Саган Илья , Кейн Алекс: другие произведения.

Легенды Мелизоры. Черный Камень

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-20
Peклaмa
Оценка: 7.76*18  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Мир поражен загадочной эпидемией. Чтобы спасти заболевшую сестру, Дмитрий Рокотов, обычный питерский парень, отправляется на таинственный остров Риалон, которым владеет компания-разработчик компьютерных игр. Прибыв туда, он попадает в необычный мир Мелизоры и становится участником удивительных событий.

    ПРОДОЛЖЕНИЕ МОЖНО ПРОЧИТАТЬ ЗДЕСЬ             

            

        


ИЛЬЯ САГАН, АЛЕКС КЕЙН

Легенды Мелизоры

Книга 1. Черный Камень




ПРОЛОГ

          Еще одно нажатие ломиком, и решетка поддалась. Теперь проще пойдет! Справа, слева, потом вот здесь... Через три минуты железная преграда оказалась у меня в руках. Я осторожно поставил ее на землю, прислонив к каменной стене, и оглядел окно. Тут проблем не будет, держится на честном слове. Аккуратно подцепил петли, снял раму вместе со стеклом − и вход свободен.
          Тихо, едва дыша, я проскользнул в темный проем. Беззвучно залезть через подвальное окно в полной темноте − задача непростая, но меня ведет путеводная звезда, сестра Арина. Ради нее я готов на все.
          Внутри легкий запах сырости и чего-то еще. Не видно ни зги, тишина, лишь где-то снаружи слышится радостное повизгивание сторожевых собак. Если бы не бездомная сучка, прихваченная в подворотне (благо сейчас Питер ими просто кишит), то не прорваться б мне мимо двух здоровенных ротвейлеров.
          Я нервно перевел дыхание и включил припасенный фонарик. Темные каменные стены, низкий потолок, духота и затхлость. Стеллажи, словно в старой библиотеке, грубо сколоченные полки, заставленные коробками. Что ж, на то и склад. Неплохо запаслись гороховцы. Вот только как среди такой кучи ящиков найти заветные склянки?
          Где-то наверху раздался взрыв хохота, и я невольно вздрогнул. Хмельные голоса протяжно завыли:
          По набережной темно-ой мальчишка-хулиган
          Девчонку, ту, что нравится, до дома провожа-ал...
          Поющие старательно выводили каждое слово, пытаясь попасть в ноты. Странный народ бандиты − душа мрачнее тучи, а песни любят душевные, сентиментальные.
          Раз поют, значит, я не ошибся: гуляет братва, празднует день рождения Витьки Горохова, главаря своего гребаного. Когда-то, говорят, он был нормальным пацаном, но едва в стране катавасия началась, сразу бригаду сколотил. И теперь весь район доит. В нашей части города едва ли найдется человек, который о нем не слышал. По мне, так нафиг такая слава не нужна, но он, видно, считает иначе.
          Ладно, надо торопиться: не дай Бог, кому-нибудь из пьяных охранников придет в голову проверить подвал.
          Я шагнул к ближайшей коробке, открыл ее и вздрогнул от неожиданности − из темной глубины на меня смотрели стеклянные глаза, чуть ниже виднелся хобот. Блин, противогазы. Твою ж налево, так и заикой остаться недолго.
          Следующий ящик. Попробовал открыть − не поддается, только занозу под ноготь поймал. Пришлось пустить в дело нож, доставшийся в наследство от отца. Хороший тесак, удобный. Он теперь всегда при мне: в наше время без такой игрушки даже днем на улицу глупо высовываться.
          Мощным клинком я перебил проволоку и, стукнув кулаком по рукояти, загнал лезвие под дощатую крышку. Древесина скрипнула, выпуская из тесных объятий проржавевшие гвозди. Что тут? Хм, банки с тушенкой. В животе гулко заурчало. Неудивительно, с утра во рту маковой росинки не было. Заманчиво, но не ко времени. Моя цель − спасти Аринку, а не пузо набить.
          Со следующим ящиком пришлось повозиться подольше, но отцовский нож и тут не подвел − минут через пять мне удалось снять тяжелую крышку болотного цвета. Я разворошил слой промасленной бумаги и уставился на содержимое. Калаши, трехсотая серия. Новенькие, поблескивают в свете фонаря. Погладил холодный металл − вот от такой игрушки я бы не отказался. Даже если не пригодится, всегда можно продать.

          Я еще раз обшарил фонариком помещение и тут мой взгляд уперся в здоровенный бронированный шкаф. Натыкаясь на стеллажи, я протиснулся к сейфу, сбил замок и распахнул металлическую дверь. В самом углу верхней полки блеснули склянки со знаменитой фиолетовой жидкостью. Спасительный Эликсир! Я шумно выдохнул − нашел! Теперь все будет по-другому! Дрожащей рукой я коснулся холодной поверхности стекла, погладил пузырек и зажал его в кулаке.
          За спиной раздался еле слышный шорох, и сердце на мгновенье перестало биться. В ту же секунду вспыхнул свет, я резко обернулся − в пяти метрах от меня стоял охранник. Где я видел эту надменную рожу с переломанным носом? В руке пистолет, вороненый ствол направлен прямо на меня. Вот дерьмо, как он умудрился войти так тихо?
          Не думая, я метнулся за стеллаж. В ту же секунду полка в полуметре от меня с грохотом взорвалась сотней деревянных щепок. Лицо обожгло, словно огнем. Следующего выстрела мне точно не пережить. Я рыбкой нырнул в окно, через которое забрался сюда. Приземлился, сделав кувырок, вскочил на ноги и бросился во тьму.
          − Стой, падла! − завопил охранник.
          За спиной раздались выстрелы, причем явно из разного оружия. Значит, остальные тоже присоединились к погоне. Мгновенье спустя взвыла сирена, перекрывая бандитское многоголосье.
          Быстрее! Я должен уйти, должен! Иначе помочь Аринке будет некому.
          Моросящий дождик слегка остудил разгоряченное лицо. Я сходу перемахнул через ограду и понесся по стылым питерским улицам. Свернув за угол, с ужасом увидел перед собой длинный и прямой, как стрела, переулок. Уж здесь мне от погони не спрятаться. Скорее в дом!
          Я толкнул обшарпанную дверь парадного и влетел внутрь. Вдавился всем телом в стену и замер, прислушиваясь к топоту ног, который постепенно стихал вдали. Фу-ух, вроде проскочили. Откуда эта боль в ладони, неужели ранили? Я разжал кулак и в слабом свете загаженной лампочки увидел впившиеся в кожу осколки стекла. Мля! Сжав зубы, я наблюдал, как смешанный с кровью целебный фиолетовый раствор капает под ноги. Твою ж мать, а? Разбил! Ладно, хрен с ним, еще достану. Наизнанку вывернусь, но не дам Аринке умереть.
          Кипя от злости, я выскочил из парадного и помчался в противоположную сторону. Столь редкие ныне прохожие отпрыгивали в сторону, провожая меня настороженными взглядами.
          Минут через десять стало понятно − оторвался. То ли гороховские потеряли мой след, то ли отстали. Я прислонился к какой-то двери, пытаясь выровнять дыхание. Куда теперь? Вернуться назад и попробовать свистнуть еще пузырек-другой? Нет, не вариант, наверняка Горох всю свою банду по тревоге поднял. Надо пробираться домой, залечь на дно и думать, думать. Выход должен быть.
          Дождь усилился, сизые тучи заволокли небо. Свет редких фонарей с трудом пробивался сквозь марево капель и пыли. Что ж, это только на руку. Немного придя в себя, я шагом двинулся вдоль переулка, привычно обходя кучи мусора. В тон настроению под ногами хлюпала размокшая грязь. Я поморщился. Если б этот бандит спустился в подвал минутой позже, можно было бы хоть десяток склянок взять, глядишь, и сохранил бы несколько. А так что? Ни одной! И какой толк от того, что я все продумал: на территорию пробрался, собак отвлек, решетку спилил, раму выставил? Теперь заново надо составлять план. А, где наша не пропадала, надо так надо, сделаем.
          С тех пор, как стало известно, что гороховцы разжились запасом Спасительного Эликсира, или Фиола, как его называли в народе, смельчаки не раз пытались ограбить их склад. Но никому пока это не удавалось, ребята охраняли свое добро на совесть. А вот мне почти удалось. Значит, я на правильном пути. Да и выбора-то судьба особо не оставляет. Не добуду Эликсир − сестра не протянет и полугода. Фиолы − единственное средство, которое хоть и не лечит, но приостанавливает долбаный синдром Шеффилда, так что ради пары пузырьков стоит еще раз рискнуть.
          Полгода назад проклятая болезнь забрала родителей, а теперь вот своими граблями и к сестренке тянется. Хрен вам! Последнего близкого человека я никому не отдам. Хоть десять Гороховских банд для этого перебить придется.
          Арина заболела прошлой осенью. Где и как − неизвестно. Впрочем, этой гадостью страдает уже половина мира, а никто так и не знает, что это и отчего. Поначалу власти пытались изолировать больных, люди старались ни с кем не контактировать. Но буквально в течение полугода многочисленные опыты и эксперименты однозначно доказали, что человек не является распространителем недуга и не может кого-либо заразить. Пару лет назад болезнь назвали синдромом Шеффилда, по имени ученого, описавшего симптомы и предположившего, что происходит она от генных мутаций. Теперь врачи что-то бормочут про вред ГМО, про экологию, испортившуюся после войны на Ближнем Востоке, про поврежденную ДНК... Но ясности до сих пор ноль.
          А этой весной пошли слухи, что в лабораториях на острове Риалон нашли средство, приостанавливающее развитие болезни. С тех пор за Фиолами гоняется каждый второй, потому как сложно найти человека, у которого не было бы близких, страдающих от этой дряни. Остров частный, туда фиг попадешь, а вот за пузырьками, время от времени проникающими на большую землю, идет настоящая охота.
          Тихая мелодия заставила меня вздрогнуть. Я достал из кармана телефон и с удивлением посмотрел на дисплей. Надо же, мобильная связь работает. В последнее время это случалось нечасто. Мишка... Чего это он среди ночи?
          − Да?
          − Димон! − пришлось отодвинуть трубку от уха, настолько громко и взволнованно звучал вещал друг. − Что у тебя там происходит?
          − А что-то происходит? − я постарался, чтоб голос звучал удивленно и сонно. Мои проблемы − это мои проблемы. Сам заварил, сам и расхлебаю, Мишка тут точно ни при чем.
          − Звонил Серега Синицын, тобой интересовался. А он, между прочим, у гороховцев на подхвате. Чего ему от тебя надо?
          Бли-ин, точно! Так вот почему мне лицо бандитского охранника показалось знакомым! Это ж Синицын, Мишкин однокашник. Мы пару раз встречались, давно, в старом мире. То есть до эпидемии. Узнал, значит. Ну все, тогда точно кранты! И так-то в наполовину опустевшем Петербурге меня найти вполне реально, а зная имя... Да, теперь шансов укрыться от них не осталось.
          − Что ему от тебя надо? − продолжал допытываться Миха.
          − Шоколада, − злобно брякнул я. − Так чего он хотел?
          − Адрес твой спрашивал, и где работаешь.
          У меня перехватило дыхание.
          − Сказал?
          − А куда деваться, Димыч? Он все равно узнает, не от меня, так от Славки или Никиты. Но я прикинулся шлангом и дал ему твой старый адрес. Если что, скажу, мол, забыл.
          − Лучше бы и правда забыл.
          Видимо, в моем голосе мелькнула угроза, потому что Мишка заторопился:
          − Дим, реально, ну что было делать? Где я живу, для него не секрет. Подкараулят − и я без всякого Шеффилда копыта откину. Прости, а?
          − Да все нормально, забей.
          Незачем Михе знать, куда и зачем я сегодня влез. Действительно, целее будет.
          − Как Арина? − он правильно оценил мое молчание и допытываться не стал.
          − Пять месяцев. Если повезет − полгода. Срочно нужны гребаные Фиолы.
          − Да уж, − вздохнул он. − Походу, один путь у тебя − на Риалон.
          − Ага, меня там заждались, − мрачно усмехнулся я.
          − Почему бы и нет? Ты слышал про "Легенды Мелизоры"?
          Еще бы. Игрушка довольно популярная до эпидемии. Ее запустила некая корпорация ДиДжиВолл. Их штаб-квартира располагалась на том самом Риалоне, вроде бы и сервера этой рпг-шки там находились. Но потом в мир пришла болезнь, и людям стало не до виртуальных радостей. Игру закрыли, а ДиДжиВолл то ли продала остров какому-то научному сообществу, то ли объединилась с ним. Точно знаю лишь одно − именно на Риалоне производят Фиолы, и простым смертным туда хода нет.
          − Мих, тебя там по башке отоварили, что ли?
          − Рокот, ты с луны свалился? − удивленно воскликнул Мишка. − Уж месяца два, как в ДиДжиВолл объявили, что набирают людей. Правда, у них неслабые испытания проходить надо.
          Телик я продал сразу, как умерли родители, нужно ж было на что-то сестру лечить. Так что новости не смотрел уже давно. А денег требовалось все больше. Я ушел из родительской трешки и теперь снимал крохотную полупустую квартирку на окраине, неподалеку от хосписа, где лежала Аринка. И к ней близко, и магазин, где я подрабатывал грузчиком, под боком.
          − Погоди, расскажи толком. Куда набирают? Какие испытания?
          − Короче, открывают новую игру, по мотивам предыдущей. Им нужны тестеры на Риалон, причем вживую. Там какую-то историческую реконструкцию устраивают и постоянно набирают новых участников. Типа для большей правдоподобности все сценарии в реальной жизни прогоняют. По примеру фанатов профессора Толкиена. А за определенные достижения в награду Фиолы дают.
          Я замер посреди улицы, пытаясь осмыслить услышанное. Вот это да! Корпорация выдает Спасительный Эликсир? Да если так, я небо и землю переверну, чтоб его заработать! Держись, сестренка, теперь мы твоего Шеффилда в порошок сотрем!
          − Алло, Димыч, ты меня слышишь?
          − Слышу. Погоди, не шуми. Думаю.
          − О чем тут думать? − возмутился Мишка. − Аринке от тебя все равно толку ноль. Дуй на Невский, у них там офис. Уж кого брать, если не тебя?
          Он еще что-то говорил, но я быстро распрощался и, размышляя на ходу, направился к съемной квартире.
          Итак, что мы имеем?
          Конечно, свалить на Риалон и оставить гороховцев хлопать ушами у пустой съемной квартиры очень заманчиво. Правда, придется договариваться с Михой насчет сестры, чтобы присмотрел. Но он согласится, не сомневаюсь.
          Тесты я сдам. Любые. Если силовые − так точно, но и с IQ вроде все в порядке. До Шеффилда даже пару лет проучился в универе. А качалку и бег не бросил до сих пор: как показала жизнь, первыми во время апокалипсиса на небо отправляются слабаки и дистрофики. Опыт в РПГ-шках тоже есть. Правда, не в реальных, но вряд ли разница настолько велика, чтобы я провалился. Миха прав, тут и думать не о чем.
          Решено. Фиолы, конечно, и в России достать можно, но вор из меня никудышный, а покупать их − никаких денег не хватит. Интересно, каким образом они поступают на мировой рынок? Видимо, привозят такие вот молодые и сильные, из тех, кого хозяева Риалона зазывают на остров.
          И я стану одним из них!

Глава 1. О пользе неправильных бутербродов

          − Так, первая тройка! − хмуро выкрикнул рыжебородый мужик.
          В группе таких же охотников за удачей я топтался на океанском пляже. Перед нами прямо на песке лежали два большущих ковра. Странные ребята в Корпорации, никогда не угадаешь, что у них на уме.
          Позади остались визиты в офис ДиДжиВолл на Невском, перелет из Питера и тяжелый разговор с Аринкой по вотсапу. Самолеты на Риалон не летали, поэтому Корпорация создала базу на окраине континента. Сюда прибывали кандидаты со всего мира. Рядом с нашим лагерем было еще несколько, разделенных по языковому признаку. Здесь я проходил медицинское обследование и так называемые тесты на допуск. Большую часть претендентов отсеяли: у одних нашли признаки болезни, других забраковали по возрасту, третьих сочли слишком слабыми для будущей миссии.
          Пока летел, я перебрал в уме кучу вариантов на случай, если мне откажут. Но повезло: не пригодился ни один.
          Рядом стояла Светлана − с ней мы познакомились еще в самолете, да и во время тестов не раз пересекались. Как ни странно, она тоже прошла отбор. Невысокая, худенькая, почти девочка, а вот поди ж ты...
          От всей русскоязычной недельной партии осталось одиннадцать человек, и теперь мы, стоя у кромки океана, ожидали отправки на таинственный остров. Кричали чайки, пенились шумные волны, да и на душе было неспокойно: фиг знает, что Корпорация потребует от нас в обмен на Фиолы.
          Я окинул взглядом пустой берег: ни причала для кораблей, ни взлетно-посадочной полосы. Только дорога, по которой мы прибыли с базы на минивэне, но и она обрывалась возле пляжа перед небольшим деревянным домом, где нас и встретил этот угрюмый Барбаросса. Весьма колоритная личность, кстати. Лысая, как биллиардный шар, голова, косички в бороде и здоровенное кольцо в ухе. Глаза прищуренные, злющие − ничуть не добрее, чем у Гороховских бандитов. Сразу видно − непростой тип. Хоть и безоружный, но опасный. Из тех, с кем надо держать ухо востро.
          Я с недоумением разглядывал странного мужика и расстеленные у его ног ковры.
          − Давай же, мать вашу, выходи по одному! − снова рявкнул рыжебородый.
          Похоже, работа достала его по самое не хочу. Он смотрел с мрачным раздражением, словно видел в нас врагов.
          И в самом деле, раз уж решился на эту авантюру, тянуть незачем. Вперед, на раздачу слонов и Фиолов! Я усмехнулся и молча сделал шаг.
          − Чего скалишься? − мужик нетерпеливо ткнул пальцем в ковер, обрамленный длинной плетеной бахромой. − Садись.
          На его запястье я заметил массивный браслет. Сразу видно − старинный и явно недешевый. Похоже, Корпорация действительно не скупится, раз ее сотрудники с жиру бесятся. Или он тут новичков обдирает? Со мной у него такой финт не пройдет.
          Я кинул на мужика недобрый взгляд и устроился по-турецки в самом центре выцветшего от времени восточного рисунка. Погладил рукой густой ворс. Мягкий, спать на таком явно удобнее, чем на моем продавленном диване. Круто, конечно, но нафига меня сюда посадили?
          − И я с ним, − послышался звонкий голос Светки.
          Она выступила из ряда "новобранцев" и уселась рядом. За неделю, проведенную на базе, девушка успела проникнуться ко мне симпатией. Я чувствовал, что она рассчитывает на мою помощь на острове, и не имел ничего против.
          Рыжебородый хмыкнул и показал на белобрысого широкоплечего парня в тельняшке.
          − Ты, здоровяк, третьим будешь. Уравновесишь эту пичужку.
          Тот с улыбкой плюхнулся на ковер, кивнул Светке и протянул мне ладонь.
          − Сергей.
          − Дмитрий. А это Светлана.
          Не успел я пожать его руку, как бородач остановил остальных.
          − Куда прете, троих достаточно! Все сделали шаг назад!
          Группа отступила, а мужик принялся тыкать в браслет на запястье. Так он под этот антиквариат гаджет замаскировал? Хитро.
          − Пошел! − сурово скомандовал рыжебородый.
          Я настороженно осмотрелся и кинул взгляд на Сергея:
          − Кому это он?
          Тот пожал плечами:
          − Кто его разбе...
          И тут ковер под нами словно ожил: он дрогнул, зашевелился и начал медленно подниматься в воздух. Оставшиеся на земле новобранцы дружно ахнули.
          − Ой! − взвизгнула вдруг Светка, вцепившись пальцами в ворс. − Что это?
          Несколько секунд ковер висел на месте, а затем неохотно двинулся в сторону океана. Чайки с криками разлетелись в стороны.
          − Понабрали идиотов,− рявкнул нам вслед рыжебородый. − О коврах-самолетах никогда не слышали?
          Прижавшись друг к другу, мы изумленно оглядывались.
          − Охренеть можно! − присвистнул Серега.
          Между тем берег медленно отдалялся. Необычный транспорт парил на высоте в несколько метров. Под нашими задницами он слегка проседал, но в целом казался вполне горизонтальным. Любопытная штуковина. Интересно, как она работает?
          Видимо, Сергей подумал о том же, потому что лег на живот и осторожно глянул вниз. А я, заметив, что наш транспорт начал крениться, интуитивно подался в противоположную сторону.
          − Низковато летим, − крикнул Сергей. − Брызги от волн почти долетают.
          − Боишься промокнуть? − усмехнулся я.
          − Да слышал, что мокрые ковры-самолеты имеют обыкновение падать.
          − Откуда слышал? − вздрогнула Светка. Она все еще заметно нервничала.
          − От верблюда, блин. Ну что ты как маленькая? В сказках читал, естественно.
          Девушка надулась и плотнее прижалась ко мне. Я, слегка приобняв ее, крикнул:
          − Серега, видишь, как он работает?! Моторчик внизу, что ли?
          Он изогнул шею, пытаясь заглянуть под ковер, и через пару секунд возвестил:
          − Нет тут ни хрена. Пусто.
          Сергей отодвинулся от края, посмотрел на прильнувшую ко мне Светку и подмигнул. А я, сняв руку с ее плеча, пощупал ковер ладонями. Ничего твердого, никакого каркаса.
          Хрен его знает, как он летит. Надо будет обязательно выяснить: когда чего-то не понимаешь, сложно контролировать ситуацию.
          Берег уже скрылся из вида, а позади, в нескольких сотнях метров от нас, замаячил второй ковер-самолет, на котором летела следующая тройка. Я указал на него своим спутникам, Серега бесстрашно встал в полный рост и помахал руками. Ничего так стоит, вполне надежно.
          Я подвинулся к краю, внимательно наблюдая за поведением ковра. А если пристроиться, свесив ноги, как на скамейке? Болтая ногами в воздухе, я уселся, а Серега сделал шаг в другую сторону, чтобы сохранить равновесие.
          Господи, хорошо-то как! Измотанный бесконечной работой, тревогой за сестру, страхом подхватить жуткую болезнь, я искренне наслаждался теперь этим необычным полетом. Солнце припекало, теплый ветерок обдувал лицо, внизу шумел океан, и казалось, что теперь все мои беды позади. Я раздобуду Фиолы, спасу Аришу, может, перевезу ее на Риалон. В лепешку разобьюсь, но так и будет!
          Прямо под нами по волнам скользило крохотное суденышко. Наверное, рыболовное. Сразу вспомнилась песня "Агаты Кристи", я выпятил грудь и заорал:
          На ковре-самолете
          Мимо радуги
          Я лечу, а вы плывете
          Чудаки вы, чудаки.
          Светка залилась смехом, и я повернулся к ней:
          − Неужели так забав...
          Все произошло в одно мгновение. Ковер слегка тряхнуло, словно он налетел на невидимое препятствие. Пятая точка соскользнула, я ухнул вниз, но в последнюю секунду успел схватиться за бахрому. И краем глаза заметил, как на ковре, летящем следом, мужики испуганно вскинули руки, а наш угрожающе накренился, заставив Светку завизжать от страха.
          Вися над водной бездной, я вдруг почувствовал, что пролетаю сквозь вязкую преграду. Словно в желе попал. На мгновение по моему телу и по ковру пробежали желто-рыжие искры, все вокруг затуманилось, как за толстым матовым стеклом. Секунда − и день снова ясен, воздух чист, и никаких тебе разрядов и препятствий. Вот только я по-прежнему вишу над океаном, а пальцы медленно, но неумолимо скользят вниз.
          Серега сориентировался моментально − крикнул Светке:
          − Быстро на ту сторону, за ноги держи! − и бухнулся на живот, рыбкой нырнув ко мне: − Подтягивайся, Димон, подтягивайся! Хватайся!
          Он держал меня за запястье, а я висел, намертво сжав бахрому одеревеневшими пальцами, каждую секунду рискуя свалиться в пенящиеся волны и утянуть его за собой. Твою ж мать, эти уроды из Корпорации вообще о безопасности не думают?!
          Сергей, чтоб не скользить вперед, вцепился в ворс, удерживая одной рукой вес тела. Второй он перехватил меня за шиворот, когда я, напрягая все силы, сумел подтянуться и упереться локтями в край ковра. Но тот кренился, и мы медленно сползали вниз.
          − Отпусти! − прохрипел я.
          Не хватало еще его с собой прихватить. А вдруг ковер перевернется? Я-то, может, до берега доплыву, если о воду не разобьюсь, а вот Светка вряд ли.
          На покрасневшем лбу Сереги вздулись вены, мышцы под тельняшкой дрожали от напряжения. Одним отчаянным рывком он выдернул меня на ковер и тут же откатился в сторону, чтобы удержать его в равновесии. Я крутанулся к центру и в бессилии повалился на ворс.
          С минуту мы лежали, ловя губами воздух и тяжело дыша. Дьявол, ведь на волосок от гибели был. А подыхать никак нельзя, от этого жизнь Аринки зависит.
          − Мне одному показалось, что мы въехали в какое-то небесное болото? − выдохнул я, пытаясь унять бившую меня дрожь.
          − Ага, − кивнул Серега. − Какое-то природное явление, видимо.
          − Могли бы перед полетом предупредить, − нервно сказала Светка. Она сидела между нами, съежившись от страха, и хлопала обезумевшими глазами.
          − Помолчала бы! Что ж не держала? Где я тебе велел быть?
          − Да ладно тебе... Серый, − дыхание все еще сбивалось, как после долгого забега. − Испугалась девчонка... Бывает.
          В ответ на мои слова Света робко кивнула. Выглядела она перепуганной до полуобморока.
          − Спасибо, Серега, − я подвинулся ближе и протянул руку. Пальцы до сих пор были как деревянные. − Век не забуду, брат.
          − Нормально, Димыч, − он усмехнулся и крепко сжал мою ладонь. − Эх, закурить бы!
          Сигареты, как и вещи, пришлось оставить на континенте, даже мобильники не разрешили взять с собой. С чем это связано, никто не объяснял, обслуживающий персонал лишь неопределенно махал рукой в сторону океана − мол, там узнаете. Прихватить удалось лишь бутерброды с завтрака. Кто знает, когда в следующий раз удастся пожрать, вот и взял парочку. И Светке, конечно, присоветовал.
          Слегка успокоившись и пообещав себе впредь быть осторожнее, я повернулся к ребятам.
          − Что знаете о Риалоне, народ?
          Света пожала плечами, а Серега задумчиво ответил:
          − Вроде там какая-то историческая реконструкция.
          − Да, это слышал.
          Отвернувшись и глядя на океан, девушка пожаловалась:
          − Ох, не люблю я эти игры.
          Сергей удивленно вскинул брови:
          − А зачем тогда сюда поперлась? Сидела бы себе дома.
          − За Фиолами? − предположил я.
          − Секрет, − она смутилась. − Потом как-нибудь расскажу.
          − Ладно. А ты, Серег?
          − Не, мне Фиолы без надобности. Запарился жить в нищете и разрухе, вот и решил поискать место под солнцем.
          − А где жил?
          Сергей повел плечами, словно вопрос ему не понравился.
          − В Иркутске. А ты?
          Я коротко рассказал о себе и больной сестре. Потом, вспомнив о бутербродах, достал один из кармана и протянул Сереге. Тот с удивлением хмыкнул и впился в него зубами. Света радостно кивнула.
          − Хорошая идея, − вынула свой и с явным удовольствием откусила.
          Мне же есть не хотелось, поэтому последний бутерброд, завернутый в салфетку, я отправил обратно в карман.
          Пока Светка с Сергеем жевали, я задумался. Там, на Риалоне, наверняка без команды не обойтись. А они вроде нормальные ребята. Неплохо бы нам объединиться.
          − Ой, смотрите! − воскликнула девушка.
          Я повернул голову − вдали темнел силуэт большого острова. И наш транспорт довольно бодрыми темпами приближался к нему. Не реактивный самолет, конечно, но скорость неплохая. Сейчас, когда появился ориентир, это стало особенно заметно.
          До самого приземления я с жадностью разглядывал остров. Он порос лесом, вдалеке угадывались горы. Ближе к нам расстилались зеленые луга, а на берегу сгрудились сотни две деревянных изб. Ни асфальтированных дорог, ни линий электропередач.
          − Ну и дыра! − поморщилась Светка.
          Вскоре мы мягко спланировали на берег и покинули наш опасный "борт". Как же приятно чувствовать под ногами твердую землю! Впрочем, рыхлый песок, тут же набившийся в кроссовки, вряд ли оправдывал такое название.
          Неподалеку, там, где начиналась трава, стоял коренастый детина лет тридцати в широких портах и расшитой орнаментом косоворотке, подвязанной кушаком. У его ног вертелся пес, очень похожий на Шарика из Простоквашино. Тело животного покрывал прикрепленный к ошейнику кусок черной ткани. Ни дать, ни взять − настоящий собачий плащ. А с двух сторон, как у навьюченного ослика, висели кожаные котомки.
          − Доброго вам здоровья, пилигримы, − расплылся в улыбке мужик, когда мы подошли к нему. − Устали, небось, после дальней дороги?
          − Ага, особенно ноги, − Светка красноречиво потерла колени. − Здравствуйте.
          − Ну, скоро отдохнете. Не вы первые, не вы последние, сейчас народу из-за купола все больше прибывает. Меня, кстати, Парамоном звать. И, да, добро пожаловать на остров Синеус!
          Куда-куда?! Мы с Серегой переглянулись.
          − Синеус? Разве это не Риалон?
          − Риалон дальше, − неопределенно махнул рукой детина. − Чтоб туда попасть, вам надо сначала подучиться. Мелизора − она вся из островов состоит. Наш, к примеру, русский. А есть еще английские, немецкие, и для других иноземцев. Тут пока побудете, сил наберетесь.
          Блин, я что, приехал его дебильный говор слушать? Мне на Риалон надо, а он тут в словоблудии упражняется. Как бы все это не оказалось ловкой разводкой.
          − Странное название у вашего острова, − качнул головой Серега. − А Трувора и Рюрика нет случайно поблизости?
          − Не знаю я таких земель. Могу сказать только, что наш остров в честь прославленного героя назван − великана Синеуса, − Парамон хмыкнул и, глядя в сторону океана, добавил: − О, новые гости прибыли. Пойду за ними. А вас мой помощник проводит, − он кивнул на собаку. − Надо бы вам пыль дорожную смыть, чтоб на Синеус зараза с Проклятых земель не попала.
          Я в недоумении покосился на Парамона. Проклятые земли? Нехило они весь остальной мир в своем захолустье окрестили, впечатляет.
          Пес звонко гавкнул и потрусил в сторону холмика, поросшего травой.
          − Ну что, пойдем? − мотнул я головой, и мы поспешили следом.
          − Интересно, куда нас этот собачий Бэтмен заведет, − усмехнулся Серега.
          − Не, это Шарик из Простоквашино, − потрепав псину по голове, я достал завернутый в салфетку кусок хлеба с колбасой. − Сейчас будем его неправильным бутербродом кормить.
          Присев на корточки, я отломил половину и протянул ему. Пес клацнул зубами, и угощение тут же исчезло в пасти. Он с удовольствием облизнулся и... подмигнул. Глюки, что ли?
          Мы спустились с холма и оказались у живописного озера, обрамленного березовой рощей. Пес остановился на берегу, всем своим видом показывая, что мы прибыли на место. Я посмотрел по сторонам. Сразу вспомнилось, как мы с родителями и Аринкой на Валдае дикарями отдыхали. Красиво тут, конечно. С вершины нависающей над водой невысокой скалы срывались потоки водопада, искрящиеся солнцем. Но расслабляться я не спешил, за этой благостной картинкой вполне могла скрываться опасность.
          − Заблудились, − поморщился Сергей. − Нужно к Парамону возвращаться.
          Ворча, мы повернули было обратно, но пес неожиданно пригнулся к земле, скинул со спины котомки и зарычал.
          − Во дает Шарик! − удивленно воскликнул я. − Мы его тут колбасой кормим...
          − А он нам фигвамы рисует, − подхватил Серега.
          − Р-р-рав! Нельзя пыль пр-роклятую разносить! − внезапно рявкнул пес. − Все в озеро, под водопад! А после к знахар-рю Гордею пойдем.
          − Охренеть! − только и смог выдавить я.
          − И не Шарик я вовсе, а Лавр-рентий, − продолжил он.
          И в доказательство взбрыкнул задними лапами, как необъезженный скакун. Его плащ задрался, и на боку, среди шерсти, показалась светящаяся надпись:
          Пес Лаврентий.
          У Сереги зримо отвисла челюсть, Светка замерла, изображая статую. Боюсь, и мой вид был не лучше.
          Сергей с трудом сглотнул и выдал:
          − Ничего сверхъестественного. Видимо, биоробот с искусственным интеллектом. А вы думали, реально в сказку попали?
          − Ну и фантазеры в Корпорации! Для меня и ковер-самолет перебором был, а это... − я покачал головой. − Не знаю, как у вас в Иркутске, а в Питере такого точно не встретишь.
          − Ладно, купаться так купаться, − вздохнула Светка.
          Она с опаской покосилась на Лаврентия, скинула кроссовки и прямо в джинсах и блузке зашла в озеро. Оно было неглубоким − по пояс, не больше. Света зажмурилась и, довольно фыркая, залезла под струи водопада. И тут я с изумлением увидел, что одежда на ней стала таять, оголяя стройное девичье тело. От такой картинки у меня чуть ширинка не лопнула.
          − Ну и дела, − прошептал обалдевший Серега.
          Светка, сообразив, что происходит, испуганно завизжала. Прикрывшись руками, она присела, и теперь над водой виднелось только горящее смущением лицо.
          − Вы это специально подстроили, да? А ну отвернитесь, чего уставились?! − Мы с Серегой, как по команде, уселись на берег, повернувшись к ней спиной. − Эй! Тебя это тоже касается!
          − Я же собака, чего меня стесняться? Но если тебе так спокойнее... − послышался явно насмешливый голос Лаврентия.
          Краем глаза я заметил, как он подтолкнул лапами Светкины кроссовки в озеро, на поверхности выступили пузыри, что-то булькнуло, и обувь, словно в кислоте, растворилась.
          Серега растянулся на траве и блаженно закрыл глаза. А пес зубами вытащил из котомки комплект одежды, перетянутый веревкой, и положил на берег у самой кромки воды. Затем подтянул за собой обе сумы и сел рядом со мной.
          − Колбаса у тебя знатная была, − доверительно сказал он. − Никогда такой вкуснотищи не пр-робовал. Спасибо.
          − Да на здоровье.
          Вот ведь дурдом, сижу, с собакой болтаю. Лаврентий вильнул хвостом, и в его голосе появились подхалимские интонации.
          − Слушай, у тебя ж еще есть? Дай, а?
          − А что мне за это будет? − я лукаво подмигнул.
          − За мной не заржавеет, − заверил пес. − Подар-рочек тебе дам.
          Он пошерудил мордой в одной из котомок, зубами вытащил кулон на кожаной тесемке и опустил мне на ладонь. Я покрутил его в руке. Примитивная самоделка. Полупрозрачный белый камушек, кое-как втиснутый в грубую свинцовую оправу. Я бы такой точно постеснялся кому-то дарить.
          − Мне его дед оставил, говорил, что этого камушка дух Павшего Бога коснулся, − гордо поднял морду Лаврентий. − Пр-равда, я не почувствовал. Но вдруг тебе повезет.
          − Спасибо, − я потрепал пса по загривку. − А он не растворится?
          − Не, там только вещи из-за Магического купола тают.
          Я скормил ему оставшуюся половину бутерброда и задумался.
          Магический купол... Парамон его тоже упоминал. Видимо, та вязкая жижа, из-за которой я чуть не свалился с ковра. Несомненно, в тот момент пролетали сквозь какую-то преграду− я чувствовал ее и видел искры. Энергетическое поле, защищающее острова от проникновения заразы? Остроумно. И, судя по всему, помогает, синдрома здесь явно нет.
          За спиной послышалось шуршание, и Светкин голос объявил:
          − Все, мальчики, я готова. Можете поворачиваться.
          Щеки ее так и горели румянцем, то ли из-за недавнего конфуза, то ли из-за купания. Она была одета в длинную, до пят, холщевую робу с разрезами до колен. На ногах лапти. Я улыбнулся: забавный прикид.
          Мы вдвоем поднялись и нырнули в теплую воду. Одежда вскоре расползлась, и я с легкой завистью покосился на Серегин торс: мышцы под кожей перекатываются, словно стальные, грудь широченная, на предплечье наколота какая-то птица. Орел, что ли? В общем, мне еще качаться и качаться, чтобы такими бицепсами обзавестись.
          Выкупавшись, мы обрядились в бесформенные холщовые штаны и рубахи. − Натягивайте лапти и за мной! − скомандовал Лаврентий. − Гор-рдей, небось, уже рвет и мечет. Да и мне пора за следующими стр-ранниками бежать.
          Он мотнул головой и затрусил к вытоптанной в высокой траве дорожке. Мы выстроились гуськом и быстрым шагом двинулись за ним. Попетляв в поле, заросшем высоченным кипреем, тропинка оборвалась у болота с видневшимися кое-где мшистыми островками. После благоухания полей запах тины и протухшей стоячей воды заставил меня поморщиться. Ловко прыгая с кочки на кочку, Лаврентий двинулся вглубь трясины, а мы нехотя поплелись следом.
          Минут через пять впереди показался островок, на котором стояла хижина из веток, с крышей, покрытой бурым мхом.
          − Вот и домик Гор-рдея.
          − Как только до магазина дойду, сразу эти лабутены сменю. Позорище, а не обувь, − проворчала Светка, стряхивая тину с лаптей, и мы направились к покосившейся двери.

Глава 2. Болотный житель

          В хижине царил полумрак, едкий запах химикатов бил прямо в нос. Я огляделся. На веревках вдоль стен гирляндами висели пучки трав, выпотрошенные змеи и сушеные лягушки размером с упитанного кролика. Кругом шкворчали, дымились и пузырились чугунки и горшки с каким-то варевом. Из-за льняной занавески в углу выглядывал тюфяк с торчащей во все стороны соломой.
          − А, прибыли, голубки, − послышался добродушный голос.
          В полутьме я не без труда разглядел хозяина жилища, суетящегося возле очага. Зачерпнув из бадьи с десяток извивающихся пиявок, он забросил их в висевший над огнем котел, вытер руки пучком сухого мха и направился к нам.
          Я с любопытством посмотрел на странного болотного жителя. Маленький, Светке едва до плеча достает. Круглое, как блин, лицо, взлохмаченная борода, давно не мытые волосы сосульками свисают почти до пояса. А прямо на голое тело надета облезлая козлиная шкура, перетянутая кожаным ремнем, из-за которого торчит тесак.
          − Вот, обосноваться здесь р-решили, − кивнул на нас Лаврентий.
          − Это хорошо, − потер руки знахарь. − Люблю новые лица. Вы присаживайтесь, гости дорогие, − он показал на скамейку, сделанную из нескольких старых пней, − а я вам быстренько знаки Мелизоры нарисую. Вы же за этим пришли?
          Мы удивленно переглянулись.
          − За этим, за этим, − подтвердил пес и повернулся к нам: − Ну, мне пора за следующими. Дед Гор-рдей покажет вам дорогу в деревню. До встречи.
          Через пару мгновений его в хижине уже не было. А знахарь, внимательно оглядев каждого из нас, спросил:
          − Ну-ка, под какими именами будете здесь подвиги совершать? Только хорошо подумайте.
          − Рокот! − выпалил я.
          − Новое имя? − Светка растерянно посмотрела на нас. − Как думаете, какое мне подойдет?
          − Яга − в самый раз будет, − усмехнулся Серега.
          − Да ну тебя, дурак.
          − Лучик, − предложил я. − Лучик света − хорошо же?
          − Пожалуй, − улыбнулась она.
          − А я долго думать не стану − Серый. А там уж кто как решит, серый волк или серый кардинал.
          − Ну что ж, − Гордей вытащил из бочки кусок вымоченной кожи, − кто первым будет?
          Я встал и подошел к нему, глядя на стекающие на застеленный травой пол мутные капли.
          − Хорошо. Засучи левый рукав.
          Гордей приладил мне кожаный лоскут от локтя до запястья, перетянул его веревкой и завязал тугой узел. Тут же появилось сильное жжение, руку точно в огненную лаву запихнули, а кровь в венах словно закипела. Через несколько секунд неприятное ощущение исчезло, и теперь чувствовалось лишь легкое пощипывание и зуд.
          Тем временем знахарь ловко проделал ту же манипуляцию с моими друзьями. Я заметил, как Светкино лицо перекосилось от боли.
          − Потерпи, девонька, так надо, − ласково сказал Гордей и скрылся за льняной занавеской.
          В ожидании его возвращения я бродил по хижине, а остальные сидели на пеньках. Серега изучал кожаный лоскут на руке, а Светка разглядывала пучки трав, висящие вдоль стен.
          − Ой, что это? − вдруг воскликнула она, заметив на моей шее кулон.
          − Надо? − я протянул ей украшение. − Лаврентий подарил.
          Светка внимательно осмотрела его, примерила и скривилась:
          − У, какой тяжеленный, да еще колется. Не, спасибо.
          Тяжеленный? Придумает же. Хотя я на ее месте тоже не стал бы такое барахло носить.
          − Дай-ка глянуть, − попросил Серый.
          − Лови.
          Я перекинул ему кулон, но не рассчитал, и побрякушка шлепнулась прямо в стоящую рядом жаровню. Серега попытался достать ее, но тут же отдернул руку.
          − Вот же блин, жжется! Походу, эта штуковина никому, кроме тебя, не хочет даваться.
          Из-за занавески, качая головой, появился Гордей.
          − Прямо как дети. Аккуратней, вы же все мне тут разнесете, − он ловко подцепил кулон тесаком. − Держи свое сокровище.
          Я осторожно протянул руку. И слегка прифигел: металл был совершенно холодным. Да что там металл, даже кожаная тесьма не пострадала. А в глубине камня появилась золотистая искорка, будто пламя из жаровни решило в нем поселиться навсегда. Прикольная вещичка, ни в огне не горит, ни в воде не тонет.
          − Все, можете снимать кожицу, − объявил тем временем знахарь.
          Я развязал веревку, аккуратно скрутил наложенный лоскут и от увиденного чуть не свалился со скамьи. Час от часу не легче − на внутренней стороне руки, от запястья до локтевого сгиба, сквозь кожу отчетливо проступала сияющая зеленая надпись:
          Рокот, 1 уровень.
          − О-фи-геть! − нараспев воскликнула Светка. − И у меня то же самое?
          Гордей помог ей избавиться от веревок, и все одновременно уткнулись в светящиеся татуировки.
          − Хочешь сказать, мы теперь тоже биороботы? − немного придя в себя, спросил я Серегу.
          − Не. Новые технологии. Думаю, в той жидкости были наночастицы. Вот они, проникнув в организм, этот трюк и устроили.
          Я кивнул: в принципе, похоже. А Гордей сокрушенно вздохнул.
          − Ну, вот чего болтаете? Обыкновенная магия. А теперь вот что...
          Он шагнул к подгнившему деревянному сундуку, пристроенному в углу, и достал из него три браслета. На широком кожаном ремешке со шнуровкой поблескивал матовым светом плоский прямоугольный камень с закругленными углами. Под ним располагалась целая россыпь маленьких, похожих на светодиоды разноцветных камушков. Интересная вещица, прямо как дисплей с кнопками.
          − Надевайте.
          Я обвил запястье кожаным ремешком и хотел завязать, но, к моему удивлению, шнуровка затянулась сама, выровняв камень по центру. Не поверив своим глазам, я попытался сорвать наглый аксессуар, но не тут-то было − браслет словно прирос к коже. Оглянулся на друзей − по их взглядам было видно, что они ошалели не меньше моего.
          Глядя на нашу реакцию, знахарь тихо хихикнул в бороду.
          − Теперь они навсегда с вами. Это Наручи Отражения. Все, что в этом мире с вами произойдет, в камне отразится. Он обо всем расскажет.
          Я уставился на камень-дисплей. Пусто. Значит, пока с нами ничего не произошло? А ковер-самолет, говорящая собака, растворяющаяся одежда и прочие чудеса − это, по здешним понятиям, видимо, не заслуживающие внимания мелочи.
          − Ну вот, − улыбнулся Гордей. − Теперь вас можно считать настоящими мелизорцами.
          Похоже, аудиенция окончена. Я поднялся, протянув знахарю руку, и тут же покачнулся. Вдруг навалилась такая слабость, что пришлось снова сесть на лавку.
          − О, ничего страшного. Скоро привыкнете.
          Сергей встал и тоже с трудом удержался на ногах.
          − Что это, дед?
          − Татуировка-то не простая, − хитро прищурился знахарь. − Она вас всех к одному уровню приводит, девушек усиливает, мужиков ослабляет. Чтоб поначалу все честно было. А там уж от вас самих зависит, как скоро вы разовьетесь. Давайте-ка я вас зельями угощу, они у меня ядреные, силушку надолго прибавить могут.
          − Нет, нет! − я замотал головой, бросив косой взгляд на горку дохлых мух, возвышающуюся на разглаженном лопухе.
          Светка тоже отказалась, а Серый кивнул.
          − Тащи, дедуль.
          Обрадованный Гордей откинул циновку посреди пола, открыл показавшуюся под ней крышку и, пошарив рукой в подполе, достал пузатую бутыль.
          − Вот, − он наполнил доверху глиняную кружку и протянул Сереге. − От этого зелья у тебя усталость как рукой снимет, да и от врага в нужный момент укрыться сможешь.
          В свете тлеющей лучины варево переливалось янтарем и светилось каким-то внутренним светом, словно в нем утонуло солнце. Я с завистью смотрел, как Серега жадными глотками опустошает кружку.
           − Ух, − выдохнул он, справившись с угощением, и вытер губы. − Вкуснотища. Спасибо, дед.
          На секунду мне показалось, что его лицо размылось, и он как две капли воды стал похож на Гордея. Я тряхнул головой − наваждение пропало.
          Тут раздался резкий писк.
          − О, бипнуло! − воскликнул Сергей.
          Он взглянул на браслет на руке и с удивлением прочел:
          − Маскировка плюс пять.
          Гордей энергично закивал
          − Угу, я ж говорю, фирменный. А теперь вам пора, вот-вот следующие гости пожалуют. Обойдете мой дом и увидите мостки, они прямиком до деревни ведут. Понадобятся зелья какие − милости прошу. Ну, удачи вам, добрые люди.
          На выходе из хижины мы столкнулись с Лаврентием, за которым шли трое мужчин, два нашего возраста, и один − лет сорока.
          − Вы закончили? − деловито осведомился пес. − Идете в Чер-рный Камень?
          − Куда?
          − Ну, дер-ревня так называется. Ступайте в управу, найдите там Элмера, он скажет, что дальше делать.
          Я присел и погладил пса по голове.
          − Спасибо за помощь, друг. До встречи.
          Пес радостно гавкнул, а на моей руке пискнул браслет.
          Репутация с персонажем Лаврентий: +5. Текущее значение: 25.
          А вот и моя первая запись в мире Мелизоры! Интересно, когда ж я успел еще двадцатку набрать? Бутербродом, что ли?
          Попрощавшись, мы обогнули хижину Гордея и вышли к мосткам, перекинутым через болотную жижу. На другом берегу виднелся небольшой песчаный косогор, к нему мы и направились. Впереди шагал Сергей, за ним − Светка. Я же замыкал процессию, шел, не глядя по сторонам, и обдумывал увиденное.
          На камне было написано, что Лаврентий − персонаж. Похоже, Серый прав, и это биоробот, иначе с чего бы обзывать его персонажем, как в пьесе или компьютерной игре. Но мне говорили об исторической реконструкции, это совсем иное. Вряд ли такое в обычной реконструкции встретишь. Странно все это...
          Между тем мы поднялись на косогор и оказались перед небольшими деревянными воротами, настолько низкими, что они скорее напоминали дверь в ковбойские салуны, какими их показывают в старых фильмах. По сторонам ворот начинался невысокий, мне до груди, плетень. А перед ними стояли два стражника в коротких синих кафтанах, из-под которых виднелась кольчуга. На головах − островерхие шлемы-ерихонки с плюмажем из синих перьев. В руках оба держали до блеска начищенные бердыши.
          Один из стражей, бородатый крепыш с красным, как вареный рак, лицом, кивнул на свое запястье и заговорщицки спросил:
          − Видел уже сообщение?
          − Ты о люмене? − пробасил второй стражник, возвышавшийся над напарником на целую голову. − Еще бы!
          − Сотню лет их не видно не слышно было, и на тебе. Чую, и морок не задержится. Ох, непростые времена начинаются, − покачал головой красномордый.
          − Похоже...
          Заметив нас, длинный перекрыл дорогу бердышем и нараспев произнес:
          − Стая-ать! Кто будете?
          Присмотревшись к остро заточенной кромке его оружия, я понял, что таким можно и голову снести. Кроме шуток.
          − Брось, Фрол, по лаптям же видно, новички пожаловали, − усмехнулся крепыш.
          − Да понял я, − проворчал длинный. Он окинул нас внимательным взглядом и голос его слегка смягчился: − В озере купались? У Гордея были?
          − Угу, − буркнул я.
          Он кивнул и пропустил нас, спеша вернуться к прерванному разговору.
          Мы миновали ворота и оказались на краю деревни. Вдоль улицы стояли небольшие бревенчатые избы с гонтовыми крышами и палисадниками за низким забором. Некоторые смотрелись сносно, другие совсем обветшали.
          Потоптавшись в растерянности, мы переглянулись, и Серега вернулся к воротам.
          − Господин стражник, − услышал я его голос. − Не подскажете, где найти управу?
          − На рыночной площади. Идите прямо, не пропустите.
          Запах свежего сена и навоза щекотал ноздри. Длинный ряд разномастных избушек тянулся до самого горизонта, окна некоторых мерцали зеленоватым светом. По пути попалась пара колодцев, настоящих, с ведром на цепи. Время от времени раздавались непривычные моему уху звуки: то молот по наковальне стукнет, то овца заблеет, то собака зальется лаем. А издалека, постепенно нарастая, слышался глухой шум, словно мы приближались к жужжащему пчелиному рою.
          Кругом спокойно и чисто, не то, что в Питере, где на каждом шагу спотыкаешься о кучи мусора. С тех пор, как Синдром Шеффилда обрушился на планету, вымерло не меньше трети человечества. Как минимум половина выживших переселилась в леса, тайгу, джунгли − кто куда мог, лишь бы подальше от гибнущей цивилизации. Оставшиеся влачили жалкое существование, инфраструктура городов почти развалилась, коммунальные службы не работали, так что грязь и вонь стали привычным делом.
          Однако в здешнем спокойствии чувствовалась какая-то тревожность. Идя по деревне, я с недоумением смотрел по сторонам. Какое же странное место! Мимо то и дело проходили парни и девушки, кто в крестьянской рубахе и штанах, кто в кафтане, кто в кожаной броне. Света вертела головой и непрерывно морщила нос − похоже, увиденное ей не нравилось.
          − Где это мы? − наконец не выдержала она.
          − В начальной локации долбаной игры, − неожиданно ответила шедшая мимо невысокая женщина в костюме из грубой кожи.
          − Игры? − влез Серега.
          − Ну да, а чего ж еще-то? Игра и есть, причем смертельная. За месяц, что я здесь, уже мужа успела потерять − местные твари его на части разорвали.
          Она поджала губы и прибавила шагу, а мы в растерянности остановились. Светка повела плечами, словно в ознобе. Да и мне от таких слов стало слегка не по себе. Похоже, нелегко будет добраться до заветных Фиолов.
          − Дорогу, нубы!
          Злобный окрик заставил меня обернуться. В столбе пыли, выбитой копытами из грунтовой дороги, неслись три всадника на вороных конях. Все трое в черной броне, за плечами развеваются черные же плащи. Что это − презентация какого-нибудь клана воронов? Смотрелись они весьма устрашающе, я инстинктивно отскочил в сторону, и тут заметил, что растерявшаяся Светка так и стоит на дороге. Кони неслись прямо на нее. Я рванул вперед и оттолкнул девушку. Дикое ржание, Серегин крик, взметнувшиеся в полуметре от моей головы копыта... Благо всадник успел остановить скакуна, сам едва не вывалившись из седла.
          − Куда прешь, баран?! − прорычал я. − Тут все-таки живые люди ходят!
          Бледное лицо воина скривилось в гримасе презрения.
          − Выкинуть этого козла за ворота? − спросил у него второй наездник.
          Подскочивший Серега встал плечом к плечу со мной. Краем глаза я видел, что выражение его лица оставалось абсолютно спокойным, но ладони крепко сжались в кулаки.
          − На этого червя сейчас нет времени. С таким языком ему все равно тут больше недели не протянуть. А выживет − никуда от меня не денется, − процедил первый. − Вперед!
          Он обжег меня недобрым взглядом и пришпорил коня. Через мгновение всадники скрылись в поднятом облаке пыли.
          Серега мотнул головой и сплюнул:
          − Весело тут у них...
          − Идиотов везде хватает, − хмыкнул я и протянул руку Светке, которая все еще сидела на обочине и непонимающе хлопала глазами. − Пошли.
          Между тем шум становился все громче, и скоро стало понятно, что впереди гомонит целая толпа. Да и на дороге народу прибавилось. Одни смотрели на нас с любопытством, другие с неприязнью, третьи, ни на кого не глядя, спешили по своим делам. Скрипя, проехала телега, которую тащила худая кляча. Проскакала мимо пара всадников, один из них, могучий юноша в кольчуге и шишаке − не иначе как Добрыня Никитич − залихватски подмигнул Свете. Та вздернула подбородок и отвернулась.
          По мере того, как мы подходили к рынку, дома становились приличнее, а у самой площади виднелись настоящие терема. Не такие уж и убогие, как показалось с ковра-самолета. Невдалеке я заметил высокую оштукатуренную башню, а на ее вершине − колокол. Антураж поражал воображение, но не радовал. Столько вложенного бабла нужно как-то отбивать. А на чем? Чувствовалась слабость в теле, и на ум упорно приходила мысль о наркотиках. А вот на Светку неведомая дрянь, похоже, действует ровно наоборот: девушка, в отличие от нас с Серым, шла легкой походкой.
          Задумавшись, я чуть не споткнулся о нищенку, которая сидела у дороги и просила милостыню. Вместо одежды − лохмотья, лицо иссушенное, морщинистое, а в глазах, обрамленных черными кругами, стояла такая мольба, что я пожалел об отсутствии денег. Позже обязательно найду ее и дам монету-другую.
          Вскоре мы подошли к площади, от которой лучами расходилось не меньше десятка улиц. Здесь в изобилии были расставлены прилавки, на них красовались мечи, луки, дубины, одежда, пузырьки с разноцветными жидкостями, какие-то коренья, травы, камни. Торговцы отчаянно расхваливали свой товар, особо упирая на редкие свойства. Отовсюду слышалось:
          − Длинные луки повышенной прочности от лучших мастеров Синеуса!
          − Кожаный пояс на плюс к выносливости, один-единственный!
          − Затачиваю, инкрустирую, клепаю! Быстро и недорого!
          − Кольчуга, прекрасная кольчуга с бонусом на защиту! В ней вам не страшен сам Змей-Горыныч!
          Народу − не протолкнуться. И шум стоял такой, словно грохотал водопад. Кто-то зазывал покупателей, кто-то отчаянно торговался, кто-то искал напарника для совместной охоты. К этому добавлялся визг затачиваемых мечей, бурление варящихся прямо здесь настоек, цокот копыт, крики чаек.
          Чего только ни предлагали − кроме оружия, брони и зелий, на прилавках красовалась бижутерия, свитки пожелтевшего пергамента, запечатанные сургучом, хрустальные шары и даже еда. Ее, судя по всему, готовили тут же. В воздухе плыл дразнящий аромат пряностей. Невероятно, но среди торговцев попадались невысокие бородатые мужички, подозрительно похожие на гномов. Я покосился на Серегу со Светой и убедился, что они поражены не меньше меня.
          − Слышь, Серый, либо я дурак, либо это больше смахивает на компьютерную игру, чем на реконструкцию.
          Он молча кивнул, обводя рынок острым, тревожным взглядом.
          Среди разноцветных склянок на дубовой столешнице я увидел пузатую колбу с фиолетовой жидкостью. Стремглав подскочил к ней и деловито спросил у низкорослого крепыша:
          − Почем Фиолы?
          − Чего? − гном с недоумением посмотрел на меня, а поняв суть вопроса, заливисто рассмеялся. − Утрес меня побери, вы только посмотрите на этого кренделя! Фиол ему подавай! Да такого раритета не то, что в нашей дыре, даже в Треглаве не сыщешь. Ну, рассмешил! До слез прям. Послушай, парень, у тебя явно что-то не так с прокачкой. Кинул бы пару очков в интеллект, а?
          Вот хамло коротконогое! Интеллект его мой не устраивает. Хотя, конечно, он прав: будь Спасительный Эликсир в свободной продаже, кто бы стал тут торчать? Купил, и домой. Но нет, придется потрудиться.
          Буркнув в ответ что-то сердитое, я вернулся к друзьям, которые напряженно замерли у бревенчатой стены. Светка искоса поглядывала по сторонам, а Серый хмурился, и вид у него был такой настороженный, словно он в любую секунду ожидал нападения.
          Похоже, здесь и в самом деле все сделано под ролевуху, пусть и с уклоном в фольклор. Впрочем, к фольклору можно было отнести лишь ковер-самолет и с натяжкой − гномов, остальное скорее походило на старинную, но вполне реальную жизнь.
          Вокруг площади сгрудилось несколько десятков теремов, двух- и трехэтажных. На каждом красовалась вывеска: тут были и постоялый двор с харчевней, и банк, и аукцион, и магазины, и даже баня.
          − О, вроде добрались! − воскликнула Света, перекрикивая гомон толпы, и кивнула на терем с высоким крыльцом под вывеской "Управа".
          Он был больше и наряднее остальных домов. Активно работая локтями, мы подошли поближе. Красиво, конечно, прямо шедевр деревянного зодчества − еще бы знать, какого лешего его тут нашедеврили. Но хорош, не сравнить с обычными домишками. Я машинально перевел взгляд на ближайшую избу и онемел: она стояла не на земле, а на самых настоящих курьих ножках! И вроде бы даже слегка притоптывала, разминая здоровенные лапы. Ухватившись за перила, я медленно сел на ступеньку теремной лестницы. Это глюки? Мне и во сне не снилось, что однажды я воочию увижу избушку на курьих ножках, не киношную, а самую что ни на есть настоящую! Неужели они и из избы биоробота сделали?
          Сергей со Светой проследили за моим взглядом и теперь тоже стояли столбами. Да уж, чудес для одного дня выше крыши. И ковра-самолета на всю жизнь хватило бы, а тут...
          Похоже, пора привыкать.

Глава 3. Элмер

          Я вслед за Светкой и Серегой поднялся на крыльцо управы и, миновав сени, вошел в терем. Тут толпилось множество народа, а позади заваленной фолиантами и свитками стойки стояли две девушки.
          − Как найти пчел-убийц? − допытывался парень с посохом, пытаясь протиснуться сквозь толпу.
          − Идите в Сумрачный Бор, − ответила девушка и показала точку на разложенной перед ней карте.
          − Кто продает Искру? − крикнул еще кто-то.
          − У нас в деревне она не продается. Только лутом, если повезет.
          Я с трудом протолкнулся к стойке.
          − Эй, красавицы, не подскажете, где Элмера найти?
          Даже не повернувшись ко мне, одна из девушек ткнула пальцем в боковую дверь:
          − Туда.
          Мы вошли в комнату, где за игрой в кости сидело четверо. Двое совсем обычные − широкоплечий мужчина в замшевом жакете, похожий на пирата, и девушка в лихо заломленной шляпе с пером. Третьим оказался парень лет двадцати пяти в черной броне и плаще − в нем я узнал недавнего всадника, того самого, с которым поцапался на дороге. Он прищурился, глядя на меня, но сделал вид, что не узнал. Сквозь его металлический наруч ярко просвечивала татуировка:
          Марсель, 17 уровень.
          Чем же они ее наносят, что она через железо видна?
          Ну, а четвертым был... Шрек. Или Халк. В общем, точно кто-то из той породы − огромный и зеленокожий. Жесткие черные волосы торчали во все стороны, словно маленькие проволочки, а в левом ухе болталась сверкающая серьга. Он был по меньшей мере на голову выше остальных.
          Я покосился на Серегу, тот пристально смотрел на зеленого мужика и, похоже, малость подвис.
          Странная четверка жарко спорила, забыв об игре и не обращая на нас внимания.
          − Говорю вам, это очень опасно! − наседал пират. − Раз проснулся Свет, проснется и Тьма.
          − Но ведь не было сообщений о появлении морока, − возразила девушка.
          − Не сомневайся, будут. Узнав о люмене, Орден активизируется и найдет способ пробудить Утреса.
          − Лей прав, − кивнул зеленокожий.
          Пират повернулся и наконец заметил нас.
          − Что, очередные новички пожаловали?
          − Д-да, − проблеяла Светка. − Нам бы Элмера.
          "Шрек" встал и с сожалением отбросил кости, казавшиеся крошечными в его огромной ладони.
          − Это по мою душу, − тяжело вздохнув, пробормотал он и повернулся к Марселю: − Макс, позже рассчитаемся.
          И, махнув ручищей, потопал к двери в дальней стене. Наша троица неуверенно двинулась следом.
          Вскоре мы уже сидели за дубовым столом в небольшой чистой комнате.
          − Приветствую вас в Черном Камне, − сдержанно начал зеленокожий, устроившись на лавке, которая жалобно скрипнула под ним. − Я Элмер, староста деревни, можете считать меня своим наставником. Советую слушать очень внимательно и запоминать все, что я буду говорить − уже не раз особо нетерпеливые ученики платили головой за свою забывчивость. Перво-наперво усвойте: с вами тут никто возиться не будет. Во всех нюансах жизни в Мелизоре вам придется разбираться самостоятельно, я дам лишь основу, чтобы было, от чего отталкиваться. Это ясно?
          Мы с Серегой кивнули, а Света уточнила:
          − Простите, а что это был за ковер-самолет, на котором мы прилетели? − и ласково улыбнулась.
          Элмер бросил на нее непонимающий взгляд.
          −  Обыкновенный, на три посадочных места. Больше троих сажать нельзя, может упасть.
          − Некоторым на коврах вообще небезопасно, − Серега с усмешкой покосился на меня.
          Наставник рыкнул так, что стены задрожали.
          − Хватит болтать! Начинаем. Итак, многие из вас прибывают сюда за Фиолами, другие − в надежде убежать от заразы. Мы готовы всех принять и помочь. Но, чтобы достичь своей цели, придется постараться. Ваша задача − убивать монстров, выполнять задания, получать за все это опыт и таким образом расти, становясь все сильнее и сильнее.
          Значит, все-таки рпг-шка, а не историческая реконструкция!
          − Вам дается ровно месяц на достижение десятого уровня. Не получится − вернетесь домой ни с чем, справитесь − заработаете первые Фиолы. Это непросто, но легкой жизни никто не обещал.
          − На Большой земле плохо работает почта, − встрял я. − Как же вы передаете их?
          − Пока никто не жаловался, − пожал плечами наставник. − Здесь, в управе, есть магическая печать; когда доберетесь до десятого, приложите к ней браслеты. Она подтвердит правильность левела и даст команду на отправку Фиолов. Понятно? А теперь к делу. Татуировку получили, полагаю? На ней расписана полная информация о вас.
          Глаза Светки испуганно расширились − похоже, ей было, что скрывать − и Элмер это заметил.
          − Да-да, именно так, − кивнул он и в первый раз за все время слегка улыбнулся. − Однако другие могут видеть только ваш ник и уровень. Вам же доступна информация о здоровье и параметрах, выполняемых заданиях и многом другом. Чего нет на татуировке − найдете на камне наруча. Теперь об этих самых параметрах или, как их чаще называют странники, статах. Их у каждого из вас будет восемь, подробности прочитаете на руке. Я лишь скажу, что изначально все они равны единице, еще по три очка параметров вы получите за каждый новый уровень. Покопайтесь в браслете, найдете, где их распределить.
          Он перевел дух, оглядел нас и, убедившись, что мы внимательно слушаем, удовлетворенно кивнул.
          − Пока будете жить здесь, в Черном Камне. Выбирайте любой дом из тех, где окна мерцают зеленым светом − это значит, что он свободен. Советую потолкаться на рынке, чтобы представлять, что почем, и к чему нужно стремиться. Оружие, броня, еда, зелья имеют определенные характеристики, они указаны на каждой вещи. После нашего разговора вам выдадут простое оружие, потом покормят. Ну, а дальше сами по себе. Самостоятельно добываете все, что может понадобиться для жизни здесь. Сразу за околицей − монстры, охотьтесь, и будете получать с них деньги, жратву, при везении и шмотка какая-нибудь может упасть. Насколько силен монстр, вы не узнаете, пока не вступите в бой. На каждом − светящаяся татуировка с именем, по мере уменьшения здоровья она будет гаснуть, вот на это и ориентируйтесь.
          Нехило. То есть выходишь ты дурак дураком из деревни и нападаешь на первого попавшегося монстра, а он оказывается на десяток уровней выше тебя? Хлопнет одним ударом, и поминай как звали. Да уж, жесткие тут правила.
          − Что, даже цвет тату не укажет, насколько он сильнее? − спросил я. − В играх обычно красным обозначают, если уровень монстра намного выше.
          Элмер неожиданно рассердился и гневно ткнул в меня пальцем.
          − Ты уже шестой, кто говорит мне о сходстве Мелизоры с какими-то там играми. Чтоб я больше никогда не слышал этой чуши! Тут всем плевать на твои ассоциации, мы живем так, как жили долгие века наши предки! − Немного успокоившись, он добавил: −  А татуировки у монстров зеленые. Приглашающие, так сказать.
          − Жалко зверюшек-то убивать, − пискнула Светка.
          − Жалко − возвращайся в Проклятые земли, − отрезал наставник, но, помолчав, смягчился: − Зверюшки, как ты выразилась, у нас возрождающиеся. Убьешь − через некоторое время появятся снова. Но помните: вы не монстры, и ваша смерть самая что ни на есть настоящая.
          Элмер встал и тяжело протопал к стоящему в углу комоду. Взяв с нее лаковую шкатулку, он вернулся к столу.
          − Слушайте внимательно. Сейчас я дам каждому из вас живительный кристалл, это магический артефакт, который способен трижды защитить от гибели. И во много раз снизить боль от ранений. Пока он активен, вы бессмертны. Если здоровье опустится ниже критического, кристалл, или как его обычно называют, Метка, даст полную неуязвимость. Но, повторяю, только три раза.
          − А потом? − дрожащим голосом прошептала Света.
          − А потом, детка, либо домой, либо на свой страх и риск здесь оставаться. Еще один вариант − попытаться пройти квест на получение нового кристалла. Но он сложен, и уже немало странников лишилось головы, пытаясь его выполнить.
          − Так, может, вы нам сейчас этот квест дадите? − влез я. − Пока мы под защитой кристалла?
          Элмер криво усмехнулся и покачал головой.
          − Не выйдет, умник. Это задание доступно только тем, у кого нет Метки. А у вас она сейчас появится. Протяни ладонь и держи ее ровно.
          Я послушно вытянул руку, наблюдая, как зеленокожий гигант осторожно лезет в шкатулку. Он достал оттуда щипчики, подцепил ими сияющий ярко-синий кристалл и положил мне на ладонь. На мгновение меня сковало холодом, сверкающий камень зашипел и исчез, словно всосался в кожу. А на ладони остался рисунок в виде ромба насыщенного голубого цвета.
          Проделав то же самое со Светкой и Сергеем, Элмер погрозил нам огромным пальцем:
          − Помните, три раза. На четвертый вас уже никто не воскресит. Раненые − да, могут зельями подлечиться, а вот убитые... Умер значит умер. Вопросы есть?
          − Есть, − кивнул Серый. − Кто такой люмен? Мы в деревне всего полчаса, а о нем уже дважды слышали.
          − Ну, вам пока об этом рано думать, − усмехнулся наш зеленокожий наставник, но тотчас посерьезнел, − хотя, может статься, вскоре тема каждого коснется.
          Он помолчал немного и, прочистив горло, начал:
          − В прежние времена все на Мелизоре вертелось вокруг двух богов: светлого Нариэля и темного Утреса-Креха. Потом боги пали в Великой битве, и никто не знал, как их вернуть, ведь храмы разрушились, а жрецы исчезли. Старики говорили, что возродить их суждено призывателям. Но большинство из нас всегда считало это легендой. А вот сегодня все мы прочли на своих наручах, что в мир пришел светлый призыватель − люмен. Похоже, что-то произошло, и старые времена возрождаются.
          − На моем браслете ничего подобного не было, − возразил я.
          − Значит, надпись появилась еще до вашего приезда, − отрезал Элмер. − Ладно, хватит лясы точить. Идите в подвал, там завхламом Михей выдаст оружие. Мне будут время от времени докладывать о ваших успехах.
          − Подождите, − запротестовал я. − Нам не разрешили привезти сюда мобильники, как же с близкими общаться? С теми, кто остался на Большой земле?
          Элмер поковырял скатерть длинным острым ногтем и неохотно ответил:
          − Специально для таких, как ты, уважаемый Диметриус наладил в управе магическую связь. Не бесплатно, конечно. Маленький бизнес, так сказать, который, между прочим, неплохой доход в казну деревни дает. Там ты сможешь своих с Проклятых земель и увидеть, и услышать.
          У меня отлегло от души − по крайней мере, хоть нечасто, но с Аришкой связываться я смогу.
          К вечеру, накормленные до отвала, мы покинули управу. Перед этим каждому выдали палку в качестве оружия и сумку, вместительную, но потертую. За ужином я с интересом разглядывал неоново-зеленую татуировку, протянувшуюся от локтя до запястья, которую, как оказалось, можно даже листать, словно на планшете. Впрочем, читать ее в подробностях я не стал, решив сделать это позже. Вместо этого мы активно обсуждали, что нас ждет. До Шеффилда я любил РПГ и частенько зависал в них, а потому был рад такому повороту событий. Светка же хмурилась и явно нервничала.
          − Ненавижу кровавые ролевухи, − бубнила она. − Мочить кого-то, к тому же все время находясь в опасности. Может, мне ремесленником стать? Кулинаром, к примеру?
          Но я решительно покачал головой.
          − Не вариант, Лучик. Кем бы ты ни стала, все равно надо уметь себя защищать. Иначе не выжить.
          − Не нравится − возвращайся домой, − пожал плечами Серега.
          Света в упор взглянула на него и сказала, как отрезала:
          − Нет!
          Мы шли по улице в поисках жилья. Я завистливо вздохнул, заметив, что окна избушки на курьих ножках не светятся зеленым, а значит, место занято.
          − Чего ты? − удивился Серега.
          − Хочу такую же.
          − Странный ты парень, Димыч, − он холодно посмотрел на меня. − То с ковра-самолета сигаешь, то на дом с ногами облизываешься. Или до тебя еще не дошло, что тут подохнуть проще, чем от Шеффилда?
          Разубеждать его я не стал. Пусть думает, как хочет. А изба с ногами − это в первую очередь транспорт. Не век же в этом Черном Камне сидеть. К тому же ноги у избушки весьма неслабые. Можно взять с собой на кач − пусть мобов пинает.
          Темнело. Мы шли по улице в противоположную от океанского берега сторону, удаляясь от притихшей рыночной площади: рядом с ней все дома были заняты. За спиной ударил колокол, и Светка вздрогнула от неожиданности. Походу, он у них вместо часов.
          Но вот Серега заметил зеленоватый свет в оконце и удовлетворенно крякнул.
          − Вот моя деревня, вот мой дом родной... Здесь и поселюсь.
          − Бывай, − я крепко сжал его руку. − Надеюсь, скоро увидимся.
          Он торопливо кивнул и через минуту скрылся за покосившейся дверью. Засмотревшись на его избу, я случайно толкнул лохматого парня в кожаной броне и высоких, выше колен, сапогах. Вряд ли ему было так уж больно, но он разозлился.
          − Куда прешь?! − гневно рявкнул он, схватив меня за плечо. Я дернулся, но выражение его лица тут же изменилось, он с пакостной улыбкой убрал руку и отступил. − О, да ты нуб! И ты, малышка. Ну-ка, лапотники, показывайте, что там у вас в сумах ценного!
          Нормально так! Мы еще и обзавестись-то ничем не успели, а нас уже грабят! Я расправил плечи и шагнул к нему, заслоняя собой Свету. И только тут заметил, что немного в стороне стоят еще двое. Похоже, драка будет недолгой, один на один я бы, может, и сумел его завалить, а вот против троих... К тому же, этот придурок наверняка не первого уровня.
          − Беги отсюда, − коротко скомандовал я девушке и повернулся к обидчику: − Попробуй, забери. Вряд ли останешься в плюсе.
          И, недолго думая, направил кулак ему в рожу. Лохматый легко увернулся, перехватил мою руку и от души вывернул. Я с удивлением понял, что боль совсем не так сильна, как могла бы быть. Значит, загадочная синяя Метка и в самом деле работает.
          − Здесь мирная зона, дебил, − насмешливо хмыкнул он. − Пошли за ворота!
          − Да хрен с ним, Громила, − подал голос один из его спутников. − У этого нубаса ничего нет.
          Рядом послышались тяжелые шаги, и властный голос скомандовал:
          − А ну, прекратить драку! Быстро разошлись!
          Перед нами, решительно потрясая бердышом, вырос стражник. Синие перья на его шлеме возмущенно колыхались. Громила тут же отпустил меня и примирительно поднял обе ладони:
          − Все в порядке, командир, никаких проблем.
          Но "командир" внимательно оглядел нас, и четыре бипера дружно пискнули. Я взглянул на камень отражения − твою ж мать...
          Репутация со стражей Черного Камня: -5. Текущее значение: -5.
          Вот ведь гадство, а! Спасибо тебе, парень, сочтемся.
          Словно в ответ на мои мысли, Громила слегка ткнул меня локтем и прошептал:
          − Еще свидимся на узкой дорожке.
          − Разойтись, сказал! Иначе навечно в Яме Презрения поселитесь! − гаркнул охранник, и три придурка послушно направились к площади. А я медленно побрел в другую сторону.
          Через пару минут меня нагнала Светка.
          − Дим, ты как? Все в порядке? Я вон в тех кустах пряталась.
          − Все нормально. Здесь мирная зона, они нас просто на понт брали.
          Некоторое время мы шли молча, потом она дернула меня за рукав и прошептала:
          − Давай займем дома рядом.
          Я покосился на нее и улыбнулся.
          − Хорошо.
          Но это оказалось не такой уж простой задачей. По большей части избы были заняты, свободные попадались нечасто и всегда по одной. Чтобы найти две пустых по соседству, пришлось топать почти до самой околицы. В конце концов, парочка изб с зелеными окнами все же нашлась. Света выбрала ту, что ближе к рынку, и мы распрощались до утра.
          Войдя в свой новый дом, я огляделся. Здесь было почти темно. Пошарил на стене в поисках выключателя − фиг вам. Цивилизация тут и не ночевала. Пришлось двигаться на ощупь.
          Изба состояла из единственной комнаты, в полутьме я разглядел стол, скамью и − о, круто! − печь. На нее и вскарабкался, упал на соломенный тюфяк, закатал рукав. Татушка ярко светилась в темноте. И то ладно, хоть лоб не расшибу.
          Я потер уставшие глаза и принялся листать татуировку. Здоровье − шестьдесят. Интересно, это много или мало? Впрочем, чего тут гадать, мало, конечно, раз начальный уровень. Блин, вот уж не думал, что когда-нибудь стану игровым персонажем!
          Что дальше? Ага, параметры, восемь штук, сейчас все по единице:
          Сила, ловкость, интеллект, выносливость, интуиция, обаяние, пытливость и удача.
          От силы зависят мощность атаки, количество здоровья и грузоподъемность, от ловкости − меткость и способность уклоняться от ударов врага... В общем, все стандартно, возьму уровень, тогда прочитаю внимательнее.
          Обаяние определяет отношение к вам со стороны мирных НПС, снижается стоимость товаров и услуг.
          Дело, конечно, хорошее, знать бы еще, кто тут реальный человек, а кто − этот самый НПС. То есть понятно, что в обычной виртуальной игре это компьютерный персонаж, управляемый системой. А здесь? Вот Элмер, к примеру, точно непись. И Лаврентий. И многие торговцы. Ибо не бывает в реальности ни Шреков, ни гномов, ни говорящих собак. Кто они, биороботы с искусственным интеллектом, как говорил Серега? А может, и без интеллекта, какие-нибудь уроды из теплого офиса ими управляют да над нами посмеиваются. Одни вопросы.
          Интуиция влияет на шанс критического удара, а также на способность видеть пророческие сны, слышать предсказания.
          От пытливости зависит возможность создавать и ремонтировать вещи, способность к наукам, добыче ресурсов, инженерии.
          Офигеть, тут и инженеры есть?
          Удача определяет вероятность положительных эффектов от ваших базовых параметров, увеличивает шанс получить хорошую вещь с монстра и многое другое.
          Неплохая штука, беру на вооружение.
          Едва я закончил, как бипер тихо пискнул, и на дисплее высветилось:
          Знание мира: +1.Текущее значение: 2.
          А когда же появилась первая единица? Я торопливо перемотал немногочисленные прошлые записи, но ничего похожего не нашел.
          Ну, а теперь спать, спать. Я поудобнее устроился на тюфяке и прикрыл глаза, однако свет от татушки мешал. Одернул рукав, стало темнее, но все равно откуда-то шло мягкое свечение. Повертел головой и обнаружил внизу штанов маленькие сияющие буквы:
          Крестьянские порты
          Физзащита: +1
          Прочность: 10/10
          Минимальный уровень: 1
          Цена: 2 мм.
          Аналогичная надпись нашлась и на рубахе. А вот на медальоне, до сих пор болтавшемся на моей шее, сзади виднелась совсем другая, блеклая и без подсветки:
          Амулет.
          Не идентифицирован.
          А вот это уже интересно! Выходит, эта безделица и в самом деле может чего-то стоить. Надо завтра выяснить, кто тут занимается распознаванием шмота. Но носить амулет не стоит − пока он бесполезен, к тому же выглядит, словно с помойки.
          Я аккуратно снял его с шеи, натянул до ушей лежавшую на печи рогожку и, наконец, погрузился в сон.

Глава 4. Смерть

          Спал я плохо. Всю ночь мне снились какие-то неясные тени, слышались тяжелые вздохи и отдаленные стоны. Они были настолько реальны, что я раз пять просыпался и внимательно прислушивался. Но тишина стояла гробовая, деревня словно вымерла − ни разговоров, ни смеха, ни шагов. Я облегченно вздыхал и снова погружался в сон.
          Окончательно я проснулся на рассвете и не сразу сообразил, где нахожусь. Буквально в метре надо мной нависал деревянный, с червоточинами, потолок. А, ну да, печка.
          Я быстро оделся и соскользнул вниз по приставной лестнице. Оглядел свое новое жилище − да уж, небогато. Стол с лавкой, на которой лежит моя сума, кособокий буфет, бадья с водой у жестяного умывальника, рядом − кусок мыла и скребок, похожий на старинную бритву, да небольшой сундучок. А где жратву хранить? В избе жарко, что ни принеси − за полдня стухнет. Хотя, может, тут еда специальная, непортящаяся.
          В животе заурчало, пришлось обыскать буфет. Плошки, кружки, вилка с ложкой, пара чугунков, фляга, свечи и спички. И никакой еды, от слова "совсем". Впрочем, ожидаемо, я уже понял, что здешний подход − крутись, как хочешь. Норм, прорвемся. Вот только дурацкая слабость, появившаяся вчера, по-прежнему не отпускала. Видимо, придется подкачаться, чтоб вернуть былую форму.
          Но прежде, чем идти на охоту, надо глянуть, что еще записано в татушке. Параметры все по единице, а дальше? Ага, характеристики. Я сел на лавку и задумчиво принялся листать список:
          Здоровье: 60/60, зависит от силы и выносливости.
          Бодрость: 48/48, зависит от выносливости.
          Скорость регенерации здоровья: 0.5/мин., зависит от выносливости.
          Первые две цифры весьма абстрактны, но с третьей ясности больше: получается, если меня забьют почти до смерти, понадобится около двух часов, чтобы полностью восстановиться. По сравнению с виртуальными игрушками это долго, но для реальности очень даже неплохо.
          Опыт: 0/20.
          Прирост здоровья на уровень: +1, зависит от выносливости.
          Физическая атака: 1, зависит от силы.
          Я вытащил из сумки дубинку, полученную вчера в управе. Где-то здесь должна быть надпись. Ага, вот:
          Сучковатая палка, физатака: +1, магатака: +1, прочность: 10/10, минимальный уровень: 1.
          Зажал ее в кулаке и перевел взгляд на руку, информация на татушке тут же изменилась:
          Физическая атака: 2, зависит от силы.
          Тупо суммируется. Погнали дальше.
          Физическая защита: 3, зависит от выносливости.
          Такс, на мне две вещи по единичке, третью, видимо, имею я сам. Кстати, где-то еще лапти были. Вот они. Надел − тату поменялась:
          Физическая защита: 4, зависит от выносливости.
          Магическая атака: 1, зависит от интеллекта.
          Магическая защита: 1, зависит от интеллекта.
          Интересно, как здесь маги выглядят и, главное, как они кастуют заклинания?
          Сытость: 37/50, зависит от выносливости.
          Даже чувство голода оцифровано. Походу, что-то хитрое они с нами вчера проделали.
          Эта надпись напомнила мне, что я не ел с вечера. Желудок настойчиво сигнализировал о необходимости завтрака. Чего бы пожрать? Похоже, пора двигать на охоту. А татушку позже дочитаю. Светка наверняка еще дрыхнет, будить ее рано, значит, пойду один.
          Прихватив свою убогую дубинку и нацепив на плечо суму, я вышел на улицу. Солнце уже выглядывало из-за крыш и лениво согревало деревню. Вроде все как вчера − череда изб, щебетание птиц в кронах деревьев, потемневшая от ночной сырости грунтовая дорога. Воздух свежий и влажный. Вокруг ни души, наверное, все еще спят.
          Я бодрым шагом направился к околице. Возле деревянных ворот, куда более высоких, чем те, через которые мы вчера входили, вяло переговаривались два сонных стражника.
          − Начало положено, − вещал тот, что постарше. − Теперь проще будет, лишь бы найти этого жреца. Главное, чтоб он сумел разбудить Нариэля.
          − Зачем? Нам и без него неплохо живется.
          И эти болтают про люмена! Походу, тут это главное событие за последнее время.
          Я вежливо поздоровался, а про себя матюгнулся, вспомнив о Громиле и понизившейся репутации. Оба проводили меня хмурыми взглядами, но ничего не сказали.
          Сразу за воротами начинался луг, поросший сочной травой, над ним клубился пар от высыхающей на солнце росы. Дальше темнела громада леса. Кое-где виднелись редкие цветы. Нарвать, что ль, Светке? Не, обойдется.
          Немного в стороне сидели два парня, один смуглый и черноволосый, с орлиным носом и презрительно сощуренными глазами, второй − белобрысый, с простым глуповатым лицом и безвольно скошенным подбородком.
          − Привет! − крикнул мне чернявый. − Ищешь кого?
          − Здорово! − я подошел и протянул руку. − Дмитрий.
          Он взглянул на мой рукав, сквозь который просвечивала татуировка.
          − Эрик. Первый левел? Только прибыл?
          − Ага. Не подскажешь, где тут мобы моего уровня?
          − Да вот же, − он кивнул на луг, и глаза его весело блеснули, − все поле зайцами усеяно. Они, правда, ловкие и увертливые, но выбирать не приходится, других ты не потянешь.
          − Спасибо, − я благодарно улыбнулся. − Бывайте, ребят.
          И направился на свою первую охоту. Среди травы то тут, то там мелькали серые пятна − кролики. Или зайцы, фиг знает, вообще их не различаю. Значит, это и есть пресловутые монстры. Что ж, начнем.
          Перехватив поудобнее дубину, я направился к ближайшей жертве. Подошел − о, точно, ушастый. Он спокойно сидел в траве, обнюхивая какую-то былинку и не подозревая, какая горькая участь ему уготована. Я размахнулся и стукнул палкой, целясь в голову. Ага, размечтался. За мгновение до удара заяц успел рвануть вперед. Пришлось бежать за ним. Он остановился, оглянулся, словно бы звал за собой. Догнав звереныша, я снова попытался стукнуть его по башке, но он кинулся в сторону, чуть не сбив меня с ног.
          Дальше − больше. Мы носились по полю, как два идиота. Вернее, идиот тут был один, а заяц знай себе улепетывал, и, клянусь, в глазах его стояла насмешка. Представляю, как он хохотал в душе!
          Вне себя от злости, я метался по лугу, направо и налево размахивая палкой. И уже не разбирал, где тот самый заяц, на которого я напал, а где другие. Серые мобы шарахались во все стороны, я бил, не целясь, с каждым разом все больше выходя из себя. Иногда мне казалось, что удар достиг цели, но ушастые твари убегали, как ни в чем не бывало. Что ж это за мир, где здоровый мужик не может палкой пришибить кролика?!
          Получено достижение − Мазила. Вероятность счастливого события: − 0.1%.
          Мля!
          Бросая порой взгляд в сторону ворот, я видел, как стражники с интересом наблюдают за моими манипуляциями. Сначала они улыбались, потом посмеивались, а вскоре и вовсе согнулись от хохота. Один раз я заметил чернявого Эрика, он гоготал вместе с ними, показывая на меня пальцем. И это злило еще больше − пришлось покрепче стиснуть зубы и снова переключиться на битву, чтобы побороть горячее желание врезать им. Надо держаться, репутация со стражей у меня и так снижена. Может, это одна из особенностей мира − провоцировать новичков и заставлять их срываться?
          Пи-ип.
          Ваш новый класс − Фигляр. Бонус: Обаяние +1.
          Это что, шутка? Стеб системы? Ну, спасибо!
          Не знаю, сколько я уже носился по полю, когда мимо пробежали три парня и девушка. Она взглянула на меня и на ходу крикнула:
          − Эй, ты новенький? Что хочешь сделать-то?
          Еле дыша, я проорал:
          − Как этих тварей... фух... прибить?
          Девчонка остановилась. На ней была странная полотняная одежда, похожая на хитон, а на плечах двумя фибулами крепился ярко-голубой плащ. Щеки на ее круглом лице горели румянцем. Она откинула с глаз темный локон и покачала головой.
          − Никак. Это мобы нулевого левела. Они неубиваемые.
          Я в недоумении опустил дубину.
          − Нафига тогда их сюда поселили?
          − Не знаю, может, для красоты, − улыбнулась она. − Если ты новичок, вон там, в перелеске, боевые ежики водятся, у них первый уровень. Только лучше сначала группу найди, или хотя бы напарника.
          Она сделала в воздухе непонятный жест, и меня окутала серо-синяя дымка. Это что еще за фокусы?
          − Эй, Настен, опять матерью Терезой заделалась? Давай быстрее! − крикнул один из парней.
          Девушка сморщила маленький носик, кивнула мне и побежала за товарищами, а я в сердцах плюнул и обернулся к воротам. Эрика там уже не было. Вот ведь гад, вдоволь нахохотался и свалил на кач. Сколько же сил я из-за него потратил! Шутник, блин. Ладно, отольются кошке мышкины слезы. Я сел, где стоял, и взглянул на татуировку. Так, здоровье по-прежнему шестьдесят, а вот бодрость только девятнадцать. И сытость упала до двадцати семи. Фигово.
          Пока я носился по лугу, бипер пищал еще дважды, но мне было не до него. Третий раз он пискнул, когда я говорил с девушкой. Что ж, самое время посмотреть.
          Атлетика: +1. Текущее значение: 2.
          Владение дробящим оружием: +1. Текущее значение: 2.
          Знание мира: +1. Текущее значение: 3.
          Не знаю, для чего нужна атлетика, но повышается она явно от упражнений. По поводу дробящего оружия все понятно, а знание мира прибавилось, видимо, благодаря объяснениям девчонки.
          Тут очередной кролик подбежал и нагло принялся обнюхивать мою ногу. Вот зараза, а? И только сейчас я заметил на его меховом боку слабо светящиеся буквы:
          Заяц
          Ни уровня не отображается, ни здоровья, как и говорил Элмер. Пнул, не глядя, и ушастый гаденыш убежал.
          Кстати, что это за туман на меня девица наколдовала? Я лег на спину и сосредоточился на своих ощущениях. Усталость исчезала на глазах, а бодрость увеличивалась скачками. Вряд ли она так быстро восстанавливается, значит, девчонка кинула на меня заклинание какого-нибудь усиленного отдыха. В компьютерных играх это называлось баффом. Интересно, как ДиДжиВолл здесь такие фичи реализует?
          А эта курносая молодец, сообразила, что я порядком набегался. Что она там советовала, группу найти? Нет уж, я до той поры с голоду околею. Неужто какого-то ежа в одиночку не прибью?
          Я встал и шустро зашагал к перелеску. Через четверть часа раскидистые кроны приняли меня под свою тень. Такс, и где тут мобы? Вроде никого.
          Пришлось сесть на корточки и замереть. И вскоре из-за ближайшего ствола показалась колючая спинка, на которой переливалась надпись:
          Боевой ежик
          Совершенно обычный, разве что чуть побольше. Недолго думая, я размахнулся и неловко ударил по нему. Удивительно, но попал. Бедняга пискнул и метнулся за ствол. Нет уж, теперь не уйдешь! Я одним прыжком подскочил к дереву, но тут из травы вылетел ощетинившийся серо-коричневыми иглами враг и воткнулся мне в грудь. Твою мать! Царапая ладони, я отцепил от себя проклятого ежа, он упал на землю и снова откатился за ствол. Мельком взглянув на руку, я заметил, что здоровье упало до пятидесяти. Ну, держись, зараза!
          Перевесив на шею суму, я кинулся на врага. Промах! Еще удар. Промах. Эх, надо было меткость в характеристиках глянуть. Он опять свернулся в клубок, однако напугать меня не сумел: грудь надежно прикрыта сумкой. Но еж, не будь дурак, прыгнул и на этот раз вонзился иглами мне в ногу. Снова пришлось отдирать эту дрянь, кромсая руки. И все по кругу.
          Озверев, я пытался не давать ему передышки и с остервенением бил по колючей спине. Но это не помешало ежу еще дважды впиваться мне в руку и в ногу. Кровь ручейками текла по штанам и рубахе, а я, почти обессилев, бездумно лупил палкой по земле, изредка попадая по своему недругу. И в какой-то момент заметил, что надпись на нем почти потухла, теперь ярко горели лишь первые буквы:
          Боев...
          Я мгновенно сообразил, что так отображается потеря здоровья монстра. Значит, у него осталась примерно треть. Еще немного поднапрячься, и вражине конец!
          Воодушевившись, я кинулся на ежа и пропустил очередной прыжок. Комок игл вонзился мне в бок, заставив скрипнуть зубами от боли. В глазах на мгновенье потемнело, и раздался тревожный писк. Я было решил, что на подмогу колючей тварюге пришли собратья, но тут понял, что пищит бипер на моем запястье. Кинул взгляд на камень отражения и увидел мигающую надпись:
          Угроза жизни!
          Здоровье: 12/60.
          Ни фига себе! Еще пару прыжков этого засранца, и мне кранты! И тут в голову пришла мысль. Что ж, стоит попробовать. Я отскочил за ближайший пенек, сорвал с шеи суму и схватил ее за края. Боевой еж, мгновенно сориентировавшись, взметнулся в мою сторону. Клюнул на удочку, да, лох?
          Но не тут-то было, попытка поймать его на лету сумкой не удалась, и мерзкие колючки снова впились мне в грудь. Бипер угрожающе загудел. Еще один прыжок − и сработает Метка на ладони. Я оторвал от себя врага и с силой бросил на землю. Еж на мгновение замешкался у моих ног − может, оглушило ударом − и стало ясно, что это мой шанс. Последний.
          Я заревел как зверь и упал на колючий комок, выставив перед собой сумку. И на этот раз не промахнулся. Сума накрыла вражину, он шарахался о стенки, но выбраться не мог. Словно бабочка в сачке! А я остервенело лупил по кожаной поверхности палкой, задыхаясь и плюясь кровью.
          Через пару минут все было кончено. Из-под сумки раздался тихий всхлип и шевеленье прекратилось. Бипер тут же пропел что-то победное, но я на всякий случай ударил еще пару раз: вдруг мой колючий друг решил схитрить? Потом очень-очень осторожно приподнял суму. Истерзанный еж с переломанными иглами валялся на боку, рядом с ним лежало яблоко, какой-то странный пузырь с надписью "Желчь боевого ежика" и две монетки. Татушка на его спинке полностью погасла. Фу-ух...
          Смекалка: +1.Текущее значение: 2.
          Ваш новый класс − Хитроумный воин. Бонус: вероятность неожиданного события +5%.
          Схватив добычу, я отполз в сторону − кто знает, может, другие твари захотят отомстить за смерть сородича. Появления еще одного колючего монстра мне не пережить. Добрался до луга и повалился за траву. Сил хватило только на то, чтобы кинуть взгляд на татушку:
          Здоровье: 5/60,
          Бодрость: 9/48.
          И на бипер:
          Получено опыта: 2.
          Негусто. А ведь такой подвиг нужно повторить еще девять раз, чтобы взять уровень.
          Едва я немного передохнул, как слева послышался шорох. Я лениво приоткрыл глаза и успел заметить, как между деревьями промелькнула тень. Глюки, или в самом деле в перелеске шляется кто-то, похожий на монаха в темной рясе с капюшоном?
          Любопытство разыгралось, я встал и направился в ту сторону. Но едва сделал несколько шагов, как из-за кустов появился тот самый парень, что вчера чуть не растоптал Светку своей лошадью. В руке его был хлыст. Все в тех же черных доспехах и плаще, он настороженно оглядывался, словно искал кого-то. Увидел меня − и глаза его полыхнули злобой.
          − Что, придурок, опять стоишь на моем пути?
          − Ты нормальный? − искренне возмутился я, покрепче сжимая сучковатую палку. − Мобов тут бью.
          Увернуться я не успел. Марсель отступил на шаг и взмахнул хлыстом. Одно неуловимое движение − и кожаная плетка обвилась вокруг моей шеи. Рывок − я захрипел, задыхаясь, и невольно подался вперед, когда гаденыш дернул плеть на себя. Он выхватил из-за пояса короткий меч и с размаху всадил мне в грудь.
          Мир вокруг подернулся красной дымкой, бипер пронзительно звякнул и замолчал. Я мешком рухнул на землю и сквозь алую пелену успел заметить развернувшийся надо мной полупрозрачный голубой купол. Марсель в сердцах плюнул на него, и я отключился.

Глава 5. Невольный свидетель

          Голоса я услышал раньше, чем успел открыть глаза
          − Теперь, когда я с вами, можете не беспокоиться за эти земли, − тихо и почтительно говорил Марсель. − По крайней мере, за северную часть Синеуса ручаюсь, Великий Ма...
          − Не называй меня так! − резко перебил его старческий голос с хрипотцой. − Не приведи Утрес, услышат.
          − Кто, этот? Он сдох, уверяю вас, и придет в себя нескоро.
          − Все равно, мы поступили неосторожно. В следующий раз нужно использовать маскировку.
          Я затаил дыхание: если поймут, что очнулся, сегодняшний день станет для меня последним. Но любопытство все же взяло свое − я слегка разлепил веки и сквозь ресницы постарался разглядеть незнакомца. Переливающийся надо мной голубой купол не помешал понять, что именно его я и видел среди деревьев. Высокий, худой, в черной мантии до пят с надвинутым на лицо капюшоном.
          − Нам пора, − продолжил меж тем он и протянул Марселю небольшой пузырек: − Выпей, чтобы не терять времени. Это зелье делает неагрессивными мелких мобов.
          Кинув взгляд в мою сторону, они поспешно удалились. А я задумался. Интересные дела.
          Все, хватит разлеживаться. Пощупал рану − вроде затянулась. Гуд, теперь перекусить надо. Я накинулся на яблоко, сгрыз его вместе с зернышками и с удивлением понял, что почти наелся. Видимо, аппетит уменьшился после вчерашних манипуляций Гордея. Сейчас бы еще попить. Эх, жаль, флягу с собой не взял.
          Синий ромб на ладони стал гораздо бледнее. Я поднялся, продолжая размышлять о Марселе. Н-да, сильный, гад. И решительный. Ловко своей плетью пользуется. Индиана Джонс долбаный! Ничего, поганец, рассчитаемся, как подрасту.
          Пока же я дал себе зарок не думать о Марселе. Иначе все из рук будет валиться. Одна Метка, конечно, пропала. Жаль, но ничего не поделаешь. Так что − выпрямиться, расправить плечи и вперед, качаться!
          Взглянул на показатели здоровья и бодрости − почти полные. Значит, я тут уже часа полтора. Но те двое здорово торопилась, не могли же они меня столько времени пасти? Что-то не вяжется. Я прокрутил сообщения на камне. Вот оно!
          Сработал классовый бонус.
          Неожиданное событие: экстренное возрождение.
          Эффект: вы приходите в себя через 10 секунд после активации Метки. Купол сохраняется, пока вы не встанете, либо до полного восстановления здоровья.
          Да уж, бонус так бонус, и как вовремя прокнул.
          Я сел, поджав под себя ноги, и задумался − на кого бы поохотиться? Кролики бессмертны, а боевой ежик и убить может. Вон как истерзал, зараза. Еще повезло, что я вовремя про суму сообразил. Но ведь можно попробовать и дальше так же действовать.
          Карманов не было, я оставил лут, полученный в первом бою, под ближайшей березкой и приготовил сумку. Нужен грамотный тайминг, если не хочу снова здесь кони двинуть. Права была девчонка-баффер, на них надо группой ходить или, по меньшей мере, парой. А я в одиночку поперся. И огреб по полной программе.
          Пытаясь просчитать боевку, я не заметил, что рядом со мной начинается небольшой овраг. Шаг, второй, легкий толчок в спину − и вот я уже кубарем лечу вниз по песчаному склону. Грамотно падать я никогда не умел, поэтому с размаху ударился обо что-то твердое.
          Быстро отполз в сторону и взглянул вверх. Никого. Кто ж меня толкнул? Или показалось? С трудом отдышался и глянул на запястье.
          Акробатика: +1. Текущее значение: 2.
          Здоровье: 52/60.
          Неслабо свалился. Блин, теперь еще минут пятнадцать сидеть-восстанавливаться. Обо что ж я так треснулся?
          Это была темная каменная плита, плоская и круглая, поросшая мхом и явно очень старая. Она лежала на заваленной небольшими булыжниками полосе − видимо, остатки высохшего ручья, протекавшего когда-то по дну оврага. Я присел на нее, разглядывая линии на неровной поверхности.
          Вскоре в траве зашуршало, и мелькнула серая колючая спинка. Я кинул взгляд на бипер − здоровье почти восстановилось. Что ж, можно начинать следующий бой.
          Между тем еж меня заметил. Подбежал, деловито понюхал лапоть и потопал по своим делам. Ну уж нет, стоять! Вскочив на ноги, я размахнулся и ударил по нему палкой. Промазал, но противник мой тонкий намек уловил и сразу двинулся в атаку. Свернулся в клубок и, с шипеньем вылетев из травы, вонзился десятками колючек мне в плечо. Кровь веером брызнула во все стороны − на меня, на траву, на каменную плиту.
          Браслет что-то пропищал, но мне было не до него. Я оторвал ежа от себя, лихо накрыл сумой и принялся дубасить по ней палкой. Лупить пришлось долго, проклятый зверек никак не хотел умирать и бился о стенки с такой силой, что мне с трудом удавалось удерживать сумку одной рукой. Тот, первый, был уже полудохлым, когда я его поймал в "сачок", поэтому отдал концы довольно быстро. Не то, что нынешний. Да еще эти постоянные промахи! Меткость у меня, походу, ниже плинтуса.
          Но ничто не вечно под луной, и жизнь ежика тоже кончилась. Он издал прощальный всхлип, бипер, напротив, зазвенел победной трелью, а мне достались еще три монеты, яблоко и кусок пергамента, на котором я, присмотревшись, прочитал:
          Свиток заклинания "Рука помощи"
          Этот мир поражал меня все больше и больше. Полнейшее сходство с виртуальными ролевухами. Но там это просто программы и пиксели, а здесь что?
          Передохнув, я решил вернуться в перелесок. Здесь, в овраге, ждать бессмысленно, один случайный ежик забрел, и все. Я легко вскарабкался по склону и принялся за дело.
          В результате через пару часов на татушке значилось:
          Опыт: 12/20.
          Атлетика: +1. Текущее значение:3.
          Владение дробящим оружием: +1. Текущее значение:3.
          Бездоспешный бой: +1. Текущее значение:2.
          Под ближайшей березой скопилось полтора десятка медяков, четыре яблока (еще одно я схомячил между боями), свиток, два пузыря ежиной желчи и какой-то маленький камушек.
          Свалив добычу в сумку, я потопал в деревню. Солнце стояло почти в зените, значит, уже около полудня. Местность оживилась: по тропинке через луг, ведущей к лесу, сновал народ, кто-то был одет совсем просто, вроде меня, другие щеголяли в кафтанах и плащах, а некоторые и вовсе в полной броне. Заприметив одиноко бредущего парнишку в широкой шелковой рубахе, я сунул ему под нос свиток.
          − Не подскажешь, что это?
          Он с удивлением воззрился на меня.
          − Свиток.
          − Это я вижу. А как его тут использовать?
          − Ты нуб, что ли? − улыбнулся паренек и взглянул на мою татуировку. − А, первый уровень, ясно. В общем, когда дойдешь до второго, дуй в гильдию магов, они тебя научат этому заклинанию в обмен на свиток. Но, знаешь, не советую. Это простенькая лечилка, если хочешь быть воином, то тебе она не подойдет.
          − Почему?
          − Тебе силу и выносливость качать надо, а ради этой закляшки придется очки параметров вкладывать в интеллект. А их всего три на уровень, плюс одно нужно будет потратить, чтобы выучить лечилку. Так что лучше продай ее магу.
          − Одно очко из трех надо отдать? Только для этого свитка, или так всегда?
          − Любое магическое заклинание учится в обмен на очко параметра.
          − Понял. Спасибо, брат.
          На воротах по-прежнему дежурили стражники, но уже другие, не те, что были утром. Меня это обрадовало: до сих пор перед глазами стояли их согнувшиеся от хохота фигуры. Н-да, похоже, я весь Синеус насмешил своей охотой на кроликов. Ну и ладно.
          Не заходя домой, я направился к Свете. Стучать пришлось долго, даже подумалось, что она ушла, но через пару минут дверь все-таки открылась, и передо мной появилась заспанная физиономия.
          − Ты дрыхнешь, что ли? − возмутился я. − Войти-то можно?
          Она распахнула дверь, и мы оказались в точной копии моей избушки. Вообще никакой разницы. Я достал пару яблок из сумы и одно протянул ей.
          − На, подкрепись.
          Светка была все в той же холщовой робе. Взяла предложенное яблоко, сладко потянулась, и в ее взгляде мне почудился призыв. Но я его проигнорировал: не до баловства, еще полдня качаться можно.
          − Что случилось? − спросила она, с хрустом откусив нехилый кусок. − Ты весь в крови.
          Только сейчас я догадался оглядеть свою одежду: она сплошь была в мелких дырочках от игл, на плече и коленке зияли дыры, и повсюду, как верно заметила Света, подтеки крови вперемешку с грязными разводами. Зрелище явно не для слабонервных. Я приподнял полу рубахи.
          Прочность: 5/10.
          Блин, совсем истрепалась. Придется тащиться на площадь, узнавать, как это рванье починить.
          − Не обращай внимания, с ежами бился. Встал рано, не хотел будить, вот и пошел один.
          Светка обошла вокруг меня, внимательно рассматривая следы моих недавних подвигов.
          − Фигасе иглотерапия! − она со вздохом покачала головой. − Вот какого лешего я здесь делаю, спрашивается?
          − Свет, тут все так устроено, чтоб было труднее. Это нормально, иначе десяток уровней любой вмиг набрать сможет. А тогда никакая, даже самая крутейшая корпорация Фиолов не напасется. Так что собирайся, сгоняю сейчас на рынок, починюсь и за тобой зайду.
          − Дим, сходи сам, а? − она снова покосилась на мои кровоподтеки. − А завтра уж с утра вместе пойдем. Ладно?
          − Как скажешь, мне-то что.
          Я пожал плечами и вскоре уже шагал к рынку.

          Гул от площади постепенно нарастал. Да и идущих навстречу разномастных игроков попадалось все больше. Пальцем на меня никто не показывает, похоже, вид истрепанных, окровавленных нубов здесь привычен.
          Я шел, глядя по сторонам и стараясь запомнить как можно больше. Все пригодится для выживания. Вот, например, со двора доносится едкий запах. Видимо, в этой избе кожевник обитает. А возле того домика сад разбит. Хорошая мысль, кстати, экономия на еде наверняка немалая.
          Порыв ветра донес ароматы свежей выпечки и пряных трав. В самом деле, неплохо бы перекусить.
          Чем ближе я подходил к рынку, тем больше встречал общественных зданий, на которые не обратил внимания вчера. Так, на одной здоровой, раза в три больше обычной, избе красовалась вывеска: "Гильдия строителей", на другой − "Портняжная мастерская", на третьей − "Магазин магии". Немного в стороне стоял высокий деревянный терем с крышей-куполом, надпись над его входом гласила: "Магическая гильдия". А невдалеке от управы двухэтажный постоялый двор зазывал запахом свежего борща.
          Торговая площадь, как и вчера, бурлила, словно горная река. Мое внимание привлек шелковый шатер, над которым развевался флаг с вычурной надписью: "Редкости с гор Безмолвия". Я заглянул под полог. Первое, что меня удивило − это сам продавец. Он был одет в воздушную тунику с великолепной серебряной вышивкой. Но не это главное. У торговца было абсолютно белое лицо, без единой кровинки, глубоко ввалившиеся глаза и черные губы! Увидишь такого во сне − до пенсии заикаться будешь.
          Товаров на прилавке лежало не так много, но зато какие! По крайней мере, я ничего подобного не видывал.
          "Коготь Горного Великана, Цена: 9 см", значилось под кривым клинком цвета слоновой кости. Целых девять серебряных монет, то бишь девятьсот медяков! Это ж сколько за него можно дубинок, как у меня, купить? Но зато от одного его тычка любой еж наверняка сдохнет. Да и не только еж.
          Рядом красовался хрустальный шлем в виде черепа, под которым стояла табличка:
          Голова Снежного рыцаря.
          Я взял его в руки и покрутил. Хорош!
          − Не разевай роток, коль пустой кошелек, − пропел черногубый, выхватив шлем. − Поставь на место и не лапай.
          − Что, и посмотреть нельзя? − буркнул я недовольно.
          − Посмотреть можно, но не более.
          − Боитесь, разобью?
          − Кишка тонка, − хмыкнул продавец. − Он прочнее алмаза. А вот бегать за каждым голодранцем по всей деревне совсем не хочется.
          − И почем это алмазное чудо? − послышался голос.
          Я обернулся. За моей спиной стоял парень с перетянутыми тесемкой длинными волосами. Стараясь прикрыть сумой проржавевшие местами звенья кольчуги, он тянул шею и во все глаза таращился на шлем.
          − Всего пять золотых, − растянув в ниточку черные губы, улыбнулся торговец. − Дешевле не сыщешь.
          − Не туда заехал, уважаемый, здесь больше в ходу медяки, − усмехнулся длинноволосый. − Это же Черный Камень − нет у нас таких богатеев.
          − Да знаю, − бледнокожий поправил небольшой охотничий рожок, болтающийся на шее среди целого вороха украшений. − Я к вам прибыл больше как покупатель. Говорят, эти земли богаты цветами розовых нимфусов, а в наших горах ох как нужны их семена. Наберете − добро пожаловать, дам хорошую цену.
          О, вот и способ заработать! Едва я об этом подумал, как бипер жалобно пискнул, будто не хотел ввязываться в непонятную авантюру, и на камне отразилась надпись:
          Получено задание: Собрать семена для жителей гор Безмолвия.
          Оп-па. Браслет читает мысли!
          − Знаешь, где их найти? − спросил я у парня в ржавой кольчуге.
          − Первый раз слышу, − покачал головой тот.
          − Можете не сомневаться, они точно здесь растут − шаман Кархум не мог ошибиться. Вот как выглядит этот цветок.
          Бледнокожий, звякнув рожком об украшения, достал из-под прилавка пергамент с рисунком. Цветок как цветок, похож на наш одуванчик, только попушистей, и головка цвета сильно разбавленной крови. А вот зачем он таскает на шее этот рог − интересно. Ведь дешевка дешевкой по сравнению с висящими на массивных цепочках серебряными пластинками.
          − Ладно, спросим у кого-нибудь, − вздохнул я и кивнул на рожок. − А эту свистульку тоже продаете?
          − О! − торговец выпятил грудь. − Это рог вызова Горного Великана. Редкая вещь, вы точно не потянете. Хоть он и одноразовый, но меньше чем за двадцать пять золотых отдать не могу.
          − Двадцать пять?! − воскликнул я.
          − Пойдем, парень, похоже, нам с тобой нужно слегка подрасти, прежде чем на таких распродажах появляться, − хлопнул меня по плечу длинноволосый и растворился в толпе.
          Ничего, буду считать, что в музее побывал.
          Попрощавшись с бледнокожим торговцем, я снова очутился на шумной площади. И тут вспомнил: где-то недалеко сидит нищенка. Надо ей хоть медяк дать, собирался же.
          Несколько секунд мне понадобилось на то, чтобы сориентироваться и определить улицу, по которой мы вчера вошли в деревню. Я бодрым шагом направился по ней и вскоре увидел сидящую у дороги старуху. Тело ее закрывал грязный, оборванный плащ, из-под капюшона торчали лохмы седых волос.
          Я подошел ближе, и снова меня поразил ее взгляд. В нем сквозило отчаяние, и что-то еще. Она посмотрела с надеждой, но, увидев мой прикид, печально вздохнула и понурилась.
          − Возьми, добрая женщина, − я наклонился и кинул медяк в лежащий перед ней пустой полотняный кулек.
          − О-о... Спасибо тебе, странник.
          Она схватила монету худой, иссушенной рукой и крепко сжала. Подняла на меня глаза и горько улыбнулась.
          − Как жаль, что мне нечем отблагодарить тебя. Но клянусь, каждый кусок хлеба, купленный на эти деньги, будет съеден за твое здоровье.
          − Этого вполне достаточно, − рассмеялся я. − Большего и не нужно.
          − А впрочем... − нищенка на мгновение замерла, и в ее взгляде появилась настороженность. Она оглядела улицу и шепотом продолжила: − Если хочешь, в награду расскажу тебе свою историю. Поверь, она весьма поучительна.
          Еще бы. Побольше узнать об этом мире было жизненно важно, и потому я без колебаний согласился. Но не сидеть же посреди улицы рядом с ней. Женщина поняла мои сомнения и оттащила к ближайшему забору. Там мы и устроились прямо на земле, скрытые от любопытных глаз раскидистой липой.
          − Судя по одежке, ты здесь недавно, − начала она, − а потому тебе полезно будет понять, что тут, в Черном Камне, все не так, как кажется.
          Заинтригованный необычным вступлением, я придвинулся ближе.
          − Зовут меня Гвида. Всю жизнь мы с дочерью прожили в этой деревне и горя не знали. Собирали травы на лугах, варили эликсиры, колдовали помаленьку: я, видишь ли, ведунья. Но с тех пор, как в наши земли пришел Орден, все изменилось. Всякому ведомо...
          − Погоди, погоди. Какой Орден?
          − Неужто не слыхал? − удивилась женщина. − Орден Семи Чародеев. Это последователи Утреса, темного бога. Они уже много лет пытаются найти способ его разбудить.
          − А, ну да...
          − Раньше их логово в лесах было, на южной стороне Синеуса, ближе к Риалону. Теперь, говорят, они прямо в Треглаве обосновались. Тайно, конечно. А это уже недалеко от нас. Так вот, каждый знает, что где-то тут, в Черном Камне или рядом, раньше существовал темный храм. Не только здесь, конечно, но этот был очень мощным. Вот мне и подумалось: а ну как они его и ищут. Или, может, уже нашли и хотят остатками древней силы воспользоваться.
          Гвида поправила грязным пальцем седую прядь и перевела дух.
          − Во-от... Ну, я и прочитала на площади несколько очистительных заклинаний, чтоб, значит, руины темные утихомирить. И надо ж такому случиться, чтоб именно в этот вечер ураган на деревню обрушился. Дома пострадали, да и люди тоже. И все решили, что это я его накликала, мол, обиделась на кого-то и решила отомстить. Уж как я их убеждала, как уговаривала − не верят, и все тут. Поначалу прогнать меня хотели, а потом Диметриус, глава здешней гильдии магов, ритуал провел и силы колдовской меня лишил. А как я без нее? Мне и жить-то стало не на что. Дом мой сожгли, злыдни. Ох, и паршивые тут жители, скажу я тебе. На вид-то все добрые, друг за друга горой, а на деле... Особенно Элмер усердствовал, знаешь такого?
          Я кивнул, а женщина печально вздохнула.
          − Вот и я тоже. А лучше б мне век его не видеть. Он изо всех здесь самый подлый. Дочь против меня настроил, она в соседнюю деревню уехала и теперь знаться не желает. Но меня не проведешь − не зря, ой, не зря Элмер так усердствовал. Он-то, думаю, понял, что я темные силы пыталась усмирить, и испугался.
          − Чего ему бояться? − удивился я.
          − Эх ты, наивная душа. Он заодно с Орденом. Хочет храм восстановить и с его помощью пробудить Утреса. Но пока я здесь, ему это не удастся. Хоть дома и силы волшебной меня лишили, но никуда отсюда не уеду. Буду за деревней присматривать, дабы чего не случилось. Все ж это родная земля, здесь я родилась, и родители мои недалече схоронены. Ты вот что, про Элмера пока молчи, понял? Придет время − я сама людям правду открою. Слыхал, вроде бы люмен появился?
          − Да, кое-что слышал, − ответил я, поднимаясь с земли.
          − Вот его надобно отыскать. Он Нариэля разбудит и Орден этот проклятый изведет, − она внимательно посмотрела на меня и вдруг спросила: − Поможешь?
          − Как же я его найду?
          − Ну, мало ли... Вдруг услышишь чего или увидишь...
          Усмехнувшись, я пожал плечами.
          − Если только случайно. Ладно, договорились.
          Бипер с готовностью пискнул.
          Получено задание: Найти люмена, призывателя светлого бога Нариэля.
          Что ж, неплохо, еще один квест. Я удовлетворенно кивнул, поблагодарил нищенку и уже собрался уходить, когда вспомнил про амулет.
          − А скажи, добрая женщина, кто у вас предметы идентифицирует?
          Гвида в удивлении подняла брови.
          − А тебе на что?
          Объяснять не хотелось, пришлось туманно ответить:
          − Так, на будущее.
          − Нет, странник, не знаю. Раньше колдун Мариус этим занимался, но он уже умер. Ладно, ступай, да про поиски призывателя не забудь.
          Я кивнул и в задумчивости направился к рынку. Элмер − сторонник темного бога? Почему бы и нет? С Марселем в кости играет, а тот с каким-то монахом тайно в лесу встречается. Похоже, тут у каждого по роте скелетов в шкафу. Надо держать ухо востро.

Глава 6. Секреты Черного Камня

          Занятый своими мыслями, я не заметил, как оказался на площади.
          − Прекрасный мед насытит ваш желудок лучше всякого мяса! − послышалось за моей спиной.
          Мед? В глаза его не видел с тех пор, как с приходом проклятого синдрома люди перестали жить и начали выживать. Я почувствовал, как рот наполнился слюной, сглотнул и стал протискиваться к заветному лотку. Продавец, невысокий узкоплечий мужик средних лет, топтался за прилавком, заставленным глиняными горшками.
          − Сколько стоит такая порция? − я ткнул пальцем в самый маленький горшочек, на боку которого застыла янтарная капля.
          − Тридцать медных монет, − с готовностью отрапортовал узкоплечий.
          Я нахмурился, изображая знатока. Пусть не думает, что на простачка напал.
          − Дороговато. За десятку я бы взял.
          Продавец обиженно всплеснул руками.
          − Да что ты! Мед лучшего качества, сам делал, на собственной пасеке. Двадцать пять, и не меньше!
          По его вздернутому подбородку и сжатым губам было понятно, что больше он ни медяка не уступит. Пришлось с важным видом пожать плечами и отойти. Ладно, нащелкаю десяток-другой ежиков и уж тогда оторвусь. А пока надо заняться починкой.
          Недолго думая, я направился к еще вчера примеченному гному-ремонтнику, работавшему в маленьком шатре с вывеской:
          Мастер Клим починит лихо,
          Хоть башмак, хоть остру пику.
          Сейчас оттуда длиннобородый труженик как раз тащил три меча. Сложив их на прилавок, он вытер со лба пот и устало вздохнул.
          − Простите, уважаемый, − начал я, протягивая ему свое оружие, − сколько стоит ремонт сучковатой палки?
          Мельком взглянув, гном без запинки ответил:
          − Одна медная монета.
          Что ж, совсем недорого.
          − А рубахи и штанов?
          − Тоже по медяку. Залатаю, отстираю, будут как новенькие.
          Я отдал дубинку, он тут же скрылся в шатре, и минут через пять вернул ее мне. На краю красовалась надпись:
          Сучковатая палка
          Физатака: +1
          Магатака: +1
          Прочность: 10/10
          Цена: 2 мм.
          Надо же, и в самом деле как новая. Расплатившись, я с недоумением взглянул на свою одежду.
          − А как же я без штанов?
          − Посиди покамест в палатке, − он кивнул на шатер. − Только подождать придется, парень. Ремонт одежи-то подольше будет.
          Сидеть, прячась от людских глаз, пришлось не меньше четверти часа. За это время гном успел привести в порядок лишь штаны. Он принялся за рубаху, а я, надев их, кинул ему медяк и встал.
          − Позже подойду.
          Желчь я благополучно продал алхимику, получив суммарно девять монет. У меня еще оставался выпавший с ежа камушек, очень хотелось узнать, сколько за него дадут. Плюс надо у кого-нибудь выяснить, как здесь идентифицируют предметы − амулет-то, может, крутой, а бонусов, пока не опознан, не дает. И я медленно пошел вдоль лотков, попутно знакомясь с ценами. Большинство торговцев смотрели свысока, видимо, считая, что в моем кармане нет ни медяка, раз уж не могу обзавестись рубахой. Что ж, они правы, на данный момент покупатель из меня хреновый.
          Получено достижение − Голодранец. Вероятность счастливого события: − 0.1%.
          Да что ж такое! Шагу не сделаешь, чтоб какой-нибудь дебафф не схлопотать.
          Разглядывать товар никто не мешал. Блестящие мечи, изогнутые луки, броня с узорами, склянки с разноцветными зельями, непонятные свитки, кристаллы и горы всякой всячины. Если честно, то в играх оружие выглядит краше. Впрочем, чему удивляться, здесь начальная локация, поэтому и вещи простенькие. Хотя у того белолицего штучки крутые были.
          Рынок по-прежнему шумел, словно улей. Справа раздались громкие крики:
          − Держи! Вор! Хватай его!
          Невысокий парнишка лет семнадцати, вихрастый и лопоухий, отчаянно пытался продраться сквозь толпу, сжимая в руке бублик. Под свист и улюлюканье торговцы повалили воришку на землю и принялись азартно пинать. В конце ряда мелькнули синие перья стражников. Запихнут, небось, беднягу в ту самую Яму Презрения, и поминай как звали.
          Я уже подходил к торговцу камнями, когда услышал за спиной:
          − Парень! Эй, парень, стой!
          Не обращая внимания на эти вопли − мало ли, кто кого тут зовет − я потопал дальше. Но через мгновение передо мной вырос уже знакомый узкоплечий пасечник и потащил меня в сторону.
          − Погоди же, дело есть. Ой, это ты? Вот ведь... Отойдем, а?
          Будет уговаривать мед купить? Было б на что.
          Мы протиснулись между лотками и оказались возле управы. Торговец привстал на цыпочки и, сжимая мою руку, жарко зашептал:
          − Помоги мне, а? Во имя всех богов прошу! Только на тебя и надежда.
          Вот те на! Я смотрел на него во все глаза. Спутал он меня с кем-то, что ли?
          Между тем пасечник слегка успокоился и поспешно продолжил:
          − Меня Еремей зовут, я здешний. Аленка, дочка моя, пропала, уж третий день как. Ушла в лес по грибы и не вернулась. А давеча мне сон пророческий приснился, мол, найти ее смогет только тот, кто на рынке с голым торсом окажется. А тут ты. Все, как предсказано. Не откажи, умоляю! Ну, а за мной не задержится, и медом отблагодарю, и деньгами.
          Никак еще один квест. Хотя нет. Разве неписи бегают за игроками, пытаясь всучить им задания? Или он человек? Похож на живого, конечно, но здешних ежей и зайцев тоже от настоящих не отличишь. Тьфу ты, хрен разберешься в этом странном мире.
          Я задумчиво почесал голову и спросил:
          − А что за лес-то?
          − Да тут рядом, от южных ворот через луг. Сумрачный Бор называется.
          Ясно, значит, тот самый, куда бежала девушка-баффер в хитоне.
          − Ты обалдел, дядя? Туда низколевельные странники не ходят. А я первого уровня пока, нуб нубом.
          − Говорю ж, сон пророческий. Он не обманет. Дочка-то уж больно мала, восемь годков всего, боязно за нее. Два дня как пропала.
          Он снова схватил меня за руку и потащил к своему лотку.
          − Пойдем, пойдем, мед тебе дам − пальчики оближешь! Самый лучший!
          − Да не нужно, мне и хранить-то его негде, − попытался отбрехаться я.
          − А подпол на что? Он в каждой избе есть, туда и положишь.
          Верно, в деревне-то запасы хранят в погребе. Как вернусь домой, надо будет проверить, есть ли он в моей хибаре. Может, туда для новичков и припасы какие-нибудь на первое время подбросили.
          Мы уже стояли возле прилавка Еремея, и он настойчиво совал мне в руки горшок, причем не самый маленький. Медяков на пятьдесят наверняка потянет.
          Честно говоря, я уже готов был согласиться: ведь чтобы найти девчонку, совсем не обязательно вступать в бой. Эх, еще бы то зелье, что монах Марселю давал. Ну, ничего, проберусь осторожно через лес − никто и не заметит. Но поторговаться все же стоит.
          − У меня и оружия-то приличного нет, купить не на что, − возразил я, косясь на ближайший прилавок, на котором были разложены мечи и топоры. − Вот только палка какая-то, но толку с нее.
          Еремей тут же подскочил к соседу-торговцу, невысокому рыжебородому гному, и жарко зашептал ему что-то на ухо. Тот нахмурился, кинул взгляд на меня и нехорошо усмехнулся. Потом нырнул под прилавок, пошарил там и извлек меч с плоским клинком.
          − Вот, держи. Вещь хорошая, испытанная, бьет сильно. Правда, не без изъяна: тут в ручку камень инкрустирован, случайности вызывает. Но, думаю, тебе он не помешает.
          Он протянул мне меч, а пасечник в восторге принялся трясти ладонь гнома двумя руками.
          Я внимательно посмотрел на оружие − на рукояти, обмотанной для удобства кожей, блестел прозрачный синий камушек, а вокруг него светилась надпись:
          Ржавый двуручный меч.
          Физатака: +5.
          Прочность: 17/20.
          Минимальный уровень: 1.
          Свойства: вероятность случайного события 1%. Срабатываетпри ударе.
          Значит, с ним мой удар будет в три раза сильнее, неплохо. И почему это ржавый? Вон, блестит, как новенький, никаких признаков ржавчины. А случайности − да фиг с ними. Правда, двуручный, тяжелый, и щита не взять. Но выбирать не приходится.
          − А заточить можешь? − окончательно обнаглев, я кивнул на клинок.
          Оружейник пожал плечами и безразлично ответил:
          − Пятнашка.
          У меня оставалось двенадцать медных монет, но тратить их на заточку не хотелось. Я пошарил в сумке и протянул ему камушек.
          − Такое не покупаю, − рыжебородый, тем не менее, внимательно осмотрел камень. − Похоже, горный хрусталь, необработанный. Михайло такие по дюжине медяков берет.
          Он помялся, посмотрел на пасечника и махнул рукой.
          − Ладно, меняемся. Еремей, только ради тебя!
          Забрал у меня меч, вытащил точильный камень и ловко прошелся им по лезвию. Надпись на рукояти тут же поменялась:
          Заточенный ржавый двуручный меч.
          Физатака: +6.
          Прочность: 17/20.
          Минимальный уровень: 1.
          Свойства: вероятность случайного события 1%. Срабатывает при ударе.
          А вот это на моем уровне действительно круто! Я поблагодарил умельца и собрался было уходить, но пасечник меня остановил.
          − Погодь-ка.
          Он исчез в толпе, а через пару минут появился, держа в руке свернутый в рулон пергамент.
          − Вот, гляди, это карта северной части Синеуса. Здесь Черный Камень, выходишь через эти ворота и во-от по этой дорожке − Малый Северный Тракт называется − идешь сюда. Сумрачный Бор − вот он, тута.
          Я внимательно следил за его пальцем, показывающим точки на пергаменте. Ничего сложного, разберусь. И в любом случае, карту ему не верну, она мне самому пригодится.
          Еремей между тем снова потащил меня к своему прилавку, где вручил обещанный мед.
          − Поспеши, странник, чувствую, что каждая минута на счету, − с волнением произнес он. − Да поможет тебе спящий Нариэль.
          В ту же секунду мой браслет пискнул и засветился надписью:
          Получено задание: Спасти Аленушку.
          Уже третий квест, и все, как один, невыполнимые. Ладно, попытаюсь найти девчонку, а там видно будет.
          Запихав банку с медом в суму и обещав Еремею сделать все возможное для спасения его дочери, я направился к ремонтнику. Но не успел сделать и нескольких шагов, как кто-то грубо схватил меня за плечо. Со злостью обернулся: передо мной стоял стражник.
          − Что за вид? − строго спросил он, вцепился мне в локоть и поволок с рынка.
          − Эй, эй, вы чего? Моя рубаха в починке, как раз иду забирать.
          Но угрюмый страж был неумолим. Он упрямо тащил меня в сторону ворот, не слушая никаких объяснений. Я попытался вырваться, но этим лишь больше разозлил его: он взял бердыш наперевес, толкнул меня вперед и уперся острием в мою спину. Тут уж хочешь не хочешь, а пойдешь.
          Репутация со стражей Черного Камня: -5. Текущее значение: -10.
          Да что ж за фигня-то с этой репутацией!
          Мы миновали половину улицы, когда стражник что-то забормотал. Осторожно оглянувшись, я в недоумении застыл: он приблизил к губам руку и отдавал приказы прямо в браслет. Неужели биперы можно и как переговорные устройства использовать? Гуд, изучим.
          − Выдвигайся, заберешь его! − закончил страж и поднял глаза. − Ну, чего встал, пшел, развратник!
          Острие бердыша кольнуло кожу между лопаток, и я торопливо засеменил дальше. Вскоре подошел второй охранник, страж передал ему меня с рук на руки, и через пару минут я уже вылетел за ворота с приказанием назад в таком виде не возвращаться.
          Ну не дебилы, а? Я пытался что-то объяснить стражам, и даже медяк совал, чтобы сгоняли за рубахой или, в крайнем случае, к Светке − бесполезняк. Упертые тупые ослы!
          Вот куда теперь идти полуголым? Все ж рубаха какая-никакая, а бронька. Как же через этот гребаный браслет со Светкой связаться? Минут пять я промучился с наручем, покрутил его, потыкал в камень-экран, но ничего не вышло. Придется топать в лес, а что делать? Взглянул на тату:
          Физзащита: 2.
          Физзатака: 7.
          Хорошо хоть меч не отняли. Еще мед этот дурацкий в сумке по бедру стучит. Я в сердцах плюнул, достал яблоко и на ходу сгрыз его.
          Народу на тропинке к лесу стало меньше, но мне удалось нагнать парня в рубахе и жилете, похожего на купца. На голове у него красовался железный шлем, слегка напоминающий котелок.
          − Слышь, бро, подскажи, как через эту хреновину переговариваться? − спросил я, похлопав рукой по камню отражения.
          Он торопливо обернулся и покачал головой.
          − Чтоб голосом, свиток специальный нужен, а он только с высокоуровневых монстров падает. Нам пока доступны только сообщения. Сейчас спешу, объяснять некогда, вот этот красный камень сбоку потыкай − разберешься.
          − А какого левела мобы в лесу?
          − В начале − третий-четвертый, дальше еще круче. Голышом не потянешь.
          − Агрессивные?
          − Кто как. Богомолы нет, а пчелы − очень даже.
          − А тебе группа не нужна? − закинул я удочку.
          Парень скользнул взглядом по моей руке и покачал головой.
          − Не, Рокот, прости. Первым уровнем только ежей в перелеске мочить.
          Он ускорил шаг и вскоре скрылся из вида. А я присел на обочине и принялся изучать браслет. Понажимал кнопки, покрутил туда-сюда появляющуюся информацию и, наконец, разобрался. Написал Светке, подождал − ноль реакции. То ли что-то не так сделал, то ли она не увидела. Ладно, фиг с ней, с рубахой, пойду спасать Еремееву дочку как есть.
          Ближе к лесу трава стала ниже, и я заметил катающиеся по земле шары из сухих веток и колючек. Осторожно подошел и прочел:
          Перекати-поле.
          Ничего не скажешь, чудные здесь мобы.
          Честно говоря, ожидал, что в лесу будет тусить народ, и я спокойно смогу пройти. Но, зайдя под сень деревьев, никого не заметил. Видимо, группы охотятся дальше, в чаще. Я вынул карту и убедился, что здесь и начинается Сумрачный Бор. Возле него виднелась маленькая белая точка. Еремей, что ли, пометил?
          Я осторожно пошел по узкой тропинке, вертя головой и прислушиваясь. Вокруг росли высокие сосны, а между ними − молодые лиственные деревья и елки. Тут было намного прохладнее, солнечный свет одинокими лучами пробивался сквозь кроны и падал на траву и лапы елей золотыми бликами.
          Шагов через пятьдесят я услышал тяжелый вздох и замер. Тишина. Прошло не меньше минуты, и снова вздох. Может, Алена? Пришлось сойти с тропы. Еле слышно раздвинув ветви ближайшего куста, я увидел лопоухого парня. Он сидел, прислонившись спиной к стволу старого дуба, а перед ним на камне на задних лапах стоял зеленый таракан размером с кулак и хищно шевелил усами. Ни фига себе особь!
          Парнишка снова вздохнул, и я узнал в нем рыночного воришку. Приглядевшись, заметил надпись от локтя до запястья:
          Лекс, 2 уровень.
          На щеке красовался кровоподтек, на руке − несколько царапин. Значит, хоть и побили, но отпустили. Или сам сбежал.
          Похоже, парнишку пора спасать. Таракан смотрел на него в упор, словно гипнотизировал. Я шагнул вперед и свистнул. Оба − и парень, и монстр − повернули ко мне головы.
          − Лекс, отползай за дерево, я его отвлеку!
          − Кого? − от удивления тот перестал вздыхать.
          − Таракана, кого ж еще. Только не убегай, одному мне с ним не справиться, а вдвоем точно забьем, − я взял меч двумя руками и приготовился к бою.
          − Да это богомол, − тихо засмеялся он. − Он не агрессивный, сам не нападет.
          Блин, точно, ведь парень с котелком на голове рассказывал об этом.
          − А чего ж тогда он на тебя вылупился?
          Лекс пожал плечами.
          − Просто смотрит. Может, тут до меня никто не сидел, вот он и удивился.
          − А ты что здесь делаешь?
          Собственно, я уже догадывался, что парня, как и меня, турнули из Черного Камня. Но хотелось посмотреть, как он будет выкручиваться. Однако Лекс выдумывать ничего не стал и ответил совершенно честно:
          − Выгнали из деревни. Деньги кончились, а жрать хотелось, вот и стянул на рынке бублик, − он опять тяжело вздохнул и добавил: − Поймали, гады.
          − И что теперь?
          Он сорвал травинку, сунул ее в рот и лениво ответил:
          − Без понятия. Тут обживаться буду. Сейчас немного отдохну и сварганю шалаш.
          − Обалдел?
          − А что, мне не привыкать, я на Большой земле полтора года по тайге шастал.
          − Голодный?
          − Когда как, по-разному бывало...
          − Сейчас голодный? − я с усмешкой достал из сумки последнее яблоко и положил рядом с ним.
          Парнишка благодарно улыбнулся и протянул руку.
          − Алексей.
          − Дмитрий.
          Он впился зубами в яблоко и, хрустя им, промычал:
          − Вот спасибо. Как говорил мой дедуля − друг познается в еде. А ты где рубаху-то потерял? Обокрали?
          − Да нет, − рассказывать свою историю не хотелось.
          −  Ну, не хочешь − не говори. Эх, жаль, ты только первый уровень, а то в группе сходили бы. Мне денег набрать надо. Может, согласятся на штраф.
          Я присел рядом и выложил содержимое сумки на траву.
          − Ты на мой левел не смотри. Сейчас завалим тут всех тараканов, разбогатеем.
          Он обреченно махнул рукой.
          − Не потянем.
          − Зря сомневаешься. Смотри.
          Резким движением я накинул суму на камень, где по-прежнему находился богомол, и принялся лупить по ней мечом. Тут я, конечно, погорячился: дубина была бы куда удобнее. Пришлось бить клинком, повернув его плашмя.
          Алексей секунд десять смотрел на мои манипуляции, потом кинулся помогать − у него была сучковатая палка. Мы остервенело молотили по кожаному дну, пока не раздался предсмертный всхлип богомола. Я по инерции ударил еще раз, послышался хлопок, и над нами взвились разноцветные искры.
          − Это че? −  офигел Леха.
          − Хрен его знает, − начал я, но взглянул на браслет и с удивлением увидел надпись:
          Сработала вероятность случайного события.
          Случайное событие: Праздник, который всегда с тобой.
          Эффект: Разноцветный фейерверк украсит любую вечеринку.
          И все? Дурацкий салют, и никаких плюшек? Фигня какая-то.
          − Не обращай внимания, у меня меч с прибабахом.
          − Прикольно, − хмыкнул Лекс и, склонив голову набок, поинтересовался: − А на кой ты богомола в сумку запихнул?
          Не понял. Я на его глазах спокойно валю моба, которого мы вроде не должны осилить, а он недоволен?
          Алексей, уставившись на мое возмущенное лицо, рассмеялся.
          − Внутрь загляни.
          Я приподнял суму и посмотрел на тушку, испачканную чем-то ярко-зеленым. Рядом лежали четыре медяка, пергамент под названием "Свиток запирания" и маленькая склянка с красной жидкостью, на которой виднелась надпись: "Крохотное зелье здоровья".
          − И что? − я покрутил флакон в руке. − Зря паришься, он даже не треснул. Тут, похоже, все стекляшки крепче алмаза.
          Лекс покачал головой.
          − Рокот, богомолы ядовиты. Он наверняка исплевал твою сумку, вон и сам весь перепачкался. Теперь ты ничего съедобного в нее положить не сможешь.
          Вот дерьмо! Он прав: внутри сумы блестят еще не высохшие ярко-зеленые пятна. Надо было сообразить, что так получится.
          − Блин, а я думал, мы их сейчас всех тут в кашу покрошим таким способом.
          − Индюк тоже думал, что купается, пока вода не закипела, − подмигнул Леха.
          Он сорвал пару дубовых листков, тщательно вытер монеты, пузырек и попытался отдать все мне. Я покачал головой, мол, пополам. Лекс кинул в свою суму два медяка и похлопал меня по плечу.
          − Ладно, не парься. Сейчас сотру, что смогу, но жратву все равно лучше не класть.
          − Как скажешь, − я махнул рукой и протянул ему трофейный свиток.
          − Мне-то он сейчас нафига? А вот тебе берлогу запирать − самое то. Народ здесь шустрый.
          − Тогда бери зелье, чтоб все по чесноку.
          Мы провозились довольно долго, счищая яд. Между делом я взглянул на бипер и убедился, что опыта за моба мне не дали. Значит, последний удар сделал Алексей.
          − Так ты сюда богомолов лупить пришел? − спросил Леха, когда мы закончили.
          − Да нет, задание выполняю, девчушку тут одну ищу. Восемь лет, зовут Алена. Не встречал?
          − Не-а. Чет больно маленькая. Непись, что ли?
          − Кто ж ее знает, − я пожал плечами. − В лесу заблудилась, вот надо найти. Не хочешь компанию составить?
          Алексей ненадолго задумался, потом лихо махнул рукой.
          − А пошли!
          Он коснулся своим бипером моего, и на обоих появилась надпись:
          Группа создана.
          Я сложил вещи в суму, а горшочек с медом на всякий случай взял в руку − совсем не хотелось, чтобы в него попал яд. Леха подтянул штаны, и мы потопали.

Глава 7. Ведьмин круг

          В траве сновали богомолы и, возвращаясь к тропинке, мы шагали очень осторожно, чтоб ни на одного не наступить. Провоцировать их на плевки ядом неразумно − Леха сказал, что раны от него очень болезненны и без зелья здоровья не заживают. У нас имелось только одно, на двоих не хватит.
          По тропе идти было безопасно, вот только вряд ли девочка сидит у дороги. Если заблудилась, то где-то в стороне. Я поделился этими соображениями с Лехой, он кивнул:
          − Предлагаю свернуть налево, − сказал он. − На той стороне игроки постоянно туда-сюда носятся, давно бы уже на нее наткнулись. А здесь и безлюдно, и лес гуще.
          Я согласился, и мы углубились в чащу.
          − Ты давно на острове? − негромко спросил я. Раз уж мы пока вместе, грех не разузнать, что ему известно об этом мире.
          − Дней пять.
          − Вот ты спросил, человек пропавшая девочка или непись. То есть те, кто стоят на рынке − не люди?
          − Не-а. Вернее, люди, но не настоящие.
          − А кто? Биороботы?
          Лешка почесал оттопыренное ухо и задумчиво ответил:
          − Вроде бы нет. Неписи из компьютерной игры.
          − Да ну, гон. Как же они... материализовались?
          − Фиг их знает. Не долби меня, Димыч, я сам пока мало что понимаю. Но игроки называют их неписями, факт. А они нас − пилигримами или странниками.
          Я примолк и задумался.

          Вскоре гигантские тараканы перестали мельтешить под ногами, зато вдали послышалось жужжание. Ясно, пчелы. Причем агрессивные. Я предупредил об этом Алексея, и он кивнул.
          − Понял. Если честно, я дальше богомолов не заходил. Позавчера в группе тут бегал, тогда и уровень поднял. А до этого в одиночку сдох. И Метку потерял на фиг.
          Леха протянул мне руку − синий ромб на его ладони был не ярче моего. Значит, мы с ним друзья по несчастью. Может, его убил тот же черный всадник?
          − А кто тебя грохнул-то?
          − Да перекати-поле. Поднимает, зараза, вокруг себя пыль, с ветками мелкими и колючками. Получается вроде как маленькая пылевая буря. Без глаз легко можно остаться. Ну, и в кожу все это впивается, кровотечение дает, заражение. В общем, приятного мало.
          − Ясно. Подожди-ка.
          Я достал карту и попытался определить, насколько далеко мы зашли. Судя по рисунку, лес немаленький. Да и белая точка, стоявшая раньше у входа в бор, теперь перебазировалась вглубь него.
          − Она что, видит, где мы находимся? − я нахмурился и сделал несколько шагов. Маркер дрогнул и чуть сместился.− Лучше б отметил, где девчонка.
          Лешка, который, как оказалось, до того момента местных карт в глаза не видел, задумчиво поцокал языком.
          − Это мир магии, Димыч. Как в компьютерных играх. Не знаю, каким способом его сюда вытащили, но чудес здесь немеренно.
          − Леха, окстись, волшебства не существует! Должно быть какое-то объяснение. Эта белая точка, к примеру, доказывает, что наше расположение отслеживают по GPS. Думаю, с помощью биперов.
          − Ага, − он усмехнулся. − А лечат здесь тоже по GPS? Кидают в тебя сгусток энергии, и здоровье восполняется. Или маги, допустим. Ты их видел? Одни швыряются огненными шарами, другие − ледяными стрелами. Это как объяснишь?
          Я вспомнил о том, как меня грохнул Марсель, о Метке, о многих других непонятных вещах и медленно кивнул.
          Знание мира: +5. Текущее значение: 8.
          Сразу пятерку добавили, то есть я узнал что-то фундаментальное, основополагающее. Поверил в магию.
          Покачав головой, я прислушался к непрекращающемуся жужжанию и прошептал:
          − Давай в обход тех кустов, надо пчел обойти.
          Однако это оказалось непросто. Куда бы мы ни свернули, рядом слышался навязчивый угрожающий звук.
          Между тем лес явно стал гуще, порой приходилось пробираться сквозь настоящие заросли. Продравшись через очередную группу елок вперемешку с акациями, мы оказались на небольшой лужайке, посреди которой росла пара дубов, и... замерли. Напротив зависло не меньше полудюжины пчел, все они смотрели на нас и, казалось, облизывались. Каждая размером могла поспорить с маленькой дыней, полупрозрачные крылья дрожали, хищно шевелились тонкие хоботки. Н-да, такие съедят и не подавятся. Уж если с одним ежиком первого уровня до полусмерти пришлось биться, то целый рой летающих тварей четвертого − это приговор. Я покрепче сжал рукоять меча, потому что сразу понял − нам не уйти. Сзади послышался решительный выдох Алексея.
          Пчелы-убийцы, как значилось на их боках, с отвратительным жужжанием двинулись на нас. Одна из них вырвалась на пару метров вперед, я с размаху саданул мечом и − о, чудо! − попал.
          Лезвие прорвало тонкое крыло, тварь упала на траву и стремительно поползла прочь. Лешка попытался ее добить, но промахнулся. На второй удар времени не хватило: она была уже слишком далеко.
          Остальные остановились, замерев в воздухе. Судя по тому, как двигались их выпуклые черные глазищи, пчелы переглядывались или даже совещались. Это продолжалось недолго, и вот они уже разлетелись и окружили нас ровным кольцом. Мгновение − и оно начало сжиматься. Пусть не надеются, дешево наши жизни им не достанутся!
          Попытавшись перехватить меч обеими руками, я обнаружил, что до сих пор держу горшок с медом. Выкинуть? Ну уж нет, все пойдет в дело! Я резким движением метнул его в пчелу, которую посчитал лидером роя. Вдруг, если ее убить, другие отстанут?
          Сдохни, сволочь!
          Тварь на долю секунды замерла, потом резко подалась в сторону, горшок пролетел рядом с ней, ударился о ствол дуба и разбился.
          Зато теперь можно было держать оружие двумя руками, я замахнулся... И в удивлении замер. Потому что пчелы, забыв о нас, развернулись и устремились к пролившемуся меду. До меня донесся аппетитный запах. Несмотря на остроту ситуации, рот снова наполнился слюной.
          Владение двуручным мечом: +1. Текущее значение: 2.
          Смекалка: +1. Текущее значение: 3.
          Леха ткнул меня локтем.
          − Бежим!
          Ломиться назад в заросли мы не рискнули, а двинули через поляну, мимо пчел, облепивших медовую лужу. Ни одна из них не обратила на нас внимания.
          Мы неслись, как угорелые, и все не могли остановиться. Наконец мерзкое жужжание смолкло, и у нас, наконец, появилась возможность перевести дух.
          − Слышь, Димон, − задыхаясь, пробормотал Лешка, − походу... пчелы кончились. Кто следующий?
          − Хрен его знает. Главное, чтобы неагрессивный.
          − Тихо! − он вдруг схватил меня за руку и огляделся.
          Я замер, однако поначалу ничего не услышал. Но вот до меня донесся тихий всхлип, потом еще, и еще. Никакого сомнения, рядом кто-то плачет!
          − Туда! − Лешка кивнул в нужную сторону, и я вслед за ним на цыпочках двинулся на звук.
          Вскоре мы вышли к поляне, посреди которой рос здоровенный ясень. Под ним, сидя на камне, рыдала маленькая девочка в синем сарафане и цветастой косынке, из-под которой свисали русые косы. Мы с Алексеем переглянулись − она! − и осторожно шагнули вперед.
          − Эй, − позвал я, − ты Алена?
          Девчонка не отреагировала. Глухая она, что ли? Пришлось подойти поближе. Я снова ее окликнул − и снова без ответа. Леха попробовал − тоже ноль эффекта. Она продолжала отчаянно рыдать.
          − Ведьмин круг, − вдруг заворожено прошептал Лешка.
          Я скосил глаза и увидел, что вокруг дерева, под которым она сидела, ровной окружностью росли огромные поганки. По спине пробежали мурашки. Не сказать, чтобы я верил во всякую дьявольщину, но здесь, на этом сказочном острове, в сумрачном лесу, где каждая коряга грозила смертельной опасностью, ровный круг поганок действительно впечатлял. Однако выхода не было, я решительно выдохнул, шагнул к малявке и взял ее за плечо.
          − Аленушка, не плачь. Нас твой папа прислал, пойдем, я отведу тебя к нему.
          Девочка вскинула голову, и... на моих глазах из ее маленького рта выросли два огромных клыка. Детское личико за пару мгновений покрылось шерстью, глаза округлились и засверкали яростным огнем. От неожиданности я прирос к месту, с ужасом наблюдая за ее преображением.
          − Арррр! − взревело чудовище и, вскочив, протянуло ко мне заросшие бурой шерстью лапы с длинными черными когтями.
          Все случилось так внезапно, что отреагировать я не успел. Зверь вцепился в мою шею, сразу же нанеся с десяток ранок. Кровь брызнула фонтаном, я попытался обороняться, но накатившая слабость победила, и меч выпал из рук. Перед глазами поплыли красные круги. Отступив на несколько шагов, я упал на спину, из последних сил пытаясь отползти от чудища.
          Тщетно. С жутким ревом оно снова бросилось на меня. И тут в воздухе что-то мелькнуло: Алексей, прыгнув к "девочке", всем телом ударил ее и оттолкнул в сторону. Она отлетела метра на полтора, а Леха, схватив меня под мышки, поволок прочь. Оборотень кинулся за нами, но вдруг остановился, словно натолкнувшись на невидимую преграду, и завыл так тоскливо, что мы невольно вздрогнули.
          Я опустил помутневший взгляд на тату: здоровье девять. А кровь все хлещет. Леха, мгновенно оценив ситуацию, дернул с плеча сумку, вытащил зелье здоровья и влил мне в рот.
          − Держись, Димыч! Глотай, блин, глотай!
          Кровотечение прекратилось, и раны стали быстро затягиваться. Я приподнялся на локте и сфокусировал взгляд на чудище. Оно металось внутри круга, жадно глядя на меня и время от времени подвывая. Неужели поганки его держат?
          − Слава богу, очухался, − Леха облегченно вздохнул. − Ну и угораздило же нас... Правильно говорил мой любимый дедушка: хочешь сделать доброе дело, будь готов увернуться от пенделя благодарности. Пора валить отсюда, братуха. Сможешь идти?
          − Нет, не пойду. Жалко девчонку, малявка ведь совсем. Заколдована она, а это... это как болезнь. − Я прикрыл глаза, и перед мысленным взором тут же встала Аришка: худенькая, с вымученной улыбкой и нездоровым румянцем на щеках. Меня сейчас нет рядом, но надеюсь, кто-то другой тоже поможет ей в трудный момент. − Я обещал. Да и меч мой там остался.
          − На наших уровнях с оборотнем не совладать.
          − Есть одна идея, − подмигнул я, вставая. − Подстрахуешь, если что?
          − Офигел?! Эта тварюга нас порвет, даже пикнуть не успеем.
          Я в двух словах описал свою задумку и через мгновение уже стоял в метре от поганок. Лохматое чудище заволновалось, зарычало, в нетерпении переминаясь на месте. Краем глаза я заметил, как Алексей обходит его с тыла. Порядок.
          Сделав шаг вперед, я резко вытянул руку, схватил оборотня и рванул на себя. Победно зарычав, он уперся и попытался вцепиться в мою ладонь. Но Лешка успел подскочить сзади и толкнуть его ко мне. Клыки с отвратительным звуком клацнули в воздухе, сам оборотень повалился на меня, и мы кубарем покатились по земле. Леха схватил валявшийся в траве ржавый меч и выбежал из проклятого круга. Занес клинок над головой чудища, но ударить не успел: из-под платка вновь послышался детский плач, а клыки мгновенно исчезли. Я оторвал девочку от себя и быстро оглядел − ни шерсти, ни когтей, все, как у обычного ребенка.
          Смекалка: +1. Текущее значение: 4.
          Ваш новый класс − Охотник на оборотней.
          Бонус: Физатака: +3, физзащита: +3, меткость: +5%, уклонение: +5%.
          Ого, вот это крутизна!
          − Аленушка? − выдохнул между тем Алексей, опуская оружие.
          − Да, − малышка всхлипнула и испуганно посмотрела на нас. − Вы кто?
          − Я дядя Дима, а он дядя Леша, − поднимаясь и вытирая пот со лба, устало ответил я. − Нас твой папа прислал. Сейчас мы пойдем домой, не волнуйся.
          − А почему ты голый, дядя Дима?
          Пока я соображал, как ответить, девочка улыбнулась так доверчиво и радостно, что стало понятно − в чудище она превращаться не собирается. Но на всякий случай мы подробно расспросили об ее приключениях.
          − Я заблудилась, − грустно ответила Алена, − и набрела на эту поляну. Обрадовалась, потому что отсюда знаю дорогу в деревню. Но там, за поганками, рос такой красивый гриб! Я сорвала его и почему-то сразу заснула. А когда проснулась, то увидела, что лежу на тебе, дядя Дима.
          − Ясно. Говоришь, знаешь, как отсюда выйти?
          − Да.
          − И мимо пчел проведешь?
          − Конечно, − кивнула Аленка с готовностью. − Они вон там, а нам вот сюда.
          Чуть передохнув, мы отправились в путь. Несмотря на сгущающиеся сумерки и юный возраст, малявка прекрасно ориентировалась в лесу, и вскоре мы уже вышли к лугу у южных ворот.
          − Давай так, − обернулся я к Лешке, − дашь мне свою рубашку, и мы с девчонкой войдем. А тебе я покажу свою избу, перелезешь через плетень и у меня заночуешь. Пошли, провожу.
          − Лады, − кивнул он и принялся стягивать рубаху.
          Через три минуты, удалившись от ворот, мы уже подходили к моему дому, так сказать, с тыла. Лешка попытался перемахнуть через плетень и тут же отлетел на несколько метров.
          − Как ты это сделал? − я с удивлением смотрел на потирающего ушибленный бок Лекса.
          В темноте раздался лай, и, словно из-под земли, перед нами выросла немалых размеров псина.
          − Запр-рещено через забор! − рявкнула она. − К воротам ступайте!
          В ее голосе мне послышались знакомые интонации. Хотя, может, здесь все собаки одинаковые? Эта выглядела гораздо хуже: помятая, грязная, к шерсти прилипли комки земли.
          − Лаврентий? − неуверенно спросил я.
          Пес взглянул на меня и, клянусь, его глаза засветились радостью.
          − Пр-ривет, кормилец! − гавкнул он. − Прости, не пр-ризнал.
          Леха с удивлением смотрел на нас, а Алена подошла к Лаврентию и ласково почесала его за ухом. Тот лизнул ее руку и спросил:
          − Почему через забор?
          − Да эти ваши злыдни синехвостые на моего друга взъелись, в деревню не пускают. Где ж ему ночевать, не в лесу же?
          Пес сел копилкой и задумался.
          − Они могут. Но через плетень не пер-релезете, − наконец сообщил он. − Тут защита магическая.
          − Чую по твоей хитрой морде, что знаешь, как эту проблему решить.
          Лаврентий покосился на меня, и в его тоне появились заискивающие нотки.
          − А еще вкусненького дашь?
          − Конечно. С собой ничего нет, но на рынке позже куплю.
          Он вздохнул.
          − Ладно, слушай. Новых стр-ранников еще дней пять не будет, так что меня сюда дежурить поставили. Но делать тут, откр-ровенно говоря, нечего. Тоска смертная. Вот я и вырыл лаз от скуки, чтоб за колбасками быстро сгонять можно было. Пошли, покажу, как я все обустр-роил.
          Лаврентий рванул вдоль ограды, мы за ним. Дома через три он остановился и принялся ловко разгребать лапами груду веток, под которыми вскрылась нехилого размера яма. Она углублялась почти на метр и дальше поворачивала под плетень. Не собака, а экскаватор.
          − Класс! − сказал я, подняв большой палец.
          − Класс-то оно, конечно, класс, но намучился... То и дело какие-то валуны попадались, не обойдешь. Несколько р-раз заново начинал. Зато за этот подкоп у меня начальная способность сапера открылась, − хвастливо тявкнул Лаврентий.
          Лезть туда мне не хотелось, поэтому мы с Аленой пошли к воротам, а Лешка воспользовался лазом и, пригнувшись, побежал в сторону моей избы. На прощание я спросил Лаврентия:
          − Где тебя искать-то, когда вкусненькое раздобуду?
          − Позади управы есть стор-рожка, − с готовностью ответил пес, − я чаще всего там обитаю.

          Почти опустевший рынок встретил нас необычной тишиной. Большинство торговцев уже свернули свои прилавки, оставшиеся освещали товары факелами и прозрачными колбами с роящимися в них светляками. Я остановился, крутя головой в поисках Еремея, и тут Аленка закричала:
          − Папа!
          От своего лотка спешил пасечник. Подбежав к нам, он схватил девочку на руки и прижал к груди.
          − Доча, доченька, жива! Умница моя!
          Наобнимавшись, Еремей поставил ее на землю и протянул мне руку.
          − Спасибо, герой, век не забуду.
          Браслет издал радостную трель, гораздо длиннее обычной, вокруг меня на мгновенье появилась золотистая дымка, а немногочисленные торговцы, стоявшие неподалеку, зааплодировали.
          Выполнен квест: Спасти Аленушку.
          Получено опыта: 30.
          Достигнут уровень: 2.
          Нераспределенных параметров: 3
          Репутация в деревне Черный Камень: +5. Текущее значение: 5.
          Репутация с персонажем Еремей: +50. Текущее значение: 50.
          Наконец-то! Я скользнул пальцем по татуировке: интересно, сколько до третьего левела осталось?
          Опыт: 45/50.
          Здорово, совсем немного. Завтра добью.
          Я с улыбкой раскланялся перед торговцами, наклонился к Алене и попросил:
          − Постой здесь, ладно? Нам с твоим папой пошептаться надо.
          Она понятливо кивнула, и мы отошли к бревенчатой избе с надписью "Баня". Я коротко рассказал Еремею о случившемся, добавив напоследок:
          − Приглядывай за ней, а ну как опять зверем обернется.
          Но пасечник покачал головой:
          − Такие штуки тут и раньше бывали. Кто ночью в ведьмин круг попадет, либо в чудище превращается, либо помирает. Но, коли среди дня околдованного человека оттуда вытащить, то немочь проходит без возврата.
          − Ладно, как знаешь, − я пожал плечами.
          Еремей между тем полез в кошель, болтавшийся у него на поясе, и вытащил монетку.
          − Держи, друг. И, ежели чего понадобится, помощь или совет, приходи, не стесняйся.
          Та-ак... Это что же, за все труды один медяк?! Щедро, спасибо! Конечно, у меня остался неплохой меч, но все ж как-то жидко.
          С кислой рожей я взял монету и тут заметил, что она вовсе не медная. Вау, серебро! Теперь я богач!
          − Спасибо, Еремей. Может, еще и медком угостишь? А то прежний пришлось пчелам-убийцам скормить.
          − Да на здоровье, − радостно кивнул он, и, прихватив Алену, мы двинулись к его лотку.
          Он выбрал неслабый горшок и вручил мне.
          − Может, еще чего надобно?
          − Подскажи, как тут у вас предметы идентифицируют.
          − Эва, спросил. В нашей деревеньке такого не сыскать. Ведать не ведаю. Хотя... Cходи-ка ты к Верлиму. Он во многих местах побывал, наверняка что-то подскажет. Иди вон туда, − Еремей ткнул пальцем в проулок возле управы, − третий дом слева.
          Я обнял на прощание Еремея и для начала отправился на поиски ремонтника. Мне повезло, он оказался на месте. Отдав ему медяк, я забрал рубаху и с облегчением переоделся: Лехина так натерла под мышками, что даже здоровье опустилось на единицу.
          Напоследок я купил три упоительно пахнущих пирога и пару кусков мяса для себя и Лекса. Ну, а теперь можно и к Верлиму заглянуть. Я обогнул управу, отсчитал третий дом и увидел на крыльце кряжистого рыжебородого гнома. Он сидел на ступеньке и тихо постанывал.
          − Здравствуйте, уважаемый, мне бы Верлима.
          − Ох-ох. Говори, что надо, и проваливай. Видишь, спину ломит, не до странников мне.
          − Сочувствую, − коротко кивнул я и, решив не церемониться, перешел на "ты". − Торговец медом, Еремей, сказал, что тебе известно, как идентифицировать вещи.
          − Как-как. Свиток специальный нужен.
          − А где его взять?
          Гном со стоном поморщился и отвернулся, демонстрируя, как я ему надоел. Но вдруг посмотрел на меня внимательнее, и в глазах его мелькнул интерес.
          − Скажу, − он почесал спутанную бороду, − если раздобудешь мне сердце красного богомола. Из них Гордей знатную мазь от радикулита делает.
          Похоже, здесь, как и в играх, ни один непись рта без собственной выгоды не откроет.
          − И где эту тварь найти? Зеленых видел, а вот красных...
          − Да там же, где и обычных.
          Ладно, разберусь. Я с готовностью кивнул.
          − Согласен.
          Получено задание: Добыть сердце красного богомола для Верлима.
          − Ну, вот и договорились. Через южные или восточные ворота выйдешь − и в лесок. Там, у самого края, они и обретаются
          Он встал и, кряхтя, вернулся в дом, а я отправился обратно. Пусть мне и не удалось сходу получить нужную информацию, но теперь это лишь вопрос времени.

Глава 8. Месть Красного Богомола

          Я шел по улице и улыбался. Еще бы, второй уровень взят, и до третьего рукой подать. Наверное, последний раз я был так счастлив еще до того, как заболели родители. А может, и до того, как злосчастный синдром Шеффилда вообще пришел в мир. Тогда, поняв опасность, все погрузились в мрачную настороженность. Уныние поселилось в душах, прижилось и стало чуть ли не чертой характеров.
          А здесь? Да, смертельно опасно. Да, игра на выживание. Но тут есть надежда получить Фиолы и спасти Аришку. А главное, мне выпал шанс чего-то добиться своими силами. Шанс, которого давно нет на Большой земле. Остается лишь вцепиться в него обеими руками и ни в коем случае не упустить.
          Когда я вошел в избу, Алексей спал. Но на аромат еды среагировал моментально − через секунду уже стоял рядом и облизывался. Я разложил на столе мясо и пироги (что хотите говорите, но мед зажал), он умял свою долю в мгновенье ока и с блаженной улыбкой прислонился к стене.
          − Спасибо, Рокот! Кстати, а почему ты выбрал себе такой ник?
          − Меня так с детства звали. От фамилии.
          − Ясненько. А сюда зачем приехал? За Фиолами?
          − Да. Сестра болеет. А родители еще зимой умерли от синдрома.
          Улыбка сошла с Лехиного лица, и он грустно закивал.
          − Мои тоже, только раньше. Я сам-то из Нижневартовска, а после их смерти полтора года в тайге жил.
          − Один? − изумился я.
          − Почему один? С дедом. Потом моего приятеля, Ромку, его предки к нам привезли. Посчитали, что в лесу безопаснее. Да какое там, −  он махнул рукой.−  Сначала дед заболел, потом он. Дед-то быстро угас, буквально за неделю, а Ромка долго мучился. Прикинь, мы с ним одни на делянке, он уже и ходить не может, что было делать? Ну, взял сани небольшие, смазал полозья жиром, чтоб по траве скользили, и поволок к людям. Уж как мы измучились в дороге, передать не могу. Жратва скоро кончилась, жара, комары. Ромка лежит-стонет, я эти сани тащу, как проклятый. А как через реку его на себе пер, и вспоминать не хочется. В общем, жесть.
          − И что потом?
          − Да что, доплелись через две недели до какого-то поселка. А он вымер почти, одна больница да три двора жилых остались. Ну, Ромку положили, а меня в детдом сплавили. А что мне там делать? Ну нафиг. Вот я сюда и сбежал. Сказал, мол, восемнадцать уже есть, берите. Да они не больно-то и проверяют.
          − Да уж, досталось тебе, Лекс. Друг, получается, умер?
          − Угу, дней через пять. Синдром же, не абы что. Как говорил дед, земля − крестьянам, кресты − землянам. В том смысле, что эта дрянь все человечество изведет. В общем, сплошная безнадега. Хорошо, хоть сюда Шеффилд пока не добрался.
          Леха скоро засопел, взгромоздившись на лавку, а я все размышлял над его историей. Молодец парень. На такого вполне можно положиться. Его рассказ разбередил душу, и мне вспомнился последний визит в Аринкин хоспис.

          ...Я шел по коридору, напоминающему подвал крепости во время штурма. Свет тусклый, лампы мигают, готовые в любую минуту перегореть. Возле потрескавшихся, как после бомбежки, стен натыканы проржавевшие каталки. Пациенты стонут, точно раненые, вытащенные с поля боя.
          − Подоткни одеяло, сынок, − послышался жалобный голос. − Очень холодно.
          Я обернулся − совсем древняя старушка. А может, и нет. Когда человек в таком состоянии, разве поймешь его возраст? На лице, казалось, остались одни глаза. Черные, пронзительные. Рука с узловатыми пальцами свисает с кровати, пытается подняться, но сил явно не хватает. Бледная, как смерть. Худющая, будто иссушенную кожу прямо на кости натянули. Похоже, третья стадия. Синдром сначала проявляется как обычная простуда: слабость, озноб, легкое першение в горле, и все это продолжается несколько недель, а то и месяцев. Затем резкое обезвоживание с кровавым кашлем, человек на этом этапе тает как свечка. Ну, а потом больные начинают гнить изнутри, один за другим отказывают органы, и наступает неминуемая смерть. Поначалу медики говорили, что симптоматика похожа на лучевую болезнь, власти с перепугу все источники радиации прошерстили, половину позакрывали, но и это не спасло.
          Желая хоть чем-то помочь, я наклонился к бабке и плотно подоткнул одеяло. Вот она, хваленая социальная помощь. Если б я половину своих скудных доходов не отдавал на оплату сестренкиной палаты, Аришка так же гнила бы здесь заживо, без всякого присмотра.
          Оставив несчастную старуху, я двинулся дальше и нос к носу столкнулся с Сергеем Леонтьевичем, лечащим врачом.
          − Рокотов, − устало позвал он.
          − Здравствуйте, доктор.
          Он потер глаза, под которыми красовались темные пятна, поправил шапочку.
          − У Арины начинаются симптомы обезвоживания. Вы вроде бы говорили, что можете достать Фиолы?
          Внутри у меня все похолодело: я прекрасно знал, что это означает. Начинается вторая стадия.
          − Пока не получилось, − голос сразу сел, − но постараюсь.
          − Старайтесь, друг мой, старайтесь, не то будет поздно.
          Он слегка потрепал меня по плечу и пошел дальше, едва не шаркая. А ведь ему, наверное, и сороковника нет. Совсем измучился мужик, пытаясь вылечить неизлечимое...

          Я потряс головой, избавляясь от воспоминаний. Зубы невольно сжались. Добуду эти треклятые Фиолы, хоть ценою собственной жизни!
          А теперь к делу, иначе ничего не получится. Надо решить какие параметры завтра увеличивать. Я устроился поудобнее, крутанул тату и начал читать.
          Меткость: 25%, зависит от ловкости.
          Ни хрена себе, только каждый четвертый удар в цель попадает? То-то я смотрю, промах на промахе. И это еще с бонусом за победу над оборотнем!
          Уклонение: 10%, зависит от ловкости.
          Грузоподъемность: 20 кг, зависит от силы и пытливости.
          Вероятность критического удара: 5%, зависит от интуиции.
          Вероятность пророческого сна: 2%, зависит от интуиции.
          Хорошая вещь. Не приснись такой сон Еремею, не видать бы мне меча и уровня.
          Торговая скидка: 1%, зависит от обаяния и репутации.
          Вероятность счастливого события: 0.2%, зависит от удачи.
          Ага, теперь понятно, что за фиговина дается при достижениях.
          Дальше шли вторичные, менее важные характеристики, типа уже замеченных мною атлетики и смекалки. А также ремонтные, добывающие и созидательные, которые мне не пришло в голову даже читать. Я − воин, и крафтером становиться не собираюсь.
          Вместе с этой благостной мыслью меня накрыл сон.

          Задрав голову, я разглядывал высоченный храм. Зефирные купола, отражая солнце, упирались в самое небо. Витые колонны, стены из молочно-белого мрамора, сплошь покрытые тонким орнаментом... Храм походил на сказочный мираж, на облако, из которого ветер умудрился сваять призрачное чудо. Казалось, достаточно малейшего дуновения, и оно исчезнет, не оставив и следа.
          Откуда-то сверху доносилась тихая, нежная, словно бы хрустальная мелодия. Околдованный ею, я поднялся по ажурной лестнице и оказался в огромной комнате с украшенными фресками стенами. Вернее, не в самой комнате, а на галерее, нависающей над ней.
          Пространство было почти пустым и чем-то напоминало то ли бальный, то ли тронный зал. Трона здесь, однако, не было, вместо него в центре располагалось круглое возвышение, на котором красовался полупрозрачный розовый кристалл. Пять фигур в длинных светлых одеяниях и остроконечных широкополых шляпах − настоящие маги из древних легенд − тихо стояли вокруг него. Покачиваясь, словно в эйфории, они шептали что-то на непонятном, но благозвучном языке. Вот один из магов сделал шаг вперед и осторожно подправил кристалл, установив его точно посередине. Тот слегка дрогнул, грани его затрепетали и начали раскрываться, как лепестки цветка. В самой сердцевине блеснула искорка и, когда бутон полностью раскрылся, взорвалась миллионами звезд. Яркое сияние поглотило все, оно слепило даже сквозь невольно зажмуренные веки. Маги опустились на колени, а музыка зазвучала громче.
          Внезапно в хрустальную мелодию ворвался резкий, противный скрип. Он был настолько неуместен, что я отшатнулся, ударившись головой о стену. Открыл глаза − передо мной белела труба печи, уходящая ввысь. Так это всего лишь сон?!
          В голове все еще звучал волшебный перезвон и тихий шепот магов. Мне потребовалось несколько секунд, чтобы окончательно вернуться в реальность. Я свесился с печи и увидел Светку − она стояла у открытой двери и с удивлением смотрела на Леху, который, сидя за столом, самозабвенно полировал полой рубахи камень отражения на запястье. Надо ж ей было явиться в такую рань и прервать скрипом двери мой сон! Вдруг он был пророческим, а я его не досмотрел.
          Вздохнув, я слез с печи и представил Светлану и Лешку друг другу. Мы разделили оставшиеся два пирога и кое-как подкрепились. На этот раз вожделенным медом пришлось поделиться − жратвы катастрофически не хватало. Я нырнул в погреб и вытащил внушительных размеров горшок.
          Светка с Лехой умяли за раз половину, я, не выдержав, отнял мед и спрятал в буфет.
          − Ну, вы и Винни-Пухи! На завтра-то хоть немного оставьте.
          Девушка облизнулась и хихикнула.
          − Забирай, жадина. Прячь свой драгоценный мед, и пошли качаться.
          Но у меня были другие планы: хотелось спокойно изучить карту и распределить свободные очки параметров. Светка без меня идти не хотела, и мы чуть не поссорились. Кончилось тем, что Леха все же смог ее убедить, и они пошли в перелесок, оставив меня одного.
          Для начала я решил не заморачиваться повышением побочных характеристик, а улучшать только боевые. Выбрал силу, выносливость и ловкость. Поколдовал над разноцветными кнопками на браслете и сразу почувствовал, что ставшая уже почти привычной слабость уменьшилась. Так и до прежних кондиций недалеко. Что ж, прекрасно, что там у нас дальше по плану?
          Я развернул карту и погрузился в ее изучение. Это был довольно подробный рисунок северной части острова, где как раз и находился Черный Камень. Еще две деревни, Кряжистый Берег и Большие Луга, располагались на расстоянии двадцати километров от него, тоже на побережье. И это только в ближайших окрестностях, так как на карте, судя по очертаниям, изображено было не более десятой части Синеуса. От каждой из трех деревень шла дорога вглубь острова, пересекавшая луга и лес, в нашем случае − Сумрачный Бор. Кое-где встречались овраги, холмы и пещеры. А на юго-западе от Черного Камня, за лесом, начиналась небольшая долина. За ней − Темное кладбище, позади которого виднелась река и коричневое пятно с загадочной надписью "Развалины К.". На этом карта обрывалась.
          Знание мира +1. Текущее значение 9.
          Получено достижение − Картограф. Вероятность счастливого события: + 0.1%.
          Что ж, неплохо. Теперь можно и на охоту отправляться.

          На окраине луга, возле деревьев, лежали Лешка со Светой. Одежда в уже знакомых мне дырочках от игл, лица и руки в грязи и крови. Скольких же они завалили, что так вымотались?
          − Это не ежи, а стегозавры какие-то, − пожаловалась Светка, завидев меня.
          − Судя по вашему виду, вы убили не меньше десятка.
          − Ага, щас. Одного-то еле одолели, и то думали, копыта откинем. Дали по единице опыта да по медяку. А яблоко я съела.
          − Раз у вас с ежами не получается, предлагаю наладить контакт с богомолами, заодно и квест выполню.
          − Что за квест? − встрепенулся Леха.
          − Добыть сердце какого-то красного богомола!
          − Красного?! Где же такие водятся?
          − Мне сказали, там же, вместе с зелеными.
          − Справимся?
          − Втроем? Да легко, − улыбнулся я. − Лешк, мы с тобой танкуем попеременно, лады? А Светлана будет чуть позади.
          − Вообще-то сзади должен быть я, − вздохнул Алексей. − Я же маг.
          − Чего?!
          − Да, Димон. Два очка в интеллект бросил, на третье выучил заклинание.
          Он бодро поднялся и подмигнул.
          − Смотрите внимательно.
          С этими словами Лекс сделал хитрый пасс рукой, маленький огненный сгусток сорвался с его ладони и полетел в ближайшую березу. На стволе осталось темно-коричневое пятно с обгоревшими краями.
          − Ни фига себе! − воскликнул я. − И ты молчал?
          − Да она слабенькая, магия-то, − принялся оправдываться Леха. − Вчера мы вдвоем воевали, и без нее было выгоднее.
          − Ладно, тогда мы со Светкой танкуем, а ты сзади долбишь. Вы как, в норме? Тогда погнали!
          Через десять минут мы уже входили в лес, и под первым же кустом заметили богомола. Потом еще и еще. Но все были зелеными. Поскольку кач никто не отменял, мы решили начать с них и потихоньку продвигаться в чащу в поисках красных.
          В группе, да еще с моим мечом и Лешкиной магией, дело шло. Мы уже не пользовались сумкой как сачком, я и Светлана стояли впереди и лупили мобов, а Леха издали кидал шары огня. Правда, все равно приходилось отдыхать и восстанавливать здоровье, но недолго.
          После трагической гибели очередного богомола меня снова окутала золотистая дымка.
          − Третий! − восхитилась Светка. − Ну, ты крут!
          − Ага, − поддакнул Лешка. − Как на дрожжах растешь.
          − Не завидуйте, сейчас немного передохнем, и снова в бой − за вашими апами.
          Во время отдыха я раскидал новые очки параметров. На этот раз вложил по одному в выносливость, интуицию, удачу и на мгновение замер, любуясь результатом:
          Сила: 2,
          Ловкость: 2,
          Интеллект: 1,
          Выносливость: 3,
          Интуиция: 2,
          Обаяние: 1,
          Пытливость: 1,
          Удача: 2.
          Вскоре мы продолжили зачищать территорию. Светлана в бою стонала, кричала, ойкала, но в целом билась неплохо, хотя приходилось ей нелегко. Богомолы плевались ядом, от которого оставались саднящие язвочки. К счастью, после их гибели частенько выпадали крохотные зелья здоровья, которые полностью убирали отравление. Браслет радостно пищал, сообщая о повышении навыков. За пару часов мы набрали с полдюжины яблок, часть схомячив на месте, полтора десятка медяков и щедрый урожай зелий здоровья.
          − Слышь, Рокот, − усмехнулся Леха, когда мы в очередной раз присели отдохнуть, − походу, надули тебя. Мы уже метров на пятьсот в лес углубились, а красных богомолов нет как нет. Да и в прошлый раз, когда за Аленкой ходили, их не видели.
          − Похоже, − я замолчал, прикидывая, что скажу шутнику Верлиму.
          И тут, словно в ответ на наши сомнения, заверещал бипер:
          Земля услышала зов крови павших и породила легендарного мстителя, Красного Богомола. Трепещите, убийцы! Час расплаты настал!
          Нифига себе поворот! Перед нами прямо из земли вырос огромный богомол, во много раз больше обычного. Он доставал мне до пояса. Кромка длинных передних лапок напоминала остро заточенную пилу, а усы − плети. Тело было зеленым, как и у обиженных собратьев, но его толстым слоем покрывала густая темно-бордовая жижа, сквозь которую проглядывали небольшие островки родного окраса. Видимо, та самая "кровь павших".
          − Босс... − завороженно прошептал Леха.
          − К бою! − крикнул я, выхватывая меч. − Иначе он нас сейчас на шашлык покромсает.
          Едва я успел встать в атакующую позицию, как тварь резко метнулась ко мне, полоснула по плечу и отпрыгнула назад. Хоть удар и пришелся вскользь, ощущения не радовали.
          − Он контактник! Рассеиваемся по кругу и раздергиваем его! − скомандовал я.
          Богомол снова кинулся вперед, теперь уже на Светку. Я подскочил сбоку и, не дав ему нанести удар, вонзил меч в то место, где у человека находится печень. Хитин с противным треском пропустил клинок на треть длины. Тварь отшатнулась.
          И дело пошло. Мы кружили вокруг кровавого мстителя, то и дело нанося разящие удары. Особенно успешно проходили Лехины магические шары. Через пару минут на боку монстра читалась уже только часть имени:
          Красный Бо...
          Но после очередного попадания с тварью что-то произошло. Она вдруг остановилась, задрожав всем телом. На груди, в самой большой ране, вздыбился пузырь и, разбрызгивая в стороны вонючую жидкость, лопнул. Из образовавшейся дыры, высунулась голова маленького богомола. Охренеть! Ни дать, ни взять − Чужой. Боковым зрением я заметил, как вытянулась физиономия Лехи.
          Пока мы растерянно наблюдали за удивительной трансформацией, успело народиться еще с десяток голов. Несколько мгновений − и здоровье монстра восстановилось. Теперь на его боку снова значилось:
          Красный Богомол.
          Я кинулся на возрожденную тварь, пытаясь срубить хоть одну голову, но босс, ловко орудуя лапами-пилами, не давал к ним подобраться. На помощь подоспела Светка и тут же получила ядовитый залп из всех десяти рож. Она без сил рухнула на землю и простонала:
          − Бли-ин, восемь хитов осталось...
          − Быстрей откатывайся!
          Сволочь! Я бросился на монстра, нанося тяжелые удары мечом. И вроде бы причинял ему урон, но угасшие было буквы снова зажигались, а Лехины шары, похоже, вообще перестали действовать. Откуда такая бешеная регенерация? Походу, эти мелкие выродки его лечат. Снова нацелившись на одну из голов, я сделал финт, проскользнул под лапами босса и срубил ее! Но долго радоваться не пришлось: через секунду она выросла на том же месте. А я схлопотал залп ядовитых плевков.
          − Офигеть! − ахнул Леха. − Его куда ни целуй, везде задница!
          В голове помутилось. Я шарахнулся в сторону, рывком открыл сумку, схватил два пузырька и зажал их в руке и мгновенно опрокинул в рот обе склянки. Но этого явно было недостаточно.
          − Леха, отвлеки!
          − Давай! − выдохнул он, запустив огненный шар, и сделал обманное движение навстречу.
          Монстр купился и рванул к нему. А я выхватил из сумки еще пару зелий. Как же убить эту тварь? Настоящая имба! А может...
          Подскочив к богомолу, я рубанул торчащую голову.
          − Лекс! Прижигай его гнездо!
          Леха сразу сообразил, что от него требуется и огненный шар зашипел в ране монстра. На мгновение мы замерли, ожидая результата. Голова не появилась. Ну, теперь держись, гад!
          Неожиданно бой стал почти простым. Подлечившаяся Светка отвлекала красавца, я рубил, а Леха прижигал. Буквально через несколько минут мы смогли избавить богомола от питомцев. Потеряв голову последнего, он рухнул, как подкошенный. Строка с его именем с той же скоростью, как раньше восстанавливалась, теперь гасла.
          Для надежности я еще пару раз ткнул поверженную тушку, и биперы взорвались победной трелью. Золотая дымка одновременно окутала Лекса и Светку.
          − Ур-р-ра-а-а!
          Владение двуручным мечом: +2. Текущее значение: 3.
          Нас ждал щедрый лут. Помимо пяти средних зелий здоровья и трех десятков медных монет нашлось и кое-что посерьезнее. Лешке достался кровавого цвета магический посох, Светке − аж две серьги с бонусом на защиту. Ну а мне − то самое сердце и необычное оружие в виде плоской шестиконечной звезды.
          Я внимательно прочел надпись:
          Сюрикэн с сюрпризом.
          Метательное одноразовое оружие.
          Прочность: 1/1.
          Минимальный уровень:2.
          При броске взрывается, уменьшая ловкость вдвое на 10 секунд.
          Цена: 120 мм.
          − Вау, круто!− в восторге закричал Леха и, вздохнув, мечтательно добавил: − Хорошо бы еще отремонтироваться, но ведь не пустят в деревню-то.
          Его оружие и одежда и в самом деле оставляли желать лучшего: кровавые дырки от игл, зеленоватые разводы после плевков богомолов, трещина на сучковатой палке. Светка выглядела не лучше.
          − Пойдем вместе, − предложила она. − Ты пока у Рокота посидишь, а я сбегаю.
          Лешка согласно кивнул, и они двинулись в деревню.
          − Погодите, − крикнул я им вслед. − В моем сундуке лежит свиток лечения, может, кому-то из вас его выучить? Все-таки подмога.
          − Спасибо, подумаем, − улыбнулась девушка, и они отчалили.
          Я остался, не представляя, чем себя занять. Охотиться на богомолов в одиночку опасно, а если еще и Красный появится, то вообще смертельно. Остаются квесты. А что, Аленушку я спас, сердце добыл, только сдать осталось. Призывателя тут, конечно не найдешь, но почему бы не поискать нимфусы? Цветы все-таки, значит, в лесу могут расти. Погнали.

Глава 9. Диоген

          Осторожно ступая, я миновал ареал распространения богомолов. Вскоре послышалось отдаленное жужжание − брр, пчелы-убийцы. Свернув в сторону, подальше от этих тварей, я вдруг услышал странные звуки: монотонное гудение вперемешку с писками, шуршанием, стрекотом... Через несколько метров мне открылась необычная картина: на ветке раскидистого дуба сидел филин, а перед ним вилась одинокая пчела-убийца, норовя напасть то справа, то слева. Птица отчаянно оборонялась, хлопала крыльями и пыталась клюнуть агрессора носом-крючком. Но было очевидно, что шансов у нее мало.
          Я сделал шаг вперед, под ногой хрустнула ветка, филин повернулся на звук и заметил меня. В круглых рыжих глазах мелькнула надежда, и он прохрипел:
          − Помоги!
          Еще одна говорящая животина. Впрочем, раз тут собаки с интеллектом, почему бы не быть таким же птицам?
          Воевать один на один с пчелой мне совсем не улыбалось. Она четвертый уровень, я − третий, скорее всего, мне ее не одолеть. Но в желтых глазищах филина светилась такая мольба, что отказать я не решился. Да и как не помочь тому, кто попал в беду.
          Сбросив сумку на землю, я перехватил меч поудобнее и бросился на гигантское насекомое.
          Пчела, завидев мои манипуляции, приготовилась отражать нападение. Я наудачу жахнул по ней и, конечно, промахнулся. А пока заносил меч для следующего удара, она метнулась ко мне, впилась в шею и мгновенно ретировалась. Заорав, я махнул мечом, и тварь заверещала. Мелькнула надежда, что клинок порвал ей крыло, но напрасно: она по-прежнему висела в воздухе с грозным жужжанием. И явно была намного злее, чем минуту назад. В этом мне пришлось сразу же убедиться: пчела дернулась в сторону, и прежде, чем я повернулся, ужалила меня в предплечье.
          Меч выпал, но я успел подхватить его на лету и, держа одной рукой, бросился на врага. Просто пер и пер. Если удастся хоть раз задеть острием по крылу, она не сможет летать, и тогда появится шанс ее прикончить. Пока она вот так висит в воздухе, моментально шарахаясь вбок, достать ее нереально.
          Оружие у меня было не самое легкое, и рука быстро устала. Едва я опустил ее, как тут же получил еще один укус, на этот раз в плечо. Предупредительно пискнул бипер:
          Угроза жизни! Здоровье: 23/80.
          Ах ты, тварь!
          Места укусов жгло, как огнем, поврежденная рука висела плетью. Травит она вдобавок, что ли?! Силы быстро покидали, я упал на колени, по-прежнему держа оружие наизготовку. Еще один-два укуса, и конец.
          Пчела снова двинулась на меня, я наугад отмахнулся и попал. Удар вышел отменным: удалось и рану вражине нанести, и сорвать ее атаку. Но она на удивление быстро пришла в себя и, не давая мне среагировать, ужалила в бедро. Кричать уже не было сил, я тихо застонал и повалился набок.
          "Пиип-пииип", − пронзительно заверещал бипер. Сколько там осталось хитов, пять, семь? Поднять руку и посмотреть я уже не мог. В сумке есть зелье, но до нее не добраться − а пчела-убийца зависла надо мной и приготовилась к последнему броску. Походу, приплыли. И филину не помог, и вторую Метку сейчас потеряю.
          Вдруг сквозь кровавую пелену я заметил, что в меня летит какой-то светло-желтый блестящий сгусток. Напрягая последние силы, дернулся в сторону, пытаясь увернуться, но получилось лишь едва сдвинуться с места. Он влетел прямо мне в грудь... и бипер замолчал. Боль мгновенно отступила, я почувствовал такой прилив энергии, что смог вскочить на ноги. Пчела замерла, мне удалось воспользоваться ее замешательством. Ловкий выпад − и она камнем рухнула вниз. Упав на колени рядом с ней, я принялся отчаянно молотить мечом по земле, боясь, что тварь сбежит. Удар − промах. Удар − промах. Удар − есть! Еще. Промах, промах, промах. И, наконец, попал!
          Браслет радостно пискнул, залился победной трелью и выдал:
          Получено опыта: 6.
          Все еще стоя на коленях, я уронил голову на руки и застыл. Силы потихоньку возвращались. Блин, ведь на волосок от смерти был! Нет уж, в такие передряги я больше не ввязываюсь. И, кстати, что это за желтый заряд в меня прилетел? После него явно легче стало.
          Получено достижение − Защитник 1 ур. Вероятность счастливого события: + 0.1%.
          − Долго будешь стоять в раскоряку? − послышался недовольный голос.
          Я поднял глаза и снова увидел филина. Он спустился на нижнюю ветку и теперь нависал надо мной, мигая рыжими глазами-блюдцами.
          Он прав, поза и в самом деле не очень. Я медленно поднялся и процедил сквозь зубы:
          − Мог бы и спасибо сказать.
          И, не оборачиваясь, побрел прочь. Такая вдруг злость взяла, что не хотелось видеть неблагодарную птицу.
          − Эй! Добычу не хочешь собрать?
          Вот ведь память-то девичья!
          На месте гибели пчелы лежали восемь медяков, свиток и кусок кожи. Я поднял его и прочел:
          Кожаный пояс воина.
          Сила: +1.
          Физзащита: +2.
          Прочность: 15/15.
          Минимальный уровень: 3.
          Цена: 55 мм.
          Уже вторая вещь, выпавшая мне с монстра, скоро полностью оденусь. Мало этого − на поясе оказалось целых три слота-кармашка для зелий. Теперь я смогу пользоваться ими в бою.
          На валявшемся рядом пергаменте было написано:
          Свиток медлительности.
          Сбагрю Лексу.
          Побросав добычу в сумку, я уже собрался уходить, но филин ухнул мне вслед:
          − Погоди!
          − Ну?
          − Ладно... Это... Спасибо, в общем.
          − На здоровье, − я снова повернулся к нему спиной, однако он и на этот раз меня остановил.
          − Ты где живешь, Рокот?
          Хм, откуда... Ах, да, татуировка. Все время забываю.
          − В деревне, где ж еще.
          − А дом есть?
          − Естественно.
          − Тогда это... В общем, согласен пожить у тебя.
          Я ошарашенно посмотрел на него. Ничего себе заявочки!
          − А что, − возмущенно развел крыльями филин. − Сам видишь, тут опасно.
          − Мне-то что за дело? Переселяйся, куда хочешь. Почему в мой дом?
          Повращав глазами, этот наглец ответил:
          − Ты меня спас.
          − И что?
          − Теперь ты за меня в ответе. Экзюпери не читал, что ли?
          Охренеть! Да-а, живность продвинутая пошла. И наглая. С другой стороны, почему бы и нет? Чем он помешает? При случае, может, расскажет что-нибудь о местных монстрах.
          Но отвечать я не торопился. Сорвал пучок травы, неторопливо вытер клинок и лишь тогда поинтересовался:
          − А какая мне с тебя польза?
          Перья над глазами филина, служившие ему то ли бровями, то ли ушами, возмущенно задрожали.
          − Ну, ты и эгоист!
          Потом, видимо, вспомнив, что это он ко мне просится, а не я к нему, птица одумалась.
          − Я это... лечить тебя буду.
          Личная птица-хилер? Круто, если, конечно, не врет.
          − А ты умеешь?
          − Здрасьте! А кто тебе в бою помереть не дал?!
          Так эта светящаяся желтая хрень − лечебное заклинание? Тогда морду кирпичом, чтоб не выдать радости. Если крылатый нахал сообразит, как я заинтересован в нем − начнет торговаться. А оно мне надо?
          − Толку с твоего хила, если я в лесу с монстрами воюю, а ты в избе сидишь? Не, не пойдет.
          Филин, подняв когтистую лапу, почесал то место, где у приличных зверей находится подбородок, и выдал:
          − Ладно уж, буду с тобой ходить на охоту. Но с двумя условиями.
          Наглец тянул паузу, словно в театре, но я стойко молчал. А вот хрен тебе. Спрошу "С какими?" и отдамся в эти когтистые лапы с потрохами. Лучше помолчу, надежнее будет.
          Повисла тишина. Филин, насупившись, искоса поглядывал на меня и ждал. Но я держался, как партизан на допросе. Потоптавшись на ветке, он внушительно повторил:
          − С двумя условиями.
          − Почему не с пятью?
          − В бою я сижу в самом безопасном месте − раз. И жратва с тебя − два.
          − А чем ты питаешься?
          Мне показалось, или этот засранец действительно пытается спрятать удовлетворенную улыбку?
          − Ну-у... Лучше, конечно, мышами.
          Посмотрев на мою скептическую физиономию, он поспешно добавил:
          − Но сойдет и хлеб.
          Слушайте, ну разве я мог отказаться? Нет, конечно. Согласно кивнул, и мы, фигурально выражаясь, ударили по рукам.
          − Кстати, имя у тебя есть? Как к тебе обращаться?
          Филин важно нахохлился.
          − Естественно, есть. Диоген.
          Неслабо.
          − Крутое имя. Надеюсь, ты ему соответствуешь. И помни: будешь выпендриваться − выгоню к такой-то матери. Погнали.
          Он насупился, потом нехотя ухнул, сел на мое плечо, и мы отправились к выходу из леса. Но едва я сделал шаг, как филин вцепился в меня когтями.
          − Уй-оо... Обалдел? Больно же!
          − А как мне держаться? − проворчал он.
          Логично. Почесав в затылке, я ответил:
          − Лети пока сам. А вечером что-нибудь придумаем.
          Так мы и двинулись: один по воздуху, другой по земле.
          Получено умение: Повелитель монстров 1 ур.

          На том месте, где меня оставили Светка с Лехой, никого не было. Я на всякий случай поаукал, но безрезультатно.
          − Поесть бы чего, − тихо, но внушительно сказал Диоген.
          Я достал из сумки яблоко и протянул ему. Филин изобразил на своей наглой морде удивление.
          − Ты считаешь, мыши именно так выглядят?
          Вот зараза! Хотя, честно говоря, я и сам проголодался. И был не прочь отметить сегодняшние успехи чем-нибудь посерьезнее фруктов. А потому решил направиться в деревню. В крайнем случае, ребята поохотятся вдвоем, а я пока перекушу.
          Мы вышли на луг и потопали в Черный Камень. Вернее, топал я один, а филин летал вокруг, то и дело ворча, что странники ходят слишком медленно.
          На полпути к деревне нам повстречался Алексей. Я познакомил его с Диогеном (надо было видеть, как у Лехи округлились глаза, когда тот осторожно сел мне на плечо) и порадовал известием, что теперь у нас есть свой лекарь.
          − А где Светка?
          − Не хочет сегодня больше качаться, устала, говорит.
          − Ясно. Починился хоть?
          Лешка насупился.
          − Ага, щас! В деревню не пустили, пришлось Светлану просить. А мне сказали, мол, живи где хочешь, пока штраф не заплатишь. Сто медяков, прикинь! Опять за ворота вытурили.
          − Не переживай, накопим. А пока через лаз, − засмеялся я.
          − Очень смешно. А вы куда?
          − Да пожрать что-нибудь хотели. Диоген проголодался.
          Алексей с подозрением покосился на филина, хотел было что-то сказать, и тут началось...
          В первый момент никто не понял, что случилось. Вроде только что стояли, мирно беседуя, и вот уже земля ушла из-под ног, а я кубарем покатился по траве. Леха заполошно взмахнул руками и исчез из поля зрения. С шумом захлопав крыльями, взлетел Диоген.
          Стоя на четвереньках, я потряс головой и огляделся. Алексей лежал неподалеку и вращал глазами.
          − Димон, что это было? − он едва успел договорить, как снова ощутимо тряхнуло.
          Где-то вдали послышался грохот. Похоже, что-то рухнуло. Стражник у ворот, держась за опорный столб, неуверенно пытался встать на ноги. Над лесом с беспокойными криками взметнулись птицы, а дальше, у самого горизонта, поднялся ввысь столб темно-серого дыма. Пожар там, что ли?
          Чтобы не искушать судьбу, я прилег. И явственно почувствовал еще несколько толчков, уже послабее.
          − Лех, походу, землетрясение.
          − Угу, − отозвался он и, помолчав, жалобно добавил: − Димк, может, в избу быстренько метнемся?
          − Обалдел? Чтоб нам потолок на голову упал? Лежи, не дергайся. При подземных толчках открытое поле − самое безопасное место.
          Валялись мы минут двадцать. А когда стало понятно, что стихия угомонилась, осторожно поднялись.
          − Ну что, в деревню?
          − Давай, − кивнул Алексей.
          Вернувшись в избу (Леха традиционно нырнул под ограду), я показал Диогену его новые владения. Филин раздраженно ухал, ворчал что-то об убогости обстановки, но в глубине души − я это чувствовал − был доволен. Облетев всю горницу вдоль и поперек, он ощутил себя полноправным хозяином, взгромоздился на буфет и пробормотал:
          − Кто-то обед обещал...
          При этом свои наглые рыжие глаза устремил в потолок, типа я не я, свинья не моя. Пришлось достать из буфета последний пирог.
          Дверь открылась и через порог шагнула перепуганная Светка
          − Дим, что это было? Страшно − ужас.
          − Угу, тряхнуло немного, − кивнул я нарочито небрежно.
          − Я так испугалась, а тут слышу − вы верну... − она осеклась, заметив птицу.
          − Знакомьтесь: Лучик-Диоген.
          − Очень приятно, − машинально прошептала девушка, во все глаза глядя на филина.
          Тот надменно кивнул и отвернулся. А потом и вовсе улетел на печь. Лешка тем временем сидел у стола и читал свою татуировку. Света неслышно, по-кошачьи, подошла и села рядом.
          − Чем займетесь? − спросила она.
          − Вроде все стихло, − я кивнул на окно. − Немного передохнем, сгоняю на площадь, сдам квест и снова в бой. Вы со мной?
          − Не, я пас, хватит на сегодня впечатлений, − покачала головой Светка. − Навоевалась − все деньги ушли на ремонт.
          − С медяками у всех негусто, − засмеялся Лешка. − Я вообще свои Димычу отдаю, он же нас кормит.
          Мы сидели за пустым столом, даже как-то неловко, не по-русски. Н-да, небогато живем. Тяжело вздохнув, я достал остатки меда. Стоит ли говорить, что через пять минут его не осталось?
          − Если после сдачи сердца продолжение квеста нарисуется, поможете? − спросил я и, покосившись на Светку, добавил: − Не обязательно сегодня.
          − Да без вопросов, Димон. Зови, если что, − развел руками Леха.
          Не успел я ответить, как из-за печки показалась голова филина.
          − Он вам не Димон! − строго произнесла голова и скрылась из виду.
          В первую секунду мы оторопели, а потом дружно расхохотались.
          − Только, если тебе какие-нибудь крутые мобы по квесту выпадут, втроем не потянем, − отсмеявшись, добавил Лекс. − Сам посуди, ты у нас один танк-то.
          − Как так? − я повернулся к Светке. − А ты?
          − Я два очка в интеллект кинула. А на третье лечилку изучила.
          − Эх, жаль. Диоген-то у нас доктор, лечит весьма неплохо, − пояснил я и добавил, повысив голос: − Если не выпендривается, конечно!
          Филин тут же нарисовался над печью, укоризненно покачивая головой. Помолчал, махнул крылом, тихо буркнул:
          − Совсем обнаглел!
          И опять смылся.
          Мы снова прыснули. Успокоившись, Светка печально вздохнула.
          − Жаль, раньше про него не знала, поторопилась.
          − Ничего, − я положил ладонь ей на руку. − Зато с двумя лекарями мы практически бессмертны. Ладно, я к Верлиму, заодно починюсь, а там сообразим, что дальше делать.
          − Дуй, мы тебя тут подождем, − с готовностью кивнул Леха, и я отчалил.
          Но только вышел на дорогу, как за спиной послышалось уже знакомое хлопанье крыльев: Диоген решил отправиться со мной. И я, наивный, согласился.
          Его задумка стала вскоре понятна. Едва мы достигли площади, как филин стал рваться на постоялый двор.
          − Хлеб надо покупать только там!
          − Еще чего! На рынке в три раза дешевле.
          Он пытался настаивать, но я был непреклонен.
          Народ гудел. Все обсуждали недавнее землетрясение, интересовались, кто что слышал по этому поводу, кто что знает. Удивлялись, мол, никогда такого не было. Седобородый старик-травник, подняв палец вверх, пророчил:
          − Грядут перемены!
          Немного послушав сплетни, я понял интересную вещь: помимо люмена появился еще и морок, темный призыватель. Откуда оба взялись − непонятно, но народ не сомневался, что подземные толчки − дело их рук.
          Любопытно. Элмер рассказывал о светлом, но о темном не упоминал. Не знал или специально скрыл? Наверняка этот морок как-то связан с Орденом Семи Чародеев, о котором говорила нищенка.
          Когда обсуждение пошло по второму кругу, я отошел и принялся за дело. Сгонял к ремонтнику, починил одежду и меч, а заодно и сумку от яда почистил, что тоже влетело в копеечку. Но все же получилось не так дорого, как могло: Диоген торговался за каждый медяк и в итоге сэкономил не меньше полудюжины. Обаяние у него прокачено, что ли?
          Но, оказалось, у вредного филина был свой замысел.
          Скормив ему булку прямо на площади и сунув остальные в суму, я уже собрался уходить, но он вдруг запротестовал.
          − Погоди, самое важное забыли.
          Мотнув головой, наглец перелетел пару прилавков и уселся на лоток с броней. Продавец, мускулистый мужик в кожаном фартуке, с интересом посмотрел на него.
          − Что покупать будешь, пернатый?
          − Наплечники, − не моргнув глазом, ответил филин. − И поплотнее. Я ушам своим не поверил. Ни хрена себе расклады! Эдак оглянуться не успеешь, как птица тебя по миру пустит.
          − Вот прекрасный медный нагрудник, − засуетился продавец. − Он и плечи тоже закрывает.
          Пробравшись к лотку, я сгреб филина в охапку и оттащил в сторону.
          − Ты что творишь, чудик?!
          − Это я-то чудик? − искренне возмутился Диоген. − Не ты ли на пчел полуголый ходишь, никакой защиты. Сдох бы, если б меня рядом не было, вояка недоделанный!
          − У меня третий уровень, − прошипел я ему в лицо. Или в морду, как там это у птиц называется? − И денег ни шиша. Хочешь покупать, что вздумается, ищи себе высокоуровневого хозяина!
          Тут я, конечно, лишку хватил. А ну как и правда улетит? И останусь без лечилки.
          − О тебе ж забочусь, − филин слегка сбавил обороты. − Что эти медяки, солить, что ли? А так польза будет.
          − Ладно, допустим. Но почему именно наплечники? Не шлем или поножи, к примеру?
          Клянусь, он покраснел! По крайней мере, серые перышки под глазами на секунду окрасились в розовый.
          − Как я на поножах сидеть-то буду?
          Твою ж мать! Так он ищет такую броню, чтоб можно было примоститься у меня на плече и не летать самому! Нормальная забота, нечего сказать!
          Я сурово уставился в глаза филину. Нужно Лехе на штраф копить, а этот крылатый бочонок только о себе думает. Секунд двадцать он выдержал, потом нахохлился и гордо отвернулся. Типа он меня вообще не знает, ага.
          Однако было понятно: Диоген прав. Не летать же ему постоянно у меня над головой. Приличная мудрая птица должна сидеть на плече или на руке. А ну как забастует и откажется лечить? Ладно, хрен с ним, придется прицениваться, на штраф накопим попозже.
          − Шестьдесят медных монет за пару, − бодро отрапортовал торговец, когда я ткнул в лежавшие на лотке кожаные наплечники. А что, защита плюс три у каждого, очень даже неплохо.
          Диоген принялся торговаться, продавец оказался не лыком шит и стоял насмерть. В итоге они сговорились на пятьдесят четыре, но я покачал головой − слишком накладно.
          Филин, сидевший на прилавке, поднял на меня взгляд.
          − А двадцать семь-то хоть можешь дать?
          − Двадцать семь могу, − в удивлении кивнул я, пытаясь угадать, куда он клонит. − А зачем тебе?
          Но Диоген уже потерял ко мне интерес и повернулся к торговцу.
          − Мы возьмем один, − он пошевелил крыльями, явно прикидывая, на каком плече ему будет удобнее сидеть. − Правый.
          Фантастический нахал!
          Получено достижение − Транжира. Вероятность счастливого события: + 0.1%.

Глава 10. Легенда Гор Безмолвия

          Натянув наплечник, я отправился в управу − делать звонки на большую землю. Меня завели в небольшую комнатку и за десятку выдали − я аж рот от удивления открыл −  серебряную тарелку и самое что ни на есть наливное яблоко.
          − И что мне с этим делать, слопать, что ли? − я вопросительно воззрился на Диогена.
          − Что-что? − он с жалостью посмотрел на меня. − Ведь у вас на Проклятой Земле говорят на расстоянии с помощью магии цифр, верно? Вот они, смотри, на ободке и выгравированы. Колдуй!
          Я перевернул тарелку − и точно! Выдумщики, блин.
          Нажал нужные цифры, катнул яблоко по тарелке − и на дне, служившем экраном, появилось бледное, с темными кругами под глазами, личико Ариши. Сердце дернулось − соскучился.
          − Здравствуй, сестренка.
          − Димочка! − обрадовалась она. − Ну, как ты? Рассказывай.
          − Да со мной все в порядке, привыкаю помаленьку. Как себя чувствуешь?
          − Все так же. Жду волшебного эликсира.
          Сестра слабо улыбалась, в ее голосе слышалась горечь.
          − Аринка, не сомневайся, будут тебе Фиолы. Поверь, стараюсь изо всех сил. Позавчера прибыли, сегодня уже третий уровень взял. А их выдают на десятом. Думаю, через недельку получу. Держись, родная!
          Она собралась было что-то ответить, но тут филин, сидевший на моем плече, наклонился и сунул морду в экран.
          − Привет! − важно проговорил он. − Будем знакомы, Диоген.
          Я отодвинул наглую птицу и увидел застывшее в удивлении лицо Ариши.
          − Ты кто?!
          Началась борьба за место перед экраном. Противник победил, убрать его было совершенно нереально.
          − Я друг и спаситель твоего брата. Филин. Очень мудрый.
          − Ой, какой хорошенький, − запищала сестрица. − Так хочется тебя погладить.
          И пошло-поехало. Диоген рассказывал о своих бесчисленных достоинствах, а Ариша тянула руки, словно надеялась его потрогать. Ей уже было не до меня.
          В общем, первый разговор благодаря чудо-птице получился довольно скомканным. Но главное я успел узнать: сестре не хуже. И, в очередной раз оттеснив нахала, снова обнадежил: жди, Фиолы скоро будут!
          Впрочем, Диогена стоило поблагодарить. Уже давно на лице Ариши не видел я такой радости, такой светлой и искренней улыбки. За это прощу ему что угодно.
          Я оплатил еще один разговор и, строго-настрого предупредив филина, чтоб не совался, позвонил Мишке. Он откликнулся сразу же, словно сидел у телефона.
          − О, Димыч, наконец-то! Все путем?
          − Норм. Рассказывай, что там у вас.
          − Хреново, бро. Дед Митя умер, и... мать слегла.
          У меня похолодело в груди.
          − Синдром?!
          − Да. У тебя там лишнего Фиольчика не найдется?
          Ох, как это некстати! Но что делать, друг есть друг. Да и тетю Раю я хорошо знаю, нормальная баба.
          − Постараюсь, Мих. Пока еще не выдали, заработать надо.
          − Нам бы хоть склянку. Я слышал, одного пузырька на месяц хватает. А там, глядишь, я к тебе подтянусь.
          − Обалдел?! А кто за Аринкой присмотрит?
          − Димыч, тут реально задница. Отца уволили, теперь носится, работу ищет, да разве найдешь? Со жратвой туго. Цены скачут каждый день, бабла не напасешься. А меня Синий не по-детски прессует, приходится прятаться.
          Нифига себе дела!
          − Тебя-то за что?
          − Ну, типа я спецом неправильный адрес тогда дал, чтоб ты успел улизнуть. Дык ведь так оно и было. Горох сейчас большую силу взял, один из самых крутых в городе. Получается, за защитой и метнуться-то некуда.
          Я до боли сжал зубы. Сволочи! Ненавижу гадов!
          − Бли-ин, Миха, прости, подставил я тебя.
          − Ну, что ж теперь делать, кручусь вот. А ты гони Фиол, будем в расчете.
          − Да понял я.
          − У Аринки был трижды, она молодцом, держится. Скучает, конечно, но виду не показывает. Сестра у тебя что надо.
          − Ты не очень-то губы там раскатывай, − грустно усмехнулся я. − Мала она еще.
          Эх, если б не эта треклятая болезнь, разве б я возражал? Миха и Ариша. Лучшего будущего и пожелать для сестры нельзя, он парень надежный, хоть и чуток раздолбай.
          − Сам-то как? Я тут много чего про твою Мелизору услышал. Последнее время о ней только и говорят.
          − А что именно?
          − Не поверишь. Ходят слухи, что тестирование игры − это так, замануха для дураков. А на самом деле, решила, мол, Корпорация создать основу для выживания человечества. Зазывает здоровых и сильных для наилучшего генофонда. Типа, когда на континентах все вымрут, с островов начнется новая цивилизация. Ведь у вас там синдрома нет?
          − Нет, − машинально подтвердил я, обдумывая полученную информацию.
          − Ну вот. Так что, может статься, и есть в этих слухах рациональное зерно. Иначе с чего бы брать только молодых-то? Так сказать, детородного возраста. Короче, будешь ты у нас, Димон, стоять у истоков новой жизни на Земле.
          Я почесал в затылке. А что, очень даже может быть. Потому как тестирование игры в разгар эпидемии − затея так себе. А вот идея сохранения человечества выглядит куда более реалистично. Правда, в этом случае разумно было бы набирать не только молодых и активных, но и тех, кто имеет знания. Ученых, айтишников, врачей. Впрочем, может, их тоже берут, просто не афишируют, чтобы легенду о тестировании игры не подорвать.
          Мы простились, я обещал позвонить на днях. И с тяжелым сердцем отправился к Верлиму. Солнце палило, от моих шагов над дорогой поднимались клубы пыли. Я шел, как дурак, в одном наплечнике, а на нем восседал гордый собой филин. Полный пипец!

          Гнома в его избе не оказалось, пришлось возвращаться домой.
          Светка уже ушла. Перекусив, мы с Лехой двинулись на охоту и до самого вечера истребляли несчастных богомолов. Уровень мы не подняли, зато увеличили навыки владения оружием, атлетику и прочую дребедень.
          Надо сказать, Диоген не подвел, лечил так активно, что отпала необходимость отдыхать между битвами. Радовало и то, что филин, не будучи членом группы, опыт не получал. А значит, был значительно выгоднее, чем Света, которая забирала треть экспы.
          К закату, убив не меньше полутора десятков монстров, мы смотали удочки и отправились в деревню.
          Диоген все дорогу что-то ворчал об использовании птичьего труда, но мы с Лехой упорно игнорировали его бубнеж, и в конце концов он заткнулся.
          Вечером, оставив Леху в избе (филин, естественно, увязался со мной), я сгонял к Верлиму и отдал ему квестовое сердце.
          − Вот спасибо тебе, добрый человек, − гном снял с пояса кожаный мешочек, вытряхнул из него пару десятков медяков и ссыпал мне в ладонь.
          Выполнено задание: Добыть сердце красного богомола для Верлима.
          Получено опыта: 25.
          Получено 20 мм.
          − Эй, эй, а свиток? − возмутился я.
          Верлим, недовольно хмурясь, притащил старый, пыльный фолиант и долго сидел на крыльце, листая его. Наконец он нашел, что искал, безжалостно вырвал страницу и протянул мне.
          − Держи. Недалеко от Черного Камня есть Мрачная пещера, здесь написано, как ее найти. Освободишь заточенного там петуха, тогда и получишь от него свой свиток в награду. А теперь все, мне пора отдыхать.
          Получено задание: Освободить петуха из Мрачной пещеры.
          − Спасибо, − от души поблагодарил я, пытаясь разглядеть в темноте написанное на старой странице.
          Какое там: света из окон гномьей избы явно не хватало. Я подсветил текст наручем отражения − ох, ни фига себе загогулины! И как с этой китайской грамотой разобраться?
          За спиной послышался шелест крыльев. Диоген, ожидавший на ближайшем дереве, спланировал мне на плечо и тут же сунул свой любопытный клюв в пергамент.
          − Ого, древний мелизорский язык? Его уже почти никто не помнит.
          − И на кой тогда он мне это сунул? − я помахал страницей с забытыми письменами и решительным шагом направился к двери гнома. − Сейчас я этому карлику устрою!
          − Стой, горячая голова! − Диоген легонько клюнул меня за ухом. − Я же сказал "почти никто". У нас с такими вопросами принято в Гильдию магов идти, а не на разборки. Утром за пару монет получишь свой перевод.
          − Только утром?
          − Ну-у-у... − Диоген хитро прищурился. − Некоторые мудрые филины тоже могли бы разобраться.
          Ясно, сейчас начнется жесткий торг. Вот только мне в этом деле с ним не тягаться, у моего пернатого друга настоящий талант. Поэтому я молча задрал голову и вопросительно посмотрел на него. Он нахохлился и отвернулся, но через полминуты не выдержал.
          − Послал же Нариэль хозяина. То в бою эксплуатирует, то переводить заставляет. Нет чтоб покормить несчастную птичку... Да, пожалуй, поход в харчевню был бы справедливой наградой, − филин с опаской покосился на меня.
          У-у, шантажист... Прибил бы, честное слово. Впрочем, предложение не так фигово, как кажется на первый взгляд, я и сам не прочь как следует пожрать.
          − Ладно, по рукам. Или как там это называется, когда с птицами договариваешься?
          И я, махнув рукой на затраты, направился к постоялому двору, откуда доносился аромат мяса и пирогов.

          Харчевня располагалась на первом этаже постоялого двора. Едва я вошел, как меня оглушил многоголосый шум. Просторный зал был почти заполнен, причем не только людьми и гномами, но и представителями других, неизвестных мне рас. С трудом удалось отыскать свободный столик в самом углу.
          По соседству резалась в карты компания из пятерых человек... или не человек. Вроде похожи, только все низкорослые, слегка выше гномов, с кирпичного цвета волосами и рыжеватым отливом блестящей, словно намазанной маслом кожи. Немного дальше два мужика чокались большими пивными кружками с высокой блондинкой со светло-голубым лицом. Странно, вроде бы все похожи на людей, а вроде бы и не люди. И таких необычных созданий здесь было немало.
          Справа на деревянном помосте от души наяривала на балалайках и рожках группа музыкантов. У противоположной стены располагалась стойка, за которой суетилась дородная чернокожая тетка с пышной гривой, чем-то похожая на Вупи Голдберг. То один, то другой посетитель что-то ей кричал, и она поминутно выбегала в зал с кружками и подносами. Чуть дальше, в облицованном камнем алькове, на огромном вертеле крутился поросенок, распространяя умопомрачительный запах.
          Мой крылатый друг сел прямо на стол, блаженно прикрыв глаза-блюдца, и разве что не облизывался. Впрочем, с его коротким язычком это было невозможно.
          − Что будете заказывать? − послышалось над головой.
          Я поднял глаза − надо мной нависала пышнотелая "Вупи Голдберг". Диоген вспорхнул на наплечник и серьезным тоном произнес:
          − Милочка, нам бы с приятелем парочку свежих мышей. И пожирнее!
          Толстушка от неожиданности раскрыла рот и, казалось, потеряла дар речи. Но через секунду хмыкнула и мотнула головой:
          − Буквально пять минут назад последних заказали.
          − Что, правда? − обалдел Диоген.
          − Идиот! У нас серьезное заведение, мышей на помойке сам лови, − чернокожая толстушка подбоченилась. − Делайте заказ или проваливайте!
          − Не обращайте на него внимания. Принесите мне что-нибудь на ваш вкус, − попросил я и, нахмурив брови, посмотрел на филина. − И немного мяса этому чудику.
          − Шутники недоделанные, − пробубнила хозяйка и поплыла в сторону кухни.
          Трактир гудел, как потревоженный улей. От соседних столов долетали обрывки разговоров:
          − ...послал отряд бойцов на защиту...
          − ... морок-призыватель появился...
          − ...равновесие не нарушено...
          − ... провести темный ритуал...
          Красномордый здоровяк в латном доспехе склонился к худосочному соседу, чуть не расплескав бурду из кружки на его расшитый камзол.
          − Ты понимаешь, чем это грозит? − пьяным голосом возвестил он. − Боги вернутся, и мы опять потеряем покой! Мало нам Великой Битвы?
          − Тьфу на тебя, Краус, − обиделся худосочный. − Сам безбожник, и других баламутишь?
          Я рассеянно слушал разноголосые реплики. "Боги вернутся". Хм, а где они шляются? Впрочем, вру, знаю − спят. И теперь появившиеся люмен и морок будут наперегонки их будить. Да уж, нескучно у них тут.
          Но вот принесли заказ, и мне стало не до богов. Кусок жареного мяса, картошечка с лучком. Перед Диогеном поставили плошку с содержимым, напоминающим гуляш. Филин накинулся на него, как Тузик на грелку. Трактирщица шлепнула передо мной две огромные кружки с пивом и ушла. Одну, походу, для Диогена, на всякий случай.
          Наверное, никогда в жизни не получал я такого удовольствия от еды! Горячий мясной сок, жирный и прозрачный, капал с куска. Бифштекс таял во рту, и просто физически ощущалось, как мышцы наливаются силой. Похоже, вид я во время еды имел весьма забавный, потому что игравшая в кости компания за соседним столом, взглянув на меня, расхохоталась. Я отсалютовал им вилкой с нанизанным на нее куском мяса.
          Наевшись от пуза, я выудил из сумы страницу фолианта и кивнул филину:
          − Ну что, знаток, я свое обещание выполнил, рассказывай, где пещера.
          Но не успел Диоген и клюва раскрыть, как за спиной раздался радостный возглас:
          − Димыч!
          Обернулся − Серега. Он лавировал между столов, направляясь к нам. Мы обнялись, как старые друзья.
          − Здорово, пропащий!
          − Привет, − улыбнулся я. − Как жизнь?
          − Норма. Третий левел почти. А ты?
          Ха, "почти"! Я с гордостью показал татуировку.
          − Ого, уже три? − изумился он. − Когда успел?
          − Да ты садись, угощайся, − вот и кружка с пивом пригодилась.
          Филин, скептически оглядев гостя, улетел к стойке и принялся пудрить мозги хозяйке. Сергей кивнул на него и, понизив голос, спросил:
          − Это кто?
          − Нахлебник, − усмехнулся я. − Жить ко мне напросился. Имел глупость спасти его в лесу от пчелы-убийцы.
          − Говорящий?
          − Да уж куда деваться.
          Серега усмехнулся, и начался обмен новостями. Сначала обсудили появление морока и землетрясение. Потом я в двух словах рассказал про квест с Аленушкой и полученную за него тридцатку опыта, а, закончив, спросил:
          − Как сам-то?
          − Да нормально, − Серый отхлебнул из кружки и блаженно прикрыл глаза. − Прибился к группе таких же нубов, как мы с тобой, впятером два дня ходили перекати-поле мочить.
          − Странно, как же я тебя там не увидел? Это ж на лугу, перед лесом?
          − Ага. Только ты, небось, с южных ворот выходишь, а мы у восточных собираемся. Монстры-то везде одинаковые, по кругу расположены.
          И тут мне в голову пришла светлая мысль.
          − А не хочешь завтра с нами побегать? Я, ты, Светка и еще один парнишка. Ну, и Диоген, конечно, куда без него. Ты, часом, в маги не переквалифицировался? А то тут прямо мода какая-то.
          − Не, − покачал головой Серега. − Я свою дубину ни на что не поменяю. Она мне по духу ближе.
          − Супер! − я поднял вверх большой палец. − Нам второй танк ох как пригодился бы.
          Я вкратце обрисовал предстоящий квест.
          − А что, можно, − кивнул Сергей. − Пещера − это даже интересно. Да и на филина в деле хочется глянуть. А куда идти?
          − До твоего появления мы как раз выяснением этого и занимались, − я повернулся к стойке и крикнул: − Эй, дружище, не пора делом заняться?
          Филин с явным неудовольствием покинул общество хозяйки и перелетел на наш стол.
          − Вот ты неугомонный, до завтра не терпит, что ли? Ну, давай, показывай свой текст.
          Я расправил страницу фолианта, Диоген ухнул и сердито продекламировал:

          Где сонм смертельных игл грозит,
          Плита столетняя лежит.
          Тропою черного монаха
          Найдешь ты путь в обитель мрака.

          Серый с недоумением покосился на меня. А я, в свою очередь, на Диогена:
          − И вот по этому стишку мы должны отыскать дорогу?
          Филин сидел, раздувшись от важности, в его желтых глазах читалось превосходство и откровенная жалость к нашим умственным способностям.
          − Интересно, все странники тугодумы, или только мне такой достался? Чего тут непонятного? Вокруг Черного Камня много у кого иглы есть?
          Тугодумы?! Вот ведь курица неблагодарная! А иглы... Ну, конечно! Я щелкнул пальцами и радостно сообщил:
          − Порядок, знаю, где это.
          Через десять минут мы расстались. Серега обещал зайти рано утром и отчалил. Диоген тут же взгромоздился мне на плечо и грозно потребовал:
          − Пошли домой!
          Все мои возражения он решительно пресек, пришлось спешно допивать пиво и двигать на выход. Чтоб я еще раз взял его с собой в харчевню? Не дождется.
          На небе взошла луна, и в ее свете я разглядывал ночную деревню, не спеша топая к дому. Кое-где в окнах блестели огоньки, но большинство жителей уже спали. Прохладный ветерок доносил запах цветов с поля и приятно освежал после жаркого дня.
          − Иди быстрее! − прошептал мне в ухо Диоген.
          − Да что случилось-то? Темноты боишься?
          Он презрительно отвернулся и буркнул:
          − Дома расскажу.
          Вдали послышались тяжелые шаги, и навстречу вышла двухметровая фигура. Когда незнакомец приблизился, я узнал в лунном свете черты наставника.
          − Привет, Элмер!
          Он посмотрел на меня с неудовольствием и сделал нетерпеливый жест рукой, словно гнал прочь. На запястье сверкнул витой браслет с головой дракона, усыпанный драгоценными камнями. Редкий, наверное. И дорогой.
          Ни слова не говоря, Элмер торопливо прошел мимо и вскоре скрылся в темноте. Нет, ну нормально так? Даже не поздоровался. Кем он вообще нас считает, мелкими букашками, не стоящими приветствия? Урод...
          Интересно, куда он чешет весь такой таинственный? Не успев сообразить, зачем это делаю, я резко развернулся и тихо отправился следом. Филин недовольно зашипел.
          − Тише, Диоген!
          − Куда тебя несет? Говорю же, нельзя ночью шляться.
          − Отстань, а? Видишь же, не до тебя. Валил бы ты лучше домой.
          Не ответив, мой пернатый друг взвился ввысь и через мгновение скрылся из виду. А я ускорил шаг, стараясь держаться в тени деревьев, и вскоре почти догнал Элмера. Он быстро двигался в сторону площади, но теперь шел гораздо тише и ближе к избам, из чего я сделал вывод, что старости хочет остаться незамеченным.
          Через несколько минут мы достигли рынка. Продавцы давно убрали лотки и ушли спать, и только наши фигуры бесшумно скользили в темноте.
          Миновав площадь, Элмер свернул на улицу, ведущую к хижине знахаря Гордея. Сделал сотню шагов и взял правее. Пристроившись за ближайшим дубом, я с удивлением понял, что направляется он к нищенке, до сих пор сидящей у обочины.
          Она встала при его приближении, он что-то тихо сказал, но вдруг кинулся на нее, вцепился ручищами в шею и начал душить. Гвида охнула, захрипела, в лунном свете блеснули ее глаза, полные изумления и ужаса.
          − Стой! Ты что творишь?! − заорал я, выскакивая из-за дерева.
          Элмер резко обернулся, оттолкнул нищенку и бросился бежать. Я подскочил к едва стоящей на ногах женщине и только успел ее подхватить, как она тяжело осела на землю. Лицо ее потемнело, рот был широко открыт.
          − Что случилось, Гвида? За что он тебя?
          − Сказал, мол... проваливай отсюда... пришибу...
          Голос ее срывался, она тяжело дышала, слова явно давались ей нелегко.
          − Но почему?
          − Он знает, что я не позволю темным... деревню захватить.
          − Так значит, он все-таки последователь Ордена?
          − Не сомневайся. Только молю... пока об этом ни слова! Ежели правда сейчас наружу выйдет, это... сделает его только сильнее.
          Я пожал плечами.
          − Хорошо. Здесь нельзя оставаться, Гвида. Куда тебя проводить?
          Она слегка сжала мою руку.
          − Спасибо, добрый человек. С тех пор, как мою хибару спалили, я прямо здесь и ночую. Да и нельзя мне отсюда никуда уходить. Это мой долг. Я должна видеть все, что в деревне твориться. Нужно следить, чтоб силы зла ничего не затеяли.
          − А вдруг Элмер вернется?
          − Сегодня уже не появится. А потом... Осталось у меня несколько защитных свитков. Их даже такой мощный воин, как он, не пробьет. Так что ступай спокойно, не тревожься обо мне.
          − Ну, как знаешь.
          Я тяжело вздохнул и, махнув рукой, направился вдоль по улице. Шел и все время оборачивался, пока жалкая фигурка нищенки не растаяла в темноте.
          На дороге в голову лезли невеселые мысли. Раз Элмер заодно с Максом, значит, теперь он мой враг.

          Едва я переступил порог дома, как Диоген, облегченно вздохнув, пробубнил:
          − Нельзя было вернуться пораньше? Зачем шляться в такую темень?
          Блин, лучше б попугая завел.
          − Не наглей, а? − устало попросил я. − Ворчишь, как старый дед. Да и не темно вовсе, луна светит.
          Филин, однако, ничуть не смутился, напротив − перья над его глазами задрожали, он приосанился и важно изрек:
          − То-то и оно. Как раз при лунном свете Дети Бездны и появляются.
          − Кто?!
          − Эх, ничего-то вы, странники, не знаете. Ладно уж, так и быть, расскажу, − он встряхнул крыльями и поудобней устроился на буфете. − Давным-давно, ещё до Великой Битвы, кто-то наслал порчу на горы Безмолвия: трава на альпийских лугах пожухла, деревья высохли, а лежавший на вершинах снег превратился в серую слизь, отчего ручьи и родники пересохли. Для народа зенолов, живших в тех местах, наступили страшные времена: падеж скота, неурожай, болезни, голод, да ещё и Горные Великаны повадились нападать на деревни в поисках пропитания...
          Великаны, Горы Безмолвия... Где-то я уже слышал о них.
          − Какие они, зенолы? Бледнокожие, с черными губами?
          Филин важно кивнул.
          − Видел, значит? Все-таки ты не безнадежен.
          − Конечно, нет. Мечом так ткнуть могу, что искры из глаз посыпятся.
          − Не отвлекайся, − заторопился Диоген, уловив намек. − Так вот, отправились тогда вожди зенолов за советом к пещерным шаманам. Те провели ритуал и сказали: Дух гор требует жертву. Тринадцать сотен младенцев нужно сбросить в Черное Ущелье, и тогда порча будет снята.
          − Тринадцать сотен?! И они послушались?! − не выдержал я.
          Диоген кинул на меня недовольный взгляд, я приложил ладонь к губам и притих.
          − А что им оставалось? Скинули в бездонное ущелье плачущих младенцев, и все стало по-прежнему. Народец вздохнул было свободно, но тут на него обрушилась новая кара, плата за кровавую жертву. Иногда, при свете луны, к ним из иного мира стали приходить мертвые младенцы, белые, жуткие. Их прозвали снежить. С тех пор зенолы в вечной опасности. Спастись от Детей Бездны трудно: от их укуса тело быстро превращается в ледышку.
          − Бр-рр... Но я-то тут при чем?
          − Снежить бродит по всему Синеусу, ищет ночных путников. Поэтому и прошу − в лунные вечера давай сидеть дома. Глядишь, и ужин пораньше будет.
          Ну, Диоген Христианович! Ну, Андерсен! Так он все это сочинил, чтоб еду получить? Талант!
          − Ну ты пожра-ать. А в харчевне мы чем, по-твоему, занимались? − я покачал головой и отломил ломтик пирога. − Ладно уж, держи, заслужил.
          Кусок он тут же стрескал, но на этом не успокоился.
          − Там только перекусывали, а ужин должен быть сытней, − начал было Диоген, но, узрев перед клювом мой кукиш, обиделся и замолчал.
          А я почесал зудящую ранку на предплечье − она осталась после укола, сделанного еще на континентальной базе − и завалился на печь. Надо было спросить у филина, что за Великая Битва такая, который раз про нее слышу. Но шумное посапывание с буфета свидетельствовало о том, что моя птица уже дрыхнет без задних ног.

Глава 11. В Мрачной пещере

          Хоть я и повысил накануне интуицию, пророческий сон мне присниться не пожелал. Опять одни тени, неясные голоса и приглушенный плач. Ладно, будем ждать.
          Серега, как и обещал, пришел рано утром. Я познакомил его с Лешкой, и они пожали друг другу руки. Надеюсь, подружатся. А вот со Светой Сергей поздоровался довольно сухо. Отношения у них не заладились еще с того момента, как я пытался упасть с ковра-самолета.
          Наскоро перекусив вчерашними пирогами, хотя и вкусными, но весьма поднадоевшими, мы создали группу и двинулись в путь. Я надел всю имевшуюся экипировку, сунул в сумку сюрикэн, посадил Диогена на плечо, и мы впятером покинули деревню.
          Гранитной плиты, на которую меня пару дней назад толкнула неведомая сила, на карте не было. Пришлось идти по памяти. Покружив по перелеску минут десять, я, наконец, вывел ребят к оврагу. Именно здесь пролегала тропа, которую в прошлый раз я принял за русло высохшего ручья. По ней мы и отправились на поиски загадочной пещеры. Булыжники постоянно попадались под ноги, мы спотыкались,то и дело подхватывая друг друга.
          Через четверть часа изнурительной ходьбы дорога вывела к небольшому холму, подножие которого густо заросло стлаником. Продравшись сквозь кустарник, мы обнаружили в склоне дыру с рваными краями. Я заглянул внутрь. Темень жуткая, будто в глубине пещеры затаилось чудовище, пожирающее свет.
          Леха запустил во мрак огненный сгусток, но буквально через несколько секунд он растаял, даже не осветив стены.
          − Да, действительно Мрачная!
          − Походу, мы лоханулись, − вздохнул Серега. − Тут никакие татуировки не помогут, надо кому-то за факелами на рынок бежать.
          Возвращаться не хотелось.
          − Подождите, разведаю.
          Я шагнул во тьму, вытянув вперед руки. Первые несколько метров еще хватало света, шедшего снаружи, но вскоре меня обступила чернота. Надпись на руке светила тускло и увидеть что-либо вокруг не позволяла.
          Повернул было назад, но уперся в стену. Сбился с дороги? Против воли тревожно засосало под ложечкой. Совершенно один, ничего не видно, и в любой момент может напасть неизвестный монстр. Ладонь крепче стиснула рукоять меча.
          − Куда ты?
          От неожиданности я вздрогнул. Диоген! Вот ведь, совсем забыл про него!
          − Ну, как ребенок, право, − продолжал ворчать филин. − Так и норовит лоб расшибить. Левее бери.
          Действительно, на расстоянии вытянутой руки ощущалась холодная, влажная стена. Что ж, левее так левее. Как же здорово, что он видит в темноте!
          До боли напрягая глаза, я заметил впереди мягкий голубоватый отблеск. Глюки? Сделал еще несколько шагов − свет стал ярче. Страх сразу отпустил: беспомощность ощущалась только в непроглядной тьме. Я обернулся и закричал:
          − Подходите, только осторожно! Держитесь за руки.
          Вход группы в пещеру сопровождался оханьем Лехи, писком Светки и матом Сереги. Диоген, сидя на моем плече, воодушевленно командовал:
          − Вперед, еще. Куда?! Там стена! Левее!
          Наконец мы объединились и осторожно пошли на голубоватые отблески. Вскоре узкий проход закончился, и глазам предстало необычайное зрелище. Перед нами лежал огромный, метров сто в диаметре, подсвеченный мягким светом подземный зал. На стенах, на сводах, на свисающих с них сталактитах, на торчащих из земли сталагмитах горели миллионы крохотных сине-зеленых огоньков. Ощущение было такое, что вокруг раскинулось ночное небо, только звезд на нем гораздо больше, чем обычно. Некоторые лепились рядом и образовывали яркие скопления. Казалось, через портал Мрачной пещеры мы шагнули в иной, фантастический мир.
          − Что это? − восхищенно прошептала Света.
          − Я такое в инете видел, − подал голос Серега. − Фотки откуда-то с юга, из Новой Зеландии, кажется. Очень похожие. Там то ли светлячки, то ли личинки так блестят.
          − Невероятно красиво.
          Бог знает, сколько бы мы еще так стояли, если б Лешка вдруг не вскрикнул и не отпрянул назад. Я не успел сориентироваться, как с моего плеча молнией сорвался Диоген и кинулся на землю, туда, где только что стоял Алексей. В следующее мгновение филин взлетел, в его когтях болталась неслабого размера тушка, на боку которой сияла надпись:
          Пещерная мышь.
          − Эй-эй, только не на плечо! − заорал я.
          Диоген благоразумно пристроился на обломанном сталагмите. Тот подсвечивал птицу снизу, и она выглядела завораживающе.
          − Ты что, Лех, крысы испугался? − хохотнул Сергей.
          − Так она меня за ногу тяпнула, − Алексей закатал штанину и показал на глубокую ранку возле колена. − Стою себе, на огоньки смотрю, и вдруг... Вот ведь зараза, а?
          Только сейчас я заметил − и в глубине пещеры, и невдалеке от нас − множество мелькающих теней. Похоже, здесь не только грызуны, были силуэты и покрупнее.
          − Ладно, народ, к бою.
          − И правда, хорош медитировать, − поддержал меня Серега и поднял дубинку.
          Мы одновременно шагнули вперед, сзади пристроился Леха, замыкала группу Света.
          Пара секунд − и началось. Пещерные мыши оказались агрессивными, и на нас кинулись сразу три штуки. Одна впилась мне в икру, другая умудрилась допрыгнуть до колена, третья вцепилась в ногу Сереге. Больно, блин!
          Мы подняли оружие и опустили его на маленькие серые головы. Из-за спины вылетел огненный шар, попав в самую гущу грызунов. В ту же секунду я почувствовал, как боль стихает, а здоровье возвращается: Светка кинула живительный сгусток. Спасибо, подруга!
          Слева мелькнул Диоген, заметивший, что особо шустрая мышь прорвалась к Лехе. Спикировал на нее и утащил куда-то в сторону. Филин, твою налево! Лечить надо, а он завтракать вздумал!
          Кусались мыши нещадно, я то и дело скрипел зубами, когда очередная мерзавка впивалась в тело. Диоген со Светой быстро лечили, так и чередовалось: боль-облегчение, боль-облегчение. А еще надо было успевать подбирать щедро сыпавшиеся деньги и прочие подарки от погибающих мобов.
          Опыт потихоньку капал. Первым апнулся Алексей, следом за ним − Светка, а вскоре и Серега окутался блестящей золотистой дымкой, на мгновение осветив сталактиты.
          − Третий, нах! − он победно сжал кулак. − Хорошо идем, давайте дальше, параметры чуть позже раскидаю.
          Дальше оказались кроты величиной с кошку, да такие, каких я в жизни не видывал. Мощные короткие лапы с длиннющими когтями, на кончике носов − здоровые, в полголовы, красные наросты в виде то ли звезды, то ли цветка. Татуировка на боку намекала на первый вариант:
          Крот-звездорыл.
          Вскоре предыдущий бой показался мне детской забавой. Мы с Серегой шагнули к мобам, но они с премерзким звуком, похожим на скрип несмазанной двери, моментально зарылись в землю. Сзади раздался истошный женский крик. Я резко обернулся и замер: хитрые твари вынырнули за спиной и с тыла напали на магов. Камнем упал вниз Диоген и схватил одну из них. Сергей метнулся к другой, несколькими ударами превратив ее в кровавую лепешку. Я очухался и бросился ему помогать.
          Светка с Лехой отбежали шагов на пять и начали каст. Однако закончить не успели: возле их ног фонтаном взвилась земля, и снова показались зубастые мордочки со звездами-наростами. Я кинулся к ним, маги опять отступили, но вражины вновь вылезли рядом с ними.
          Непрерывно визжала Света, мы с Серегой метались, прикрывая кастеров, от одного кротового хода к другому, и замотались настолько, что я почти не заметил, как взял четвертый уровень. Умирали эти темно-серые монстры с двух ударов, но пойди их поймай.
          Так мы и крутились, пока Леха не завопил:
          − Бодрость на нуле!
          Естественно, в такой суматохе сесть и отдохнуть он не мог. Тут и Светка закричала:
          − У меня тоже!
          − Отходим!
          Пятясь задом и добивая увязавшихся за нами кротов, мы отступили к началу пещеры и снопами повалились на землю. Фу-ух...
          − Эх, жаль, не взяли ничего пожрать, − вздохнул Серега.
          − Вам бы только жрать! − проворчал в ответ филин. Он водрузился на ближайший сталагмит и поблескивал оттуда рыжими глазами.
          Серый спорить не стал, лишь кинул косой взгляд на наглую птицу и принялся колдовать над браслетом.
          Передохнув, мы снова бросились в бой. Дроп лился щедрой рекой, опыт − тоненьким ручейком, группа наша приноровилась к внезапным появлениям кротов из-под земли, и скоро с ними было покончено. Но тут снова встал вопрос о жратве: сытости осталось не больше трети. Светка вызвалась сбегать за едой, а нам велела продолжать геройствовать.
          Серега, развернув карту, ткнул пальцем в небольшой кружок на восточной дороге.
          − Смотри, вот здесь яблоневые сады, специальная локация для прокачки крафтеров. Там торговцы лотки раскинули, чтобы работяг кормить. Дуй туда, до садов намного ближе, чем до деревни. Как выйдешь наружу, сворачивай направо, доберешься до тракта и снова направо. Найдешь?
          Света на минуту склонилась над пергаментом и уверенно кивнула. Диоген проводил ее до выхода из пещеры, а мы, восстановив силы, двинулись дальше.

          Следующим испытанием стали летучие мыши-вампиры. Эти твари налетали штук по пять одновременно, кусали руки, ноги, грудь и намертво присасывались к ранкам. Приходилось худо. Диоген, попробовавший сначала помогать в охоте, быстро понял, что лечить нас не успевает. Он отказался от своей затеи и сосредоточился на лечении. Но все равно после первой же волны мы отползли к входу, еле живые. Истекающего кровью Леху тащили волоком.
          − Семь хитов, − прохрипел он.
          − Диоген, лечи его, скорее!
          Но филин не успел. Кровотечение отняло еще несколько очков здоровья, и над Лексом развернулся сияющий синий купол.
          − Блин! − в сердцах закричал Серега. − Минус Метка!
          Я сел, привалившись к сталагмиту и пытаясь отдышаться. Лешка потерял защиту из-за меня, и у него осталась всего одна. Выходит, теперь я и ему должен.
          Похоже, без Светки нам не справиться. Да и голод все настойчивее давал о себе знать. Посмотрел на Лекса − тот открыл глаза и приподнялся на локте. Филин по откату бросал в него световые сгустки. Толку-то, поздно...
          − Прости, Лех. Надумаешь квест на кристалл проходить − я к твоим услугам. Да и в любом другом помогу.
          − О чем ты, Димыч? Все норм, воюем дальше, есть еще шары в шароварах!
          − Верно, − кивнул Серега,− молодец, Лешич. Но все-таки предлагаю подождать Светку, без второго лекаря этих летучих гадов мы не тянем.
          Ждать пришлось долго.
          − Привет, мальчики! − послышался, наконец, девичий голос.
          Я обернулся − светится, точно новый пятак. Это хорошо, негоже девчонкам в пещере столько времени тухнуть, вон как солнце на нее благотворно действует.
          − Ты что, в парикмахерскую по пути заходила? − недовольно пробубнил Серега, − Столько времени зря потеряли.
          Светка насупилась.
          − А когда ты мне сапоги-скороходы дарил, чтоб упрекать?
          Я наклонил голову к другу и прошептал:
          − Хорош, Серый. У нас общее дело, так что мир, дружба, жвачка.
          Покосившись на Сергея, девушка принялась раскладывать покупки. Ни фига себе! Яблоки, копченая рыбешка, вареная курица, булки, помидоры. Как она столько дотащила-то?
          С отменным аппетитом мы умяли половину принесенного, вторую решив оставить на ужин. Силы быстро возвращались.
          − Ну что, погнали?
          Даже с двумя лекарями бой был нелегким. Диоген со Светой выбивались из сил, постоянно подлечивая то одного, то другого, то третьего.
          Оторвав от локтя очередную присосавшуюся тварь, я закричал от боли: другая мышь вцепилась в щеку. Рывком сбил ее и бросил на землю. Третья... Скинул ее и проткнул мечом. Ого, да они, похоже, специально в глаза метят. Пришлось одной рукой прикрыть верхнюю часть лица, а другой драться. Эх, как бы мне сейчас щит помог!
          Сзади раздался крик, обернулся − на попытавшихся присесть Леху со Светкой бросилось с полдюжины мышей. Я кинулся к ним, размахивая мечом − на, получи, сволочь! И тут же заорал сам: в спину впились острые зубы.
          Да блин, так мы все тут сдохнем! Что ж придумать-то? Сюрикэн заюзать? Я достал из сумы диковинное оружие. Хотя... летучие мыши почти слепы и ориентируются с помощью эхолокации, значит... Ладно, сюрик подождет, пусть полежит пока в поясном слоте.
          − Прячьтесь за сталагмитами! − закричал я, отдирая от руки очередного вампира. − Серега, целься им в пасть или в уши!
          И − о, чудо! − это помогло. Дело пошло веселее. Потеряв возможность отслеживать магов ультразвуком, мыши сосредоточились на нас. Теперь у Лехи со Светкой руки были развязаны.
          В борьбе с кровопийцами все получили еще по уровню. Кроме меня. Мне оставалась еще двадцатка до апа, когда летучие твари вдруг кончились. Центральная часть пещеры освободилась, а из дальнего конца вдруг послышался вопль:
          − Ку-кареку-у-у!
          Значит, мы у цели! Но торопиться к ней было неразумно.
          − Перерыв, народ.
          Истерзанные, в крови и в грязи, мы со стонами опустились на землю.
          Что ж, пока все шло неплохо. Мы отвоевали у монстров примерно три четверти пещеры, при этом все, к счастью, были живы, хоть и измучены. А Светка все чаще ныла и жаловалась на усталость.
          − Давайте пожрем, что ль, − вяло предложил Лекс, − сытость, блин, опять ниже плинтуса.
          Он встал и, шатаясь, побрел к входу, где мы спрятали еду. На мгновение я испугался, что какой-нибудь шустрый монстр мог ее свистнуть, но обошлось.
          Мы с аппетитом поели, попутно прикидывая ближайшие действия. В дальнем конце пещеры отчетливо виднелись шныряющие по земле огромные мохнатые пауки. Значит, они и есть наши следующие противники...
          − Диоген, ты знаешь, чего от них ждать?
          − Нет, − неохотно признался филин. − В лесу такие не водятся.
          − Ладно, поймем опытным путем.
          В этот момент у входа в пещеру послышались голоса. Мы разом повернули головы, и я увидел трех парней, оживленно обсуждавших светящийся свод.
          − Все здоровы? − тихо спросил Серега.
          Мы растерянно кивнули, не понимая смысла вопроса. А он запустил руку в суму и коротко бросил:
          − У кого какие доспехи из сегодняшнего лута − быстро напяливайте!
          Я выудил из сумки кожаную шапку-шлем с "ушами" и узкий пояс. Мне он был не нужен, перекинул Лешке. И заметил между делом, как Сергей торопливо меняет рубаху на более толстую.
          Причина его опасений прояснилась быстро. Через минуту к нам подошли трое гостей. Из полумрака выступил смуглый здоровяк, в котором я узнал чернявого Эрика, того самого шутника, который отправил меня бить зайцев. Исподлобья взглянув на нас, он безапелляционно заявил:
          − Мы забираем петуха!

Глава 12. Первая стычка

          Не нужно быть мудрецом, чтобы понять, чем может закончиться эта внезапная встреча. Вряд ли чем-то хорошим. Судя по экипировке, парни не меньше шестого-седьмого уровня. На чернявом красовалась добротная кожаная броня и поножи. За его спиной стоял лохматый парень в высоких сапогах. Я узнал в нем Громилу, придурка, пытавшегося ограбить нас со Светкой в первый день пребывания в деревне. Третий был мне незнаком, он держал в руке лук.
          Было понятно: шансов у нас мало. Но не отступать же перед всякими уродами!
          Я неторопливо встал и демонстративно перекинул меч из левой руки в правую.
          − Не, мужики, не пойдет. Мы тут с утра паримся и намерены довести дело до конца.
          − А, это ты, любитель зайчиков? − Эрик окинул меня презрительным взглядом и загоготал. − Дед Мазай, блин, местного разлива! Так знай, мне плевать, где вы, и что делаете, салаги. Мы пришли за петухом и заберем его!
          − Попробуй!
          Серега лениво поднялся и встал плечом к плечу со мной.
          − Не наглей, парень.
          Но тут вперед выскочила Светка. Вклинившись между нами и чернявым, она развела руки и затараторила:
          − Мальчики, ну что вы, в самом деле. Ребята, вы не правы, мы уже почти всю пещеру очистили, сами посмотрите. Это несправедливо.
          В глазах лучника мелькнуло сомнение, но Эрик решительно отстранил Свету.
          − Не встревай, красавица. В этом мире действует право сильного. А вот ты сильную сторону выбирать явно не умеешь.
          − К тому же, за тобой должок, козел, − нарочито растягивая слова, оскалился Громила. − У меня репутация со стражей снизилась после той стычки в деревне. − Он внимательно оглядел нас и тихо добавил, обращаясь к Эрику: − Два милишника, маг и бафер.
          − Они такие смелые, потому что их на одного больше, − хохотнул чернявый.
          − Сейчас мы это поправим, − Громила нехорошо усмехнулся.
          Все дальнейшее произошло мгновенно. Он сделал шаг в сторону и... исчез. Раздался дикий Светкин визг: парень оказался рогой и, метнувшись в наш тыл, распорол ей бок от спины до живота. Девчонка рухнула на землю, над ней тут же появился ярко-синий купол, блокирующий урон. Еще одна потерянная защита. Мля!
          В ту же секунду Эрик выхватил короткий меч и воткнул мне в живот по самую рукоять. Мир вокруг потемнел и взорвался тысячами искр; оглушенный невыносимой болью, которую не могла уменьшить никакая защита, я захлебнулся хлынувшей изо рта кровью и упал на колени. И тут же почувствовал прилив сил, резь и жжение уменьшились: филин среагировал моментально.
          Сергей, не раздумывая, бросился на чернявого. Лучник отступил назад, одновременно прилаживая стрелу.
          В ушах до сих пор звенел Светкин крик, и ярость ослепила меня. Ну, держись, сука! Я вскочил и бросился на Громилу. С размаху опустил меч − получи, сволочь! − он взвыл и отпрянул, покалеченная рука повисла плетью. Потянулся к поясу за зельем, но Лешка кинул огненный шар, и рога с воплем схватился за обожженное лицо. А я повернулся к Эрику.
          Он в этот момент с явным наслаждением проворачивал оружие в Серегином животе. Мимо меня пролетел сгусток света. Серый приободрился и, ловко перекатившись, саданул дубинкой чернявому в грудь. Ноль эффекта. Раздался свист, и в плечо моего друга вонзилась стрела. Лицо его исказила боль, он пошатнулся и отступил.
          Эрик двинулся на него, но я преградил ему дорогу. Перед глазами угрожающе блеснул короткий меч. Лешка, пытаясь остановить врага, метнул шар огня, но он пролетел мимо и растворился в глубине пещеры. Походу, кранты. Не раздумывая, я рванул из поясного кармана сюрикэн и метнул в противника. Металлическая звезда воткнулась в доспех, не причинив ни малейшего вреда. Блин!
          Во взгляде чернявого мелькнула усмешка, и в это мгновение раздался взрыв. Совсем несильный, больше похожий на хлопок. Эрик в растерянности потряс головой, но, поняв, что не получил урона, расхохотался:
          − И это все, на что ты способен? Негусто!
          Он двинулся на меня, взмахнул мечом и... промазал. Еще одна попытка − и снова промах. Я отступил на шаг, чернявый рванул за мной, пытаясь достать клинком, но тщетно. Раз за разом его удары проходили мимо, и выглядело это столь нелепо, что мы дружно рассмеялись. Лицо Эрика передернулось от злости, обернувшись к раненому роге, он проревел:
          − Гром, помогай!
          Но я не собирался терять драгоценные секунды. Двумя руками поднял меч и нанес чернявому сокрушительный удар. Возле уха просвистела стрела, сзади вскрикнул раненый Леха. Злость снова подкатила к горлу, и в следующий выпад я вложил всю свою ярость. Эрик покачнулся, быстро достал из-за пояса зелье и попытался выпить, но я кулаком выбил склянку из его руки. Придурок! Решил, что справишься с нами без лекаря?! Выкуси!
          Разъярившись, чернявый бросился на меня и тут же схлопотал огненным шаром между глаз. Волосы его вспыхнули, он издал горлом странный рокочущий звук и отступил.
          − Назад! − приказал он своим соратникам.
          Отойдя шагов на десять, чернявый обернулся и прокричал:
          − Запасся двумя хилерами, сосунок! Боишься сдохнуть? Ничего, мы с тобой еще встретимся один на один. И тогда никто тебе не поможет!
          Это было адресовано лично мне. Почему-то остальных он вообще игнорировал.
          − Не суйся в воду возле химзаводу! − пропел им вслед Леха, и через полминуты удаляющиеся фигуры растворились в темноте.
          Ваш новый класс − Дуэлянт. Бонус: Выносливость +2.
          Все устало опустились на землю, вытирая кровь. Враги нанесли нам немалый ущерб, а Светка так и лежала под голубым куполом. Сквозь него без помех пролетали лечебные касты филина, и секунд через тридцать девушка смогла подняться.
          Закончив с хилом, Диоген слетал и убедился, что наши враги покинули пещеру. За ним, прихрамывая, потянулся Серега. Повозившись у входа, он вернулся и сообщил:
          − Ловушку поставил. Мало ли...
          Наконец все отдышались, и до нас стал доходить результат битвы. Едва сдерживая улыбки, мы с мужиками переглянулись и громко захохотали.
          − Победа, народ! − воскликнул Лекс.
          Он выглядел по-настоящему счастливым.
          − Лихо мы их.
          − Да уж, быстро они слиняли.
          В глазах Сергея мелькали радостные искорки, да и сам я раздулся от гордости. Шутка ли, победить такого противника. Другой вопрос, что в лице чернявого Эрика я приобрел смертельного врага. Впрочем, сейчас меня это не волновало. Будет день − будет пища. А вот то, что Светка потеряла одну защиту, гораздо хуже.
          Она в общем ликовании участия не принимала. Сидела и мрачно смотрела на нас. Я подошел и погладил ее по плечу.
          − Ничего, солнц. Впредь будем осторожнее.
          − Слышь, Димыч, − предупредил Серега. − Они ведь могут вернуться. И не втроем, а вдесятером. Так что предлагаю не рассиживаться.
          Я согласно кивнул, и мы двинулись на пауков.
          Если битва с летучими мышами казалась мне трудной, то я ошибался. Трудности начались именно сейчас. При нашем приближении многоногие твари выстроились в линию и одновременно плюнули мохнатыми серыми клубками. Нас с Серегой тут же опутали липкие упругие нити, и мы затормозили, пытаясь очиститься. Не сказать, чтоб мы были стянуты по рукам и ногам, но движения паутина сковывала. И, пока пытались выпутаться, твари бросились на нас, царапая твердыми, как металл, лапами. Заразы, больно-то как!
          Каждая ранка от их ударов пузырилась, словно оплавленная. Похоже, эти гады ядовитые. Ощущение было такое, словно попал в горящий костер. Где защита кристалла-то? Я скрежетал зубами, стискивал челюсти, но все равно не мог сдержать стонов.
          Едва освободившись от паутины, мы отступили, так и не убив ни одного насекомого. Передохнули и снова кинулись вперед. И опять запутались.
          Вылезли из нитей − пошли на приступ − встали. Однако мне удалось отвести в сторону руку с мечом, и паутина его не связала. Как только твари подступили, я размахнулся и вдарил по ближайшей. Еще попытка − попал!
          Вдруг мой браслет залился радостной мелодией, и в воздухе появилось с полдюжины разноцветных воздушных шариков.
          Сработала вероятность случайного события.
          Случайное событие: Праздник возвращается.
          Эффект: Сюрприз для друзей.
          Пауки на мгновение замерли, а потом азартно принялись плевать в них, оплетая смертоносной сетью. Светка с Лексом застыли с открытыми ртами, и даже Диоген перестал лечить.
          − Леха, не спи! − крикнул я. − Они отвлеклись, долби магией!
          Пока мы пытались разорвать нити непослушными руками, мимо пролетел огненный сгусток, потом еще и еще. Ближайшая к нам тварь издала клокочущий звук и осела на землю, остальные тут же поменяли цель и переключились на Лекса. Но он, не обращая внимания на опутавшую его сеть, сделал пас рукой и послал очередной заряд. И... попал в Серегу! Паутина на нем мгновенно вспыхнула, он вскрикнул и вдруг кинулся вперед. Целый и почти невредимый. Получается, урон по соратнику невозможен?!
          − Леха, пуляй в паутину! − проорал я.
          Он тут же сообразил, что к чему, и послал огненный сгусток в меня. Паутина загорелась, но боли не было. Через мгновение, освободившись, я ринулся на врага.
          Способ оказался на редкость удачным: мы с Сергеем крушили мохнатых тварей, а едва они опутывали нас сетью, Алексей тут же сжигал ее. Света с Диогеном тоже не подводили, бесперебойно лечили, а девушка еще успевала собирать лут. Группа работала слаженно и продуктивно, чему вскоре стал свидетельством мой ап. Пятый уровень, класс! Экватор пройден − до Фиолов уже недалеко!
          Часа за полтора мы управились с пауками и кинулись к стене. В небольшой естественной нише сидел разноцветный петух и лукаво поглядывал черными глазками-бусинками. Заметьте, не в клетке, не в коробке, а просто в каменной выемке. Похоже, вовсе он не в плену, паршивец.
          Я подошел к нему и молча протянул руку. Захлопав крыльями, он подпрыгнул и сел мне на запястье. Круто, конечно, а где свиток? Взглянув на мое недоуменное лицо, волшебный петух хитро блеснул глазами и кивнул в сторону ниши. Я шагнул к ней и увидел внутри две сотни медяков и вожделенный свиток − старый, весь в паутине и каких-то потеках, словно ему лет сто, не меньше. Знаком показал ребятам, что забираю общую добычу, и они кивнули.
          Выполнено задание: Освободить петуха из Мрачной пещеры.
          Получено опыта: 40.
          Получен свиток идентификации.
          Получено достижение − Защитник 2 ур. Вероятность счастливого события: + 0.2%.
          Сработал бонус удачи.
          Какой бонус? Я огляделся, но ничего стоящего не увидел. Странно. И что делать с петухом? Здесь оставлять или тащить с собой? Впрочем, долго думать не пришлось, он все решил сам: замер на моей руке, явно давая понять, что пойдет с нами. Со сталагмита ревниво хмыкнул Диоген. Ох, вашу маму, только не говорите, что теперь у меня две птицы!
          Возле ниши я заметил тяжелую каменную дверь. Посреди нее, на уровне моих глаз, была вырезана голова дракона. Где-то я похожую видел...
          Лешка попытался подойти поближе, но вдруг отлетел назад.
          − Блин, и тут магическая защита? Мужики, за ней наверняка что-то крутое. Попробуем открыть, а?
          Мы с Серегой переглянулись, но ответить не успели: Светка, уже направившаяся к выходу из пещеры, испуганно взвизгнула. Я с тихим проклятием обернулся − неужели опять Эрик?
          − Скорее! − крикнула она. − Мобы респятся!
          Как некстати. Еще раз проходить этот ад совсем не хотелось. Я кинул огорченный взгляд на загадочную дверь и махнул рукой.
          − Ладно, пошли. Как-нибудь вернемся и посмотрим.
          Все поспешили обратно. К счастью, успела возродиться лишь пара летучих мышей, справиться с которыми не составляло труда.
          Едва мы выбрались наружу, как петух спрыгнул в траву и стал что-то клевать на земле. Всем своим видом он показывал, что никуда идти не собирается.
          − Не пойдешь? − на всякий случай уточнил я.
          Паршивец посмотрел на меня с болью и сожалением: дескать, дурак ты, дурак. Пришлось пожать плечами и гордо ретироваться. Не сомневаюсь, как только пещерные монстры полностью отреспятся, он вернется, чтобы снова изображать пленника.

          Солнце уже садилось, когда мы подошли к Черному Камню. Я сразу почувствовал − что-то изменилось. У ворот вместо обычной пары стражников стоял целый отряд, человек десять, не меньше. Мы втроем (Лешка свернул к лазу) молча прошли мимо, и охранники проводили нас подозрительными взглядами.
          В деревне было непривычно тихо. Даже птицы, казалось, примолкли и спрятались. Кое-где в пыли виднелись странные бурые пятна, а на паре изб мы заметили подпалины. Вдоль дороги обломки и груды мусора, словно тут недавно прошли народные гуляния.
          − Походу какой-то праздник пропустили, − с сожалением сказал Серега. − Вон, даже на домах следы от фейерверков. Похоже, весело было.
          Мы огорченно переглянулись и направились в мою избу − делить добычу. А когда вытряхнули содержимое сумок на стол, у нас глаза разбежались. Деньги, свитки, какие-то побрякушки, куски металла, зелья, камни, алхимические ингредиенты и, главное, броня. Процесс осмотра добычи сопровождался криками восторга. Само собой, все было честно поделено.
          Мне досталась та самая шапка, которую я напялил перед боем с группой Эрика, и тряпичные сапоги с тесьмой. Естественно, я тут же полез смотреть их характеристики.
          Легкий кожаный шлем,
          Физзащита +3, прочность 17/20, минимальный уровень 3, цена 30 мм.
          Сапоги лесных дорог,
          Физзащита +3, прочность 20/20, минимальный уровень 3, цена 30 мм.
          Итого, теперь моя физзащита подросла с девяти до пятнадцати. Немало, если посчитать в процентах.
          Сереге отошла уже напяленная им рубаха и фибула с сопротивлением магии света. Лешка получил всего одну вещичку, зато какую − колпак с бонусом к интеллекту.
          − О, целых девяносто миллиметров! − воскликнул он. − Неплохо.
          − Чего? − Светка с непониманием посмотрела на него. − Каких еще миллиметров?
          Лешка махнул рукой.
          − Не обращайте внимания. Это у меня личное. Когда первый раз на здешнем рынке увидел в ценах "см" и "мм", решил, что у них тут деньги длиной меряются.
           − Ну ты приколист, − хмыкнул Серега.
          Леха напялил колпак, и мы дружно прыснули: из-под дурацкой остроконечной шапки боевито торчали оттопыренные уши.
          − Да ну вас! − шутливо рявкнул Лекс. − Хорош ржать! Помните, кроме чужих неприятностей, в жизни есть и другие радости.
          Свете торжественно вручили белую полотняную тунику, увеличивающую защиту и запас бодрости, да маленькую бархатную шапочку с пером.
          Мужики печально вздохнули: от бонуса на бодрость не отказался бы ни один из нас. Но не ходить же в платье!
          Светка тут же вытолкала нас за дверь и переоделась. А когда разрешила вернуться, мы с Серым присвистнули: настоящая красавица! Фигурка, ножки, грудь... По-моему, не один я с трудом удержался от того, чтобы облизнуться.
          Среди свитков была лечилка, такая же, как я отдал Свете, и пара действительно хороших. Причем один из них завалялся у меня со вчерашнего дня − свиток медлительности. Вещь нужная, мы и ее отдали Светке.
          Другой пергамент привел в восторг Леху: оказалось, что каждое заклинание имеет пять уровней силы, и с помощью этого свитка можно было перевести огненный шар с первого на второй.
          − Прикинь, у меня теперь закляшка будет бить почти в два раза сильнее, да плюс еще своя атака благодаря колпаку увеличится. Во я монстр!
          Ну и напоследок осталась добыча от петуха. Свитков было целых два. Может это и есть тот самый бонус удачи? Оба пергамента отличались от других, тем, что были запечатаны сургучом. Видимо, более крутые. На одном значилось:
          Свиток идентификации.
          А на втором... Вау, о таком я даже и мечтать не смел.
          Свиток куриных ножек.
          − Народ, этот мне, ладно? Да что спрашивать, все равно не отдам, − я шутливо сдвинул брови и обвел всех грозным взглядом.
          Зелья поделили поровну, а ненужные пока железки и прочую ерунду решили продать. Потом посчитали деньги − четыреста восемьдесят два медяка, то есть почти пять серебряных монет! Впрочем, на каждого получилось не так уж и много.
          − А мне за еду не хотите вернуть? − поджала губы Светка. − Я ж на свои все покупала.
          − Сколько?
          − Двадцать восемь медяков.
          Мы молча скинулись по десятке, но Серега не утерпел и ввернул:
          − А твоя доля тоже за наш счет?
          − Ой, да я ем-то... Как птичка, − она покраснела и отвернулась.
          − Ладно, Серый, чего ты? − мне не хотелось, чтобы они снова ссорились. Я кашлянул и добавил: − Народ, на Лехе висит долг, сто медяков. Предлагаю сложиться.
          Серега развел руками, мол, не вопрос. Света снова закусила губу, но четвертной отдала.
          − Да вы чего, ребят? Не надо, − Лешка попытался было артачиться, но мы его быстро заткнули.
          Я собрался сгрести свою долю в суму, но тут на наплечник присел долго молчавший Диоген.
          − В сундук положи! У денег должно быть место! Клади, говорю.
          − Слушай, нас же дома не бывает. Любой может войти и взять.
          − У тебя свиток запирания есть, − проворчала птица. − Он, кстати, многоразовый.
          Дурдом какой-то. Но спорить с филином не хотелось, к чему портить хорошее настроение.
          Я отложил себе двадцатку, остальное скинул в сундук и запер избу, произнеся вслух написанную на свитке абракадабру. Диоген остался дома − сказал, что устал, но, подозреваю, решил сторожить хозяйское добро лично. Перед уходом раскидал параметры, вложив по очку в выносливость, силу и интуицию. Характеристики подросли, а ставшая уже привычной легкая слабость почти исчезла. Что ж, прекрасно, то ли еще будет!

Глава 13. Настя

          Светка ушла домой, мы отправились втроем и вскоре уже подходили к площади. Починились, заплатили Лехин штраф, продали камешки-железки. Получилось еще почти две сотни медяков. Мы поделили их и разбрелись по своим делам, договорившись встретиться через полчаса.
          Несмотря на позднее время, на рынке было полно народу. Все что-то обсуждали, я старательно прислушивался и в конце концов понял, что речь идет о какой-то атаке, которую народ связывал со вчерашним землетрясением. Интересно... Ладно, позже поищу Еремея, он меня уважает, так что все расскажет.
          В довершение я попытался позвонить Арише и Мишке, но оба были недоступны. Значит, связь в Питере опять сбоит. Фигово. Ладно, пойду к мужикам.
          Собравшись, мы обсудили планы на завтра. И решили с утра сходить в лес, посмотреть, кто там дальше, за пчелами.
          Серега широким жестом показал на постоялый двор:
          − Ну что, отметим удачную охоту?
          Мы с Лехой переглянулись и одновременно кивнули − уж больно аппетитный запах доносился из открытых окон.
          В харчевне, как и вчера, было полно народу − странников и неписей. Но свободный столик отыскался. Я заказал щи с капустой, Алексей с Серегой − по бифштексу, и через десять минут мы уже ели с такой жадностью, что за ушами трещало.
          − Привет, нубик, − раздалось над ухом. − Как там зайчики, догнал хоть одного?
          Рядом стояла та самая девушка в хитоне, которая в первый день подсказала мне дорогу к боевым ежикам. На ней был тот же синий плащ и в тон ему − небольшая бархатная шапочка. На татуировке надпись:
          Добрая Дракоша, 6-й уровень.
          Забавная девчонка. Невысокая, полненькая, лицо круглое, добродушное, а темные локоны то и дело падают на глаза.
          − Привет, − пробубнил я, торопясь проглотить кусок мяса. − Зайчики в порядке. А тебе спасибо за наводку. Присаживайся.
          Я встал, дожидаясь, пока она устроится за столом. Сергей с Лехой тоже поднялись.
          − Настя, − она по очереди протянула нам руку.
          Мы пожали ее и представились.
          − Вижу, ты подрос, − улыбнулась она, взглянув на мою татушку. − Поздравляю, быстро. Группу нашел?
          К нам подскочила трактирщица и поставила перед Настей плошку с салатом и кружку сока.
          − Спасибо, Пантия, − улыбнулась девушка.
          Та пожелала приятного аппетита и испарилась. А я, отправив в рот очередную ложку щей, кивнул:
          − Нашел себе группу, да, чуть позже. А в тот день ежиков пришлось бить в одиночку.
          В серых глазах девушки явно отразилось недоверие. Рассказывать, что я одолел их не силой, а хитростью, совсем не хотелось. Поэтому пришлось в красках живописать первый бой и намекнуть, что так же прошли и остальные.
          − Ну, и пара квестиков попалась... прибыльных.
          − Везунчик. Тут для первых уровней всего с десяток наберется, в общем, скука. Чтобы получить что-то интересное, надо где-то отойти от стандартов. Но как и где − никто не знает, − она задумчиво обвела взглядом наполненный зал и снова повернулась ко мне: − И что за квесты?
          − Ну, малявку одну в лесу найти. Она в оборотня превратилась, но мы с Лехой его одолели. Потом богомолового босса побили.
          Ее взгляд, в котором явно сквозило уважение, ласкал мое самолюбие. Слово за слово, мы разговорились.
          − Ты давно тут? − поинтересовался я. Очень хотелось спросить, что ее привело сюда, но постеснялся.
          − Пару недель, − на ее лицо легла тень. − Я из Ростова. Родители умерли от синдрома, вот и решила начать новую жизнь. Там, на старом месте, у меня ничего не осталось.
          Да уж, эта проклятая болезнь не хуже войны горестями людей одаривает...
          − Нравится здесь? − помолчав, спросил я. − Не страшно?
          − Мне повезло, познакомилась с хорошими ребятами. Взяли в группу, подарили пару свитков. Теперь я маг поддержки. А про страх... Нет, ничего я не боюсь после того, что дома пережила. К тому же, напарники стараются меня под монстров не подставлять, стою сзади, кастую лечилки. Так и живем.
          Она погрустнела, но быстро встрепенулась и спросила, хрустя салатом:
          − Как вам сегодняшний рейд?
          Мы переглянулись и в удивлении уставились на нее.
          − Какой рейд?
          − Не знаете? − изумилась она. − Сегодня днем я была на рынке, так, купить кое-что хотела. И вдруг прибегает на площадь парень, кричит, что монстры, мол, сюда идут. Ему сначала никто не поверил, но многие понеслись к воротам, а там и в самом деле битва. Скелеты примерно третьего-пятого уровней, одни с мечами, другие с луками. Охранники при их приближении стали через браслеты подмогу звать, а оказалось, что и восточный вход тоже под атакой.
          Мы сидели, как громом пораженные.
          − Монстры напали на деревню? − с недоумением спросил Серега. Он явно не поверил, впрочем, как и я.
          − Ага.
          − На нашу?
          − Ну да, − кивнула Настя и продолжила: − Сначала они нас смяли, мы от ворот отступили, и в это время прибежали торговцы с рынка, у них оружие-то хорошее. Раздали его нам, стало полегче. Володька Верховой командовал. Магов и лучников по избам открытым распихал: мы из окон стреляли, а бойцы нас прикрывали. Так что скелеты даже к площади прорваться не смогли. Правда, от нескольких изб они наших милишников оттеснили и стали внутрь ломиться. Особенно с лучниками тяжко, в окна стреляли. Человек двадцать защиту потеряли. Двое, у которых Метки не было, погибли.
          Нормально так, выходит, даже дома мы в опасности. Впрочем, к этому я привык, в Питере всякая шелупонь не раз в квартиру ломилась. Но тут? Да уж, все чудесатее и чудесатее.
          − Погоди, а когда это было? − прервал Лешка. − Почему мы не видели?
          − В пещере сидели, − ответил я за девушку.
          − Что самое обидное − ни лута, ни опыта, − вздохнула Настя, доедая салат. − Так что, считайте, вам повезло.
          − И часто здесь такое бывает? − поинтересовался Сергей. − По субботам после обеда?
          Настя повернулась к нему и улыбнулась.
          − Не угадал. Старожилы в один голос утверждают, что нападений монстров не видели. Такое, мол, только в легендах упоминается. Все очень удивились. А тут еще землетрясение это непонятное. Недавно сказали, что нежить и Треглав атаковала.
          − Треглав? А, это ближайший город, − снова влез Леха. − Ты там уже была?
          − Нет, конечно. Я ж шестой левел только. Мой дом пока в Черном Камне, новички всегда в деревне тусуются. А примерно на десятом переходят в город. Из нашей чаще всего переезжают как раз в Треглав. Он километрах в пятидесяти к югу отсюда. В тамошних землях и монстры посильнее, и опыта за них дается больше. Ну, и оружие-броня там покруче, выбор больше. Володька Верховой как раз сегодня туда переселяться собирался, а тут скелеты напали...
          − А кто он такой? − заинтересовался Серега. − Ты о нем не первый раз упоминаешь.
          − О, он крутой, уже двенадцатый уровень, − Настя помахала в воздухе руками, пытаясь подобрать слова. − Ну, как бы воевода местный, что ли. В Кряжистом Берегу − Макс Марсель, а у нас − он. Но неофициально. Должности тут только местные занимать могут вроде, то есть неписи. А Володя такой же, как и мы. Странник. Просто очень сильный и справедливый, поэтому его здесь уважают. Он, кстати, сказал, что пока в деревне останется, думает, атака скоро повторится. Ему местное начальство артефакт выдало − красный плащ, повышающий набор опыта. Ну, чтоб Володька подольше тут побыл. Ой, я ж забыла совсем: он составляет списки странников, которые хотят защищать Черный Камень. Если желаете, запишитесь, и, как только мобы нападут, вам на бипер уведомление придет.
          О, вот это хорошая мысль! Я с готовностью кивнул и задумался. Значит, мне повезло иметь во врагах воеводу соседней деревни? Видимо, поэтому он к Элмеру и вхож, в кости с ним играет... Нет, неспроста они спелись. Там, в перелеске, Макс говорил монаху о своем присоединении. К темному ордену? Если предположить, что наш наставник тоже к нему относится, то все складывается.
          Пантия принесла кружки с пивом. Беседа снова вернулась к атаке монстров, мы жадно выспрашивали подробности, но Настя ничего нового рассказать не смогла.
          − Не знаю я, ребят, правда. На наших воротах скелетов было много, не меньше сотни. Почему они пришли − никто не понимает. Говорят, это дело рук морока, призывателя Утреса.
          Три браслета пискнули одновременно.
          Знание мира +1. Текущее значение 10.
          − Это который Грех? − вклинился Леха.
          Девушка рассмеялась.
          − Не Грех, а Крех. Утрес-Крех, темный бог. Не спрашивайте подробностей, мальчики, я сама ничего толком не знаю.
          Серега степенно кивнул.
          − Да, про появление морока приходило сообщение на бипер. А до этого люмен нарисовался. Но это было еще до нашего приезда.
          Между тем к нашему столу подошли три парня примерно моего возраста. На двоих были плащи, словно знак принадлежности к одной организации. Их я видел впервые, а вот третьего... Эрик.
          − Вот где ты притулилась, − улыбнулся широкоплечий рыжик с открытым веснушчатым лицом.
          Он поочередно подал нам руку с татуировкой:
          Креол, 7 уровень.
          − Андрей.
          Мы представились, и Настя встала.
          − Потеряли меня?
          − Эрик! − крикнули с соседнего стола, и чернявый отошел.
          Кивнув на него, я наклонился к девушке и тихо спросил:
          − Этот тоже из вашей группы?
          − Нет, что ты. Так, на каче пару раз пересекались. Он... своеобразный, − она виновато хмыкнула и повернулась к остальным: − Я тут ребятам про атаку скелетов рассказывала.
          − А сами они где в это время были? − желчно усмехнулся вернувшийся Эрик. − Отсиживались за нашими спинами?
          Андрей удивленно посмотрел на него. А я поднялся и, глядя глаза в глаза, спокойно ответил:
          − А сами мы в это время надирали задницы трем наглым петухам, пытавшимся захапать четвертого!
          Его взгляд полыхнул яростным огнем, он двинулся на меня, я на него. Алексей с Серегой вскочили, но между нами шустро вклинился Андрей.
          − Народ, вы чего? Обалдели? Эрик? Брейк, брейк, разошлись.
          Настя, в недоумении смотревшая на нас, умоляюще сложила руки.
          − Ребят, не знаю, что у вас за счеты, но, пожалуйста, остыньте. Если Крех и правда воскреснет, нам надо будет бороться с ним, а не друг с другом.
          Я поднял ладони, демонстрируя готовность к миру, и сел, а Лешка с Серегой остались стоять. Эрик же посмотрел на Настю, и взгляд его слегка потеплел.
          − Ты права, − улыбнулся он и взял ее за локоть. − Пошли.
          − Еще увидимся, − крикнула она напоследок, и все четверо направились к выходу. Чернявый оглянулся и полоснул меня недобрым взглядом. Да хоть обсверкайся глазами, мне пофиг.
          − Может, еще по пивку? − усаживаясь, предложил Серега.
          − Алкоголизм не пропьешь! − бодро возвестил Лекс и сделал витиеватое движение рукой, подзывая трактирщицу.
          Но я отказался. Попрощался с мужиками (они клятвенно обещали найти Верхового и записать нас на защиту деревни) и двинул на рынок закупать жратву на утро, после чего отправился домой.
          Диоген встретил меня привычным ворчанием.
          − Наконец-то!
          Я зажег свечу, чтобы не стукнуться в потемках обо что-нибудь, и недовольно посмотрел на филина.
          − Что опять не так?
          − Запер меня в этой духоте. Открой, на дереве буду ночевать. Хоть воздухом подышу.
          Да на здоровье, лишь бы не слинял. Я распахнул дверь и крикнул вслед Диогену:
          − Смотри, улетишь − больше спасать не буду!
          − Да тут я, тут. Вот на этой березе.
          Вернувшись в дом, я залез на печь и с удовольствием посмотрел на татуировку.
          Рокот, 5 уровень.
          Красота! Так, а что у нас с характеристиками?
          Здоровье: 92/92.
          Бодрость: 74/74.
          Скорость регенерации здоровья: 1.1/мин.
          Ну, а теперь самое время свитками заняться...
          Фиг там, не срослось. Дверь тихонько скрипнула, и послышался шепот Светы:
          − Дим, ты спишь?
          Я вскочил и скатился по приставной лестнице.
          − Нет. Что случилось?
          В темноте мелькнуло светлое пятно ее руки.
          − У меня дома какие-то звуки. Может, домовой завелся?
          Подавив усталый вздох, я кивнул.
          − Ладно, пойдем, посмотрим.
          − Не надо, − голос ее стал глубоким и чуть хрипловатым. − Мне страшно. Можно я у тебя переночую? Я ж видела, Диоген в саду на дереве спит.
          Хех... Дураков нет − от такого отказываться. Я привлек девушку к себе и нашел губами ее губы.

Глава 14. Амулет люмена

          Я лежал, не в силах пошевелиться. С трудом повернул голову − вокруг иссушенная, потрескавшаяся земля. Ни деревца, ни кустика, лишь подгоняемые пыльными завихрениями клубки бурой колючей травы. От раскаленного воздуха легкие готовы взорваться. А резкие порывы ветра, завывания которого больше походили на скрежет зубов монстра, не давали желанной прохлады, наоборот − обжигали ещё сильней. Я попытался смахнуть стекающие по лицу струйки пота − безрезультатно, руки точно кто-то прибил к земле.
          − Крооуууу... Кроооууввввь... Крооооввввь... − ветер выл всё громче.
          Неужели это человеческие слова? Я напряг слух, пытаясь в какофонии свиста и скрежета разобрать что-то знакомое.
          − Дааайййй... Дааайййй мнееее сиииииил...
          Сотни липких холодных пальцев вцепились в мое тело и куда-то потянули. Я попытался оторвать их − фиг вам, тщетно. Мощный поток ветра, похожий на дикий гомерический смех, раздавил барабанные перепонки.
          И вдруг все стихло. Тянущие руки разжались, дышать стало легче.
          Я рывком уселся и оглянулся вокруг. Слава Богу! Печь, изба... Фу-ух, сон. А где Светка? Не приснилось же мне, что мы с ней почти до утра здесь развлекались?
          Лучи восходящего солнца позволили мне увидеть ее. Она тихо спускалась с печи, бросая на меня настороженные взгляды.
          − Эй, ты куда?
          − Я лучше дома посплю, ладно?
          В глазах ее плескался настоящий страх, и я встревожился.
          − Да что случилось-то?
          Светка, замерев, помолчала и вдруг выдала:
          − Дим, ты кто?
          Я в изумлении уставился на нее, пытаясь сообразить, что она имеет в виду. Ага, щас, разберешься тут. Пришлось допытываться.
          − Ты можешь просто объяснить, чего испугалась?
          Она дошла до двери (мне пришлось свеситься с печи, чтобы ее видеть), постояла немного и лишь тогда ответила:
          − Тебя. Ты во сне перекатывался, словно боролся сам с собой, душил себя, стонал, хохотал. И главное, Дим... ты говорил разными голосами.
          С этими словами она вышла, а я остался в полном обалдении. Полежал, пытаясь осмыслить услышанное. Размышления прервал звон колокола. Ага, значит, рынок начал работу, похоже, и мне пора подниматься.
          Но прежде, пока один, неплохо бы идентифицировать амулет и поставить избу на ноги. Скатившись с печи, я положил на стол оба пергамента, снял с шеи подарок Лаврентия и произнес вслух написанную на свитке идентификации тарабарщину:
          − Косевере аплиенти, онс а корли биленеу...
          Древняя бумага рассыпалась в пыль, а кулон на мгновение покрылся серой дымкой. Она тут же рассеялась, и я не узнал свой амулет: свинцовая оправа сверкала, словно серебро, а желто-оранжевая искра внутри полупрозрачного камня теперь светилась гораздо ярче. Мигая и переливаясь, она отбрасывала блики на все вокруг. Вот это да!
          Я осторожно взял кулон в руку и перевернул его. Вместо старой надписи на нем теперь горела совсем другая:
          Амулет люмена, призывателя бога Нариэля.
          Класс предмета: единичный, масштабируемый.
          Свойства: скрыты.
          Зарядов 0/50.
          Фигасе! Я в обалдении положил кулон на оставшийся свиток. Масштабируемый − тут все понятно, бонусы растут вместе с уровнем владельца. А единичный − это в одном экземпляре, получается? То есть я и есть тот самый пресловутый люмен?! Екарный бабай... И что мне с этим счастьем делать? Никаких намеков и указаний на амулете не было.
          Пискнул браслет, я машинально бросил взгляд на экран и застыл.
          Получено задание: Активировать амулет люмена, призывателя бога Нариэля. Найдите светлый алтарь и зарядите на нем амулет.
          Уже кое-что. Надо разузнать, где искать алтарь.
          Пока я раздумывал над этим, мое внимание привлекло странное свечение. Я перевел взгляд на амулет − пергамент, на котором он лежал, переливался всеми цветами радуги. Прямо на моих глазах название "Свиток курьих ножек" поменялось на "Эксклюзивный свиток курьих ножек". Хренасе! Это скромный Лаврушин кулончик так на вещи действует?!
          Я достал меч, положил его на стол и сверху водрузил амулет. Подождал с минуту − ничего. Эксперименты с шапкой и рубахой тоже не увенчались успехом, и я, разочарованно вздохнув, вернулся к пергаменту.
          Эксклюзивный свиток курьих ножек.
          Навсегда придает избе куриные ноги и зачатки разума. Удаляет подпол.
          Время преобразования − 6 часов.
          Ниже шла абракадабра, которую следовало произнести для активации процесса. Я задумчиво почесал в затылке. Хрен с ним, с подполом, но что такое зачатки разума? А, ладно, была не была!
          Я произнес написанное на свитке заклинание, пол подо мной едва ощутимо дрогнул, и пергамент рассыпался в пыль. С опаской оглядевшись, я подождал несколько минут, но ничего больше не случилось. И на том спасибо.
          Теперь надо сообразить, где искать светлый алтарь. Но как? Начнешь задавать вопросы и сразу спалишься. А рассказывать кому-либо о том, что я светлый призыватель, пока рано. Слишком опасно. Может, Диоген знает?
          Быстро умывшись и кое-как поскребя щетину прообразом бритвы, я выглянул на улицу.
          − Диоге-ен, ау!
          − Тут я, не ори, − буркнул филин, сидевший на ближайшем дереве.
          − Есть будешь?
          Он с готовностью спикировал мне на плечо, и вскоре мы уже завтракали.
          − Светка у тебя ночевала? − вдруг спросил Диоген, и я поперхнулся яблоком.
          − Не твое дело.
          Филин насупился и отвернулся. Да пофиг, не хватало еще перед птицей отчитываться! Но и ссориться с ним не хотелось. Поэтому я, жуя бутерброд, примирительно сказал:
          − Ладно, не дуйся. Лучше расскажи про свою жизнь в лесу.
          − А что про нее рассказывать, − привычно проворчал он, − жил и жил себе.
          − И как же тебя никто не съел?
          − Так у меня раньше защита была.
          − Какая? − не понял я.
          − Я квестовый филин, ясно? Сидел себе и сидел на суку, приходили странники, я им вопросы задавал. Если кто на все отвечал, то мог у меня лечиться бесплатно. Но таких почти не было.
          − Объясни толком, Диоген.
          − Ой, да ну тебя! Говорю ж, я квестовый филин! Вопросы задавал! Но они, видать, были для нынешнего поколения чересчур сложными. Э-эх, упало качество образования. То ли дело раньше...
          Нет, он меня с ума сведет. Это ж надо так объяснять, чтоб все только запутывать! Я сделал страшные глаза и грозно посмотрел на птицу.
          − Короче, выгнали, − заторопился Диоген. − Дня за три до нашей встречи. Квест отменили, защиту от монстров с меня сняли. Живи, мол, как хочешь. Разве это справедливо? Правда, обычно никто не агрился, только та ненормальная пчела-убийца.
          Так вот оно что! Выходит, мне и в самом деле очень повезло! Я потрепал его серые перья.
          − Ладно, надеюсь, у меня тебе не хуже.
          Что ж, завтрак окончен, пора и на охоту двигать. Странно, что Леха с Сергеем до сих пор не появились. Я через браслет написал каждому по сообщению, но ответа не дождался. Зайти к ним, что ли?
          Где жил Алексей, я не знал. А вот Серегин дом помнил. И, посадив на плечо Диогена, направился к нему.
          Вокруг некоторых изб суетились строители, тщательно обивая бревна листами металла.
          − Магия, − засмеялся я, проходя мимо. − Превращение деревянного дома в железный.
          − Иди себе, шутник. Посмотрим, что ты запоешь, когда монстры в следующий раз на деревню нападут. Небось, бегом побежишь такой же апгрейд избы заказывать.
          Я пожал плечами и направился дальше. Задрал голову, чтобы видеть Диогена, и задал филину вертевшийся на языке вопрос:
          − Скажи-ка, ты слышал, чтоб я по ночам разговаривал?
          Тот утвердительно ухнул.
          − Слышал, значит? И что же я вещал?
          − Не разобрать, бормотал что-то. Разными голосами.
          Значит, Светке не померещилось. Прикольно.
          За разговором мы подошли к дому Серого. Долго никто не отзывался, наконец, приоткрылось окно, и появилась опухшая Серегина рожа.
          − А, Димыч... Чего ты? Уже пора? Бли-ин, что-то у меня голова трещит.
          − Пить надо меньше! − объявил Диоген.
          Сергей посмотрел на него и поморщился.
          − Не ори, а? Слышь, Димон, прости, не могу. Башка не варит. Чет мы вчера с Лехой загудели. Без обид, ладно?
          Я понимающе усмехнулся и пошел прочь. Значит, Серега с Лексом сегодня в ауте. Светка тоже. Да и мне неплохо бы отдохнуть... Нет, нельзя. Ариша ждет Фиолы, и я обязан получить их как можно быстрее! Придется охотиться одному, вернее, вдвоем с Диогеном.

          Едва выйдя из деревни, я заметил Марселя. Он выехал из перелеска и теперь во весь опор скакал к Черному Камню. Вот, блин, еще не хватало. Я споро развернулся и двинул назад к воротам. Неприятно, конечно, прятаться от этой сволочи, но вторую Метку терять совсем не хотелось. Поэтому, наступив на горло своей гордости, я пристроился за спинами стражей и с неприязнью наблюдал за черным всадником. По большому счету, делать ему в перелеске нечего, там, кроме ежей, никого нет. Видно, опять с таинственным монахом встречался. Надо будет на досуге там побродить, может, выясню чего.
          Не обратив на меня внимания, Марсель на полном скаку влетел в деревню.
          − Полегче, любезный! − крикнул ему один из охранников. − Людей передавите!
          Фигасе, как они к нему... вежливо. Ладно, леший с ним, пора идти качаться.
          На пчел-убийц идти я не решился: они летучие, еще, чего доброго, достанут моего филина, и я не смогу его защитить. А себя, как выяснилось, бедолага лечить не может. Что поделать, квестовый моб...
          Поэтому, идя по лесной тропе, я расспрашивал Диогена о местных обитателях.
          − Кто там чуть сильнее пчел, не знаешь?
          − Коты вроде, − неуверенно ответил он.
          − Какие коты?
          − Драные.
          Вот ведь зараза, ни на один вопрос не может нормально ответить!
          − Диоген, я серьезно.
          Он сердито покосился на меня и, кажется, вознамерился клюнуть.
          − А кто шутит? Драный кот, монстр пятого уровня. Вон на той поляне обитает.
          Что ж, коты − это вполне приемлемо. Надеюсь, им не придет в голову лезть на дерево, чтобы достать Диогена.
          Вскоре мы и в самом деле вышли на поляну, где десятки ободранных тварей, размером больше похожих на среднюю собаку, лежали, греясь на солнце. К счастью, они были не агрессивны и на наше появление не отреагировали. Я велел филину выбрать ветку повыше, а сам приступил к делу.
          Но едва мой меч коснулся первого котяры, как все изменилось. Он заорал так, что остальные брызнули прочь и затаились в траве. А я тихо прифигел. Потому что крик этот действовал на каждую клеточку тела. Кот не бросался на меня, не кусал, просто стоял и вопил, и этот вопль сводил меня с ума. Голова тут же раздулась и, казалось, вот-вот расколется, словно арбуз. Руки затряслись, ноги подогнулись.
          "Это просто звук", − твердил я себе, оседая на землю.
          Меч выпал, и я свалился рядом с ним, чуть не угодив лицом на лезвие. И из последних сил прохрипел Диогену:
          − Лечи!
          Тот удивленно мигнул − меня ведь никто не ранил! − но послушался и кинул спасительный комок. И тут же руки окрепли, боль в голове прекратилась, я сумел подняться и обрушить меч на драного кота.
          Покончив с ним, я объяснил Диогену, что крик этих тварей действует на психику, и меня во время боя нужно непрерывно лечить, не дожидаясь физического урона. И дело худо-бедно пошло. Хотя, надо признать, вой каждого последующего монстра разламывал мою бедную голову все сильнее.
          После очередного котяры я решил перекусить. Достав пироги, покрошил один для филина и осторожно начал задавать вопросы, мучившие меня с самого утра. Начать решил издалека.
          − Диоген, ты знаешь историю этого мира?
          Мой крылатый друг пренебрежительно фыркнул.
          − Конечно. Хочешь послушать?
          − Ага.
          − Мелизора существует спокон веков. Много-много лет назад ее сотворили два бога − Нариэль и Утрес-Крех. Но потом они рассорились: Нариэль, поборник милосердия и справедливости, стал неугоден коварному и жестокосердному Утресу. Не раз и не два жители Мелизоры становились свидетелями их битв. Но до поры до времени божественные войны не наносили большого вреда миру.
          Я слушал, затаив дыхание, ведь в первых же словах филин упомянул о том, кто меня больше всего интересовал − о таинственном Нариэле.
          − Одна из божественных схваток, − продолжал Диоген, − сломала волшебную печать, закрывающую наши острова, и в Мелизору хлынули странники с Большой земли. Точно так же, как и сейчас, пилигримы носились туда-сюда, охотились, выполняли задания. Так продолжалось много лет, а потом случилась Великая Битва. Темный и светлый боги сошлись не на жизнь, а на смерть. Говорят, такая жуть в то время творилась! На совершенно чистом небе беспрерывно гремел гром, земля тряслась, словно острова хотели оторваться и уплыть в океан. Сильнейшие ветра пригибали к земле даже самые могучие деревья. Мало кто тогда решался выходить из дома. Боги бились много дней, и вот Утрес почувствовал, что теряет силы, ведь у него здесь гораздо меньше последователей. Стараясь напитаться энергией, он наслал на весь мир страшную болезнь, чтобы страдания жертв помогали ему биться. Нариэль же в ответ закрыл Мелизору магическим куполом, дабы мор не перекинулся сюда. И с тех пор все здесь стало немного иным: очертания островов поменялись, да и сама жизнь тоже. И главное − странники исчезли, все и сразу.
          − Умерли? − в удивлении воскликнул я.
          − Нет, просто испарились, как не было. Но противостояние отняло у богов последние силы, и оба они пали в Великой Битве.
          − То есть погибли?
          − Боги бессмертны, − снисходительно пояснил филин. − Может быть, они уснули, а может, впали в забытье. Но когда Мелизора пришла в себя после страшной схватки, странники вдруг появились вновь. Теперь сюда пропускают не всех, а только прошедших отбор. Они скрываются здесь от мора и постепенно обживают наши земли. А остальным через купол сюда не пробраться.
          Знание мира +5. Текущее значение 15.
          Я сидел, переваривая полученную информацию. Удивительно, как в легенды Мелизоры вплетены события, происходившие на Большой земле. Разрабы этого странного мира постарались на славу. Но вот происходящее со странниками совершенно непонятно. То появляются, то исчезают. Действительно ли так и было, или это просто выдумка?
          − А что ты слышал об алтарях? − закинул я удочку.
          Диоген закатил глаза к небу и покачал головой.
          − Они были в храмах, естественно. Но после Великой Битвы все храмы разрушились.
          − А где они находились? К примеру, светлый храм, какой-нибудь, любой?
          Филин недовольно покосился на меня и отвернулся. Он частенько так делал, когда не знал, что ответить. Мне пришлось повторить вопрос, и Диоген, помявшись, сердито ухнул:
          − Никто не помнит. Отстань.
          По тому, как он разозлился, я сделал печальный вывод: филин не врет. Ладно, что ж делать, поспрашиваю кого-нибудь еще.
          Вскоре с пирогами было покончено, но тут я понял, что больше не хочу слышать вопли котов, и стоит поискать добычу потише. Диоген сел мне на плечо, и мы отправились вглубь леса. Но едва сделали два десятка шагов, как заметили девушку-лучницу, на руке которой сверкал ник:
          Амазонка, 6 уровень.
          Белокурая, в зеленом костюме, со стрелами с ярко-алым оперением, она бежала между деревьями, отстреливаясь на ходу, а за ней неслась огромная рыжая лиса. Кровь стекала по бедру девчонки, она тяжело дышала и, как мне показалось, была не в лучшей форме. Лисица быстро ее нагоняла.
          Потеряв последние силы, лучница навзничь упала в траву, глаза закрылись, оружие выпало из руки. Рыжий монстр сделал огромный прыжок, норовя приземлиться прямо на нее. Из надписи на боку светились лишь три первые буквы:
          Лис...
          Нет, нельзя позволить девочке погибнуть! С громким криком я подскочил сбоку, вынудив Диогена резко взлететь, и с размаху ударил лисицу мечом. Та взвизгнула и, отлетев на добрых два метра, свалилась замертво. Я же кинулся помогать лучнице.
          Получено опыта: 7.
          Получено достижение − Защитник 3 ур. Вероятность счастливого события: + 0.3%.
          Она вдруг схватила меня рукой за шею, притянула к себе, и... в горло мне уперлось острие кинжала. Я с изумлением посмотрел на нее, она ответила раздраженным взглядом. Белокурые волосы растрепались, зеленая шапочка лежала на земле.
          − Крысятничаешь? − лучница произнесла это слово резко и четко, словно выплюнула.
          Я оторопел и сделал попытку обернуться к филину. Может, он что-то понимает? Но тот только хлопал глазами.
          − Какого лешего? − продолжала она. − Я ее почти убила, оставался последний удар!
          − Ты что, рехнулась? − я схватил нахалку за запястье, отвел кинжал и поднялся. − Не пойму, какие претензии? Ты вся в крови, упала, на тебя монстр прыгает. Что мне надо было делать? Смотреть, как он тебя укокошит?
          Девчонка внимательно взглянула на меня, серо-голубые глаза прищурились. Усмехнулась и сказала уже мягче:
          − Я специально притворилась мертвой, чтобы лиса прыгнула. И лук отбросила. Потому что припасла для нее сюрприз.
          Она, перекинув кинжал лезвием вниз, спрятала его, легко встала и продолжила:
          − Это одна из стандартных тактик лучника, нуб: если видишь, что противник тебя догоняет, позволь ему это сделать и убей в ближнем бою. Я минут пятнадцать ее била, а опыт ушел тебе. Очень прошу, если еще раз увидишь, как я умираю − не лезь.
          Я стоял, красный от стыда и злости. Ни фига себе, сделал доброе дело. Обвинили в крысятничестве, краже опыта, да еще и осмеяли. Последней фразы могла бы и не говорить, и без этого на километр теперь к негодяйке не подойду, пусть хоть десять монстров ее убивают!
          Девчонка скрылась в зарослях, а я, злой как собака, вернулся на поляну и стал отыгрываться на несчастных котах. Взял шестой уровень, набрал кучу дропа, и к вечеру, совершенно разбитый, вернулся в деревню. Уставший и вымотанный, подошел к дому и замер с открытым ртом, тупо глазея на пустой участок.
          Избы не было!
          То есть вообще. Ни фундамента, ни крыши, только темный квадрат, свободный от травы, напоминал о том, что здесь недавно находилось строение. И все.

Глава 15. Василиса

          Диоген отчетливо икнул, из чего я сделал вывод, что это не глюки, дом и в самом деле исчез. Я покосился на филина и зачем-то спросил, словно он в самом деле мог знать ответ:
          − А где изба?
          Мудрая птица подумала и ответила витиеватой фразой, в которой приличными словами были только предлоги.
          Я стоял, как идиот, посреди участка, когда услышал за спиной странный скрип. Обернулся и обомлел: через низенький заборчик перелезала моя избушка, обламывая штакетник полутораметровой высоты куриными лапами. Ох же ни хрена ж себе!
          Изба между тем справилась с забором и двинулась прямо на меня. Я шарахнулся в сторону, а она встала на старое место и замерла. Елки-моталки, это как вообще понимать-то, а?!
          Так, значит, после апгрейда она ходит сама, без приказа? Жуть какая! И что, мне теперь каждый вечер придется ее искать? А если она ночью в лес попрется, причем вместе со мной? К пчелам каким-нибудь или драным котам? Господи, зачем я это сделал?! Ведь было ж написано − у нее вместе с ногами появится разум. Только это не разум вовсе, а самая настоящая дурь! И что теперь делать, искать другой дом?
          Тем временем в избе явно что-то происходило: она слегка дернулась, в окнах мелькнули отблески света, а через минуту из трубы повалил дым. Пожар, что ли? Я кинулся к ней и... остановился. Где дверь-то? На меня смотрели два окошка, и все.
          Видимо, от усталости и удивления я лишился остатков разума. Зато Диоген оказался сообразительнее, он наклонился к моему уху и прошептал:
          − Поверни ее.
          − Как?! Я тебе что, домкрат?!
          − Балда! Просто скажи: "Избушка-избушка, повернись..."
          А-а, точно. Я прочистил горло и торжественно произнес:
          − Избушка-избушка, повернись к лесу задом, ко мне передом!
          Надеюсь, меня никто не видит. Это ж чистейший идиотизм!
          В избе что-то скрипнуло, и она медленно начала поворачиваться. Через полминуты перед моими глазами встала дверь, к которой вела спускавшаяся до земли веревочная лестница. Я с опаской поднялся, вошел внутрь и поежился: на столе горела свеча, а в печи плясали веселые языки пламени.
          Получено умение: Повелитель монстров 2 ур.
          Хм, а это еще откуда? Изба вроде не монстр.
          − Холодно? − прозвучал старушечий голос, в котором сквозило явное беспокойство.
          Я вздрогнул и огляделся. Никого. С подозрением покосился на филина − не мог же он это сказать?
          − Это я, Василиса, − сообщил тот же голос.
          − Василиса? Прекрасная? Или Премудрая?
          − А и то, и другое, − кокетливо ответила невидимая старушенция. − Ну что ты, право слово, такой непонятливый? Твоя избушка.
          Уй, мама родная, только этого мне не хватало! Говорящий дом! Опустившись на лавку, я призадумался. И что теперь с этой радостью делать? Ладно, не будем раскисать, как-нибудь утрясется.
          − Ну, привет, Василиса.
          − Здорово, милок, здорово. Тебя как звать-величать-то?
          − Дима. А филина − Диоген.
          − Ох, запомнить бы... Два Ди, значится?
          Голос шел отовсюду. Не из какого-то конкретного источника, а, казалось, от каждой стены. Мощный стереоэффект.
          − А где ты была? − я решил проявить строгость. Нужно сразу дать понять, кто здесь хозяин. − Мы с охоты вернулись уставшие, а тебя нет.
          − Дык дров-то не нашлось, милок, вот я и сбегала. Уж не серчай. Умойся покамест, сейчас обед будет.
          Это еще откуда?
          − Какой обед, бабка? Э... то есть, Василиса.
          − А я и на рынок уже поспела, − бодро отрапортовала изба. − Мясца купила, картошечки, морковки, еще там кой-чего.
          Не свихнуться бы. Дом, покупающий сам продукты. Пипец.
          − Хм... А деньги где взяла? Или тебе бесплатно дают?
          − Дык в сундучке нашла.
          Я рванул к сундуку, открыл − бли-ин! Вместо вчерашней сотни на дне лежали несколько медяков. Подлетевший Диоген тихо ахнул.
          − Бабка!
          Молчание.
          − Василиса! Тебе кто позволил чужие деньги брать?!
          − То есть как это чужие? − возмутилась она. − В сундуке моем лежали, между прочим.
          Та-ак, похоже, пора наводить порядок, а то приколы искусственного интеллекта меня скоро совсем отсюда выживут.
          − Запомни, в этом доме все мое! И сундук, и буфет, и все, что в них хранится. Я монстров в лесу бью, рискуя жизнью. Я эти деньги и вещи своей кровью зарабатываю. Я, а не ты! Уяснила?
          Изба закряхтела, горестно вздохнула (при этом пол ощутимо качнулся) и ответила:
          − Ладно, ладно, не шуми. Поняла я. Не буду больше. Как лучше ж хотела.
          − Ценю. Но когда вздумаешь что-то купить, спрашивай разрешения.
          Огонь в печи между тем погас, и от нее пошел упоительный запах.
          − Все, обед готов. Забирай.
          Я пригляделся и заметил внутри закопченный чугунок. Потянулся к нему и отпрянул − жарило оттуда нехило.
          − Ухват возьми, − подсказала Василиса.
          С непривычки, конечно, пришлось помучиться, но зато через пять минут я уже за обе щеки уплетал душистые наваристые щи. Батюшки, вкуснотища-то какая! Кажется, сроду таких не пробовал! Даже Диоген, примостившийся у края тарелки, подобрел и сказал:
          − Молодец, Василиса. Но денег больше не бери!
          Блин, еще один охотник до моих медяков.
          Наевшись от пуза, я разобрал лут − сегодня ничего интересного в нем не было, − скинул деньги в сундук, еще раз строго-настрого приказав Василисе их не трогать, и завалился на печь. От нее шло такое приятное тепло, что меня разморило в две минуты. Не, все-таки живая изба − это вещь!

          Проснулся я от удара о стену. Приоткрыл глаза − печь, на которой я лежал, ходила ходуном, словно палуба корабля. Одновременно раздался вопль Диогена, спавшего на буфете, и хлопанье крыльев. Видимо, тоже долбанулся.
          − Василиса! − заорал я.
          Печка вздрогнула, выпрямилась и замерла.
          − Ась?
          − Что ты творишь?
          − Ничего, милок. Видал, какие цветочки вокруг распустились? Вот, собираю.
          − Совсем обалдела, − проворчал с буфета филин.
          Выругавшись, я бросился к окну. А ну как она в поле убрела? Фу-ух, вроде нет, знакомый плетень, слева Светкин дом. И на том спасибо.
          − Слушай, Василиса, ты с цветами-то завязывай. Когда мы с Диогеном дома, стой, не шевелясь. Да и когда нас нет, тоже особо не дергайся.
          − Да вы больно долго спите. Завтрак давно готов.
          Умывшись, я взял ухват и достал из печи чугунок. Так, что тут у нас? Ух ты, каша! Ни фига себе! С детства не ел.
          Каша получилась на редкость удачной. С маслицем, горячая, вязкая, вкусная! А вот Диогену она не понравилась. Он клюнул и скривился совсем по-человечески.
          − Тьфу, гадость!
          И свалил к буфету за булкой.
          − Чего-о?! − возмутилась изба. − Да как у тебя язык повернулся такое брякнуть?! Нахал!
          − Башкой надо думать, что готовишь, − не остался в долгу Диоген. − Хотя откуда она у тебя? И головы-то нет, одна крыша.
          − Ну, знаешь ли...
          В результате поднялась такая ругань, что пришлось вмешаться.
          − Тихо! Устроили тут! Что б я больше такого не слышал! А каша очень даже ничего, просто не в твоем вкусе, Диоген.
          Дверь тихонько скрипнула, и ввалились Серега с Лешкой.
          − Мир дому сему. Поставил-таки избушку на ноги? Что это у вас шум на полдеревни?
          − Да вот, распустились... Привет. У меня каша на завтрак, хотите?
          Мужики удивленно переглянулись и бросились к столу.
          Пару минут спустя они уже уплетали за обе щеки.
          − Откуда дровишки? − с полным ртом поинтересовался Сергей.
          − Ой, не спрашивай, − я махнул рукой.
          Он отцепил от пояса дубину и протянул мне.
          − Зацени.
          Я взял ее в руки: нехилая булава была облеплена острыми железными шипами.
          − Решил свою долю на оружие потратить, − пробубнил Серега.
          − И правильно, − похвалил я и направился к двери. − Пойду за Светкой.
          Спустился по лестнице и сладостно потянулся. Эх, хорошо! Тепло, кругом природа, на площади мелодично звонит колокол, по улицам тянутся запоздалые телеги с товарами.
          Едва я сделал шаг, как избушка меня окликнула:
          − Цветочки-то возьми, а?
          И протянула когтистую куриную ногу, в которой был зажат букет. Изнутри раздался многоголосый вопль. Я в сердцах плюнул, схватил цветы и припустил к Светке.
          Открыв дверь и увидев букет, она неуверенно взяла его.
          − Спасибо.
          − Лапуль, не бойся, со мной все в порядке. Леха с Серегой у меня сидят. Пошли скорее, а то, чую, весь завтрак сожрут.
          Света засмеялась, подхватила суму и вскоре уже присоединилась к нахваливающим кашу мужикам.
          Наконец все насытились, и мы двинулись в лес. Я рассказал о вчерашней охоте на котов, и было решено идти к ним.
          Однако на первом же монстре стало понятно, что мы поторопились. Акустическая волна подействовала на всю группу, Светка завизжала и упала в траву, не пытаясь лечить даже себя, не говоря уже о других. У Лехи, который попробовал кинуть шар, свело руку. В результате сгусток огня улетел в сторону, попал в другого кота, и тот заорал громче первого. Мы оказались под атакой сразу двух тварей, и пока Диоген лечил меня, Серега забился в диком припадке. Филин выбивался из сил, пытаясь привести в чувство каждого из нас.
          Кое-как мы справились с двумя вопящими котами, но Светка решительно заявила:
          − Нет уж, народ, здесь я не останусь. Давайте мочить кого угодно, но только не этих придурков.
          Поразмыслив, мы с ней согласились и пошли искать других мобов. Долго рыскать не пришлось, буквально через полсотни метров сбоку раздался шорох, и Леха встал как вкопанный.
          − Ты чего? − не понял Серега.
          − Офигеть, − прошептал Алексей, указывая вниз, на землю. И вдруг закричал: − Рубите скорее, больно ведь!
          Я опустил глаза и увидел, что из травы протянулись щупальца, похожие на корни дерева, опутали Лешкины ступни и теперь медленно поднимались к коленям. Извиваясь, они сжали ноги так, что левая штанина лопнула, и сквозь прореху была видна посиневшая кожа.
          − Лечи его! − крикнул я то ли Светке, то ли филину, и бросился на помощь.
          Счастье, что нельзя ранить члена своей группы, не то Леха остался бы без ног после наших ударов. Мы с Серегой молотили по щупальцам, как сумасшедшие, но толку было мало, они не поддавались. Алексей, кидая в них шар за шаром, сначала скрипел зубами, потом стал постанывать, хотя Света лечила его без перерыва. Диоген что-то бормотал, но в этой суматохе нам было не до него.
          − Да остановитесь же! − гаркнул филин, и мы замерли. − Вон кого бить-то надо!
          Он кивнул куда-то вбок. Приглядевшись, я заметил возле дерева странное полупрозрачное существо, похожее на привидение. Еле различимое морщинистое лицо, обрамленное волосами-ветками, зеленый балахон с капюшоном и светящаяся надпись:
          Лесной шелест.
          С тихим шорохом он делал пассы худющими руками, больше похожими на сучки, заставляя щупальца сжиматься все сильнее вокруг Лехиных ног.
          Мгновенно сориентировавшись, я бросился к нему и опустил на его голову меч. Но он пролетел сквозь существо, и, судя по неизменившейся надписи, не причинил ему ни малейшего вреда. Подскочил Серега и ударил дубиной − тот же эффект. Вернее, его отсутствие. Серый с недоумением посмотрел на меня.
          − Дьявол разбери, что это значит?
          Перед носом пролетел огненный сгусток, балахон и волосы "привидения" вспыхнули, как спичка. Оно издало полушипение-полустон и повалилось в траву, рассыпавшись кучкой листьев. Сверху лежало несколько медных монет.
          − Фу-ух, − выдохнул Лешка.
          Я оглянулся − щупальца с его ног быстро сползали вниз и через пару секунд исчезли.
          Алексей сел прямо на тропу и принялся массировать икры. Светка подлечила его, и скоро он окончательно оправился.
          − Что это было? − я по-прежнему не понимал, почему наши удары не наносили урон.
          − Иммунитет к физическим атакам, − деловито пояснил Серега. − Зато к магии у него явно повышенная чувствительность.
          Отдохнув, мы продолжили. Встали с Серым рядом, Свету поставили позади, а Алексея − между нею и нами, вторым эшелоном, так сказать. Не прошли мы таким способом и двадцати шагов, как мои ноги приросли к земле, и я чуть не упал, пытаясь по инерции двинуться вперед. Щупальца поползли вверх, сжимая икры. Поднял глаза − у ближайшего дерева виднелся лесной шелест. В него тут же полетел огненный шар, существо вспыхнуло и превратилось в упавшую листву.
          − А что, очень даже здорово, − воскликнула Светка.
          И в самом деле, бои получались быстрыми и, что немаловажно, почти безболезненными. Если не давать щупальцам времени сжаться, то ощущения вполне терпимые.
          Третий шелест напал на нас через несколько метров, на этот раз жребий быть привязанным выпал Сереге. Лешка в очередной раз расправился с монстром одним сгустком, и его окутала блестящая желтая дымка.
          − Ап! − радостно воскликнул он. − Пятый!
          И, словно в подарок к новому уровню, среди дропа оказались аккуратные кожаные ботинки, на которых поблескивала надпись:
          Туфли начинающего волшебника, интеллект +1, физзащита +3, прочность 20/20, цена 50 мм.
          − Вау! − завопил Леха и тут же сменил свои стоптанные боты на новые. И только потом посмотрел на Свету и виновато спросил: − Заберу, можно?
          Она поджала губы и отвернулась. Было совершенно очевидно, что такое решение не пришлось ей по сердцу. Я подошел и обнял ее.
          − Не куксись, солнце. Еще выбьем.
          Но она молча скинула мою руку и за весь следующий час не сказала ни слова. Обиделась на меня за то, что я ради нее не вступил с Алексеем в спор за эти туфли? Ну и зря. Лешке они объективно нужнее, он дамагер, и на него часто агрятся монстры. А Светка урона не наносит и, соответственно, под удар попадает в последнюю очередь. Другое дело бой с игроками, там магов поддержки убивают первыми. Но за все время нашего пребывания здесь мы лишь однажды схлестнулись с людьми. А мобов бьем пачками.
          Но Света, видимо, считала иначе, потому что в следующей битве, когда я стоял, опутанный корнями, лечил меня только Диоген. Ладно, что ж, потерплю, авось скоро успокоится.
          Однако бой проходил за боем, а за дело она так и не взялась. Пока Серега, заметив это, не сказал:
          − Ты, подруга, дурака валять завязывай. Ходишь в группе, опыт получаешь − будь добра вносить свою лепту. А не желаешь лечить − вали отсюда.
          − Серый, забей, все нормально, − попытался я вступиться за девушку, и он махнул рукой.
          − А, делайте, что хотите.
          Тем не менее, его вмешательство помогло, и в следующем бою Света кинула в меня парочку целебных сгустков. Понемногу все успокоились, и мы продолжили геноцид лесных шелестов. Вскоре взял уровень Серега, а вслед за ним и Светка.
          С очередного монстра вместе с медяками выпала неплохая бронька, и Серый, склонившись над ней, прочитали:
          Ученический кожаный доспех, физзащита: +3, прочность: 20/20, цена: 30 мм.
          − Кому? − поднял голову Серега.
          Я быстренько прикинул в уме: Леха уже получил сегодня неплохую вещичку, Светке броня без надобности, у нее туника. У меня хоть доспеха и нет, зато есть сапоги и шлем. А вот у Сергея ничего, кроме фибулы с защитой от неведомой магии света.
          Оглядев всех, словно спрашивая согласия, я махнул рукой.
          − Забирай.
          И на всякий случай покосился на Свету − вдруг опять обидится? Но нет, вроде пронесло.
          Серега благодарно улыбнулся и предложил:
          − У меня рубаха чуть получше твоей, давай я тебе ее отдам, а себе возьму доспех.
          Он стянул рубаху и кинул мне. И снова я почувствовал зависть, глядя на его накаченные мышцы. Ничего, здесь у нас настолько активная жизнь, что очень скоро обзаведусь такими же.
          Мы переоделись и продолжили охоту. Потихоньку продвигались вглубь леса и даже не заметили, что зона шелестов кончилась. И поняли это, лишь когда увидели среди деревьев пару-тройку оранжевых пятен. Подошли поближе − лисы. Именно такая гналась вчера за девушкой-лучницей. Диоген заворчал и явно напрягся.
          Посовещавшись, мы решили проверить их на агрессивность. Велев филину занять позицию на ветвях, я осторожно подошел к ближайшей лисе, готовый в любой момент дать деру. И невольно залюбовался красавицей: шерсть длинная, рыжая, грудка серая, длинный пушистый хвост и желтые глаза с вертикальными черными зрачками. А на боку светящаяся надпись:
          Лиса Патрикеевна.
          Прямо как в сказке, даже убивать жалко.
          На мое присутствие она не отреагировала. Значит, есть надежда на то, что другие не нападут, пока мы будем ее бить.
          Серега кивнул и встал рядом со мной, а Светка с Лехой отошли подальше. Я поднял меч и с легким сожалением опустил его на рыжую голову. Лиса тихо пискнула и упала замертво. Хм, что-то слишком быстро. Никто другой даже ударить не успел.
          Мы с Серегой обернулись к магам, и тут Диоген издал странный звук, глядя за мою спину. Я снова посмотрел на лису, но было поздно − на месте, где она лежала, осталась лишь примятая трава, а рыжая спина уже мелькала среди деревьев. Не догнать. Вот ведь хитрюга, а?
          Секундная растерянность сменилась дружным хохотом. Надо же, одна рыжая плутовка обманула четверых охотников! И только филин огорченно вздыхал.
          Но самым странным было то, что пара лис, бродивших неподалеку, тоже убежала. Информацию они друг другу как-то передают, что ли?
          И тут все биперы один за другим запищали. Мы разом уткнулись в дисплеи и одновременно вскинули головы.
          − Атака на деревню!

Глава 16. Битва за Черный Камень

          Несмотря на то, что мы двигались рысцой, обратная дорога заняла не менее получаса. Выбравшись на луг, мы присели, чтобы перевести дух и восстановить бодрость. Кусали губы и смотрели в сторону деревни: над ней поднималось зарево пожара, издалека было видно, что там идет бой. Каждую минуту из леса выбегали качавшиеся там игроки и устремлялись к воротам. Передохнув немного, мы тоже кинулись на помощь.
          Битва была в самом разгаре. Жители деревни, странники и неписи, сражались с армией монстров. Нападавших насчитывалось несколько сотен, сплошь нежить. Я судорожно сглотнул: никогда не думал, что придется увидеть такой кошмар наяву!
          Впереди выступали скелеты − отвратительные, с кусками свисающей с костей плоти, одетые в полуистлевшую броню, они были вооружены старыми, ржавыми, но, судя по всему, весьма острыми мечами. Вместе с ними роль танков выполняли буро-зеленые зомби c выступающими из-за сгнивших губ клыками. Оружия у них не было, вместо него твари использовали зубы. За ними следовали высокие, худые личи, закутанные в синие плащи. Короткими блестящими посохами они колдовали ядовито-серые облака липкой зловонной слизи, наносящей большой разовый урон и вешающей дот. Довершали картину непонятные существа в черных рясах с капюшонами, на боку которых тускло светилась надпись:
          Черный епископ.
          Десятка полтора этих гадов прикрывал целый отряд скелетов-лучников, синхронно пускающих стрелы в любого, кто пытался подобраться к ним.
          Тут и там горели деревья и избы: видимо, в суматохе маги огня не раз промахивались мимо цели. Обведя эту безрадостную картину взглядом, я мельком успел подумать − интересно, а живые дома чувствуют боль, когда у них полыхают стены? Хорошо, что битва не достигла моей части деревни, иначе Василиса дала бы стрекача.
          Вдоль улицы в лужах крови лежали убитые и раненые, некоторых грызли зомби. Фильм ужасов в реальности! Часть дороги была перегорожена телегами и принесенными с рынка торговыми лотками: наши успели поставить баррикады. Перед ними рядами стояли воины ближнего боя, вооруженные дубинами, мечами, топорами, копьями. Я узнал Элмера, Еремея, Парамона и многих других. Из-за их спин ливнем летели стрелы, огненные шары, какие-то ледышки, камни, лучи. Руководил обороной ворот двухметровый гигант, одетый в кольчугу и державший в руке железную булаву; на его плечах развевался красный плащ. Ясно, Владимир Верховой, воевода.
          Звон оружия, шипение заклинаний, треск огня и крики дерущихся сливались в единый гвалт. В воздухе плыли удушающие запахи пожаров и гниющей плоти, дым валил клубами, мешая дышать.
          Мы пробежали по улице, кое-как построились и ударили тварям во фланг. Диоген, сорвавшись с моего плеча, сел на крышу ближайшей избы и оттуда кидал в нас сгустки света. Едва я огрел по спине первого скелета, пытавшегося убить молоденького парня в рубахе новичка, как на меня набросились сразу два тошнотворно смердящих зомбака. Меня чуть не вырвало от отвращения, когда один впился в предплечье, второй − в бок. Боль взорвала мозг, руки ослабели, но я покрепче перехватил меч и устоял на ногах. К счастью, на помощь подоспел Серега, отогнавший от меня кровожадных тварей. Я рванул зелье с пояса и залпом выпил.
          Вдруг откуда-то сбоку вынырнул третий зомби. Он кинулся на меня, намертво вцепившись зубами в плечо. Твою налево! Я повалился на колени, пытаясь оторвать от себя тварюгу. Слева прилетел живительный шар, зомби вдруг взвыл и повалился замертво. В его боку торчала стрела с алым оперением. Я повернулся, чтобы посмотреть на своего спасителя: на телеге стояла белокурая девчонка в зеленом костюме с луком в руках. Амазонка − та самая, что вчера обвинила меня в крысятничестве. Она ободряюще подмигнула и в следующее мгновение уже целилась в другую тварь.
          Только я попытался встать, как на меня свалилось что-то тяжелое. Леха! Зомби остервенело вгрызался в его бок. Не поднимаясь, я вцепился руками в горло гада и отшвырнул. Перехватил меч, вскочил и опустил его на голову монстра. Тут же прилетел еще один удар − от Сереги. Тварь издала жалобный вой, и надпись на ее боку погасла.
          − Диоген, лечи Лекса! − надеюсь, филин услышал мой вопль.
          Ан нет. Мой мудрый друг увлекся другими ранеными. Я снова выхватил зелье и влил Лехе в рот. Его ресницы дрогнули, и он открыл глаза. Ну, слава Богу!
          Повертел головой: куда теперь? Серега живой − ранен в ногу, но держится. А где Светка? Я рванул назад, и тут увидел ее: она стояла, спрятавшись за угол избы, и кидала сгусток за сгустком в черноволосого смуглого парня, ведшего бой с двумя скелетами. Ба, да это Эрик! Ладно, хрен с ней, пусть лечит.
          Я метнулся обратно. Полуживой Леха по-прежнему лежал между воюющими, рискуя в любой момент быть затоптанным. Я схватил его под мышки и попытался оттащить в сторону. Но не смог даже сдвинуть с места. Е-мое, сколько он весит, тонну?
          И только тут я заметил, что в его ноге торчит ржавый меч. Он был воткнут в землю и держал моего друга, как пришпиленного. Схватил за рукоять, попытался вырвать клинок, но сил не хватило. И в этот момент вокруг Лешки появилось целое облако слизи. Я оглянулся: сразу два лича что-то шипели в его сторону. Сволочи, сжечь бы вас всех напалмом! Схватив еще одну склянку с зельем, я залил его Лексу в рот. И одновременно заорал что есть мочи:
          − Диоге-ен!
          Кажется, от моего вопля покачнулись избы. Кто-то схватил меня за плечо, я резко обернулся, готовый ударить − рядом стоял воевода, командовавший обороной ворот.
          − Погоди, − он оттеснил меня, схватил ржавый меч за эфес и, напрягшись, вырвал его. И тут же крикнул, ткнув пальцем в личей: − Маги, вот этих двух уберите, живо!
          − Спасибо, брат! − гаркнул я и, натыкаясь на зомби и скелетов, потащил Лешку за баррикаду.
          Алексей не шевелился. Он вообще жив?!
          − Диоген, скотина, ты где?!
          Наконец в Лекса прилетел живительный шарик. Гребаный филин, опомнился-таки! Я вскинул голову, чтобы сказать ему все, что думаю, но вместо Диогена увидел невдалеке Настю. С ее пальцев соскользнул очередной сгусток и полетел в уже очухавшегося Лешку. Не успел я поблагодарить, как девчонка переключилась на лечение парня, прикрывавшего ее от скелетов. А, ясно, Андрей Креол.
          − Фу-ух, блин, чуть не сдох, − Леха приподнялся и одним шаром сжег ближайшего полудохлого лича. − Ладно, как говорится, выжил сам − выживи другого.
          Ну, раз шутит, значит, и в самом деле оклемался.
          − Отходи за баррикады, − я толкнул его к магам, а сам повернулся к врагу.
          В пяти метрах от меня рубился Серега, оттянув на себя сразу двух скелетов и зомбака. Двумя прыжками преодолев разделяющее нас расстояние, я кинулся на помощь. И краем глаза заметил: дело плохо. Тут и там падали ребята и девчонки. Со стороны баррикад в них летели живительные сгустки, но личи с тихим шипением накрывали лежащих облаками зловонной слизи, зомби вгрызались в их тела, а скелеты добивали мечами. Эти последние были самыми неприятными противниками для наших магов и лучников: огненные шары, льдинки, стрелы пролетали между их ребер, не причиняя ни малейшего вреда.
          − Кто с топорами, мечами и дубинами, бейте скелов! − проорал гигант-командир. − Крушите на части, иначе их не убить!
          Наши отреагировали моментально. Град могучих ударов обрушился на черепа и кости скелетов. Те бездумно перли на нас, и очень скоро за это поплатились. Вот, разбитый на куски, упал один, потом второй, третий. Мы молотили их и шли дальше, оставляя за спиной жалкие обломки. Маги и лучники переключились на зомбаков, и ряды врага быстро редели.
          − Мужики, сзади!
          Я обернулся и обомлел: из разбитых обломков, покрытых дымящейся вонючей слизью, медленно восставали скелеты! Кости их срастались на глазах, причем совершенно хаотично: ноги-руки от разных тел, оттого мерзкие "франкенштейны" получались колченогими, кривобокими и хромающими. Блин, что же это?!
          − Их черные епископы поднимают!
          Мы оказались в отчаянном положении, зажатые с двух сторон монстрами. Удары посыпались на нас и спереди, и сзади. Я видел, как упал Верховой, как здоровенный скелет занес меч, чтобы пригвоздить его к земле, как между ними вырос широкоплечий бородатый мужик, прикрывая собой павшего воеводу. Слышал, как в панике закричала девчонка-баффер, пытавшаяся лечить их обоих. Видел, но ничего сделать не мог, нежить наседала. То с одной, то с другой стороны загорались сверкающие синие купола.
          Командир, которого все-таки успели оттащить, хрипло проорал:
          − Отходим!
          Куда там, скелеты и зомби буквально облепили нас. Серега застонал и упал на одно колено, поймав одновременно удар меча и стрелу. Я скользнул ладонью по поясу − пусто. Зелий нет! То есть, конечно, в сумке еще остались, но как добраться до них в такой заварухе? Где этот долбаный Диоген, мать его?!
          Я схватил Серого под мышки и потащил к баррикаде, пытаясь прикрыть его собой. Удар по затылку прилетел совершенно неожиданно, но шлем меня спас. Какая-то тварь вцепилась в голень. Дьявол, больно-то как!
          Пришлось отбиваться, перемещаясь мелкими перебежками. Меч плясал в ладони, я бил и бил, не глядя, только бы продвинуться еще на метр, на полметра. Добавлял удары коленями, локтями, всем, чем угодно, лишь бы выжить и спасти друга.
          До баррикады оставалось совсем недалеко, чьи-то руки протянулись к нам. Я последним усилием подтолкнул к ним Серегу, развернулся... и в то же мгновение получил сокрушительный боковой удар в висок. Отлетел в сторону и отключился еще до падения.
          Очухавшись, я первым делом посмотрел на руку − фух, Метка цела. Видимо, меня кто-то успел подлечить. Спасибо, добрый человек! Приподнявшись на локте, огляделся. Вокруг были навалены разбитые телеги, прилавки, скамьи... Баррикада.
          Бой шумел где-то в стороне. Я с трудом выглянул из-за деревянного настила − битва кипела на дороге метрах в тридцати от меня, ближе к центру деревни. Попытался подняться на ноги − бесполезняк, не держат. Кинул взгляд на браслет − двенадцать хитов.
          Я огляделся. Где-то должна быть моя сумка, там зелья. Проклятье, где же она? Неужели потерял?!
          А это что? Передо мной лежали стеклянные осколки, один из них ощетинился сверкающими прозрачными зубами. Фигасе, тот самый хрустальный шлем в форме черепа, который торговец с гор продавал. Как там он эту штуку называл, Голова Снежного рыцаря? И, помнится, говорил, что она тверже алмаза, небьющаяся. Вот шельмец!
          Я пополз дальше и запутался в какой-то тряпке. Да это вывеска торговца редкостями. Похоже, здесь весь прилавок по кускам валяется. Может, у него зелья какие есть? Пошарив вокруг глазами, я наткнулся взглядом на ноги, торчащие из-под рухнувшей на землю шелковой палатки. Откинул полог − елки-палки, это ж зенол! На шее все тот же невзрачный рожок, расшитая серебром туника... Правда сейчас его голова была неестественно повернута в сторону, из уголка губ по белой коже лица стекала струйка крови, а на руке след укуса, от которого прямо на глазах медленно расползалась черная паутинка заразы. Мёртв. Хоть и мошенник, а жалко мужика.
          Я аккуратно снял с него рожок и покрутил в руках. Тоже, небось, подделка. И тут взгляд мой упал на валявшееся рядом с опрокинутым столиком зелье здоровья − да какое! Больше обычного раза в два! Откупорив склянку, я поднес ее к губам и вдруг услышал стон зенола. Неужели жив?! Мгновение на принятие решения − и вот уже эликсир залит в рот бедолаге. Через секунду торговец со свистом выдохнул, приподнялся на локте и тряхнул головой, в глазах его появилось осмысленное выражение.
          − А ну верни! − неожиданно завопил он и потянулся к рожку.
          И это вместо того, чтобы спасибо сказать за то, что я его от смерти спас?! Так хрен же тебе!
          Отвоевав рожок, я поднес его к губам и осторожно дунул. Раздалось бестолковое гудение, блямс − хлипкий инструмент рассыпался у меня в руках и пыльной горкой осел на землю. Она стала расти, и в считанные секунды превратилась в здоровую груду. Я едва успел отползти в сторону, как из нее вырос чудовищный великан. Огромная, грушевидной формы, голова, белая кожа, сплошь покрытая шелковистыми седыми волосами, лохматая шкура на поясе, поблескивающее матовым светом серебряное кольцо на пальце и, самое главное, длиннющие, слегка изогнутые когти, напоминающие о комиксах про Росомаху. Ни-и-и хрена себе! Судорожно сглотнув, я вжался в опрокинутую телегу, мечтая слиться с окружающей действительностью. Если этот гигант меня заметит... Даже подумать страшно.
          Между тем он расправил сутулые плечи и принялся осматриваться. С недоумением воззрился на бурлящую впереди битву, оглянулся назад, на ворота, и перевел взгляд вниз. Язык мой прилип к небу, когда наши глаза встретились. Ну все, кранты!
          И вдруг лицо великана просветлело, глаза, обрамленные пушистыми ресницами, широко распахнулись, и он воззрился на меня с истинно собачьей преданностью.
          − Хозяин, − радостно пробасил он.
          − Д-да, Малыш... − не найдя ничего лучшего, пролепетал я.
          − Гар-рах! Что прикажешь?
          Получено умение: Повелитель монстров 3 ур.
          Мне понадобилось не меньше полуминуты, чтобы прийти в себя. Все это время гигант терпеливо ждал, склонив грушевидную голову на бок и глядя на меня чуть ли не с обожанием. Наконец, очнувшись, я медленно встал и показал рукой в сторону площади.
          − Убей черных епископов!
          Он кивнул, и в глазах его было столько счастья, словно у потерявшегося щенка, только что нашедшего мамашу. Одним движением ноги раскидав баррикаду, великан тяжелой походкой, от которой содрогалась земля, направился к теснившим жителей монстрам.
          Я, наконец, заметил свою сумку и смог подлечиться. Выбрался из окружавших меня завалов и застыл, глядя на призванного исполина. Тот в пять шагов достиг поля боя, и оттуда послышались испуганные крики. Стоя на баррикаде, я видел, как наши в ужасе замерли, в глазах появилось выражение полнейшей безнадежности.
          − Народ, это мой парень! − заорал я как сумасшедший и побежал к ним. − Он за нас!
          Это поняли и монстры. Едва гигант нагнулся и, размахнувшись двухметровой ручищей, одним ударом завалил ближайшего епископа, как нежить повернулась и переключила огонь на него. Беднягу накрыли облака серой слизи и ливень стрел, скелеты, едва достававшие ему до бедра, тыкали ржавыми мечами, а зомби с рычанием вцепились зубами в ноги. Исполин зарычал и кинулся на обидчиков. Он топтал их, пинал, но главным его оружием были когти-кинжалы, одного удара которых хватало, чтобы выбить дух из противника. Словно нашинкованные кухонным комбайном овощи, во все стороны летели головы, кости и обрубки тел.
          Через минуту мой исполин напоминал огромного ощетинившегося ежа, так много стрел торчало из его тела. По седым волосам стекали ручейки крови. Но этой минуты хватило нашим, чтобы подлечиться, обновить баффы и худо-бедно восстановить боевой порядок. Они построились и ударили в спину нежити, столпившейся вокруг горного великана. Епископы из-под его когтей отлетали один за другим, ребята валили скелетов, а воскрешать их было уже некому. И дело пошло. Саммон, грозно рыча, крутился в толпе врагов и бил, бил, бил. Мы ломили с тыла.
          Малышу приходилось ох как нелегко. Собрав остатки сил, он разорвал на части последнего епископа и с трубным ревом, от которого дрогнули избы, рухнул на колени. Но продолжал отбиваться от вгрызающихся в него зомбаков. И, увы, стал для нежити более удобной целью. Твари вцепились ему в живот, в грудь, облепили, как мухи, и теперь подбирались к голове.
          − Диоге-ен! Кто-нибудь! Лечите его!
          Я махал мечом, как заведенный, пытаясь прорваться к "питомцу" и хоть как-то помочь. Благодаря его вмешательству осталось не больше четверти монстров, и все толпились вокруг гиганта. В них летели шары, камни, стрелы, копья, на черепа обрушивались удары топоров, мечей, булав, и гадов с каждой секундой становилось все меньше. Они упорно грызли великана, а на нас не обращали внимания, и мы убивали их, не встречая сопротивления. Я был уже в метре от исполина, когда очередной зомби вгрызся ему в горло. Бедолага грузно повалился на землю, издал булькающий звук и медленно повернул голову, из последних сил ища меня взглядом.
          − Я здесь, здесь! − крикнул я, в то время как сердце разрывалось от жалости.
          Глаза его просветлели, он чуть улыбнулся окровавленными губами.
          − Прости, хозяин, я не успел...
          − Ничего, Малыш, ничего. Сейчас тебя подлечат!
          − Гаррах... Меня зовут Гаррах.
          − Хорошо, Га... − Только не называй его по имени! − раздалось за моей спиной. Это был неизвестно откуда взявшийся зенол. − Не называй, иначе он освободится, и тогда...
          Ах, вот оно что! Ну, сволочь белокожая! Я обжог его леденящим взглядом и снова повернулся к великану.
          − Гаррах! − завопил я. − Ты молодец, Гаррах! Ты свободен!
          Великан услышал меня. Давясь кровавой пеной, он прошептал:
          − Спасибо, хозя...
          Грушевидная голова откинулась, глаза закрылись, и над полем боя пронесся ледяной ветер. В тот же миг огромное тело посерело и через несколько мгновений исчезло, заставив немногочисленных оставшихся зомби взвыть от разочарования.
          Проглотив непрошеный ком в горле, я взревел и бросился на них. Суки, сожрали моего питомца! Получи! На! Получи! И еще!
          Видимо, за те десять минут, что великан помогал нам, многие успели проникнуться к нему симпатией. И сейчас с утроенной силой обрушились на нежить. Зомбаки визжали, кусались, но нас уже было не остановить. Удары сыпались на тварей, и очень скоро последняя из них рухнула к нашим ногам.
          Над деревней раздалось громогласное "Ура-а-а!", и сотни бойцов одновременно опустились на землю. Фу-у-ух... Получено достижение − Защитник 4 ур. Вероятность счастливого события: + 0.4%. Репутация со стражей Черного Камня +10. Текущее значение 0. Репутация в деревне Черный Камень +10. Текущее значение 15.

ПРОДОЛЖЕНИЕ МОЖНО ПРОЧИТАТЬ ЗДЕСЬ


Оценка: 7.76*18  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com А.Гришин "Вторая дорога. Путь офицера."(Боевое фэнтези) Т.Мух "Падальщик"(Боевая фантастика) А.Вильде "Джеральдина"(Киберпанк) А.Робский "Блогер неудачник: Адаптация "(Боевое фэнтези) И.Иванова "Большие ожидания"(Научная фантастика) Д.Сугралинов "Дисгардиум 6. Демонические игры"(ЛитРПГ) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) Е.Вострова "Канцелярия счастья: Академия Ненависти и Интриг"(Антиутопия) С.Панченко "Вода: Наперегонки со смертью."(Постапокалипсис) А.Завадская "Архи-Vr"(Киберпанк)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Колечко для наследницы", Т.Пикулина, С.Пикулина "Семь миров.Импульс", С.Лысак "Наследник Барбароссы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"