливость восточных славян. Европейцы в этом смысле, ничуть не лучше. Недаром, у тех же немцев, есть известная поговорка: 'Самая чистая радость - когда горит дом соседа'. Нет, конечно и посочувствуют, и тушить помогут, и поддержат потом - а все равно, приятно.
  Поднявшись к себе в номер и опять повернувшись, к возникшему на стене экрану, он громко проговорил:
  - Чем здесь можно отвлечься, на несколько часов?
  - Женщины, выпивка, бары? Экскурсия по городу? Не интересует? - тут же отозвался безучастный голос портье.
  - Нет. Давайте что-нибудь другое - чтобы вообще, не видеть, никакого народишка, - отрывисто бросил Бондарь. - Тошнит от людишек.
  - Экстрим с динозаврами или тварями мглы? Пощекотать нервы? Острые ощущения гарантируем! - полюбопытствовал администратор.
  - К черту! Мне такого и в походе, с избытком хватило! - раздраженно фыркнул Андрей.
  - Ну тогда, можем предложить, воздушное путешествие на флаере? - услужливо спросил Голос.
  - Это уже получше, - немного поразмыслив, кивнул парень. - Но все же... Пассивно сидеть в закрытой железной капсуле - скучно и тупо. Даже за штурвалом - не совсем то...
  - А как вы относитесь, к 'живому полету'? Возможно, именно такой вариант, вам подойдет? - уточнил консьерж.
  - И что это такое? - заинтересовался Андрей.
  - Парение на махолете. Взгляните - прекрасная модель Икар5, - сказал привратник.
  На экране высветилось изображение, чего-то вроде полета на дельтаплане. Но присмотревшись, Бондарь понял - что отличия кардинальны. На махолете, человек реально работал крыльями - летя и маневрируя словно птица. А с помощью ног, управлял хвостовым рулем.
  - Годится, - довольным тоном, произнес украинец...
  Андрей заложил крутой вираж, резко взмахнув крылом. Тугая струя ветра, упруго ударила в лицо. Прозрачная синева огромного неба - казалось нежно обнимает человека. Легкие облака - проплывали совсем рядом. Громадное, бездонное пространство вокруг и реальное ощущение настоящего полета, словно терпкое вино кружили голову, даря украинцу непередаваемое чувство свободы! Он парил неподалеку от орлов и ни в чем не уступал, этим гордым и могучим властелинам небес. Внизу виднелся город, а дальше, повсюду - был необъятный и девственный мир!
  Человек на махолете, действительно становился птицей. Руки были закреплены в специальные приспособления под перистыми лопастями и делая ими махи вниз - летун, приводил в действия и сами крылья. Его тело, располагалось под небольшим углом. Впрочем, летчик вполне, мог ложиться и в абсолютно горизонтальное положение, особенно во время парения. При необходимости, он, двигая ногами - управлял задним хвостовым рулем. В целом, Икар5 - фактически во многом, повторял строение птицы, правда с некоторыми конструктивными особенностями. Которые, естественно, очень облегчали работу мышц плечевого пояса и груди, кардинально снижая на них нагрузку и вообще, делали возможным полет человека таким образом.
  Тем не менее, даже с помощью механических ухищрений, это было совсем нелегко! От летуна, требовалась недюжинная физическая и психологическая подготовка! Проводя, условную аналогию - приспособления в махолете, также как ласты с аквалангом или велосипедная цепь с шестеренками и колесами - давали возможность пловцу или велосипедисту, покорять водную или земную стихии. Капитально облегчая и ускоряя его маневренность, но при этом, человек не терял чувства единения с природой (как будучи изолированным в салоне автомобиля или самолета), и работал всеми мышцами тела, ощущая всю радость движения. Махолет, дарил человеку, власть над небом. Андрей искренне наслаждался, этими новыми и захватывающими возможностями, испытывая от такого полета, просто потрясающие чувства! Его взору, становились открыты - глубины воздушного океана! Паря в вышине поднебесья - он забыл обо всем...
  
  Вечером, почти все путешественники собрались в холле гостиницы. Люди расположились на диванах определенными группками. Пред ними на уютных столиках, были расставлены различные напитки и легкий десерт. Саймон Роуз и Ханна Райт сидели рядом. Неподалеку, но тоже вместе, находились Степан Кондаков и Ольга Ивашова. Чуть левее, удобно устроилась Камилла Тайлер, в окружении своих кавалеров - Ильи Рокотова и Джимми Симпсона. Справа от них, одной компанией обосновались Герри Митчел с Элис Нильсен и Том Хенкс с Мартой Баккер. Только украинец, почему-то отсутствовал.
  Ровно в 19 часов, большой экран телевизора ожил и засветился. На нем возникла бегущая строка и откуда-то сверху, послышался знакомый голос Галактоса.
  - Приветствую отважных землян! - торжественно проговорил инопланетник. - Однако, кого-то из вас, кажется еще нет?
  - Мистер Бондарь, пока не соизволили явиться, - услужливо взглянув на канадку, не скрывая язвительности, бросил Симпсон.
  - Небось опять, нажрался как свинья, вот и не смог прийти! - насмешливо поддержал его Рокотов.
  Митчел и Хенкс, с Мартой и Элис, недовольно переглянувшись, нахмурились. Остальные спутники, обменялись понимающими ухмылками.
  - Не стоит так скоропалительно, осуждать своего товарища, - презрительно произнес дарниец. - К вашему сведению, он вчера ночью, узнал об умершей матери. Видел горе своих детей, оплакивающих гибель отца. Да и жуткую смерть вашей общей знакомой, оставшейся в магазине, мог наблюдать воочию.
  - Между прочим, на счет причин, его нынешнего отсутствия - то вы, серьезно ошибаетесь в своих предположениях, - ледяным тоном, говорил дальше Галактос. - Ваш коллега, очень достойно проводит время, просто несколько увлекся - хотя это и неудивительно. Кстати, можете посмотреть сами.
  На большом экране, перед зрителями, развернулась широкая панорама маневров, кульбитов и виражей крылатого человека. Наконец, его воздушный полет выровнялся и он, горизонтально воспарил среди небес. Неподалеку от летуна, были видны сопровождавшие смельчака, огромные кондоры и орлы. Фокус камеры увеличил изображение - и земляне узнали в летчике Бондаря. Лицо украинца, светилось настоящим вдохновением.
  - Как видите, ваш спутник, занят весьма благородным, хотя и довольно рискованным развлечением. Но похоже - он прирожденный летун. И небесный океан - его стихия. Поразительно! Буквально так сразу, освоить полет! Видимо этот землянин, реально чувствует небо. Впрочем, реакция царственных птиц - это подтверждает. Они его явно признали.
  Дарниец сделал паузу и сочувственно сказал:
  - Жаль конечно, прерывать, столь красивое зрелище, да и лишать вашего друга радостей полета не хочется. Но что делать? В общем, через полчаса, он к нам присоединится. Но ждать господина Бондаря, мы не станем и начнем обсуждение прямо сейчас, как и было запланировано ранее. К тому же, покуда, он нам и не понадобится. Поскольку его выбор - и так, не вызывает, практически никаких сомнений.
  Великолепная картина, пропала с экрана телевизора и Галактос, немного помедлив, вновь продолжил свою речь:
  - Прежде всего, поздравляю вас, с прохождением первого этапа пути. Вы блестяще справились с заданием, преодолев треть дистанции. И не просто сумели выжить, но и смогли заработать неплохие кармические баллы для спасения вашего человечества. Несмотря на то, что многие другие земляне, своими эгоистичными, подлыми и шкурными действиями, работали в минус. Однако благодаря вам - баланс пока позитивный, но, конечно, еще далеко недостаточный, чтобы выручить Землю.
  Голос дарнийца, вдруг немного изменил свою тональность и стал несколько язвительным.
  - Ну и наше шоу, имеет беспрецедентно огромный успех! Наблюдать за вашими усилиями на грани смерти, изобретательностью, человеческими интригами и страстями - очень интересно и придает особую пикантность представленному зрелищу. За это примите, отдельную благодарность от организаторов данного мероприятия, - саркастически добавил инопланетник.
  Земляне раздраженно переглянулись. А Галактос, тем временем, уже гораздо более серьезным тоном, продолжил свою речь:
  - Еще одной приятной новостью для вас - станет то, что благодаря вашему 'чистому прохождению преград' - путь теперь сокращается на треть, а срок - нет. То есть, вам остается преодолеть, еще сто километров за неделю. Хотя, как я уже говорил ранее, озвучивая условия миссии еще в магазине, вы теперь вполне, можете отказаться идти дальше. Между прочим, вышедшие сейчас из игры, получают большие деньги, имеют позитивную известность, отличные карьерные перспективы, плюс - выбор любого из миров земного типа, для обеспечения себе комфортной жизни.
  Голос сделал паузу, а затем, объяснил людям ситуацию детальней:
  - И кстати, чтобы вас не терзали сомнения, а также не мучили угрызения совести, могу сообщить - что те из вас, кто сейчас откажутся дальше участвовать в миссии, этим поступком, не сработают в общий минус. Поскольку сюда, вы добрались честными способами, не топя друг друга, не стараясь выжить любой ценой и не нанося вреда (за исключением случаев вынужденной обороны) существам других миров. Это будет вам, так сказать, еще один моральный бонус. Хотя конечно, подобный выбор личного благополучия - и никаких плюсов, для того чтобы спасти людей вашей планеты, тоже безусловно не принесет. И естественно, никак не поможет вашим землякам, решившим продолжить борьбу.
  Представитель цивилизации Дарнай, не дождавшись реакции землян, вновь принялся за разъяснения:
  - В общем, хорошенько подумайте и решайте. На одной чаше весов - благополучная и счастливая жизнь, которую вы без сомнения заслужили. На другой - страдания, огромная угроза гибели или мучительного рабства. Причем смерть, может быть не только физическая. Вы можете реально повредить душу, обрекая себя на тяжелые перевоплощения в будущем. Взвесьте - стоит ли ваше человечество такого риска? Тем более, что нет абсолютно никаких гарантий, что ваша миссия окажется успешной. И даже если вам, очень повезет и вы, допустим, даже ценой своей гибели спасете Землю - все равно, негативные тенденции в развитии землян, вскоре вновь, неизбежно приведут вашу планету к гибели.
  Слушая эту информацию, люди не поднимали глаз и пока, хранили молчание. Галактос же далее, ехидно заметил:
  - Кстати, лично для вас, шансы уцелеть - мизерные. Вы уже столкнулись с определенными испытаниями, которые оказались вам не по плечу. Покуда вам везло. Но дальше, несмотря на сократившуюся дистанцию - все будет куда серьезней и жестче. И совершенно понятно, что многие из вас, явно не соответствуют необходимой планке требований - поэтому, ваша бессмысленная гибель, фактически предопределена. Так что подумайте. Да и трезвая оценка своих возможностей, будет выглядеть вполне разумной и обоснованной, резонно оправдывая ваш отказ. В конце концов, своим глупым упрямством, вы ведь, можете угробить не только свою судьбу, но и усугубить ситуацию для Земли, упорно пытаясь ее спасти, но не соразмерив своих духовных, интеллектуальных и физических сил. Между прочим, те из вас, кто вопреки здравому смыслу, решит помогать отчаянным смельчакам, идущим до конца - прикиньте, что вы своей слабостью и уязвимостью, будете их только 'связывать' и мешать. Уменьшая шансы и для них, выжить и спасти человечество.
  Дарниец снова прервался, но опять, так и не услышал, никаких вопросов или возражений со стороны слушателей.
  - Да и еще, спешу уведомить, что дальнейшее путешествие, тех из вас, кто все же решит продолжить миссию, сперва начнется именно в этом мире - среди разумных ящеров и отарков. Они уже знают о землянах и очень жаждут, 'познакомиться' с вами. В общем, я бы советовал вам отказаться и на этом завершить свое участие. Взять 'наградные' и выбрать себе для проживания, какой-нибудь удобный мир. Тем более, что почти ни у кого из вас - на Земле, практически ничего не осталось и ничто не держит. Между прочим, для вас имеется планета, населенная именно вашими земляками - где вам будет очень комфортно жить, во всех отношениях. Там есть и свои: Россия, Великобритания, Европа, Австралия и Америка. Причем без гадостей, противоречий и проблем, терзающих эти страны на Земле. К тому же, многие из вас, хотят создать счастливые семьи. Подумайте, о таких заманчивых перспективах.
  Услышав эти слова, слушатели подняли головы.
  - Откуда здесь, еще взялись земляне? Прямо целая планета, наших соотечественников? - с подозрением спросил Том. - Перестаньте наконец, водить нас за нос.
  Сверху послышался мерзкий смех.
  - Право, мистер Хенкс, не стоит быть таким подозрительным. Некоторые космические цивилизации, правда не дарнийцы, давно проводят политику колонизации неудобных для них, но очень перспективных миров. И нередко, задействуют для этого, добровольных переселенцев с Земли. Это выгодно, как с экономической точки зрения, так и в кармическом аспекте. У вас на планете, ежегодно пропадают без вести, десятки тысяч людей. Поверьте - не все из них, жертвы преступников или несчастных случаев. Между прочим, в США или ЕС, на Терре2, нет вообще, никакой 'толерастии', мультикультурализма, феминизма, засилья бюрократии, высоких налогов, вэлферного паразитизма и прочих язв вашего мира. Преобладают разумные свободы, есть определенные социальные гарантии, доминируют прочные семейные ценности... Ну приблизительно, как было и у вас, еще в 1950-1960-х годах XX века.
  - Кстати, господа россияне, на этой планете Россия, Приднестровье, Белоруссия, северный Казахстан и Украина - живут единой конфедерацией. В этой стране, нет азиатских мигрантов или кавказских 'гостей', в подавляющем большинстве, там проживает восточнославянское население. Местный СССР (Союз Славянских Стран Руси), очень успешное объединение. Высокий уровень жизни, справедливая социальная система, многоукладная экономика, масса свобод и возможностей, нет олигархов и диктата силовиков или чиновников.
  - Вас послушать - так вы нам какой-то рай описываете, - скептически отозвался Степан.
  - Да нет, господин Кондаков. Сложностей и противоречий там хватает. Но без них и не бывает развития - верно? А то, что я рассказываю - вам кажется таким неправдоподобным, потому что вы, привыкли жить в социальном аду. И для вас, более-менее нормальное общество - уже кажется, какой-то сказочной небывальщиной.
  - И какие же там, к примеру, проблемы существуют? - саркастически поинтересовался Илья.
  - Ну, если говорить, о привычной вам сфере, господин Рокотов - славяне этой страны, вынуждены вести перманентную войну с агрессивными южанами. Однако мы, несколько отвлеклись от основной темы, - иронично отметил дарниец. - Ах да, еще госпожа Ивашова. Вы единственная из ваших спутников, если, конечно, не считать господина Бондаря, у которой остались на Земле некоторые 'привязки'. Могу сказать, что эта проблема, в целом решаема. Мы можем, успешно организовать эвакуацию с Земли, вашего отца и брата с семьей. Разумеется, не безвозмездно. Но нынче, вы вполне сможете оплатить подобную операцию. Ваших средств на это, хватит с лихвой. Причем, для ваших родственников, даже возможно устроить профилактическое излечение болячек и обучение универсальному языку.
  - Скажите - а почему вы, так рьяно убеждаете нас, прекратить участие в миссии? Это выглядит крайне нелогичным и даже абсурдным! - без обиняков, высказался Митчел. - Чем продиктована такая забота? Только не надо, тут рассказывать о гуманизме - мы уже неплохо ощутили все его 'прелести', на собственной шкуре.
  - Действительно, все это, кажется очень странным, - вторил ему Саймон. - Представитель высших цивилизаций, которые весьма заинтересованы выручить Землю - неожиданно хочет свернуть спасательную операцию! Более того, вы один из организаторов мерзкого шоу - имеющего колоссальный успех и приносящего баснословные прибыли - вдруг желаете его прервать?
  - Вы ошибаетесь мистер Роуз, - вновь послышался в ответ, отвратительный смех. - Ничего подобного и в помине нет. Просто вы, еще не все услышали. Но вскоре поймете. Что же касается, тех вещей, которые я был обязан озвучить - то это, было продиктовано тремя причинами. Во-первых, по правилам миссии, вас нужно было максимально подробно проинформировать, о рисках следующего этапа пути. Во-вторых - если раньше, пока вы добирались Комфорт-тауна, на этом отрезке дистанции, еще допускались, кроме чисто альтруистических и личные мотивы выживания участников - то теперь, подобное практически исключается. Поэтому, вам сейчас и предоставляются всяческие гарантии, бонусы и возможности. Детально разъясняются угрозы и опасности. Это не только награда, за честную борьбу. А главное, подобное сделано для того, чтобы в дальнейшем пути, полностью исключить любые личные основания и стимулы у людей, спасать земное человечество исходя из собственных интересов. Ну и третий фактор, моей откровенности и уговоров - касается именно, еще большего оживления шоу. Так сказать - повышения ставок данного мероприятия. В скором времени - увидите.
  - А мы, как-то в жадности и цинизме дарнийцев, даже не сомневались! - презрительно бросила Камилла.
  - Швайне. Стоит только немного посмотреть, это мерзкое шоу и все становится предельно ясно, - в свою очередь, пробормотала Ханна.
  - Напрасно вы так считаете и столь превратно воспринимаете все это, - холодно проговорил Галактос. - И я, и дарнийцы, относимся к вам, довольно доброжелательно и с определенной симпатией. Нам импонирует ваш подход в преодолении трудностей, упорство в борьбе, взаимовыручка и находчивость. Впрочем, ладно - может быть когда-нибудь потом, вы все же это поймете...
  
  - А вот и господин Бондарь, приветствуем вас. Надеюсь, вы слышали, наше предварительное обсуждение? - обходительно поинтересовался инопланетник.
  - Ваше шоу, здесь несется из всех "утюгов", а мне, вы похоже недавно, ещё и специально включили радио, - иронично пожал плечами украинец.
  - Это было сделано для того, чтобы побыстрее, ввести вас в курс дела и сэкономить время. Ведь вы, немного опоздали на встречу, - уважительно проговорил Галактос. - Впрочем, ничего существенного, вы не пропустили. Ваши спутники, пока осмысливают мое предложение и делают свой выбор, исходя из озвученных обстоятельств. Но мы, как я и обещал, еще более усложним нравственную задачу, повысим шансы на успех спасательной миссии и заодно, ещё больше оживим шоу.
  - Вы мне тоже, собираетесь предложить, эвакуировать дочек с Земли, чтобы полностью исключить личные мотивы? Если я, все же решу, пойти дальше? - внешне спокойно, поинтересовался Андрей.
  - Нет, все будет гораздо драматичнее и сложнее, - извинительным и сочувствующим тоном, тихо проговорил дарниец. - Ваши спутники, вдохновлённые открывающимися заманчивыми перспективами счастливой жизни, почти наверняка, откажутся продолжить путь. Посчитав, что для спасения Земли, они и так, уже сделали немало. К тому же, надежно успокоив свою совесть тем, что все угрозы Земле - возможный обман со стороны инопланетян. Кроме того, ваши коллеги, постараются уверить себя, в бессмысленности усилий, спасти погрязших в пороках землян; недостаточности собственных возможностей, для продолжения участия в миссии; отсутствии серьезных личных мотивов, чтобы в дальнейшем так рисковать...
  Дарниец немного приостановился, а затем, почтительно продолжил:
  - Вы же, исходя из анализа вашего психотипа, может быть и пойдете вперёд. Это вполне вероятный, но далеко не гарантированный вариант вашего поведения. Хотя конечно, перед этим, в любом случае, попробуете эвакуировать своих девочек с Земли. Поскольку ваши шансы, в одиночку успешно завершить миссию, прямо скажем - очень невысоки. Но это, если вы вообще, решитесь продолжить путь.
  Он опять, ненадолго прервался, но потом, несколько смутившись, заговорил дальше:
  - Такой пессимистичный и неопределенный исход, абсолютно не устраивает высшие цивилизации, которые ныне, хотят сделать все, максимально возможное, чтобы спасти Землю. Понятное дело, что причины и мотивы, чтобы выручить ваше человечество - у всех разные. У многих, главную роль, играют чисто прагматические интересы. Но в данном случае - это неважно. Да и наше шоу, кстати, при таком невнятном и преждевременном окончании, тоже весьма пострадает. Таким образом, подобный финал, как вы понимаете и дарнийцам, также не подходит. Шоу должно продолжаться. Поэтому, не нарушая правил миссии, мы вас, для дальнейшего участия, простимулируем куда более гибко и жёстко, поставив поистине, перед судьбоносным выбором.
  Выдержав драматичную паузу, Голос четко и раздельно сказал:
  - Если, хотя бы пятеро из вас, согласятся пойти, вместе со своим спутником дальше, то есть останутся участвовать в миссии, тогда его малышек, можно будет эвакуировать с Земли. Проверим вас, на благодарность и бескорыстие, своему товарищу, который реально, неоднократно выручал вас. Кстати, таким благородным и отчаянным поступком, вы не только спасете его детей, но и серьезно увеличиваете шансы, помочь человечеству. Правда, ваши личные возможности уцелеть при этом - практически нулевые. Откажитесь - сильно уменьшите шансы на выживание, как своего друга, так и людей вашей планеты.
  - Не стоит ломать моих товарищей, Галактос. Ведь даже если они, не захотят идти со мной, моих дочек - вы все равно, вывезите с Земли. Ну хотя бы для того, чтобы выполнить обязательные правила миссии - не оставив мне, личных мотивов спасать человечество, - угрюмо покачал головой Андрей. - Отказ моих спутников, только усугубит общий негатив и соответственно - уменьшит шансы на спасение планеты.
  - Вы правы господин Бондарь, но и нам также, будет уже практически нечего терять в таком случае. Поскольку, даже если вы сами, после этого и решите пойти дальше, ваши шансы на удачный исход - будут минимальны. Поэтому, мы сейчас и сделаем так, чтобы ваши товарищи, своим отказом спасать ваших детей, бесповоротно угробили свою репутацию и карму. Однако, если они и понимая подобные последствия, все одно уклонятся от участия в миссии - то мы, конечно и сами эвакуируем ваших дочек - вы правы. Но и тогда, ваших девочек, вывезут не просто так - мы их спасём, но за счёт двух других земных детей, которые вскоре заболеют и умрут.
  - Какое это имеет значение, если всей Земле, вскоре наступит кирдык - пожал плечами Бондарь.
  - Не все так просто. Какая-то, мизерная часть землян, все же уцелеет, после всеобщего катаклизма. И именно из них, затем и погибнут эти две малышки. К тому же, если вы даже решитесь идти и допустим вам, дико повезет и вы удачно завершите миссию - пара детишек и на спасенной Земле, потом все равно умрет. И кстати, их убийцами, будем считаться вовсе не мы, а ваши товарищи, которые отказались избавить от смерти ваших дочек. Все это, будет обставлено, именно таким образом. Обмен энергией - жизнь на жизнь.
  - Мне такой ценой, спасение моих детей не нужно. Пусть остаются на Земле. Я попробую сам им помочь - пройдя весь путь до конца, - мрачно произнес украинец.
  - В данных обстоятельствах, ваше мнение - не играет роли, - виновато произнес дарниец. - Формально, мы выполним условия миссии - и эвакуируем ваших дочек в любом случае. А цену заплатят, либо ваши спутники, либо другие малышки Земли. Между прочим, в такой ситуации и вы господин Бондарь, теперь уже почти наверняка, пойдете вперёд - причем не из личных интересов. Правила и здесь, будут полностью соблюдены. В общем, это станет ещё одной гарантией, продолжения миссии. Так что, как видите, нами все рассчитано и учтено.
  - Подонки! Какие же вы мрази! - эмоционально воскликнула Камилла.
  - Циничные твари! Хуже этих монстров из мглы! - поддержала ее Ханна.
  - Негодяи! Ублюдки! - в свою очередь вскричали Марта и Элис.
  - Лицемерные сволочи! - возмущённо крикнула Ольга.
  - Да? - наигранно удивился Галактос. - Разве это мы, не желаем помогать человечеству?! Предпочитая довольствоваться, полученной благополучной судьбой? Или это дарнийцы - плюют на друга, который не раз смертельно рискуя, спасал ваши жизни? Неужели это мы, не хотим поддержать его в походе и выручить его детей?!
  - А почему мы, должны вам верить? Возможно, все это блеф! Как и угрожающий Земле астероид! Даже вся эта трансляция, со всеми объяснениями и возможностью для нас, покинуть раньше это мероприятие - вполне может быть, лишь частью грязной игры, - взвинченным тоном, нервно бросил Симпcон.
  - Ну как угодно, - пренебрежительно произнес дарниец. - В любом случае, это будет ваш выбор. В общем, те, кто решит идти дальше, завтра утром к 9:00, будьте возле выхода из отеля. Флаер перенесет вас, на отправную точку маршрута.
  После этих слов, в холле воцарилась напряженная тишина.
  
  Андрей неспешно и обстоятельно собирал рюкзак, готовясь к утреннему выходу. Выбор необходимых вещей и амуниции, у него теперь был неизмеримо больше, чем неделю назад в магазине. Не покидая номер, парень мог свободно заказывать у портье, то, что ему нужно. К тому же, возникший на стене экран, сразу услужливо предоставлял визуальный обзор и характеристики любых предметов.
  Бондарь, обновил свой АК-103, пополнив к нему запас патронов и взяв ещё парочку гранат. Добавил к своему вооружению и инструментам - пистолет глок, бинокль с прибором ночного видения и надёжное мачете. Далее, он тщательно подбирал продовольствие, комплектовал аптечку, проверял одежду и обувь...
  Спускаться в ресторан отеля на общий ужин, украинец не собирался. Он не видел никакого смысла - ставить людей в неловкое положение, когда они уже все, для себя решили. Впрочем, окончательный выбор каждого, станет ясен только завтра...
  Вдруг от дверей, раздалась мелодичная трель входного звонка. Мужчина только с досадой чертыхнулся, поняв, что началось паломничество спутников, желающих душеспасительными разговорами, как-то оправдаться и успокоить свою совесть.
  Даже не посмотрев, кого там принесла нелёгкая, доцент не глядя, отдал администратору распоряжение открыть двери.
  Когда он увидел гостей, то немного удивился - к нему пришли, не только друзья со своими женщинами, но и немка с британцем, а также белоруска... Не было только Кондакова, Рокотова, Симпсона и Тайлер. Тем не менее и такой совместный визит, выглядел несколько странно. Для бесед "по душам", гурьбой не ходят.
  Однако такой неожиданный формат, объяснялся на самом деле, довольно просто. Четверка его друзей, Ивашова и Ханна с Саймоном, шли к Бондарю конечно раздельно, но фактически случайно, столкнулись у дверей его номера. Попав в неловкое положение, им ничего не оставалось, как заходить туда совместно.
  - Присаживайтесь, - нейтральным тоном, приглашающе произнес Андрей, кивнув на диваны гостиной. - Располагайтесь и извините за беспорядок.
  Увидев разбросанные вещи и приготовленный рюкзак со стоящим рядом оружием, товарищи понимающе переглянулись.
  - Всё-таки собираетесь идти? - прерывая неудобную паузу, утвердительно задала очевидный вопрос Ханна.
  Украинец понял, что ему по любому, придется "успокаивать душевные терзания" спутников и попробовал ускорить "процесс".
  - Да. В отличии от вас, мне они выбора практически не оставили, - пожав плечами, отстранено ответил он.
  - Почему? Разве вы не можете отказаться? - смущённо проговорил Роуз. - Ваших дочек, они в любом случае эвакуируют. Ну а что касается, гипотетических опасностей для Земли - то никаких гарантий и доказательств от дарнийцев нет. Верить им нельзя. Впрочем, как и в угрозы, погубить двух детей. Все это может оказаться, чистым обманом для шоу. И вы будете, только им на потеху, рисковать жизнью!
  - А даже, если это и правда, то шансы спасти землян - мизерные, - отводя взгляд, поддержала его Райт. - Да и потом, это мало что изменит. Тенденции развития человечества - откровенно негативные. И через несколько лет - ситуация повторится. Сизифов труд.
  Андрей тяжко вздохнул:
  - В чем то, вы конечно правы коллеги, ну а если Земле, действительно грозит гибель и мы, единственная надежда для людей? Что тогда?
  Он мрачно покачал головой и глухо добавил:
  - Дарнийцы, здесь все рассчитали точно. Если я не пойду дальше, то взвалю на свою совесть, груз ответственности за смерть миллионов землян. Поскольку у меня, какие-то, пусть чисто теоретические шансы, выручить их - все же есть. Ели же инопланетники блефуют - то по своим последствиям, для меня и дочек - это фактически, будет означать тоже самое. Ведь все во Вселенной и прежде всего я сам, будут четко знать, что землянин, не захотел рисковать, чтобы спасти свою планету, предпочтя эгоистичное личное благополучие. И как моим девочкам, дальше жить с таким отцом? Я уже не говорю, про цену их эвакуации...
  Бондарь перевел взгляд, на товарищей и мягко их успокоил:
  - У вас ситуация, немного полегче и выбор не такой жёсткий. В этом, дарнийцы немного переигрывают, нагнетая и шантажируя землян, в своих интересах. Им, естественно, очень хочется, чтобы в шоу и дальше, брало участие как можно больше людей - страсти круче, сильнее трагизм и накал борьбы, кассовые сборы выше... Хотя конечно, суммарно и шансы на спасение Земли, в таком случае, тоже немного возрастают. Правда лично у вас, выжить на следующем этапе - их абсолютно нет.
  Гости, впервые подняли головы и с надеждой, посмотрели в лицо украинца.
  - Что вы имеете ввиду Эндрю? - охрипшим от волнения голосом, растерянно поинтересовался Митчел.
  - Да! Что вы подразумеваете, когда говорите о лукавстве дарнийцев и нашем, более лёгком выборе? - живо вторил австралийцу Роуз.
  Бондарь, грустно усмехнулся про себя, подумав, как люди быстро хватаются за возможность, хоть немного успокоить свою совесть.
  Он скептически пожал плечами и объяснил друзьям:
  - Только то, что они явно чересчур сгустили краски. Когда пугали вас, непременными репутационными и кармическими ужасами, если вы не пойдете со мной дальше. У вас нет, никаких перспектив выжить, в дальнейшем походе. Более того, ваша помощь мне и Земле - весьма сомнительны. Поскольку вы, можете "связать" меня и даже невольно повредить миссии. Единственный энергетический плюс от вас, здесь просматривается - только от самоубийственного решения, несмотря ни на что, идти спасать человечество. Однако это, может выйти боком, если люди не рассчитают своих сил и возможностей. Так что в этом смысле, страшилки дарнийцев, явно преувеличены. И ваш отказ - серьезных последствий иметь не будет.
  - Ну а тот факт, если мы, не пойдем с тобой - он ведь ещё означает, нежелание помочь другу и гибель невинных детей? - виновато спросил Хенкс.
  Андрей, неопределенно покачал головой:
  - Какая же это будет поддержка, если мне придется с вами возится? Про "подмогу" со стороны слабых женщин, и говорить нечего. В общем этот момент, также выглядит весьма неоднозначно. Впрочем, мы поступим ещё проще - я не приму вас в свой отряд, иными словами, откажусь от вашей помощи.
  - А смерть земных малышек? - пристыженно уточнила Элис.
  Бондарь пожал плечами и тяжело вздохнув, тихо заметил:
  - При желании и этот негативный аспект, полагаю также, вполне возможно нейтрализовать. Вы можете попробовать, забрать этих двух обречённых девочек с Земли, удочерить их и здесь исцелить. Средств у вас хватит. Если же дарнийцы, публично откажут в этом - они сами становятся убийцами. Впрочем, можно обратится за помощью в таком деле и к другим инопланетянам - на одних дарнийцах, свет клином не сошёлся. В крайнем случае, каждая пара из нашего отряда, может удочерить или усыновить, любого другого, обречённого ребенка с Земли. Спасти, вылечить, взять к себе в семью. Таким образом, отрицательные репутационные или кармические последствия, окажутся закрытыми.
  Спутники Андрея, с облегчением вздохнули, напряжение понемногу отпускало их. Бондарь же, с непроницаемым выражением лица, наблюдал за товарищами.
  Саймон и Ханна поднялись.
  - Если вы вернетесь Эндрю, мы всегда, будем рады вас видеть, - обескураженно глядя в глаза украинцу, растроганно проговорил британец.
  - Мы испытываем к вам, неподдельное уважение и благодарность, - с чувством проговорила немка.
  Но все присутствующие понимали, что эти слова, не более чем дань приличиям. И в любом случае - встречи не состоится. Даже если Бондарю, каким-то чудом, удастся уцелеть - видеться им, будет крайне неловко. Смотреть в глаза человеку, ушедшему насмерть, людям, избравшим личное благополучие - невозможно.
  Когда Ханна и Саймон ушли, Андрей угрюмо оглядел своих друзей. Товарищи, немного сконфужено отводили взор. Мужчина, поспешил избавить их и себя, от тягостных и ненужных объяснений.
  - У меня к вам, будет просьба, - хладнокровно обратился он к ним.
  - Конечно Эндрю, мы сделаем все, что сможем, - заверил его Герри.
  - Можешь не сомневаться, - подтвердил и Том.
  Бондарь кивнул и сдержанно продолжил:
  - Когда моих дочек привезут сюда, позаботьтесь и приглядите за ними. А если я не вернусь - возьмите их под опеку. И кстати, тогда, заберите у дарнийцев мои "призовые" и вложите их, в обеспечение и образование моих девочек.
  - Они вырастут, вместе с нашими детьми! - горячо воскликнула Марта.
  - И ни в чем, не будут нуждаться! - пылко поддержала подругу Элис.
  - Спасибо, - коротко поблагодарил друзей украинец...
  Когда товарищи вышли, Ольга немного задержалась. Андрей, вопросительно взглянул на нее.
  Нервно теребя пуговички кофточки, девушка, стесняясь, смущенно проговорила:
  - Степан сделал мне предложение. А я, так хочу иметь счастливую семью, любимых детей, нормальную жизнь.
  Пытливо смотря ему в глаза, она казалась, чего-то ждала. Украинец отрешено молчал.
  Наконец женщина, тоскливо вздохнув, печально произнесла:
  - Ты нас не осуждаешь?
  Андрей только пожал плечами и с невозмутимым видом, бесстрастно ответил:
  - Как говорится - совет да любовь.
  Ольга понуро склонила голову и горестно повернувшись, покинула номер.
  
  Следующим утром, ровно в девять часов, Бондарь с оружием и рюкзаком, в одиночестве стоял возле выхода из отеля...
  Со своими друзьями, он попрощался еще в холле. Там же, его проводили - Ханна и Саймон. Когда парень, уже собирался выходить из гостиницы, его неожиданно окликнули.
  - Андрей! Подожди!
  Доцент обернулся и увидел Ивашову, которая вместе с Кондаковым, торопливо спускалась лестницей.
  Пара, нерешительно приблизилась к нему. Ольга, требовательно взглянула на своего спутника. Степан, испытующе посмотрел на украинца и неуверенно, первым протянул руку...
  Рядом мягко опустился флаер и мужчина, подхватив свои вещи, забрался внутрь аппарата. Кстати, на месте летчика, тут находился робот-автомат. Машина стремительно взмыла вверх и взяла курс на запад. Спустя четверть часа, пролетев территорию Комфорт-тауна, геликоптер снизился и сел. Двери открылись - и Андрею в лицо, пахнуло душистым ветром прерий. Выйдя из флаера, он огляделся - справа находился могучий лес, а слева - широкая степь. Далеко впереди, виднелись снежные шапки высоких гор. Поблизости, влажно поблескивала водой, лента синей реки.
  Воздушный корабль улетел и путешественник, подобрав свои пожитки, перебазировался к опушке. Там его, уже оказывается ждали. Как только парень, подошёл к крайнему дереву, оттуда неслышно, скользнула бурая тень.
  - Ну здравствуй серый брат, - немного удивлённо, поздоровался доцент.
  Мужчина и волк, какое-то, непродолжительное время, смотрели друг другу в глаза. Наконец Бондарь, с чем-то соглашаясь, кивнул и удовлетворённо резюмировал:
  - Значит дальше, пойдем вместе. Верный друг и напарник - лучшее, что может встретиться на опасном пути.
  Они уже собирались выдвигаться, как вдруг неожиданно, послышался негромкий рокот мотора и неподалеку, приземлился летательный аппарат. Оттуда, подхватив свой багаж, выбралась явно женская фигура и огляделась кругом.
  Зверь и человек - переглянулись. Андрей вышел из тени дуба и поднял руку. Девушка, заметив его, взвалила свой рюкзак на плечи и подхватив оружие, решительно направилась к нему.
  - Ну что же, вскоре узнаем, кто станет нашим третьим товарищем, на этой бурной дороге жизни, - неопределенно сказал украинец.
  
  
  

Глава 13. Боги ее отцов

  
  Солнце палило немилосердно. Казалось его горячие лучи, своим жгучим светом, заливают все кругом невыносимым зноем и яркими бликами отражаются повсюду. Сильный порыв сухого ветра, зелёной волной, всколыхнул высокую траву степи. Терпкий запах прерий донёсся до леса, прогоняя влажные ароматы листьев и смолистой хвои.
  Девушка уверенно двигалась к опушке. Когда она приблизилась - Андрей узнал свою напарницу по походу.
  - Камилла? - не слишком удивляясь, протянул парень.
  Канадка, задорно тряхнула шапкой волос и с вызовом глядя ему в глаза, весело бросила:
  - Хоть вы циничный и гнусный тип Эндрю, но просто так, от меня не отделаетесь. Решили остаться героем в одиночестве? - открыто улыбнулась девушка.
  Украинец тоже, невольно улыбнулся:
  - И что вас подвигло, на такое безрассудство? Ведь шансы выжить - минимальны?
  Тайлер, неопределенно пожала плечами:
  - Не хочу, затем всю жизнь, ощущать себя малодушной трусихой и слабовольной, эгоистичной сволочью. Сама себя, не смогу уважать. Да и чувствовать презрение, этих высокомерных инопланетных мерзавцев - не желаю.
  - Эх, молодость! - покачал головой Бондарь. - А ваши друзья, хоть в курсе, этого сумасшедшего поступка?
  Та, в ответ, только пренебрежительно махнула рукой.
  Заметив рядом волка, Камилла оживилась и заинтересованно спросила:
  - Это наш старый приятель-проводник?
  Бондарь отрицательно покачал головой:
  - Нет. Его сын. Молодой самец. Для него поход с нами, будет чем-то вроде испытания и инициации.
  - А как его звать? - полюбопытствовала неугомонная девушка.
  - У него пока нет имени. Детское уже не в счёт, а взрослое - он должен сам заслужить, именно в этом путешествии, - улыбаясь ответил украинец.
  - А можно мне попробовать, с ним пообщаться? - не успокаивалась активная канадка.
  - Ну попытайтесь, - пожал плечами парень. - Сосредоточьтесь и передайте ему образно что-нибудь. И не столько мысли, сколько картинки и чувства. Кстати, в глаза смотреть не стоит. Животные этого не любят. Разве что, очень близкие человеку друзья.
  Тайлер, присела на корягу напротив волка и замерла.
  - Пока ничего не выходит, - через пять минут, с досадой пожаловалась она.
  - Ну не расстраивайтесь Камилла. Насколько я понял, у молодых волков, этот дар ещё слабо развит. Мне, например, с его отцом, гораздо легче было "контачить". Кроме того, тут ещё определенную роль, по-видимому, играет и половой фактор. Думаю, с волчицей, у вас бы сразу все получилось, - успокаивающе сказал Андрей.
  Он встал и поправил амуницию.
  - Ладно. Пора идти, - проговорил доцент.
  - И куда мы пойдем? - задала вопрос девушка.
  - Общий курс на запад. В сторону вон той, большой реки. Нужно постараться, уже к завтрашнему утру ее достичь.
  - Почему именно к ней? - уточнила напарница.
  - Потому что я хочу, хотя бы часть дальнейшего пути, проделать по реке, - рассудительно ответил Бондарь. - Так, мы очень сильно, сэкономим усилия и время. И думаю, серьезно снизим риски. Тем более, что следует опасаться погони. Рептилии и отарки, наверняка устроят за нами охоту. Здесь их природные угодья и они уже знают о землянах. Шансы отбиться, при таких вводных - у нас минимальные. К тому же, полагаю, что дарнийцы о нас, их давно известили. Да еще вдобавок и навели.
  - Вот скоты! - импульсивно выразилась Камилла. - До чего же, все-таки, подлые сволочи!
  Украинец в ответ, лишь равнодушно пожал плечами:
  - По условиям миссии, им необходимо устроить нам смертельные испытания. Ну и заодно, конечно - они постараются таким образом, 'оживить' свое шоу.
  Он оценивающе взглянул на девушку и неспешно проговорил дальше:
  - Так что, чем быстрее, мы проскочим земли отарков и ящеров - тем больше у нас, возможностей выжить. Река, разумеется - это тоже риск. Но всерьез тягаться, с разумными рептилиями и медведями-мутантами в их лесах и пампасах - вообще, абсолютно гиблое дело.
  - И как мы пойдем? Снова по краю степи и леса? - настойчиво выспрашивала канадка.
  - Нет, - отрицательно покачал головой парень. - Это выйдет слишком долго. Так нас непременно уничтожат. Ведь теперь, опасаться нужно не просто хищников прерий и чащоб, а целенаправленного преследования разумных тварей. Поэтому, двинем напрямик. Днем рванем прямо через лес. Тем более, что отарки, в светлое время суток не слишком опасны и такой дерзости от нас не ждут. Да и большинство других зверей тайги, в этот период неактивны.
  - А не застрянем там? Дороги ведь мы не знаем. А в этом диком бору, могут встретиться непролазные буреломы, - с тревогой заметила девушка.
  Андрей улыбнулся и попытался немного успокоить подругу:
  - Волк нам здесь поможет. Он отличный проводник. Да и любую угрозу, почувствует заранее.
  Мужчина, размышляя произнес:
  - Очень желательно, до наступления темноты, сегодня же пересечь, основной лесной массив, находящийся на нашем пути. Тогда риск нападения отарков - реально снизится. От леса, они далеко не уходят.
  - А потом, как пойдем? - взволнованно вскинула на него глаза Камилла.
  - До полуночи отдохнем, а затем -- двинем прямиком через степь. Ночью, там относительно безопасно. Большинство копытных, в этот час пассивны. Хищники, правда, представляют нешуточную угрозу. Зато активность и возможности ящеров, в темное время суток - значительно ограничены. Постараемся этим воспользоваться. И может быть, нам повезет, - тихо заключил Андрей.
  
  Серо-бурый волк, уверенно скользил среди деревьев таёжной чащи. Двое людей, неотступно двигались за ним, обходя буреломы, иногда с трудом пробираясь, между вывернутыми с корнями стволами и разросшимися кустарниками. Солнца почти не было видно, за ветвистыми кронами вековых дебрей. Могучие дубы и секвойи - поражали воображение. Островки лиственного бора, сменялись тут засильем хвойных кедров, сосен и елей. Дневной свет, почти не проникал в эту сумрачную полутень. Ароматы смолистой хвои, шишек, сырых грибов и лесных ягод - своими мягкими запахами, насквозь пропитали лесной воздух. Щебетание птиц, дробный стук дятла, жужжание насекомых и писк комарья - служили звуковым фоном, в этом зелено-коричневом мире.
  - Да, без волка, идти по этому лесу - верная гибель, - смахнув рукой паутину с лица, устало произнесла Камилла, когда они устроились на обеденный отдых, на небольшой и уютной полянке. -- Я с отцом, не раз бывала в лесах Канады, но с этой дикой пущей - им не сравниться.
  - Зато, какая красота и первобытная мощь вокруг, - улыбнулся Андрей. - А местные ягоды и орехи - вообще, выше всяких похвал, - добавил он, бросая себе в рот горсть земляники.
  Девушка, искоса посмотрела на парня. Бондарь лежал на траве, закинув руки за голову и его взгляд, был направлен в синюю высь. Черты лица мужчины разгладились и стали мягче.
  - Мне кажется Эндрю, что не смотря на смертельный риск, вы не слишком жалеете о Земле и своей прошлой жизни, - осторожно произнесла Тайлер.
  Украинец, не повернув головы, какое-то время молчал. Но потом, глухо ответил:
  - Во многом, вы правы Камилла. Дома, меня мало что держало. Разве что, несколько близких друзей и дочки.
  Андрей опять, ненадолго умолк. Чувствовалось, что у него нет желания, развивать эту тему. Боль и горечь, от множества несбывшихся надежд и разочарований, были слишком свежи. Поэтому доцент, попробовал свернуть разговор:
  - Сам по себе, риск - меня не прельщает. Я не адреналиновый наркоман. Да и от этой смертельной миссии, совсем не в восторге. Другое дело - возможность проверить себя, узнать непознанное, невероятные свободы, неизведанные миры, новые друзья... фактически вторая жизнь. Это да... В определенном смысле, даже вдохновляет.
  - Впрочем, - грустно улыбнулся он. - Как раз таких "ненужных людей", без "корней" и жизненных перспектив - и набирали дарнийцы. Это было одним, из необходимых критериев отбора, для участников этой гонки. А страшные опасности и чудовищные угрозы, выступают условием и платой, за личностный рост и новые возможности. Но я, согласен на такую цену.
  Глядя на этого необычного мужчину, девушка удивлённо покачала головой:
  - Странный вы человек, Эндрю... На мой взгляд, все эти испытания, для большинства землян, стали лишь непосильными бременем и только сломали, весьма неплохих людей. Многие вообще - погибли или деградировали, опустились и оскотинились. Даже ваши друзья, оказались не на высоте.
  Присевший Бондарь, только пожал плечами:
  - Не только бедой проверяется человек, но и благополучием. У каждого, свой предел. Суровые препятствия и тонкие искушения, проявили слабости и недостатки многих людей - но лишь от самого человека зависит, как он это воспримет. Озлобится от унижения, постарается забыть или попробует понять жизненный урок и исправить себя.
  - Может вы и правы, - задумчиво произнесла Камилла. - Я здесь тоже, многие вещи увидела по-другому. Пересмотрела свои взгляды. На Земле, например, таких как Том, я вообще не уважала. Считала отсталой деревенщиной и расистами. А вот джентльмены, подобные, блестяще образованному и сделавшему успешную карьеру Саймону - казались образцом для подражания. С отцом, у меня также последние годы, отношения не ладились. Были размолвки. Он придерживался довольно консервативных воззрений. Хотя, именно его уроки и вбитые им навыки, помогли мне спасти детей.
  Девушка удручённо склонила голову и печально продолжила:
  - Он приучил меня, всегда иметь при себе оружие. Правда в университете, под влиянием новых веяний, я отказалась от этой "дикой привычки". Но в тот роковой день, случайно, взяла с собой старую сумочку, в которой был мой пистолет. Я тогда, поехала забирать соседского ребенка из школы. Иногда, подрабатывала таким образом. Когда вошла в здание - услышала испуганные детские крики и выстрелы. Оказалось, в школу пришел "стрелок" и начал убивать одноклассников, и вообще всех подряд. Никто не мог сопротивляться психу. Владение оружием было запрещено и в последние годы, всячески клеймилось передовой общественностью. В итоге, учителя и школьники, превратились в беззащитные жертвы охоты, совершенно спятившего маньяка.
  Тайлер, от избытка чувств, ненадолго остановила свой рассказ и закрыла лицо руками. Но вскоре, с явственной болью в голосе, она прерывисто заговорила дальше:
  - Я вытащила пистолет и приготовила оружие. Внезапно увидела, бегущих по коридору и орущих от ужаса школьников. А за ними, показался идущий с винтовкой парень. Он как раз снова, перезарядил свое ружье и вновь поднял ствол. Мы встретились с ним глазами и выстрелили одновременно...
  У девушки перехватило дыхание и от вновь нахлынувших, тяжелых переживаний, она взволнованно всхлипнула.
  Андрей взял Камиллу за руку, попытавшись немного успокоить и отвлечь ее, от охвативших канадку, тягостных воспоминаний...
  
  День катился к вечеру. Смеркалось. Повсюду уже залегли тени. Казалось и сам лес, шумел все более угрожающе. От нарастающего чувства тревоги, Камилла невольно поежилась.
  - Через полчаса, мы выйдем из тайги, - бросив на нее успокаивающий взгляд, сказал Бондарь. - Волк передал, что идти осталось совсем недолго.
  Девушка в ответ, благодарно улыбнулась.
  Неожиданно, рыскавший впереди зверь напрягся и встал как вкопанный. Внезапно, где-то неподалеку, послышались полные боли и муки, отчаянные человеческие крики. Тотчас, за ними раздался, уже знакомый людям, леденящий душу жуткий вой.
  Доцент негромко выругался, а потом резко проговорил:
  - Отарки! Эти твари похоже, кого-то загоняют!
  Украинец посмотрел на волка - тот ощетинившись рычал. Парень огляделся и принял решение:
  - Через пару минут, они будут здесь. Уйти мы не успеваем, нас в любом случае засекут. И тогда, часть медведей-мутантов, обязательно бросится вслед за нами. Это их лес - и вырваться отсюда, мы не сможем. Да и вообще, становиться бегущей и обречённой добычей - гиблый вариант. Поэтому, встретим их здесь и как следует, умоем кровью. Отарков пока немного и они увлечены преследованием своих жертв. Попробуем, нанести такой урон тварям, чтобы они на время, были вынуждены отказаться от погони.
  Он подал знак канадке -- и отошел с ней в дальний конец поляны. Там люди, укрылись за поваленным деревом.
  - Стреляй по моей команде! - отрывисто бросил мужчина девушке. Сам Бондарь, тем временем достал пару гранат и приготовил автомат.
  Медленно текли секунды. От охватившего ее волнения и страха, Камилла сильнее сжала руками винтовку.
  Вдруг, она услышала треск сучьев и громкое прерывистое дыхание. В тусклом свете догорающего заката, захлебываясь от изнурительного бега, на поляну выскочила одетая в шкуры, небольшая человеческая фигурка. Вблизи нее, бежал раненный пёс или волк. Похоже беглецы, были совершенно измождены, от усталости и потери крови. Потому что, достигнув края поляны, человек упал. Видимо силы, окончательно покинули его. Зверь также, повалился рядом.
  Тайлер, присмотрелась к лежащему дикарю и от удивления, на мгновение, даже позабыла про грозящую опасность. Поскольку увидела, что на самом деле, упавший беглец - это всего лишь девочка-подросток.
  Однако почти сразу, все внимание Камиллы, приковали к себе совершенно другие персонажи. Так как, несколько секунд спустя, на поляну выскочило с десяток, каких-то чудовищных монстров.
  Их массивные мускулистые туши, были почти трехметрового роста. В сгущавшейся темноте, у них ярко выделялись, пылающие желтым светом большие глаза, с красными зрачками. Своим внешним видом, твари напоминали, помесь давно вымершей гориллы-гигантопитека и пещерного медведя. Правда эти существа, были частично без шерсти. А главное - поражал их немалый покатый лоб, явно свидетельствующий, о потенциальном интеллекте.
  Проворно передвигаясь на задних конечностях, преследователи в своих огромных руках, держали здоровенные, утыканные острыми камнями дубины, исполинские копья и громадные черные секиры.
  От сковавшего ее ужаса и нервного напряжения, девушка неподвижно застыла.
  Заметив лежащие жертвы, отарки вновь, исторгли из своих пастей, торжествующий вой и живо устремились к ним. Первый горилло-медведь, уже почти достиг, неподвижно лежащей девочки. Но неожиданно, раненный четвероногий друг подростка, едва привстав, собой прикрыл хозяина.
  Отарк дико захохотал и занёс свою страшную палицу, чтобы одним могучим ударом, покончить с этим слабым защитником. Однако вдруг, сзади ему на шею, прыгнула серая тень. И зверский смех примата, внезапно сменился болезненным разъяренным ревом - волк вступил в схватку.
  Тем временем, убедившись, что все отарки, уже выскочили на поляну - Андрей быстро метнул пару гранат им за спину. Яркие вспышки и громкие звуки взрывов, беспощадно вспороли окружающее пространство.
  - Огонь! - заорал Бондарь и стал короткими очередями поливать прогалину.
  Оглушенная и ошеломлённая, столь адской картиной действительности, девушка, не сразу, но все же нашла в себе силы и с трудом, сбросив оцепенение, начала стрелять, по мелькавшим перед ней кривым фигурам.
  Громогласный треск автоматных и винтовочных залпов, грубо раздиравших реальность, болезненно отдавался в ушных мембранах землян. Желто-красные отблески зрачков отарков и огни пальбы - неприятно резали глаза. Коктейль из запахов пороховой гари, крови, вывороченных кишок и дерьма - полностью забивал ноздри, вызывая приступы тошноты... А пронзительные вопли, раненных и обезумевших тварей - казалось, могли свести с ума...
  - Хватит! Все уже закончилось, - неожиданно, положил руку на плечо канадке Бондарь.
  И Камилла вдруг осознала, что стрелять, фактически не в кого. На поляне на ногах, никого не осталось. Везде лежали окровавленные тела отарков, повсюду слышались глухие стоны, кругом валялись вывернутые взрывами комья земли, тихо потрескивая догорал кустарник...
  - Ладно, пока оставайся здесь и прикрой меня, - выждав пару минут, сказал украинец девушке.
  Мужчина, аккуратно выдвинулся из-за дерева и начал по краю, осторожно обходить поляну. Не приближаясь вплотную к тушам, он контрольными выстрелами стрелял в головы, даже вроде по неподвижным трупам. Не оставляя никого за спиной, парень таким же образом, навечно 'успокаивал' и тяжело раненных врагов. Через четверть часа, землянин закончил 'зачистку'.
  Вскоре Андрей, махнул рукой Тайлер. Опасливо и с отвращением, обходя убитых мутантов, канадка с оглядкой, приблизилась к нему. Бондарь кивнул, на громадного горилло-медведя, огромная туша которого, привалила лежащую девочку и ее четвероногого защитника. На шее отарка, вцепившись мертвой хваткой ему в горло, висел раненный волк.
  Достав свою флягу, доцент нацедил оттуда немного снадобья и смазал раны зверя, желтой сывороткой. Волк открыл глаза и разомкнул челюсти. Землянин напоил друга и бережно перенес его, на свой спальный мешок.
  Затем, обратившись к женщине, украинец негромко проговорил:
  - Ну-ка, подсоби мне.
  После чего, схватив за ноги труп отарка, начал оттаскивать его в сторону. Камилла, поспешила ему на помощь, с омерзением зацепив за руку тварь. Через минуту, совместными усилиями, люди убрали тушу. Под ней, обнаружилось тело, одетой в шкуру девочки, лет четырнадцати-пятнадцати на вид. Рядом, лежала волчица, с необычным, синевато-стальным окрасом шерсти. Обе беглянки, были в крови и явно находились без сознания.
  Андрей, протянул напарнице флягу с лекарством и бинт.
  - Займись нашими 'крестниками', - сдержанно произнес он. - А я пока, прикрою и заодно - осмотрюсь на местности.
  Подхватив автомат, Бондарь тихо скользнул под тень деревьев...
  
  Прежде всего, Камилла занялась, лежащей без чувств дикаркой. Благодаря скаутской подготовке и урокам отца, Тайлер умела оказывать первую помощь. Не пытаясь, как-то снимать с девочки ее одежды, канадка просто срезала их ножом. Она не хотела терять время. Да и возиться с грязными шкурами первобытного подростка, совсем не желала. К тому же, девушка отлично знала, что переворачивать раненного человека, может быть для него реально опасно.
  К счастью, слишком серьезных ран, на теле беглянки не было. Камилла, обработала довольно глубокий порез у нее на плече, по-видимому, от попавшего вскользь копья, смазала снадобьем несколько ушибов. Затем, она поднесла к губам девочки, флягу с водой.
  Дикарка, рефлекторно припала к горлышку и стала жадно пить целительную влагу. Вскоре, она открыла глаза. Увидев Камиллу, попыталась инстинктивно отпрянуть и выхватить свой поясной нож.
  - Не бойся - мы друзья, - успокаивающе проговорила землянка. - Твои преследователи мертвы. Мы их уничтожили. Тебе больше ничего не угрожает.
  Местная жительница, напряжённо и недоверчиво смотрела на канадку. И было неясно, поняла ли она ее речь. Во всяком случае, спокойный голос женщины, подлеченные раны, поданная вода, валяющиеся рядом мертвые отарки... видимо, немного рассеяли, тревожные подозрения туземки.
  Камилла, тем временем, внимательно изучала спасенную. На вид, по земным меркам, ей действительно можно было дать, лет 14-15. Симпатичное белокожее лицо, обрамляла грива пепельно-черных волос, из-под которых, поблескивали яркие зелёные глаза. Правда, небольшая и крепкая грудь, запястья рук и щиколотки ног девочки, были покрыты странными татуировками. И по мнению Камиллы, они ее вовсе не украшали.
  Аборигенка, похоже абсолютно не стеснялась наготы и в свою очередь, совершенно беззастенчиво и пристально рассматривала землянку. Неожиданно, что-то вспомнив, девчушка резко огляделась вокруг. Заметив, лежащую рядом волчицу, она немедленно, принялась ее обследовать. На боку зверя, виднелась длинная кровоточащая рана. Камилла жестом, отстранила подростка и сама, бережно обработала и смазала повреждения животного.
  Через минуту, волчица открыла свои синие глаза и попыталась подползти к хозяйке. Девочка нежно погладила подругу. Немного поправившийся волк, тоже подошел к ней. Лесные хищники обнюхали друг друга и даже как показалось, о чем-то стали общаться между собой.
  - Как тебя зовут? - попробовала завязать разговор с девчушкой канадка.
  Но молодая туземка, полностью проигнорировала вопрос - всем своим видом, демонстрируя непонимание.
  - Ну что? Тебе уже удалось познакомиться с нашей 'крестницей'? - поинтересовался подошедший Андрей.
  Камилла, отрицательно мотнула головой:
  - Нет. Эта неолитическая девочка, по-видимому, не знает универсального языка. Что, впрочем, неудивительно - вряд ли дарнийцы, обучают ему местных первобытных людей.
  Украинец, испытующе посмотрел на дикарку и недоверчиво, с сомнением покачал головой. Потом, он перевел взор за спину девочки и не повышая тона, отрывисто бросил:
  - Кажется, один из врагов оклемался и пытается подняться.
  Реакция туземки, была моментальной - она мгновенно отпрыгнула в сторону, еще в воздухе повернувшись лицом, к возможной угрозе.
  Бондарь весело рассмеялся и саркастически произнес:
  - Все она понимает. Вишь, как шустро отзывается.
  Он взглянул на напарницу и размышляя, задумчиво проговорил:
  - Конечно, массово, никого здесь межгалактической 'лингве' не обучают. Но какие-то контакты с местными, дарнийцы явно поддерживают. Даже фактории имеют. У них тут, довольно серьезные интересы и 'завязки'. Так что, возможно, некоторые представители здешних разумных, по крайней из элиты, хотя бы частично, владеют универсальным языком. А это значит - что эта девочка, далеко не простая.
  Бондарь, пронзительно взглянул на туземку, затем бдительно огляделся вокруг и не терпящем возражения тоном, четко изрек:
  - Ладно. Потом с ней поговорим. Сейчас нужно, побыстрее выбираться из леса. Пока сюда, другие твари или хищники не подтянулись.
  Он посмотрел на девочку и зверей, и уточнил:
  - Вы уже немного, восстановили свои силы? Идти сможете?
  И не углядев возражений, сдержанно заключил:
  - Отлично! Впрочем, выбора у нас все равно нет. Пять минут на сборы и немедленно уходим!
  Аборигенка, быстро одела свои шкуры, ловко их чем-то скрепив. Потом, она споро метнулась к трупам отарков и оперативно их обыскала. Когда дикарка вернулась, то земляне, заметили у нее на поясе, несколько стальных ножей. Кроме того, она собрала себе в сумку ожерелья и браслеты мертвых недругов.
  Увидев, что все уже готовы к выступлению, Андрей негромко скомандовал:
  - Выдвигаемся. Волк вперед - прокладывает путь. За ним следую я, потом идёт местная жительница, а замыкающей - будет Камилла. Дистанция между людьми - три метра. Волчица прикрывает тыл. Все, выходим.
  
  В сгущавшихся сумерках, группа осторожно пробиралась среди деревьев. Определив туземку в центр отряда, украинец руководствовался не столько соображениями защиты, слабосильного ребенка. Сколько, главным образом, не хотел, чтобы аборигенка ускользнула. Впрочем, похоже, дикарка пока не собиралась "делать ноги".
  К счастью, этот переход произошел без приключений. И через полчаса, "сборная солянка" из людей и животных, уже практически в полной темноте, наконец выбралась из пущи.
  Выйдя из леса, Андрей прошел немного дальше в степь, где облюбовал для стоянки большой холм. Крутые склоны этого природного кургана, давали неплохую защиту от хищников прерий. Да и напуганное стадо или табун копытных, наверняка бы его обошли. Взойти на возвышенность, можно было только по довольно узкому гребню. Но украинец, собирался блокировать этот путь огнем костра. Не считая, разумеется, прикрытия, из выставленного дежурного часового и бдящих волков.
  Быстро обустроив бивак, земляне приготовили немудренный ужин. Отлучившиеся ненадолго волки, вскоре вернулись - добыв себе по большому зайцу.
  Прихлебывая из кружки ароматный чай, Бондарь неприкрыто наблюдал за "гостьей". Девочка, явно была знакома как с напитком, так и с посудой. Она уверенно орудовала ложкой и с удовольствием, но без удивления, лакомилась шоколадом.
  - Как тебя зовут, где твое племя и почему ты здесь оказалась? - наконец нарушил молчание доцент, остановив свой взор на туземке.
  Та подняла на него глаза и с некоторым акцентом, вызывающе проговорила:
  - Я Биллегури - дочь вождя семи племен "настоящих людей".
  - Значит, из "настоящих", - усмехнулся мужчина. - А кто же тогда, "ненастоящие люди"?
  Аборигенка раздраженно вскинулась и пренебрежительно произнесла:
  - Коварные узкоглазые и желтокожие барги, меднолицые подлые кроу, или грубые черные зерги - равными и полноценными людьми, считаться не могут.
  - Да уж, первобытные нравы - во всей своей красе, - качая головой, пробормотал доцент. - Держу пари, что эти барги, кроу и зерги - вас также воспринимают, не иначе - как "недочеловеков".
  - У нас есть железное оружие и стальные инструменты! Мы поклоняемся отцу-солнцу и не приносим в жертву соплеменников! Не продаем на сторону сородичей! Занимаемся не только охотой или собирательством, но скотоводством и рыболовством! Даже зерно выращиваем! Делаем из глины посуду! С нами торгуют - сами пришельцы небес! И мы никого, не стараемся ограбить! Настоящие люди - не только ведут себя правильно, но и обладают достойной внешностью! Мы не уродливые барги, зерги или кроу! - возмущённо высказалась местная девчонка.
  - Звучит очень пафосно и весьма претенциозно, - скептически усмехнулся парень. - Однако все ваши достижения, достаточно относительны - раз ты летом, одета в шкуры. Скотоводство и земледелие, видимо носят, вспомогательный характер. Главный источник пропитания - наверняка, какой-нибудь охотничий промысел. А металлическими изделиями, вы хоть и владеете, и даже возможно, немного умеете обрабатывать металлы, но сами похоже, их не производите. А должно быть получаете, от тех же дарнийцев. Они на вас явно, серьезно повлияли. Неудивительно, что соседи вам завидуют и постоянно пытаются ограбить. К тому же и на обмен, они похоже, почти ничего, не могут вам предложить. Но это, судя по всему, все же не главная причина, такой тотальной вражды...
  - У нас есть ткани из конопли, шерсти и крапивы! И одежда из нее, тоже имеется. Просто подобные наряды, не носят в походах и охотничьих вылазках - это слишком затратно, - сердито возразила Биллегури. - Да, главным занятием настоящих людей-кромов, является охота на оленей-карибу. Но у нас, есть и прирученные козы, овцы, яки. Которые дают шерсть, мясо и молоко. И рожь, мы также, немного выращиваем. А сказочные металлы - разве их можно самим создавать? Это же дар небесных гостей? - немного растерянно, ответила дочь вождя кромов.
  Земляне, улыбаясь, переглянулись между собой.
  - То-то, я заметил, что у тех же отарков, оружие сплошь из обсидиана. Разве что, у некоторых из них, были металлические ножи и браслеты. Тоже явно, товары дарнийцев, - задумчиво покачал головой Бондарь. - Похоже, они здесь, не только с людьми ведут дела.
  Украинец, равнодушно пожал плечами и невозмутимо глядя на дикарку, безразлично добавил:
  - Ваше превосходство в морали - вообще, выглядит чисто умозрительным. Вам, нет никого смысла, нападать и грабить этих нищих соседей, или кого-то им продавать. Впрочем, при такой тотальной вражде - любая дипломатия, торговля, культурные или брачные связи - невозможны. Так что тут, никаких ваших заслуг нет. То, что не приносите человеческих жертв из своего народа или обладаете более высоким уровнем развития - видимо, какой-то результат, непрямого и опосредствованного влияния дарнийцев. Твои единоплеменники, небось, уже не одно поколение, контачат с инопланетянами. А раньше, наверняка, кромы тоже имели, схожие 'зверские обычаи'. К тому же, при перманентном противостоянии с соседями и исключительном положении кромов, у вас произошла племенная консолидация. Ведь в таких 'осадных условиях', сеять рознь между своими людьми, посредством их закабаления или принесения в жертву - означает ослаблять племенной союз, перед лицом агрессивного противника. Впрочем, думаю, рабы из 'черных', 'желтых' и 'красных' людей - у вас уже имеются. Материальный уровень позволяет. И жертвы из них, вы периодически приносите. Я прав?
  - Они 'неправильные люди', безжалостные враги, которые не щадят кромов! - запальчиво воскликнула аборигенка.
  Андрей, в ответ, на столь негодующее проявление эмоций, лишь пренебрежительно махнул рукой. Затем, с иронией посмотрел на туземку и размышляя, утвердительно сказал:
  - Просто так, в виде подарков, пришельцы вряд ли бы, регулярно давали вам свои товары. Да еще, выделяя кромов, среди других человеческих племен. А на обмен - вы, как и ваши соседи, мало что, можете предложить 'небесным посланникам'. Так что, вероятней всего, они арендуют у вас, какие-то территории, где добывают себе ценное сырье. За что и расплачиваются, кое-какими вещами. А вот угодья зергов, баргов и кроу - в этом отношении, оказались 'пустыми' и неинтересными для дарнийцев. Соответственно, именно эти племена - не имеют таких 'бонусов'. Потому-то, они и стремятся, забрать ваши земли, чтобы самим получать все 'плюшки' от инопланетян. Такова основная причина, постоянной и непримиримой войны кромов с 'недочеловеками'. Верно?
  Собеседница, лишь разъяренно фыркнула в ответ:
  - Мы с ними, всегда воевали - они наши извечные враги! Почти такие же, как отарки и рептилии-йилане.
  Украинец, лишь сдержанно покачал головой и неодобрительно обронил:
  - Заносчивость и гордыня - затмевают разум и ведут к гибели. Благородный человек прям и тверд, но не упрям.
  - Ты что, сомневаешься, в моем высоком происхождении? - возмущённо вскинулась Биллегури.
  Андрей, лишь насмешливо пожал плечами:
  - В том, что ты дочь вождя - нет.
  Он ещё раз, оценивающе оглядел девочку и безучастно отметил:
  - Ты хорошо и регулярно питалась. Поскольку выглядишь, как и дети Земли, на свои 15 лет. То есть, от постоянного недокорма, явно не страдала. Знаешь "универсальный язык", неплохо осведомлена об окружающих "раскладах" и знакома со многими редкими вещами. А главное, гонора и самомнения - "выше крыши". Так что, ты - безусловно выходец, из детей элитной знати. Но в остальном - такая же, как и все ваши кромы.
  - Это не так, чужак! Главное то, что я "видящая"! - в нервном возбуждении, вскочив на ноги, импульсивно воскликнула дикарка.
  Украинец удовлетворённо улыбнулся - новая провокация удалась. Похоже, всё-таки, удастся неплохо "разговорить" эту туземку.
  - Да ну? Неужели, настолько важная фигура? - язвительно парировал он.
  - 'Видящая', может общаться с животными, предсказывать погоду, предугадывать надвигающуюся опасность. Такой человек, свободно ощущает и 'читает', мысли и чувства других людей. Я уже не говорю о лечении... - разразилась гневной отповедью, темпераментная аборигенка.
  Земляне, значительно переглянулись между собой.
  Наконец, желая немного успокоить негодующую девчонку, Андрей сменил тему разговора:
  - Ладно, пока оставим это. Думаю, для более равноправного знакомства и взаимного доверия, стоит объяснить - кто мы такие. Нехорошо - долго держать невольного спутника, в неведении. А то, тебя расспрашиваем - а сами, так и не представились.
  Он встретился глазами с напарницей и с улыбкой проговорил:
  - Полагаю, о таких людях как мы - ты не слыхала и никогда не видела?
  Туземка отрицательно покачала головой:
  - С виду, вы похожи на кромов, но ваша одежда, оружие, манера держаться... И о самых простых вещах - не осведомлены. Вы, наверное, из очень дальних земель, сюда попали. Может даже, небесные пришельцы, вас перенесли - поскольку знаете 'звездный язык' и владеете их вещами.
  - Логично. Ты очень умная девушка, - серьезно кивнул украинец. - И в принципе, догадалась обо всем верно. Почти так и есть. Разве что, мы вообще из другого мира, с Земли. И с дарнийцами, нас связывает одно общее дело.
  - Но ведь они, вам не враги? - утвердительно проговорила Биллегури. - Хотя твоя спутница, их и не любит, но вот ты - к ним относишься достаточно нейтрально, - с любопытством заметила туземка.
  - Так и есть, - улыбнулся мужчина. - Кстати, мою коллегу звать Камилла, а меня - Андрей. Мы заключили с инопланетниками сделку. Если сможем осилить тяжелый путь - пройдя через степи, леса, горы, пустыни и реки. Победим многих врагов и преодолеем себя... То спасем свой народ от гибели. Мы уже прошли половину, теряли товарищей, но оставшаяся дорога - далека и трудна...
  Биллегури во все глаза, увлеченно смотрела на Бондаря.
  - Ты сказал правду. Вы избрали достойное дело! Это будет великий подвиг!
  
  - Странно, что дарнийцы, просто силой не захватили нужные им территории и не прогнали оттуда аборигенов прочь, - удивлённо говорила Камилла. - Или, на худой конец, не приобрели у них эту землю, за горсть бус. Как в свое время, те же голландцы, выкупили у индейцев Манхеттен.
  Андрей кисло усмехнулся и цинично объяснил напарнице:
  - Так поступать, банально невыгодно. Ни с кармический, ни с экономической, ни с политической точки зрения. А наши "кураторы", как я заметил - весьма прагматичные и рациональные субъекты. Зачем им, настраивать против себя туземцев? Это потом, в любом случае, приведет к лишним тратам и сужению перспектив. Да и свои, "галактические пацифисты" - наверняка крик поднимут, в ответ на столь "грубый произвол". А если этих гуманистов, не дай Бог, поддержат межпланетные конкуренты? Тогда, проблемы для дарнийцев, уже будут совсем другого уровня и куда серьёзнее. Поверь, намного проще, всякой мелочью, постоянно "прикармливать" здесь, несколько местных племен. Получая от них лояльность и информацию. Вдобавок, в результате, так и дешевле выходит - ибо "задабривать" контролируемую и относительно небольшую общину выгодней, чем иметь дело, с постоянно меняющимися отморозками. И вообще, теперь сами кромы, кровно заинтересованы, в максимальной защите, спокойствии и стабильности земель возле месторождений. А это, самое важное для дарнийцев.
  Девушка, укоризненно покачала головой и презрительно бросила:
  - Наверное, ты прав. И то, что эти мерзкие инопланетные типы, даже не пытаются как-то помогать развитию местных разумных - никакого удивления, у меня не вызывает.
  Доцент, холодно пожал плечами и рассудительно возразил, слишком уж идеалистически настроенной канадке:
  - Думаю, все не так просто, как ты себе представляешь. На этой планете, есть как минимум, три неодинаковых расы разумных. Причем, с различными векторами развития и находящиеся на разных уровнях цивилизации. Помогать сразу всем - проблемно и сложно. Отдавать приоритет кому-то одному - выходит нечестно, по отношению к другим. И чревато, нарушением хрупкого баланса между ними. Результаты, могут оказаться совершенно чудовищными и непредсказуемыми - вплоть до геноцида, более продвинутой расой соседей. И скорее всего - это сделали бы рептилии. Ящеры лучше организованы, многочисленее и у них более высокий уровень развития. Естественно, дарнийцы - не хотят во все это влезать. Они прежде всего бизнесмены, а не идеалисты-культоргеры. И конечно, блюдут свои интересы, но им бы никто не позволил, сознательно тормозить тут развитие, сеять вражду или грабить туземцев. Пойми - подобная политика невмешательства и нынешний статус-кво на Эвуре, выгодны не только меркантильным дарнийцам, но и другим высшим цивилизациям, ибо сохраняют здесь относительный мир.
  Бондарь ненадолго прервался, покачал головой, а потом продолжил свою речь:
  - И вообще - заниматься техническим прогрессорством в отсталых мирах, может быть очень опасным. И прежде всего, в плане последствий для местных жителей. Любые новые массовые технологии - практически неизбежно, ведут к слому старого уклада, переделу ресурсов, гражданским и внешним войнам. То есть - к огромным жертвам и страданиям. Вспомни, как это было на Земле, во времена промышленной революции? На фига дарнийцам или другим инопланетянам, брать на себя моральную и социальную ответственность за все это? Про бремя материальных затрат - я и не говорю! И это, не считая того важнейшего факта, что все эти 'новшества", будут не выстраданные самими аборигенами, а привнесены им на "блюдечке" извне. А ведь халява, как известно, развращает и никогда не цениться. Так что, полагаю, подобное прогрессорство - просто-напросто, запрещено галактическим кодексом.
  - Ты чересчур преувеличиваешь! - запальчиво воскликнула Тайлер. - Вряд ли, мелкие и осторожные усовершенствования, могут привести, к столь страшным последствиям. Ну хотя бы, та же помощь в гигиенической сфере!
  Андрей устало и досадливо поморщился, но все же ответил, упрямой женщине:
  - Если изобретения локальные и "не ко времени" - они заглохнут, так и не прижившись. Тогда какой смысл, их внедрять? Что касается гигиены - то допустим, пугая гневом богов, ты введешь где-то такой обычай. Результат, может получиться весьма плачевным - поскольку очень вероятно, случиться демографический бум. И как затем, прокормить массу этих людей? Ведь производство еды, осталось на прежнем уровне! Значит, возникнет неизбежный голод, с ужасным "избавлением" от лишних детей. Либо, внутренняя или внешняя война - гарантированы.
  - А гуманитарная помощь, в сфере образования и смягчения нравов? - не унималась, настойчивая студентка.
  Бондарь про себя выругался, но все-таки сдержанно проговорил:
  - Гуманизация морали, законов, обычаев... происходит, как правило, в более сытом, благополучном и защищённом обществе. Когда на всех хватает ресурсов. Нет страшной конкуренции и не нужно, беспощадно бороться за жизнь. Или ты считаешь, что земное человечество 21 века, стало таким свободным и гуманным, от высокого интеллектуального и морального уровня его людей? Вспомни, наших современников, с удовольствием поглощающих жвачку тупых сериалов и наслаждающихся "вольными нравами"? Не будь же, столь наивной. Пора наконец, оставить свои розовые иллюзии в прошлом. Ты же видела, во что превратились не самые плохие люди, в магазине. Земляне сейчас, такие 'терпимые и добрые', в основном из-за сытой, упорядоченной и комфортной жизни. Плюс - владение чудовищным оружием, другими опасными технологиями и всеобщая глобализация, которые способны, моментально поставить мир на край гибели, вынуждают людей поневоле, быть крайне осмотрительными и осторожными.
  Он сокрушено покачал головой и грустно заключил:
  - То есть, попытки смягчить нравы - здесь не "прокатят". Более 'гуманизированные племена' на этой планете - будут просто уничтожены жестокими соседями. И вообще - читать мораль аборигенам, пытаясь уберечь местных жителей, от страшных уроков истории - неблагодарное и бессмысленное занятие. Это как с детьми - что-такое, им "втирать" - бесполезно. Не получив травм и не ощутив боль, ребенок не поймет реальности угрозы и даже ходить, толком не научится. Люди, должны на своей шкуре, через страдания и муки, прочувствовать и понять свои ошибки. Им самим, необходимо пройти сквозь кровную месть, религиозный фанатизм, расизм, фашизм, коммунизм, различные диктатуры, лицемерие демократии, ханжество и моральную вседозволенность - именно тогда, получив собственный ужасный опыт, они усвоят уроки нравственности и мудрости.
  - То же самое и с образованием, - устало продолжал Бондарь. - На фига тут сейчас, к примеру, массовая письменность? Кстати, в средневековой Европе, 99% населения было безграмотным - в основном потому, что тогдашней примитивной экономике с натуральным хозяйством, много образованных людей - просто не было нужно. Так и здесь, все окажется в конечном итоге.
  Камилла, однако, живо попыталась возразить:
  - Но ведь все равно, определенное влияние происходит? Девочка же рассказывала о керамике, тканях из растений, обработке металлов, земледелии, скотоводстве, более "продвинутых" обычаях...
  Мужчина в ответ, лишь пожал плечами:
  - Естественно, что-то невольно просачивается. Но все это некритично. Думаю, ту же керамику или ткани из шерсти, аборигены уже умели делать. А увидев, более функциональные и удобные инопланетные образцы, туземцы просто усовершенствовали свои технологии и формы. То же самое, с зачатками скотоводства и земледелия. Что же касается кузнечного дела, то, как только пришельцы, перестанут поставлять редкие металлические изделия, которые местные жители наловчились перековывать в оружие - эта отрасль, быстро заглохнет. Поскольку сами аборигены, находить и плавить руду не умеют. В этом плане, инопланетяне перестраховались. Тем более, я полагаю, что дарнийцы металлическое оружие кромам не продают. Боятся санкций. Впрочем, думаю алкоголь и табак, они тоже не поставляют. Наверное, в основном, привозят ножи, котлы, посуду, бусы, браслеты, зеркальца, иголки, скребки, шмотки и тому подобное. Ну и разную еду дают - типа чая, кофе, галет, шоколада и так далее. Верно? - обратился он к Биллегури.
  Та, несколько ошарашенно, слушавшая разговор чужаков и многое, явно не понимавшая, оторопело кивнула головой:
  - Да. По большому счету, все так и есть. Правда иногда, небесные посланники, очень редко, дают нам и топоры, для хозяйственных нужд. Мы их конечно, используем также и как оружие.
  Андрей только хмыкнул и неброско поинтересовался:
  - Ну а что пришельцы, у вас добывают - дочь вождя, надеюсь в курсе?
  Девочка гордо приосанилась и с достоинством промолвила:
  - Конечно. Хотя это - не такая уж тайна, однако священное место - табу. Мне говорила моя наставница, мудрая велга Валгунта, что межзвездные странники извлекают из горных пород - волшебный ксилл.
  - И что это такое? - с любопытством спросила Тайлер.
  Туземка, свысока взглянув на нее, не торопясь, вытянула наружу из-под шкуры, висящий на шее шнурок, с тусклым голубым камешком. Девочка, впрочем, совсем не собиралась, снимать его и давать в руки чужакам.
  Презрительно посмотрев, на недоуменно глядящую Камиллу, она перевела свой взор на Андрея. Тот, однако, сохраняя спокойное выражение лица, попробовал уточнить:
  - Я же тебе говорил, что мы не из этого мира. И многого не знаем, о вашей земле. Но судя, по важному выражению лица и значимости для тебя, этого минерала - он имеет, какие-то необычные и уникальные свойства? Может даже, как-то лечит, защищает или усиливает ментальные способности "видящей"?
  Биллегури утвердительно кивнула:
  - Ксилл останавливает кровь, в несколько раз ускоряет заживление ран, снимает воспаления, нейтрализует яд, делает лечебной воду. Человек, носящий этот камень, получает дополнительные физические силы, ускорение реакции, его слух, нюх, зрение и интуиция обостряются. С ним - глаза видят в темноте. Но главное, такого человека - никто, не сможет взять под контроль. И даже отарки, не в силах повлиять или подавить волю носителя ксилла. А "видящий", обладая подобным талисманом, в несколько раз увеличивает свои возможности.
  - Да, впечатляет, - задумчиво пробормотал украинец.
  А его подруга, между тем, желая полностью прояснить вопрос, несколько язвительно, поинтересовалась у девчонки:
  - Если этот минерал, столь ценен, то отчего вы, уступили столь священное место чужакам? Фактически, продали право, на его разработку?
  Дочь вождя, разгневанно отрезала:
  - Кромы, в течении многих поколений, отыскали все ксиллы, которые там были на поверхности или в земле. Добывать же волшебные камни, долбя скалы - мы не можем. Такое под силу, только пришельцам со звезд. Они нам дают за это, не только свои товары, но и немного тех же ксиллов. Иначе, мы их вообще, никак не смогли бы оттуда достать.
  - А как выглядят, небесные посланники? - продолжала расспросы Камилла.
  Биллегури, нехотя ответила:
  - Их мало кто видел. Обычно, мы получаем товары и сведения, через их железных слуг. Очень редко и лишь в чрезвычайных ситуациях, пришельцы общаются с нашими 'видящими'. Такое бывает - иногда, раз в несколько десятилетий. Моя наставница, например, только однажды в своей жизни, говорила с представителями звезд. С виду, они похожи на прекрасных, прозрачно-светящихся людей.
  - Скорее всего, это голограмма, - пожал плечами Андрей, обращаясь к коллеге. - Причем то, что дарнийцы предстают при контакте, в таком 'отстраненно-идеальном человеческом облике' - говорит о том, что они видимо, не люди.
  - Полагаешь? - с сомнением протянула канадка.
  - Почти наверняка, - ответствовал парень. - Они ведь и с нами, тоже в визуальный контакт не вступали. Хотя и к голограмме - не прибегали. Похоже, не хотели - врать или пугать землян. Ну а местных, немного 'охмурить-очаровать' можно. Предстать же перед ними, в своем истинном виде - это гарантированно, получить ненужные проблемы и затруднения. Вдруг, здешние разумные обитатели, их еще за каких-нибудь злых духов примут и не захотят сдать в аренду на 'осквернение', свои святилища ксилла.
  - Но отчего, такие сложности? - озадачено проговорила Камилла. - Почему дарнийцы - просто не выдали себя за богов?
  - Возможно, галактический кодекс запрещает подобное мошенничество, или они, не желают портить карму, либо не хотят проблем со своими пацифистами. Мало ли, что помешало, - покачал головой украинец. - А может быть, внешний вид дарнийцев, настолько непригляден в глазах людей, что эти 'боги' - получились бы слишком чудовищными для местных жителей. Да и вообще, те же кромы, похоже еще 'не доросли', до концепции богов, как антропоморфных существ. Вон, Биллегури упоминала, что ее народ - поклоняется солнцу. Поэтому такой подход - тут, пожалуй, сейчас не сработал бы и оказался неэффективным. Оттого дарнийцы, избрали иную тактику, во взаимоотношениях с аборигенами.
  
  Землянин, поднял глаза на туземку и наконец задал ей, более насущный вопрос:
  - Впрочем, ладно. Это все очень интересно, но вернёмся к нашей скорбной прозе жизни. Как ты здесь очутилась и что собираешься делать дальше?
  Представительница племени кромов нахмурилась и угрюмо поджала губы.
  - Я, в сопровождении нескольких воинов, направлялась в родственное племя. Там умерла "видящая". А способной ученицы, у нее не оказалось. Я должна была, занять ее место. К тому же, там меня ждет нареченный - сын вождя. Мы давно заочно обручены. Мой отец, таким образом, заключил с ними союз. Они станут восьмым народом, в объединении кромов.
  - Нда, политика, понимаешь... - покачал головой Бондарь.
  - А не рановато тебе замуж? - не сдержавшись, улыбнулась Камилла.
  Биллегури, разозлено блеснула глазами:
  - Мне уже минуло, пятнадцать вёсен и я давно, уронила свою первую кровь.
  - Чем более примитивно и патриархально общество, тем раньше там заключаются браки. Особенно, это касается женщин, - недовольно заметил Андрей, укоризненно взглянув на канадку.
  Тайлер, обучалась в университете юриспруденции и по-видимому, всецело концентрировалась на своей специализации. Узкая профилизация современного образования, давала о себе знать.
  "Крестница", тем временем, мрачно продолжила свою историю:
  - Когда мы двигались вдоль леса, на нас напали барги. Возможно - случайно наткнулись, а может и выследили. Врагов было много. Семеро воинов, осталось прикрывать нас. А я, с тремя последними бойцами, вынуждена была углубиться в тайгу. Нам посчастливилось оторваться. К тому же, постепенно темнело и недруги, расправившись с моими оставшимися соратниками, не рискнули углубляться за нами в пущу. Ночь в бору - верная смерть. В это время - здесь властвуют отарки.
  Уроженка Эвура, скорбно пригорюнилась и с трудом, завершила свою грустную повесть:
  - Мы сделали петлю, а затем, постарались побыстрее выбраться из леса. Но не успели. Твари вышли на наш след. Трое последних кромов погибли, защищая мой отход. Однако, даже с помощью ксилла, верной волчицы Акбары и своих способностей, я бы не вырвалась. Если бы случайно, не выскочила на вас.
  Девочка удручённо замолкла. Однако вскоре, подняла голову и твердо произнесла:
  - Возле реки, до завтрашнего утра, меня ждут представители племени жениха. Мне нужно, вовремя прибыть туда, раз уж я выжила. Иначе, если не приду, это будет уроном чести моего народа.
  Она испытующе и со скрытым волнением, смотрела на украинца. Но ничего не просила.
  "Гордая", - внутренне улыбнувшись, подумал он.
  - Ну что же, нам по пути, - спокойно сказал Бондарь. - Сейчас отдохнем до полуночи, а затем двинем, прямиком через степь к реке. Волки, будут проводниками и сторожами.
  Биллегури, с облегчением вздохнула, напряжение понемногу отпускало ее. Она вытащила свою походную сумку и высыпала оттуда трофеи. Восемь браслетов, ожерелий и стальных ножей, раньше принадлежавших отаркам -теперь лежали на земле.
  - Это ваша добыча! - кратко выразилась туземка.
  - Но ведь именно ты, озаботилась собрать эти вещи. Значит, по крайней мере, часть из них - твои, - добродушно заметила Камилла, пренебрежительно смотря на примитивные поделки.
  Дочь племени кромов, бросила на канадку, полный уничижения взгляд:
  - Оружие и украшения поверженного врага - законная добыча победившего воина. Этот обычай, чтут все люди - даже презренные зерги, барги и кроу, свято придерживаются его. Присвоить себе чужой трофей и тем более носить его - несмываемый позор!
  Андрей, тем временем, задумчиво перебирал поживу: большие железные ножи; блестящие, но грубые серебряные и золотые браслеты; ожерелья из клыков и когтей матёрых хищников... Вдруг, на одном из них, он заметил такую же бусинку, как и тот ксилл, который показывала Биллегури. Бондарь отцепил синевато-прозрачный камень и внимательно стал его рассматривать. Затем, непроизвольно, сжал в кулаке этот маленький кристалл и закрыл глаза. Внезапно парня, будто пронзило током. От неожиданности, мужчина вздрогнул. Он раскрыл ладонь - ксилл, словно цветной светлячок, сиял странным переливчатым светом.
  Биллегури, с ошеломленным видом, смотрела во все глаза то на камень, то на чужака.
  - Можно мне?! - зачарованно глядя на это чудо, экспрессивно воскликнула Камилла.
  Украинец, взглянув на туземку и не заметив возражений - протянул кристалл девушке.
  Тайлер, подушечками пальчиков, аккуратно взяла камень, любуясь его сиянием. Ксилл правда, довольно быстро, снова стал одноцветными - обретя матово-зеленые тона.
  Канадка, вопросительно уставилась на "Видящую".
  Девочка в ответ, лишь равнодушно пожала плечами:
  - Камень настроился на тебя. Зелёный цвет означает, что ксилл сейчас занят, восстановлением физических сил своего носителя-человека.
  - Оставь его себе Камилла, - рассудительно проговорил Бондарь. У тебя, серьезно повысится уровень силы, выносливости, реакции. Обострятся все органы чувств. Увеличится регенерация. Твоя ментальная защита от отарков и местных колдунов, капитально возрастёт.
  Биллегури, шокировано посмотрела на украинца и в изумлении бросила:
  - Ты уступаешь такой трофей? Но почему?! Разве она, твоя женщина?! Это ведь не так!
  Тайлер покраснела. А Бондарь, спокойно проговорил:
  - Она мой друг. К тому же, вполне вероятно, что именно Камилла и завалила бывшего владельца ксилла. А главное - этот камень, ей будет нужнее.
  "Видящая" хотела что-то сказать, но сдержалась и только пробормотала про себя:
  - Ты просто, ещё не всё знаешь...
  Доцент, ещё раз оглядел трофеи - по-видимому эти вещи, были не только символами доблести, но и явно представляли собой, большие материальные ценности для кромов. Парень выбрал хороший стальной нож, наиболее красивый золотой браслет и более-менее изящное ожерелье. После чего, положил их возле Биллегури.
  - Возьми. Ты достойно вела себя в походе. Но главное - этот дар, будет знаком нашего доверия и дружбы.
  Дочь вождя заколебалась и неуверенно проронила:
  - Но я, не имею права его принять, поскольку не могу дать тебе, равноценный ответный дар.
  Андрей улыбнулся и сдержанно заметил:
  - Важен не сам дар, а откровенность, доверие и искренность намерений. "Видящая" ведь, четко ощущает и чувствует - фальшь, ложь и лицемерие?
  Девочка кивнула.
  - А подарком, может стать помощь или информация. Либо отдашь дар потом. И вообще, какие между друзьями, могут быть счёты, - пожал плечами парень.
  Биллегури с достоинством встала и подняв руку, торжественно произнесла:
  - Дочь народа кромов, принимает предложение союза и дружбы землянина.
  
  
  

Глава 14. Дорога боли

  
  Ночное небо было усыпано миллионами ярких звезд. Кривой серп луны, излучал мягкий желтый свет. Темная степь, звенела от переливчатого стрекота сверчков и пения цикад. Сухой душистый ветер, бегущими волнами, будоражил травяное море бескрайней прерии. Широкая холмистая равнина казалась пустой.
  Однако внезапно, у подножия кургана что-то заворочалось, послышались какие-то хрюкающие звуки и откуда-то из берлоги, высунулся нервно подрагивающий огромный нос-пятак. Животное тревожно и раздраженно втягивало в себя воздух. Неожиданно, со стороны темнеющего на востоке леса, показалось несколько движущихся теней. Зверь насторожился и приготовился встретить непрошенных гостей. И как только почувствовал, что его вскоре обнаружат - бросился в нападение! Охота началась!
  Но атакованный им волк - резко ушел в сторону и предупреждающе завыл. Промахнувшийся хищник, не стал останавливать наскок и сворачивать вбок - а продолжил таранный забег, избрав своей целью следующую, более крупную жертву...
  - Камилла - прыгай вправо с откоса! Белогурочка - влево! - едва успел крикнуть Андрей.
  Сам украинец, сразу остановился и быстро подняв ствол автомата - ударил гулкой огненной очередью прямо по ногам, несущейся на него огромной туше. Затем парень, без промедления отпрыгнул в сторону и откатился. Это было сделано вовремя - поскольку летящая на человека громадная темная масса, издала полный боли рев и глубоко пропахала клыками место, где только что находился мужчина. Потом, тварь попыталась встать и развернуться, но ее лапа подломилась и животное опять повалилось наземь.
  Не подходя слишком близко и прицелившись под лопатку - Бондарь всадил еще одну очередь в пробующего подняться зверя. Только после того, как доцент опустошил почти весь рожок, агрессор наконец окончательно затих.
  Включив фонарик, Андрей осветил поверженного хищника. Его спутники, уже тоже находились рядом. Своими впечатляющими размерами и реальной мощью - убитое животное внушало людям настоящий страх. На вид, оно напоминало гигантскую свинью весом в тонну. В холке до двух метров, а длинной - до четырех. К его метровому черепу, крепились здоровенные челюсти, наполненные зубами, которые идеально подходили для дробления костей и нарезания плоти.
  - Деодон, ископаемый плотоядный кабан. На Земле, вымер около 20 миллионов лет назад. Был всеядным. Питался как растительностью, падалью, так и охотился на животных, - задумчиво проговорил украинец. - Нам повезло, что он никого не загрыз.
  - Очень опасная и почетная добыча! - воодушевленно воскликнула туземка. - У него вкуснейшее мясо! А резцы такого хищника, чрезвычайно ценятся - означая храбрость и удачливость победившего его воина.
  - Да уж, нескучно вы тут живете, - нервно улыбаясь, заметила Камилла.
  - Ладно, нам надо торопиться, - отрывисто бросил Бондарь. - Нужно спешить к реке. Задерживаться здесь, в любом случае - слишком рискованно. Вскоре на запах крови, набежит куча хищников. Привал, сделаем через полчаса - и подальше отсюда.
  - Но хоть немного деликатеса, необходимо захватить! И клыки - обязательно! - упрямо возразила аборигенка.
  - Я не специалист по быстрой разделке туш. Никогда не был охотником-промысловиком, в селе свиней не резал и на скотобойне, тоже не работал, - усмехаясь проговорил мужчина.
  Дикарка, удивленно посмотрела на него и быстро сказала:
  - Тогда я сама, вырежу немного мяса. Все кромы, умеют делать такие вещи.
  - Ладно, - пожал плечами мужчина. - У тебя десять минут и мы уходим.
  Биллегури кивнула головой и поспешно бросилась к туше.
  - Думаешь, эта дикарка, знает минутно-часовой отсчет времени? - покачав головой, иронично поинтересовалась канадка.
  - Похоже так и есть. Раз она никак не возразила, - хладнокровно ответил Бондарь. - Впрочем, возможно девочка, просто переводит в привычные для себя измерения - наши мерки. Не забывай, что она все-таки 'видящая'.
  Справилась туземка, впрочем, довольно споро - вполне уложившись в отведенный строк. Вскоре, она вернулась с набитым мясом мешком. И походники вновь, продолжили прерванный путь.
  Через полчаса, на одном из степных холмов, путешественники остановились и разбили временный бивак. Биллегури умело разожгла костер. К счастью, рядом, росло одинокое засохшее дерево и поэтому поблизости, находилось достаточно сушняка. Дочь народа кромов, оперативно зажарила несколько аппетитных ломтей. И вскоре люди, с удовольствием лакомились ароматной свининой. Пару больших кусков сырого мяса - выделили волкам. Насытившись и немного отдохнув, путники были настроены благодушно.
  
  - Можешь на завтра, подобрать и 'соорудить' Белогурочке приличную одежду? - спустя некоторое время, обратился к Камилле Андрей. - Ее 'парадная форма', пропала вместе со всем багажом, а дочери вождя семи племен, во время встречи с важными союзниками и женихом, да еще в день своей свадьбы, надлежит выглядеть достойно. В конце концов, она представляет не только себя, но и весь народ кромов. К тому же, девушка и ее племя - теперь наши друзья.
  Канадка немного удивленно, взглянула на украинца, но потом улыбнулась:
  - Хорошо, что-нибудь придумаем.
  Туземка с искренней благодарностью, посмотрела на землянина.
  Девушки занялись примерочными работами, а парень отошел от костра и встал на стражу.
  - Ты давно знакома со своим суженым? - подгоняя платье для девочки, спросила ее Тайлер.
  - Слышала, что хотя он еще довольно молод - всего восемнадцати весен, но очень силен. И уже славный охотник и известный воин, - ответила дочь вождя кромов. - Хуман победил гигантского короткомордого медведя и саблезубого тигра, а также - убил пятерых врагов из племен зергов, кроу и баргов.
  - Так ты что, сама его еще не видела и даже не общалась? - в изумлении произнесла Камилла. - И уже согласна, вот так - 'вслепую', выйти за него замуж? А может он тебе, совсем не понравится? Или окажется грубым и глупым человеком?
  Биллегури, в свою очередь, озадаченно уставилась на землянку. А затем, с подозрением проговорила:
  - Надеюсь, ты не смеешься? Если это не дурацкая шутка, то твои речи, звучат по-детски нелепо. Конечно, желательно, чтобы будущий муж, хоть немного нравился, но разве это, может иметь серьезное значение? Важно, чтобы он был удачливым охотником, хорошим хозяином, признанным бойцом. Имел авторитет и положение в племени. А главное, чтобы за ним стоял сильный род!
  - А как же любовь? - пораженно воскликнула Тайлер.
  Туземка, растерянно смотрела на землянку - совсем не понимая ее. Аборигенка была в смятении. Слова чужестранки, звучали детским лепетом и любая женщина кромов, восприняла бы их как издевательство. Однако, в тоже время, 'видящая' четко чувствовала, что ее собеседница отвечает вполне искренне.
  - Ты говоришь, как безумный, совершенно потерявший разум человек. Или, словно пятилетняя девочка, которая еще беззаботно играет на лужайке, - наконец сухо и презрительно сказала Биллегури. - От отца твоих будущих детей, прежде всего требуется, чтобы он мог прокормить и защитить их. Еще более важно, чтобы за ним стояла могучая, авторитетная и богатая родня. Ведь необходимо - чтобы твоя семья, прирастала связями, влиянием, имуществом... Это обеспечит уважение и процветание твоим потомкам. Именно такими соображениями, руководствуются нормальные люди, когда женятся или выходят замуж. И так поступают все - от семьи простого собирателя кореньев до вождя племени. Одной и с 'любимым мужем', да еще с выводком детей - выжить невозможно! - словно несмышленой глупышке, втолковывала прописные истины взрослой землянке, пятнадцатилетняя уроженка Эвура.
  - И вообще, - назидательно и несколько пренебрежительно, продолжала говорить дочь кромов. - Разве девушка или даже юноша, сами решают - с кем они соединят свою судьбу? Это определяет семья, род, племя. Исходя из хозяйственных, родственных или статусных интересов и раскладов. Иначе - невозможно! Если каждый, будет делать то, что сам эгоистично захочет по своему капризу - раздрай и вырождение - гарантированы. Народ быстро погибнет.
  Камилла была ошеломлена, таким взаимным 'культурным непониманием' и столь железной логикой молоденькой девчонки. Она даже не нашлась, что ответить, представительнице первобытного мира.
  Вдруг, рядом с собеседницами, раздался веселый смех. Андрей прошел, в освещенный круг костра и присел возле огня. Взял кружку с горячим чаем.
  - Волки уже вернулись с обхода и пока приглянут, за окружающей обстановкой, - объяснил он спутницам, с улыбкой наблюдая ошарашенные лица девушек. С видимым удовольствием, сделав глоток ароматного напитка, Бондарь решил малость охладить страсти.
  - Мы из другого мира, - обратился он к туземке. - И у нас на Земле, люди пользуются куда большей свободой во всех отношениях. Общество намного богаче, чем ваше. Нет зависимости от родни или жестокой потребности, любой ценой выжить. Земляне, уже могут спокойно обеспечивать свое существование, живя абсолютно самостоятельно. Поэтому и в вопросе выбора своей второй половинки, люди тоже, в основном, принимают решение самостоятельно. Да и экономические, политические и социальные мотивы - здесь играют меньшую роль. Почти каждый человек, может себя сам прокормить. Внутреннюю и внешнюю защиту от врагов, землянам обеспечивает государство - это такое большое племя. Так что на Земле - личная симпатия, при выборе спутника жизни, играет важную роль. Да и положение женщины - там равноправно с мужчиной.
  - Ты рассказываешь, о странном и невозможном мире, - недоуменно пробормотала Биллегури.
  Украинец невесело рассмеялся:
  - Тем не менее, это так. Впрочем, почти всю историю человечества, фактически до конца 19 века - у нас, в брачных отношениях и в статусе женщины, почти все было, как сейчас и у вас. Поскольку она, не могла даже себя, самостоятельно прокормить и защитить, плюс уязвимость во время беременности и потом с детьми - закономерно, эти объективные причины, на долгие века, определили ее более зависимое и неравное положение.
  
  - Хотя ты, описываешь невероятные вещи, - покачала головой аборигенка. - Но я чувствую, говоришь правду, однако не всю. И что-то мне подсказывает, что подобная свобода и богатство - не сделали ваших людей счастливее в личных отношениях. У вас крепче семьи? Больше детей?
  Украинец, только грустно улыбнулся и пожал плечами:
  - Нет. Так как, потребности у людей стали выше. Но все же главное - земляне теперь, получили возможность выбора. Могут жить как пожелают, совершать ошибки и нести за них индивидуальную ответственность. В конце концов - имеют право, сами строить свою судьбу. Хотя конечно, слишком много свободы, гарантий и прав - развращают и убивают. Большинство - увы, к этому не готовы...
  Когда Биллегури отошла в сторону, чтобы пообщаться со своей волчицей Акбарой, Бондарь, внимательно посмотрел, на несколько обескураженную канадку.
  - У меня к тебе, будет просьба, - обратился он к ней. - Мы вскоре, какое-то время, будем контактировать с ее соплеменниками, - мотнул головой, в сторону дикарки доцент. - Так вот, как ты уже успела заметить, у них тут царят, довольно консервативные и патриархальные нравы. Что, впрочем, вовсе неудивительно. Поэтому, не вздумай, выказывать здесь гонор и феминистические замашки. И вообще - не проявляй излишней инициативы. Постарайся не реагировать, на 'сексистские или мужланские действия'. Везде, ссылайся на меня. Мол, я твой опекун и старший. Иначе, могут возникнуть очень серьезные проблемы - причем для всех.
  Тайлер серьезно кивнула:
  - Я понимаю. Но думаю, ты преувеличиваешь. Посмотри, как независимо и свободно держится Биллегури? А ведь она, тоже принадлежит к женскому полу, да к тому же, в сущности, еще девчонка!
  Андрей про себя, смачно выругался и жестко проговорил:
  - Послушай! Биллегури, по местным стандартам, уже полноправная девушка. Ее 'самодостаточное поведение', объясняется довольно просто. Во-первых - она здесь одна, без своих мужчин, вынуждена представлять свой народ. Был бы тут, хоть один взрослый кром - девчонка, молчала бы в тряпочку. Во-вторых: Белогурочка дочь главного вождя. У нее очень крутой социальный уровень. В-третьих, она 'видящая' - а эти дамы здесь, имеют исключительный статус, уникальное положение и беспрецедентное уважение. Посмотри, хотя бы на то, как она к тебе относится! Свысока! Она вообще, с тобой общается, видимо только потому, что считает землянку - чем-то вроде дочери вождя. Ибо ты, владеешь оружием и принимала участие в боях. Знаешь 'универсальный язык' и знакома с инопланетянами. К тому же, на несколько лет ее старше. А главное, я тебя определил - как своего друга. В противном случае, эта знатная туземка-'видящая' - 'бездарную и одинокую чужеземку', демонстративно бы игнорировала. Так что, очень прошу Камилла - в предстоящем общении с кромами - будь максимально сдержанной.
  - А зачем нам вообще, вступать в длительный контакт с этими дикарями? - недоуменно спросила напарница. - Передадим им девочку и пойдем дальше своей дорогой.
  Украинец на эти слова, лишь отрицательно качнул головой:
  - Не выйдет. Поскольку, по крайней мере часть нашего пути, проходит через их земли. И лучше двигаться там, среди дружественно настроенных к нам союзников. Обязанных спасением дочери их вождя. Нас и так, со всех сторон обложили отарки и ящеры. Так что, получив друзей из местных аборигенов, мы значительно снижаем риски, сокращаем время и расстояние пути. Ну и соответственно - капитально увеличиваем шансы на успех всей миссии.
  Андрей сделал небольшую паузу, пожал плечами и угрюмо добавил:
  - Я, кстати, вовсе не исключаю, что в глазах первобытных людей - всех этих зергов, кроу, баргов и кромов - дарнийцы нас также, уже выставили какими-то преступниками и даже назначили, за головы землян награды. Поэтому, нужно попытаться переиграть инопланетян - а не тупо воевать здесь против всех. Иначе, нас гарантированно, вскоре тут уничтожат. Элементарно загонят. И отбиться - никаких сил и патронов не хватит.
  Камилла, пребывая в сильнейшем волнении и тревоге, яростно сжала кулачки, а затем, раздражённо бросила:
  - Как же я ненавижу, этих мерзких дарнийцев.
  Бондарь, с осуждением посмотрел на нее и укоризненно проговорил:
  - Успокойся и остынь. Ненависть плохой советчик. Постарайся взглянуть на происходящее - как на часть испытаний. Тем более, что большому счету, это так и есть. Неужели ты полагала, что возросшие трудности пути для нас, ограничатся, лишь обычным увеличением всякого рода тварей и усложнением природных препятствий? И землянам придется, просто быстрее стрелять и бегать? Да нет, конечно! Чтобы спасти Землю и ее людей, нам предстоит проявить мудрость, волю и широту души.
  
  Люди и волки, осторожно двигались среди буйного разнотравья просыпавшейся степи. Утренний воздух пампы, был чист и свеж. А позади, на востоке, небо уже окрасилось розовым светом зари. Обильная растительность прерии блестела, в оросивших ее капельках росы.
  Взойдя на очередной холм, путники прямо перед собой, внизу, увидели широкую ленту синей реки.
  - Рейя! - радостно воскликнула Биллегури. - А вон и мои встречающие! - указала она, на тройку примитивных лодок, выдолбленных и выжженных из цельных стволов огромных деревьев.
  Земляне посмотрели в ту сторону и в бинокли, заметили возле импровизированного причала, дюжину одетых в шкуры людей.
  - Подождите немного, я сейчас, - отрывисто бросила девочка и начала быстро переодеваться в одежду, которую вместе с Камиллой, делала ночью.
  - Ну вот, я готова. Можно идти, - спустя пару минут, не скрывая удовлетворения, произнесла туземка.
  Андрей, в немом изумлении оглядел ее наряд и скептически хмыкнул, а потом, с подозрением посмотрел на Камиллу. Канадка сделала невинные глаза, неопределенно пожав плечами - мол, что ты от меня хочешь, дикарка сама настояла на своем.
  Действительно, "прикид" дочери вождя кромов, выглядел весьма экзотично и очень своеобразно. Ее торс, был облачен в синюю безрукавку из хлопка. Внизу, это одеяние, было затянуто на талии широким черным ремнем. На котором находился стальной нож отарков. Потом шла шнуровка. А вот верхняя ее часть - оставалась довольно открытой, давая возможность зрителям, хорошо рассмотреть соблазнительную молодую грудь девушки, изуродованную племенными татуировками. На локтях дамы, виднелись грубые браслеты. Один серебряный - ее личный, другой золотой - трофейный подарок Андрея. Запястья рук туземки, были обнажены - чтобы все, могли лицезреть "крутые татушки".
  На шее Белогурочки, висело несколько ожерелий, из блестящих гильз от патронов автомата. Очевидно аборигенка, старательно собрала эти 'богатства', на месте стычки Бондаря с гигантским кабаном-секачем. Причем, натертые до блеска гильзы, импровизированными серьгами, оттягивали и мочки ушей девушки. А также, болтались над висками, свешиваясь с яркой алой ленты, опоясавшей ее лоб.
  Короткая зелёная юбка, из джинсовой или брезентовой ткани, по бокам и внизу - была оторочена бахромой, из волос отарков, которые шустрая девчонка, все-таки успела срезать с трупов врагов. Ноги Биллегури, обутые в расписные вышитые мокасины, с высокими завязками до колен - 'гармонично' дополняли эту сюрреалистичную картину. Тем более, что щиколотки аборигенки, естественно, тоже были открытыми - чтобы все могли видеть, вытатуированные там знаки.
  Андрей ещё раз, удивлённо оглядел пестрый и крикливый наряд, похожий на помесь цыганского облачения с костюмом украинской певицы Русланы на Евровидении 2004 года. Тогда Лыжичко, со своими "Дикими танцами", даже одержала уверенную победу, в этом помпезном международном конкурсе.
  Но окончательно добило парня, маленькое карманное зеркальце (видимо подарок Камиллы). Его Биллегури, прицепила себе спереди, прямо на причинное место! Сверкавшее на солнце стёклышко - яркими бликами, недвусмысленно притягивало взгляд, к самой "сокровенной зоне" девушки.
  Из груди мужчины, неудержимой волной, начал рваться дикий хохот. Лишь громадным усилием воли, прокусив насквозь губу, до скрежета сцепив зубы и пронзив ногтями до крови ладони, сжатые в кулаки - Бондарь каким-то чудом, сумел удержаться. Эта минута, далась ему куда тяжелее, чем даже схватка с пещерным червем туманного мира! Вновь повернув голову к Тайлер, он бросил на нее, полный бешенства взгляд. Вскипевшая злость - погасила неуместный смех. Парень с трудом, взглянул в лицо, удивленно смотревшей на него Биллегури, терпеливо ждущей 'оценки' землянина.
  - Я не сомневаюсь, что твой наряд, произведет нужное впечатление на род жениха. Праздничное платья дочери вождя - достойно отражает богатство и славу народа кромов, - максимально искренне, но очень лаконично, произнес наконец доцент.
  Белогурочка довольно улыбнулась в ответ.
  Андрей же, впервые, по-настоящему пожалел о том, что его товарищем, на этом рискованном и судьбоносном завершающем отрезке пути - стала такая ограниченная женщина как Тайлер. Ее молодость и чисто бабские обидки-заморочки - не могли служить оправданием, столь легкомысленного поведения, способного угробить всех. К тому же, украинец накануне, настоятельно просил спутницу быть сдержанной и отнестись с пониманием к ситуации. Но похоже, Камилла, всерьез не восприняла его слова. Либо не захотела или не смогла, преодолеть свою натуру. И в результате - подставила под удар и его, и себя, и всю миссию.
  Если бы у Бондаря, только что не получилось, удержать контроль над собой - он бы нанес смертельное оскорбление не просто молоденькой дикарке-девчонке, а всему народу кромов. Или, сама 'видящая', могла в любой момент, всерьез просканировать канадку и почувствовать, что над ней насмехаются. Последствия стали бы фатальными. И не только, в плане возрастания рисков гибели для землян-участников экспедиции, но главное - в фактически неизбежном и полном провале миссии, по спасению родной планеты. Ведь сейчас, ставки возрастали колоссально. Цена любой ошибки или глупости - становилась непомерной. Украинец, больше не мог, надежно полагаться на Камиллу. Насколько всерьез, она решила проучить и поприкалываться над упрямой и спесивой недорослем-туземкой - не имело значения. Но напарница, даже не подумала, заранее предупредить его о 'сюрпризе'! Видимо посчитав, что так шутка, получится гораздо более эффектной. Идиотка!
  
  Когда они спустились на берег реки, Биллегури жестом остановила землян. И сама подошла, к настороженно державшим оружие, мужчинам кромов.
  Увидев ее, косматые охотники, приложили правые кулаки рук к сердцу и склонили головы. Двое, выделявшихся своей статью и богатством оружия предводителей, завели с девушкой разговор на непонятном гортанном языке.
  Наконец "Видящая", повернулась к своим спутникам и призывно махнула им рукой, подавая знак приблизиться.
  Двое землян и дюжина одетых в шкуры суровых воинов, какое-то время, внимательно изучали друг друга.
  Эти кромы, в отличии от Биллегури, были светлой масти. Блондинистые и голубоглазые крепкие мужики, с крупными чертами лица, чем-то походили на скандинавов или прибалтов. Очень мускулистые и широкие в кости, своим ростом, они не уступали украинцу. А их вожди, вообще - были здоровяками под метр девяносто в высоту.
  Одеты встречавшие, были по-разному. Некоторые из них, носили безрукавки из шкур и что-то, вроде кожаных штанов. Другие - имели короткие накидки и меховые "юбки". Третьи, щеголяли голым торсом с одной набедренной повязкой.
  Ноги мужчин, были обуты в мокасины или кожаные чуни, с обмотками до колен. Длинные волосы на головах, заплетены в косы, либо связаны в пучок. Правда лидеры, свои космы стянули налобными повязками или медными обручами. Вдобавок, туземцы, заросли густыми бородами. К тому же и на телах аборигенов, выделялись различные замысловатые татуировки.
  Однако у всех кромов, на поясах, за спиной или в руках - находилось оружие. Большие копья, дротики, луки со стрелами, ножи, секиры, боевые палицы... Хотя большинство наконечников и лезвий - были из камня или кости.
  Андрей и главы кромов, не отрывая взглядов, пристально присматривались друг к другу.
  Вожди, отличались от своих соплеменников не только статью, более густой вязью татуировок, лучшей одеждой и железным оружием. Кроме того, на их локтях, виднелись золотые и серебряные браслеты. А шеи, были украшены ожерельями, из различных зубов и когтей хищников.
  Седоватый мужчина, около сорока пяти лет, был облачен в жилетку из меха барса. Его глаза, светились умом и хитростью. Стоящий рядом с ним гигант, одетый в шкуру медведя, держал в руках, огромную секиру из стали. Он, по-видимому, был сыном старшего и похоже, именно этому варвару и предназначалась в невесты Белогурочка.
  Камилла внутренне содрогнулась, как следует осмотрев жениха. Лицо рыжеволосого мужчины, было чудовищно обезображено, наверное, после схватки с медведем. А его серые безжалостные глаза, вселяли откровенный страх. От могучей фигуры, веяло необузданной силой и неукротимой, дикой жестокостью.
  Может этот человек, был прославленным воином, удачливым охотником и будущим вождём, но Тайлер, ни за чтобы в жизни, не согласилась выйти за него замуж. Ее чувства, обостренные ксиллом, просто вопили об ужасной опасности, исходящей от этого юноши.
  Канадка, только покачала головой и с сочувствием, взглянула на свою спутницу. "Посмотрим, как она воплотит в реальности, свои убеждения, касательно необязательности личной симпатии в семейных отношениях" - промелькнула язвительная мысль в голове Камиллы.
  Однако, на бесстрастном лице Биллегури, ничего нельзя было прочесть. "А ведь она - "видящая" и тоже имеет ксилл, а значит, намного яснее чем я, представляет и ощущает, зверскую натуру своего нареченного" - в смятении подумала канадка. - "Неужели для нее, политические интересы своего племени, боевые качества и статус суженого - превыше всего!" - недоверчиво размышляла землянка.
  Между тем, старший предводитель аборигенов, приветственно поднял руку и обращаясь к пришельцам, четко произнес:
  - Оффа али кор! Эчео тани регеро!
  - Северное племя, приветствует чужеземцев и благодарит за спасение дочери своего народа. Будьте нашими гостями, - перевела Белогурочка, слова седого вождя.
  - Мы рады, стать друзьями кромов, - сдержанно и с достоинством ответил Бондарь.
  Седой сделал приглашающий жест, предлагая всем садиться в лодки. Люди, начали неспешно занимать места и размещаться в огромных долбенках.
  Но вдруг, Биллегури пошатнулась и судорожно схватилась, за висящий на своей шее ксилл. Девушка, прикрыла веками глаза и крепко сжала в ладони, пылающий красным цветом камень. Через несколько секунд, она в сильнейшем волнении, громко воскликнула какое-то тревожное слово:
  - Ямана! Ямана! - при этом указывая, вниз по течению реки.
  Все немедленно, обратили свои взоры на юг - но бегущие воды Рейи, были пустынны.
  Седой, резко выкрикнул какой-то приказ и два человека, стремительно бросились взбираться на ближайший холм.
  - Ямана! Ямана! - через пару минут, донеслось с вершины.
  Тут уже все присутствующие, также поспешили подняться на высокий степной курган.
  От зрелища, которое они увидели, у людей перехватило дух. Вся даль широкой реки, была усеяна сотнями плывущих челнов. В них сидели тысячи воинов, которые упорно гребли против течения.
  Андрей и Камилла, приникли к своим биноклям. Украинец, в удивлении вскинул брови - так как заметил, что это была весьма разномастная "цветная армия". Блестевшие от пота, мускулистые тела бойцов, поражали черными, жёлтыми и красновато-смуглыми оттенками кожи.
  Парень оторвался от окуляра и протянул прибор седому вождю. Поколебавшись, тот недоверчиво приставил его к своим глазам и сразу же, в изумлении вскрикнул. Потом он, передал инструмент своему сыну, который посмотрев в него, тоже в избытке чувств, издал резкое восклицание.
  - Похоже, наше с тобой путешествие по реке, накрылось медным тазом, - хмуро сказал доцент Камилле. - Ведь все это, означает не что иное, как вторжение. Причем племена баргов, кроу и зергов - явно объединились. Кромам нынче, не позавидуешь. Они все же доигрались, со своей гордыней и спесивым самомнением. Враги совместно, выступили против них. К тому же и фактор внезапности, противнику также, видимо удался в полной мере. Это наступление, стало полной неожиданностью для местных. Их племена, разбросаны по летним стоянкам. И думаю недругам, не составит серьезного труда, уничтожить большинство из них поодиночке и завладеть долиной.
  Украинец покачал головой и криво усмехнувшись ошеломленной напарнице, желчно добавил:
  - Нужно отдать должное, организаторским и политическим способностям вождя, который сумел проделать, столь сложную и титаническую работу. Объединить такие разные народы и заставить их действовать сообща, сохранить тайну нападения, вычислить стойбища кромов, избрать благоприятнейшее время для удара, обустроить логистику... Это мог сделать, только очень незаурядный человек. Какой-то местный Чингиз-хан или Атилла. Гений стратегии и войны.
  Тем временем, седой вождь, начал отдавать распоряжения. Кромы засуетились, поспешно уничтожая следы своей стоянки и торопливо рассаживаясь по лодкам.
  Белогурочка подошла к землянам и быстро поговорила:
  - Уйти от врагов по реке, да ещё плывя против течения - мы не сможем. У них гораздо больше лодок и гребцов, которые будут постоянно сменяться. Нас быстро догонят и убьют. Цанг сказал, что нужно немедленно переправиться на противоположный берег. Там спрячем челны и пойдем напрямик через степь, срезая путь. Тогда, появляется призрачный шанс, не только спастись самим, но успеть предупредить племя и вывести его из-под удара орды.
  Украинец, соглашаясь кивнул и без промедления, вместе с Камиллой и волками, сел в одну из долбенок.
  Лодки торопливо, наискось пересекли Рейю. Быстро замаскировав челны в густых камышах, кромы поспешно спрятались за одним из холмов берега. И уже оттуда, скрытно наблюдали за движением врагов по реке. Сперва проплыли, лёгкие каное разведки и боевого охранения, а потом, почти целый час, завораживающе неспешно, шли основные силы армии вторжения. Разнообразнейшим судам, плотам, лодкам, долбенках, челнам... казалось не будет конца. Мощь орды - поражала воображение. Причем там находились, только хорошо вооруженные воины. Скота, семей, повозок, шатров и тому подобного... совсем не было видно.
  - Да уж, впечатляет, - покачал головой Андрей...
  Наконец кромы, тоже собрались выступать.
  - Обычно в степь, как и в лес, мы далеко не заходим, - заметила Биллегури. - Это слишком опасно. Чересчур велики риски погибнуть, от клыков страшных хищников или бешенства стад копытных. Но сейчас, у нас, просто нет другого выхода. Если все пройдет удачно, то к полудню, доберёмся до небольшой речушки и перейдем ее вброд. За ней, тоже ещё будет прерия. Но там уже, сравнительно немного останется пройти, чтобы достичь лесного плоскогорья, где и находится стоянка племени. Но это будет, пожалуй, самый опасный участок пути. Поскольку неподалеку, находятся земли ящеров. И рептилии, довольно часто, совершают вылазки в эту пампу.
  Бондарь, двинув плечами, оглядел отряд и обратился к Белогурочке:
  - А ты, как 'видящая', не можешь передать ментальное сообщение, о вторжении врагов, в другие племена кромов?
  Девушка с досадой, отрицательно покачала головой:
  - Если бы в племени моего жениха Хумана, была жива старая 'видящая' - я бы ее смогла предупредить. А она, конечно, быстро бы передала весть дальше, по цепочке в другие рода. Но их велга умерла и теперь именно я, займу ее место. Сейчас там, принять такое известие - просто некому. А отправить предупреждение отсюда, даже в племя моего отца - у меня не выйдет. Расстояние чересчур велико, да и я - пока, еще слишком молодая, слабая и неопытная 'видящая', - покраснела туземка. - Хотя, если бы у меня, был ксилл помощнее - можно было бы попробовать. А так... - в отчаянии махнула она рукой. - Мы фактически идем на смерть. Шансы пройти живыми эту степь - невелики. Либо убьют хищники прерий, или разорвут ящеры вельда.
  - Незачем заранее справлять похороны. Двум смертям не бывать, а одной не миновать, - угрюмо улыбаясь ответил парень. - Хотя мы с Камиллой, уже раз умирали. Так что для нас, это все-же будет вторая гибель, - задумчиво добавил он. - Ну ничего, прорвемся...
  
  Высоко в небе, кружил коршун. В степи стояла невыносимая жара. Буйные травы прерий, постепенно высыхали и желтели, под летним палящим солнцем. Впрочем, многочисленные стада животных пампасов, пока имели достаточно корма. По холмистой равнине, которая кишела различными табунами копытных, осторожно двигалась небольшая группа людей. Первыми, на расстоянии в несколько метров друг от друга, шли двое мужчин. За ними - следовали остальные спутники. С двух сторон отряд в походе, прикрывали еще две пары воинов. Впереди и позади его - мелькал тандем волков, страховавший от различных угроз, своих двуногих товарищей на марше. Но беда пришла с фланга...
  Внезапно, сбоку от идущих охотников, послышалось громкое и злобное сопение. И буквально через несколько секунд, из высокой растительности, показалась уродливая голова животного, увенчанная большим рогом. Маленькие, налитые кровью глазки зверя, раздраженно и злобно уставились, на невольно потревоживших его лежку существ.
  - Оттер! Оттер! - предупреждающе громко закричал путник, оказавшийся в непосредственной близости от громадного животного. Люди, быстро приготовили оружие, немедленно повернувшись лицом к опасности. Однако, это лишь спровоцировало, немедленную атаку разъяренного белого носорога. С неожиданной прытью, он бросился на ближайшего к нему человека. Не обращая внимания на выставленное копье, несшаяся с невероятной, для такого массивного животного, скоростью огромная глыба, состоящая из толстой кожи и мускулов, походя расправилась с первым противником. Проткнутый здоровенным рогом и подброшенный сокрушительным ударом головы, кром, с пронзительным и полным боли воплем, взлетел сперва вверх, а потом, обливаясь кровью, тут же, мертвым рухнул на землю. Чудовищный носорог, еще вдобавок и затоптал несчастного. И сразу же развернувшись, бросился на другую жертву. Ее оказалась Белогурочка, которую вместе с гостями-землянами, бережно поместили в середину команды.
  События развивались стремительно - прикрывая собой девушку, вперед выскочил Хуман. Подняв свою огромную секиру, он издал громогласный клич. Хотя было совершенно ясно, что и этот здоровенный воин, даже ценой своей жизни, не сможет остановить гигантского носорога. Вдруг рядом, резко прозвучали хлесткие выстрелы - и громадная туша животного, не добежав нескольких шагов до жениха Биллегури и вспахав своим рогом, глубокую борозду в земле, повалилась в траву. Стоявшие вокруг кромы вздрогнули, недоуменно обернулись назад - и увидели землянина, прижимавшего к своему плечу, приклад дымившегося автомата. Воины дико смотрели на оружие Бондаря. Впрочем, громадный носорог был еще вполне жив и не мог лишь подняться. Ведь Андрей, прицельной очередью, перебил ему только, толстую переднюю ногу. Поскольку стрелять, в бронированную массивными пластинами костей и мускулов грудь животного - было слишком рискованно и неэффективно. Точно и сразу насмерть, поразить таким образом, толстокожую и быстро перемещающуюся цель, попав даже в массивный череп гиганта - являлось маловероятной удачей. Поэтому Бондарь, бил по ноге, чтобы просто остановить и обездвижить тварь.
  К пытающемуся встать носорогу, подскочил Хуман и нанес страшный удар по его шее своим топором. Правда это, не убило животное. Слишком уж мощная защита, из толстых складок кожи и мышц, была у зверя. К тому же носорог, активно вертел головой, стараясь зацепить своим рогом атакующего охотника. Тут уже и другие воины, орудуя своими копьями, бросились активно добивать павшего гиганта. В конце концов, залитое кровью животное испустило дух.
  Хуман, издал торжествующий клич, гулко ударив себя кулаком в грудь и бросив ревнивый взгляд на украинца. Своей секирой, здоровяк отрубил рог у погибшего зверя и потряс им над головой. Стоящие рядом сородичи, разразились одобрительными криками...
  Кромы, быстро похоронили погибшего соплеменника, в торопливо вырытой небольшой яме, привалив его последнее пристанище, несколькими большими камнями, очень удачно случайно оказавшимися поблизости. Вскоре, небольшой отряд людей, вновь, живо возобновил свое движение. Постаравшись без промедления, покинуть кровавое место.
  Путники старались подальше держаться, от многочисленных гуртов и косяков лошадей, зебр, оленей, антилоп, сайгаков, бизонов, буйволов... Тем более, что рядом с ними, наверняка где-нибудь поблизости, находились и ужасные хищники саванны. Следующий час похода, прошел относительно спокойно, хотя постоянное напряжение в ожидании нападения - выматывало людей не меньше, чем, собственно, сам пеший марш с грузом на плечах, по пересеченной местности в этой жаркой степи.
  И неизбежное, снова произошло. Опять, неожиданно из высокой травы, на походников выпрыгнуло, что-то вроде огромного трехметрового страуса. И натиском могучих лап, снабженных страшными когтями, повалило одного из охотников и начало рвать плоть несчастного. А потом, ударом громадного клюва, просто-напросто развалило ему череп. Кромы среагировали быстро - ближайшие к 'птичке' бойцы, выставили перед собой длинные копья. А другие, взялись за метательные дротики и стрелы. Тем более, что напавшая тварь, не стала убегать или атаковать других людей, по-видимому, не воспринимая их как серьезную угрозу. Она принялась, активно 'расклевывать' погибшего охотника, вырывая из его тела целые куски кровавого мяса. Однако, несколько воткнувшихся в ее тушу стрел и дротиков, а также пули из винтовки Камиллы и автомата Бондаря - свалили и этого агрессора.
  - Бронторнис, - удрученно проговорил доцент, с отвращением и интересом, рассматривая самую хищную, большую и тяжелую из всех птиц, живших когда-либо на Земле. - Ископаемый у нас на планете вид. В высоту, достигал трех метров. Весил до 400 килограмм. Эти пташки, могли загнать и забить даже небольших динозавров. Лошадь или антилопа, для этих фороракосов - тоже будут лакомой добычей.
  - Нет... Так дело не пойдет, - угрюмо добавил про себя Андрей. - Таким макаром, нас тут быстро раскромсают. Нужно немедленно, что-то предпринимать...
  Немного погодя, когда путешественники, проходили неподалеку от стада мамонтов, они услышали полный ярости рев, одного из огромных северных слонов. Громадное животное, нервно металось, посреди своих собратьев. Увидев эту картину, охотники стали по широкой дуге, обходить, взволнованных и раздраженных гигантов.
  - Что с ним? - кивнув на беснующего вожака, спросил у Белогурочки украинец.
  - Не знаю, - пожала плечами девушка. - Может его, какая-нибудь рана или болезнь беспокоит. Нам лучше, держаться подальше - если попадем под встревоженное стадо мамонтов или нарвемся на других, испуганных ими зверей - то можем запросто погибнуть.
  - Ты, конечно, права - вести себя так, надежней и проще. Но боюсь, таким образом, по этой страшной степи - мы далеко не уйдем, - задумчиво покачал головой Бондарь. - Ваша практика действий, которая кажется вполне оправданной и обоснованной, для неглубоких вылазок в прерию, не очень подходит в нашем положении.
  - Что ты имеешь ввиду? - заинтересовалась и Камилла.
  Андрей пожал плечами и мрачно размышляя ответил:
  - Только то, что наши шансы тут выжить, просто соблюдая осторожность при движении по этой саванне - минимальны. Даже волки не помогут. Слишком далеко нам предстоит идти - а различного зверья, здесь до черта. Как всякого 'обычного', так и давно вымерших видов.
  Он поднял голову и обращаясь к девчатам, напряженно о чем-то размышляя, тяжело проговорил:
  - Здесь, намного больше смертельных угроз - чем было, в свое время на Земле, в этот период. Однако и уникальных возможностей их преодолеть - гораздо больше. Нужно пробовать новое и рисковать - это конечно очень опасно, но выбора у нас почти нет.
  Он остановился и требовательно уточнил у Биллегури:
  - Ты же 'видящая'? Можешь попытаться разобраться, что с этим слоном?
  Девушка поморщилась и с досадой ответила:
  - Ладно. Но что тебе это даст? Ты здесь чужак - думаешь, лучше нас понимаешь, как тут выживать?
  - Не попробуешь - не узнаешь, - криво улыбнулся парень. - Тем более, далеко в степь, вы не рискуете забираться. Так что, ваш опыт невелик. А сейчас, у нас вообще - нет выхода. Может то, что я из другого мира, позволит мне взглянуть на проблему, несколько шире. Давай - поднапрягись.
  Дочь вождя сосредоточилась и спустя минуту сказала:
  - Животное загнало себе занозу в ступню ноги. Боль очень сильная.
  - Ясно, - ответил доцент и повернув голову к Камилле, веско попросил напарницу:
  - Одолжи мне пожалуйста, ненадолго свой ксилл.
  Та, растерянно посмотрела на мужчину и неуверенно протянула ему кристалл.
  Андрей взял камень и неспеша пошел к мамонтам.
  - Что ты собираешься делать? - изумленно крикнула ему вслед Биллегури.
  - Пытаться договариваться, - не оборачиваясь, хмуро бросил украинец. - Прорываться с боем через эту степь - гиблое дело. Кстати, если хочешь - можешь мне помочь.
  - Твой друг сумасшедший! - обращаясь к канадке, вспылила Белогурочка.
  Она обернулась, к раздраженным соплеменникам и что-то настойчиво произнесла на своем языке. Люди недовольно загомонили, но все же остановились и стали внимательно наблюдать за землянином.
  Биллегури заколебалась и сделала несколько шагов, вслед за 'союзником'. Но резкие окрики Цанга и Хумана, заставили ее замереть на месте.
  Тем временем, Бондарь приблизился к стаду и остановился. Спустя несколько долгих минут, слоны расступились, а их вожак, лег на траву и выпрямил больную ногу. Мужчина подошел к нему и склонился над огромной ступней животного...
  Через десять минут, мамонты вместе с Андреем, двинулись к кромам. Охотники в немом удивлении, недвижимо застыли. Гиганты со всех сторон окружили отряд.
  - Они сопроводят нас к реке, - устало улыбаясь и смахивая капли пота со лба, наконец сказал украинец. - С этими живыми танками - нам здесь, почти никто не страшен.
  - Но как тебе это удалось? - промолвила шокированная Камилла, принимая обратно свой ксилл.
  - Слоны и на Земле, считаются очень умными млекопитающими. Ну я и предположил, что в этом мире, с его телепатией высших животных - мамонты, возможно тоже, обладают похожими склонностями. И как видишь - не ошибся. Звери, это не люди - с ними всегда, можно договориться, - сумрачно пошутил доцент.
  
  Следующие четыре часа пути, прошли довольно спокойно и к полудню, путешественники достигли небольшой реки. Здесь люди устроили небольшой привал, пообедав в сухомятку. Охотники перекусили пеммиканом и сушеным мясом, а земляне открыли пару банок тушенки. Волки, еще по дороге, поймали себе несколько местных сусликов.
  Мамонты, протрубив на прощание, развернулись и ушли назад, в свои степи. Глядя им вслед, Камилла с облегчением выдохнула:
  - Конечно, идти с такими могучими защитниками, относительно безопасно, хоть и напряжно. Но вот идущие от них запахи - переносить сложно. Да и чувствуешь себя в их 'обществе' - не слишком комфортно.
  Андрей только улыбнулся в ответ, на эти слова спутницы, внимательно посматривая на сидевших немного в стороне туземцев. Те, держались довольно настороженно, бросая опасливые взгляды на своих 'союзников'.
  Наконец Биллегури, подошла к землянам и странно поглядывая на украинца, негромко произнесла:
  - Сейчас перейдем эту протоку вброд и двинемся в сторону заката. До стоянки племени, осталось идти, около четверти дневного перехода. Но этот кусок прерии очень опасен - поскольку здесь неподалеку, за южной рекой владения йилан. И рептилии нередко, делают сюда вылазки. Будем надеяться - что нам удастся, спокойно пройти оставшуюся дорогу.
  Но им не повезло. Где-то через час пути, взойдя на очередной холм и оглядевшись, люди заметили на юге, какую-то активность. Когда Бондарь и Тайлер, как следует рассмотрели в бинокли, непонятную пыль и движуху на южном направлении - Андрей жестко выругался. Оттуда надвигалась, организованная облава ящеров. Причем, создавалось впечатление, что это не 'дежурная' охотничья вылазка разумных рептилий, а отлично скоординированное движение больших подразделений ящеров, упорно идущих к какой-то определенной цели. С воздуха, их прикрывали разведчики и наблюдатели - различные птеродактили и птерозавры.
  'Уж не по нашу ли душу? Неужели мрази-дарнийцы навели?', - промелькнула тревожная мысль у Камиллы.
  Девушка, переглянулась со своим спутником и поняла, что ее догадка, скорее всего верна. Разумные рептилии, не трогали местных степных животных, а явно четко двигались в сторону людей, хотя еще и не могли их видеть. Впрочем, крылатые ящеры, вскоре уже кружили над головой путешественников. После этого, движение йилан - резко ускорилось.
  Кромы в смятении, указывали руками, на живую темную полосу, быстро надвигавшуюся на людей.
  - Надо бежать к лесу! - громко прокричала Белогурочка землянам. - Возможно кто-то и сумеет уйти! Нам нужно обязательно успеть, предупредить племя о вторжении и вывести сородичей из-под удара!
  Охотники, уже сбрасывали с плеч свои походные мешки, готовясь к скоростному марш-броску. Глядя на них, украинец только покачал головой - шансов выскользнуть из облавной петли ящеров, на его взгляд, ни у кого не было. Конечно, тренированные воины, могли бежать хоть целый день - но уйти от мчащегося тиранозавра или мегалозавра - вряд ли смогли бы. Отличная организация преследования, наличие летающих наблюдателей-загонщиков, массированность облавы... - не оставляли в этом никаких сомнений.
  Андрей посмотрел в сторону тайги - темная полоса пущи, была едва видимой и казалась очень далекой. 'Километров 10-12 будет', - подумал парень. - 'Да еще по пересеченной местности, с грузом на плечах - часа три добираться придется. Если бросим все и побежим налегке - может за час и уложимся. Если, конечно, ни на кого из зверей не нарвемся и не выдохнемся раньше. Впрочем, все одно не успеем - рептилии нас догонят гораздо раньше'. Вдруг, сильный порыв горячего ветра, дунул в лицо Бондаря и натолкнул его на спасительную мысль.
  - Мы остановим погоню огнем! - резко воскликнул он. - Степь уже достаточно сухая, а ветер - как раз нам на руку.
  Мужчина быстро достал зажигалку и взяв из своего рюкзака промасленную тряпку для чистки автомата, обернул ею копье, одного из погибших охотников. Накрутил туда еще пучок травы и подпалил этот импровизированный факел. Затем, стал им поджигать прерию перед собой.
  - Ну чего встали?! Разойдитесь пошире и делайте как я! - крикнул он остальным спутникам...
  Биллегури обернулась - бросив последний взгляд на пылающую равнину. Оранжевое море, разливалось все дальше на юг. Клубы дыма и пламени, раздуваемые ветром, быстро перемещались в направлении преследующих людей рептилий. А беглецы, прикрывшись стеной огня, уходили на северо-запад, к спасительному лесу...
  
  Главный лагерь армии вторжения, возбужденно гудел. Недавно в ставку, вернулись отряды воинов, которые уходили, чтобы внезапными и синхронными ударами, уничтожить летние стойбища, разбросанных по огромной долине племен кромов.
  Стоянка орды, находилась возле реки, где у песчаной косы, теснилось несколько сотен различных плавательных средств. Сам табор, состоящий из многочисленных кожаных чумов, был окружен кибитками с полутораметровыми колесами из цельных кусков дерева. Неподалеку на выгоне, пастухи выпасали сотни быков. Стойбище охранялось многочисленными патрулями и дозорами бойцов.
  Вонь отбросов большого лагеря - чувствовалась уже издали. Хотя в нем самом - отходов было мало. Весь мусор и нечистоты, выносились за пределы стана. Такова была воля великого Темира. Вождь союза племен, любил порядок в лагере, но не интересовался тем, что было за его пределами. Несмотря на кажущийся хаос - на самом деле, везде поддерживалась достаточно твердая дисциплина. Юрты баргов, вигвамы кроу и яранги зергов - располагались четкими концентрическими кругами. А в центре становища, увенчанный изукрашенным бунчуком, возвышался самый большой и пышный шатер, явно принадлежавший вождю похода. Его постоянно стерегли, три кольца суровых воинов, облаченных в кожаные доспехи и с крепкими щитами в руках - копьеносцы, секироносцы и мечники. Их остро отточенное оружие, сверкало редким и дорогим металлом - начищенным железом или бронзой. Это была, элитная часть гвардии повелителя.
  Между тем, двое людей, миновали все три кордона охраны и прошли в просторное типи джиганхира. Одетые в кожаные штаны, короткие мягкие сапожки, широкие пояса и меховые безрукавки, они, однако, не имели при себе никакого оружия. Войдя в помещение, посетители увидели, сидящего в центре, на покрытом шкурой тигра помосте, уже немолодого, но еще довольно крепкого человека. Лет сорока пяти на вид, с уже седыми волосами, которые стягивал на голове золотой обруч. На его желтоватом, с резкими чертами лице, сразу бросался в глаза ястребиный нос. Одетый, в вышитую цветными нитками тунику знатного барга, в накидке из меха барса на плечах, он впился пронзительным взглядом своих узких черных глаз, в пришедших к нему гостей. Рядом с сидящим вождем, стоял огромный воин-великан, державший в своих больших руках, здоровенную стальную секиру.
  - Каковы успехи наших отрядов? - после продолжительной паузы, давая вошедшим возможность проникнуться священным трепетом, неброско поинтересовался громадный воин, находившийся справа от владыки. - Говори ты, Санжар.
  Один из 'посетителей', выйдя вперед, преклонил колено и поднял голову.
  - Пять из десяти племен кромов - уничтожены, о Великий, - почтительно опустив голову и не поднимая глаз, проговорил он. - Мало кто смог убежать - мы убили почти всех. Захватили их скот, запасы продовольствия, лодки, пленников, железное оружие, инструменты... Наши потери, оказались незначительными.
  - Почему не удалось, покончить со всеми племенами кромов? - снова задал жесткий вопрос, приближенный владыки. - Теперь, отвечай ты Шамшир.
  Второй, из пришедших в шатер мужчин, упал на колено и четко произнес:
  - Остальных похоже, успели предупредить. И они в спешке, покинули свои становища. Мы, конечно, преследовали беглецов. У двух из пяти уцелевших родов - наши воины сумели отбить скот. Но все же, оставшиеся кромы, смогли удрать к себе на плоскогорье и там объединиться.
  - Вы не выполнили приказ джиганхира! - яростно гаркнул гигант. - Теперь нам придется, ввязываться в кровавую битву с врагом, сражающимся на своей земле и которому некуда отступать!
  После этих страшных слов, наступила мучительная пауза.
  - Оставь, Джанго, - внезапно прозвучал холодный голос владыки. - Их вины, в произошедшем нет. Воины сделали, что смогли. На войне и в бою, никакие замыслы полностью, никогда не срабатывают. Всякое может случиться. Общий итог для нас - весьма неплох. Главного мы достигли. Наши противники, теперь сильно ослаблены и вытеснены на плоскогорье. В любом случае - желание изгнать захватчиков, либо голод и бескормица, вскоре вынудят кромов спуститься на равнину и дать сражение. А здесь в долине, обессиленного и уполовиненного врага, мы быстро разгромим.
  Вождь остановил свой тяжелый взгляд, на преклоненных перед ним подчиненных и едко поинтересовался:
  - Как наши 'союзники' - зерги и кроу, восприняли эти победы, над своими извечными недругами?
  - Они недовольны, о Великий, - тихо проговорил Санжар. - Ведь в этих удачных боях, в основном брали участие наши воины. И большая часть богатой добычи - попала именно к нам. Союзники, почти ничего не получили. Даже удовлетворить свое ненасытное желание мести - не смогли.
  Неожиданно в шатре, раздался резкий хохот - повелитель довольно смеялся.
  - Передайте вождям зергов и кроу, что в предстоящей битве - их воины, будут находиться впереди всей орды. В самом центре и на острие сражения. И вполне смогут, утолить кипящую жажду крови и показать всем свою храбрость. И конечно же, после победы, они получат большую добычу и хорошие охотничьи угодья. А также - половину доли, в торговле с небесными посланниками.
  - Не слишком ли много, мы обещаем, нашим временным пособникам? - недовольно скривился силач Джанго.
  - Нет, мой брат, - мрачно усмехнулся Темир. - После будущей страшной битвы, где кромы, естественно, будут сражаться до конца, силы зергов и кроу, окажутся подорванными. Ведь мы их бросим, прямо в мясорубку. У них потом, останется мало воинов. И затем, мы сможем успешно, диктовать бывшим 'союзникам' свою волю. Они реально, окажутся в нашей зависимости. И все эти обещания - можно будет позабыть.
  Сидящая рядом старуха, тоже улыбнулась и прокаркала:
  - Мой сын - истинно мудрый правитель. Однако скажи: как ты собираешься поступить с пленниками?
  Темир вновь, обратил свой взор, на стоящих перед ним воинов.
  - Много кромов, удалось захватить живыми?
  Шамшир поднял глаза на повелителя и лихорадочно вспоминая необходимые сведения, тихо ответил:
  - Воинов взяли мало - всего восемь рук. А вот женщин и детей - много. Несколько сотен рук. Правда от стариков и младенцев, избавились сразу, - жестоко улыбнулся он. - Ну и почти всех ихних баб, наши бойцы, уже использовали по назначению. Не все из них, это пережили. Конечно, нескольких самых красивых, мы привезли нетронутыми своему вождю, - он почтительно склонил голову, перед повелителем.
  - Ну так что же, ты будешь делать, с пленными кромами, сын? - опять хитро спросила мать.
  Тот, размышляя, негромко распорядился:
  - Всех женщин, нужно сделать бесплодными. Ты поняла Альва? - требовательно посмотрел он на мать. - И еще, - он бросил каменный взгляд на своего брата-гиганта. - Вдобавок, необходимо изуродовать их лица, прижигая огнем. Потом еще, обязательно подрезать сухожилия ног. После этого, рабыни станут для нас, относительно безопасными.
  - Не понимаю - зачем ты лишаешь наших воинов, возможности и в дальнейшем, наслаждаться красотой этих пленниц, - недоуменно спросил Джанго. - Тем более, что у кромов, очень красивые женщины, а обладать теми, кто раньше смотрел на тебя свысока - что может быть, более сладостным, чем такая месть?
  Альва вновь, пренебрежительно рассмеялась, снисходительно посмотрев, на своего младшего сына.
  - Ты не понял мудрости, своего старшего брата, Джанго. Он рассудил верно. Немало наших сородичей, могут влюбится в этих коварных красавиц, а если у них появятся еще и дети - то у многих соплеменников, сердце растает как кусок льда на солнце. И они станут привечать ублюдков. А это - прямой путь к расколу, распрям, междоусобицам и гибели нашего народа.
  На некоторое время, в шатре наступило молчание. Затем Санжар, осмелился уточнить у владыки, судьбу других пленных кромов.
  - Как поступать с остальными рабами, о Великий?
  - Юношей, подростков и малышей - принесем в жертву, богу меча Таргитаю. Вырежем их сердца. А мальчиков от семи до десяти весен - необходимо кастрировать и ослепить. Нам будет нужно много рабов, что сбивать масло, делать сыр, мять и скоблить шкуры, доить скот, убирать нечистоты, ставить шатры... - последовал беспощадный ответ. - Девочек же, прямо сейчас, отдайте нашим союзникам. Не сомневаюсь, что целая орда огромных черных зергов и здоровенных свирепых кроу - за несколько ночей, изнасилует их всех до смерти.
  - А уцелевших мужчин-кромов тоже казнить? - спросил Шамшир. - Это совершенно неукротимые люди. Они никогда, не станут рабами.
  - Ты слишком горяч и молод, Шамшир, - снисходительно проговорил хан. - Врага нужно карать тем, чего он больше всего тщится избежать и боится. Именно рабами, мы их и сделаем.
  - Но это слишком опасно, - предостерег брата Джанго. - Даже будучи слепыми, хромыми и в колодках, эти твари, могут кого-то прибить, задушить или поджечь лагерь.
  Джиганхир с хищной улыбкой, переглянулся со своей матерью.
  - Мы сделаем из них манкуртов - и это будут, идеальные рабы! - по волчьему оскалился, дьявольски блеснув глазами Темир.
  - Клянусь небом, ты прав брат! Проклятые кромы, которые всегда смотрели на нас свысока, брали наших соплеменников в неволю и приносили из них жертвы - наконец получат сполна! - бешено вращая белками глаз и тяжело дыша, неистово воскликнул Джанго.
  - Да будет так! Идите и выполните волю владыки! - коротко бросила Альва воинам.
  
  - Ну как тебе, главное стойбище кромов? - с улыбкой спросил Андрей Камиллу.
  Девушка оглядела многолюдное становище. Здесь сейчас, пребывало целых пять племен - около четырех тысяч человек, все уцелевшие люди из народа кромов. Небольшое лесистое плоскогорье, с компактными участками лугов, было окружено высокими горами. В центре, тут находилось крупное озеро.
  Местные аборигены, давно и прочно обустроились на этом плато. В скалах виднелись, весьма благоустроенные пещеры. Рядом были, укрепленные бревнами землянки и загоны для скота. А в середине водоема, вообще - располагался настоящий поселок на сваях. Оттуда к берегу, вели деревянные мостки, а у причала - теснилась масса выдолбленных и выжженных лодок или множество каное из коры. На берегу, были заметны, сушившиеся рыболовные сети и верши.
  Большинство встречавшихся кромов, носили одежду из грубых тканей. Пользовались глиняной посудой. Выпасали яков, коров, овец и коз. Разводили домашнюю птицу и кроликов. Повсюду был слышен лай прирученных псов.
  - Да, пожалуй, не плохо, - кивнула Тайлер в ответ. - Я признаться, думала, что все здесь будет, гораздо примитивнее. Полагаю, они тут вполне, смогут отбиться от агрессии южных варваров и автономно себе существовать. Стоит перекрыть узкий проход в ущелье, своими бойцами и обвалами - и надежная защита будет обеспечена.
  - Нет, - жестко сказал Бондарь. - Здесь кромы, обречены на скорую гибель. Ты просто, не присмотрелась вокруг как следует. Это плоскогорье, не сможет прокормить, несколько тысяч собравшихся тут людей и их домашних животных - банально не хватит ресурсов. Подходящих участков для земледелия, тут совсем нет. Выгонов для скота - в обрез. Лес редкий и давно, практически полностью, вычищенный от живности. Даже рыба в озере - не спасет. Ее тут тоже - не так и много. Кромов кормит цветущая и плодородная долина. Туземцы летом, широко расселяются по ней - и занимаются скотоводством, земледелием, лесными и речными промыслами. И самое важное, в низине, кочуют олени-карибу - основной источник питания и шкур для аборигенов. А здесь, на плато, находится только главная стоянка верховного рода кромов. Плюс - священное месторождение ксилла. Ну и зимой сюда, перебирается их ключевое племя.
  - Тогда им, придется спускаться вниз и сражаться с ордой, - нахмурилась канадка. - Даже если кромы, здесь отобьются от врагов, тут они выжить не смогут. Вряд ли подлые дарнийцы, в такой ситуации, станут всерьез спасать своих 'подопечных'.
  - На самом деле, положение у наших союзников, выглядит еще более трагичным, - мрачно проговорил украинец. - Дела у них обстоят - хуже некуда. Как говорится - беда не приходит одна. Инопланетяне, торговать или помогать им - больше совсем не будут. Дарнийцы уходят из этих мест.
  - Почему? - удивленно спросила девушка. - Не хотят влезать в местные разборки?
  - Да нет, - поморщился доцент. - Все гораздо проще - месторождения ксилла, здесь почти уже выработаны. Так что им, нет никакого резона - тут дальше оставаться. Я тут поспрашивал у местных и узнал, что звуки добычи на протяжении последних лет, слышались в горах все реже. Как и неуклонно, уменьшался ручеек товаров, от 'небесных посланников'. А недавно, там все окончательно затихло и 'звездные люди', сообщили здешним 'видящим', что они покидают эти земли. Так что на поддержку и железо от дарнийцев, в настоящем и будущем - кромы могут больше не рассчитывать...
  Землян поселили, в одной из саманных соломенных хижин, в поселке на сваях. Здесь было чисто и сухо. Правда, практически никакой мебели, тут не было. Если, конечно, не считать пары соломенных матрасов.
  Андрей беседовал с Камиллой, стоя на деревянном помосте и наслаждаясь красивыми видами озёрных красот.
  - Сегодня вечером, состоится совет вождей, уцелевших пяти племен народа кромов, - спустя некоторое время, задумчиво проговорил он. - Меня тоже на него пригласили, как представителя от союзников, - саркастически улыбнулся украинец.
  - И что там станут обсуждать? - полюбопытствовала Тайлер.
  Бондарь пожал плечами и не скрывая черного юмора, едко заметил:
  - Как всегда, будут решать - кто виноват и что делать.
  Канадка, вопросительно взглянула на товарища и тот, отвечая на невысказанный вопрос, покачал головой:
  - У кромов нет выбора - придется спускаться с плоскогорья и давать сражение. Отсиживаться здесь - бессмысленно. Сюда враги, если и полезут, то быстро обломаются и сядут в осаду. И тогда, нашим союзникам - тут точно, не пережить будущую зиму.
  - Думаешь, кромы обречены? - взволнованно поинтересовалась Камилла.
  - Если не случится чего-нибудь экстраординарного - ну вроде гибели верховного вождя орды или нежданных распрей между кроу, зергами и баргами - то кромы, без сомнения погибнут.
  - Но у наших союзников, лучше оружие и больше железа на нем. Они сражаются на своей земле, хорошо знают местность и будут драться до конца... - неуверенно заметила девушка. - Полагаю, несмотря на гораздо меньшую численность воинов, кромы вполне, могут победить врага в предстоящей битве.
  - Далеко не факт, - покачал головой парень. - На равнине противник, может эффективно использовать, свое количественное превосходство в бойцах. А то, что у кромов, больше металлического оружия чем у варваров - в открытом и хаотичном сражении, не сильно им поможет. Кроме того, у врага умное, жесткое и централизованное командование, а у наших союзников - военная демократия. Отец Биллегури, конечно, главный вождь, но он - лишь первый, среди равных.
  Доцент ненадолго прервался, угрюмо вздохнул и продолжил:
  - Впрочем, даже если кромам и удастся победить в будущей битве - это мало что изменит, в их трагичной судьбе. Поскольку, такой тактический успех, скорее всего окажется пирровым. Они потеряют большую часть мужчин, а врагов, останется ещё очень много. И в следующем сражении, кромов неминуемо разгромят или опять загонят на бесплодное плоскогорье.
  - А если варвары после поражения, сразу не решаться на новый бой? Или у них, начнутся распри? - запальчиво воскликнула студентка.
  - Вряд ли, - покачал головой Андрей. - Похоже вождь этой орды, далеко не дурак и просчитал подобные последствия. Но даже если противник, не станет ввязываться в новую схватку - боюсь для кромов, ситуация не улучшиться. Тогда неизбежно, начнется взаимная партизанская война. И хотя наши союзники, пока лучше знают здешнюю местность, но недруги многочисленнее и лучше организованы. И в перспективе, в противостоянии на истощение, они гораздо быстрее добьются успеха. А главное - не дадут кромам охотиться на оленей-карибу. Значит, будущий голод - нашим союзникам обеспечен. А это - хотя и отсроченная, однако гарантированная смерть.
  - Но может, потерпев поражение, противник вообще уйдет? - упрямо возразила Камилла.
  - Маловероятно, - горько улыбнулся украинец. - Руководство у агрессоров, явно не такое наивное. Кроме того, это далеко не просто военный поход кроу, зергов и баргов - а настоящее переселение племен. Местные 'видящие', недавно сообщили, что вслед за ордой, движутся огромные караваны со скотом, скарбом, семьями... Так что никуда, варвары не уйдут. В общем, стратегически - кромы обречены. Разве что в орде, неожиданно погибнет главный вождь и начнется раскол. Или вспыхнет, какая-нибудь чума. Впрочем, как я уже и говорил ранее, даже выиграть предстоящее сражение - шансы у кромов, достаточно призрачные.
  - Может ты на совете, подскажешь им что-нибудь дельное? Да и мы, можем серьезно помочь кромам в бою! - темпераментно высказалась коллега.
  Бондарь, только пожал плечами:
  - Свое мнение, я им естественно представлю. Но права голосовать на Совете - я не имею. Что касается военной помощи - выручить их немного, мы конечно можем. Но наши возможности, довольно ограничены. Хотя переломить ход битвы, пожалуй, можно попробовать. Однако для этого, необходимо, чтобы Совет, принял мой план сражения. Посмотрим. Конечно, в идеале - было бы неплохо, завалить главного вождя орды. Тогда победа, действительно, будет полной. Но сомневаюсь, что лидер завоевателей, выйдет вперед и поведет в атаку, своих соплеменников. И таким образом, станет рисковать и подставляться. Хотя для варваров, подобное поведение совершенно типично, однако здесь, явно, не тот случай.
  - И что будем делать? - напряжённо спросила канадка.
  Андрей, испытующе взглянул на девушку и спокойно завершил свою речь:
  - Если удастся победить в битве - то кромы, получат небольшую передышку. Хотя стратегически, они все равно, почти обречены. Но мы, воспользуемся этой победой и попробуем прорваться к реке на запад. Потом, как и собирались, поплывем по Рейе, двигаясь дальше по нашему маршруту. Ну а если кромы, проиграют сражение - отойдем с ними снова на плоскогорье, а оттуда - нам придется плыть по реке мертвых, сквозь гору Мрака. Это гораздо более страшный путь - но боюсь тогда, у нас уже, не останется другого выхода.
  
  - Ты рассказала мне не все, ученица, - укоризненно качая головой, с лукавой улыбкой, проговорила Валгунта.
  Мудрая велга, внимательно посмотрела на Биллегури и та, не выдержав пронизывающего взгляда "видящей", сильно покраснев, опустила голову.
  - Тебе понравился пригожий чужеземец, - утвердительно произнесла наставница. - Ты даже готова забыть, об интересах и чести своего народа, ради него.
  - Но ведь он храбрый, умный и сильный вождь! И к тому же, тоже "видящий" - брачный союз с ним, будет очень выгоден кромам! - смущённо склонив голову, едва слышно прошептала девушка. - Он победил отарков и спас меня, сжег в степи рептилий-йилан, заключил союз с мамонтами. Только благодаря ему, мы смогли пройти страшную прерию, пробиться сквозь ее хищников и предупредить кромов о вторжении варваров.
  Валгунта долго молчала, застывшим взглядом, грустно смотря на пляшущие в очаге языки пламени. Затем, тяжело вздохнув, повернула голову к своей воспитаннице.
  - Освободи свое сердце, от чувства к этому человеку, - наконец печально сказала она. - Чужеземец действительно очень мудр, отважен и благороден. Уже сейчас, многие кромы восхищаются или завидуют его славе. И он сильный "видящий" - это правда. Землянин, может спасти и свой мир, и наш народ. У него высокое предназначение. Но ни одну женщину, он никогда, не сделает счастливой.
  - Что ты имеешь ввиду, мать племен? - находясь в недоумении, несмело попыталась уточнить Биллегури. - Я не понимаю тебя.
  Седая старуха, достала мешочек и вытащила оттуда, небольшие костяшки, покрытые странными знаками. Потом, не глядя, бросила их на резную дощечку. Посмотрев на выпавшие символы, она хмуро покачала головой:
  - Да... Священные руны не лгут. Они лишь подтверждают то, что я увидела, едва взглянув на пришельца.
  Валгунта ненадолго умолкла, уйдя мыслями в себя. Девушка, не решалась ее беспокоить. Наконец шаманка, подняла глаза и обращаясь к ученице, негромко сказала:
  - Позови ко мне чужеземку. Ей тоже, предназначены мои слова...
  
  Камилла сидела в хижине и с любовью смотрела на спящего Андрея. Сейчас, ей не было никакой нужды скрывать свои чувства. Вымотавшийся за последние дни мужчина, незаметно для себя уснул.
  Девушка размышляла о своей жизни. Ей было всего 22 года, но целеустремленности и самостоятельности, Тайлер было не занимать. Матери у нее не было - эта женщина, сразу бросила их с отцом. Именно он, воспитывал девочку с самого детства. Тренировал волю и тело дочки. Обучал необходимым навыкам. Прививал интерес к спорту, охоте, походам в лесах. Среди сверстниц, Камилла выделялась не только красотой и силой, но и умением постоять за себя. Она привыкла, почти во всем быть лидером. В школе училась отлично, первенствовала в спорте и вообще была там, одной из самых популярных девушек. Лет до 15, отец для Камиллы, оставался примером и образцом для подражания.
  Но постепенно, девушка взрослела, а в колледже - ее интересы и приоритеты, в корне изменились. В большом городе - жизнь была куда сложнее, а возможностей и перспектив - намного больше. Тайлер поставила себе целью, сделать блестящую карьеру, стать классным и затребованным профессионалом. Она старательно изучала право, налаживала деловые связи, активно вращалась в студенческой среде, энергично впитывая и живо воспринимая 'современные общественные ценности'. Вскоре ее идеалом, стали совершенно другие люди. Добившиеся весомого жизненного успеха, культурные, прекрасно образованные, материально обеспеченные, занимающие высокое социальное положение. Детские привязанности, остались в прошлом, как и авторитет ретрограда-отца.
  Серьезных отношений, у Камиллы пока ни с кем не было. К парням, она относилась свысока и несколько пренебрежительно. Они влюблялись в нее, а она иногда, позволяла себе позабавиться. Чувство собственного превосходства, феминистические веяния, желание сперва сделать карьеру - не способствовали налаживанию личной жизни и романам, у такой организованной и целеустремленной девушки.
  Но после трагедии в школе, где она фактически погибла - все изменилось. Экстремальная ситуация, обнажила характеры землян, проявила их глубинные качества. В 'магазине', а потом и в походе, Камилла увидела людей, совсем с другой стороны. В упорядоченном и зарегулированном мире, важны были консьюмеризм и конформизм, однако здесь - это 'не прокатывало'. Защита государства и общества - отсутствовали. Во главу угла, тут ставился сам человек.
  Камилла разглядела, совсем других людей. Тех, кто сохранил свое человеческое достоинство и других, которые проявили себя не лучшим образом. Причем, зачастую, это не зависело от образования, социального положения или богатства. На украинца, она обратила внимание сразу, еще при первой встрече землян, а потом и во время общения с Галактосом. Этот человек, из какой-то малоизвестной страны, выделялся своим спокойствием, уверенностью и независимостью суждений. Он резко отличался своим поведением, взглядами и манерой держаться, от других невольных "участников миссии". Это заинтересовало и привлекло девушку.
  В походе, этот необычный мужчина, стал лидером "белых" и фактически спас их. Несомненно, хорошо образованный и благородный, он явно отличался нестандартным умом. Камилла впервые, по-настоящему влюбилась. Новое чувство, полностью захватило ее. Даже некоторая отстранённость Эндрю, интриговала. И Тайлер теперь, хотела быть, постоянно рядом с ним. Добиться уважения и любви этого человека. Наличие у избранника, на Земле семьи - не смущало целеустремлённую девушку. К тому же, она уже знала, что у мужчины, личная жизнь там не сложилась. А главное - вернуться на родную планету, никому было невозможно. Путь домой, для всех был закрыт.
  Жестокое потрясение, канадка испытала в Комфорт-тауне, когда увидела, как с ней поступил Бондарь при переправе через пропасть. Мерзавец просто цинично использовал ее! Легко и походя, растоптал человеческое достоинство! Публичное унижение и невыносимая обида - с головой захлестнули девушку. Страшно разочаровавшись, она дала себе зарок, навсегда "разорвать с негодяем", постаравшись при этом, как можно сильнее уязвить украинца.
  Но настоящие чувства, подавить и обмануть невозможно. Кроме того, дальнейшие события, окончательно перевернули ее представления о людях. Только Эндрю, на равных боролся с дарнийцами и только с ним, они реально считались. А главное - он оказался единственным из землян, кто решил идти дальше, до конца...
  Проведя бессонную ночь, девушка поняла, что это сильнее ее и приняла, самое важное решение в своей жизни... Дальнейшее совместное путешествие, несмотря на смертельные опасности, радовало Камиллу. Ей казалось, что они с Эндрю, становятся все ближе.
  Первое охлаждение, со стороны Бондаря, она почувствовала после невинной шутки, над спесивой и неблагодарной туземкой. Благодаря ксиллу, Тайлер очень остро и четко, ощущала все изменения. Канадка в смятении, не могла понять, чем это вызвано! Тем более, она отлично видела, что никакой "любви" у Эндрю, к этой малолетке - нет и в помине. Хотя сама дикарка, явно была неравнодушна к землянину. Боль и ревность, терзали Камиллу...
  
  Ее размышления прервала, неожиданно появившаяся Белогурочка.
  - Мудрая Валгунта, хочет тебя видеть, пойдем скорей, - коротко сообщила туземка.
  - А кто это? - удивленно спросила Тайлер.
  - 'Видящая мать' народа кромов. Моя наставница, - промолвила дочь вождя.
  - И зачем я ей понадобилась? - попыталась узнать землянка.
  - Она хочет тебе, что-то сказать, - туманно ответила аборигенка.
   Камилла бросила неуверенный взгляд, на спящего Андрея и с сомнением, посмотрела на дикарку.
  Биллегури, настойчиво и нетерпеливо произнесла:
  - Не бойся - у нас вам, ничего не грозит. И своего друга, будить не нужно - пусть отдыхает. Ты скоро вернешься. А сейчас, идем быстрее - велга не любит ждать попусту...
  Зайдя в стоящую на отшибе хижину, в колеблющемся и неверном свете огня, Тайлер с трудом рассмотрела, какую-то пожилую женщину, одетую в весьма странный наряд. Ее длинное серое платье, было украшено, каким-то мрачным черным орнаментом, перьями и ракушками. На шее, висели ожерелья из зубов и разноцветных камней. Плечи старухи, покрывала накидка из хвостов различных животных. Голову венчал, серебряный обруч в виде змеи. Несмотря на седые волосы, глаза 'видящей', казались очень яркими и молодыми. Хотя их черный цвет - реально внушал страх.
  Старуха, окинула проницательным взглядом, вошедшую девушку и глухо изрекла:
  - Красива, отзывчива, смела и благородна, но ограничена и слишком упряма. И к тому же, строптива, своенравна и горда. О твоей привлекательности, независимости и воинственности, уже вовсю, говорят у костров моего народа. Немало кромов очарованы тобой, но многих ты раздражаешь.
  Шаманка насмешливо хмыкнула и ткнув указательным пальцем в гостью, небрежно бросила:
  - Если помыслы твоего спутника чисты - и он пошел в этот смертельный путь, чтобы спасти свой народ. То ты, находишься здесь, в основном из-за него.
  Тайлер покраснела и раздражённо вскинула подбородок.
  Велга неодобрительно покачала головой, а затем, значительно произнесла:
  - Выслушай меня. И постарайся осознать и принять, то, что я скажу.
  Она сделала небольшую паузу, а потом веско, продолжила свою речь:
  - Я не знаю, что произошло с твоим земляком в вашем мире. Но у него, будто выжжена часть души. Она просто мертва. И оживить ее и растопить этот лёд - боюсь ни время, ни какая-либо женщина, не смогут никогда.
  - Что это значит? - нервно облизав пересохшие губы, взволнованно воскликнула Камилла.
  Биллегури в свою очередь, тоже подняла глаза и тихо спросила наставницу:
  - Неужели, ему не нужны женщины? Однако я, ничего подобного не ощутила. Чужеземец абсолютно нормален, в этом отношении.
  Едва заметная скорбная улыбка, тронула губы 'Видящей', и она печально покачала головой:
  - Он будет встречаться с женщинами, лишь для удовлетворения потребностей тела, но свое сердце, больше не откроет никому и никогда.
  - Но почему? Разве Эндрю, боится или презирает женщин? Но ведь я же вижу и чувствую, что это вовсе не так! Он очень порядочный и умный мужчина. И абсолютно здоров физически и психически, - эмоционально возразила землянка.
  Каркающий смех колдуньи, был ответом на эти слова.
  - Вы ещё молоды и многого не понимаете. Поверьте, лучше бы ваш избранник ненавидел. От ненависти до любви - всего шаг. Здесь же для вас, все обстоит гораздо хуже.
  Она окинула мрачным взглядом, своих собеседниц и нехотя объяснила:
  - У него, это даже не равнодушие. Ничего оскорбительного и в помине нет. Напротив, он к нам относиться, даже в чем-то доброжелательно, просто всегда, будет учитывать женские особенности. Может уважать девушек как людей, за профессиональные и человеческие качества. Быть надёжным другом и товарищем. Но этот мужчина, больше совсем не верит женщинам. И никаких близких сердечных отношений - никогда уже не допустит.
  После этих суровых слов, в хижине наступила угрюмая тишина. Лишь потрескивание дров в очаге и дрожащие тени на стенах, от трепещущих лепестков огня, нарушали воцарившееся молчание.
  Отблески пламени, отражались на резком, словно высеченном из камня, лице ведуньи.
  - Я вам сказала, это не только для того, чтобы избавить от ненужных терзаний и удержать вас, от необдуманных действий, - скрипучим голосом, вдруг заговорила дальше Валгунта. - Самое важное - состоит в другом. И касается, прежде всего, судьбы наших народов.
  Она вновь, вонзила взгляд своих черных глаз в Камиллу и жёстко пророкотала:
  - Надеюсь, я посеяла в твоей душе, определенные сомнения и ты поняла, несбыточность своих сердечных замыслов? Думаю теперь, тебе будет легче сделать то, что спасет оба наши народа?
  - Что вы имеете ввиду? - хрипло проговорила, ещё до конца не опомнившаяся канадка.
  - Ты должна, как можно скорее, уйти от нас. Покинуть своего спутника и вернуться к небесным посланникам. Он тебя хорошо поймет. Здесь рядом, на наших священных землях, где добывали ксилл, еще пока находится их стойбище. Для кромов, это место табу - но не для вас. Иди туда - и звёздные пришельцы, заберут тебя. Я знаю, что это вполне осуществимо, - с твердой интонацией и не терпящим возражения тоном, сказала колдунья.
  - Зачем мне это делать? - возбуждённо вскинулась девушка.
  Валгунта с жалостью посмотрела на Камиллу и грустно произнесла:
  - Если останешься, то вскоре именно ты - совершишь роковой поступок. И невольно погубишь, и кромов, и свою Землю, и своего друга, и себя.
  - Это полный бред! Я никогда не совершу такой подлости! Не нужно считать меня сволочью! Вы просто сумасшедшая! - в негодовании вскричала Тайлер. - Почему я, должна вам верить? В эту дикость, язычество и примитивное шаманство? Вы это все специально выдумали, чтобы запугать и убрать меня от Эндрю? Для своей воспитанницы стараетесь? - возмущённо воскликнула разозленная Камилла и выбежала прочь из хижины.
  - Ты уверена в том, что "увидела", - с сомнением спросила Биллегури у Матери племен. - Чужеземка, хоть и вздорная, но все же прямая, добрая и храбрая девушка.
  Валгунта горько улыбнулась в ответ:
  - Иногда, недалёкое благородство, простодушная искренность и честная ограниченность, бывают во сто крат хуже лицемерия и коварства. Поставь сейчас, к примеру, руководить кромами, вместо твоего интригана-отца, неподкупного и принципиального лидера - и раскол среди вождей, а соответственно и смерть народа - станут неизбежны.
  - И что будет дальше? - после продолжительного молчания, задала тревожный вопрос ученица. - Чужеземка не уйдет и наша гибель, теперь неотвратима?
  Наставница, пожав плечами, лишь неопределенно качнула головой:
  - На перекрестках мироздания, возможны различные пути грядущего. Шансы на спасение сильно уменьшились, но они есть. Теперь все, будет зависеть от чужеземца. Ноша этого человека, станет воистину неподъемной. А его спутница, не захотев мне поверить и переступить через себя, уже совершила роковой шаг. Ее страшной судьбе - не позавидуешь. Она не прошла испытания. Но это был ее выбор.
  
  
  

Глава 15. Мужество отчаяния

  
  Биллегури с грустным выражением лица, печально сидела возле священной пещеры Совета. Совещание вождей народа кромов, продолжалось уже дольше, чем горит факел. Девушка ждала знака своей наставницы, чтобы позвать на Совет чужеземца. Пока среди лидеров шли разборки, кипели страсти и взаимные обвинения в случившемся - приглашать туда союзника не стали. Никто не хотел выносить ссор из избы.
  На совещании десяти племен народа кромов, присутствовали лишь шесть их предводителей и "Видящая мать". Был там и жених Биллегури Хуман. Однако его род, представлял отец, а сын, мог конечно, сказать свое слово, но не влиял на решения Совета. Четырех вождей, не было вообще - они вместе со своими племенами, были практически полностью, истреблены варварами. А шестой вождь Арвар, хотя и потерял почти всех своих родичей, но израненный, все же сумел, вместе с сотней соплеменников, прорваться на плоскогорье. И хотя его племя, фактически перестало существовать, формально он имел право голоса на Совете.
  Девушка в тревоге не находила себе места, ее терзали угрюмые мысли, а чувства были в полном смятении. Причем к своему стыду, судьба кромов, сейчас намного меньше занимала дочь вождя. Она гораздо сильнее переживала, по поводу слов велги о чужеземце. Биллегури, никак не могла выкинуть из сердца непонятную страсть...
  Ее мрачные размышления были прерваны, появлением наставницы.
  - Зови чужеземца, - кратко произнесла Валгунта. - И сама, зайдешь вместе с ним - будешь переводить. Мне это делать, будет неудобно и невместно...
  Когда они вошли в зал Совета, Биллегури с волнением огляделась - для нее, это была большая честь. Огромная пещера, была расписана рисунками и странными знаками, в которых излагалась история кромов. Немного поодаль, виднелась усыпальница, самых выдающихся вождей и "видящих" ее народа. Сидящие за огромным каменным столом, все они выглядели как живые и немигающим взглядом, взирали на потомков. Громадные сталактиты и сталагмиты, своеобразными колонами, будто поддерживали каменные своды. Соляные капли с потолка, постоянно падали вниз, на тела предков - и таким образом, бальзамировали их. Сам зал, освещался чадящими факелами. А в его центре, горел неугасаемый огонь кромов. По преданию, он не гас - уже в течении многих поколений, символизируя биение жизни народа. У северо-восточной стены, находился сияющий алтарь и мерцал священный источник...
  Охватив трепетным взглядом эту картину, девушка сосредоточила свое внимание на вождях, которые разместились вокруг очага, на покрытых мягкими шкурами валунах. Десять огромных камней, с тотемами племен народа - стояли вокруг костра. Шесть из них были заняты, сидящими предводителями, а четыре пустовали. Вожди этих племен погибли. Возле одного из мест, стоял Хуман, находившийся рядом с отцом. Занимавший шестой валун Арвар, род которого, был практически уничтожен, тяжело опирался рукой о камень - ему было, по-видимому, очень тяжело, как от осознания гибели своего племени, так и от терзавшей боли полученной раны. Его голова, была перевязана окровавленной повязкой. На одиннадцатом большом камне, который находился немного поодаль от огня, ближе к священному источнику - сидела Валгунта. Лицо "Видящей", казалось непроницаемым.
  А вот взгляды других присутствующих, скрестившиеся на чужеземце, выражали более противоречивую гамму эмоций. На саму Биллегури, особого внимания никто не обращал. Разве что Хуман, бросил на девушку ревнивый взгляд, от жути которого, ее пробрало и она вздрогнула.
  Сесть землянину, никто не предложил. После тягостной минуты молчания, отец Биллегури наконец встал и поднял руку, обращаясь одновременно к собранию и чужеземцу.
  - Народ кромов, лично я и моя семья, Цанг со своим сыном, - бросил он странный взгляд на отца Хумана. - Благодарны тебе, за спасение дочери и нанесенный урон нашим врагам - отаркам и рептилиям. А также, за то, что с твоей помощью, удалось предупредить племена кромов о вторжении варваров.
  Он окинул, настороженным взором Совет и неспешно продолжил свою речь дальше:
  - Ты предложил нам союз и дружбу - и моя дочь приняла его. Вождь Цанг, подтвердил соглашение. Своими дальнейшими поступками, ты доказал искренность и правдивость этих намерений. И хотя небесные посланники, объявили землян преступниками и даже назначили награду за ваши головы - народ кромов, не нарушит законов гостеприимства, не сломает договор и никогда, его нельзя будет упрекнуть в неблагодарности и вероломстве.
  Он испытующе посмотрел на украинца и тот, услышав перевод Биллегури, невозмутимо ответил:
  - Земляне не сомневались, в благородстве и надежности кромов.
  - Хорошо, - сдержанно проговорил вождь и указав рукой в сторону, дал понять Бондарю, чтобы тот с Белогурочкой отошли к стене.
  Затем, вновь обратившись к Совету, он сказал:
  - Мы довольно потратили времени, на разбор обид и поиски виноватых, в нашем нынешнем тяжелом положении. Пора решать, что нам делать дальше. Как победить страшного врага, который пришел полностью уничтожить и поработить кромов.
  На этот раз, тишина была недолгой.
  - Нужно спуститься в долину и в сражении, разгромить захватчиков! - горячо высказался Хуман. - Это наша земля и отступать нам некуда! Все кромы, будут сражаться как львы!
  Его отец, не слишком одобрительно посмотрел на сына, но промолчал.
  - Мы сможем выставить в предстоящей битве, всего восемь с половиной сотен воинов. Включая стариков и неоперившихся юнцов, - с сомнением покачал головой, вождь западных кромов Залгат. - А объединенные враги - выведут в пять раз больше закаленных и опытных бойцов.
  - Но у нас, гораздо больше металлического оружия, - рассудительно заметил, предводитель восточных кромов Родек. - И мы намного лучше, чем противник, знаем местность.
  - Недруги разгромили пять наших племен - и захватили там немало железного оружия и инструментов. Так что они, уже не слишком уступают нам в этом, - недоверчиво произнес южный лидер Олдар. - К тому же, проклятые зерги, кроу и барги, рвутся не только отомстить кромам, но ими движет также, дикая жажда добычи. Они воображают, что за века торговли с 'межзвездными странниками', у нас тут скопились несметные богатства. А главное - отступать противник, тоже не станет. Как сообщили 'видящие' - враги сюда переселяются со всеми своими семьями, потому что с юга, их поджимают засуха и ящеры.
  - А разве у нас есть выбор? - морщась от боли ран, бросил Арвар. - Отсиживаться здесь в осаде - бессмысленно. Это просто отсроченная смерть, от голода и холода. Иначе, мы будем вынуждены, сами уничтожить или выгнать отсюда две трети кромов, чтобы остальные смогли тут выжить. Либо нужно сдаваться, на милость безжалостного врага или выходить и сражаться. Положившись на помощь доблестных предков и покровительство наших богов.
  
  Вдруг от входа в пещеру, раздался крик дозорного:
  - Разведчики вернулись! Глава стражи гремящего перевала, просит разрешения войти! У него важные вести!
   Вожди, переглянулись и отец кивнул Биллегури:
  - Проведи Танто на Совет.
  Через минуту, в сопровождении своей сестры, в освещенный круг, прошел Танто-быстрая рысь. Лицо семнадцатилетнего юноши, который в силу возраста, пока не имел права, присутствовать на Совете вождей, поразило присутствующих. Он выглядел совсем почерневшим от горя.
  Тем не менее, молодой воин, старался держать себя в руках. Склонив голову и приложив кулак правой руки к сердцу, он с болью произнес:
  - Отряд врагов, попытался неожиданно сбить наше охранение и внезапно захватить "Врата ветров". Но это им не удалось. Мы убили троих зергов и ранили пятерых кроу. Остальные недруги отошли. У нас, один боец погиб и двое ранены. Но потом, эти проклятые нелюди, отпустили к нам женщину, дочь Арвара. Взгляните, что эти твари, сделали с моей невестой.
  Он вышел из зала, но уже через минуту вернулся, ведя за руку девушку. Когда она зашла - все ахнули от ужаса.
  Прекрасная Ильдика, самая красивая девушка кромов, теперь выглядела просто жутко. Ее теперь вообще, невозможно было узнать. Лишь по татуировкам и сохранившимся кое-где, остаткам роскошных светлых волос, можно было догадаться - кто это, несчастное существо. Голова и лицо, напоминали, обгоревшее от огня, запеченное в золе яблоко. Один глаз и вовсе был выжжен. Нос сломан, а ноздри вывернуты. Сухожилия левой ноги, были подрезаны и девушка сильно хромая, едва шла.
  Воцарившаяся напряжённая тишина, словно натянутая струна, казалось, звенела от напряжения, от витавших вокруг эмоций боли и гнева. Арвар, с невыразимой мукой, смотрел на свою дочь.
  - Они сделали такое, со всеми захваченными женщинами кромов, - едва слышно, шевеля разбитыми губами, прошептала Ильдика. - Девочек отдали на потеху зергам и кроу. И те умирали долго. Юношей и подростков, принесли в жертву своим богам. Детей ослепили и кастрировали. А несколько десятков пленных мужчин, превратили в манкуртов.
  Она, пошатнувшись, запнулась и с трудом добавила:
  - Барги, велели передать, что трусливые кромы, боязливо отсиживающиеся в своих горных норах, иного и не заслуживают. Пусть, подобно крысам, сдыхают там зимой от голода и холода, или поедают своих собратьев. Если не имеют мужества, выйти на честный и открытый бой.
  Возмущенные возгласы, были ответом на эти слова. Вожди вскочили со своих мест и потрясая оружием, разразились мстительными криками.
  Из единственного глаза Ильдики, показалась слеза и она дрожащим голосом произнесла:
  - Я прошу, подарить мне смерть. Жить я так не смогу. Даже ради детей - это уже невозможно. Проклятые барги, всех пленных женщин, сделали бесплодными.
  Арвар, тяжело ступая, подошёл к своей единственной дочери и недрогнувшей рукой, нанес ей удар ножом прямо в сердце. Затем, подхватив на руки безвольное тело, вынес его из зала Совета...
  - Мы завтра же, спустимся на равнину и начнем сражение, - тяжело дыша, бешено проговорил, вернувшийся Арвар. - Если оставим без ответа, такое поругание и оскорбление - боги и предки, навсегда отвернутся от нас и навеки проклянут кромов!
  - Нас ещё быстрее, разорвут собственные соплеменники, если мы немедленно, не станем на битву, - покачав головой, сказал отец Биллегури. - О судьбе Ильдики и других пленных, а также, о вызове и оскорблениях врагов - вскоре узнают все кромы.
  Остальные вожди, соглашаясь, подняли свои жезлы.
  - Значит решено! Сегодня готовимся и собираем воинов, а завтра, спускаемся в долину и в бой. Сердца кромов, горят жаждой мести - мы разгромим подлого врага и выгоним его с родной земли! - провозгласил главный вождь.
  Биллегури была захвачена этим порывом. Девушка испытала целую бурю, самых противоречивых чувств. Ужас, от судьбы невесты своего брата и жестокости безжалостного врага. Ощущения всепоглощающей ненависти, к проклятым нелюдям в человеческом обличье. Уверенность в том, что ее соплеменники, пылая праведной яростью, уничтожат захватчиков. Она, даже не обратила внимание на то, что только ее наставница и чужеземец, оставались невозмутимыми, среди бушевавших вокруг страстей.
  - И как вы собираетесь воевать? Ведь враг уже победил вас - навязав свои правила игры! Раздразнив, словно маленьких детей и спровоцировав, на нужные ему действия, - неожиданно холодно и насмешливо, прозвучали слова землянина.
  Валгунта, с хмурой улыбкой, взглянула на чужестранца. А вожди, услышав перевод, ошарашенной Белогурочки - возмущённо загудели.
  - Воюют лицом к лицу, сойдясь с врагом грудь в грудь! - презрительно крикнул Хуман. - Так сражаются настоящие мужчины. Мы всегда так бились и постоянно побеждали и зергов, и кроу, и баргов.
  - Верно! - запальчиво поддержал его горячий Танто. - Ударим изо всех сил и разгромим нелюдей. Все кромы, рвутся защитить свою долину и отомстить врагам.
  Украинец, только пожал плечами и язвительно заметил:
  - Вот только противник, почему-то так честно, воевать не стал. Враги объединились и напали внезапно, навалившись большими силами на разрозненные племена кромов и половину вашего народа уже уничтожили. И теперь тоже, благородно драться не будут. У них сейчас, в пятеро больше бойцов. Или может отважный Хуман и смелый Танто, любезно попросят недругов, отослать своих "лишних воинов", чтобы все были в равных условиях?
  Градус недовольства, от издевательской наглости чужака, поднялся в зале до самой высокой отметки. Вокруг послышались возмущенные крики.
  - Трус! Он боится сражаться с врагами!
  Андрей, лишь укоризненно покачал головой и не скрывая едкого сарказма, иронически бросил:
  - Хотите, чтобы судьбу Ильдики, разделили и остальные женщины кромов? А ведь так и произойдет, когда ваши храбрые, но глупые мужчины, героически погибнут в открытом бою, пав под ударами превосходящих сил противника.
  Раздраженные вопли и оскорблённые возгласы, только усилились.
  - Скажи им, как ты предлагаешь победить. Иначе они, никогда не успокоятся, - добродушного улыбаясь проговорила Валгунта.
  Доцент, обвел взглядом собрание и негромко сказал:
  - Немного подыграем врагу и заманим его в ловушку, как кабана. Выйдя недалеко на равнину, основные силы кромов начнут обычный бой. Но потом, часть из них, расступиться отойдя на фланги, а воины центра вообще - побегут в каньон.
  Послышались возмущенные восклицания.
  Не обращая ни на кого внимания, Бондарь спокойно продолжал излагать свой план.
  - Воодушевлённые враги, бросятся нас преследовать и втянутся в ущелье - и тут, на них сверху, полетят камни, дротики и стрелы. Которые будут сбрасывать, на головы недругов, женщины и дети. А в тыл противнику, ударят наши сомкнувшиеся фланговые бойцы. Мы будем гнать врага, к озеру Скорби. Оно небольшое и многие из них, спасая свои жизни, кинутся его переплывать. Здесь свое слово, должны сказать "видящие" кромов, разбудив страшных обитателей местных вод - чудовищных саркозухов и титаноб. Которые и покончат с пловцами.
  - Ну и ещё, - сделал небольшую паузу землянин. - Не стоит считать противника глупым и недалёким. Я не исключаю того, что значительная часть варваров, воздержится и не броситься преследовать наши отступающие силы. А это - представляет огромную опасность. Поскольку они, могут ударить нам в тыл, когда кромы будут загонять и добивать увлекшихся недругов. Поэтому, ещё один наш отряд, используя знание местности, скрытно подобравшись сзади, неожиданно ударит по главной ставке врага. Сразу говорю, что это фактически смертники - поскольку шансы выжить и уцелеть у этих воинов, совсем невелики. Но если им удастся прорваться и убить, главного вождя орды - победа, будет полной и они спасут свой народ. После этого - поражение и утрата варварами единства, станут неизбежны.
  Андрей, ненадолго прервался и пожав плечами, затем добавил:
  - Впрочем, даже если отчаянные кромы, не смогут уничтожить вражеского командующего, то этот внезапный удар в тыл орды - парализует, действия врагов и они не смогут помочь своим воинам, гибнущим в каньоне. Таким образом, мы, по крайней мере, уполовиним наших противников.
  В пещере Совета, наступило молчание - вожди кромов, несколько растеряно переглядывались между собой. Эти люди, не были безбашенными отморозками или темпераментными юношами - ведь чтобы получить и удержать власть в племени, требовалось немало ума, выдержки и цинизма. И сейчас, они увидели возможность, выжить и победить. Хотя натура и привычки этих людей, противились предложенному чужеземцем замыслу. Они не привыкли так сражаться. Целые поколения их предков, бились открыто. Да и нужды, раньше в этом не было. Кромы и так доминировали. К тому же, этот непонятный чужак, вызывал недоверие и раздражение - своим независимым поведением и колкими замечаниями. Однако, желание сохранить свою власть и уцелеть, заставило предводителей, по умолчанию согласится с предложением землянина. Кроме того, слова 'Видящей', помогли им сохранить лицо, в этой щекотливой ситуации.
  Раздавшийся громкий звук камня, неожиданно упавшего прямо на стол предков, сопровождался словами Валгунты:
  - Боги и пращуры кромов, подают знак - они благословляют такой замысел битвы, - торжественно провозгласила Мать племен.
  - Я поведу воинов, на шатер вождя варваров, - угрюмо произнес Арвар. - Мне нет покоя, пока не свершится справедливое возмездие, за гибель моих соплеменников и надругательство над дочерью.
  - Быстрая рысь - пойдет с тобой! - мрачно сказал брат Биллегури. - Танто тоже, должен рассчитаться за издевательство над своей невестой. Если удастся убить предводителя орды - мы спасем народ и покроем свои имена вечной славой!
  Отец Белогурочки, едва заметно, неодобрительно качнул головой, но ничего не мог возразить, на это публичное самоубийственное устремление сына. Жажда подвигов и мести, явно вскружили юнцу голову. Сестру же Танто, терзали совершенно противоречивые чувства - гордость за брата и страх, перед его очень вероятной гибелью.
  Цанг, опережая своего сына Хумана, поспешил заявить:
  - Мы станем в центре ополчения и примем на себя, главный удар врага. А потом, сымитируем отход.
  - Я возглавлю левый фланг - проговорил Олдар. - А Залгат правый.
  Тот утвердительно кивнул и добавил:
  - Мы потом, ударим в тыл врагам!
  - Родек, ты возьмешь на себя руководство над юношами, подростками и женщинами, - сказал отец Биллегури. - Ваша задача, засыпать камнями, копьями и стрелами - увлекшегося противника.
  - Я же, - продолжил свою речь, главный вождь кромов, - С помощью рога, буду осуществлять управление битвой. Наблюдая за ходом сражения и подавая вам нужные сигналы, для отступления и атаки. Наши 'видящие', под мудрым руководством Валгунты - займутся тварями озера.
  - А где будут воевать чужеземцы? - насмешливо спросил Хуман. - Или они, слишком осторожны, чтобы принимать участие в боевых действиях?
  Отец Биллегури Логан, в свою очередь тоже, язвительно улыбнулся и ядовито проговорил:
  - А может им - это совсем не нужно? И правда - зачем рисковать? Хоть они наши союзники, но ведь это не их война? Они и так, уже немало сделали для народа кромов! Их ведь ждут, куда более славные подвиги! Им же необходимо, прежде всего, спасать свой народ!
  Все собравшиеся, повернули свои лица к землянину. Украинец, пожал плечами, бросил тяжелый взгляд на вождя и спокойно ответил:
  - Вы правы. Мы пошли в этот путь, чтобы спасти свой народ. Но бросать своих друзей, в трудную минуту, земляне не станут. Вряд ли такая подлость, поможет выручить Землю. А помогая другим - спасаешь и себя.
  Андрей, устало прислонился к шероховатой стене пещеры и рассудительно добавил:
  - Так что в предстоящей битве, мы, конечно, примем самое непосредственное участие. И станем там - где принесем максимум пользы и окажемся наиболее эффективны. Я со своей подругой, будем страховать вас, от удара основных сил орды или других возможных неожиданностей. Потому что, почти уверен, что по крайней мере, половина вражеских бойцов не пойдет в погоню, а может ударить во фланг или в тыл кромам. Даже несмотря, на атаку Арвара и Танто. Такой приказ, им может поступить раньше, чем наши воины пробьются в стан врага. А повернуть назад бойцов, в разгар сражения, - практически невозможно.
  - Я полагал, что ты пойдешь вместе с воинами, которые хотят обезглавить вражеское войско, - иронично заметил верховный вождь кромов. - Ты ведь сам предложил этот план? К тому же, если такое получится - тогда действительно, безоговорочная победа над варварами, будет обеспечена.
  Бондарь укоризненно покачал головой и саркастически заметил:
  - Я не охотник, который с детства умеет тихо скрадываться к настороженному зверю. Так что, в этой операции, скорее демаскирую и 'подставлю' товарищей. Это может провалить вылазку и обречь всех, на гарантированную гибель. Впрочем, главное, даже не это. Пока я буду штурмовать шатер хана, которого кстати, может там и не оказаться или его успеют увести. Главные силы врага, вполне могут ударить в тыл кромам и полностью разгромить вас. Моя спутница, одна не сдержит напор орды. Варвары вас задавят и устроят резню. И мертвым кромам, уже будет все равно, убьем мы главного вождя завоевателей или нет. И как потом, между собой, станут разбираться варвары - грызясь за добычу и рабов, драться за власть, делить ваши земли... Думаешь - погибшим или попавшим в плен, людям твоего народа - подобное будет интересно? Им от этого, станет сильно легче?
  Логан, сжав зубы, неприязненно смотрел на землянина. Остальные вожди, тоже не скрывали своей недоброжелательности. Лишь Валгунта, сохраняла маску безразличия, нас своем лице...
  
  - Наш замысел, вполне удался, - довольным тоном произнес Джанго, удовлетворённо глядя на несколько рядов кромов, стоявших напротив орды. - Они все-таки, не выдержали и спустились на равнину, из своего плоскогорья.
  - У них все равно, не было другого выхода - мы просто ускорили дело, чтобы не возиться слишком долго. Длительная и изнурительная война, с взаимным вылазками, стычками и засадами - нам тут не нужна и невыгодна, - внимательно рассматривая порядки врага, задумчиво ответил Темир.
  - Как там наши союзники? По-прежнему, рвутся в битву? - спустя минуту, насмешливо поинтересовался он, у своих приближенных.
  - Они желают отомстить кромам и добыть себе славу! - немедленно отозвался Санжар.
  - Зерги и и кроу, жаждут добычи и крови! - поддержал товарища Шамшир.
  - Ну что же, пусть выводят вперёд, своих храбрых воинов, - с улыбкой произнес вождь. - Дадим им возможность, проявить себя и сделать для нас основную работу. И хотя, их втрое больше, чем кромов, надеюсь те, хорошо пустят кровь нашим "друзьям".
  - А когда ударим мы? - в нетерпении уточнил Джанго.
  Его брат, спокойно пожал плечами и неспешно сказал:
  - Пускай все они, как следует повоюют, втянуться в бойню и завязнут в общей мясорубке. А мы потом, охватив фланги кромов, окружим и добьем измотанного врага.
  - Будь очень осторожен сын, у меня плохие предчувствия, - вдруг тревожно проговорила Альва.
  Темир, вопросительно посмотрел на мать.
  - Мне снился плохой сон, на небе были угрожающие знамения и рунные знаки, тоже предвещают опасность, - взволнованно объяснила она.
  - Мой личный отряд бессмертных, как самый сильный резерв, на всякий случай придержим на месте, - серьезно кивнул предводитель. - Битва всегда непредсказуема.
  Тем временем, две лавы орущих и потрясающих оружием мужчин, быстро сближались. Одетые в шкуры бойцы, в своем большинстве, не имели шлемов. Лишь у некоторых на головах, виднелись шапки с личинами волков, тигров или медведей. Щитов, как и мечей, также, практически ни у кого не было. Многие, впавшие в боевой раж воины, вообще, шли в сражение с обнаженными торсами. Предвкушающие упоение битвой дикари, держали в руках секиры, копья, различные дубины или ножи. Но если у кромов, немалое количество бойцов, имело оружие с металлическими лезвиями, наконечниками и шипами, то почти все зерги и кроу, обходились обсидианом либо костью.
  Когда бегущие противники, достаточно сблизились, некоторые из них, метнули в своих врагов камни, дротики или топорики. Задние ряды, успели выстрелить из луков... Через минуту, обе толпы первобытных мужчин, с громким звуком столкнулись и завязалась хаотичная и кровавая рукопашная схватка. Озверевшие черные, смуглые и белые люди, с остервенением рубили, кололи и резали друг друга. Били палицами, секирами, ножами и кулаками. Старались задушить противника, выдавить ему глаза, разорвать рот или горло, сломать шею... Над равниной, стоял сплошной стон и рев, от происходившего там побоища.
  - А кромы неплохо держаться, - издевательски заметил Джанго, жадно наблюдая за битвой с холма. - Хотя зерги и кроу, их численно намного превосходят.
  - У горцев лучше оружие, да и мотивация посильнее будет, - скептически ответил брат. - Впрочем смотри, вожди наших черных и красных союзников, со своими приближенными, тоже ринулись в битву! Думаю, этого натиска, кромы не выдержат.
  И действительно, новый удар элитных бойцов врага, к тому же, в основном, снабжённых металлическим оружием, казалось решил исход сражения. Вскоре центр кромов, начал подаваться, отступать, а потом и побежал. Над полем, громогласно прозвучал торжествующий рев варваров - которые безоглядно бросились последовать и добивать недругов.
  - Мы слишком долго ждали! - с досадой воскликнул Джанго. - Нужно было раньше вступить в сражение, как и собирались. А теперь, вся честь победы над кромами, достанется нашим "союзникам".
  Он бросил раздражённый взгляд на Темира и с обидой проговорил:
  - Давай хоть сейчас ударим!
  Но брат, внимательно оглядывавший поле боя, неожиданно поднялся:
  - А кромы, оказывается не так просты! Смотри! Кажется нашим союзникам не позавидуешь!
  И Джанго, вновь обратил все свое внимание на равнину. Ход битвы, внезапно разительно изменился. Фланги кромов соединились и нанесли удар в тыл, увлекшихся преследованием вражеских воинов. С обоих вершин каньона, на головы зергов и кроу, густо летели камни, копья и стрелы.
  - Санжар! Шамшир! Немедленно выводите наших воинов и атакуйте кромов! Ударьте им в тыл! - отрывисто распорядился Темир.
  - Вот видишь брат, как бывает в бою, - не отрывая взгляда от битвы, задумчиво проговорил вождь. - Ход сражения, зачастую непредсказуем. Всегда нужно иметь, простор для маневра и свежие отряды бойцов.
  - Зато, теперь именно мы, внесём главную лепту, в победу над врагом и никто потом, не оспорит наших прав на добычу и земли, - сказал Джанго.
  Его брат, лишь пожал плечами:
  - Мы бы и так, навязали свою волю, ослабленным союзникам.
  Между тем, отряды баргов, уже достигли кромов. Снабжённые щитами и копьями воины, многие из которых имели трофейное металлическое оружие, выглядели гораздо более организованными. Нанесенный ими удар был страшен - успевшие развернуться бойцы кромов, не смогли сдержать натиска свежих сил противника.
  - Пусти меня в битву брат! - в нетерпении воскликнул Джанго. - Моя секира, жаждет испить крови врага.
  - Подожди, там происходит что-то непонятное! - в тревоге вскочил Темир.
  Со стороны сражения, послышались странные и очень громкие звуки, будто частый треск деревьев или дробные удары по камню. А потом вообще, пораженные наблюдатели, увидели какие-то вспышки пламени, взметнувшиеся вверх комья земли, донесшееся гулкое эхо... А главное - немало воинов баргов пали, а остальные, в ужасе бежали прочь. Правда обескровленные и по-видимому, также, сильно напуганные кромы, не преследовали своих врагов.
  Внезапно, в тылу, послышались громкие крики, лязг оружия и звуки боя. Предводитель и его приближенные, резко повернулись назад. Представшая перед ними картина, просто ошеломляла - отряд кромов, насчитывающий не меньше, чем десять рук бойцов, яростно прорывался на холм к шатру вождя. Хорошо вооруженные и скрытно напавшие враги, неожиданным и сокрушительным ударом, уже прорвали две линии охранной гвардии хана.
  Джанго, с исступленным криком, призывая к себе воинов из личного отряда брата, возглавив их и подняв сверкающую секиру, бросился на встречу противнику...
  
  Камилла сидела на мостках, устало прислонившись спиной к стене хижины и грустно смотрела, на широкий простор озера. Отсюда открывался прекрасный вид - светлая гладь синих вод, зелёные луга, хвойные леса, снежные вершины гор - ласкали взор. Однако, эти природные красоты, совсем не занимали девушку. Ее печальный взгляд, растерянно блуждал вдали, надолго не останавливаясь ни на чём. Она казалось полностью, была погружена в себя.
  После битвы с варварами, прошли сутки. Кромы одержали победу. Однако успех, оказался не полным. Хотя враги, потеряли почти две трети своих воинов и вынуждены были отступить за реку, освободив половину долины. Но и кромы, понесли тяжёлые потери. Половина всех их мужчин и юношей погибли, или сейчас умирали от ран.
  Противники на время, отказались от новой битвы, фактически поделив равнину. Узкая река стала пограничным рубежом, условно разграничив земли врагов. Хотя никакого договора или перемирия, так и не было заключено. После того, что варвары сделали с пленными кромами - мир стал совершенно невозможен. Стороны собирались приступать, к изматывающей партизанской войне. Сейчас никто, не хотел рисковать, новым сражением. Поскольку, даже в случае победы, уцелевших мужчин осталось бы так мало, что и победивший народ, окруженный страшными хищниками, рептилиями и отарками, да ещё в преддверии голодной зимы - наверняка, не выжил бы.
  Несмотря на победу кромов на поле боя, вражеского вождя - им уничтожить не удалось. Весь отряд отчаянных храбрецов, ушедших на этот подвиг - был полностью истреблен. Правда на этот раз барги, спешно уходя за реку, не надругались над телами павших противников. И кромы, смогли со всеми почестями, сжечь на погребальном костре, а затем и достойно похоронить, останки своих погибших воинов.
  Девушка содрогнулась, вспомнив вчерашнюю тризну. Эти дикие ритуалы, первобытные обычаи, море примитивного алкоголя, чудовищное горе людей, потерявших своих родных и близких, невыносимый плач детей...
  Хотя нужно сказать, что Биллегури, ее мать и отец, держались железно. И внешне, совершенно невозмутимо, провели в последний путь, своего погибшего Танто. Тайлер, лишь неопределенно пожала плечами - наверное хотели сохранить лицо, перед соплеменниками. Положение и статус - обязывают.
  Канадка, только пренебрежительно хмыкнула - всё-таки эти дикари, неблагодарный народ. По крайней мере, их элита. Земляне, фактически спасли их от гибели, но вожди и их приближенные, никакой благодарности, своим "союзникам и друзьям" не выказывали. В воздухе носились обвинения чужакам, в гибели отряда, напавшего на ставку баргов. Хотя вслух, этих претензий, никто не произносил. Впрочем, нужно признать, что среди массы обычных кромов, Андрей и Камилла, пользовались большой популярностью. Простые охотники и рыбаки, отлично понимали, кто реально способствовал победе. Ну а элита, по словам Бондаря, была снедаема страхом, потерять свое влияние. К этому, добавлялись зависть, личные обиды и ревность, некоторых вождей и их родни.
  Не в последнюю очередь, из-за этих причин, на вчерашнем Совете, предводители племен - солидарно отвергли идею чужеземца. Доцент предложил, направить поисковый отряд, вместе с одной видящей и друзьями-животными, чтобы найти проход в горах. Украинец объяснил, что кромам, стоит в любом случае, искать новые земли. Поскольку, мира с соседями не будет, а постоянная война - для кромов, абсолютно бесперспективна. Они ее, скорее всего, в конечном итоге проиграют. Враги намного многочисленнее и лучше организованы. У них больше ресурсов. Они фактически, отрезали кромов от степей, широких рек и больших лесов. К тому же, металла, ксиллов и других товаров от пришельцев, кромам больше не видать.
  Вдобавок, недруги станут регулярно, перекрывать им охоту на оленей-карибу - постепенно изматывая и обескровливая кромов. А сами, тем временем, будут крепнуть. Даже отарки и ящеры, не сильно помешают, неизбежному усилению соседей. Рептилии, не станут захватывать леса, речные долины и сухие степи. Они там все равно, жить не смогут. Что же касается горило-медведей, то эти твари, в здешнюю пущу, через широкую зону саванны и бурные реки - просто не смогут перебраться. Таким образом, серьезной угрозы, такие противники, для организованных баргов и их союзников - не представляют. В конце концов, "настоящих людей"-кромов, через несколько лет, либо разгромят в новой битве, или снова, загонят умирать на плоскогорье. В лучшем случае - сделают рабами.
  После этих слов, в пещере Совета, поднялась буря возмущения, среди раздраженной словами неприятного чужака, знати. Воодушевлённые недавней победой и немалыми трофеями, они и слышать не желали, о каких-либо возможных угрозах и будущих невзгодах.
  Однако Бондаря, неожиданно поддержала Валгунта, заявившая, что боги и предки, благосклонно поддержали идею землянина. В этих условиях, был объявлен всеобщий сбор. Такое в истории кромов, происходило чрезвычайно редко. Лишь в самые переломные периоды жизни народа. И вот сегодня вечером, должна будет решиться судьба местных 'белых людей'. Готовиться ли им к переселению, или оставаться на месте.
  На этом тинге, конечно, тоже, не все люди могли присутствовать. Детей и подростков, туда не допускали. Остальные кромы, могли находиться на Совете, но голосовать имели право, только полноправные члены племени. Например, взрослые мужчины, или в исключительных случаях юноши, побывавшие в боях и выжившие в сражении. Из женщин, голосовали лишь замужние и вдовы, у которых были дети. И естественно "видящие". Правда 'голоса' людей - вовсе не были одинаковы по своему 'весу'. Один голос мужчины - значил как пять женских. Голос вождя - равнялся десятерым голосам рядовых охотников-общинников... Когда Камилла, возмутилась таким неравноправием и высказала Бондарю, свое гневное негодование, подобным 'несправедливым' положением вещей - тот в ответ, лишь рассмеялся. И попытался объяснить, 'активной современной демократке', что для первобытного общества, подобный расклад - на самом деле, выглядит невероятным прогрессом. В истории Земли, те же женщины, долгое время нигде и никаких, политических прав не имели.
  - И вообще, - говорил ей украинец. - Почему ты решила, что существующая у местных система голосования несправедлива? По-моему, наоборот - она куда адекватней и разумней, чем та, что сейчас используется в нашем мире, даже в высокоразвитых странах. Голоса мужчин, здесь значат больше, чем женщин? Так тут, это абсолютно логично и оправдано - мужчина, вносит гораздо более важный вклад в выживание племени. Он кормилец и защитник. Постоянно тяжко вкалывает и рискует. Без него, этим женщинам и детям - стопроцентная хана. К тому же, мужиков обычно, значительно меньше, чем женщин - их больше гибнет, от такого 'опасного образа жизни'. А сейчас, у кромов и вовсе, после военных потерь - 'женский перевес', будет раза в четыре больше. Так что все справедливо. Кроме того, не забывай, что голоса женщин-'видящих' - здесь 'весят' так же, как и голос вождя. И равняются десяти мужским. Видимо кромы, несмотря на их 'слабый пол', вполне признают ценность и вклад этих дам, в процветание своего общества? Ну а верхушка - она всегда, выбивает себе большее влияние. Только у кромов - это пока еще, выражено довольно прямо и открыто. А в нашем мире, при так называемой 'цивилизованной демократии' - подобное происходит более завуалированно, с массой обманных манипуляций и политтехнологических ухищрений. Элиты Запада, давно усвоили простую и супервыгодную истину - власть, не должна быть явной...
  Впрочем, размышления о жизни местных дикарей, не слишком занимали Камиллу. Гораздо больше, она переживала о затруднениях, в развитии отношений со своим спутником. Из головы не выходили, бредовые слова колдуньи... Девушка по-настоящему, мучилась от этого. Наконец, она не выдержала и с присущей ей решительностью, откровенно спросила Эндрю, о причинах его холодности, после 'шутки' с туземкой. Мужчина, не стал уходить от ответа и недовольно объяснил канадке, к чему могло привести ее легкомыслие. Женщина поняла, что едва смертельно 'не подставила' их в походе и чуть не угробила миссию. Тайлер, была сильно обескуражена и растеряна. Она клятвенно пообещала украинцу, впредь быть максимально осторожной и сдержанной.
  
  Камилла, задумчиво смотрела на тонущее в водах озера, заходящее солнце. Скоро, возле священного костра, должен был начаться общий Альтинг. Кстати земляне, были приглашены на эти сборы, могли там высказать свое мнение, но естественно, голосовать - не имели права, поскольку не принадлежали к народу кромов...
  Вдруг девушка, услышала чьи-то шаги. Повернув голову, она увидела, проходящего мимо Хумана, в сопровождении нескольких спутников. По-видимому, они как раз направлялись к костру Совета.
  Этот огромный изуродованный мужчина, своей отталкивающей внешностью, жестокостью и зверской натурой, вызывал у Камиллы страх и отвращение. Жених Белогурочки, тоже не скрывал, своей неприязни к землянам.
  Большинство представителей местной элиты, относились к чужеземцам, с недоверием и настороженностью. Популярность пришельцев среди простых кромов, разбудила среди знати властные страхи. Ее авторитет у народа, оказался подорванным. Потому что вожди, прозевали агрессию варваров и поставили кромов, на грань гибели. И именно чужеземцы, смогли вывести из-под удара половину племен, а потом и добыть победу. Заслуги союзников, невольно ещё больше, подчеркивали недалекость и головотяпство знати. Кроме того, поведение Андрея на Совете, где он, не выказывал особого почтения и уважения, к ограниченным и косным вождям - также не способствовали, увеличению симпатий племенной верхушки к пришельцам.
  Однако Хуман, отличался ещё более негативным отношением к землянам, совершенно не скрывая своего презрения. Похоже, такое восприятие "гостей" у этого человека, было вызвано чувствами сильной зависти и ревности.
  Раньше, этот сын вождя, несмотря на молодость, был признан среди кромов, самым знаменитым воином и охотником. Помимо большого "личного счета" - из убитых врагов и страшных хищников, он часто возглавлял отряды бойцов, которым всегда сопутствовала удача. Однако ныне, хотя Хуман героически сражался в битве и сразил немало врагов, его слава несколько померкла. Ведь все, теперь понимали, что предлагавшийся им "план" боя - гарантированно привел бы к гибели кромов.
  К тому же, силача терзала ревность. Он полагал, что его брак с Биллегури - дело решенное. И Хуман, вскоре получит знатную и всеми почитаемую "видящую" жену, еще и вторую по красоте после Ильдики. А главное - таким образом, будет повязан родственными узами, с верховным вождём кромов. Это колоссально повышало статус, укрепляло положение, усиливало влияние и претензии, молодого амбициозного лидера. Открывало перед ним, головокружительные перспективы. Хуман был не слишком умён, но горел жаждой славы и власти.
  Однако, с приходом чужаков и войной с варварами, брак с дочерью Логана - повис в воздухе. Биллегури, не выказывала никаких намерений, к его осуществлению. Всячески сторонилась своего жениха. Она явно испытывала симпатию, к спасшему ее чужестранцу! И как узнал Хуман, девчонка даже пыталась уговорить Логана, отменить свадьбу. И кстати, вполне, могла этого добиться! Не только потому, что Верховный вождь кромов, очень любил свою дочь. Вдобавок Биллегури, имела способности "видящей" и могла попросить, чтобы с отцом об отмене помолвки, поговорила ее наставница - сама Валгунта! Влияние Матери племен - было огромным...
  Но сейчас, Хуман торжествовал! Как недавно, рассказал ему отец - после гибели половины вождей и племен кромов, утратой ими, большей части земель - политические расклады среди народа и знати, сильно изменились. Поэтому его брак с Биллегури, всё-таки вскоре, должен был обязательно состояться. Поскольку племя Хумана, благодаря покровительству богов, сохранило свои охотничьи угодья. Они оказались, в той части долины, которая осталась за кромами.
  Кроме того, мудрость отца, помогла уберечь большинство воинов рода в прошлой битве. Ведь Цанг, вызвался на Совете, стать вместе с сыном и родичами, в середину ополчения кромов. С одной стороны, очень почетное и реально опасное место - ведь главный удар, враги нанесли именно по центру боевых порядков кромов. Зато с другой - Хуману с соплеменниками, пришлось драться лишь с зергами и кроу. Да, это были очень яростные, однако привычные враги, к тому же сражавшиеся, в основном, каменным или костяным оружием. Хотя позже, когда в бой вступили их вожди со своими приближенными, Хуману с сородичами пришлось по-настоящему туго. Но они, выдержали этот натиск и по приказу отца, вовремя отошли, сымитировав бегство в ущелье. А потом, успешно добивали попавших в западню врагов. Хуман снова, очень хорошо проявил себя в битве, убив много "черных" и "красных" "нелюдей".
  А вот другим кромам, пришлось гораздо тяжелее. Не говоря уже об отряде Арвара и Танто, который был полностью уничтожен баргами. Остальные - тоже, понесли большие потери. Правда сперва, кромы стоящие на флангах, испытывали куда меньшее давление противника. А потом, ещё и удачно ударили в тыл, попавшим в каньон недругам. Однако вскоре, этим кромам, пришлось драться с баргами. Отлично организованные, снабжённые щитами и металлическим оружие враги, едва не разгромили кромов. Если бы не помощь чужеземцев, с их страшным оружием - поражение стало бы неизбежным...
  Так что, племя Хумана, теперь было самым влиятельным, богатым и многочисленным среди кромов и отец Биллегури, был кровно заинтересован в союзе с ним. И как бы не закончился сегодня вечерний Совет, лишь только чужаки покинут кромов и уйдут своей дорогой - свадьба состоится! Поэтому ныне, Хуман триумфовал!
  Проходя с друзьями, мимо хижины гостей, он увидел сидящую у стены чужеземку. Мужчина, явственно ощущал страх, омерзение и брезгливость, которые испытывала к нему эта женщина. Желая в ответ, выказать ей свое презрение, он, идя мимо, издевательски оскалился своей жуткой улыбкой и демонстративно плюнул в сторону.
  Лицо чужестранки, исказила гримаса гадливости и отвращения. Она раздраженно вскинулась и показала ему средний палец. И вдобавок, что-то отрывисто бросила на своем языке. Тон и жест чужеземки, не оставляли никаких сомнений, в смысле сказанного. Кровь ударила Хуману в голову, от публичного оскорбления со стороны женщины! Одним прыжком подскочив к ней, он зарядил ей в лицо звонкую оплеуху. Наглую девку, просто снесло с мостков прямо в воду. Хуман с товарищами, удовлетворённо и глумливо смеялись, наблюдая как та, вся покрытая грязью и тиной, с трудом выбирается на берег.
  Однако чужеземка, внезапно выхватила из-за пояса, какой-то черный металлический предмет и с разъяренным лицом, резко направила его на обидчика. Громкие выстрелы, неожиданно разорвали вечернюю тишину...
  
  Камилла задыхалась от быстрого марш-броска, соленый пот, ручьями стекал по ее лицу и телу. Девушка едва, поспевала за Бондарем, стремясь не отстать от Андрея. Несмотря на то, что мужчина нес оба рюкзака, а женщина - только свое оружие, Тайлер уже не могла, поддерживать темп движения, заданный спутником. Земляне, со всей возможной скоростью, уходили от преследования обозлённых кромов. Фактически бежали, спасаясь от мести бывших друзей и союзников...
  После убийства Хумана, в стане аборигенов поднялась волна возмущения. И начавшийся Альтинг, немедленно превратился в суд. Нужно сказать, что вожди туземцев, с удовольствием воспользовались удобным случаем, чтобы не только прекратить обсуждение вопроса о переселении народа, но и конечно, возможностью - полностью дискредитировать чужаков в глазах кромов, обличив пришельцев во всех грехах.
  Землянам припомнили все. Даже то, что и дарнийцы, их уже объявляли преступниками. И что чужеземцы, подло нарушили законы гостеприимства, наплевав на доверие хозяев. И вызывающее поведение, и неуважение к вождям, и гибель отряда Танто... Ну а главным пунктом обвинения, являлось конечно, оскорбление и убийство, знаменитого и подающего большие надежды, молодого вождя.
  Причем свидетели, под присягой и контролем "видящих", четко подтвердили, что Хуман, хотя и продемонстрировал определенную неприязнь к чужеземке. Но открыто, ее не унижал - ни словом, ни действием. Даже его плевок, был направлен не в сторону Тайлер. А вот чужестранка, жестом и словами, прямо и недвусмысленно опозорила вождя. Причем, даже после этого, Хуман ограничился лёгкой оплеухой обидчице, не став применять оружие или требовать суда, за столь явное оскорбление. А чужеземка, трусливо с дистанции, сразу же убила вождя, из своей колдовской штуки. Хотя погибший, не обнажал оружия и не произнес, ни одного слова в ее адрес.
  Когда у канадки спросили, что означал ее жест и смысл сказанных слов, то услышав перевод - негодование народа, возросло на порядок. Кстати лгать, Камилле было бессмысленно. Бондарь ее заранее предупредил, что враньём, она только ещё более усугубит, тяжелое положение землян. Вдобавок, смертельно оскорбив кромов, своей ложью. Тем более, что "видящие", с лёгкостью почувствуют и распознают обман в ее словах.
  Перед глазами девушки, вновь промелькнули, ужасные картины страшных событий, сегодняшнего вечера...
  Кровавые языки пламени, яркими отблесками, отражались на чеканных лицах воинов. Стоящие полукругом у огня дикари, затаив дыхание, напряжённо слушали приговор, вынесенный чужеземцам.
  - Вы вероломно попрали доверие и обычаи кромов, грубо оскорбили и унизили вождя, а потом - совершили мерзкое убийство, - мрачно вещал Логан. - По нерушимым и священным традициям нашего народа, такие преступники, безусловно должны быть осуждены и преданы смерти!
  - И вы, даже не хотите, предоставить нам последнее слово? Не дадите малейшей возможности, попробовать хоть немного оправдаться? - хмуро поинтересовался Бондарь.
  Верховный вождь, пренебрежительно махнул рукой и важно произнес:
  - Ваша вина, слишком очевидна. Да и что, ты можешь сказать, в свое оправдание? Возможно, в вашей стране, такие поступки и позволительны. Но сейчас, вы находитесь на нашей земле и должны были уважать, и подчиняться нашим законам. Твоя спутница будет казнена. И сам ты, тоже, должен быть умервщлен. Поскольку, именно ты, отвечаешь за женщину своего народа. И ее преступление - это и твое преступление.
  - Однако... - Логан сделал весомую паузу, значительно огляделся и уверенно продолжил свою речь:
  - Принимая во внимание, твои заслуги, оказанные кромам и ходатайство "видящей" Матери племен - ты навечно, изгоняешься из пределов земель нашего народа. И никто из кромов, никогда не поможет и даже не заговорит с тобой.
  - Кровь за кровь! - угрюмо вскричал Цанг. - Я требую, выдать преступницу моему роду! Мы справедливо воздадим убийце, за смерть моего сына!
  Одетые в шкуры, высокие и мускулистые воины, с разгоряченными лицами, потрясая оружием, бросились к Камилле. Но хлесткая очередь из автомата, звучно ударившая поверх голов, мгновенно отсудила их порыв.
  Андрей стоял за костром у скалы, с направленным на толпу оружием, прикрывая собой девушку.
  - Назад! Кто сделает сюда, хоть шаг - будет убит! - среди внезапно воцарившейся мертвой тишины, резко проговорил он. - Я не хочу, проливать кровь ваших людей, но, если хоть кто-нибудь, попробует нас остановить - сразу умрет!
  - Идём Камилла, - отрывисто бросил Бондарь, осторожно пятясь вверх по горной тропе и держа на прицеле, взбешенных и готовых ринуться на землян, разъярённых аборигенов.
  - Мы проклинаем вас! - громко воскликнул Логан. - Вы уже трупы! На охоту, за вашими жизнями, немедленно пойдут вдогонку, наши лучшие следопыты. Вам не скрыться, от праведной мести кромов!
  
  - Здесь отдохнем с полчаса, - наконец остановился Бондарь, когда беглецы пересекли узкий горный поток, миновав громадный камень, с выжженным на нем черным знаком.
  Камилла сразу, обессиленно повалилась на землю, стараясь хоть немного отдышаться. Лишь через несколько минут, она подняла голову и осмотрелась. Среди редкого леса, виднелись огромные, покрытие мхом валуны. Из склонов торчали громадные корни вековых деревьев. Холмы постепенно переходили в горы.
  - Полагаешь, здесь безопасно? - устало спросила, совершенно вымотанная девушка.
  - Относительно, - не глядя на напарницу, холодно ответил украинец. - Мы пересекли границу, заповедной рощи кромов. Тут было их святилище ксилла. А потом, инопланетяне разрабатывали здесь, месторождения этого минерала. Эта территория - табу для кромов. Так что есть надежда, что сюда дикари не сунуться. Правда и выбраться отсюда, практически невозможно. Вокруг отвесные скалы, а пару проходов - туземцы наверняка, теперь будут зорко караулить, чтобы подстеречь и убить нас. А вообще - это гиблое место. Никаких ресурсов тут нет. Думаю аборигены, решат нас здесь уморить голодом и холодом.
  - Может стоило, пойти на запад к реке, как и собирались раньше? - пытаясь поймать глаза Андрея, виновато спросила Тайлер.
  - Нет, - отрицательно мотнул головой парень. - Там нас, быстро бы загнали дикари. У них имеются лодки, отличное знание местности, умение маскироваться... К тому же, на том пути, нам вдобавок, пришлось бы отбиваться от баргов, зергов, кроу, ящеров и отарков. А главное, теперь этот маршрут, отпадает и по другой причине.
  Украинец тяжело вздохнул и не смотря на канадку, мрачно проговорил:
  - Мы же фактически, провалили миссию. Ситуация, в которой оказались земляне, с этой войной туземцев и блокадой дарнийцев - была далеко не случайной. Это ведь испытание для нас. Если бы нам удалось, спасти кромов, то процентов на восемьдесят, мы бы, наверное, выполнили свою задачу. Понимаешь, просто выжить - этого мало. Нужно было, найти здесь друзей, понять и спасти их. Помогая местным людям, открывая для них будущие перспективы - мы таким образом, продемонстрировали бы мудрость и широту души. И в конечном итоге, выручили бы и свою Землю. Дальнейшая западная дорога, была бы уже несложной и скорее всего, во многом формальной. Но ныне, этот путь для нас, стал не просто гибельным, но и бессмысленным. Не говоря уже о том, что нам туда, просто не пробиться.
  Канадка долго молчала, не поднимая глаз. Наконец, она тихо спросила:
  - Что же нам делать?
  Мужчина угрюмо пожал плечами и хмуро сказал:
  - Выхода нет. Придется плыть прямо в ад.
  - Что ты имеешь ввиду? - запинаясь, попыталась уточнить Тайлер.
  - Отсюда, есть только один путь - по реке мертвых, через пещеры дьявола в гору Мрака.
  - И что это значит? - пытаясь поймать его взгляд, неуверенно поинтересовалась Камилла.
  - Не знаю, - сказал Андрей. - река действительно мертвая, там нет никакой жизни. А из людей, которых случайно затягивало течением в эти пещеры или тех, что насильно приносили в жертву, отправляя водой в гору Мрака - почти никто не возвращался.
  - Ты же сказал "почти", - не поднимая головы, грустно заметила девушка. - Значит кто-то, всё-таки вернулся.
  Бондарь криво улыбнулся:
  - Совершенно спятившие и резко постаревшие лет на пятьдесят люди. Лепетали про демонов, про то, что пробыли в аду полстолетия. Хотя их выносило назад рекой - буквально через пару-тройку дней.
  - И ты хочешь, идти туда? - печальным голосом, обречённо произнесла Камилла.
  - Выбора нет, - угрюмо качнул подбородком мужчина. - В нашей положении, придется дико рисковать. Все равно, деваться некуда.
  - Это я во всём виновата? - запинаясь от горечи, дрожащим голосом, с болью спросила Тайлер.
  Доцент пожал плечами и не глядя на спутницу, глухо ответил:
  - Теперь уже неважно. Если удастся, пройти испытания в том "пекле" - то возможно и получится, помочь Земле. Хотя шансы, практически нулевые.
  Он с сочувствием, посмотрел на девушку и отстранённым тоном успокоил:
  - Не волнуйся, тебя это не касается. Тебе плыть к демонам, не придется.
  Камилла, удивлённо вскинула, испуганные глаза на украинца. И тот, впервые за последние сутки, прямо посмотрев ей в лицо, твердо сказал:
  - Ты немедленно выходишь из игры. И это - не обсуждается. Здесь, есть остатки базы дарнийцев, которые добывали ксилл. Мы по телефону, отправим запрос, на твою эвакуацию. Я ещё в Комфорт-тауне, узнавал - на завершающем этапе, человек может добровольно, прекратить свое участие в миссии. Правда, далеко не везде в пути, это можно сделать. Но именно тут - такое вполне осуществимо.
  Канадка, хотела что-то возразить, но Андрей, не давая ей ничего сказать, безапелляционно и жёстко продолжил:
  - Если пойдешь со мной дальше - то не только сама, зря погибнешь. Но и окончательно похоронишь, любую, пусть и чисто теоретическую возможность - спасения нашей планеты. Да и у меня, шансов уцелеть и что-то попытаться сделать, чтобы закончить миссию - точно не останется.
  Он покачал головой и тихо произнес:
  - Пойми, нужно быть уверенным, что напарник, невольно "не подставит". Сможет выдержать испытания и даст мне возможность, пусть даже ценой смерти, попробовать выручить землян.
  
  Камилла, глотая слезы, полным боли взглядом, смотрела вниз. Там, далеко на воде, виднелась примитивная лодка, с гребущим человеком. Черная река, неумолимо затягивала ее, в мрачный зев горы. Сидящая в летящем флаере девушка, напряжённо смотрела в окно машины и не могла оторвать глаз, от этой трагичной картины. Соленые капли, катились по ее щекам, а губы дрожали в беззвучном плаче. Аппарат с летчиком- автоматом, сделал круг над горами и скрылся в лучах восходящего солнца.
  За плывущим в челне землянином, с соседней высокой сопки, затаив дыхание, наблюдали ещё двое людей. Седая старуха и молоденькая девушка. Рядом с ними, находилась пара волков.
  Провожая странным взглядом, исчезающую в ужасной пещере лодку, девчонка с горячей надеждой, тихо произнесла:
  - Он должен вернуться. Не правда ли, Мать племен?
  Ведунья с сомнением, покачала головой и неопределенно проговорила:
  - Оттуда, мало кто возвращался. Там страшное место - пространство демонов и богов, промежуток между жизнью и смертью. Но может, ему и удастся воротиться. Однако...
  Не договорив, она угрюмо замолчала.
  - Что ты хотела сказать? - в волнении и тревоге, воскликнула Биллегури.
  Валгунта с печалью, посмотрела на свою ученицу и грустно поговорила:
  - Если даже вернётся, то когда? И каким он выйдет, из дьявольской преисподней? В жизни ведь за все, приходиться платить и ничего, не проходит бесследно...
  Лодка давно, скрылась в недрах темной горы. Мрачная река, по-прежнему, угрюмо несла свои мертвые воды, в черноту подземелий. А женщины, со своими четвероногим друзьями, ещё долго смотрели вслед, ушедшему в безвозвратный путь человеку...
  
  
  

Эпилог

  
  - Здравствуйте, уважаемая госпожа Ивашова! Простите за доставленное беспокойство. Мы представители "Медиа Экспресс Интернешнл". Разрешите пригласить вас с супругом, принять участие в международном масштабном проекте, посвященном памятным событиям пятнадцатилетней давности. Предполагается грандиозное мероприятие - с участием политиков, учёных, журналистов, общественных и культурных деятелей, историков, различных экспертов и исследователей, представителей инопланетных цивилизаций, игравших непосредственную роль, в организации миссии по спасению Земли...
  Взволнованная визитом телевизионщиков, Ольга, выпроводив наконец непрошеных гостей, почувствовала слабость в ногах и опустилась в кресло. Невольно потревоженная память, вновь воскресила бурные и драматичные картины прошлого. Перед мысленным взором женщины, снова непроизвольно, всплыли образы и воспоминания, давно минувших событий...
  После того, как украинец, вместе с канадкой, отправились в дальнейший путь. Оставшиеся земляне, ещё декаду провели в гостинице Комфорт-тауна. Они затаив дыхание, переживая, наблюдали за всеми перипетиями трагических приключений, своих земляков. Кроме того, бывшие "участники", в эти дни забирали свои "призовые" у дарнийцев, выбирали себе планету для дальнейшего проживания, оформляли отношения в своих "парах", получали документы, улаживали дела с усыновлением больных детишек с Земли, пытались узнать о жизни своих близких, оставшихся дома, знакомились с информацией о новом окружающем мире...
  И с напряжением ждали, результатов миссии Бондаря. От этого зависела не только участь Земли, но и их собственные судьбы. Ведь если бы родная планета погибла, то отношение к людям, которые не захотели спасать от гибели свою Альма Матер, со стороны разумных существ других миров - несмотря на все объективные и смягчающие обстоятельства, вряд ли было бы позитивным...
  Оставшиеся в магазине земляне, к тому времени, уже все погибли...
  Когда дарнийцы, привезли детей Андрея - Том, Герри, Марта и Эллис - сразу взяли над ними опеку... Затем, вернулась заплаканная и убитая горем Тайлер. Однако она, не захотела ни с кем общаться.
  Ну а потом, им всем сообщили, что миссия завершилась успешно. Их товарищу, удалось сделать, казалось невозможное. Так что космиты, получили право, нейтрализовать угрожающий Земле астероид. Правда, как Андрей смог этого достичь и через что, ему пришлось в конце пройти, не знал никто. Потому что, даже супернавороченная техника слежения дарнийцев, в подземельях горы, сразу отказала. Да и сам украинец, бесследно пропал. Долгое время, считалось, что он погиб.
  Его спутники, обуреваемые противоречивыми чувствами вины и облегчения, разъехались кто куда. Впрочем, все земляне, выбрали себе для проживания Терру 2. Хотя, естественно, разные страны этого мира.
  Ольга со Степаном и Ильёй - осели в СССР. Судьба их сложилась вполне благополучно. Новая страна, им пришлась по душе. Да и они здесь, оказывается, стали довольно популярными. Многие местные жители, тоже с волнением и интересом, следили за участью своей бывшей Родины.
  Степан с Ольгой поженились и у них родилось трое детей. Кондаков сделал блестящую карьеру. Героически сражался против южан. Проводил умелые и эффективные боевые операции. Ныне, он был заслуженный генерал, с массой наград и отличным послужным списком.
  А Ивашова, стала успешным и уважаемым врачом. Кстати, ее брат и отец, не стали возвращаться на родную планету и со своими семьями, проживали рядом.
  Друг Кондакова Рокотов, также гармонично вписался в местное общество. Удачно воевал. Стал офицером, женился... А главное, они все, чувствовали себя тут на своем месте, здесь теперь, была их настоящая Родина...
  У "западных коллег" по миссии, судьба тоже сложилась весьма благополучно. Саймон и Ханна, стали супругами. Имеют двух своих и пару приемных детей с родной Земли. Они комфортно живут в объединенной Европе. Роуз, мер большого города и перспективный политик. Его жена, входит в совет директоров крупной немецкой фирмы.
  Симпсон, сделал успешную военную карьеру в САСШ. Джон уже майор и счастливо женат, растит троих детей.
  Жизнь друзей Бондаря, также сложилась удачно. Герри с Элис и Том с Мартой - сочетались браком. У них, по трое своих детей и по паре приемных. Митчел, успешный бизнесмен и со своей семьёй, живёт в местной Австралии. Ну а Хенкс с Мартой - в Штатах, где Том владеет процветающей фермой. Они поддерживают между собой постоянные отношения, искренне дружат, часто видятся семьями, ездят в общие путешествия...
  Наиболее страшно и трагично, сложилась судьба Камиллы. Казалось девушка, после похода с Бондарем, полностью сломалась. Тайлер впоследствии, осела в Канаде, которая, кстати, на этой планете, находится в конфедерации с САСШ. Бывшая напарница украинца, полностью изменилась - по сути дела, стала совершенно другим человеком. Она никогда больше, не хотела ничего слышать о путешествиях, дикой природе, Земле, других планетах, товарищах по миссии... Канадка очень переживала из-за случившегося, сильно пила, принимала наркотики, вела сомнительный образ жизни... Категорически отвергала любую помощь. Правда однажды, попыталась взять себя в руки и заняться юриспруденцией. Но после двух лет на "дне", у нее в этой сфере, уже не было никаких перспектив. И она опять, сорвалась и опустилась. Затем и вовсе, окончательно пропала без вести...
  Том и Герри, со своими женами, пробовали разыскать Камиллу, через детективное агентство - но все оказалось напрасно. Единственное, что им удалось выяснить, это то, что сутенёры накачали девушку снотворным и продали в рабство, куда-то на юг...
  
  А через три года, Эндрю вернулся. Об этом сообщили все новостные каналы. Украинец правда, не слишком торопился возвращаться "в лоно цивилизации". И затем, ещё с полгода, провел на Эвуре, возясь там с аборигенами. Он как будто, точно знал, что его дочки, уже не ждут своего отца.
  Дело в том, что дарнийцы, оговаривая условия миссии, далеко не все сообщили землянам. В частности, они "забыли упомянуть", что в случае успеха Андрея, "в спасении человечества", по правилам Галактического кодекса, детей придется вернуть к матери на уцелевшую Родину. Видимо инопланетяне, действительно хотели абсолютно исключить, любые мотивы украинца - которые могли негативно или позитивно стимулировать землянина и как-то отразиться на миссии.
  В итоге, так и произошло. Девочек, буквально через несколько дней, после уничтожения астероида, быстро отобрали у друзей Бондаря. И соответственно, скорректировав малышкам память, вернули их обратно на родную планету...
  После возвращения - Андрея активно приглашали на различные политические и общественные проекты, звали на радио и телевидение, его очень хотели заполучить журналисты и учёные, ему предлагали вид на жительство многие страны и миры... Но украинец, равнодушно проигнорировал весь этот ажиотаж и загадочным образом, легко избегал внимания массмедиа. Он оформил себе гражданство в Украине, которая входила в Союз Славянских Стран Руси. Но на Терре 2, бывал редко.
  Когда собирались на общие посиделки, бывшие "участники миссии" или им устраивали встречи на ТВ журналисты и политики - то Бондарю, конечно тоже, обязательно посылали приглашение. Но тот, на них не отвечал и никогда не приходил на подобные мероприятия. Даже со своими друзьями из прошлого, он больше не общался. Похоже Андрей, чутко ощущал, что несмотря на все эти предложения, его бывшие спутники и товарищи - реально, вовсе не желали его видеть и не хотели с ним встречаться...
  Ивашова, задумчиво покачала головой и грустно вздохнула - никто точно не знал, каким вернулся Эндрю и чем он теперь занимается.
  Проскальзывала информация, что Бондарь, будто бы выбрался из той страшной горы, с мешком огромных уникальных кристаллов. Ходили слухи, что украинец, после пребывания трех лет "в аду", вроде обрёл, какие-то паранормальные способности. Говорили, что он исследует пограничные миры. Иногда, консультирует правительства и сотрудничает с межгалактическими корпорациями, в каких-то секретных вопросах. Выступает посредником, в отношениях космитов с аборигенами примитивных планет. Умеет находить там, эксклюзивные месторождения. И даже с мерзкими дарнийцами, ведёт дела.
  Женщина пожала плечами. Единственное, что она могла утверждать более-менее уверенно - это то, что Андрей видимо сильно изменился. Как внешне, так и внутренне. Правда и раньше, его было сложно понять. Но сейчас, этот совершенно седой, с пронизывающим взглядом ледяных глаз, странный человек, который казалось совсем не старел - вообще, имел очень мало общего, даже с тем удивительным мужчиной, которого она помнила пятнадцать лет назад. Пожалуй, только его твердое нежелание, строить какие-либо серьезные отношения с женщинами - осталось прежним. Ни прошедшее время, ни тяжёлые испытания, ни обретенная жизнь в новом мире - ничего в этом плане, в нем не изменили. Этот человек не имел семьи, избегая даже намека на ее возможность. И похоже невольно, сломал и погубил жизнь, нескольким достойным девушкам...
  Ольга опять тяжело вздохнула и закрыла глаза, пытаясь отогнать, возникшие помимо ее воли, неуместные чувства...
  
  - Расскажи мне священное предание, Санни! - живо попросила пожилую женщину, красивая темноволосая девочка лет тринадцати.
  - Но ты же, не раз слышала его, из уст своих родителей, - лукаво улыбаясь, заметила седая собеседница.
  Ее воспитанница, лишь неопределенно отмахнулась, в ответ на эти слова:
  - Рассказы родственников и других взрослых - одинаковы и однообразны. К тому же, я ощущаю, что они - слишком 'приглажены' и далеко не всегда правдивы, - испытующе взглянула на свою наставницу девочка.
  Та, удовлетворённо кивнула головой и довольно заметила:
  - Ты проявляешь, неплохие способности "видящей" Лана. Действительно, не все в рассказах старших, соответствует истине. Но это не потому, что они ее сознательно искажают. Просто, с течением времени, люди стараются любые произошедшие события, сделать "лучше и привлекательней", особенно чтобы самим в них, выглядеть более достойно. Это происходит, зачастую непроизвольно, но такова уж человеческая природа.
  - Вот и расскажи мне, как все было, на самом деле! - сжигаемая любопытством, с детской непосредственностью воскликнула ученица. - Я хочу знать всю правду! Иначе, как я стану настоящей велгой?
  Мудрая Санни, грустно промолвила в ответ:
  - Правда слишком болезненная и тяжёлая вещь. Не все ее выдерживают. А многие, попросту не могут принять. Людям, гораздо приятней и легче, верить в то, во что им хочется верить.
  - Кроме того, - она с улыбкой взглянула на Лану. - Я чувствую, что тебе, очень хочется узнать эту быль, не только для того, чтобы пополнить свои знания, в истории народа кромов.
  Девочка в ответ, сильно покраснела, опустив голову. От матери племен, ничего невозможно скрыть.
  - Ну... Мне интересно, как действительно сложились отношения, между Биллегури и чужеземцем Орланом, - смущённо отведя взгляд, тихо произнесла она.
  Санни, только улыбнулась и грустно проговорила:
  - Настоящая история кромов, в тот переломный год, была намного страшнее и драматичнее, чем говорится в сказании.
  Наставница в задумчивости, ненадолго прервалась, окинула оценивающим взглядом свою воспитанницу и неспешно проговорила:
  - Но может быть и правда, пора тебе уже полностью, поведать это сказание. Видимо время пришло.
  Девочка радостно вскинулась и в предвкушении тайны, взволнованно приложила руки к груди...
  
  ... - Никто из кромов, и даже сама Валгунта, уже не ждали, что землянин вернётся из горы Мрака. Только Биллегури, упорно верила в его возвращение, - размеренно говорила Санни. - И ее надежды сбылись. Однажды, мертвая река, вновь внезапно изменила свое течение. Ее воды, неожиданно, потекли из подземных пещер вспять. Такое бывало и ранее в прошлом, когда очень редко из недр скалы, преисподняя иногда возвращала некоторых людей. Правда те, приплывали через три дня, а чужеземца, черная река вынесла, лишь спустя три года.
  "Видящая" перевела дух и взглянула, на застывшую в немом напряжении Лану. Та, казалось замерев и не дыша, боясь пропустить хоть слово, напряжённо слушала свою наставницу. Женщина печально улыбнулась и неспешно продолжила свое повествование:
  - Биллегури, вместе с Валгунтой и волками, встречала лодку. Больше никто из кромов, не осмелился подойти к берегу. Вышедший, из причалившего челна человек, действительно был Орлан, но он выглядел совершенно седым. Хотя совсем не постарел. Его глаза, тоже изменили свой цвет - стали ярко синими. На груди чужестранца, сиял огромный ксилл. Но главное, от землянина просто исходила аура мощи и силы. Он спокойно прошел в становище кромов, хотя как ты помнишь, был проклят и объявлен преступником. Однако никто, не посмел заступить ему дорогу.
  - И что же случилось дальше? - в нетерпении воскликнула Лана.
  Старуха пожала плечами и продолжила свою речь.
  - Кромы изнемогали от нужды, голода и холода. Многие пали в боях. Ведь произошло именно то, что и предсказывал чужеземец. Нам перекрыли охоту на оленей, постоянно изматывали стычками. А потом, разгромив кромов в битве, враги опять загнали нас на бесплодное плоскогорье, где народ постепенно умирал.
  Велга, ненадолго прервала свою речь и казалось, всматривалась в прошлое. Хотя с той поры, сменилось десять поколений. Но она, будто снова, вживую видела картины лишений ее народа, которые опять проходили перед ее мысленным взором.
  - Чужеземец долго молчал, а вокруг него, постепенно собирались почти все наши люди. Затем, он просто сказал, что может провести кромов на новые земли. И кто согласен идти, должны быть готовы выступить, уже на следующий день. Чужак говорил совсем негромко, но странным образом, его голос, был хорошо слышен всем. Причем, изъяснялся на языке кромов, хотя раньше, совсем им не владел. После этого, он ушел в хижину Валгунты, а кромы - ещё долго шумели и спорили. Особенно возмущались вожди, призывая не слушать чужака и наказать преступника. Впрочем этого, никто не осмелился сделать.
  - А что происходило с Орланом, все эти годы в горе Мрака? - сгорая от любопытства, живо спросила Лана.
  - Неизвестно, - покачав укоризненно головой, тихо ответила женщина. - Его никто, не решился расспрашивать об этом.
  - Даже сама мудрейшая Валгунта? - недоверчиво уточнила девочка.
  Наставница, только горько улыбнулась.
  - О таких вещах не говорят. К тому же, рядом с Орланом, мало кто, мог долго находиться. Даже Валгунте, это было тяжело. Люди возле него, чувствовали себя, словно голыми и прозрачными. Они понимали, что их нутро видят насквозь - все совершенные ими поступки, мысли, желания, душу...
  - А Биллегури?
  - Она сильно страдала. Поскольку теперь, ощущала себя совсем маленькой и глупой девочкой, перед прожившем несколько жизней мудрецом. Хотя ей тогда, уже минуло восемнадцать вёсен, девушка немало чего испытала, многому научилась... Но сейчас, молодая "видящая" чувствовала, что расстояние между нею и чужеземцем - стало просто гигантским. Орлан подавлял своей силой. Он вообще, казался, будто опаленным огнем преисподней.
  
  - И что было дальше? - тихо, спросила ученица.
  Санни пожала плечами:
  - На следующий день, большинство кромов, решили идти на новые земли. Потому что будущего на Родине - у них не было. Тем более, что и Мать племён, уходила вместе с Орланом. Люди всё-таки, еще неделю готовились и собирали припасы, а потом - двинулись за чужеземцем. Он провел кромов, через горные снежные перевалы, между пылающими вулканами. Они пробирались в подземных лабиринтах, минуя мрачные пещеры, черные тоннели и глубокие гроты. А потом, в морскую бурю, пробиваясь сквозь волны и ветер, преодолели узкий перешеек между материками. Впрочем, эта часть сказания, тебе хорошо известна и более-менее правдива.
  Ведунья, на некоторое время умолкла, а затем со вздохом, завершила свое повествование.
  - Не все, смогли выдержать тяжёлую дорогу. Но в конце концов, через месяц пути, Орлан вывел кромов, на новые бескрайние и богатые просторы. Здесь нет ужасных драконов, лесных чудовищ ночи и страшных хищников. Тут отсутствуют - черные, жёлтые и красные жестокие враги. Обитает множество различных животных. Он научил кромов, находить различные руды и плавить из них металлы. Землянин подарил нашему народу будущее.
  - А как же Биллегури? - взволнованно поинтересовалась Лана. - Все говорят, что она была женой Орлана и от них, пошел род наших "видящих" и вождей.
  - Это не так, - отрицательно покачала головой старуха. - Возможно для Орлана, Биллегури тогда, была еще слишком молодой и недалекой девушкой, с романтическими мечтами. А может быть, он не захотел с ней сочетаться браком, потому что знал, что вскоре уйдет от кромов. И бросать жену, считал позорным поступком.
  - И что, великая велга Биллегури, была потом одинока? - удивлённо произнесла девочка. - Но все говорят, что у нее было пятеро детей. От которых затем и произошли наши вожди и "видящие".
  - Это правда, - грустно улыбнулась Санни. - После того, как Орлан, привел кромов на новые земли, где-то через полгода, он покинул нас навсегда. Вскоре, умерла мудрейшая Валгунта. А Биллегури, впоследствии вышла замуж, за одного из юношей кромов, стала Великой ведуньей, Матерью племен, родоначальницей вождей и "видящих"... Хотя она, не была слишком счастлива. Власть, мудрость, слава, уважение, достаток, дети... не принесли ей большой радости.
  - Как жаль, - блестя слезами на ресницах, едва слышно прошептала Лана.
  - Увы, реальная жизнь, мало похожа на идеальную сказку, - печально произнесла Наставница.
  Собеседницы надолго замолчали, каждая, размышляя о чем-то своем.
  - А почему кромы, прозвали его Орланом? - наконец подняла голову ученица. - Он ведь был великий воин, путешественник, "видящий"... И говорят, что "небесные посланники" и его подруга - называли чужеземца по-другому. Неужели, он мог летать словно птица? Или это тоже, просто красивая легенда?
  - Да нет, правда, - мечтательно улыбаясь, ответила Санни. - Орлан, действительно умел и любил летать. И часто парил в небе, в сопровождении орлов и кондоров. У него были настоящие крылья.
  - Невероятно! - воскликнула девочка. - А я уже подумала, что это тоже сказка.
  Санни, задумчиво посмотрела на нее и негромко произнесла:
  - У каждого человека, есть крылья - просто люди, боятся их расправить...
  
  Конец.
Оценка: 1.67*7  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Н.Любимка "Долг феникса. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-2"(ЛитРПГ) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга третья"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

НОВЫЕ КНИГИ АВТОРОВ СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Сирена иной реальности", И.Мартин "Твой последний шазам", С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"