Руденко Виктор Сергеевич: другие произведения.

Смех богов

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Ссылки:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Ссылки
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    7 Книга-продолжение повестей "Корректор", "Южный рубеж", "Закон жизни", "Жестокий путь", "Логика выбора" и "Вызов с Востока". По мотивам книги С.С. Сухонина "Корректор". Герои живут и действуют в паралельных земных мирах и в мире магии. Главный герой предан своей Владычицей и отправлен на смерть. Помогая новой хозяйке и ее людям он спасает их мир. Выбирая суровую правду, герой остается самим собой и внутренне свободным независимым человеком. Он приобретает уважение товарищей, но теряет их дружбу. Получает авторитет и почитание аборигенов, но остается совершенно одиноким среди соклановцев. Не высока ли плата за такой выбор?

Глава 1. Зов Танатоса.

  
  "Предавший дружбу ради любви - подобен безумцу,
  меняющему верный меч на призрачное золото".
  
  Прекрасная женщина в королевском облачении, усыпанном драгоценностями и со сверкающим венцом на челе, стояла в центре роскошного зала и влюблёнными глазами смотрела на синий экран.
  В голубом столбе света виднелся красивый, высокий и статный брюнет, в черном плаще с золотистыми звёздами и со стальным взглядом светлых глаз. Его фигура и мужественное лицо, излучали магическо-притягательные флюиды. Казалось женщина, просто впитывала эти вибрации и купалась в исходящей от него энергии.
  - Когда же мы сможем быть вместе? - нежно глядя ему в очи произнесла Верлеса.
  Мужчина обаятельно улыбнулся и приятным музыкальным баритоном ответил:
  - Очень скоро. Как только зарегистрируем в Системе наш альянс и объединение миров.
  Наслаждаясь звуками его голоса, Хозяйка в нетерпении уточнила:
  - Но когда же Сем?
  - Как только Снежана разорвет ваш договор или даст тебе повод самой его денонсировать. Она ведь сейчас твой союзник, хотя и находящийся в подчинённом положении. Формально, она может не согласиться на наш с тобой альянс. А без согласия своего союзника, по законам Системы, ты не можешь привлечь нового партнера, а тем более вступить с ним в объединение.
  Верлеса досадливо качнула головой:
  - Вряд ли Снежана станет возражать против нашего с тобой союза. Я ведь все же ее единственная защита от экспансии соседей и неизбежной гибели.
  Хозяин Сем, лишь грустно улыбнулся и разъяснил разгорячившейся владычице:
  - По договору, ты в любом случае должна ее оборонять. Даже если Снежана выскажется против нашего с тобой альянса. Впрочем ты права, скорее всего эта сибирская Хозяйка на все согласится, особенно если ты ей намекнешь, что прекратишь на нее давление.
  Мужчина сделал паузу и продолжил:
  - Однако нам в любом случае необходимо, окончательно решить вопрос со Снежаной и замирением ее соседей, а не оставлять это в подвешенном состоянии.
  Он внимательно посмотрел на женщину и веско произнес:
  - Надеюсь ты понимаешь, что перед тем как мы начнем натиск против Шамиля и Дэва, желательно до конца урегулировать ситуацию на "сибирском направлении". Нужно обезопасить этот фланг - захватив часть владений Снежаны и умиротворить за ее счёт других ваших соседей - Мерга и Доннара.
  Сем ненадолго замолчал, нежно посмотрел на Верлесу, а потом заговорил дальше:
  - Кроме того, скажи - как к предстоящему слиянию наших миров и будущей экспансии против южан относятся твои люди?
  Верлеса поморщилась:
  - Я ещё не прояснила полностью ситуацию. Однако уверена, что подавляющее большинство моих бойцов, с энтузиазмом поддержит будущие захваты.
  Мужчина скептически взглянул на нее и уточнил:
  - Ну то что ваша молодежь выскажется за войну, особенно в таком выгодном положении, на пике вашей силы и могущества, да ещё при наличии сильного союзника - в этом нет никаких сомнений. Понятно, что они хотят славы, бонусов, самореализации... Но вот ваши ветераны? Командиры? А главное - твой Корректор? Какова будет их позиция? Кроме того, даже если наступление на юг и поддержит большинство твоих наемников, то вот слияние и объединение наших миров - все они вряд ли станут приветствовать. Это ведь будет не просто военный или политический союз.
  Владычица в раздражении попыталась отмахнуться от возможных проблем и жёстко отчеканила:
  - Со Снежаной мы вскоре покончим, а что касается настроений моих служащих - то неужели это так важно? Наемники обязаны повиноваться своей Хозяйке! Они поклялись в этом не только мне, но и Системе. В конце концов вся их жизнь полностью зависит от меня! Кроме того, я сейчас не в том положении, чтобы критически нуждаться в их поддержке. Те времена давно прошли!
  Сем пожал плечами и недоверчиво покачав головой, заметил:
  - В целом ты конечно права. Но ведь и твои бойцы сейчас, не чувствуют потребности драться до конца за выживание и свою Хозяйку. Ваш мир и земли ныне, крепки как никогда. И если мы с тобой столкнемся с недовольством и саботажем твоих людей, в вопросах слияния наших миров или экспансии на юг, это доставит нам массу трудностей и затрат. Так что лучше выявить недовольных заранее и купировать возможные проблемы. Верно? Зачем омрачать нашу будущую совместную жизнь и завоевания серьезными неприятностями?
  Верлеса смутилась и задумчиво кивнув головой, произнесла:
  - Я постараюсь побыстрее прояснить ситуацию, решить эти проблемы и провести необходимую подготовительную работу.
  Влюбленные хозяева обменялись понимающими взглядами...
  
  Киреев подходил к дому Олега и Лены в мрачном настроении, испытывая противоречивые чувства. Он откликнулся на просьбу снежановцев, видя в какое положение они попали. Но не питал иллюзий, что сможет им как-то помочь. Зайдя в гостиную, парень поздоровался с хозяевами и сразу почувствовал угнетенную атмосферу царившую здесь.
  - Спасибо что ты приехал Игорь, - тихо произнесла Лена.
  Олег тоже кивнул и пожал руку приятелю.
  Присев за столик, на котором находился десерт и чайные приборы, некоторое время все молчали. Лена разлила чай.
  Наконец девушка, переглянувшись с мужем, взглянула на верлесовца и неуверенно проговорила:
  - Я понимаю, что мы не настолько друзья Игорь, поэтому прости, если мои слова тебя возможно заденут, но мы бы хотели тебя кое о чем спросить...
  Лена смущённо посмотрела на Киреева. Но потом, встряхнув головой и глядя ему прямо в лицо, тихо произнесла:
  - Скажи, вы действительно решили покончить с нами?
  И хотя Игорь догадывался о чем пойдет речь, однако все же эти откровенные слова застали его врасплох.
  Увидев устремлённые на него взоры хозяев, парень смущённо отвёл глаза. Наступила тишина. Тут в соседней комнате раздались детские голоса. Детишки беззаботно играли.
  Услышав их, гость ещё сильнее втянул голову в плечи. В комнате сгустилось напряжение, общее молчание становилось невыносимым.
  Не выдержав направленных на него, полных боли взглядов супругов, стараясь не встречаться с ними глазами, Игорь наконец глухо ответил:
  - Я не знаю.
  Пытаясь оттянуть неизбежное объяснение, он спросил:
  - Почему вы так решили?
  Лена с сожалением посмотрела на него. Однако ее муж, был не столь проницателен и не скрывая обиды, высказался прямо:
  - Ну а как можно воспринимать действия вашей Хозяйки в последнее время? Она как будто специально достаёт и провоцирует Снежану! Неужели вам мало того, что вы забрали половину нашего мира, дерете с нас 25% налог, полностью лишили самостоятельности... К чему теперь все эти унижения? Вряд ли ваша Верлеса так долго мстит и отыгрывается за прошлое. А ведь эти оскорбления продолжаются уже полгода и все усиливаются. Причем первый год, после заключения с нами договора о защите, никаких претензий с вашей стороны не было. Да и сейчас, мы максимально аккуратно соблюдаем пакт. Все это заставляет предполагать - что подобные провокации, именно целенаправленная политика Верлесы.
  Киреев грустно пожал плечами и вновь попробовал уйти от ответа:
  - А вы Сергею не звонили? Ведь он был инициатором и посредником этого договора. В конце концов, именно Чайка убедил Верлесу заключить пакт и спасти вас. Хотя конечно и на кабальных условиях, - печально добавил парень.
  Олег раздражённо парировал:
  - Ваш главный Корректор долго не шел на контакт. А когда все же соизволил ответить, то просто отмазался - сказав, что верлесовцы полностью соблюдают пакт, обеспечивая нам защиту. А бабские эмоциональные взаимоотношения и счёты между Хозяйками, мол вне его компетенции и не касаются рамок договора.
  Лена грустно проговорила:
  - Естественно, к нам у него никаких симпатий не осталось. Да и в остальном - формально он прав, не подкопаешься. Но все же кажется, что Сергей полностью в курсе всех этих "наездов" Верлесы.
  Игорь в ответ, покачал головой:
  - Может быть. Но надеюсь вы не считаете, что он как-то причастен к провокациям? Скорее всего, это банальная месть нашей Хозяйки, за прошлое вероломство, ненадежность и неблагодарность Снежаны.
  Олег пожал плечами и удрученно сказал:
  - Понятно, что ваш украинец тут не причем. Но ведь он не может не понимать, что все эти провокации Верлесы, наверняка в итоге приведут к нашей гибели. И тем не менее, похоже ему все равно.
  Киреев с сочувствием посмотрел на супругов и горько проговорил:
  - Видимо так. К вам у него никакого участия давно не осталось. Он наверное полагает, что и так достаточно для вас сделал. Ну а если Снежана "сорвётся" и порвет договор - это не его проблемы.
  В комнате опять воцарилось неловкое молчание.
  Наконец Лена, поймав взгляд Игоря сказала:
  - Наши ребята, решили обратиться к вашим ветеранам с просьбой, как-то повлиять на Верлесу. Неужели вы желаете нас добить? Несмотря на определенные разногласия, мы ведь были союзниками, никогда не враждовали, а наши миры и люди близки. Что Вам даст наше уничтожение? Ещё немного территорий? Но у вас и так громадные владения! Хотите посчитаться за то, что мы не поддержали вас в трудную минуту? Но в том положении и ваша Верлеса на нашем месте, наверняка воздержалась бы, и не рискнула бы подставляться, и вмешиваться. Впрочем, вы и так уже достаточно отомстили - обкорнав наш мир, обложив налогом и лишив самостоятельности. Вам мало? Вы хотите окончательно покончить с нами и нашей страной?
  Игорь почувствовал себя крайне неудобно. Ему было чрезвычайно неловко. Избегая встречаться глазами с ребятами, он все же проговорил:
  - Я передам ваши слова старожилам. Думаю они попытаются вам помочь. Но честно говоря, шансов на то, что Верлеса прислушается к нам, практически нет. Времена, когда Хозяйка считалась с ветеранами, давно прошли.
  - Почему? - с некоторым удивлением задал вопрос Олег.
  Киреев пожал плечами и объяснил:
   - Верлеса стала очень сильной и давно уже критически не зависит от нашей поддержки. Да и серьезных врагов и соперников у нее сейчас нет. Кроме того, за последние годы были созданы ещё двадцать кланов. В общем ветераны, реально руководят только в пяти из всех тридцати кланов Хозяйки. То есть их мнением, при данных обстоятельствах, можно совершенно спокойно пренебречь. К тому же авторитет старожилов в глазах Верлесы, после войны с Лао-Чженем и Тенгри - подорван. Кстати и среди рядовых бойцов тоже. Большинство же нашего молодняка к снежановцам равнодушны, а те что о вас немного знают, относятся с неприязнью.
  - Но отчего? - запальчиво спросила Лена.
  Игорь покачал головой и проговорил:
  - Многие считают, что если бы вы нам помогли в прошлой войне, то наши потери были бы меньше. Другие полагают вас неблагодарными - мол мы не раз поддерживали Снежану, а когда оказалось нужно бороться против общего врага - снежановцы нас бросили. Третьи думают, что вы именно на нашем "горбу и крови" тогда спаслись, да и сейчас мол также происходит.
  В помещении опять наступила тишина. Более отчётливо стали слышны голоса детей, играющих в соседней комнате.
  - Значит мы обречены, - упавшим голосом произнес Олег.
  Верлесовец с жалостью поглядел на супругов, а потом все же сказал:
  - Мы с ветеранами сделаем все возможное, чтобы убедить Хозяйку прекратить давление, но... - он сделал паузу и продолжил:
  - Реально на нее может повлиять разве что Чайка. Он пользуется у Верлесы большим авторитетом. Да и среди наших бойцов тоже.
  Лена подняла голову и поинтересовалась:
  - Ты же вроде говорил, что Сергея большинство ваших терпеть не могут.
  Старожил Верлесы лишь пожал плечами:
  - Это было раньше. А сейчас, среди набранного многочисленного молодняка - он "живая легенда". Впрочем как и у болотного народа или туземцев Раратонга.
  - А ваши ветераны не могут поговорить с Чайкой? - смущённо спросила Лена.
  Игорь угрюмо покачал головой:
  - Боюсь разговора не получится. Ребята очень напряженно чувствуют себя в обществе Сергея. Слишком уж они от него дистанцировались и долго вели себя отчужденно. Впрочем, он также, теперь платит нам холодностью. Думаю украинец, нас не поддержит.
  - Может попросить Хей? Все же они когда то были парой, - стесняясь проговорила Лена.
  Верлесовец с сомнением покачал головой:
  - Японка обижена на Чайку и видеть его не может. К тому же сейчас, она уже демобилизована, имеет двух малышей и мужа.
  Сказав это, Игорь невольно улыбнулся, вспомнив своего приятеля Петра, который женился на Хей и теперь частенько жаловался другу на властный нрав жены.
  Киреев пожал плечами и добавил:
  - Пробовать обращаться к Сергею через Хей, это все равно что пытаться повлиять на него через вашу Марину. Результатом наверняка, будет обратный эффект. Да и ваши просьбы или ваших ветеранов, вызовут у Чайки только раздражение. Он ведь вас считает предателями.
  В гостиной снова установилась тишина. Ребята уныло молчали. Наконец Лена, в отчаянии посмотрела на мужа. Олег поднялся с кресла и подойдя к Игорю, произнес мертвым голосом:
  - Если Верлеса окажется глухой к просьбе ваших ветеранов за нас, тогда передай Сергею послание Снежаны.
  Он разжал кулак и верлесовец увидел на его раскрытой ладони, маленький пульсирующий красный шарик...
  
  - Почему вы молчите? Вы не одобряете предстоящей южной экспансии и объединения наших миров с Хозяином Семом? - настойчиво допытывалась Верлеса, обращаясь к своим ветеранам.
  Но те угрюмо молчали. Испытывающе глядя на них, Хозяйка явственно ощущала недовольство своих командиров и наемников-старожилов. Чувствовалось, что мрачная атмосфера в зале, становиться чуть ли не осязаемой...
  Перед этим Верлеса, категорически отвергла их просьбу пощадить Снежану. А рассказав им о будущем объединении и наступлении на юг, Хозяйка вообще натолкнулась на стену отчуждения. Ее "старики" - бойцы и командиры, уже давно перестали прямо перечить своей владычице, поскольку возросшая сила и мощь, делали ее все более нетерпимой и независимой. Верлеса все меньше считалась со своими соратниками-людьми. Тем не менее, такое явное и единогласное неодобрение ее ветеранами предстоящих изменений, больно и неприятно задело Хозяйку.
  Впрочем, большинство молодежи в кланах, с энтузиазмом восприняли весть о будущей экспансии и возможной войне. Да и союз с Семом их не смутил. Молодые наемники, просто не сознавали последствий.
  Не найдя понимания у старожилов, Хозяйка повернулась к своему главному Корректору. Однако лицо Чайки, также поражало своим угрюмым видом и выражало сильнейшую озабоченность. Эта неожиданная "солидарность" ветеранов и ее советника, которые обычно недолюбливали друг друга, реально встревожила и разозлила Верлесу.
  Но Сергей, в отличии от других старожилов, не стал молчать. Сожалеюще посмотрев на Хозяйку, он проговорил:
  - Экспансия на юг, против совсем неслабых хозяев Дева и Шамиля, будет очень долгой и серьезно измотает нас. И почему сразу против двух? Зачем этот ненужный риск, потеря времени и лишние затраты? Не проще ли разбить их по одному? Если вообще, есть какой-то смысл в этом наступлении?
  Парень сделал паузу, посмотрел на ребят и продолжил:
  - Горы Шамиля или джунгли Дэва - это совершенно чужие для нас природные ландшафты. Какой флорой и фауной, мы сможем эффективно проводить там экспансию? А чисто энергетически преобразовывать чуждую природу и подавлять противника - будет для нас чрезвычайно затратно. Если втянемся во все это - то ужасно вымотаемся и истощимся на радость соседям, и вряд ли сможем победить. А возможная война в горах или джунглях врага, где у него все преимущества - это вообще гиблое дело.
  Украинец подозрительно поглядел на Верлесу и сказал:
  - В этих условиях, окончательно добивать Снежану, лишаясь природного союзника и буферного мира, да ещё усиливать ее землями появившихся новых враждебных соседей - будет не очень дальновидно.
  Корректор ненадолго умолк и испытывающе глядя на свою Хозяйку, рассудил:
  - Что же касается целесообразности объединения наших миров с Хозяином Семом - то честно говоря, непонятны мотивы и резоны для нас от такого слияния. Ясно, что Сему это очень выгодно. Ведь он избегает угрозы с нашей стороны. Получает колоссальную энергоподпитку от нашего мира. Ведь энергоснабжение пойдет пополам? Он полностью сможет переоснаститься и невероятно усилиться за наш счёт. Кроме того, втравит нас в противостояние на юге. Ведь сам Сем, участвовать в этой экспансии будет чисто номинально! Во-первых, он пока слабее нас, а главное - не соседствует с Шамилем и Дэвом. Спрашивается - зачем нам все эти проблемы, потери и осложнения? Если уж нам так нужно расширяться, то намного проще, выгодней и безопасней начать натиск именно на Сема. Природа его мира нам подходит, естественных защитных рубежей у него нет, союзники тоже отсутствуют, к тому же у нас с ним давние счеты.
  Лицо Верлесы, после этих слов Сергея, просто окаменело. Заметив ее реакцию, парень кое-что начал понимать и пожав плечами, попытался достучаться до ее разума:
  - Если же Сем хотя бы частично искренен и хочет с нами просто объединиться, ради собственной безопасности, некоторого усиления своего мира или ещё по каким-то личным причинам, - Чайка метнул на Верлесу проницательный взгляд. - То он не будет толкать нас на убийственную южную авантюру, причем сразу против двух хозяев.
  Завершив свою речь, Сергей укоризненно покачал головой. Ветераны одобрительно переглядывались между собой. Зато Хозяйка была вне себя от ярости. В ее глазах сверкали молнии, а лицо просто исказилось в злобной гримасе. Она едва сдерживала свои чувства. Однако что либо возразить на железную логику украинца - ей было нечего. Вступать в заранее проигрышный спор - бессмысленно. А объяснять свои истинные мотивы - унизительно...
  
  - Я предполагал такую реакцию твоих ветеранов и Корректора. Не зная наших истинных намерений, они конечно все истолковали превратно, - говорил Сем Верлесе. - Кроме того, люди которые много чего уже добились и имеют семьи - становятся тяжелы на подъем и не любят рисковать, им уже есть что терять. Это обратная сторона опыта и верности, таких наемников-старожилов.
  Владетель сожалеюще пожал плечами и скорбно посмотрел на свою возлюбленную.
  Верлеса однако, решительно сверкнув глазами, твердо произнесла:
  - Меня не волнуют их настроения, им придется смириться и выполнять мои распоряжения.
  Хозяин Сем, грустно покачал головой и сказал:
  - Непонимание и отсутствие поддержки наших начинаний, со стороны твоих командиров, повлекут за собой их саботаж. К тому же они могут в значительной степени, деморализовать своих подчиненных. Да и недоверие будет шириться.
  Женщина раздражённо ответила:
  - Я их жёстко накажу за подобные проступки.
  Мужчина лишь печально улыбнулся:
  - Поймать на таком будет сложно, да и толку большого потом в этом уже не будет - ибо устранить последствия разложения личного состава или результаты неэффективных действий командиров, станет проблематично. А репрессии - вызовут лишь новое недовольство и сочувствие к гонимым. Да и вообще, успешно проводить какую-либо политику, если твои приближенные ее не разделяют - нереально.
  Верлеса вне себя, передёрнула плечами и взвинчено проговорила:
  - Тогда наверное стоит превентивно окоротить недовольных старожилов. А этот Чайка, вообще слишком много о себе возомнил. Его дерзость переходит всякие границы.
  Ее собеседник, скептически поджал губы:
  - Такие немотивированные санкции, дезориентируют и деморализуют даже твоих молодых бойцов. А у ветеранов эти незаслуженные репрессии, вызовут справедливое негодование и обиды.
  Хозяйка вопросительно посмотрела на любимого и неуверенно произнесла:
  - Как же тогда лучше поступить? Нам ведь обязательно нужно нейтрализовать возможный саботаж со стороны несогласных.
  Сем глядя на нее, размышляя проговорил:
  - Пожалуй лучшим выходом в этой ситуации, будет пока пойти на временные уступки и покуда сохранить Снежану.
  Женщина удивлённо взглянула на него. А западный Хозяин улыбнувшись, успокоительно сказал:
  - Это совсем ненадолго. Я не предлагаю идти на поводу у смутьянов.
  Он сделал паузу, а потом проговорил:
  - Они хотят уберечь мир Снежаны? Так предложи этой Хозяйке, передать ей наглеца Корректора в обмен на ещё пятнадцать процентов ее территории и гарантии прекращения давления. Таким образом, усыпим недовольство твоих старожилов и Снежаны. Наверняка они это воспримут как гарантию сохранения ее мира. А мы уберем главного смутьяна. Да и твоих ветеранов кстати, тоже нужно пока отстранить от активных операций, отодвинуть в медвежьи углы или отправить в отпуска. Ну а если начнутся "горячие дела" - тогда бросим их в мясорубку. Там им поневоле придется шевелиться, хотя бы для того чтобы выжить.
  Западный Хозяин хитро прищурился и заключил:
  - Ну а вскоре, когда произойдет слияние наших миров и мы надёжно укрепимся, можна будет окончательно уничтожить сибирскую владетельницу и показательно обречь на гибель оборзевшего человечишку. Это станет для всех людишек наглядным уроком.
  
  Поезд метро, с гудением мчался сквозь тьму тоннеля. В пустом вагоне одиноко сидел молодой человек. Он был скромно и неброско одет в синие джинсы, черный гольф и зеленую куртку. На сиденье рядом с ним, лежала большая сумка. Задумчиво глядя в темное окно, парень казалось совсем ушел в себя, ему было очень горько...
  Его в очередной раз предали. И предала "высшая сущность", которую он не раз спасал и помог стать сильной и могучей владычицей.
  Даже не удостоив аудиенции,
  Верлеса просто переписала его в Системе на Снежану. Продала-обменяла как товар в политической сделке. Причем издевательским голосом терминала, этот шаг был объяснен, как акт дополнительных гарантий союзнику. Так сказать: идя на встречу пожеланиям Чайки и ветеранов - в сохранении суверенитета сибирской Хозяйки и ее мира.
  Сергей грустно улыбнулся. Сказочная "Заряница" или "Царевна лебедь", конечно была получше Орнса или Тенгри, но на поверку оказалось, что особой совестливостью или благодарностью к "людишкам", тоже явно "не страдала".
  Плюс к этому, добавились чисто бабские обидки, любовные заморочки и похоже влияние ее "возлюбленного Сема". Украинец мысленно выругался - он корил себя за то, что не сумел изучить и взять под контроль сферу личных отношений между хозяевами. Впрочем исследовать этот аспект, он бы и не смог - доступ в эту область, был для него абсолютно исключен. Информацию взять было попросту неоткуда. Ну не "разводить" же было в самом деле Верлесу на интимные беседы.
  Парень конечно предполагал, возможность наличия каких-то личных, любовных или родственных отношений у хозяев. Все же половой диморфизм у них присутствовал. Ведь среди хозяев были как мужчины, так и женщины. Существовали и хозяева-братья - те же Лао-Чжень и Тенгри. Но ничего толком узнать, Сергей так и не смог...
  И вот получил удар - откуда не ожидал. Ведь явно этот западный Сем окрутил Верлесу. Она конечно не гигант мысли, но делать подобные радикальные шаги по слиянию миров и южной экспансии - просто так бы не стала. Да и ее действия, касательно самого Чайки, только подтверждали эти предположения.
  Сергей совершенно не обольщался на счёт своей судьбы. Он видел реакцию Верлесы на свои слова. Его явно отправили на убой. Через несколько месяцев, на Снежану вновь начнется давление и с нею, ее миром и самим Чайкой будет показательно покончено, в назидание другим строптивцам.
  Просто Верлеса и Сем, решили сначала выиграть время и избежать сопротивления ветеранов. А объединившись и укрепившись, они потом быстро наведут новые порядки и начнут уже совершенно беспрепятственно проводить запланированную политику.
  Украинец горько улыбнулся и подумал, что зря так усилил Верлесу. Впрочем, он таким путем старался не только выжить, но и опосредствованно облегчить жизнь своего мира.
  Но видимо, если страны и общества его славянских республик, были внутренне "гнилые" и раздираемые непреодолимыми противоречиями - то спасти их через корневой мир - наверное также нереально. Единственное, чего он достиг - так это то, что ни Украина, ни Россия, ни Беларусь не были завоёваны извне. Однако это не остановило происходящих в них гибельных процессов. И то что Сергей, способствовал созданию могучего "верлесовского мира", похоже было лишь внешней и временной победой. Впрочем и мир Верлесы, тесно связанный со своим главным "донором" - земным миром Сергея, видимо также получал взаимное гибельное влияние. В земной истории Чайки, западный "дядя Сем" уже раз соблазнил народы бывшего СССР и процесы уничтожения и распада, стали для них итогом. Верлесу по видимому, ожидала схожая участь.
   "Не дай себя купить и не дай себя продать", всплыло в памяти старое выражение и Сергей зло усмехнулся - он забыл эту мудрость и теперь сполна поплатился за это...
  
  Состав остановился на знакомой Сергею станции. Подхватив свою сумку, он ступил на платформу и огляделся. Его опять никто не встречал. Стены, колоны, пол и потолки этого полустанка, выглядели ещё более обветшалыми, чем в прошлый раз. Немногие функционирующие лампы, скудно освещали подземное пространство. Видимо у местной Хозяйки, ресурсов было совсем в обрез.
  Чайка стал на эскалатор и подъемник со скрипом заработал, медленно поднимая его наверх. Сойдя с движущейся ленты на промежуточной площадке, Корректор остановился у стальных дверей терминала. Толкнув и открыв их, он зашёл внутрь помещения. Сняв и повесив в прихожей куртку, прошел в комнату.
  Ребята находившиеся там, увидев его умолкли и все внимание сосредоточили на госте. Посмотрев на них, украинец увидел здесь только несколько знакомых ветеранов. И если во взглядах Юрия, Ивана и Влада, читалось неприкрытое злорадство. То Олег и Марина, глядели на украинца сочувственно.
  - Ну здравствуйте коллеги, - иронично поздоровался бывший верлесовец.
  Однако ему не ответили. И он пожав плечами, прошел к главной комнате сибирской Хозяйки.
  Как ни странно, ребята последовали за ним. Видимо в последние годы, почувствовав реальность скорой гибели, Снежана стала искать поддержки у своих людей.
  Зайдя в центральное помещение терминала, освещаемое плоскими панелями, Сергей остановился у столба синего света. Виртуальный экран развернулся и перед ним возникло голографическое изображение Снежаны. Чайка поразился увидев ее. Женщина выглядела очень уставшей и даже постаревшей, в ее глазах застыла обречённость. И дело здесь видимо было не только в общем ослаблении ресурсов, уменьшении территорий и потерях энергии. Похоже, существование в беспросветных условиях постоянных издевательств и травли, выматывало Снежану не меньше. К этому добавлялась, общая безнадежность ее положения и ожидание неизбежного конца.
  Корректор и владычица, какое-то время задумчиво и печально смотрели друг на друга.
  Наконец скорбная улыбка, тронула уста женщины и она грустно проговорила:
   - Видишь какой бывает благодарность за верность, спасение и заслуги.
  Снежана взглянула на Сергея и качая головой, утвердительно добавила:
  - А ведь Верлеса, тебя отправила сюда на погибель. Ты же не станешь утверждать, что ваша Хозяйка неожиданно воспылала гуманизмом, переменила свою политику, отказалась от своих намерений поглотить наши земли и действительно решила сохранить мой мир. И это после полугода провокаций и унижений. Такое можно было бы допустить, если бы она внезапно попала в тяжёлое положение. Но нет - Верлеса сейчас на вершине силы и могущества.
  Сибирская владычица ещё раз окинула взором Чайку, пожала плечами и заключила:
  - Ваша Хозяйка видимо решила, лишь немного повременить с нашим уничтожением. А ты наверное, чем то пришелся ей не ко двору. Впрочем, находясь на пике власти, никому из властителей не нравятся рядом сильные соратники, помнящие слабости Хозяина. Особенно если раньше, приходилось зависеть от этих сподвижников. Теперь же Верлеса в тебе не нуждается и терпеть рядом самостоятельного человека, явно не захотела.
  Сергей грустно улыбаясь кивнул:
  - Ты весьма проницательна - самовластные владыки не любят когда им перечат. А у Верлесы сейчас другой советник, да и интересы лежат совсем в другой плоскости.
  Он ненадолго замолчал, а потом негромко продолжил:
  - Впрочем думаю, ее ждёт неизбежный крах. Правитель, который теряет связь с реальностью, руководствуется обманчивыми чувствами и предает своих соратников - обречён. Жаль будет лишь ребят и их земные страны.
  Чайка посмотрел на Снежану и завершил:
  - Правда перед тем как погибнуть или попасть в плен, Верлеса со своим союзником, конечно вполне могут добить тебя.
  Сибирская Хозяйка переглянувшись со своими ветеранами, саркастически заметила:
  - Ты ведь теперь с нами в одной лодке. Так что наша гибель, будет означать и твою смерть.
  Корректор пожав плечами, проговорил:
  - Верно. Но я умирать не тороплюсь. Так что придется срочно укреплять этот мир, чтобы отбиться. Ну а потом расширятся и увеличивать владения.
  Снежана и ее наемники, в удивлении воззрились на этого парня. Наконец Хозяйка с надеждой произнесла:
  - Ты полагаешь у нас есть шансы выжить?
  Украинец кивнул головой и твердо сказал:
  - Не только выстоять, но и победить.
  
  

Глава 2. Спираль восхождения.

  
  "Необходимость ломает закон".
  
  Снежана и ее люди, с надеждой смотрели на человека, который в прошлом не раз спасал их от гибели, получая в ответ лишь недоверие и неблагодарность. Потом стал противником, а теперь по иронии судьбы, его жизнь была намертво связана с их миром.
  - Что ты предлагаешь предпринять? - наконец задала ему вопрос Хозяйка.
  Чайка взглянув на женщину, проговорил:
  - Прежде всего, нужно исходить из наших возможностей и складывающейся ситуации. Новое давление и провокации против нас, начнутся через три-четыре месяца. За это время мы должны так усилиться, чтобы было возможно отбиться от Мерга и Доннара.
  - А как же Верлеса? Разве она не станет осуществлять против нас экспансию? - спросила сибирская владычица.
  Сергей лишь покачал головой и ответил:
  - Она постарается спровоцировать тебя на разрыв договора о защите. Но даже после денонсации пакта, вряд ли начнет экспансию.
  - Почему? Разве она не захочет урвать свой кусок моего мира, не отставая от других соседей? - с удивлением поинтересовалась Снежана.
  Украинец кивнул головой:
  - Конечно захочет. Но для этого ей не нужно начинать экспансию против тебя. Наверняка Верлеса подождёт, пока Мерг и Доннар нас добьют, а потом явочным порядком займет земли твоих владений прилегающие к ее границам. Проводить открытую экспансию она не станет по трем причинам: во-первых и так без особых усилий, сможет захватит немаленький кусок. Да и Мергу с Доннаром ей нужно что-то оставить - ведь она желает их задобрить. Во-вторых - Верлеса и Сем, собираются начать экспансию против южных хозяев: Дэва и Шамиля - так что основные ее силы будут направлены туда. Ну и в третьих: эта Хозяйка не захочет пока смущать своих бойцов, прямо выступая против бывших союзников и близкого мира. Тем более, что многие верлесовские ветераны знают снежановцов, а некоторые из них, даже сейчас поддерживают отношения с твоими людьми.
  Завершая свою речь, Корректор резюмировал:
  - Так что через несколько месяцев, если мы разорвем договор с Верлесой, то нам нужно будет отбиться лишь от ваших западных соседей - Мерга и Доннара. Южному соседу - Хозяину Дэву, будет не до нас - ему придеться отражать экспансию Верлесы и Сема. Да и моя бывшая Хозяйка, вскоре по уши увязнет в борьбе с южными владыками и ее тоже можно будет не опасаться.
  Снежана грустно покачала головой:
  - Нам и двух западных противников хватит с головой. Я сейчас очень слаба. Владения малы. Кроме того, мы ещё и платим Верлесе за защиту. В общем если я, после новых провокаций Верлесы откажусь от ее покровительства, то Мерг и Доннар покончат с нами за месяц-полтора.
  Сергей пожал плечами:
  - Ну увеличить свои территории мы пока не можем. Но усилиться энергетически и навербовать бойцов - вполне возможно. Да так - чтобы уверенно и быстро отразить экспансию соседей, напрочь отбив у них желание задираться.
  Снежана удивлённо посмотрела на него и спросила:
  - Каким образом? Или ты прихватил с собой энергокристаллы?
  Чайка лишь отрицательно покачал головой и ответил:
  - Нет конечно. Верлеса все их давно реквизировала. Да она бы и не выпустила меня с чем-то таким. Кроме того, эта Хозяйка, естественно стёрла из моей памяти, координаты неизвестных тебе земных миров. Однако...
  Украинец неожиданно криво улыбнулся:
  - Я предполагал что-то подобное с ее стороны. И на всякий случай подстраховался и переписал информацию с нужными данными вот на этот носитель.
  С этими словами, парень вытащил маленький пульсирующий красный шарик, который ему от Снежаны передал Киреев. По сути это была очень ёмкая энергофлешка, такие использовали хозяева в контактах между собой. Но Корректор уровня Чайки, также вполне мог ею пользоваться.
  Снежана впервые улыбнулась. А Сергей, бросив взгляд на ребят, обращаясь к Хозяйке сказал:
  - В общем завтра я совершу вылазки в три неведомых тебе земных мира и ты получишь новые потоки энергии из вновь открытых реальностей. Затем мы завербуем из этих миров, хотя бы по парочке ребят, чтобы расширить и стабилизировать оттуда энергоканалы. Ну а потом, - продолжал украинец. - Я попробую снова совершить экспедицию за энергокристаллами в подземные лабиринты. Координаты портала островка в океане, у меня также есть на флешке. Впрочем, вход в эти пещеры начинается из твоих северных земель. По-этому поиски начнем оттуда. Так даже будет проще, дешевле и безопасней. А главное - шансы найти кристаллы возрастают. Потому что со стороны океана, я в прошлую экспедицию все "подчистил".
  Он посмотрел на Снежану и завершил:
  - Далее займёмся более широкой вербовкой. И твои ветераны начнут интенсивно готовить новых наемников. Конечно нужно соблюдать осторожность, чтобы Верлеса не заметила, что мы усиливаемся. По-этому тот налог который платим ей, увеличивать не будем. А как только она вновь начнет давление, откажемся от договора.
  По мере того, как Чайка излагал свой план ближайших действий, Снежана как будто оживала. Надежда выжить, стать опять независимой и выстоять, казалось вновь возвращалась к ней.
  - Какая помощь тебе нужна? - уже открыто улыбаясь, спросила помолодевшая Хозяйка.
  - Пока ничего особенного не требуется, - ответил новоиспеченный снежановец. - Разве что обеспечить перебросы метрополитеном из нашего терминала в земную реальность СССР. Ну и одного человека в помощь, для подстраховки, связи и снабжения. Пожалуй Олег вполне подойдет, - кивнул он на стоящего неподалеку парня.
  
  Располагаясь возле выделенной ему койки, Сергей раскладывал в тумбочке свои немудреные вещи из обихода. Знакомые снежановцы посматривая на него, держались отчужденно. Впрочем Чайке, было не привыкать к такому отношению. Даже среди людей Верлесы в последние годы, у него не было близких друзей. Молодежь смотрела на него снизу вверх, а ветераны - давно отдалились. С болотниками или туземцами Раратонга он виделся редко, хотя там его искренне любили и уважали. Также как и с животными хранителями локусов.
  В земных мирах, парень доверительных отношений не заводил. Появляющиеся время от времени товарищи, затем неизбежно покидали его. Настоящие друзья, остались в далеком прошлом на Украине и они к сожалению, давно погибли.
  Любимой женщины у Чайки тоже не было. С Хей у него не сложилось, а после вторичного предательства Марины, украинец полностью закрыл свое сердце.
  Обустроив быт, Сергей взял книгу и вышел из терминала. Ступив на эскалатор он поднялся наверх и вышел из станции наружу. Вздохнув полной грудью, напоенный свежими ароматами тайги вечерний воздух, Чайка расположился на пригорке наслаждаясь окружающей природой. Синее небо, теплое солнце, сибирский лес, птичий щебет... давали возможность расслабиться, отрешиться и забыть о горечи очередного предательства. Открыв книгу, Корректор погрузился в чтение...
  - Здравствуй Сережа, - услышал он где-то через час знакомый голос.
  Парень поднял глаза от книги и увидал Марину. "Прямо дежа вю какое то", грустно подумал Чайка.
  Рассмотрев как следует девушку, он заметил что за прошедшие годы она практически не постарела, скорее наоборот - расцвела как женщина.
  - И тебе здравствовать, - иронично ответил украинец. - Впрочем вижу у тебя все благополучно. Есть крепкая семья, да и выглядишь отлично. В общем все в порядке. Если конечно не принимать во внимание, сложного положения мира Снежаны в последние пару лет.
  Марина печально смотрела на него и долго молчала. А потом наконец горько произнесла:
  - А ты все так же одинок и никак не можешь простить меня, Олега и Лену? По прежнему винишь в неблагодарности снежановцев?
  Сергей взглянув на нее, усмехнулся, покачал головой и ответил:
  - Женщинам я действительно больше не доверяю. Ну а что касается Олега и Лены, то на них уже не обижаюсь. Конечно никакой глубокой дружбы, между нами больше не будет. Но чисто товарищеские отношения - почему нет? Тем более их поступок в той ситуации, я могу в какой-то мере оправдать. У них уже был ребенок. Это их приоритет, семья для них выше дружбы. И они таким путем, пытались хотя бы временно, как-то ее уберечь. Да и к вашим ветеранам у меня серьезных претензий нет - я понимаю их внутренние комплексы. Впрочем мне они друзьями никогда и не были. Так что промеж нас, вполне возможны нормальные отношения, как между коллегами. Можешь так им и передать.
  Он пожал плечами.
  Девушка вопросительно посмотрела на парня и видя что тот молчит, задала мучивший ее вопрос:
  - А меня ты простишь? Ведь я тогда хотела уберечь своих товарищей!
  Сергей покачал головой:
  - Ты ничего не сказала мне о своих сомнениях. Не поверила в меня. Не захотела поддержать. А ведь я и другие верлесовцы, до последнего рассчитывали и надеялись на вас.
  Он посмотрел ей в лицо и горько проговорил:
  - Если человек по настоящему любит - он готов умереть вместе с любимым.
  Марина в отчаянии крикнула:
  - Но ведь это были их жизни! Какое я имела право отстаивать свою любовь, ценой жизней своих товарищей!
  Чайка с жалостью глянул на нее:
  - Когда я несколько раз бескорыстно спасал вас от гибели - я по твоему не рисковал своей головой? Неужели долг жизни и благодарность за спасение - для вас ничего не значат? Но более того, в последнем случае помочь нам - для вас означало спасти еще и себя! Он сделал паузу, а потом продолжил, неотрывно и с болью, смотря ей в глаза: - Ты ведь знала, что мы идём на смерть и за вас тоже - и все равно не захотела, даже в малейшей степени поддержать. Понимая что даже наше поражение, подарит вам ещё несколько лет жизни.
  Сергей сокрушенно покачал головой и уже тихо, с мукой в голосе проговорил:
  - В тех отчаянных десантах погибло сорок молодых ребят. Их тоже ждали дома родные, близкие и возлюбленные. У этих парней также было право на жизнь и счастье. И может быть ваша помощь, спасла бы кого-нибудь из них. Возможно во вражеских терминалах, было бы меньше противников. И уцелело бы больше наших. Именно их смертями, вы купили себе жизнь.
  Он опять посмотрел на девушку и жёстко сказал:
  - Ты поддержала именно это. Более того, ни слова мне не сказала, что собираешься так поступить. Это настоящее предательство. Причем уже второй раз. Старалась спасти своих втихаря? Ценой чужих смертей? Я значит для тебя тоже был посторонним?
  Украинец сплюнул и припечатал:
  - Так что тебя я прощать не собираюсь. Иди к своему Юре и постарайся пореже попадаться мне на глаза.
  Марина закрыв руками залитое слезами лицо, поломанной походкой, медленно побрела к станции...
  
  - В общем жизнь налаживается, - оптимистично говорил Олег дома своей жене, рассказывая о последних событиях.
  - Сергей вчера совершил вылазки в три новых земных мира и открыл для Снежаны огромные источники энергии. Завтра мы с ним начнем делать более длительные вояжи в эти реальности, чтобы завербовать оттуда подходящих кандидатов.
  - А это не слишком рискованно? - выразила обеспокоенность Лена.
  Парень лишь улыбнулся и возразил:
  - В первые два мира можно путешествовать относительно безопасно. Чайка там все знает. Он часто бывал в них раньше. Ведь Верлеса стёрла из его памяти только координаты этих реальностей. А остальное у него сохранилось. Так что проблем там не предвидеться. А вот в третий мир, мы пока перемещаться для длительного пребывания и подбора наемников, не будем. Покуда ограничимся наличием оттуда обычного энергоканала.
  - Почему? - поинтересовалась Лена.
  - По словам Сергея - это постапокалиптическая реальность. Мир переживший ядерную войну. Там слишком опасно. Он там и раньше бывал нечасто. И сейчас не видит смысла рисковать. У нас ещё здесь полно неотложных дел.
  Жена одобрительно кивнула и поинтересовалась:
  - И долго продлится ваша вербовочная командировка?
  Муж пожал плечами и ответил:
  - Украинец сказал, что где-то около месяца. В каждой реальности пробудем пару недель. Он хочет сразу навербовать хотя бы по шесть человек из каждого мира - то есть создать полноценный клан. Увеличив таким образом поступление энергии оттуда, ну и задать работу нашим ветеранам.
  Олег взглянул на тревожащуюся жену, улыбнулся и проговорил:
  - Это ещё достаточно быстро. У Сергея там уже есть определенные заделы. Не беспокойся, я буду звонить тебе каждый день и высылать фото. Да и эти миры и их славянские страны, вполне безопасные. Кроме того, я же там буду вместе с целым Корректором.
  Он поцеловал и нежно обнял супругу, успокоительно добавив:
  - Обязательно привезу много подарков и впечатлений.
  Олег выглядел воодушевленным и глядя на жену радостно произнес:
  - Фактически даже сейчас, мы уже сможем отбить экспансию Мерга и Доннара. А через несколько месяцев, когда Снежана накачается энергией - это вообще не будет серьезной проблемой.
  - А потом какие планы у Чайки? - спросила Лена.
  Олег задумчиво посмотрел на нее и проговорил:
  - Затем Сергей собирается провести экспедицию в подземные галереи за энергокристаллами.
  - Ты пойдешь с ним? - переживая уточнила жена.
  - Наверное. Неудобно отказываться. Да и некрасиво. Получится что он опять, сам будет нас спасать, - ответил парень.
  Заметив волнение жены, Олег ее попробовал успокоить:
  - Чайка там бывал уже два раза. Так что опыта у него достаточно. Вдвоем безопасней. Мы хорошо подготовимся. Да и выдвигаться будем из наших земель. Думаю все пройдет благополучно.
  - Может не стоит так торопиться? - выразила сомнение обеспокоенная Лена.
  Муж пожал плечами и ответил:
  - Да мы особой спешки устраивать и не собираемся. Экспедиция в подземные пещеры, состоится приблизительно лишь через месяц, после вербовочной командировки.
  Он посмотрел на женщину и примирительно проговорил:
  - Сергей хочет создать стратегический энергозапас. На случай, если против нас навалятся и другие хозяева. А главное - он считает, что вскоре у Снежаны возникнут возможности не только вернуть потерянные земли, но и присоединить другие большие территории. Ну а для этого, естественно нужны запасы энергии и контингенты готовых бойцов.
  - Что ты имеешь ввиду? - удивлённо спросила Лена.
  Олег неуверенно смотря на нее объяснил:
  - Видишь ли, Чайка полагает, что мир Верлесы в течении ближайших пары лет рухнет. И нам нужно будет воспользоваться ситуацией и не только вернуть свое, но и интегрировать близкие по природе другие ее земли. Спасая таким образом и славянские страны земных миров, тесно связанных с Верлесой.
  - Но почему он так думает? Она ведь на пике могущества! - воскликнула жена.
  Мужчина покачал головой и смущённо сказал:
  - Сергей мне не рассказывал свои резоны, мы ведь с ним больше не друзья. Но Снежана ему верит.
  Лена внимательно посмотрела на мужа и задала ему другой вопрос:
  - А кстати, как его встретили наши ребята и вообще, какие у вас там складываются взаимоотношения?
  Олег пожав плечами, проговорил:
  - Да нормально. Конечно дружбу ему никто не предлагает и в близкие приятели не набивается, но отношения вполне товарищеские. Сергей ведёт себя доброжелательно, держится на равных, никакого снобизма или обид не выказывает. Да и делить нам сейчас нечего.
  - Разве Юрий не боится за свое влияние и не ревнует Марину? - настороженно поинтересовалась Лена.
  Олег немного поразмыслив ответил:
  - Нет. Все равно Чайка, так и останется свободным Корректором, на главенство в кланах он не претендует. Ему это неинтересно и не нужно. Да и наши "старики", до конца не избавятся от чувства вины и зависти перед ним. Так что вряд ли Юрий, боится потерять среди них свое влияние. Ну а что касается Марины, так Сергей ею откровенно брезгует. Девушка выглядит совсем "убитой". Впрочем я слышал их разговор.
  С этими словами парень, пересказал жене услышанное.
  Лена надолго задумалась, а потом тихо и печально произнесла:
  - Ну что ж, наверное так для всех будет лучше. Ничего уже не изменишь. А Марину я надеюсь, вскоре демобилизуют, как только Снежана освободиться и укрепиться.
  
  Три месяца спустя, Марина гостила у Лены. Хозяйка с любовью укладывала спать своих детей. Ее гостья, с некоторой завистью взирала на это. Заметив взгляд подруги, счастливая мать, попыталась обнадежить ее:
  - Думаю вскоре и у тебя будет полноценная семья.
  Марина лишь недоверчиво покачала головой и грустно проговорила:
  - Я уже не слишком верю в это. Большой любви у меня не будет, но я очень хотела бы, чтобы была нормальная семья и дети.
  Лена успокоила подругу:
  - Наверняка скоро тебя демобилизуют. Снежана очень укрепилась и вот-вот неизбежно освободиться. Ее мир будет надёжно защищён, а основные враги - бессильны или отвлечены. Так что думаю в скором времени, довольная Хозяйка тебя уволит, со всеми причитающимися бонусами. И ты сможешь завести детей. Уверена - Юра будет хорошим отцом и супругом.
  Марина лишь грустно пожала плечами:
  - Надеюсь так и будет. А к Юрию я привыкла. Он неплохой парень, заботливый и очень любит меня.
  Лена пристально взглянула ей в глаза и сочувственно спросила:
  - Там у вас эксцессов никаких нет? Сергей тебя хоть не унижает?
  Ее подруга отрицательно покачала головой и печально произнесла:
  - Нет. Я для него пустое место. Отверженная. Когда мы случайно пересекаемся - он меня просто игнорирует и не замечает. Да и Юрий не дал бы в обиду. Впрочем Чайка у нас, появляется редко. А когда он ненадолго и приезжает - то и тогда мы почти не видимся. Мы ведь сейчас постоянно на полигонах - тренируем новобранцев. А Сергей вечно отсутствует - то он в вербовочных миссиях пропадает, то в экспедиции за кристаллами. Кстати, вместе с твоим Олегом.
  Лена утвердительно кивнула:
  - Так и есть. Вот недавно наконец вернулись из подземного путешествия. Почти две недели лазили в пещерных галереях. Представляешь как я переволновалась? Хотя Сергей и Корректор, и опыт у него был, и подготовились они хорошо, но все равно риск большой! Ведь там и обвалы, и пропасти, и водные потоки. Постоянная сырость, темень, часто дышать нечем. А уж давление на психику! Хорошо хоть связь с ними, не всегда, но была! В общем слава Богу, что все обошлось благополучно. Да и сходили они удачно - добыли одиннадцать энергокристалов.
  Женщина покачала головой:
  - У мужа от этих вояжей с Сергеем, впечатлений конечно море. А я тревожилась. Хорошо что все это уже закончилось.
  Марина испытывающе посмотрела на Лену и спросила:
  - А как у вас отношения с Чайкой? Прежней дружбы не получается?
  Подруга сожалеюще пожала плечами:
  - Нет. Сергей с Олегом себя ведёт конечно вполне по товарищески и достаточно доброжелательно. Но никаких дружеских отношений больше не допускает и доверительных разговоров не поддерживает. Муж приглашал украинца к нам в гости, но Сергей вежливо отказался. Он вообще нашей семьёй не интересуется. Я думала со временем, постепенно, близкая дружба у нас восстановиться - но похоже этого уже так и не случится.
  Марина грустно кивнула:
  - Жаль. У Сергея с нашими ребятами, тоже только товарищеские и коллегиальные отношения. Впрочем, при таких редких встречах и сложном багаже прошлого - и это совсем неплохо.
  Девушка покачала головой, иронично добавив:
  - Зато Снежана с ним подолгу беседует, причем наедине. Она явно очень ценит и уважает Чайку. Наши ветераны, даже понемногу начинают ревновать.
  Лена улыбнулась:
  - Ну это вполне естественно. Сергей столько раз выручал нас. И сейчас снова реально переломил ситуацию. Да и вообще, он очень удачливый, изобретательный и дальновидный человек. Широко осведомлен в системных раскладах и много в чем разбирается. Так что ничего удивительного в этом нет.
  Марина лишь пожала плечами и скорбно произнесла:
  - Ну Верлеса тоже его очень ценила и уважала - и чем для Чайки это в итоге закончилось?
  Лена внимательно взглянула на подругу и задумчиво проговорила:
  - Как раз он то выпутался, а вот что теперь будет с Верлесой - неизвестно.
  - Что ты имеешь ввиду? - удивлённо спросила Марина. - Верлеса сейчас самая могущественная Хозяйка региона!
  Лена покачала головой:
  - Кто знает, кто знает... как все дальше обернется. Сергей считает, что ей недолго осталось властвовать...
  
  Месяц спустя, Снежана собрала приближенных людей в своем терминале. Хозяйка выглядела торжественно и уверенно. Сейчас она снова напоминала молодую и сильную валькирию.
  - Верлеса вновь начала против нас провокации и оскорбления в мой адрес. Кроме того, она потребовала увеличить ей выплаты за защиту наших владений.
  Владычица обвела взглядом своих ветеранов и твердо произнесла:
  - Я намерена отказаться от этого кабального договора и не собираюсь больше терпеть от нее унижения. Мы уже достаточно сильны, чтобы легко отразить возможную экспансию наших соседей и не нуждаемся ни в какой защите.
  - А если против нас выступят не только Доннар и Мерг, но и Дэв с Верлесой? - осторожно поинтересовался Юрий.
  Снежана бросила взгляд на Сергея и тот отрицательно покачал головой:
  - Это практически невозможно. Верлеса уже несколько месяцев, как по уши увязла в экспансии против Шамиля и Дэва. Им всем сейчас не до нас. Натиск против нас они не начнут. Их силы связаны. Да и деморализовывать своих бойцов, открывая новый фронт против родственного мира, Верлеса сейчас не станет. Другое дело, что она видимо хочет воспользоваться ситуацией. Рассчитывая, что когда нас начнут побеждать другие и самой урвать себе кусок от нашего мира. Таким образом, она полагает без усилий увеличить свои владения, умиротворить новых западных соседей и заодно подбодрить своих наемников. Так что нам опасаться реальной угрозы с этой стороны, пока нечего.
  Снежана утвердительно кивнула и окинув взглядом своих бойцов сказала:
  - Верно. И по-этому я немедленно посылаю в Систему сообщение, о расторжении договора. Нам пора наконец снова стать свободными.
  Хозяйка торжествующе улыбнулась, а потом заметила:
  - Конечно в ближайшее время, предстоит еще отбить экспансию Мерга и Доннара. Но это не станет проблемой. Более того, Сергей даже посоветовал не сразу их обламывать - а хотя бы некоторое время, немного "обкатать" в борьбе с чужой флорой и фауной наших новичков.
  Ветераны переглянувшись согласились. Снежана удовлетворённо качнула головой:
  - В общем где-то с декаду, потренируйте их в боевой обстановке. Ну а потом, мы решительно остудим соседей.
  Аудиенция была закончена и снежановцы начали расходиться, активно обсуждая между собой последние новости...
  Через год, после этих событий, прибывший из земного мира Чайка, вышел из поезда метро и оглядевшись, ступил на платформу станции Снежаны. За последние несколько месяцев, здесь все разительно переменилась. Казалось помещения полностью реконструировали и обновили. Новенькие эскалаторы передвигались бесшумно, мягко неся вверх своего пассажира. Многочисленные лампы, ярко освещали пространство. Плитка и мозаики стен, пола и потолков, выделялись сочными цветами. Они притягивали внимание посетителей, различными картинами из сюжетов древнерусских былин и сказок.
  Конечно произошедшие изменения, были видны везде и коснулись не только станции и помещений терминала. Хозяйка расширила деятельность своих локусов - их было всего два. Поскольку другие, вместе с отданными ранее землями, пока отошли Верлесе. Однако Снежана, интенсивно развивала свои природные ресурсы.
  У нее также, уже функционировало четыре клана бойцов, навербованных в пяти земных мирах. Конечно это было сделано, больше на перспективу. Для небольших владений Хозяйки, такое количество наемников было избыточно. Но получавшая огромную энергоподпитку Снежана, могла себе это позволить.
  Экспансия западных соседей была успешно отражена. Сибирская владычица и ее воины, отстояли независимость своего небольшого мира. Опасности более не было. А Верлеса, Дэв и Шамиль, глубоко увязли во взаимном противостоянии. Снежана наградила ветеранов и молодых наемников, соответственно их заслугам. На волне энергоусиления, эйфории обретенной независимости, обеспечения безопасности и достаточного пополнения новыми бойцами, Снежана удовлетворила наконец просьбу своего самого авторитетного ветерана и лидера Юрия - демобилизовав его Марину. Девушка как выходное пособие, получила все причитающиеся ей бонусы - железное здоровье, долгую молодость, деньги... ну и конечно ее детородные способности были полностью восстановлены...
  Сергей сошел с ленты эскалатора и зашёл в помещение терминала. Пройдя боксы наемников, он на минуту остановился у дверей комнаты сибирской Хозяйки. Украинец какое-то время задумчиво рассматривал, вделанную в стальную плиту электронную карту мира Снежаны, а потом пожав плечами, прошел внутрь помещения...
  
  

Глава 3. Одинокий волк.

  
  "Самого важного глазами не увидишь;
  Зорко лишь сердце".
  
  Снежана смотрела на своего Корректора и думала, что все же это очень необычный человек. Не только храбрый, умный, но и верный. Это подтверждалось всеми его словами и поступками. Верлеса совершила большую ошибку, предав и не убив его сразу. С таким надо или честно и на равных дружить, или использовав - немедленно уничтожать. Сибирская Хозяйка испытывала неподдельное уважение к Сергею.
  Кроме того, этот парень был ей очень интересен. В отличии от других наемников, он не только держал себя независимо и с достоинством, но и постоянно пытался познать миры Системы. А не только пользоваться предоставляемыми Хозяевами, возможностями "хорошей жизни".
  К тому же этот человек, несмотря на свой уровень, а может именно из-за него - был по сути одинок среди людей. Это сближало с ним Снежану. Ведь и Хозяева, в большинстве случаев, были также одиноки.
  И вот теперь через год, после обретения суверенитета и восстановлении своих сил, сибирская владычица в очередной раз беседовала с украинцем.
  - Так ты полагаешь, что противостояние Верлесы с Дэвом и Шамилем решится в ближайшие месяцы? - спрашивала она. - Но ведь несмотря на год ожесточенной экспансивной борьбы, ни один из этих хозяев не добился серьезного преимущества. А главное - до полного истощения противников еще далеко. Хотя конечно Шамиль и Дэв, уже достаточно сильно ослаблены.
  Чайка кивнул головой, однако заметил:
  - Верно. Верлеса не смогла своей флорой и фауной глубоко потеснить или закрепиться в джунглях Дэва или горах Шамиля. Ее живность не слишком агрессивна и не приспособлена для тех условий. А вот твари этих хозяев, хотя также и не смогли нанести серьезного ущерба миру Верлесы, но ее наемники отражая их нападения, несут потери.
  Корректор сделал паузу, а потом продолжил:
  - Поняв провал подобной традиционной тактики, Верлеса наверняка затем делала ставку на энергетическое истощение своих противников. Благо по своим ресурсам, территориям и выходам на шесть земных миров, она реально превосходит врагов. И может быть, она так бы действовала и дальше, рассчитывая в конце концов додавить противников. Однако...
  Сергей взглянул на свою Хозяйку и заговорил дальше:
  - Во-первых: это очень затратный и долгий путь - который займет несколько лет и сильно истощит Верлесу. Она и ее наемники, явно рассчитывали на более дешёвую и быструю победу. Во-вторых - далеко не факт, что даже победив в борьбе на истощение, ослабленная Верлеса потом сможет воспользоваться успехом и захватить их территории. Скорее всего, эту вымотанную хозяйку, затем просто отодвинут другие соседи и сами аннексируют большинство земель Шамиля и Дэва. Да и сама измотанная Верлеса, станет очень уязвимой. И она это понимает. В третьих - Верлеса ведь осуществляет экспансию не одна, а вместе с союзником Семом. А этот западный Хозяин, вовсе не хочет тратить свои силы. И если пока он этого избегал, то чем дальше, тем труднее ему будет уклонятся от участия в экспансии.
  - И как ты думаешь, в этих обстоятельствах поступит Верлеса? - поинтересовалась Снежана.
  Сергей пожав плечами, ответил:
  - Дать задний ход она не сможет. Да и Сем не согласиться. К тому же Шамиль и Дэв - ничего не забудут и не простят. Так что у нее остаётся единственный путь добыть быструю и решительную победу - это война!
  Сибирская владычица была очень удивлена и сомневаясь произнесла:
  - Но ведь это большой риск, гарантированный статус агрессора, санкции Системы... Вряд ли Верлеса пойдет на это.
  Чайка покачал головой и сказал:
  - Продолжать тактику экспансии или энергодавления ей бессмысленно. У Верлесы остаётся главный серьезный козырь - это ее преимущество в бойцах, транспорте и оружии. Кроме того, она уже проводила успешные блицкриги против Лао-Чженя и Тенгри. А ведь те хозяева были намного мощнее Шамиля и Дэва, а Верлеса тогда была гораздо слабее. Прошлые победы будут способствовать ее самоуверенности. К тому же на блицкриги, ее будет толкать возросшая собственная мощь и союзный Сем. Он кровно в этом заинтересован. Так как не хочет тратить свои силы на экспансию. Кстати Верлеса будет уверена, что даже когда ее объявят в Системе агрессором, то Сем не порвет с ней союз.
  Снежана подозрительно посмотрела на украинца и спросила:
  - А ты так не думаешь?
  Сергей сокрушенно проговорил:
  - Я полагаю, что он просто использует Верлесу и в любом случае хочет остаться в выигрыше. Сем и так уже имеет большие выгоды. Избежал поглощения со стороны Верлесы. Получил сильного союзника в ее лице. Огромную энергетическую подпитку от слияния. Попутно всесторонне ослабляет свою опасную союзницу. Ну а в дальнейшем - если Верлесе удастся победить Шамиля и Дэва - Сем без затрат, опять получает большие приобретения. Ну а если Верлеса провалится - то он первым начнет рвать ее мир. В этом у меня нет никаких сомнений.
  Снежана долго и грустно молчала, глядя Сергею в глаза, а потом печально и тихо произнесла:
  - Ты совсем не веришь в искренность любви и дружбы? Ни среди людей, ни между хозяевами? Хотя зная твою историю, я тебя понимаю...
  Владычица задумалась, а потом подняв голову, с непонятной интонацией уточнила у своего Корректора:
  - Но может у Верлесы получаться эти блицкриги против врагов? Ведь сейчас ее положение и мощь намного больше, а противники слабее?
  Сергей лишь покачал головой:
  - Исключено. Тогда мы провели тщательную разведку - узнали координаты терминалов врага, протащили туда бомбы и вообще - это была полная неожиданность. Сейчас хозяева к этому уже готовы. Да и не думаю, что верлесовцы смогут также добыть всю нужную информацию. Шансы на такую удачу сразу против двух врагов - минимальны. А пробовать прорываться туда рейдами, в эти горы и джунгли - это заведомый провал. Ну а длительную войну Верлеса, несмотря на всю свою мощь, хоть и не сразу, но неизбежно проиграет. Победить в чужих горах и джунглях, в окружении враждебной флоры и фауны, против знающих свою местность воинов, ее "слепо-глухие" бойцы там не смогут. Ну а дальше - вступят в силу штрафы и санкции Системы, запрет для Хозяйки вербовать наемников, право для других хозяев безнаказанно нападать на ее земли... Верлеса, ее люди и миры обязательно погибнут. И кстати Сем быстро, разорвет с ней союз... Так что нам вскоре нужно быть готовыми - взять сколько сможем от мира Верлесы...
  
  Сергей опустил бинокль. Наблюдать из укрытия в развалинах, как мутанты-людоеды поедают только что зарезанных людей, было противно и мерзко. Просканировав с помощью своих способностей и приборов обстановку, он уже вполне оценил ситуацию. В принципе расклад ему был ясен - и теперь нужно было немедленно действовать. Иначе спасти последнего оставшегося в живых пленника, тоже не удастся. Чайке повезло, что нужный ему человек пока уцелел - мутанты видимо прямо сейчас, жрать его не собирались.
  Украинец ещё раз сверился с телефоном - все верно - именно уцелевший невольник, найденный Корректором по наводке Хозяйки и был целью вербовки, и вообще всей вылазки Чайки, в этот постапокалиптический мир.
  Со стороны лагеря мутантов, прозвучал полный ужаса, отчаянный и душераздирающий крик.
  Сергей снова прильнул к биноклю, присмотрелся и выругался. Последний из полоняников, оказался молодой и красивой девушкой. Ее как раз вытащили из подвала. Мутанты явно собирались "употребить" невольницу на "десерт". Причем вовсе не в гастрономическом смысле.
  Парочка двухметровых негроподобных самцов, довольно гогоча начали срывать с нее одежду и привязывать руки пленницы к столбу. Когда жертва была "готова", первым к ней подошел третий тип. Он явно был вождём тварей, ибо отличался не только огромным ростом и большими клыками. Другие приматы охотно ему повиновались, признавая его первенство.
  Ну а когда лидер спустил кожанные штаны, собираясь приступить к "делу", то Сергей аж присвиснул от удивления - у этого мутанта было два огромных половых органах. И похоже он собирался задействовать их одновременно.
  Дальше раздумывать было некогда. И Чайка быстро дал прицельную очередь из автомата. Убитый вождь повалился на землю. Не прекращая стрельбы, парень немедленно перенес огонь на его подручных, завалив и их.
  Мутанты среагировали моментально. Борьба за существование в экстремальных условиях, способствовала отбору самых живучих и сообразительных особей. Твари быстро и качественно укрылись в развалинах. Заметить их было невозможно. Но для Сергея, обладающего способностями мага и корректора, засечь спрятавшихся противников не было проблемой. Его сейчас больше беспокоила судьба пленницы, которая извивалась у столба, пытаясь освободиться. Он реально боялся, что мутанты могут ее прикончить - метнув стрелу или нож.
  Враги перебежками, начали подбираться к украинцу. Но Сергей не собирался отсиживаться. Впрочем и ввязываться в бой с ними он тоже не планировал. Сформировав "туман мрака", Чайка запустил его на площадку. Особенностью этой пелены, было не только то, что она ограничивала видимость, сколько воздействовала на глубинные инстинкты живых существ, генерируя в них эмоции ужаса и порождая панику.
  Прозвучавший вскоре, протяжный полный дикого страха отвратительный вой, показал Корректору, что "мгла трепета", достигла цели. Просканировав близлежащие развалины - Сергей убедился, что враги убрались. Он выбрался из укрытия и подошёл к привязанной девушке, которая лежала без сознания у столба. Перерезав веревки и приложив ладонь к ее лбу, украинец привел бывшую невольницу в чувство. Потом дал попить "живой воды"...
  - Ты кто? - спросила пришедшая в себя пленница.
  - Все потом. Сейчас нужно немедленно уходить, - сказал он девушке. - Мутанты вскоре опомнятся и вернутся.
  Сергей протянул ей пистолет. Она без разговоров кивнула, взяла оружие и начала одеваться. А парень одобрительно посмотрев на нее, пошел ставить "растяжки"...
  
  - Ну что? Ты счастлива? - спросила Лена Марину, наблюдая как та с нежностью укладывает свою двойню в кроватку.
  Лена со своим мужем Олегом, гостила в доме у своих друзей - супружеской пары Марины и Юры.
  - Я довольна семьей, - ответила на вопрос подруги молодая мать. - Юра заботливый муж и отец. У меня прекрасные дети. Дом полная чаша. Есть добрые друзья. У нас все хорошо.
  Лена удовлетворённо кивнула:
  - Это для женщины самое главное.
  Марина вздохнув произнесла:
  - Наверное ты права.
  Она некоторое время с любовью смотрела на своих малышей, а потом взглянув на подругу с плохо скрываемым беспокойством сказала:
  - Вот только Юра в последнее время стал напряженным и встревоженным. Но когда я пытаюсь узнать в чем дело - он или отшучивается, либо переводит разговор на другую тему. Но я же вижу. Причем чувствую, что это связано с миром Снежаны и делами Системы. Может ты знаешь - что у них за новые проблемы возникли?
  Лена удивлённо вскинула брови:
  - Я ничего такого не замечала в Олеге, да и он мне ничего подобного не рассказывал. А ведь муж делится со мной всем.
  Она напряженно размышляя проговорила:
  - Да нет. Миру Снежаны и нашим ребятам ничего сейчас не угрожает. Западные соседи присмирели. А Верлеса, Дэв, Шамиль и Сем - полностью завязли в противостоянии между собой. Им совсем не до нас. Да и среди снежановцев все нормально. Никаких конфликтов нет.
  - Может это касается Сергея и Хозяйки? - осторожно спросила Марина.
  - Вряд ли. Разве что ветераны немного ревнуют к возвышению Чайки. Но это несерьёзно и по мелочи, - ответила подруга.
  Она покачала головой:
  - Ты верно ошибаешься. Хотя знаешь что? Давай я или Олег поговорим с Юрой? Возможно нам удастся рассеять твои страхи.
  Марина с благодарностью кивнула.
  Но "маневры" Лены не понадобились. Юрий сам начал разговор, когда Марина ушла на кухню. Он не стеснялся жены своего товарища - понимая что та все равно, быстро все узнает от мужа. Юра испытывающе посмотрел на супругов и сказал:
  - Олег, я хотел бы тебя кое о чем спросить. И ещё просьба к вам - не нужно в это посвящать мою жену. Я не хочу ее волновать.
  Он нервно прошёлся по комнате и наконец проговорил:
  - Среди ветеранов растет напряжение и тревога, связанные с непонятностью ситуации. Ребята реально на взводе и очень беспокоятся.
  - Что ты имеешь ввиду? - в удивлении спросил Олег.
  Юрий с иронией поглядел на него и сказал:
  - Неужели ты ничего не замечаешь? Ты же ведь сам активно в этом участвуешь! До того как к нам перевели Сергея, у нас было всего два клана. Потом вы с ним законтрактовали двенадцать человек - фактически создали третий клан. Но это как раз понятно - необходимо было закрепить энергоканалы из новых миров и пополнить наш воинский контингент. Однако за последний год вы с Чайкой, завербовали еще больше семидесяти новичков. Это шесть новых кланов! Мы их обучаем и прекрасно ощущаем, что нагрузка выросла.
  Он внимательно посмотрел на Олега и задал ему вопрос прямо в лоб:
  - Зачем нам столько бойцов? У нас маленький мир. Нам и трёх кланов с головой хватило бы. И когда идёт интенсивное формирование и боевая подготовка такой оравы людей - то естественно у ребят, закономерно возникают определенные сомнения. Тем более что нам сейчас ничто и никто не угрожает.
  Лена вопросительно посмотрела на мужа. Тот немного смутился и неуверенно сказал:
  - Чайка говорит что таким образом, мы расширяем энергоканалы подпитки нашего мира и Хозяйки, из всех открытых земных реальностей.
  Юра саркастически усмехнулся:
  - Звучит конечно логично и вроде как резонно. Действительно, мы так получаем больше энергии. Но ведь и тратим на этих наемников очень немало. А вообще, все это выглядит непонятно и подозрительно. Нам не нужно столько бойцов и кланов, особенно в ситуации, когда нет никаких угроз.
  Он окинул взором Лену и Олега, и вынес вердикт:
  - Но все эти странности очень просто объясняются, если допустить, что мы готовимся к войне или экспансии. Просто так армию, никто кормить и готовить не будет. На нас нападать никто не собирается, да и не может. Возникает вопрос - против кого Чайка и Снежана копят силы?
  Эти слова просто ошеломили супругов. Олег и Лена растерянно переглядывались. А Юрий поглядев на них добавил:
  - Конечно Сергей, очень смелый и умный человек, он нас часто спасал и выручал. Но он авантюрист. Пока что ему, почти всегда везло. Да и Снежана очень доверяет. И нашей Хозяйке естественно, очень хочется вернуть свои владения и расшириться. Но как бы этот парень, не втравил нас в какую-то смертельно рискованную авантюру. Ведь ставкой будет наша жизнь и судьба наших миров.
  После этих слов Юрия, в комнате воцарилась тишина.
  Наконец Лена обратилась к Юре:
  - А вы не пробовали расспросить Чайку или поинтересоваться у Хозяйки? Чтобы они рассеяли сомнения.
  Парень лишь покачал головой:
  - Украинец редко у нас бывает, да и мы постоянно на полигонах. А когда его и пытаются об этом осторожно спрашивать, то он обычно съезжает с темы или отделывается теми же фразами, что говорит и Олегу, про расширение энергоканалов. Ну а Снежана вообще, сейчас с нами общается только через терминал.
  Он посмотрел на соклановцев и сказал:
  - В общем наши ветераны попросили вас, как наиболее близких людей к Сергею, прояснить этот вопрос. Ребята взвинчены и очень волнуются.
  Лена с сомнением проговорила:
  - К сожалению мы с ним сейчас, вовсе не близкие друзья. И боюсь, он просто уйдет от ответа.
  Олег в это время, о чем то напряженно думал, а потом сказал:
  - Юра прав. Сергей пытается максимально расширить поступления энергии и набрать побольше бойцов. Причем идёт на все ради этого - даже не взирая на смертельный риск. И если бы у нас сейчас, была критическая ситуация - это было бы понятно. Но в данных обстоятельствах - такое необъяснимо...
  Он пожал плечами и продолжил:
  - Впрочем судите сами. Недавно Сергей совершил вылазку, в мир послеядерной реальности. Меня не взял - видимо пожалел. Хотя вдвоем с напарником, там конечно было бы безопасней.
  Лена вскинула тревожный взгляд на мужа и удивлённо проговорила:
  - Ты мне ничего об этом не рассказывал.
  Супруг извиняюще улыбнулся:
  - Я просто не успел. Мы же вернулись буквально пару часов назад. Но речь не об этом.
  Олег сделал паузу и продолжил:
  - Так вот. Чайка туда экипировался как на войну. И действительно он возвратился оттуда, только спустя сутки, пропахший порохом и выдержав серьезную мясорубку.
  - А ты не переживал, что он там так долго задерживается? - поинтересовался Юра.
  - Мы периодически поддерживали связь по телефону, так что я был в курсе его приключений. Но помочь ведь ничем не мог, - ответил Олег.
  - А чем он мотивировал потребность этой рискованной авантюры, - спросила Лена.
  Муж пожал плечами и сказал:
  - Сергей сказал, что Снежана смогла запеленговать там подходящего для вербовки человека из славянских земель. И необходимо попробовать его оттуда выдернуть.
  Парень ненадолго умолк, посмотрел на друзей и объяснил:
  - Перемещаться в этот мир Корректору, с целью поиска подходящих кандидатов - бессмысленно. Население там очень редкое, масса опасностей и пока кого-нибудь найдешь - то придется потратить много времени и большие шансы погибнуть. А у Хозяйки конечно, поисковые возможности побольше, даже из корневого мира.
  - Но зачем из-за одного человека так рисковать? Не проще ли найти подходящего наемника в любом другом земном мире? - в удивлении спросил Юрий.
  Олег покачал головой:
  - По словам Чайки, дело тут не в самом наемнике. А в том что он будет завербован, именно из этого мира. Потому Снежане это и было так важно. Ведь к нам из того мира, протянут довольно узкий энергоканал. А так... Даже если завербованный нами человек, потом туда больше не вернётся, он сам по себе в два-три раза, расширяет энергетический источник подпитки из той реальности.
  Лена подвела итог:
  - Все это лишь подтверждает то, что Хозяйка не считаясь с рисками, лихорадочно копит силы и бойцов. Но зачем?
  Олег пожал плечами и заключил:
  - Не знаю. Я как-то за всеми этими перипетиями, не слишком задумывался над этим. Вы кстати не дослушали эту эпопею. Сергею действительно удалось найти, завербовать и переместить к нам обнаруженного Снежаной кандидата. Фактически он его спас от гибели. Причем в последний момент. Славянский анклав этого человека, разгромили мутанты. И Чайка отбил у них пленного. А потом уходил с ним от погони, на точку переброса. В общем сплошной экстрим. И когда Сергей весь пропахший порохом, появился с израненной девушкой на руках - я честно говоря был шокирован.
  - Так он спас оттуда девушку? - неожиданно прозвучал вопрос со стороны кухни.
  Все обернулись и увидели, что в проходе стоит Марина и видимо давно слушает весь разговор. Ребята неловко потупились и Олег смущенно кивнул.
  - И где она? - опять негромко спросила жена Юры.
  - Мы оказали ей первую помощь, напоили живой водой, Сергей подлечил ее как Корректор и повез в больницу. Через несколько дней, когда ей полегчает, он собирается переправить ее метрополитеном в терминал Снежаны и там уже окончательно поставить на ноги, - ответил Олег.
  - А почему вы ее не вылечили, просто скорректировав с помощью лкр? - задала вопрос Лена.
  Муж невесело улыбнулся:
  - Сергей ведь ее завербовал. Она уже была зарегистрирована в Системе. Иначе как бы он ее оттуда переправил? А людей Системы корректировать невозможно.
  
  Состав мчался сквозь черную тьму тоннеля. В пустоватом салоне поезда, находилось всего четыре человека. Трое парней и лежавшая на кожаном сиденье светловолосая девушка, которая казалось спала. Неподалеку стояли большие сумки.
  Находившиеся рядом Олег и Юрий, негромко переговаривались между собой, посматривая на Сергея. Тот сидел напротив, неподвижно прикрыв веки. Мерно стучали колеса, слышался лязг вагонов, в темных окнах не было видно ни зги...
  После памятной встречи друзей прошла неделя. Спасённая девушка пошла на поправку, хотя и была ещё очень слаба. Но держать ее дольше в больнице, становилось слишком проблематично и неудобно. Приходилось постоянно корректировать врачей и других окружающих, чтобы нейтрализовать возможные неприятности. Поскольку многое в поступившей пациентке, вызывало неподдельное удивление у персонала, больных и посетителей. Начиная от одежды, отсутствия документов и заканчивая характером ранений. Которые носили следы звериных укусов, а также явные последствия от огнестрельного и холодного оружия. Кроме того, девушка получила еще и серьезную дозу радиационного облучения. Все это порождало у людей вопросы и стремление заявить о ней в компетентные органы.
  В общем, для более быстрого выздоровления спасенной, желая избежать ненужных осложнений и лишних трат, было решено, как только ее состояние позволит, переправить Олесю в терминал Снежаны. Да и постепенно адаптироваться человеку из "пограничного" мира, в военно-походном лагере было легче, чем получать сразу культурный шок, от созерцания небоскребов и жизни современного мегаполиса.
  За прошедшие дни Лена и Марина, часто навещали Олесю в больнице и опекали ее. Девушки успели неплохо познакомиться и даже подружиться. Они просветили и ввели новую кандидатку в наемницы мира Снежаны, в курс дела.
  Олеся понравилась подругам. Она была доброй и красивой, со стройной фигурой, синими глазами и тонкими чертами лица, но в тоже время обладала сильным и самостоятельным характером. Впрочем в постапокалиптическом мире, это было необходимостью - иначе не выжить.
  Ее рассказы о жизни в постядерной реальности, ввергали девушек в шок. Вечная борьба за существование, в ужасных условиях радиации, посреди страшных опасностей чудовищной флоры и фауны, рискованные поиски воды и добыча мерзкой еды, мучительные попытки хоть как-то самосохраниться... А постоянная угроза нападений мутантов - ставили судьбу уцелевших людей, вообще на грань выживания.
  Олеся потеряла всех своих близких - их уничтожили мутанты. Она сама попала в плен и ее ожидала поистине жуткая участь, если бы не вмешательство Чайки...
  На импровизированном совещании, незадолго до отъезда мужей к Снежане, ребята решили, что как только Олеся получит полное излечение на реабилитационной кровати терминала, то Олег и Юрий вместе с другими ветеранами, потребуют от Сергея объяснений, по поводу странностей сложившегося положения...
  Локомотив начал притормаживать. Поезд метро приближался к станции Снежаны. Украинец открыл глаза, встал и подойдя к спавшей девушке, погладил ее по голове. Олеся проснулась и улыбнулась. Состав остановился. Ребята подхватив сумки и поддерживая девушку, вышли из вагона на платформу. Пока они шли к подъемнику и поднимались на эскалаторе, она с интересом рассматривала станцию. Спутники были удивлены ее хладнокровием, проявленным во время путешествия - ведь она раньше никогда не ездила в метро.
  - Я читала об этом, видела заброшенные шахты и поезда. А без самообладания и хладнокровия, среди тварей и опасностей нашего мира, не выживешь, - ответила ребятам, заметившая их удивление Олеся.
  - Ты будешь отличным бойцом. На порядок превосходящим не только наших девчонок, но и многих парней, - бодро проговорил Юрий.
  Зайдя в помещения терминала и поздоровавшись с находившимися там товарищами, ребята разделились. Сергей повел Олесю к лечебным кроватям, а Олег и Юрий переглянувшись, положили сумки и прошли в комнату ветеранов. Положив девушку на кровать, Чайка обратился к Терминалу:
  - Давай включай режим регенерации.
  Койка засветилась. И через несколько минут Олеся бодро встала, с удивлением рассматривая себя.
  - У вас тут прямо чудеса. Как в сказке.
  Корректор хмуро улыбнулся:
  - Так и есть. Только вот сказка мрачноватая получается. Хотя по сравнению с твоим миром, наверное любая реальность покажется привлекательной.
  - Сергей! Есть разговор. Давай выйдем на природу, - вдруг прозвучал за его спиной голос Олега.
  Украинец обернулся и увидел, что за ним, стоят ветераны Снежаны.
  Юрий повернул голову и подозвал одну из наемниц:
  - Инга! Устрой Олесю, познакомь с товарищами, покажи все, расскажи и вообще, введи в курс дела.
  Сергей же посмотрел на ждущих его ответа ребят и кивнув головой, двинулся на выход.
  
  Поднявшись эскалатором наверх и выйдя из станции в лес, снежановцы прошли на небольшую поляну и остановились. Сергей обернулся и выжидающе посмотрел на ребят. Те переглянулись. Наконец Юрий произнес:
  - Нам надоели эти непонятки. В последнее время складывается все более странная ситуация. Тебе придется объясниться.
  - Что вы хотите услышать? - пожав плечами проговорил Чайка.
  Более эмоциональный Влад не выдержав, запальчиво крикнул:
  - Зачем мы тут тренируем армию?! Для чего навербовали столько людей?! К чему эта интенсивная военная подготовка?!
  - У нас уже сформировано целых девять кланов, больше ста человек бойцов. Такое количество наемников, для нашего маленького мира явно избыточно. Притом что сейчас нам, никто не угрожает, - рассудительно сказал Олег.
  - Только не надо нам задвигать отмазки, про расширение энергоканалов. Это несерьёзно, - покачал головой Иван.
  Юрий пристально посмотрел на украинца и горько проговорил:
  - На какую войну или экспансию, ты толкаешь нашу Хозяйку? Мы едва выжили, у многих семьи, да и гробить нашу молодежь жаль. Понятно, что тебе терять нечего, у тебя ничего и никого давно нет - но не стоит ради своего авантюризма, ставить под удар чужие жизни.
  Ребята молча стояли и ждали от Сергея ответа. А он не глядя на них и не обращая внимание на их вопросительные взгляды, почему-то напряженно смотрел поверх голов в сторону терминала.
  Парни невольно стали тоже оборачиваться и в удивлении замерли.
  В небе над зданием станции, раскрылся синий экран. На нем ярко и четко, мигали тревожные буквы текста.
  - Внимание, Системное сообщение! Кланы Хозяйки Верлесы, пересекли границы земель Хозяев Шамиля и Дэва! Совершены не спровоцированные акты агрессии! Внимание всем Хозяевам: Хозяйка Верлеса, теперь имеет статус: Агрессор! Хозяйка Верлеса, получает штрафы за Агрессию! Она сама и ее земли, для других Хозяев, получают статус легитимной цели".
  Ребята были совершенно ошеломлены этими новостями. Не успели они опомниться, как голос Терминала со станции громко объявил:
  - Корректора Чайку вызывает Хозяйка! Корректору Чайке, следует немедленно пройти на аудиенцию к Хозяйке!
  Сергей взглянул на ребят и сказал:
  - Пойдёмте вместе к Снежане. Там все и узнаете.
  И не дожидаясь ответа, направился к зданию терминала...
  
  - Твои прогнозы пока оправдываются, - сказала Снежана, обращаясь к своему Корректору. - Полагаешь все же, что блицкриги Верлесы обречены на неудачу?
  Сергей пожал плечами и ответил:
  - Почти наверняка. Впрочем это станет ясно, в течении ближайших часов. Если к концу дня, не появится системного сообщения о гибели Шамиля и Дэва. А также о снятии статуса агрессора с Верлесы. Это будет гарантированно означать, что ее авантюры провалились и десанты уничтожены...
  Чайка стоял в главной резиденции Хозяйки, напротив ее виртуального изображения и беседовал с ней. Позади него полукольцом, расположились ветераны Снежаны, по просьбе украинца допущенные на аудиенцию. Они внимательно слушали разговор.
  - И как ты считаешь, дальше будут развиваться события? - спросила владычица.
  - По тому сценарию, который я излагал и раньше. Разве что уточняя предыдущий прогноз, можно предположить с большой вероятностью, что после провала блицкригов, Верлеса в течении ближайших двух недель, бросит против Шамиля и Дэва сильные рейдовые отряды бойцов. В надежде все же разящими ударами, достичь терминалов противников и быстро покончить с ними, оперативно завершив войну.
  - Почему ты думаешь, что она станет действовать именно таким образом? - поинтересовалась Верлеса?
  Парень пожал плечами и проговорил:
  - Время будет работать против нее. Затягивать ей невыгодно. Ведь на нее обрушатся штрафы и санкции Системы, невозможность пополнять силы и вербовать бойцов, уязвимое положение перед соседями... А главное - ее союзник Сем очень поторопит Верлесу и будет настаивать на немедленных рейдовых походах. Причем против обоих противников сразу. Он ведь захочет побыстрее прояснить для себя ситуацию. Ему невыгодно состоять в союзе, с объявленной Системой агрессором Верлесой. Ведь тогда и он попадает под санкции Системы и угрозу безнаказанных нападений от соседей. Потому этот западный Хозяин, будет толкать Верлесу на немедленные рейдовые удары, против обеих врагов. Если ей повезет и она победит - он останется ее союзником и возьмёт часть добытых ею трофеев. Ну а если рейды, как и блицкриги, окажутся неудачными - то Сем немедленно разорвет с ней союз. И будет ожидать неизбежного поражения Верлесы и истощения ее противников - чтобы потом законно урвать себе куски ее мира, и возможно - экспансивно потеснить ослабленных Дэва и Шамиля.
  - Может быть, может быть... - задумчиво проговорила Снежана, о чем-то размышляя.
  Сергей посмотрел на нее и заметил:
  - Кстати будь готова к тому, что уже через несколько месяцев, к тебе с просьбой о помощи может обратиться Верлеса. Она переступит через свою гордость и напомнит - как не раз выручала тебя. Поскольку уже где-то через полгода, окажется в критически-смертельном положении. Тем более что в блицкригах и рейдах, погибнут ее лучшие наемники, да к тому же в основном мужчины. У нее останутся, главным образом женщины. А новых бойцов, она ведь вербовать больше не сможет.
  - И чем же я смогу ей помочь? Даже если бы и захотела такое сделать? - удивлённо спросила сибирская Владычица. - Неужели она решит, что я вступлю в союз с обречённым агрессором, подставляя себя под удар?
  Чайка покачал головой:
  - Ну к примеру Верлеса, может попросить у тебя определенные объемы энергии или переписать на ее счёт часть твоих наемников.
  Снежана долгим взглядом посмотрела на Корректора и какое-то время молчала. Наконец она встряхнула головой и сказала:
  - Ладно. Это все пока, не более чем далекие допущения. Мы ещё даже не знаем судьбу верлесовских блицкригов. Но если все будет развиваться по твоему сценарию, то где-то через год Верлеса падёт. И тогда мы сможем не только вернуть наши земли, но и присоединить другие обширные территории. Благо сил и бойцов мы собрали достаточно. И самое важное, думаю воевать за это всерьез не придется. Главное успеть занять нужные владения, закрепить их и продемонстрировать соседям свою силу. Впрочем и для них добычи хватит.
  Сергей утвердительно кивнул головой:
  - Верно. Дэв и Шамиль вряд ли смогут что-то серьезное взять - слишком будут ослаблены и истощены. Мерг и Доннар отделены от владений Верлесы нашими землями - так что не дотянутся. А вот Сем - тот захватит максимально много. И кто из нас больше возьмёт земель - мы ещё посмотрим! Кстати, если бы не этот Хозяин - то Верлеса вполне вероятно, имела бы шансы на выживание.
  - Что ты имеешь ввиду? - заинтересовалась Снежана.
  Чайка пожал плечами:
  - Ну Верлеса могла бы попробовать попытаться договориться с Дэвом и Шамилем, и спастись. Предложить им например, отдать как компенсацию большие куски своих территорий, чтобы они отозвали свои претензии к ней в Системе и согласились на мир. Тем более, что в случае длительной войны, эти хозяева при поражении Верлесы, мало на что могут рассчитывать. Они то конечно в конце концов победят, но будут настолько истощены, что почти ничего не получат. Все заберём мы и Сем.
  - И что помешает ей так поступить? - задала вопрос Хозяйка.
  - Так Сем и помешает. Он в этом совсем не заинтересован. Ведь как раз в случае разгрома Верлесы, этот Хозяин получит максимальный профит. А если Верлесе вдруг удастся договориться с Дэвом и Шамилем и спастись - он мало того что ничего не поимеет. Так ещё и получит возле своих незащищённых ничем границ, озлобленную его предательством, пылающую местью, ещё довольно сильную Верлесу.
  Снежана покачала головой и проговорила:
  - Это уж точно. Только как он ей будет мешать?
  Сергей грустно улыбнулся:
  - Если он увидит, что у Верлесы реально начнутся переговоры. То Сем сам может договорится с Шамилем и Дэвом, о разделе владений Верлесы. Пообещав им огромные куски. А чтобы они ему поверили - предложит заверить такой договор в Системе. Ну а в крайнем случае, этот западный Хозяин, даже ударит по Верлесе, добивая ее. Благо теперь это можно делать, абсолютно безнаказанно.
  Снежана мрачно смотрела на своего Корректора. А тот, чтобы подбодрить ее проговорил:
  - Для нас кстати тоже, в этом смысле открываются большие возможности.
  - Что ты имеешь ввиду? Помочь добить Верлесу и урвать ещё больше? Или договориться для этого с Семом? Хочешь максимально отомстить своей бывшей Хозяйке, за ее вероломство? - раздражённо спросила Снежана.
  Чайка укоризненно взглянул на нее и жёстко проговорил:
  - Нет. И хотя эту Владычицу мне совершенно не жалко, но я не желаю гибели ребят и стран, связанных с миром Верлесы.
  Он сделал паузу, а потом продолжил:
  - По-этому предлагаю другое. Верлеса даже когда будет погибать, вступить в переговоры с Шамилем и Дэвом напрямую через Систему не сможет. Санкции ей это не позволяют. Так вот. Мы можем предложить Верлесе стать посредниками и ее лоббистами, в переговорах с ее противниками, при заключении мира. Конечно не безвозмездно. Но таким образом, мы абсолютно без риска, сможем получить от нее не только наши бывшие владения, но и многие другие территории. Часть ее южных земель возьмут себе Дэв и Шамиль, как компенсацию за потери от агрессии и плату за мир. Но и Верлеса сохранит половину своих владений, а главное выживет сама, ее люди и миры. К тому же она станет намного слабее, что умерит ее амбиции и агрессивность в будущем. Это для нас выгодно. Подлый Сем не получит ничего и в перспективе, Верлеса сможет с ним посчитаться за измену.
  Сергей сделал паузу и завершая свою речь, заключил:
  - Впрочем какой вариант действий избрать - решать тебе. К тому же пока ещё ничего неясно. Единственно хотел бы заметить, что лучше иметь рядом ослабленную, родственную и обязанную нам Верлесу. Чем получить под боком большого, могучего, чужеродного и подлого Сема, и слишком усилившихся южных хозяев.
  Снежана с удивлением разглядывала украинца. Все молчали. Наконец Хозяйка отпустила своих соратников, завершив аудиенцию...
  
  Выйдя из резиденции Снежаны после совещания, Сергей разыскал Олесю. Девушка сидела в окружении наемниц, активно общалась и с огромным удовольствием пробовала бананы, апельсины, шоколад, советскую сгущёнку... Парень с улыбкой смотрел на это пиршество. Почувствовав его взгляд, девушка подняла голову, заметила Чайку и совершенно с детским восторгом воскликнула:
  - У вас столько всего вкусного! И какие бытовые удобства. Один душ чего стоит! Можно тратить воду не задумываясь! А телевизоры и смартфоны!
  Парень улыбаясь качнул головой и проговорил:
  - Пойдем. Я покажу главное, чего ты была лишена все эти годы.
  Они покинули помещения терминала, поднялись эскалатором вверх и вышли из подземной станции на открытый воздух.
  Оказавшись среди первозданной природы, Олеся была поражена. Она не могла насмотреться на огромные деревья, гладила руками зелёную траву и цветы, не отрываясь глядела на синее чистое небо и ласковое солнце, вдыхая полной грудью свежий, душистый воздух...
  Вдруг, несмотря на светящее солнце, стал накрапывать дождик. Девушка инстинктивно бросилась под крышу станции.
  Сергей сокрушенно вздохнул и успокоительно сказал:
  - Не бойся. Это не радиоактивные или кислотные осадки. Это обычный летний, "слепой" дождь.
  Он встал и подставил лицо, под светящиеся на солнце, струи дождя. Сверкающие в лучах капли, блестящими кристалликами стекали по его коже.
  Олеся опасливо встала рядом с ним и подняла голову к небу.
  - А почему ты называешь этот дождь "слепым"? - спросила она.
  - Так в народе говорят. Дождь не видит, что светит солнышко и ему не время идти.
  Девушка уже не боясь, расставила руки и закинув назад голову, счастливо засмеялась. Ее волосы золотистой волной рассыпались по плечам. Дождь прошел и в небе засияла радуга.
  Глядя на эту красивую и трогательную картину Сергей улыбался, думая что люди зачастую не умеют ценить главное, что даёт им жизнь...
  
  
  

Глава 4. Теневая игра.

  
  "Добившийся мудрости, славы или побед - часто платит за это одиночеством".
  
  - Звонил Киреев, - сказала мужу Лена. - Он очень хочет с нами встретиться.
  - Видимо их всерьез припекло, - качая головой ответил Олег. - А ведь от начала агрессии Верлесы, прошло всего три месяца.
  - Я договорилась на завтрашний вечер - удобно? - уточнила жена.
  Мужчина пожал плечами и сказал:
  - Но ведь завтра к нам как раз придут Юрий, Марина и Олеся.
  - Вот и хорошо. Услышат все новости из первых уст, - заметила Лена.
  Она взглянула на супруга и грустно уточнила:
  - Сергей от приглашения отказался?
  - Как всегда. Возобновлять с нами близкую дружбу, он к сожалению пока не хочет. Впрочем Марину, он вообще не воспринимает. Так что ничего путного из такого визита, все равно бы не вышло, - возразил Олег.
  - Жаль, - искренне огорчилась Лена. - А что Олеся, повлиять на него никак не может?
  Олег пожал плечами:
  - Я в их отношения не лезу. Завтра она придет, ты ее деликатно по женски и расспроси...
  Следующим вечером, супруги гостеприимно принимали своих друзей. Ребята сначала сидели за общим столом, ужинали и непринужденно общались. Потом перешли в гостиную и расположились на диванах, возле которых на небольших столиках, находились чайные и кофейные наборы, соки, десерт. Олег разговаривал с Юрием, а девушки интенсивно общались между собой.
  - Как твои малыши, - спрашивала Марину Лена.
  - Растут здоровыми. Впрочем насколько я знаю, у всех демобилизованных хозяевами женщин, никогда нет никаких проблем со здоровьем детей.
  - Да это верно, - согласилась подруга.
  Они обернулись к Олесе.
  - Ну как тебе служба у Снежаны? - поинтересовалась Марина.
  Девушка в ответ улыбнулась:
  - Разве это служба? Это настоящий отдых. Чудесная природа, интересные вещи, вкусная еда, и столько нового узнаю.
  Проходивший мимо с бокалом Юрий, услышав вопрос жены, заметил:
  - Олеся всех девчонок по физической и боевой подготовке, за пояс заткнула. А уж что касается психологической выдержки и быстроты соображения в экстремальных ситуациях - то тут она и многих парней превосходит.
  Девушка от похвалы парня покраснела.
  - А как складываются взаимоотношения с ребятами? - вновь спросила Марина.
  Олеся пожала плечами и улыбнулась:
  - Да в общем нормально. Парни уважают и пытаются ухаживать. Ну а с девушками получается по разному. С одними дружу, другие немного завидуют.
  - Как у тебя с Сергеем? - поинтересовалась в свою очередь Лена. А Марина, пристально взглянула на гостью.
  Девушка немного смутилась и тихо проговорила:
  - Мы с ним редко пересекаемся. За эти месяцы, я и видела его мельком всего несколько раз. Мы ведь постоянно на полигонах или в тренировочных походах. Отдыхаем в основном только вечером. А он приезжает редко и обычно днём, когда большинство наемников в терминале отсутствует.
  - Так ты что, с ним даже не общаешься? - удивилась Лена.
  - Он проявил внимание и заботу, только в первые дни, когда привез меня в терминал. Тогда мы долго разговаривали. Ну и конечно, когда спасал меня от мутантов в моем мире. И еще - когда я лежала в больнице. А потом, больше как то и не довелось, - невесело улыбнулась Олеся.
  Девушки сочувственно посмотрели на подругу.
  - Сергей больше не доверяет и сторонится женщин, - проговорил подошедший с Юрой Олег. - Так что сам никаких встреч и серьезных отношений, точно искать не будет. Олеся недоуменно поглядела на ребят. Те старательно отводили взгляды...
  Неловкую сцену, прервала мелодия звонка от входных ворот дома. Пришел Игорь Киреев и Олег вышел его встречать...
  Зашедший в дом верлесовец, выглядел неважно. Хотя внешне это было и не очень заметно. Но в глазах его проглядывала сильнейшая душевная усталость и боль. Казалось парень, недавно вернулся из тяжелейших боёв, где смертельно вымотался, видел кровь, ужасы, убийства и гибель друзей. Окружающие сразу почувствовали новую атмосферу, которую привнес с собой гость. С ним в этот благополучный дом, ворвались тревога и ощущение смерти.
  Поздоровавшись с хозяевами и познакомившись с гостями, Игорь присел за столик. Некоторое время он молчал, оглядывая присутствующих. А потом спросил:
  - Чайка придет?
  Лена отрицательно качнула головой, а затем осторожно поинтересовалась:
  - Что у вас там происходит?
  Кривая улыбка Киреева, скорее напоминала волчий оскал или страшную гримасу.
  - Война у нас. Причем неудачная, явно ведущая нас всех к гибели.
  Он тяжело вздохнул, с сомнением повертев в руках бокал с соком. Потом все же осушил стакан и с мрачным неподвижным взглядом, начал рассказ:
  - Все ветераны были против этого наступления на юг. Но Верлеса больше не считается с нами и никого не слушает. Поотправляла тогда всех старожилов в отпуска и на дальние кордоны. Сергея вон вообще, вашей Снежане сплавила. Объединилась с этим Семом, да и начала экспансию. А когда натиск оказался неудачным и привел только к потерям, и энергозатратам, она под влиянием этого союзника, потребовала от нас готовиться к войне.
  Игорь досадливо тряхнул головой и угрюмо продолжил:
  - Причем Хозяйка, вновь захотела быстро победить, путем проведения блицкригов и десантов. Опытные бойцы пытались ей объяснить, что сейчас такое удачно провернуть, уже практически невозможно. Но она пресекла любые возражения и сделала ставку на молодежь. Молодые ребята рвались отличится и почти все, вдохновлённые прошлыми победами Чайки, вызвались в десанты.
  Рассказчик опустил голову и глухо проговорил:
  - Блицкриги провалились. Штурмовые отряды угодили в засады. Видимо, когда мы узнавали координаты порталов врагов, они нам просто "подыграли". Никто из десантников не вернулся. Все шестьдесят парней погибли. А те кто попали в плен, умирали мучительно долго, от пыток азиатов Дэва и кавказцев Шамиля. В одном из земных миров, Славину подбросили флешку, с записями истязаний наших бойцов.
  Парень окинул остекленевшим взором, слушавших его с замирающим сердцем снежановцев. А затем хриплым голосом, продолжил свою печальную повесть:
  - Взбешенная Верлеса и наша молодежь, пылали жаждой мести. Да и Сем, настаивал на немедленной отправке ударных отрядов рейдеров, во вражеские земли к терминалам противников. Мол время работает против нас - ведь мы имеем статус агрессора в Системе! Со всеми вытекающими отсюда, печальными последствиями.
  Киреев злобно стукнул кулаком по столу и мертвым голосом прошипел:
  - Но сам этот западный союзник, ни одного своего наемника, нам так и не дал. Как уж он это мотивировал перед Верлесой - я просто не представляю!
  Парень ненадолго умолк, скорбно опустив глаза, а затем лихорадочно заговорил дальше:
  - Верлеса и Сем потребовали, чтобы рейдовые отряды возглавили ветераны и вообще, укомплектовали их старожилами.
  Он помотал головой, будто пытаясь отогнать жуткие воспоминания:
  - В этих командах было по пятьдесят воинов в каждой. Они включали в себя по сорок бойцов парней и десять опытных наемниц. Хозяева понимали, что малым группам на территории врага, ничего не светит. По-этому сделали основную ставку, на качественную и количественную мощь отрядов вторжения.
  Игорь поднял глаза и затуманенным, полным боли взглядом, обвел напряженно слушавших его ребят.
  - Нам не удалось пробиться к терминалам врага. На его землях мы были слепы и глухи, не знали местности. А противник был у себя дома. Его твари и растения, каждый час нападали на нас. Везде нас ждали засады и западни.
  Киреев сделал паузу, а потом опять продолжил свою горестную повесть:
  - Отряд Горенкова весь сгинул в горах Шамиля. Никто не вырвался назад. Кавказцы их не выпустили живыми. Возле бывшей границы, они передали болотникам, мешки с отрезанными головами наших убитых мужчин. Что сделали с попавшими в плен женщинами - даже страшно представить.
  - Как же ты уцелел? - шепотом спросила Лена.
  Верлесовец невесело пожал плечами и сказал:
  - Наш отряд, под предводительством Славина, был направлен в джунгли Дэва. К терминалу врага мы так и не пробились. Змеи, твари, ядовитые растения и насекомые, ловушки, отравленные воздух и вода... - мы постоянно несли потери. Я и Саша как корректоры, не успевали ставить на ноги раненных, мы часто были вынуждены делать стоянки, чтобы хоть как-то восстановиться. Потом начались засады и нападения бойцов противника. Мы не видели врага, а он о нас знал все... В общем, потеряв три четверти состава, Славин завернул отряд назад. Вырваться из джунглей удалось только шестерым. Мне повезло. А Саша прикрывая нас погиб. Петр и Костик тоже убиты. Как сообщить молодым вдовам Оле, Тане, Наде и Хей, о смерти их мужей - я до сих пор не знаю. Их дети теперь осиротели...
  Игорь завершил свой трагический рассказ и обессиленно умолк. Он взял на столе бутылку коньяка, налил себе полную рюмку и выпил.
  Все потрясённо молчали, находясь под впечатлением от услышанного.
  Киреев поднял голову от стола и заключил:
  - В этих авантюрах, мы лишились, больше половины всех своих наемников. Причем в основном парней. Сейчас у Верлесы остались, главным образом неопытные девушки, потерявшие своих мужей и женихов. Их конечно даже сейчас, уцелело около сотни, но сомневаюсь, что они смогут долго противостоять азиатам Дэва и кавказцам Шамиля, а также их тварям. А если против нас выступят еще и другие хозяева, то нам вообще недолго жить... Кроме того, наш союзничек Сем, кинул Верлесу и разорвал союз. И мы уже два месяца с огромным трудом, неся постоянные потери, в одиночестве отбиваемся от врагов...
  
  Выслушав драматическую повесть верлесовца, пораженные снежановцы сначала молчали, а потом стали многозначительно переглядываться между собой.
  Наконец Лена произнесла:
  - Предположения Сергея опять оправдались. Пока все происходит по его прогнозам.
  Услышав это Киреев поднял голову, посмотрел на женщину и подозрительно проговорил:
  - Ты хочешь сказать, что Чайка предвидел такой сценарий развития событий?
  Олег приобняв жену, подтвердил ее слова:
  - Верно. Он это говорил на совещании у Снежаны, еще квартал назад.
  Игорь угрюмо кивнул и недовольно буркнул:
  - Значит как обычно, этот укроп все просчитал. А мы умылись кровью.
  Девушки нахмурились, а Олег неприязненно спросил:
  - Вы ведь были с ним друзьями?
  Киреев неприветливо взглянул на него исподлобья и иронично парировал:
  - Так вы вроде тоже с ним раньше дружили? Разве нет?
  Ребята смутились.
  - Что у вас его тоже недолюбливают? - насмешливо поинтересовался Юра.
  Верлесовец лишь пожал плечами и устало проговорил:
  - Ладно, я пришел не для того, чтобы вам тут плакаться или обсуждать Чайку.
  Он внимательно посмотрел на собеседников, вытащил из кармана маленький пульсирующий красный шарик и положил его на стол.
  - Вот возьмите и передайте Снежане. Это послание Верлесы. Она не может обращаться к вашей Хозяйке прямо через Систему - санкции не позволяют. Впрочем все равно открыто, такие вещи обсуждать не стоит. Когда будет ответ - позвоните мне.
  С этими словами, парень тяжело встал и мрачно оглядев богато накрытый стол, и благополучных людей, горько проговорил:
  - Извините, но мне пора идти. Там наши девушки, практически самостоятельно держат оборону от натиска врага и его тварей.
  Верлесовец угрюмо попрощался и покинул дом своих приятелей. После его ухода, в гостиной на некоторое время, воцарилась унылая тишина...
  Спустя некоторое время, когда немного рассеялись мрачные впечатления от визита Киреева, Олеся подойдя к подругам, смущённо поинтересовалась:
  - Расскажите мне о Сергее, а то про него ходят только какие-то обрывочные, противоречивые и непонятные слухи, что прямо теряешься... Ваша молодежь мало что знает, а ветераны неразговорчивы. Да и расспрашивать неудобно.
  Марина коротко взглянув на девушку, неожиданно произнесла:
  - Простите, но мне нужно отлучится и перезвонить свекрови, она дома одна с детьми.
  С этими словами, женщина отошла в сторону и вытащила телефон.
  Олеся удивлённо посмотрела на нее. А потом ожидающе повернулась к Лене. Та вздохнула и кивнув на диванчик возле столика, сказала:
  - Давай присядем...
  
  - Я получила послание от Верлесы, - сказала Снежана у себя на совещании через несколько дней, пригласив на него четырех доверенных ветеранов и своего Корректора. - Ты снова оказался прав в своих расчетах, - обратилась Хозяйка к Чайке. - Верлеса напоминает мне об оказанных услугах и просит о помощи.
  Сибирская владычица с непонятной усмешкой посмотрела на Сергея, а потом продолжила:
  - Наша соседка уговаривает меня, переписать в Системе на нее, хотя бы пару десятков моих опытных наемников-мужчин. Верлеса даже готова компенсировать нам штрафы, которые мы получим от Системы за такие действия. Ну и конечно она предлагает за этих наемников, высокую оплату энергией. Которую готова нелегально передать мне, в сферических аккумуляторах-шарах. И между прочим, хочет обменять назад и тебя. Она готова за своего бывшего Корректора, вернуть мне те 15% земель и вдобавок ещё и доплатить энергией. Видимо Верлеса думает, что несмотря на ее предательство, ты все равно будешь вынужден бороться за свое, а значит и ее выживание, когда окажешься опять приписанным к ее миру.
  Снежана ехидно улыбалась, лукаво поглядывая на украинца.
  Тот также открыто улыбнулся в ответ и заметил:
  - Ну надеюсь ты не собираешься торговать своими людьми, отдавая их на верную гибель.
  Хозяйка грустно покачала головой и спросила:
  - Как считаешь нам лучше поступить, в этой ситуации?
  Сергей пожал плечами и размышляя проговорил:
  - Характер ее просьбы указывает на то, что пока она ещё не слишком истощена. Испытывает только затруднения и проблемы в кадровой сфере, поскольку не может вербовать себе бойцов. Однако у нее ещё много энергии и остаются обширные владения. Конечно всерьез нападать на своих врагов, Верлеса уже не может как и рассчитывать на победу. Но вот долго защищать, по крайней мере свои коренные лесные земли - для нее вполне возможно. Другое дело что она, не хочет терять другие свои территории. А вот их ей сейчас сохранить, при нехватке серьезных бойцов - нереально.
  Он посмотрел на Снежану и продолжил:
  - Нам в общем выгодно, чтобы Верлеса продержалась подольше, слабела постепенно и как следует вымотала Дэва и Шамиля. Но конечно отдавать ей своих людей не следует. С другой стороны и отталкивать ее нельзя. Особенно ввиду будущего нашего предложения, о посредничестве в переговорах с ее врагами. К тому же, если мы ее потом спасём и сохраним, то лучше иметь рядом всем обязанную нам соседку. Но пока что предлагать ей услуги нашего посредничества рано - она ещё слишком сильна.
  - И как же ты сейчас рекомендуешь ей ответить? - уточнила Снежана.
  Сергей улыбнулся и сказал:
  - Предложи ей немного другое. Во-первых - пообещай, что мы ни при никаких обстоятельствах не ударим по ней, несмотря на ее статус агрессора в Системе. Во-вторых - что не вступим в союз с ее врагами. Ну и в третьих: поможем частично решить ее кадровую проблему. За это она нам должна немедленно вернуть, все твои владения.
  - Думаешь она сейчас пойдет на такое? - засомневалась сибирская Хозяйка.
  - Дай ей месяц на размышление. За это время ее положение неизбежно ухудшиться и она дойдет до нужной "кондиции". Причем обид и претензий к нам, с ее стороны не будет - мы ведь требуем вернуть только свое и не бесплатно. Да ещё и благородно не пытаемся воспользоваться огромными возможностями, которые открываются перед нами, чтобы законно и с одобрения Системы, наказать и поиметь агрессора, присоединившись к соседскому дерибану ее мира.
  Снежана недоверчиво взглянула на Чайку и задумчиво произнесла:
  - Я в общем конечно не против, помочь выжить Верлесе, но ограничиваться только своими бывшими владениями будет обидно.
  Корректор покачал головой и заверил свою Хозяйку:
  - Мы потом обязательно получим больше. Но ведь если сейчас мы не вернем свое, то затем сразу претендовать на огромные территории, будет намного сложнее. Ведь нам для этого придется торговаться с соседями! Да и в глазах Верлесы, мы сразу окажемся подлыми живоглотами, которые воспользовались ситуацией и обдерли ее как липку. Для будущих добрососедских с ней отношений - это не слишком перспективно.
  Сергей успокаивая Снежану добавил:
  - Мы ведь не собираемся ей обещать, что не претендуем на ее территории. Или что никаким другим образом не возьмём ее земли. Поверь, несмотря на временную помощь - без нашей будущей посреднической и политической поддержки, Верлеса обречена. Ее положение безнадежно. И где-то через полгода она это поймет и снова согласиться нам за спасение, доплатить своими новыми владениями.
  Снежана напряженно думая кивнула, а потом подняв глаза поинтересовалась:
  - А как ты хочешь помочь ей, временно облегчить кадровую проблему? Да ещё не отдавая наших людей?
  Украинец улыбнулся и ответил:
  - Да просто. Попрошу болотников выделить часть своих воинов, для защиты лесных владений Верлесы. Там они будут вполне эффективны. Таким образом Верлеса, сможет высвободить своих наемников, для обороны других территорий.
  Хозяйка недоверчиво глядя на парня проговорила:
  - Думаешь она сама, не могла догадаться о таком выходе? Тем более что ваши болотники, сами кровно заинтересованы, защитить Верлесу. Ведь с ее гибелью - не факт, что другие хозяева с ними будут цацкаться.
  Чайка пожал плечами и сказал:
  - Конечно, возможно она и пыталась реализовать такой вариант. Тем более что мы раньше, его уже использовали с моей подачи, когда воевали с Орнсом несколько лет назад. Но сейчас вряд ли у нее из этого, получилось что-либо путное. Во-первых тогда, на самих болотников и их владения, никто не нападал - ни твари, ни вражеские наемники. Ведь Шамиль был нейтральным. А сейчас болотники, вынуждены в первую очередь, защищать именно свои семьи и земли, от непосредственных ударов тварей и бойцов Шамиля. Так что вряд ли они много своих воинов, послали Верлесе. Ну а во-вторых: эта Хозяйка прогнала меня и этим подорвала их доверие. Ведь я у болотного народа, пользуюсь немалым авторитетом. Ну и в третьих - я не только попрошу болотников помочь Верлесе, но и реально прикрою их земли от тварей Шамиля. Предложу Верлесе, чтобы она энергетически защищала болота от экспансии флоры и фауны Шамиля. Пока у нее энергии для этого, вполне хватает. Тогда и болотники, чувствуя свои земли и семьи в безопасности, охотно пойдут служить этой Хозяйке. Ну а бойцам Шамиля без поддержки его тварей, в болотах ловить нечего - это не степь или горы. Там их и оставшиеся болотные воины, даже не имея огнестрелов легко прикончат или утопят.
  
  - Киреев уже скоро придет, - взглянув на часы, произнес Олег обращаясь к своей жене.
  - А Сергей когда будет? - задала она вопрос.
  - Через четверть часа, - ответил муж.
  - Ну хоть таким образом, он вновь посетит наш дом, - улыбаясь сказала Лена. - Кстати, немного позже, к нам придет и Олеся. Я ее пригласила.
  Олег качая головой, с улыбкой проговорил:
  - Хочешь помочь им наладить личную жизнь?
  Супруга серьезно глядя на него, утвердительно кивнула:
  - Именно. У Олеси по сути здесь никого и ничего нет. Несмотря на приятельниц, она одинока. У нее нет даже дома. Когда девчонки уезжают на побывку в свои миры, к семьям и родителям, то ей ведь и податься некуда. Родственников нет, все друзья погибли, в родной мир доступ заказан. Да и близких подруг у нее кроме меня, также нет. Слишком уж она из чуждого мира.
  - А Марина что, не хочет с ней сближаться? - спросил Олег.
  Лена только покачала головой:
  - Марина видит интерес и симпатию Олеси к Сергею - и ее это ранит. Ведь боль сердечных ран, до конца не заживает.
  Женщина посмотрела на мужа и продолжила:
  - А главное, я хочу помочь Сергею. Ведь несмотря на его характер и ум, он очень несчастен.
  Олег пожал плечами:
  - Ну попробуй. Может что и получится. Я правда сомневаюсь. Они конечно оба одиноки и не имеют корней. Да и Олесе Сергей явно нравится. Однако Чайка, несколько раз обжегшись в отношениях, боюсь вновь отгородится.
  Прозвучавшая мелодия дверного звонка, прервала разговор супругов и Олег пошел встречать гостя.
  Зашедший в дом Игорь поздоровался и сел за столик. Он окинул взглядом гостиную и спросил:
  - Чайки ещё нет?
  - Вскоре придет, - ответил Олег.
  Верлесовец кивнул головой и угрюмо замолк.
  Поглядев на вымотанного Киреева, которого они не видели два месяца, Лена осторожно поинтересовалась:
  - Как там у вас обстоят дела?
  Парень вскинулся и мрачно посмотрев на нее, хмуро сказал:
  - А какие они могут у нас быть? Хреновые конечно. И с каждым днём всё хуже. Дэв и Шамиль активизировались и все чаще вторгаются в наши земли. Нападения их тварей и рейды бойцов, не прекращаются. Более того, против нас ещё и бывший союзничек с запада начал действовать!
  - Сем? - уточнил Олег.
  - Он, - криво усмехнувшись, подтвердил верлесовец. - Правда пока осуществляет лишь экспансивное давление, но думаю это только "цветочки".
  Ребята с сопереживанием, посматривали на Киреева.
  Прозвучал входной звонок и в комнату поздоровавшись, вошёл Чайка.
  Игорь долгим взглядом, посмотрел на бывшего соклановца. Грустно улыбнувшись про себя, он тряхнул головой, но руки для приветствия не подал.
  - Вижу ты и здесь неплохо себя чувствуешь? Хорошо устроился, - язвительно заметил он. Потом с болью и презрением глядя на украинца добавил:
  - А наши с тобой товарищи, почти все погибли. И Саша Славин, и Дима Горенков, и Петр, и Костик-"эльфенок"... Да что там говорить - пока ты тут выторговываешь на нашей беде, бонусы своей новой Хозяйке - только за последние пару месяцев, у нас было убито, больше двух десятков молодых девушек.
  Сергей с жалостью посмотрел на бывшего друга и с горечью произнес:
  - Значит ты обвиняешь меня в их смерти? Меня - человека, которого Верлеса отправила фактически на убой! Как это легко и удобно, переложить вину на другого. Верно?
  Он грустно покачал головой:
  - В гибели ребят я не виноват. Если уж тебе так хочется найти крайнего, то вспомни - как все было. Когда Верлеса заявила, о своем желании начать эту южную авантюру и объединится с подлым Семом, вы все хоть и не одобрили этих намерений хозяйки - но промолчали. Ведь так? А я публично и прямо сказал Верлесе, о гибельности нападения и двуличности Сема. И за это владычица, отправила меня на смерть. Так как недвусмысленно собиралась, вскоре покончить со Снежаной, естественно чужими руками.
  Чайка печально смотрел в глаза Игорю, но тот упорно отводил взгляд.
  - И теперь ты обвиняешь меня в смертях товарищей? А я ведь даже сейчас, помогаю вам и стараюсь вас спасти! Думаю потом, ты это поймёшь. Да, я это делаю, в перспективе ослабляя Верлесу! Поскольку как показал опыт - большое могущество кружит ей голову, она теряет берега и начинает всех гробить. И прежде всего вас.
  Украинец пытался поймать взгляд Киреева, но тот хоть и смутился, но упрямо смотрел в сторону.
  Корректор замолчал и безнадежно махнул рукой.
  Верлесовец, чувствовавший себя крайне неловко и неудобно, также постарался побыстрее закончить эту неприятную встречу. Вытащив красный пульсирующий шарик с посланием своей Хозяйки, он положил его на стол и похоронным тоном проговорил:
  - Верлеса согласна на ваши условия. Вот её письмо Снежане. С завтрашнего дня, вы можете занимать свои бывшие земли и регистрировать их в Системе. Мы сегодня же их освободим.
  Чайка взял флешку и в свою очередь протянул собеседнику алую горошину от Снежаны и пакет. Отвечая на его вопросительный взгляд он сказал:
  - Здесь послание Верлесе, с советом как решить кадровый вопрос. А второе письмо болотникам. Отдадите его Головачу. И кстати, передайте им также подарки - в горном локусе, пылятся без дела сундуки с драгоценностями мутантов. Выберите там побрякушки побольше и получше.
  Игорь кивнул, взял пакет, поднялся и попрощавшись с хозяевами, быстро покинул дом.
  После ухода верлесовца, наступило молчание. Чайка какое-то время еще сидел за столом, погрузившись в свои невесёлые думы. Его лоб прорезала горькая складка, а уголки губ скорбно опустились. Ребята с сочувствием, смотрели на своего товарища.
  Вдруг в соседней комнате, послышались детские голоса и в гостиную, радостным вихрем ворвались дети Олега и Лены. Их живость, непосредственность, кипучая энергия... разрушили гнетущую атмосферу, воцарившуюся после визита Киреева.
  Подростки эмоционально делились с родителям своими маленькими радостями и горестями. Лена и Олег полностью переключились на общение со своими отпрысками.
  Лишь неподвижно сидящий Сергей, с грустной улыбкой и затаенной тоской, молча наблюдал за этой буколической картиной немудреного семейного счастья.
  Со стороны ворот вновь прозвучал звонок и через минуту, в комнату вошла новая гостья...
  
  - Верлеса нас вновь просит о помощи, - объявила Снежана своим соратникам. - Противники все больше теснят и опустошают ее земли. Одно время, ситуация у нашей соседки немного улучшилась и стабилизировалась. Когда она активно задействовала болотников. Но по прошествии полугода, положение ее мира, вновь начало неуклонно ухудшаться.
  Хозяйка обвела взглядом своих соратников и остановила свой взор на Чайке. Тот пожав плечами отметил:
  - Ресурсы и резервы Верлесы заканчиваются. Территории сократились, земли разоряются под ударами врагов, штрафы и санкции истощают ее, энергии становиться все меньше, она теряет наемников, а восполнить потери не может.
  - А твои болотники? Они же ей помогли! - заметил Олег.
  - Это лишь временный паллиатив. Полноценно заменить бойцов с огнестрельным оружием, они все равно не могут. А в борьбе с тварями или будучи вынужденными действовать против вражеских наемников на открытых пространствах - болотные воины вообще, становятся неэффективными. Кроме того, по мере истощения энергозапасов Верлесы, она видимо уже не может успешно оборонять болотные земли, от экспансии вражеских чудовищ и рейдов бойцов противника. Так что и болотники скорее всего, отозвали большинство своих воинов. Им ведь нужно прежде всего, защищать родные очаги. Ну и наконец последнее, - Корректор сделал паузу, а потом продолжил:
  - Против Верлесы, открыл военные действия, соседний западный хозяин Сем. Который до этого, ещё совсем недавно, ограничивался лишь проведением экспансии. Кроме того, Шамиль, Сем и Дэв, заключили между собой военный и политический союз. И теперь они координируют и согласовывают свои нападения. Так что положение этой Хозяйки, действительно серьезно осложнилось.
  - Думаешь ей недолго осталось? - задала вопрос Снежана.
  Сергей отрицательно покачал головой и проговорил:
  - Да нет. Просто ситуация для нее сильно усугубится и опять стабилизируется на гораздо более тяжёлом для Верлесы уровне. Она потеряет контроль над значительными владениями и стянет оставшиеся силы, в свои коренные земли. И там снова довольно долго, сможет противостоять и оборонятся от противников. Тем более, что при защите своих владений, верлесовцы могут использовать преимущества своей территории, полного контроля за передвижением врагов, а также максимально выгодно применять магооружие.
  Хозяйка покачала головой и посмотрев на своего Корректора, улыбаясь заметила:
  - Кстати то, что Сем относительно скоро вступил в войну и в союз с Шамилем, и Дэвом ты же не прогнозировал? Ведь ты предполагал, что этот западный хозяин до последнего не будет ничем себя связывать и втянется в схватку или пойдет с ними на договор только в крайнем случае?
  Чайка лишь улыбнулся и пожал плечами:
  - Все точно просчитать нельзя. Поэтому детальные "многоходовочки" и сложные планы никогда не срабатывают. Всегда возникает много неучтенных обстоятельств. Да и ненадежный "человеческий фактор" учесть не получится. С помощью системного анализа возможно предвидеть лишь основные тенденции. Очевидно что Сем, не ожидал столь длительного противостояния и войны, и такого долгого сопротивления Верлесы. В общем конечно подобные действия, кажутся не слишком рациональным ходом с его стороны. Ему выгодней было бы дождаться истощения противников. Я потому и думал, что он именно так и поступит. Но Сем видимо пошел на поводу своего желания побыстрее и наверняка покончить с бывшей супругой, даже ценой траты своих ресурсов, связывая себя союзом и будущим дележом с партнёрами...
  Сергей покачал головой и размышляя добавил:
  - Хотя... Вполне возможно он понял, что мы вступили в игру и помогаем Верлесе. Война затягивается. При таких раскладах этот "западник", похоже хочет вернее и надёжнее дожать свою бывшую союзницу. Ну и может быть побаивается, что при затянувшейся войне, уставшие Шамиль и Дэв могут охотнее пойти на возможные мирные предложения Верлесы. Сем этого очень боится. Поэтому вступив с ними в альянс, он надеется добавить им уверенности в конечной и скорой победе, да и сам на это рассчитывает. Ведь совокупно их тройная мощь - реально позволяет добиться закономерного успеха. А главное, войдя в союз южанами - этот западный Хозяин, попытается блокировать их возможные мирные переговоры с Верлесой. Я об этом раньше говорил.
  - И как ты считаешь нам лучше действовать, в данных обстоятельствах? - поинтересовалась Владычица.
  Украинец пожал плечами и сказал:
  - Поможем опять Верлесе немного. Это в наших интересах. Чем дольше она продержится, тем сильнее измотаются ее противники. Это для нас в любом случае выгодно. А главное позже, ослабевшие хозяева наверняка станут сговорчивее при мирных переговорах.
  - Может нам уже сейчас, стоит предложить свое посредничество? - спросил Юрий.
  Чайка отрицательно мотнул головой:
  - Рано. Противоборствующие стороны ещё достаточно сильны и будут неподатливы. Те же Шамиль и Дэв, сейчас очень рассчитывают на помощь Сема. Ну и Верлеса пока не слишком критично ослабела.
  - А как ты предлагаешь помочь Верлесе? Система знаешь ли, запрещает прямо и открыто помогать агрессору! За это полагаются серьезные штрафы. А многое попросту невозможно сделать - Система не пропустит, - спросила Снежана.
  Сергей утвердительно кивнул:
  - Поможем энергией. А поскольку мы не можем перебросить ей подпитку официально - через Систему. То нужно передать нелегально один энергокристал. При чем опять же - не запросто так. Предложим Верлесе в обмен за него, отдать некоторые приграничные земли. Тем более, что многие из них, она уже реально не может защитить и все равно неизбежно потеряет. Конечно, как и в предыдущем случае, Верлеса не сможет передать нам свои территории официально. Система не имеет дел с агрессором и не регистрирует сделок с ним. Это ведь часть остракизма и санкций, налагаемых на него. По-этому поступим как и в прошлый раз - Верлеса просто оставит нам эти земли, а мы их типа заберём у агрессора, расставим свои маяки и зарегистрируем на себя в Системе.
  - А нет ли опасности, что противники Верлесы, тоже будут использовать подобную тактику - то есть понемногу отжимать и откусывать пограничные земли Верлесы, и регистрировать их на себя в Системе? И тем в значительной мере, поломают нам "игру"? - задал вопрос Влад.
  Чайка с сомнением покачал головой:
  - Не думаю, что у них получится много так откусить. Одно дело разорить, а другое удержать. Но главное в другом. Сем и Шамиль, уж точно не смогут так действовать, пока не уничтожат терминал Верлесы.
  - Почему? - спросил Иван.
  Сергей пожал плечами и сказал:
  - Сем своими границами с запада, упирается в коренные лесные земли Верлесы. Их отжимать кусками, точно не выйдет. Воевать с верлесовцами в их родных лесах и так будет очень сложно. А уж отгрызть там кусок земли и отстоять его, так вообще геморрой будет ещё тот... В целом получаются неоправданные затраты энергии, ресурсов и бойцов. Проще и дешевле сконцентрироваться, и дожав Верлесу, грохнуть ее в терминале. С Шамилем выходит та же история. Он с юга граничит с болотами Верлесы - отжимать их кусками, воюя в тех условиях, среди враждебной флоры и фауны, да ещё бодаясь с болотниками... Нет, это тоже все будет не серьезно, тяжко и не выгодно.
  - А Дэв, разве не может успешно применять такую тактику? - уточнил Олег.
  Сергей кивнул в ответ:
  - Этот действительно может так делать и частично будет поступать подобным образом. Но по мелочи.
  - Почему? - заинтересовалась Снежана.
  - У него одного, сил все таки не так и много, чтобы масштабно проделывать такое. А главное - другим его подельниками это не слишком понравится. Они ведь ничего не поимеют. Так что Шамиль и Сем, будут требовать от Дэва именно активных проникающих рейдов и экспансии, в сердцевинные земли Верлесы, чтобы ускорить общий успех.
  
  
  

Глава 5. Эндшпиль.

  
  "Ученики спросили мудреца: В чем смысл человеческой жизни?
  Старец подумав ответил: Смысл жизни для людей состоит в том, чтобы обрести счастье.
  Но каждый человек представляет его по своему."
  
  - Ко мне официально через Систему, с предложением союза, обратились хозяева Сем, Дэв и Шамиль, - сообщила Снежана своим соратникам.
  Ветераны Хозяйки и Чайка находились на совещании, на которое были приглашены Владычицей.
  Она обвела взглядом своих приближенных.
  - Что скажите?
  Ребята посмотрели на Сергея.
  Украинец пожал плечами и улыбаясь проговорил:
  - С начала войны прошло три года, а экспансивное противостояние у них началось ещё раньше. Несмотря на совместные усилия и некоторые успехи, эти союзники уже сильно вымотались, пытаясь разгромить Верлесу. Они явно не рассчитывали, что придется так долго возиться. А добить ее, все никак не получается. В своих коренных землях, верлесовцы имеют все преимущества и сражаются яростно. Да и болотники помогают.
  - Думаешь они хотят подключить нас, потому что самим придется ещё немало "поморозиться" и понести ещё большие потери? - с сомнением произнес Иван.
  - Долго же они затягивали с этим предложением, - покачав головой добавил Влад. - Видно очень не хотели приглашать нас в свой союз и делиться будущими трофеями.
  - Ну это понятно, - заметил Юрий. - Их явно бесило, что мы без всяких затрат, жертв и усилий, уже трижды увеличивали свои территории за счёт владений Верлесы.
  Снежана посмотрела на Чайку.
  Украинец покачал головой:
  - Скорее всего соседи окончательно поняли, что мы помогаем Верлесе. И она фактически продает нам те свои земли, которые не может защитить, за нашу поддержку. Мы приращиваем без войны свои владения, а Верлеса получает возможность дольше держать оборону и истощать врагов. Потому эти хозяева, несмотря на антипатию к нам, решили перетянуть нас на свою сторону, подкупить будущим богатым дележом и прекратить таким образом, помощь Верлесе с нашей стороны. Надеясь на быстрое окончание войны.
  Он глянул на Хозяйку, сделал паузу, а потом продолжил:
  - К тому же, обращаясь с предложением союза публично через Систему, эти хозяева рассчитывают таким образом, напугать и деморализовать Верлесу, посеять у нее страх остаться в одиночестве. Ну и заодно, они хотят сэкономить свои затраты и нас хоть немного подточить. При проведении финальных битв и соглашений, такое им весьма полезно - усилить свою позицию и ослабить нашу.
  - Ну и как ты предлагаешь действовать? - спросила Снежана.
  - Прежде всего, нужно расколоть этих союзников. Нам в любом случае будет очень невыгодно, если они будут выступать на переговорах против нас единым фронтом. Да и пора уже приниматься за посредническую миссию, спасать Верлесу и получать за это максимальный профит, - ответил Чайка.
  - Что конкретно для этого нужно предпринять? - задала вопрос Хозяйка.
  Украинец иезуитски улыбнулся и размышляя сказал:
  - Давай публично через Систему, подчёркнуто откажем в союзе только Сему, а вот на предложения его союзников - многозначительно промолчим. Они быстро поймут, что именно их мы приглашаем для негласных переговоров.
  - Сем тоже это поймет и взбесится, - заметил Юрий.
  Сергей лишь иронично пожал плечами и проговорил:
  - Реально он ничем не сможет помешать нам и южанам начать контакты. Тем более для Шамиля и Дэва, этот западный хозяин чужой, они его явно недолюбливают. Сем предал своего союзника, да и подключился против Верлесы намного позже - до конца оттягивая свое выступление и пытаясь выехать на чужом горбу. Шамиль и Дэв это отлично понимают. Так что особого доверия и симпатии к нему не питают.
  - Но ведь Шамиль и Дэв состоят в военно-политическом союзе с Семом! И этот альянс заверен Системой! Разве могут одни союзники за спиной других, вести переговоры? - опять скептически вопросил Юрий.
  Сергей только цинично ухмыльнулся и ответил:
  - Формально нет. По крайней мере сами Хозяева без санкции своих союзников, такого делать не имеют права. Но негласно, да ещё через своих наемников, вести закулисные терки вполне возможно. Этому ведь никак не воспрепятствуешь, да и ничего в таком случае положительно доказать нельзя.
  Качая головой, Чайка добавил:
  - И вообще - какие-то разговоры наемников - даже предъявленные в Системе, абсолютно ничего не значат и никого ни к чему не обязывают.
  - Неужели Сем будет мирится с таким положением вещей? Ведь по твоим словам, одной из целей его вступления в союз с южанами, именно и было - не допустить их возможных переговоров с Верлесой? - воскликнул Влад.
  Корректор взглянул на него и соглашаясь кивнул головой:
  - Верно. И конечно этот западник не станет сидеть сложа руки. Но он не будет знать целей наших переговоров! Ведь вполне резонно можно предположить, что мы не собираемся сохранять Верлесу, а просто хотим немного отодвинуть его от дележа и предварительно выторговать себе максимальные выгоды от полного разгрома Верлесы. Это кстати для Сема, будет казаться не самым худшим вариантом. Он ведь дико боится мести от выжившей и обманутой им Хозяйки. Подобная неопределенность в некоторой степени, заставит его играть вслепую и дезориентирует. Хотя конечно в любом случае, этот западный хозяин лихорадочно постарается максимально много наобещать Шамилю и Дэву, лишь бы только они не пошли на заключение тайного договора с Верлесой. Поэтому на переговорах с ними, нам придется очень нелегко.
  Олег удивлённо глядя на Сергея спросил:
  - А разве Шамиль и Дэв, вообще смогут самостоятельно заключить какой-либо официальный пакт, не заручившись согласием своего третьего союзника? Ведь такой договор должен быть обязательно заверен Системой и пройти через нее!
  Украинец внимательно посмотрев на ребят и Хозяйку, веско сказал:
  - В этом и кроются для нас большие возможности, а для Верлесы вообще - единственная надежда выжить и уцелеть. Самое важное здесь состоит в том, что если без одобрения хозяина Сема, владыки Шамиль и Дэв с нами заключить союз действительно не могут, то в отношении Верлесы тут вырисовывается очень интересная картина. Ведь несмотря на этот антиверлесовский альянс трёх хозяев, Шамиль и Дэв вполне могут сами, без согласия Сема, снять свои претензии к Верлесе в Системе. Ведь именно они являются жертвами агрессии от нападения Верлесы. Сем к ним присоединился намного позже. Уже не говоря о том, что он сам почти месяц был союзником агрессора и сразу не разорвал альянс с Верлесой. Шамиль и Дэв в этом смысле, имеют приоритетное право в Системе - продолжать войну или прекращать ее. Это Сем без них, ни на что повлиять не может. К тому же отзывая свои претензии к Верлесе, они ведь формально не исключают Сема из союзников - он вполне может претендовать на трофеи, участвовать в переговорах Хозяев. Ну а то что его не пригласят на них, или просто поставят перед фактом заключённого мира, либо ничего не дадут из добычи - ну так многим союзникам в истории после завершения воен, часто нифига не обламывалось. Так бывает. Воевали ведь, чтобы наказать агрессора. Ну вот жертвы агрессии и наказали его, получили допустим контрибуции и земли, отозвали претензии. Сему ведь ничего официально не обещали. Недоволен - пусть начинает экспансию или агрессивную войну.
  - Но ведь и Верлеса, услышав в Системе отказ Снежаны в союзе только Сему, тоже быстро сообразит, что мы начинаем переговоры с ее врагами - Шамилем и Дэвом? И это после того, как снежановцы пообещали ей не вступать с ними ни в какие альянсы! - укоризненно качая головой проговорил Олег.
  Сергей пожал плечами и спокойно произнес:
  - Пускай. Нам это и нужно. Она пришлет к нам своего эмиссара Киреева, чтобы выяснить этот вопрос. Мы через него и предложим ей план спасения, и свое посредничество в мирных переговорах - разумеется не безвозмездно.
  
  - Звонил Киреев, хотел встретиться, - сказала Лена мужу.
  Олег кивнул и ответил:
  - Вполне ожидаемая реакция Верлесы, после заявлений Снежаны в Системе. Она явно обеспокоена, нашим возможным союзом с ее врагами.
  Он посмотрел на жену и проговорил:
  - Договорись с ним на завтрашний день в полдень.
  Лена в свою очередь, утвердительно качнула головой и заметила:
  - Ожидания Чайки оправдываются.
  Она посмотрела на супруга и вдруг что-то вспомнив проговорила:
  - Послушай, я сегодня в почтовом ящике нашла странное письмо.
  С этими словами женщина, взяла с тумбочки пакет и передала мужчине.
  На чистом конверте не было никакого штемпеля, виднелось лишь изображение светловолосой и голубоглазой валькирии, одетой в зимнюю шубку.
  - А вот это уже интересно, - сказал Олег. Он вскрыл конверт и вытащил оттуда сложенный вдвое лист бумаги. Развернув его и прочитав текст, парень молча передал жене. Та просмотрев его, недоуменно взглянула на мужа. На листке было написано всего пару коротких предложений: "Уважаемые люди, желали бы встретиться с вашими мужчинами, для серьезного разговора. Ждем послезавтра в 19 часов, в ресторане Арагви". Под этими строчками находилось два штампованных рисунка - голова волка и парящий орел.
  - И что это значит? - удивленно спросила она.
  Олег задумчиво глядя на письмо, проговорил:
  - Похоже представители Шамиля и Дэва, вышли на нас и хотят увидеться для переговоров. Сергей предполагал такое развитие событий, помнишь я рассказывал.
  Лена кивнула и внимательней оглядела конверт и письмо.
  - Наверное ты прав. Изображение валькирии на конверте - это вроде как Снежана, которой адресуется письмо. Ну а рисунки волка и орла под текстом - это видимо знаки хозяев Дэва и Шамиля.
  - Ну что же, нужно звонить Чайке, - сказал Олег. Он набрал номер украинца, кратко переговорил с ним и резюмировал:
  - Сергей придет завтра на встречу с Игорем. Там и о рандеву с южанами договоримся...
  На следующий день без пяти двенадцать, пришел Киреев. Поздоровавшись, он угрюмо посмотрел на супругов. Выглядел верлесовец неважно - сквозь внешнюю собранность, проглядывала огромная психологическая усталость, а в глазах застыло затравленное выражение. Парень был напряжен и взволнован, хотя и пытался это скрыть.
  Ровно в полдень прибыл и Чайка. Поздоровавшись с хозяевами и с Игорем, он присел за столик. Киреев не ответил на приветствие бывшего друга, а лишь мрачно бросил:
  - Решили кинуть нас и окончательно добить? Вы же давали слово, не вступать в союзы с нашими врагами! И за это кстати, забрали у нас изрядные территории.
  Олег возбужденно вскинулся, а Лена возмущённо воскликнула:
  - Какое ты имеешь право, обвинять нас в таком вероломстве?
  Представитель Верлесы, с едва сдерживаемой обидой ответил:
  - А как иначе - чем приглашение южан к переговорам, можно понимать, последние заявления вашей Хозяйки?
  - Попыткой спасти вас! - отчеканил Олег.
  - Ты издеваешься?! - со злостью глядя ему в глаза, с горечью проговорил верлесовец. - Вам мало того, что вы у нас забрали массу земель и хотите окончательно прикончить, зачем же ещё и глумиться?!
  Молчавший украинец, наконец решил вмешаться:
  - Успокойся и выслушай нас. И не спеши судить и делать скоропалительные выводы.
  Он сделал паузу и внимательно посмотрел на Игоря. Тот взглянул на бывшего соклановца, махнул рукой и обессиленно замолк.
  - То что мы начнем переговоры с вашими противниками, ещё не значит, что мы вступим с ними в союз. Тем более что Сему в дружбе Снежана отказала. А без согласия на союз с ним, никакое наше вхождение в общий антиверлесовский альянс невозможно. Так что не стоит преждевременно обвинять нас в вероломстве и упрекать во лжи, - веско сказал Сергей.
  Он немного помолчал, давая верлесовцу время воспринять эти слова и немного успокоиться, а затем продолжил:
  - Надеюсь вы сознаете, что независимо от того, вступим мы в союз с вашими противниками или нет, Верлеса так или иначе обречена? Просто без нашего участия, вашим врагам, придется дольше возиться с верлесовцами - но гибельный конец, все равно будет для вас неизбежен. И спасти вас военным путем никому не удасться. Даже если бы мы открыли военные действия, помогая Верлесе - то потерпели бы гарантированное поражение и тоже погибли. Ведь Снежана немедленно получила бы санкции Системы, плюс войну сразу с тремя хозяевами, не говоря уже о том, что на нас сразу бы навалились и другие соседи - Доннар и Мерг.
  Корректор сделал паузу, поглядывая на Киреева, но тот сохранял гнетущее молчание. И Чайка заговорил дальше:
  - Олег правильно сказал, мы сейчас хотим попытаться спасти вас. И переговоры - это единственный способ для этого.
  Игорь впервые поднял глаза и недоверчиво проговорил:
  - Что-то слабо верится. До сих пор Снежана, только наживалась на нашей беде.
  - Но мы ведь помогали вам энергией, кадрами и гарантиями невмешательства. Ну а то что Верлеса, отдавала нам за это некоторые земли - так вы все равно не могли их уже защитить. А сначала мы вообще, возвращали только свое. Впрочем Верлеса раньше, поступала со Снежаной ещё хуже, - горячо проговорил Олег.
  Киреев в ответ угрюмо промолчал.
  - Ладно послушай дальше и передай своей Хозяйке, - сказал Сергей. - Мы постараемся расколоть ваших врагов. И попытаемся договорится с Шамилем и Дэвом, чтобы они как жертвы агрессии, согласились на мир и отозвали свои претензии к Верлесе в Системе. Таким образом ваш мир и все вы будете спасены. Сем останется в одиночестве. Да и любые военные действия с его стороны, после заключения мира станут невозможными - ведь это уже будет трактоваться как агрессия. Ну а в будущем Верлеса, возможно сможет с ним посчитаться.
  Чайка пристально посмотрел на Игоря и жёстко вел дальше:
  - Но ты конечно понимаешь, что Шамиль и Дэв, несмотря на свои потери и усталость от войны, просто так на мир не согласятся. Им нужно предложить очень серьезные компенсации. И вообще - необходимо ещё убедить их пойти на мир, особенно сейчас, когда окончательная победа для них достаточно близка и реальна.
  Киреев не отрываясь смотрел на Сергея. А тот невозмутимо продолжил:
  - В общем вы должны дать нам карт-бланш, на ведение переговоров от вашего имени. И право предлагать ваши земли и энергию в лкр, как контрибуцию южанам. Так что завтра в полдень, я жду тебя с ответом от Верлесы. И ещё, - он сделал паузу, - Снежана также имеет право, за то что спасает вас, получить определенную компенсацию и приобретения.
  Игорь криво усмехнулся и проговорил:
  - А я уж было несказанно удивился и поверил в твое бескорыстное благородство.
  Сергей пожал плечами и ответил:
  - Никакая Хозяйка, даром делать ничего не согласиться. Снежана в этом смысле не исключение. Впрочем, другие тут и не выживают. К тому же у нее, хватает претензий к Верлесе. Что же касается меня - то бескорыстно спасать Верлесу, которая несмотря на все заслуги, меня предала и обрекла на смерть - не имею никакого желания. Кроме того эта владычица, располагая слишком большим могуществом, становиться опасной для всех - так что обрезать ее территории, будет полезно. Тем более что большинство земель, приобретенных ею - в значительной степени получены благодаря мне. И вообще - я пытаюсь спасти не эту вероломную хозяйку, а именно ее людей, болотный народ и страны земных реальностей, которые тесно связаны с ее миром.
  Верлесовец тяжело поднялся и сумрачно глядя на украинца, проговорил:
  - Ладно, я все передам Хозяйке и завтра в полдень, буду здесь с ответом.
  Он повернулся, собираясь уходить, но вдруг задержался и с болью в голосе произнес, обращаясь к Чайке, и глядя ему прямо в глаза:
  - Говоришь, хотел и пытаешься спасти своих бывших товарищей? Долго же вы собирались это делать - все торговались, выгадывали, комбинировали и наживались. У нас сейчас и уцелело то, всего три с половиной десятка смертельно измученных девчонок, ну и я вместе с ними. Так что спасать, уже почти никого не осталось.
  Сергей в ответ на эти упрёки, лишь пожал плечами и на его лице не дрогнул ни один мускул:
  - Раньше это сделать было вообще невозможно. Даже сейчас, шансы на ваше спасение, составляют меньше пятидесяти процентов. А в гибели ребят, обвинять нужно не меня.
  
  Следующим вечером, Сергей с Олегом вышли из такси, возле ресторана "Арагви". Они приехали на встречу с представителями хозяев Шамиля и Дэва. Днем они получили согласие Верлесы, переданное Киреевым, на ведение переговоров от ее имени и на компенсацию Снежане, в случае удачного посредничества.
  Зайдя в помещение ресторации, Сергей показал подошедшему сотруднику, конверт с изображением валькирии. Тот взглянув на него, почтительно произнес:
  - Вас ждут, - и провел ребят в отдельный кабинет.
  Когда снежановцы вошли туда, они увидели шикарные кожаные кресла, бархатные ковры, восточную роскошь и богато накрытый стол на четыре персоны. "Хорошо хоть нет этих восточных низких тапчанов с дастарханом" подумал Олег.
  На встречу им поднялись двое смуглых, черноволосых и чернобородых мужчины лет тридцати с лишком. Один из них казался типичным кавказцем - чеченцем или дагестанцем. Он был довольно высокого роста и крепкого сложения, имел ястребиное лицо, горбоносый нос, густые черные брови, выпуклые пронзительные глаза, темную кожу... Зато оглядев второго, Чайка внутренне улыбнулся. Этот человек, ему очень напомнил Абдуллу из фильма "Белое солнце пустыни" - не хватало только английского френча и чалмы на голове.
  Южане были одеты в дорогие европейские костюмы. По сравнению с ними, Сергей и Олег, выглядели моложе и попроще. Так как находились в джинсах, футболках и кожаных куртках.
  Мужчины какое-то время, молча и оценивающе рассматривали друг друга.
  Наконец кавказец, выговаривая слова с неповторимым акцентом, утверждающе уточнил:
  - Вы от Снежаны?
  - Верно, - ответил украинец.
  Южанин кивнул и представил себя, и своего товарища:
  - Это Абдулла, он от Дэва. А я Джохар, мой хозяин Шамиль.
  - Меня звать Сергей, а моего друга Олег, - в свою очередь назвался Чайка, вновь улыбнувшись в мыслях, совпадению имени и внешности стоящего напротив "восточника" с киногероем.
  - Присядем, - предложил южанин и показал рукой на кресла.
  Мужчины сели друг напротив друга. Снежановцы сняли куртки, а их визави пиджаки. Несмотря на то, что южане в галстуках и костюмах выглядели солидней, ребята в своих футболках "светя" накачанными фигурами, смотрелись не менее уверенно.
  - Угощайтесь, дела потом, - обвел широким жестом, богато накрытый стол "чеченец".
  На вкус снежановцев, восточные блюда были слишком острыми. По-этому попробовав для приличия некоторые из них и запив отличным вином, они отложили приборы.
  Южане также вскоре насытились.
  - Теперь будем говорить, - сказал Джохар и переглянулся с Абдуллой.
  Тот обвел изучающим взглядом гостей и негромким, но веским тоном, совсем без акцента проговорил:
  - На какой союз вы согласны и какую долю хотите?
  "У этого типа не только тембр голоса, но даже мимика совпадает с киношным "Абдуллой". Видимо типаж один в один", с удивлением подумал Сергей.
  Южане выжидающе смотрели на ребят и Сергей невозмутимо ответил:
  - Ни на какой!
  Похоже ему удалось реально поразить собеседников - их удивленные лица, выразили целую гамму противоречивых чувств.
  - Тогда зачем вы пришли? - изумлённо спросил Джохар.
  Чайка покачал головой и проговорил:
  - Договориться о том, как всем нам не сдохнуть, хорошо заработать и сохранить своих воинов.
  Кавказец был ошарашен, а вот Абдулла прищурил глаза и не броско поинтересовался:
  - И как ты себе это представляешь?
  Сергей пожал плечами и ответил:
  - Ну мы предлагаем вам, взять от Верлесы большие отступные и согласится на мир. Обид и ущерба, верлесовцы вам нанести не смогли. Вы жестоко наказали их за попытки нападений и неудачные потуги наступать. Так что никаких препятствий для мирного урегулирования нет.
  Южане пренебрежительно засмеялись, а чеченец мстительно улыбаясь, злорадно высказался:
  - Да, мы показательно покарали дерзких глупцов и хорошо потешились над их женщинами. Некоторые из этих шлюх, когда-то возомнившие себя воинами и сейчас служат у нас "подстилками".
  Олега от слов южанина передернуло, он с ужасом представил судьбу этих несчастных славянских девушек.
  Абдулла же покачивая головой и задумчиво глядя на Чайку, с расстановкой проговорил:
  - Зачем мы будем довольствоваться малым, если вскоре и так сможем взять все.
  Украинец в ответ, равнодушно пожал плечами:
  - Ну все у вас взять не получится - так как в итоге, придется делится с Семом и нами. И для вас это выйдет меньше, чем если вы сейчас согласитесь на мир и мы выключим Сема из дележа.
  - Если Снежана не пойдете на союз с нами - то зачем нам делится с вами? - заметил Джохар.
  - А мы в любом случае, возьмем свое - издевательски улыбнулся Чайка. - Опять немного поможем Верлесе и она нам снова часть своих земель уступит. Вы же вновь увязнете в войне, понесет людские и энергетические потери.
  Представитель Шамиля разозлился и прошипел:
  - Вы ведёте себя не как воины, а как торгаши и трусы!
  В помещении внезапно наступила тишина. Все замолчали. Сергей пристально глядя в глаза кавказцу, твердо проговорил:
  - Мудрый вождь бережёт своих бойцов и не губит их понапрасну. Что же касается трусости - то я не хочу лить кровь своих бывших товарищей. Да и для других снежановцов, несмотря на разногласия Хозяев, верлесовцы остаются людьми одного с ними народа.
  - Постой, - силясь что-то вспомнить проговорил Абдулла. - Так ты что, раньше служил у Верлесы? Кем ты был у нее?
  - Главным Корректором, - кратко ответил Сергей.
  Южане многозначительно переглянулись и с интересом стали разглядывать Сергея.
  - Мы слышали о тебе, - наконец сказал Абдулла. - Ты ведь Ронгар? Верно?
  - Так меня называют болотники и уроженцы Раратонга, - проговорил украинец.
  - Это ведь ты сражался с мутантами болот, добывая южные земли Верлесе, потом ходил в поход на северный материк, а затем успешно воевал с Орнсом, Тенгри и Лао-Чженем! - утвердительно произнес кавказец.
  - Да, упрекать такого человека в отсутствии храбрости - глупо, - задумчиво проговорил и представитель Дэва.
  - Ладно, - после продолжительного молчания, смотря в глаза Сергею, сказал Абдулла:
  - Возможно ты и прав, что согласившись сейчас на мир с Верлесой, мы сэкономим свои усилия, сбережем воинов и получим от нее больше, чем впоследствии, когда придется делится и с Семом. Но боюсь эти умозрительные аргументы, будут недостаточно убедительны для наших хозяев.
  Чайка покачал головой и заметил:
  - Когда вы в конце концов разгромите Верлесу и вымотанные получите свою долю, то долго ее все равно не удержите.
  - Это почему? - удивился Джохар.
  Сергей тонко улыбнулся:
  - Потому что наиболее сильным хозяином региона станет Сем. Он намного меньше вас воевал и сберег намного больше ресурсов, сил и воинов. Да и от прошлого союза с Верлесой, он поимел очень много энергии. К нам Сем не сунется - наша Снежана и ее мир сильно укрепились. К тому же у нас с ним нет общих границ. У Мерга и Доннара они также отсутствуют. На своего западного соседа хозяина Зигфрида, Сем тоже не станет "наезжать" - тот слишком свеж и крепок. Именно вы остаетесь для него сейчас, единственными уязвимыми и доступными соседями. Причем потенциально опасными и склонными действовать сообща. А сильные в недалёкой перспективе соседи, рядом никому не нужны. Кроме того вы, измотанные экспансивным противостоянием, а потом войной и не успевшие интегрировать захваченные земли - будете для Сема лакомой добычей. Так что вскоре после разгрома Верлесы, он наверняка начнет против вас экспансию. Конечно в ваши джунгли и горы, этот западный хозяин не полезет, но вот отобрать бывшие земли Верлесы, которые отойдут к вам и которые вы ещё не успеете как следует закрепить за собой - для него особой проблемой не станет. Надеюсь никто из вас не питает иллюзий, по поводу верности Сема вашему союзу? Это патологический предатель. Впрочем вы и сами видели, как он втерся в близкое доверие к Верлесе, подставил ее и теперь добивает. Не думаю что к вам, у него будет другое отношение. Тем более что ваш теперешний тройственный антиверлесовский альянс, после окончания войны и уничтожения Верлесы, потеряет свою легитимность в Системе.
  Южане долго молчали. Наконец Абдулла, утвердительно кивнул головой и сказал:
  - Хорошо. Мы передадим своим хозяевам твои предложения и соображения. Если они решат пойти с Верлесой на мир, то послезавтра вы получите письмо, в котором будет указано время и место переговоров.
  
  Через несколько дней Марина и Олеся гостили в доме у Лены. Радушная хозяйка рассказывала подругам, об окончательных результатах заключенного мира.
  - В конечном итоге, Шамиль получил часть верлесовских болотных земель мутантов, солидный кусок бывших территорий Орнса, и три четверти владений Тенгри. Дэв забрал себе большую часть орносских земель, четверть территорий Тенгри и четверть владений Лао-Чженя. Верлеса сохранила за собой свои коренные земли, бывшие земли Сомара и большую часть болотных владений.
  - А что получили мы? - поинтересовалась Марина.
  - Мы опять приобрели территории Лао-Чженя, - ответила Лена. - В общем у Снежаны оказалось, три четверти бывших владений этого погибшего хозяина. Так что наши соседи остались прежними - Дэв, Доннар и Мерг. Присоединенные нами земли, весьма хороши. Ну и оборона владений Снежаны стала удобней. Теперь с востока, севера и юга у нас моря. Это весьма выгодно для защиты. А наши новые территории, от приобретений Дэва, отныне отделены большой рекой.
  - Так значит Верлеса не будет нашей соседкой? - уточнила Марина. - Ведь Сергей рассчитывал и на это.
  Подруга пожала плечами:
  - Не все желаемое получилось реализовать. Слишком уж конфигурация земель выходила неудобной и ни для кого не выгодной. Впрочем возможно это и неплохо. Несмотря на то что мы спасли эту Хозяйку и ее людей, особой благодарности от них заметно не было. Так что в этом смысле, ожидания Чайки пока не оправдались.
  - И это все, о чем договорились? - задала вопрос Олеся.
  Лена покачала головой:
  - Кроме того, Шамилю и Дэву - Верлеса выплатила по триста тысяч лкр контрибуции. Ну и нам сто тысяч компенсации - за посреднические услуги, спасение ее мира и защиту интересов этой хозяйки на переговорах. Был заключен мир и южане сняли все претензии к Верлесе в Системе. Ну и наконец ещё одно, - женщина обвела подруг грустным взглядом. - Сергей добился возвращения пленных верлесовских девушек.
  Снежановцы уже знали, о страшной судьбе попавших в плен наемников Верлесы и взволнованно посмотрели на Лену.
  - Их уже вернули? - быстро спросила Марина.
  Та печально кивнула головой и удрученно проговорила:
  - Да. Пленных передали. Восемь девушек. Но это уже конченные люди.
  - Что ты имеешь ввиду? - встревоженно задала вопрос Олеся.
  Лена с болью посмотрела на подруг и мертвым голосом произнесла:
  - Эти девушки полностью сломлены ужасными издевательствами и унижениями. К тому же они, жестоко изуродованы и покалечены. Когда я их увидела - то была потрясена. А ведь все они были опытными и закаленными бойцами-старожилами. Других в те рейды не брали.
  - Но ведь Верлеса, легко сможет их вылечить?! - горячо воскликнула Марина.
  Подруга с убитым видом, только отрицательно качнула головой:
  - Физически то их восстановят, но душевно... - это до смерти забитые и запуганные существа, с серьезными психическими отклонениями. Фактически южане превратили их, в дрессированных домашних животных. Вы просто не видели этих девушек. Такое состояние - регенерационные кровати терминала не лечат. Для службы и даже просто жизни - они теперь абсолютно непригодны.
  После этих слов Лены, в комнате наступила гнетущая тишина...
  Послышались звуки открывающихся ворот и вскоре в гостиную вошли Юрий, Олег и Сергей. Они обнялись со своими любимыми женщинами.
  После приветствий, ребята сели за стол и немного перекусили.
  - Проводили Киреева с освобожденными девушками к порталу, - сообщил Олег.
  - Да, теперь наконец-то война для Верлесы закончилась и в нашем регионе корневого мира, снова наступили мирные деньки. Все хозяева, кроме Сема, удовлетворены результатами договора, - проговорил Юрий.
  - А что же будет с возвращенными девушками? - взволнованно спросила Олеся.
  Олег пожал плечами:
  - Наверное Верлеса их подлечит и демобилизует. На службе то их теперь не оставишь.
  - Но они же все равно останутся, психологически недееспособными и беспомощными в жизни женщинами! Это же больные люди! - воскликнула Марина.
  - Ну возможно их отдадут родителям и хорошо обеспечат. А тех девушек, у которых никого нет, скорее всего устроят в дорогие лечебницы-санатории, - выразил догадку Юрий.
  - Жалкая участь, - прошептала Лена, смотря на ребят расширенными глазами.
  - Полагаю все будет не столь трагично, - вдруг сказал Сергей.
  Все обернулись к нему.
  - Думаешь их можно исцелить? - с надеждой спросила Олеся.
  Украинец пожал плечами:
  - Не совсем так. Я посоветовал Кирееву, попросить Верлесу, после физического излечения бывших пленниц, полностью стереть им память. И не только о службе у Хозяев, а вообще всю мнемонику. Оставив только базовые навыки и бытовые знания, а уже потом их демобилизовать. Причем максимально зачистить у них также и всю эмоциональную наследственность. А вместо старых воспоминаний, наложить простенькую биографию. Конечно такой способ, уничтожит у них память о родных, любимых, близких, друзьях, детстве... Да и от подсознательных страхов до конца не избавит, но все же это будут относительно здоровые люди, хотя и не отличающиеся душевной стойкостью и силой характера. И несмотря на то, что это будет для них означать фактически полное переформатирование личности - все таки в будущем, они смогут жить нормальной жизнью...
  Спустя час, Лена и Марина увидали как Олеся, положив голову на грудь Сергею, что-то ему рассказывает. Украинец же в ответ улыбался, нежно поглаживая ее волосы. Наблюдая за этой трогательной сценой, подруги тоже улыбнулись - Лена удовлетворённо, а Марина с затаенной печальной грустью...
  
  
  

Глава 6. Проигравший победитель.

  
  "Высоко парящий орел - всегда одинок".
  
  - Почти все что ты предлагал - реализовалось. Мы стали сильны и независимы как никогда, - говорила Снежана на заключительном совещании ветеранов, обращаясь к Чайке. - Наш энергетический потенциал и владения, увеличились в несколько раз. У нас достаточно подготовленных бойцов, чтобы контролировать и защитить новые земли. Северо-западные соседи - Мерг и Доннар, не могут с нами сравняться и сидят тише воды ниже травы. Они боятся что я, припомню их прошлую агрессивную экспансию и посчитаюсь с ними. А южный сосед Дэв, хоть и увеличил свои владения, но сейчас слишком истощен, вследствие нескольких лет экспансии и войны с Верлесой.
  Хозяйка покачала головой и проговорила:
  - Мы сейчас можем спокойно заняться внутренним развитием, созданием локусов и освоением приобретенных земель.
  Сибирская владычица с улыбкой посмотрела на своего Корректора и язвительно завершила:
  - Правда Верлеса вопреки ожиданиям, вовсе не выказывает благодарности за свое спасение.
  - Ее люди также не очень приветливы, - заметил Юрий.
  - Они видимо полагают, что мы просто наживались на их беде, - с горечью произнес Олег.
  Иван покачал головой и добавил:
  - А ведь верлесовцы сами во все это вляпались, а теперь думают, что спасая их - мы действовали исключительно в собственных интересах.
  Влад взглянув на Снежану, грустно сказал:
  - Людям всегда легче обвинять в своих бедах других. А ведь для нас было бы гораздо проще, присоединиться к соседям и добить Верлесу. Или просто потом явочным порядком, поучаствовать в разделе ее мира. И мы кстати таким образом, возможно получили бы ещё больше территорий.
  Сергей же с неожиданной жестокой ухмылкой проговорил:
  - Ну здесь чистая психология. А вообще эта недалекая Верлеса и ее неблагодарные люди, вскоре все равно, снова будут вынуждены обратиться к нам за помощью. Да и в перспективе - им от этого также никуда не деться. Приползут на коленях как миленькие.
  Услышав эти безжалостные слова, ребята замерли.
  - Почему ты так думаешь? - заинтересовалась Хозяйка.
  Украинец пожал плечами и сообщил:
  - Потому что в ближайшие недели, на них с мощнейшей экспансией обрушиться Сем. А ведь Верлеса очень ослабла, вследствие длительного противостояния с соседями, тяжёлой проигранной войны, кадровых и территориальных потерь, отданных контрибуций...
  Отвечая на вопросительные взгляды Хозяйки и товарищей, парень цинично объяснил:
  - А куда Сему деваться? Он ведь чудесно понимает, что Верлеса не простит предательства и как только встанет на ноги будет ему жестоко мстить, вплоть до полного уничтожения этого западного хозяина. Причем Верлеса, потенциально намного сильнее Сема. У этой владетельницы есть выходы на шесть земных миров и несмотря на территориальные потери, ее мир все равно более чем в два раза превосходит земли Сема. И он все это отлично сознает. Как и то, что время будет работать против него. А вот именно сейчас, когда Верлеса истощена и у нее осталось совсем немного наемников, усилившийся и мало воевавший Сем, имеет реальные шансы даже в одиночку ее добить. Так что зря Верлеса и ее люди выказывают неблагодарность, затаивают обиды и проявляют гордыню. Шамиль и Дэв точно помогать этой хозяйке не станут. Пусть вообще радуется, что этим владыкам сейчас не до нее. Они слишком вымотались в недавней войне, да и освоить полученные территории им необходимо. Но для падения ослабевшей Верлесы, может оказаться вполне достаточно и экспансии одного Сема.
  - Вряд ли Сем даже сейчас, сможет самостоятельно справиться с Верлесой, - с сомнением произнесла Снежана, покачав головой. - Все же у нее действительно идёт подпитка из шести земных миров. Ее энергетика скоро восстановиться. А кадровую убыль, она также быстро восполнит. Да и экспансия - это все же не война.
  Чайка не согласился с сибирской владычицей и насмешливо глядя на нее, рассудительно проговорил:
  - Сем конечно имеет выход только на два земных мира, но сейчас он получает оттуда побольше энергии, чем Верлеса из своих шести. Ведь после гибели Орнса, Сем стал монополистом в распространении продукции ГМО. У него масса представительств и фирм в обеих земных реальностях. И количество энергоканалов, богатств и наемников у него только растет. В этом смысле он вообще уникальный хозяин. А у Верлесы имеются всего лишь несколько заведений, на все ее земные миры. Причем не слишком прибыльных. Владения Верлесы разорены войной. Она вынуждена выплачивать огромную контрибуцию победителям. Наемников у нее мало, да и те - измученные и деморализованные девушки. В наличии всего один корректор начального уровня. Набирать новых бойцов ей очень непросто - так как у нее слишком узкий выбор, только из восточнославянских стран. Да и эти новички - сначала будут не слишком эффективны. Причем эта лесная Хозяйка к тому же, руководствуется невыгодным в боевых условиях, парным принципом комплектации - вербуя в свои кланы половину женщин. А вот Сем напротив - находясь раньше в союзе с бывшей возлюбленной, колоссально усилился за ее счет. Наемников себе он может легко вербовать каких захочет и по всем странам - у него везде есть представительства. И вообще - вполне возможно, что этот западный хозяин, за время своего "слияния" с Верлесой, выведал у нее координаты неизвестных ему земных миров! Ведь влюбленные женщины так же глупы, как и подлы. В этом случае Верлесу вообще, ждёт гарантированный и довольно быстрый конец. Либо же она станет пленной наложницей у Сема.
  Украинец удовлетворенно хмыкнул и продолжил:
  - Это будет весьма забавно, но в высшей степени справедливо.
  Он неожиданно злорадно ухмыльнулся, что-то прикидывая про себя и торжественно заключил:
  - Предавший других будет предан сам. Ведь убивать предателей - это слишком мелко и мягко. Изменники согласно Данте, должны находиться в самом глубоком девятом кругу Ада. Думаю рабство Верлесы у Сема, будет справедливым воздаянием для этой вероломной Владычицы.
  Снежановцы в шоке начали удивлённо переглядываться. Сама же сибирская Хозяйка тоже была ошеломлена и очень странным, продолжительным взглядом смотрела на своего Корректора, долго молчала, а затем наконец задумчиво произнесла:
  - Ладно там будет видно, как станут разворачиваться дальнейшие события. А мы пока можем интенсивно заняться нашим внутренним развитием. Ну и конечно все вы получите причитающиеся награды: повышение статуса, командные должности, очки-лкр, баллы к характеристикам, продолжительные отпуска, демобилизацию ваших невест... А что будет дальше - время покажет. Время - великий судья...
  
  - Почему ты выглядишь таким озабоченным и угнетенным в последнее время? Что у вас там случилось? - встревоженно спросила Лена своего мужа.
  Они находились у себя дома, дети уже уснули и супруги сидели одни на кухне.
  Олег грустно взглянул на жену и покачав головой, неуверенно произнес:
  - Да нет, у Снежаны все отлично. Локусы интенсивно развиваются, новоприсоединенные территории удачно интегрированы, в кланах все стабильно, а соседи полностью замирены. Довольные наградами, бескровными приобретениями и надёжным миром ветераны, отдыхают в отпусках.
  - Тогда что с тобой происходит? - не отставала Лена. - Я же вижу - это никак не связано с нашей семьёй. У нас как раз все благополучно.
  Парень с сомнением посмотрел на нее и нехотя сказал:
  - Это касается Чайки.
  - А что с ним не так? - удивилась жена. - Он же сейчас также в отпуску и насколько я знаю, у него с Олесей все прекрасно. И Хозяйка с ребятами его очень уважают и ценят.
  Олег поморщился и с досадой махнул рукой:
  - Все верно, но не в этом дело. Понимаешь, он меня начинает пугать. И кстати Снежана, как мне показалось, тоже была реально потрясена.
  Он посмотрел на жену и извиняющимся тоном проговорил:
  - Я тебе не все рассказал про то, что было на совещании у Снежаны месяц назад. Мне тогда подумалось, что это будет выглядеть лишь неуместным беспокойством.
  Муж пожал плечами на вопросительный взгляд жены и выложил ей детали последней аудиенции у Хозяйки.
  Лена задумчиво размышляя заметила:
  - Вас поразила мстительность Чайки? Но ведь Верлеса предала не только его, но и погубила своих людей. А после того как мы ее спасли - не выказала и тени благодарности.
  Олег лишь покачал головой:
  - Он совсем озверел со своей местью. Ведь если Верлеса будет уничтожена или попадет в плен, то и ее оставшиеся люди тоже умрут. Сергей видимо на них также затаил зуб. Они ведь как раньше, так и сейчас - его не жалуют. Похоже ему даже на славянские страны своего мира уже наплевать. А ведь они также погибнут в этом случае.
  - Ты полагаешь украинец стал настолько безжалостен? - тихо сказала Лена.
  Муж лишь угрюмо кивнул головой:
  - Его слишком часто предавали, а за все его заслуги - платили холодностью, отчуждением и пренебрежением. Количество обид просто перешло в качество. И Чайка вконец ожесточился.
  - Но ведь он опять спас Верлесу, ее людей, их мир и свои славянские страны... - засомневалась женщина.
  Олег лишь пожал плечами и заметил:
  - Возможно недавняя "благодарность" Верлесы и ее наемников, стали для него "последней каплей". Но может быть он заранее спланировал и рассчитал всю эту комбинацию. Безусловно Сергей хотел от этой войны бескровно получить максимальный профит, укрепить и расширить наш мир, нейтрализовать соседей... Да и наших ребят явно не желал деморализовывать, толкая на противостояние против близких верлесовцев. Но главное не это. Ему было мало просто уничтожить Верлесу, Чайка явно готовил для нее куда более жестокое наказание за предательство - чудовищное рабство у Сема. И на ее людей, верлесовский мир или славянские страны, ему уже наверно плевать. Тем более что и они во всех отношениях, его видимо также давно разочаровали.
  Выслушав супруга, Лена в замешательстве тихо произнесла:
  - Если исходить из твоих слов, то нам очень посчастливилось, что Чайка как-то простил нам всем "предательство".
  Олег лишь удручённо хмыкнул:
  - Думаю нам просто повезло, что Верлеса отдала его на погибель Снежане. Сергею стало невыгодно кончать нас. Ведь мы оказались с ним в одной лодке. Да и наша вина в его глазах - возможно показалась ему небольшой и простительной.
  Снежановец покачал головой головой и угнетенно добавил:
  - Этот человек никогда и никому не прощает серьезных измен, повторяющейся неблагодарности и постоянного вероломства. Недаром наша владычица и ребята, были просто шокированы его словами.
  Лена ошеломленно глядя на мужа, запинаясь сказала:
  - Но может быть расчеты Чайки окажутся ошибочными?
  Олег отрицательно мотнул головой:
  - Мы все тогда так подумали и понадеялись на это. Однако несколько дней назад я разговаривал с Киреевым. Игорь сообщил страшные новости - Сем вот уже две недели осуществляет чудовищное экспансивное давление на них. Верлеса и ее люди в изнеможении. Они совершенно не ожидали такого мощного, масштабного и эффективного натиска от этого "западника". Если им не помочь, то буквально через месяц, верлесовцы потерпят гарантированное поражение. С ними и их миром, вскоре будет покончено.
  - Может стоит откровенно поговорить с Сергеем? - выразила предложение Лена.
  Игорь саркастически усмехнулся:
  - И что мы ему скажем? Ведь он действительно реально спас Верлесу от уничтожения, сохранил ей приличные владения, нейтрализовал большинство врагов.... А то что происходит сейчас - так Чайка ведь получается тут не причем! Это выглядит как естественный ход событий. Разве он виноват в том, что Верлеса накачала Сема энергией, влезла в войну и истощилась, возможно разболтала этому "западнику" координаты ещё каких-то земных миров... В глазах украинца то что происходит, наверное кажется высшей справедливостью.
  Лена покачала головой:
  - Но ведь Снежана может и без всякого Чайки, оказать помощь Верлесе и спасти ее!
  Олег утвердительно кивнул и проговорил:
  - Именно на это вся надежда. Киреев просил меня передать нашей Владычице и ветеранам, послание своей Хозяйки о помощи. Верлеса вновь умерила свою гордыню. И вот еще что, - парень внимательно поглядел на свою жену и сказал:
  - Я вызову из отпусков и соберу наших старожилов. Таким образом просьба Верлесы о помощи, подкреплённая авторитетом снежановских ветеранов, будет для нашей Хозяйки выглядеть более убедительно. Верлесовцы наши братья. Кроме того помнишь, когда мы погибали, они просили за нас свою Владычицу? И хотя у них это и не получилось - но мы обязаны попытаться спасти их. Однако, - Олег сделал паузу, а потом твердо завершил свою речь:
  - Сергею я ничего не сообщу и вызывать его из отпуска не буду. Потому что уверен - он выступит против помощи Верлесе. И у него хватит дьявольской аргументации, чтобы убедить Снежану не вмешиваться. Тем более что наша Хозяйка его очень уважает, да и к Верлесе у нее хватает претензий.
  Лена расширенными глазами смотрела на своего мужа. Таким решительным она его ещё никогда не видела. Женщина лишь тихо заметила:
  - Но Чайке такой демонстративный игнор, очень не понравится. Если ты так поступишь, то та дружба которая между нами постепенно восстанавливается, будет окончательно перечеркнута. Да и к другим снежановцам, у Сергея отношение капитально испортится. Это ведь явное пренебрежение с нашей стороны.
  Мужчина неотрывно и с болью посмотрел на свою женщину, и кивнул:
  - Я все понимаю. Но мстить нам за такое недоверие он не будет. Слишком уж это мелко для его благородства. Да и к тому же, все мы здесь у Снежаны находимся в одной лодке. Так что Чайка останется просто одиноким, отчужденным волком - как было у него и у верлесовцев.
  Лена горько прошептала про себя:
  - Но там у него все же были почитатели среди молодежи, друзья из болотников или людей Раратонга, а тут - никого кроме Олеси не останется...
  Она вскинула глаза на мужа и тихо произнесла:
  - Получается мы в какой-то мере, опять предаем его?!
  Олег отвёл взгляд и глухо ответил:
  - Иначе мы станем ренегатами и обречем на гибель верлесовцев. Так что у нас по сути не остается выбора...
  
  - Значит вы полагаете нам нужно помочь Верлесе и ее миру? - переспросила Снежана своих ветеранов, которые находились у нее на совещании.
  Юрий прямо глядя в глаза Хозяйке, утвердительно качнул головой:
  - Верно. Это наши друзья и природные союзники. Мы конечно не всегда с ними ладили, но в конечном счёте старались поддерживать друг друга. И возможно в будущем, они помогут нам.
  Стоящие рядом товарищи соглашаясь закивали.
  Снежана задумчиво смотрела на своих людей. Она и сама склонялась к тому, чтобы помочь Верлесе. Все таки несмотря на определенные расхождения, они были родственницами и никогда смертельно не враждовали. К тому же сейчас, делить им было нечего. Конечно в опасном для себя положении, сибирская Хозяйка не стала бы рисковать, но на пике своей силы - почему нет? Тем более, что ей это почти ничего не стоило. Да и усиления и торжества подлого западного хозяина Сема, соблазнившего, подставившего и обманувшего родственницу - Снежана вовсе не желала.
  Она окинула взглядом своих ветеранов, которые были с ней с самого начала ее нынешнего существования. Они прошли с ней все. Владычица заметила, что Чайка отсутствует и поняла, что его намеренно не пригласили на это импровизированное совещание.
  Снежана нахмурилась - еще до недавнего времени ей казалось, что между Корректором и ее старожилами, пропасть отчуждения успешно преодолевается. Однако нынешние события, выявили ошибочность предположений Хозяйки. Более того она была уверена, что после сегодняшнего совещания - раскол усугубится. Владычица очень дорожила единством и стабильностью своего мира. Долгая борьба за выживание, в условиях существования буквально на грани - научили ее ценить такие вещи и своих людей. Конечно Снежана очень уважала Корректора, сознавая его громадные заслуги, но он оставался для нее малопонятным и слишком независимым чужаком. К тому же ей не понравилась мстительность низшего человека по отношению к хозяевам. Да и вообще Снежана не считала, что вина потерявшей голову влюбленной Верлесы, так уж велика. Кроме того сейчас, находясь на вершине могущества, сибирская Хозяйка уже не слишком нуждалась в советах украинца.
  - Чем мы можем помочь Верлесе? Что она хочет в первую очередь? - поинтересовалась Снежана.
  Олег вытащил пульсирующий красный шарик и положил на светящуюся панель.
  - Вот ее послание переданное Киреевым, - сообщил он. - Верлесе срочно нужна энергия и опытные бойцы.
  Шарик исчез. Через минуту Снежана произнесла:
  - Все верно. Ну энергией помочь несложно. Мы можем сделать это контрабандным путем. А вот переписывать на нее своих людей мне не хочеться. Передать данные на подходящих кандидатов из земных миров, для их последующей вербовки Верлесой - я конечно могу. Но толку от этих неподготовленных новичков ей почти не будет. Так что для того, чтобы мы могли реально помочь верлесовцам своими опытными бойцами, не переписывая их навечно этой Хозяйке - нам придется вступить с ней в официальный союз, заверенный в Системе. Тогда кстати и энергией, ей можно будет помогать легально через Систему.
  Ребята молчали. Потом Иван пожав плечами, проговорил:
  - Это ведь не война, а всего лишь экспансия одного подлого хозяина, у которого нет союзников. Мы только поможем остудить мерзавца, чтобы он прекратил натиск.
  - Правильно, - поддержал товарища Влад. - Нам ведь не придется воевать с людьми, мы будем бороться лишь с враждебной флорой и фауной Сема, причем на территории своего союзника - дело привычное и все преимущества будут у нас. Да и добивать Сема и лезть в чужие земли мы же не будем. И вообще, зачем нам втягиваться в длительное противостояние? Поможем Верлесе только отразить экспансию и поднатаскаем ее новичков. А уничтожать этого вероломного хозяина, она затем уже будет сама, когда укрепиться и выберет удобное время. Это уж ее личные счёты.
  - Да и участвовать в таких интербригадах с нашей стороны, будут лишь добровольцы. Кстати и наш желающий повышений молодняк, можем там "обкатать", - заметил Юрий.
  Снежана молчала, тщательно обдумывая положение и испытывающе оглядывая своих соратников. Наконец она заключила:
  - Ладно. Предложение Верлесе о союзе с нашей стороны, будет немедленно послано в Систему. Мы поможем этой хозяйке энергией и кадрами. А вы готовьте ударную группу, которая отправиться через земные миры на помощь ее людям...
  
  Прочитав системное сообщение пришедшее ему на телефон, Сергей с чувством выругался. Олеся вопросительно взглянула на своего любимого, с недоумением просмотрев такое же смс на своем смартфоне. Ребята отдыхали на курорте Канарских островов, в одном из земных миров. Неподалеку негромко накатывались на золотистый берег синие волны, а бирюзовое небо, прибрежная зелень, птичий гомон и яркое солнце, приятно ласкали взор и слух. Чистый морской воздух нежно обдувал лица, насыщая лёгкие упоительными ароматами.
  Однако настроение Чайки испортилось. И девушка это сразу ощутила. Отвечая на ее невысказанный вопрос, парень раздражённо сказал:
  - Снежана влезла в авантюру. И я уверен, что по просьбе Верлесы и совету наших ветеранов. Меня кстати, на это совещание демонстративно не пригласили.
  Он мрачно замолчал, что-то напряжённо обдумывая и грустно покачал головой.
  - Да уж, хороши наши друзья, - печально размышляя произнес Сергей. - За спиной проворачивают свои оборудки.
  - И что мы теперь будем делать, - задала встревоженный вопрос Олеся.
  Украинец пожал плечами и проговорил:
  - Да ничего. Будем продолжать отдых. У нас законный отпуск. Никто нас не отзывал, там не ждет и мы им не нужны.
  Он обнял свою девушку и она счастливо улыбнулась...
  
  Спустя два месяца вернувшаяся из длительного отпуска Олеся, была приглашена Леной в гости. Несмотря на неприязнь Чайки к бывшим друзьям, Сергей на сообщение Олеси о приглашении отреагировал спокойно. Он лишь пожал плечами и равнодушно сказал :
  - Делай как знаешь. Я больше с ними никаких близких отношений, кроме вынужденных чисто рабочих моментов - поддерживать не собираюсь.
  Придя вечером в дом Лены и Олега, Олеся там увидела только хозяйку и ее подругу Марину. Их мужей и детей не было.
  Поприветствовав гостью, девушки начали чаевничать и общаться. Олесю расспрашивали о впечатлениях от отпуска, интересовались где она путешествовала с Чайкой, как у них складываются отношения...
  - Значит Сергей купил дом и решил наконец осесть, - удивлялась Марина.
  - Это явный знак! Жди скорого предложения руки и сердца подруга, - улыбаясь заметила Лена смутившейся Олесе.
  - И в каком же из миров он "бросил якорь"? Надеюсь не в своей ужасной реальности? - допытывались Марина. - До сих пор как вспомню их СНГ, так сразу охватывает смесь ужаса и отвращения. Как там вообще можно жить и растить детей! Или он осел где-то на Западе?
  Олеся покачала головой:
  - Нет. Он конечно очень любит свою Родину и довольно часто бывает дома, но постоянно там жить не хочет. Впрочем как и в иноземных странах.
  Марина с Леной переглянулись.
  - Говоришь любит свою Родину... - задумчиво произнесла Лена. - Возможно раньше так и было, но сейчас это кажется сомнительным.
  Марина соглашаясь с ней качнула головой:
  - Да, не похоже. Впрочем это и не удивительно - чего там можно любить, я искренне не понимаю.
  Олеся удивленно поглядела на них. Девушки увидев ее реакцию, начали интенсивно "просвещать" подругу в последних событиях...
  - Так что наши мужья, да и многие из молодых ребят, уже два месяца помогают верлесовцам, сражаясь с тварями Сема и обучая новичков Верлесы, - завершая рассказ проговорила Лена.
  Олеся ошеломленно смотрела на подруг.
  - То есть вы хотите сказать, что Сергей из мести Верлесе и от обиды на неблагодарность своих бывших товарищей, специально обрёк их всех на гибель? Ещё и свою Родину готов ради этого угробить? И это после того, как он их в очередной раз спас? Да и как он мог предотвратить нынешнюю ситуацию? Вам не кажется, что это все выглядит надумано и вообще смахивает на абсурд?
  Марина и Лена с сожалением смотрели на подругу. Наконец Лена печально сказала:
  - Ты просто мало знаешь Чайку. Это чрезвычайно умный, сильный и в то же время циничный человек. На благородство и заслуги которого долго плевали.
  Марина покачав головой с грустью добавила:
  - Олеся не слышала его слов на предпоследнем совещании у Снежаны. Олег нам рассказывал. Украинец там был предельно откровенным и искренним.
  Девушки надолго умолкли. Наконец Олеся поднялась и решительно произнесла:
  - Я поговорю с Сергеем. Мне он лгать не станет.
  Марина удручённо пожала плечами:
  - Он вообще не врет. Просто может не все сказать.
  А Лена заключила:
  - Если он согласится помогать верлесовцам, то мы признаем что ошиблись.
  
  Выслушав Олесю, Сергей лишь улыбнулся.
  - Почему ты смеёшься? - опешив спросила девушка. - Ведь тебя обвиняют в циничной и расчетливой жестокости.
  Чайка только пожал плечами:
  - Ну им же нужно как-то оправдать свои подлости. А обвинив человека, перед которым чувствуешь свою вину, во всяких гадостях - сразу кажется, что таким образом можно обелить себя.
  Посмотрев на удивленную Олесю, парень объяснил:
  - Эти девушки и их мужья, по отношению ко мне, не раз проявляли малодушие, неблагодарность и даже предавали. Они тебе об этом не рассказывали?
  И Сергей выложил Олесе некоторые случаи, а потом резюмировал:
  - Я их всерьез не сужу. Тем более там были различные обстоятельства. Но факты остаются фактами. И честно говоря, мне это уже надоело. Последние события откровенно достали. Больше я с ними никаких отношений налаживать не буду.
  Девушка покачала головой и задумчиво сказала:
  - Они мне кое-что говорили об этом. Но это сейчас не важно. Речь ведь идет не о снежановцах. Ты ведь так и не ответил на обвинения.
  Чайка удивлённо посмотрел на свою девушку и вздохнув с досадой сказал:
  - Значит мне ещё нужно и оправдываться, отвечая на бред закомплексованных глупцов. Ну ладно.
  Он покачал головой и насмешливо проговорил:
  - Они видимо вообразили меня кем-то вроде всемогущего кукловода, который манипулирует обстоятельствами и хозяевами. Идиоты. Сколько раз говорил, что тактические многоходовочки по определению невозможны.
  Сергей махнул рукой и продолжил:
  - Я просчитываю только общие планы с серьезным запасом маневра и прочности. А потом по ходу событий, дорабатываю и корректирую их. То что с Верлесой получилось неплохо - это максимально что было возможно слелать при тех раскладах, чтобы их спасти. Уберечь верлесовцев от экспансии Сема, я бы никак не смог. Хотя и предполагал подобное развитие событий. Тем более, что результаты этого натиска Сема - целиком зависят от прошлого легкомыслия и подлости Верлесы. Если она выболтала Сему координаты неизвестных ему земных реальностей - то она обречена. И никакие потуги снежановцев здесь не помогут. Наша Хозяйка и ее люди своей помощью, только продлят агонию Верлесы, сами капитально вымотаются, понесут большие потери и загонят всех нас в очень опасное положение.
  Он посмотрел на девушку и пожал плечами:
  - Другое дело что я считаю Верлесу, вполне заслужившей рабскую долю. И вновь как-то спасать ее не собираюсь. В этом твои снежановцы правы.
  Олеся расширенными глазами, смотрела на этого безжалостного человека.
  - Но ведь тогда погибнет твоя Родина и другие восточнославянские страны твоего мира.
  Чайка лишь укоризненно покачал головой:
  - Глупости. Вы просто не изучали этот вопрос. И мыслите стереотипами. Неужели ты думаешь я не проанализировал последствий? На самом деле если хозяин пленен, то страны, которые связаны с его миром, вовсе не гибнут, а их народы не уничтожаются. Они просто попадают в зависимость от победителя. Как и сама Хозяйка. И если бы Верлесе гибелью и рабством угрожал кавказский Шамиль или азиатский Дэв, то я бы конечно постарался не допустить подобного сценария. Естественно не из-за самой вероломной Верлесы, а желая уберечь свои славянские народы от страшного ига кавказцев или азиатов. Но в данном случае при захвате Верлесы западным Семом, я уверен, что почти ничего в положении славянских стран моего мира не изменится. Они ведь и сейчас находятся в полной финансовой, экономической, культурной и политической зависимости от Запада. Элиты Украины или РФ, вообще уничтожают свои народы, похлеще любого Гитлера. Даже воюют между собой! Вывозят все на Запад, там их деньги, недвижимость, семьи... Проводят "реформы" по указке западников. Да и Запад сейчас прямо никого не завоевывает - это экономически невыгодно и политически не модно. Проще загнать страну в финансовую кабалу, поддержать деньгами, СМИ, организационно или компроматом, нужного политика и его партию - и страна у тебя в кармане. Мои страны и так в этом смысле, полностью зависимы. Так что вряд ли тут что либо принципиально изменится - хуже точно не будет. Знаешь, когда я помог Верлесе создать могучий, процветающий и независимый мир - думаешь в восточнославянских государствах моей реальности произошел расцвет? Нет! Ничего принципиально не изменилось. Так что тут или нет прямой зависимости от корневого мира, либо если что-то и есть, то все равно от завоевания Сема ничего не изменится - поскольку мои страны и так полностью зависимы от Запада. А на остальных земных реальностях, которые намного слабее связаны с миром Верлесы - думаю это вообще никак не отразиться.
  Он сделал паузу, а потом завершил:
  - И кстати владения Верлесы, ее природа, локусы и болотные земли, тоже не претерпят изменений. Во первых: природа мира Сема схожа с миром Верлесы. Так что ничего менять он не станет. Во-вторых - это ведь пленение, а не уничтожение. И наконец в третьих - Сем просто будет взимать энергетическую дань с этих территорий, используя уже готовые местные локусы и ресурсы. Это выгодно и рационально.
  Олеся напряжённо размышляя, наконец спросила:
  - А что будет с людьми Верлесы?
  Чайка пожал плечами и ответил:
  - Тех кто уцелеет и попадет в плен, скорее всего оставят в ранге имущества, обслуживать зависимые верлесовские земли. Ну а девушкам, наверное придется еще и периодически, предоставлять сексуальные услуги бойцам Сема.
  Олеся возмущённо вскинулась:
  - И ты об этом так спокойно говоришь!
  Украинец покачал головой:
  - Это ещё не самая худшая участь, для побежденных...
  
  - Как там у вас дела? - взволнованно расспрашивала Лена своего мужа, прибывшего на короткую побывку домой. - По телефону оттуда, ты мне ничего толком не рассказывал.
  Олег выглядел вымотанным и угнетенным. Он грустно посмотрел на жену и мрачно ответил:
  - Дела обстоят неважно. В начале, когда мы только начали помогать Верлесе, все складывалось удачно. Она получила новых кандидатов и мы их успешно обучали, а главное наш отряд, казалось полностью переломил ситуацию. Мы отбросили тварей Сема от границ верлесовского мира, уничтожили экспансивные локусы, которые успели пустить корни в ее владениях. Казалось ещё немного усилий и все будет в полном порядке. Но постепенно натиск на ее земли опять начал возрастать. В общем мы втянулись в настоящую мясорубку, с агрессивной флорой и фауной Сема.
  Парень вновь взглянул на супругу и покачав головой, горько отметил:
  - Несмотря на то, что контингент бойцов у Верлесы вырос как качественно так и количественно, к тому же она получила от нашей Хозяйки энергетическую помощь, а с нашей стороны в этом отражении наступления тварей Сема, участвует уже до двух третей всех наемников Снежаны - мы не можем отбить его экспансию. И давление врага возрастает - более того, у нас начались потери. Уже погибло несколько наших ребят. А у Верлесы так вообще - половина всех ее наемниц уже мертвы. Это продолжается около трех месяцев - и конца-края не видно, а экспансивное давление Сема только возрастает.
  Он замолчал и в комнате установилась гнетущая тишина. Наконец Лена встряхнула головой и раздражённо проговорила:
  - Чайка предполагал такое развитие событий.
  Олег поднял голову и вопросительно взглянул на нее. Отвечая на его не высказанный вопрос, женщина объяснила:
  - Он пару недель назад приехал с Олесей из отпуска. Ну мы с Мариной пригласили Олесю в гости и сообщили ей обо всем, а она потом откровенно поговорила с украинцем.
  Сказав это, Лена передала Олегу рассказ Олеси о разговоре с Чайкой.
  В завершение посматривая на него, она неуверенно произнесла:
  - Олеся поссорилась с Сергеем и вчера уехала помогать верлесовцам.
  Видя что супруг продолжает хранить молчание, она тихо добавила:
  - А разозленный Чайка вообще укатил, то ли к себе на Родину, то ли ещё в какую-то иную земную реальность. Ни с кем из снежановцев общаться не захотел и даже к Хозяйке не пошел.
  Выслушав жену, муж лишь молча понурил голову и сгорбил плечи...
  
  - Критическое положение Верлесы нам пока не удается переломить, несмотря на все возрастающую и всестороннюю помощь, которую мы ей уже полгода оказываем, - говорила Снежана на совещании своих приближенных соратников.
  - Но все же мы не даем погибнуть ей и ее миру, - упрямо сказал Юрий. - Без нашей помощи Верлесе и ее людям, ещё полгода назад настал бы конец.
  - Кроме того, наши бойцы приобретают там бесценный опыт, - раздраженно добавил Влад.
  - Да и помощь природным союзникам - укрепляет связи и дружбу между нашими мирами и людьми, - меланхолично заметил Иван.
  Олег и Чайка молчали. Снежана посмотрев на них, произнесла:
  - А каково ваше мнение?
  Лунев мрачно проговорил:
  - У нас погибло уже двенадцать людей, энергозатраты возрастают, а шансов пресечь экспансию Сема не просматривается. Наоборот - его давление все возрастает. Мы все больше втягиваемся в бесперспективное противостояние и выматываемся. А если против нас самих, вскоре начнется натиск кого либо из соседей?
  - Ты предлагаешь разорвать союз с Верлесой и предоставить верлесовцев их собственной судьбе? - уточнила Хозяйка.
  Олег угрюмо отвёл взгляд и промолчал. В зале установилась гнетущая тишина.
  Наконец сибирская Владычица грустно проговорила:
  - Ну а что скажет нам наш Корректор?
  Сергей покачал головой и сокрушено сказал:
  - В общем мы сами себя загнали в ловушку - так как на спасение Верлесы шансов мало. Против нее наверняка вскоре снова выступят Дэв и Шамиль. Они уже полностью восстановились, "переварили" полученные приобретения и капитально усилились. Более того, мы оказали Верлесе, ее людям и миру медвежью услугу. Если бы ее сразу пленил Сем, то и Верлеса осталась бы жива, ее мир также бы уцелел, а для славянских стран и народов, тоже почти ничего практически не изменилось бы. И даже большинство людей Верлесы, наверняка остались бы живы и их участь была бы не слишком тяжёлой. А вот именно теперь Шамиль, Дэв и Сем, эту Хозяйку и ее людей точно уничтожат, большинство ее земель трансформируют и поделят, ну а судьба славянских народов, которые попадут под иго кавказцев Шамиля или азиатов Дэва, будет очень незавидной.
  Чайка пожал плечами и добавил:
  - Нам нужно думать о нашем положении, а не о ситуации с Верлесой. Пока мы тратим свои силы и ресурсы, наши соседи крепнут. Думаю через полгода Дэв, Доннар и Мерг, могут тоже начать против нас скоординированный натиск с большими шансами на успех.
  Он покачал головой и презрительно оглядев снежановцев, угрюмо продолжил:
  - Хуже другое. Продлевая своей помощью агонию Верлесы, мы не только обеспечили ее миру, людям и славянским странам гарантированную гибель, капитально вымотались сами и попали в уязвимое положение. Но также добились того, что наши непосредственные соседи, например тот же Дэв, подключившись к уничтожению этой лесной хозяйки, теперь наверняка очень опасно для нас усилятся - урвав себе большие куски владений гибнущей Верлесы.
  Снежана не отрываясь смотрела на своего Корректора:
  - Что ты предлагаешь?
  Украинец пожал плечами:
  - Верлеса сама виновата в возникшей критической ситуации. Она наверняка выдала Сему координаты, неизвестных ему ранее земных миров. Иными причинами, возрастающую мощь его экспансии объяснить невозможно. Поэтому мы должны ей предложить, пока не поздно попробовать договориться с Семом. Пообещать ему гарантированный договор о неприкосновенности границ. Но боюсь это его уже не удовлетворит и будет мало. Значит ей нужно будет ещё что-то ему уступить - земли или контрибуции. В общем пытаться любым способом договориться. Иначе когда в дело вступят Шамиль и Дэв - то это будет означать для нее уже гарантированный конец. Если же Сем прекратит экспансию, то южане скорее всего не нападут. Впрочем в любом случае, отбиться от них одних - она потом сможет. Да и наша помощь тогда окажется вполне действенной.
  Сергей покачал головой и заключил:
  - В общем единственный шанс для Верлесы - это немедленно договориться с Семом. И кстати, можно ей опять предложить нашу посредническую миссию в этих переговорах. Если же она откажется - немедленно разрываем союз. В конце концов - разгребать ее подлости и глупости, ценой своей гибели, мы не подписывались.
  Чайка оглядел ребят с Хозяйкой и наконец подвел итог:
  - Если она согласится на наше посредничество в переговорах - то поможем ей. И хотя мы не получим за ее новое спасение дополнительных территорий или компенсаций, все же такая опосредствованная помощь Верлесе, будет нам весьма выгодна. Причем конечно не в смысле какой-то возможной пользы для нас от союза с нею.
  Увидев, что Снежана и ветераны вопросительно смотрят на него, Корректор ещё раз объяснил:
  - Если Верлеса теперь падет, то наши соседи за счёт захвата ее владений, слишком усилятся и станут представлять для нас нешуточную угрозу. Таким образом, сохранив мир этой Владычицы и не дав соседям прирасти ее землями, мы в перспективе надежнее обезопасим и себя. На признательность же Верлесы и ее людей, за их очередное спасение - я уже не рассчитываю, - невесело улыбнулся украинец.
  
  - Вот такие дела... - завершил Олег дома свой рассказ, о результатах совещания у Снежаны.
  Лена и Марина внимательно выслушав его, забросали затем вопросами.
  - И что, Верлесе уже передали эти предложения? - спросила Марина.
  - Да, - кивнул парень.
  - Что же она ответила? - поинтересовалась Лена.
  - В конце концов согласилась конечно. А куда ей деваться? - проговорил Олег.
  - И когда же начнутся переговоры? - задала вопрос Марина.
  Мужчина пожал плечами и сказал:
  - Через несколько дней. Снежана через Систему, предложила Сему прислать своих представителей.
  - И кто же будет от нас? Опять Сергей и ты? - утвердительно произнесла Лена.
  Олег в ответ, только отрицательно покачал головой:
  - Нет. От Снежаны будет Чайка, а от Верлесы Киреев.
  Он взглянул на девушек и угрюмо добавил:
  - И кстати на время переговоров, экспансия Сема пока прекращена.
  Марина волнуясь уточнила:
  - А почему Сергей изменил свои приоритеты и все же решил опять спасти Верлесу?
  Лунев лишь пожал плечами и равнодушно сообщил:
  - Потому что теперь мир этой хозяйки, ее люди и связанные с ним славянские страны попадут не просто в плен к либеральному Сему, а будут показательно уничтожены и трансформированы всеми тремя ее недругами-соседями - Шамилем, Дэвом и Семом. Чайка пожалел верлесовцев, побратимов-болотников, локусных друзей-животных и славян своих стран. Кроме того тот же Дэв, который и наш сосед, может чудовищно усилиться за счёт захваченных владений Верлесы. Это будет реально опасно уже и для нас.
  Жена внимательно посмотрела на мужа и с нажимом спросила:
  - Отчего ты такой расстроенный? Ведь появился наконец шанс, прекратить это гибельное для нас всех противостояние?
  Супруг лишь хмуро улыбнулся на эти слова и издевательски ответил:
  - Снежана к старожилам в большой претензии. Ведь именно из-за нашего ходатайства и глупых советов - она понесла потери, вымоталась, попала в уязвимое и опасное положение. Наши ветераны, да и другие ребята реально из-за этого обозлены. Выходит что мы "подставили" наш мир и Хозяйку. Кроме того, получается что жертвы и усилия по спасению Верлесы, были напрасны и глупы. Чайка невольно выставил нас всех идиотами и вредителями. А если ему ещё удастся разрулить этот кризис - то несмотря на возможные выгоды - украинца реально возненавидят. Кстати Снежана тоже, чувствует перед ним смесь досады и вины. Хоть он ни словом не напомнил о том глупом совещании, на которое его демонстративно не пригласили.
  Услышав эти слова, девушки надолго задумались.
  - И с Олесей Сергею, мы тоже похоже невольно подгадили, - невесело признала Лена. - Они видимо всерьез поссорились и уже несколько месяцев не общаются.
  Марина несогласно мотнула головой и выразила наивную надежду:
  - Но если Сергей снова спасет Верлесу и ее людей, вопреки своим прошлым намерениям, то они ведь могут помириться?
  Олег удивлённо посмотрел на подругу жены и вздохнув сказал:
  - Сомневаюсь, что это будет так просто. Чайка не любит, когда его облыжно обвиняют и еще по факту выставляют подонком. Да и Олесе думаю, не понравится выглядеть упрямой дурой, не способной понять разумных слов.
  Друзья замолчали, избегая смотреть друг другу в глаза...
  
  - Значит так Игорь, - сказал Сергей Кирееву, когда они ехали на такси в ресторан, определенный как место переговоров. - Я веду с ними разговор, а ты помалкивай. Будешь негодовать или психовать - я сразу умываю руки и оставляю тебя самого разбираться с "западниками".
  Представитель Верлесы возмущённо вскинулся:
  - Но Хозяйка будет полностью в курсе переговоров - телефоны будут постоянно включены. И ей может что-то не понравиться или необходимо будет что-то сообщить!
  Чайка пожал плечами и ответил:
  - Поднимешь руку, мы отойдем - тогда и скажешь. Хотя лучше бы ты не вмешивался. Тем более что у Верлесы к Сему, слишком эмоциональное отношение. Я и так постараюсь сделать все что возможно. Конечно не для Верлесы, а спасая ее людей и наши миры...
  Зайдя в заведение и пройдя в отдельный кабинет, ребята увидели сидящих за обставленным со вкусом столом, двух мужчин.
  Они поднялись на встречу гостям. Представители хозяина Сема, оказались людьми европеоидной расы, на вид им было до тридцати лет, одеты в строгие костюмы. Один был высоким брюнетом со стальными глазами, второй - здоровенный, коренастый блондин.
  Поздоровавшись они представились. Блондин назвавшийся Джоном, вел себя довольно раскованно, сразу же снял пиджак, оставшись в свободной рубашке, а галстука видимо у него вообще не было. По повадкам он выглядел как типичный американец. Сухопарого и чопорного брюнета звали Ричард, и он напоминал классического британского джентльмена. Его костюм и манеры были безупречны.
  Разговор сразу пошел на английском языке. Благо Киреев с Чайкой, давно и хорошо им владели.
  На столике присутствовали чай, кофе, различные соки, спиртное и лёгкий десерт. Некоторое время мужчины, изучающе рассматривали друг друга.
  После того как официанты разлили напитки и удалились. Брюнет, аристократично отпив немного кофе из своей чашки и изящно отставив ее, наконец произнес с неподражаемым выговором выпускника Оксфорда:
  - Итак, какими будут ваши предложения господа?
  Этот лощенный тип, сразу вызвал раздражение у Киреева. Сергей же напротив, с любопытством рассматривал столь интересный экземпляр лайма.
  - Мы предлагаем заключить договор лет на пять, о ненападении, снятии взаимных претензий и неприкосновенности наших границ от любой экспансии, - начал торг Чайка.
  "Американец" грубо и развязно рассмеялся, а Ричард лишь тонко улыбнулся в ответ на эти слова.
  - Ну это несерьёзно! - басовито прогромыхал Джон. - Такое могло быть приемлемым полгода назад. А сейчас у нас инициатива и все преимущества на нашей стороне. В конце концов, это ведь вы запросили мира!
  "Англичанин" поморщился от манер янки, но также отметил:
  - Мой коллега прав. Время работает на нас. Ведь Шамиль и Дэв могут вскоре, тоже подключится против вашей Верлесы. И тогда ее положение станет совсем отчаянным.
  Чайка в ответ пожал плечами и проговорил:
  - Ну во первых - совсем необязательно возможное "подключение" этих хозяев. Во-вторых: Снежана может и увеличить свою помощь Верлесе. Тогда противостояние затянется. И мы все только сильнее истощимся и снова будем вынуждены садиться за стол переговоров, только в гораздо худшем состоянии.
  Светловолосый громила хлопнул ладонью по столу и жёстко сказал:
  - Мы можем очень легко привлечь Шамиля и Дэва к экспансии, и даже предложить им союз!
  Украинец пренебрежительно улыбнулся и бросил:
  - Они вам не очень доверяют. Но главное не в этом. Не думаю что у вас самих, есть желание делить трофейные владения Верлесы с Шамилем и Дэвом - это выглядит не слишком выгодным. Так что не нужно пугать нас этим блефом.
  Ричард испытывающе посмотрел на своего визави и с расстановкой проговорил:
  - Но в крайнем случае, чтобы избежать больших издержек и долгого противостояния, мы вполне можем пойти на это.
  Снежановец с сомнением покачал головой:
  - Вряд ли. Так как в таком случае, Сем получит на своих восточных и южных границах, вместо буферного мира ослабленной Верлесы, сразу двух жестоких, мощных и чуждых ему хозяев. Которые действуют как союзники, ибо у них намного больше общего между собой, чем с Семом. Я уже не говорю о том, что вы таким образом, ещё и усилите землями Верлесы, этих южных агрессивных владык. Нет, сами вы Шамиля и Дэва привлекать против Верлесы не будете - не стоит нас пугать. Так что думаю наоборот - мы все здесь заинтересованы в том, чтобы разрешить нынешнее противостояние без них.
  Джон злобно поглядел на Чайку, а Ричард помешивая ложечкой кофе, с интересом рассматривал украинца.
  - В любом случае, ваши предложения неприемлемы. Потому что мы имеем и другие возможности усиливать свою мощь, - тонко намекнул он.
  - Мы это заметили и догадываемся о ваших источниках, - усмехнулся Сергей. - Вы получили выход на ещё один земной мир. Но быстро сломать Верлесу вам все равно не удастся. Тем более что мы и дальше будем оказывать ей помощь.
  Ричард однако издевательски улыбнувшись, отметил:
  - У вашей Снежаны, ситуация совсем не безоблачная. И продолжительно и безоглядно тратить свои силы на помощь союзнику, она не может себе позволить.
  Чайка пожал плечами и парировал:
  - Ваш западный сосед Зигфрид, тоже настроен к Сему отнюдь недоброжелательно. И долго и неэффективно использовать свои ресурсы, при таком раскладе, вам также не очень выгодно.
  Собеседники на некоторое время замолчали и в переговорах возникла пауза. Наконец Сергей решил, что ситуация благоприятна и стоит немного подсластить западникам возможность договора.
  - Ладно, - произнес он. - Верлеса согласна, кроме пятилетнего договора о ненападении, уступить Сему свои юго-западные болотные территории. Кроме того, лесная Хозяйка выплатит западному владетелю, полтонны платины. Но это максимум, на что мы можем пойти.
  Представители Сема, переглянулись между собой. Некоторое время Ричард, казалось к чему то прислушивался. Чайка заметил у него мининаушник в ушной раковине, впрочем такой же был и у Киреева - очевидно эти штуки, обеспечивали им прямую связь с хозяевами.
  Наконец "западник" посмотрел Сергею в глаза и утвердительно сказал:
  - Хорошо. Мы согласны на эти условия...
  
  Несколько недель спустя, Олег с супругой принимали в своем доме друзей, по случаю дня рождения Лены. Расположившиеся гости: Олеся, Марина, Юрий, Игорь со своей женой, Влад и Иван со своими половинками, ужинали за богато накрытым столом, дарили подарки имениннице, провозглашали тосты, интенсивно общались...
  Вокруг царила приподнятая атмосфера. После заключения мирного договора с Семом и прекращения противостояния, прошел месяц. Довольные ребята наслаждались отдыхом, миром, покоем и благополучием.
  - Как дела у Верлесы и ваших людей? - поинтересовался Олег у Киреева.
  - Сейчас все стабильно, - ответил парень. - Хозяйка понемногу реанимирует порушенную природу нашего мира и восстанавливает свои силы. Конечно мы понесли большие человеческие потери. -
  Он огорчённо покачал головой и продолжил:
  - Из довоенного набора, уцелело всего пятнадцать девушек. Правда в последние полгода, мы законтрактовали еще три десятка бойцов - но и из них половина погибла, отражая экспансию тварей Сема. Так что сейчас мы с Верлесой, активно занимаемся вербовкой. Ну а те наемники что выжили, естественно стали закалённым ветеранами и в данное время, периодически уезжая на отдых, в то же время интенсивно тренируют новичков. Кстати Владычица меня повысила, до статуса Корректора среднего уровня, - гордо улыбнулся верлесовец.
  - Поздравляем, ты вполне заслужил это, - подняли бокалы гости.
  - Ну а как дела у Снежаны? - в свою очередь вежливо спросил Игорь.
  - У нас все хорошо. Восполняем кадровые потери и восстанавливаем энергетические ресурсы. Ребята разъехались в заслуженные отпуска, - ответил Юрий.
  - Наши люди и Хозяйка, вам очень благодарны и никогда не забудут оказанную в трудную минуту помощь, - с чувством произнес Киреев.
  Иван утвердительно кивнул головой:
  - Дружба между нашими бойцами, теперь скреплена кровью.
  - И союз между нашими хозяевами сохраняется, - отметил Влад. - Да и как может быть иначе - ведь наши люди, миры и страны - так близки...
  Через некоторое время Лена, Марина и Олеся, уединившись в одном из углов гостиной, вели негромкую беседу между собой. К ним подошла жена Игоря Вероника и поинтересовалась:
  - А что, вашего легендарного Корректора Чайки не будет?
  Девушки услышав этот вопрос, смущённо замолчали. Возникла неловкая пауза. Поняв, что она невольно сказала что-то бестактное, Вероника удивлённо посмотрела на снежановок и отошла.
  Проводив недовольными взглядами эту женщину, девушки на какое-то время умолкли. Наконец Марина тихо спросила:
  - А и правда, где сейчас Сергей?
  Олеся раздражённо фыркнув, демонстративно удалилась. А Лена вздохнув проговорила:
  - Где находиться Чайка, знает наверное только Снежана. У нее автоматически фиксируется его местоположение. Вскоре после регистрации мирного договора в Системе, получив свои наградные, украинец никому ничего не сказав, уехал. Может к себе на Родину, либо в другую земную реальность. А возможно он решил, навестить Озерный и Горный локусы, чтобы проведать своих друзей животных. Или захотел повидаться с братьями болотного народа. Либо вообще, отправился далеко на север, на Раратонг. Там везде его любят, уважают и ждут.
  Марина посмотрев как Олеся, живо общается с гостями, заметила:
  - Не похоже что она, слишком уж расстроена ссорой и разлукой с Сергеем?
  Лена лишь покачала головой:
  - Просто Олеся очень гордая и никогда первая не позвонит, и тем более не признает своей неправоты.
  Арнаутова пожала плечами и продолжила:
  - Впрочем это и хорошо, что Сергея сейчас нет. И он не напоминает своим присутствием нашим ребятам, да и Хозяевам - проявленную нами глупость и подлость.
  Марина грустно произнесла:
  - Боюсь скоро он вообще окажется в полной изоляции. С ним практически не общаются и его избегают. Причем как снежановцы, так и верлесовцы. И наши Хозяева тоже, его уже с трудом терпят - несмотря на громадные заслуги Чайки. Всем неприятно ощущать себя напартачившими и самовлюбленными болванами. Никому не нравиться чувствовать себя обязанным спасением человеку - который невольно подчеркнул все это.
  Лена печально подтвердила:
  - Даже наша молодежь его не переносит.
  Огнева вопросительно взглянула на подругу:
  - Но почему? Ведь раньше у верлесовского молодняка он был кумиром!
  Лена только скорбно улыбнулась:
  - Те ребята почти все погибли, за годы этой войны и экспансии. А нынешние верлесовские или снежановские новички, отражали наступление тварей Сема. Эти молодые наемники, намного больше уважают наших ветеранов, которые их обучали и с которыми они плечом к плечу, сражались против врага. Чайка в этом не участвовал. Более того, он своей дипломатией обесценил усилия бойцов, показал глупость и ненужность этих жертв. Украинец смог отстоять независимость мира Верлесы и вытянуть нас из кризиса, чисто политическими средствами - большинству это непонятно и неприятно. Так что Сергей вызывает страшную аллергию, неприязнь и антипатию, практически у всех окружающих.
  Марина лишь покачала головой на эти слова и задала последний вопрос:
  - А Олеся?
  Подруга проницательно взглянула на нее и горько улыбнувшись, проговорила:
  - Олеся три месяца сражалась бок о бок с товарищами, против общего врага, теряла друзей. Ей также не хочется сознавать ошибочность и напрасность своего выбора. Она чувствует и ощущает, негативное отношение к Чайке своих боевых побратимов. Сергей для нее слишком сложен и непонятен. К тому же Олеся гордая девушка, с твердым характером. Думаю несмотря на любовь, она к нему не вернется.
  Подруги замолчали и разговор прекратился. Тем более внимание гостей, было как раз отвлечено демонстрацией Киреевым, на широкой плазменной панели, видеозаписи из жизни его озерного локуса.
  Перед глазами зрителей проплывали слайды с прекрасными лебедями, изящными аистами, быстрыми сомами, сильными лосями...
  Вдруг в эту благостную, буколическую картину ворвался стремительный бег могучего волка. Громадный зверь остановился на пригорке и издал протяжный, пронзительный вой. Потом внезапно обернувшись, он одним прыжком скрылся в лесу.
  Все ошеломленно молчали. Контраст с кадрами предыдущей идиллии, был слишком резок.
  Киреев громким шепотом, чисто машинально проговорил:
  - Это Волчок - побратим Чайки. Местные аборигены, Сергея тоже прозвали Ронгар - волк-предводитель.
  Марина покачала головой и также шепотом произнесла:
  - Нет, он скорее вечный волк-одиночка...
  
  
  
  Повесть закончена. Всех читателей поддерживавших автора постами, комментами, рецензиями и оценками - искренне благодарю.
  
  
 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Л.Джейн "Чертоги разума. Книга 1. Изгнанник "(Антиутопия) Д.Маш "Золушка и демон"(Любовное фэнтези) Д.Дэвлин, "Особенности содержания небожителей"(Уся (Wuxia)) Д.Сугралинов "Дисгардиум 2. Инициал Спящих"(ЛитРПГ) А.Чарская "В плену его демонов"(Боевое фэнтези) М.Атаманов "Искажающие Реальность-7"(ЛитРПГ) А.Завадская "Архи-Vr"(Киберпанк) Н.Любимка "Черный феникс. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) К.Федоров "Имперское наследство. Забытый осколок"(Боевая фантастика) В.Свободина "Эра андроидов"(Научная фантастика)
Связаться с программистом сайта.

НОВЫЕ КНИГИ АВТОРОВ СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Сирена иной реальности", И.Мартин "Твой последний шазам", С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"