Саггаро Гиерри: другие произведения.

История Нирна - Morrowind (Том 2)

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Peклaмa:


Оценка: 6.82*11  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Том 2. Отделен чисто для удобства чтения. Комментарии - в файл первой части.


   Глава 9. Хочешь жить - умей вертеться
  

Либо вы часть решения, либо вы часть проблемы.

(Элдридж Кливер)

   Интерлюдия. Кай Косадес.
  
   Немолодой мужчина, одетый в грязную, местами рваную одежду, напряженно всматривался в скалистый пейзаж внизу. С его положения открывался вид на массивную грубую башню, возвышающуюся над местностью, как вбитый в землю гвоздь. Это было единственное полноценное строение, которое Кай Косадес увидел за проведенный тут месяц.
   - Соберись, Кай... Из Обливиона можно выбраться. Если можно было меня сюда засунуть, значит можно и обратным путем пойти... - проворчал мастер-шпион, сжимая в руке даэдрическую булаву, отнятую у одного из убитых дремор.
   Месяц выживания в полностью враждебном окружении дался мужчине нелегко, но многолетний опыт работы на имперскую разведку давал о себе знать, еще оставив силу воли, чтобы бороться дальше. Из всей информации, которую знал Косадес касательно Обливиона, выходило, что, в чей бы план он ни провалился, у каждого Лорда Даэдра был способ открывать портал в мир смертных. Иначе, зачем бы в столице так пеклись о Драконьих Огнях? По крайней мере, он надеялся на это.
   И если это единственное строение крупнее хижины, которое он встретил, вполне логично предположить, что тут сидит какая-то важная шишка. Знать бы еще, какая... Это был один из тех грустных моментов, когда Кай понимал - знаний много не бывает. Но увы, чей это план, он не знал. Приходилось идти наобум. Попробуй в такой обстановке составь план побега, да еще подразумевающий выживание...
   На первый взгляд, вокруг башни не было ни единой живой души, только чахлая растительность, уже давно знакомая Косадесу. Но вот загвоздка - это ни о чем не говорило. И об этом назойливо напоминала еще ноющая рана на левом предплечье, которой он был обязан "неожиданной встрече" с кланфиром, выскочившим на него из кажущейся совершенно пустой расщелины.
   Поморщившись от перспективы импровизировать, глава клинков перехватил поудобнее булаву, поправил сумку с нехитрым скарбом и, замирая от каждого шороха, принялся спускаться со скалы в сторону башни.
  

***

  
   - Слушай. Меня. Очень. Внимательно, красная морда... - Кай Косадес чуть сильнее надавил острой кромкой булавы на шею лежащего на полу дреморы-колдуна.
   - Я не буду помогать тебе, смертный... - прохрипел в ответ он, - Я не знаю, как ты добрался сюда, но... Ахххгрхх...
   - Мне кажется, ты не совсем меня понял... - к булаве у горла прибавилось колено, опирающееся на грудь. - Мне нужно выбраться отсюда, а ты можешь мне помочь!
   - Это ты не... кха... понял - на том конце горят Драконьи Огни... Я не смогу открыть устойчивый портал...
   Косадес поморщился, приподнимаясь и с досадой сплюнув, чудом не попав в лицо дреморе. Если его пленник не врет, то у него просто нет шансов открыть портал с этой стороны и выбраться обратно в свой мир... Оставалась только маленькая надежда, что устойчивый портал для него одного и не нужен... Крохотная такая надежда... Мастер-шпион прислушался к звукам, раздающимся снаружи небольшого закутка, в котором он прятался, и снова наклонился над своим пленником.
  
  
  
   - Я очень надеюсь, что ты не успел выкинуть мои вещи... - Галор вздрогнул от неожиданности и обернулся на мой голос
   - Витейр? Что ты тут делаешь? Фир... Он тебя отпустил?!
   - Я здоров, если ты об этом.
   - Но... Корпрус...
   - В моем случае его экспериментальное лечение сработало. - Пожимаю плечами, "отлипая" от дверного косяка. - Но ты не ответил. Что там насчет моих вещей?
   - Кхм... Комната еще закрыта. Насколько мне известно, туда никто не входил, как и просил Фир.
   - Что? Фир просил закрыть мою комнату и никого туда не пускать?
   - Ну да... Как только тебя забрал - прислал вестником указания. Совет не стал оспаривать, и вот... - Галор Драт развел руками, хотя и на его лице появилось легкое сомнение в правдоподобности такого поступка.
   - Кхм... Ладно... - Понятно, что ничего не понятно...
   - В любом случае, я рад, что ты вернулся, хотя твое выздоровление и кажется мне невероятным!
   - Повезло, полагаю... - Пожимаю плечами. - Ладно, тогда я двину в свою комнату. Нужно отдохнуть немного, а потом зайти в зачаровательную лабораторию. Где бы еще добыть камне душ нужного размера...
   - Хм? А тебе какие нужны?
   - Великие... Под завязку заполненные...
   - Ух... - Галор вытаращил глаза - Ты что делать собираешься?! Куда тебе такие камни?
   - Да появилась одни идейка, пока у Фира без дела сидел... Но полагаю, Дом Телванни бесплатно такими камушками не обеспечивает?
   - Вот уже чего нет, того нет... - мужчина только покачал головой. - Пустые еще можно раздобыть, но чем ты собираешься их заполнять?
   - Разберусь... Ключ от комнаты у кого?
   - У меня. Сейчас отдам... - маг прошел к одному из шкафов и достал из сундучка на полке круглую белую пластинку, испещренную рунами. - Приложишь к косяку в любом месте - дверь откроется.
   - Спасибо.
  

***

  
   Как и говорил мой "наставник-куратор", моя комната действительно осталась в том же состоянии, в каком было, когда меня отконвоировали на принудительно лечение. Коснувшись ключом-пластинкой косяка, я услышал тонкий мелодичный перезвон. Пластинка осыпалась белой пылью, а по двери пробежала волна свечения. От легкого толчка рукой она открылась, и я вошел внутрь.
   Сажусь в кресло перед столом, а мой взгляд упирается в разбросанные по столу бумаги с записями, оставленные моим "заместителем". Ну и бардак... Придется все это рассортировать и свести воедино, иначе, чувствую, тут никто ничего никогда не поймет. И в первую очередь - я. Вздохнув, прислоняю Ваббаджек к столу и принимаюсь за уборку на рабочем месте, просматривая бумаги и определяя, что выкинуть, а что требует более глубокого изучения и попыток понимания.
   Так, какие-то заметки, расчеты - несколько листов, на первый взгляд не связанных между собой. Половина текста вычеркнута, листы явно были смяты, выкинуты, но потом расправлены. Отложим.
   Краткие выписки из справочных книг по колдовству, мистицизму, изменениям и зачарованию, похоже, мое "второе я" пыталось все это совместить в какую-то единую структуру. Тоже отложим - быть может, они имеют отношение к тому заклинанию, записи о котором я обнаружил, вернувшись от Шеогората, и помогут мне понять, что же это такое и как работает.
   Какие-то мелкие безделушки, несколько мелких камней душ, кольца - даже не глядя, просто сгребаю все в кучу и складываю в верхний ящик стола. Мое чутье молчит, следовательно это не артефакты, максимум - заготовки под них, так что ничего фатального не происходит.
   Уже на самом "дне" раскопок обнаруживаю довольно подробную карту архипелага островов, на одном из которых и расположилась Садрит Мора, с нанесенными значками. После некоторого времени на изучение, становится ясно - это не города, по крайней мере, сама Садрит Мора отмечена была жирной красной точкой, а все остальные места - нет. Хм, похоже, это россыпь пещерных комплексов, разбросанных по островам. А что же тогда такое вторая группа?
   Ряд точек был отмечен смутно знакомыми символами, но я упорно не мог вспомнить, где я мог видеть этот алфавит. Мой "заместитель" явно собирался предпринять вылазки к отмеченным местам, иначе зачем ему их так скрупулезно помечать на карте... Значит, вполне логично, что там может быть что-то ценное. Понять бы еще, что.
   Разве что... Одна из пометок, расположенная, судя по всему, на юго-восточной оконечности Вварденфела, вызывала смутные воспоминания - что-то я явно читал про это место, что-то связанное с даэдра... Блин! Ну где же это... Барабаня пальцами по столу, рассеяно обвожу взглядом комнату, пока глаза наконец не останавливаются на Ваббаджеке рядом со мной.
   Даэдра... Артефакты... Точно! Святилища! Я вспомнил! Символы на карте - я видел их в книге про даэдра, это их алфавит! Тогда... Тогда можно предположить, что таким образом второй Я отметил даэдрические святилища! Вспышка озарения, как всегда, когда мучительно пытаешься вспомнить ускользающую мысль, принесла облегчение и какое-то удовлетворение собой. Значит, на этой карте отмечены даэдрические святилища и пещеры, разбросные по островам вокруг Садрит Моры. Радостно осознавать, что вопрос с подзарядкой камней душ стал немного проще - души некоторых даэдра вполне подходили своей силой для моей цели. Остался только вопрос, где взять сами камни... Но вот тут память уже бастовала.
   Сложив карту и убрав ее в карман, встаю с кресла. Прямо вот сейчас лезть в неизвестное святилище я, совершенно точно, не собирался. А вот посидеть в библиотеке и после этого вздремнуть часиков восемь - показалось мне более достойной внимания идеей. Поэтому, уже привычно подхватываю рукой посох и направляюсь к выходу из комнаты.
  

***

  
   - Галор, есть дело... - Куратор нашелся в алхимической лаборатории, увлеченно смешивавший какие-то ингредиенты над котлом.
   - Да? - Даже не повернув голову, ответил маг.
   - Я посидел в библиотеке, - киваю на посох Шеогората в моей руке, - пытался разузнать побольше по этой игрушке и его свойствах, раз уж я теперь его владелец. Ну и заодно решил почитать про остальных Принцев Даэдра...
   - Хм? И что же ты вычитал?
   - Не так много, на самом деле, но вот. - Разворачиваю перед Дратом карту с пометками, вызывав удивленный хмык мага. - Мне пришла в голову идея, что великие камни душ могут найтись в даэдрических святилищах, по крайней мере, согласно книгам, их довольно часто использовали в качестве подношений, пока культ был широко распространен...
   - Кхм... Ну, не то, чтобы сильно часто, но да, многие даэдропоклонники приносили в жертву драгоценные камни и камни душ в том числе. Разумеется, не для тех даэдра, что предпочитают что-то более... хм... съедобное... Да, - он наклонился над картой, - ты действительно нашел руины святилищ, разбросанные по нашим островам. И в чем проблема?
   - Ну... Я думал... ты все-таки более опытный маг, быть может ты знаешь, откуда мне начать? Где большие шансы найти камни?
   - Кхм... - Драт озадаченно почесал в затылке. - Не простой вопрос... Насколько я помню, вроде бы вот это, - он ткнул пальцем в одну из точек, - Эзутанамус, святилище, посвященное Молаг Балу. А вот это, Коштарари, принадлежит Малакату.
   - Хм... С какого из них советуешь начать?
   - Да я даже и не знаю, если честно... Малакату поклоняются в основном орки, а они, сам знаешь, довольно нервный народ когда дело касается религии... Если там кто-то есть, могут не оценить незваных гостей. В одиночку я бы туда не рисковал сунуться - магия магией, но двуручный молот это все-таки двуручный молот...
   Галор отвлекся от карты и быстро бросил в котел горсть каких-то кристаллов из плошки рядом. Над поверхностью варева ярко полыхнуло темно-синее марево, а ингредиент испарился, так и не долетев до жидкости. Зелье забулькало активнее.
   - Хм, интересно... - Маг сверился с песочными часами на столе. - Кхм... О чем я? Ах да, Малакат... А второе святилище - там уже давно обосновались какие-то авантюристы. Крутятся месяц вокруг статуи в главном зале, облазили все развалины, но что именно они там ищут - я не знаю. Так что, тоже не лучший выбор. Хм, разве что...
   - "Разве что" что?
   - Я не уверен полностью, но, если мне не изменяет память, вот тут, - он указал на ту самую точку на юго-восточном побережье, - должно быть святилище Азуры. Его трудно пропустить - там огромная статуя на скале стоит, моряки еще используют ее в качестве ориентира, когда мимо проплывают... И вот кому-кому, а ей точно подносили камни душ. И чаще всего даже заполненные!
   - Вот как? - Блин, ну почему все опять упирается в Азуру? Просто заговор какой-то... И с Пророчеством ее рук дело, и с моим участием в нем - тоже. А теперь вот еще и "самый перспективный" источник камней душ - ее святилище...
   - Ну и, думается мне, там будет безопаснее всего - Азура и так считается доброжелательной к смертным, а ты еще и под ее благословением ходишь... - данмер пожал плечами, - Если уж не найдешь там, что ищешь, то вреда-то точно не будет.
   - М-да... Осталось теперь понять, как мне туда добираться... Путь явно неблизкий...
   - Так найми лодку, - пожал плечами Драт, добавляя в зелье зеленоватую желеобразную массу и наблюдая, как над котлом вздувается большой подрагивающий пузырь, затем лопнувший с тихим "пуф-ф-ф". - У Дома Телванни договор с местными - мы поддерживаем комфортную погоду вокруг острова, способствуя богатой рыбалке, а они обеспечивают магам транспорт при необходимости.
   - А больше вариантов нет? - С надеждой смотрю на него.
   - Увы, по остальным местам ничего сказать не могу - ни малейшего представления даже, кому они посвящены...
   - Эх... Ладно, спасибо и за такую информацию.
   - Удачи. Найдешь что-нибудь интересное - Дом Телванни с удовольствием это у тебя купит.
   Хмыкнув, иду к выходу из лаборатории, уже в дверях слыша сзади тихое "Упс!" и становящееся громче шипение. А в следующее мгновение мне в спину ударила волна воздуха, сопровождаемая мощным хлопком, звоном разбиваемых колб и громким потоком ругани голосом Галора Драта. М-де, эксперимент явно не удался...
  

***

  
   Пару часов изучения карты с отметками и самоуговоров спустя, пришлось признать, что лучшего места, чтобы раздобыть великие камни душ, возможно даже заполненные, чем даэдрические святилища - не найти. К сожалению, чем дальше, тем более бесполезными становились мои обрывочные воспоминания из прошлой жизни, а в последнее время я и вовсе вынужден был полагаться только на информацию, которую сумел добыть сам. Так что, даже знаменитое попаданческое "послезнание", крайне унылое и куцее в моем случае, не могло дать других вариантов для поиска. Поэтому единственное, что оставалось, это выбрать, святилище какого Принца мне посетить.
   Как назло, святилища рядом, о которых могли что-то знать обитатели Садрит Моры и члены Дома Телванни, принадлежали, мягко говоря, не самым дружелюбным представителям этой братии. Единственным более-менее "безопасным" вариантом (насколько он вообще может быть безопасным) было посещение Святилища Азуры. Тем более, что, и правда, в ее случае у меня была хоть какая-то надежда, что эта "мадам" будет ко мне более благосклонна, учитывая наши "рабочие" взаимоотношения. В конце концов, я был ей необходим... Надеюсь...
   Поэтому, собрав сумку и подхватив Ваббаджек, я вышел из комнаты, направившись к выходу из башни. Как и говорил Галор Драт, на причале неподалеку были пришвартованы несколько лодок и, как и на острове Фира, в небольшой постройке рядом скучали их хозяева.
   - Добрый день, можем чем-то вам помочь? - Повернулся в мою сторону один из лодочников, отвлекшись от игры в кости с коллегами.
   - Добрый день, мне нужна лодка, чтобы добраться до одного места на юго-восточном берегу Вварденфела. И было бы неплохо, если потом вы меня заберете обратно.
   - Можете показать на карте?
   - Да, - достаю карту с пометками и указываю пальцем на местоположение Святилища Азуры, - мне нужно вот сюда. Я пока что не знаю, сколько времени мне понадобится, но, думаю, не дольше, чем до завтрашнего утра. Надеюсь, по крайней мере...
   - До утра подождать я смогу, но дальше, уж простите... - Развел руками данмер.
   - Хорошо, это меня устроит.
   - В таком случае, можем отправляться, как только будете готовы.
   - Можем отправляться прямо сейчас, все нужное у меня с собой.
   Кивнув, мужчина попрощался с коллегами и, встав из-за стола, повел меня к одной из лодок. Это оказался небольшой кораблик под парусом с надстройкой на корме - словом, более-менее уютно судно, действительно приспособленное для транспортных нужд и перевоза пассажиров, а не просто рыбацкая лодка.
   Споро поставив парус, лодочник отошел от причала и стал лавировать между островов, выводя кораблик к большой воде. То ли нам повезло с ветром, то ли тут была замешана магия, как и всегда, когда дело касалось Дома Телванни, но шли мы быстро, и путь до нужного места на побережье занял всего полтора часа. Все это время капитан судна травил байки из своей жизни, развлекая своего пассажира, лишь изредка отвлекаясь на какие-то малопонятные мне манипуляции с парусами.
   - Мы прибыли. Прошу прощения, но совсем к берегу подойти мы не сможем, - виновато развел руками мужчина, - тут слишком много водорослей, боюсь в них застрять. Самое близкое - могу подвести лодку вон к той скале, - он указал на крошечный каменистый островок метрах в двадцати от берега.
   - Ну, если ближе не подойти, то придется добираться до берега своими силами. Итак, как и договорились, ждете меня до утра. Если не вернусь, скажем, часов через пять после восхода - можете плыть обратно.
   - Хорошо, - облегченно выдохнув, кивнул он, - удачи в вашем деле.
   - Благодарю.
   Дождавшись, пока мы причалим, схожу на скалу, оглядываясь по сторонам. Храм моей "начальницы" видно сразу - на берегу, прямо среди горной гряды, возвышалась огромная статуя, изображающая женщину в свободно ниспадающих одеждах, держащую на разведенных в стороны руках стилизованные звезду и полумесяц. Удивительно, но исполнение поражало практически фотографической точностью - или это действительно норма, что в этом мире смертные знают почитаемых существ "лично", или это Азура специально предстает перед всеми в "официальном" виде, чтобы ее узнавали. Оба варианта, строго говоря, равноправны. Вздохнув, сосредотачиваюсь и, приметив на берегу что-то вроде выбитой в камнях лестницы, делаю шаг с камня.
   Левитация!
   Неторопливо продвигаясь в сторону берега, я думал только о двух вещах - как бы не потерять концентрацию, чтобы не искупаться, и о том, что стоило, черт побери, выучить заклинание хождения по воде, о чем я не подумал. Похоже, напрасно. К счастью, левитации я научился достаточно хорошо, и мне не пришлось веселить зрителя своим красочным бульком в воду. Поправив на плече сумку, делаю первые шаги по берегу, осматриваясь вокруг.
   Хм, похоже, я пришел по адресу - тут явно было что-то вроде стихийного причала, правда, нынче заросшего тиной и водорослями. И от него, куда-то вверх, уходила каменистая тропа с грубо, но качественно, выбитыми в камне же ступенями. Подъем вел к подножию статуи Азуры, думаю, вход в Святилище должен быть именно там.
   Ступени привели меня к отвесной скале, перед которой находилась небольшая вытоптанная площадка. Статуя моей "начальницы" виднелась где-то наверху, и даже до ее подножия было еще метров пятнадцать. Осмотрев площадку, я был вынужден признать, что подъем тут заканчивается. Лишь где-то наверху, еле заметный из-за камней, виднелся небольшой уступ явно искусственного происхождения, отличающийся от окружающего материала фактурой и цветом.
   Левитация!
   Чертыхнувшись, медленно поднимаюсь в воздух, стараясь не отлетать слишком далеко от стены, чтобы была возможность зацепиться хоть за что-то, если вдруг заклинание даст сбой, или я на что-то отвлекусь.
   Поднявшись вверх, вижу довольно просторную площадку, сложенную из красновато-сиреневых камней, насколько я понял, типичных для архитектуры даэдрических строений. Площадка был абсолютно гладкой и чистой, без малейших следов, что тут кто-то бывал за последние лет сто, как минимум. На противоположной от края стороне, выделяясь на фоне скал, виднелась овальная арка с дверью из того же материала, что и площадка.
   Ступив на камень площадки, подхожу к двери, настороженно осматривая красноватую поверхность. Черт его знает, какие могут быть сюрпризы для незваных гостей в святилище, посвященном Лорду Даэдра, отвечающему за магию как таковую. Внешне на двери не было никаких засовов или замков, просто чуть выступающие петли и ручка в центре, казалось, вырезанная целиком с материалом створки.
   А вокруг была тишина, только шелест волн внизу, да порывы ветра, нарушали покой этого места. Ни священнослужителей, ни поклоняющихся, ни паломников - просто голая каменная площадка в двадцати метрах над землей и молчаливая статуя Азуры на скале. М-да... Ну, хоть нет свидетелей того, как я топчусь на одном месте перед дверью, не рискуя даже попытаться ее открыть - вот смеху-то было бы...
   Но все оказалось куда проще - стоило мне все-таки решиться и дотронуться рукой до двери, как я почувствовал короткий укол магии в ладонь и, прежде чем успел испугаться или отдернуть руку, каменная плита дрогнула и откатилась в сторону, открывая коридор за собой. Хм, меня приглашают?
   Делаю шаг за дверь, входя в Святилище. Строение представляет собой просторное помещение, выбитое в толще камня. Стены, пол и потолок отделаны все тем же камнем, характерным для даэдрических построек, с потолка свисают массивные светильники на цепях, источающие тусклое свечение и бледно-голубой туман, заполняющий всю залу. Помещение абсолютно пусто, только у дальней стены виднеется копия статуи Азуры, как на скале, соразмерно меньшего размера. И все - ни последователей, ни алтаря, ни подношений. Черт, что это за место поклонения такое?
   - Приветствую тебя, смертный! - Под моим пораженным взглядом статуя шевельнулась, обретая жизнь и, повернув голову в мою сторону, произнесла знакомым голосом, только звучащим на этот раз не в мыслях. - Я все гадала, решишь ли ты посетить мое Святилище, Неревар...
   - Что за черт... - Сделав шаг назад, стискиваю в руке посох Шеогората. Ладно видения или сны, но ожившая статуя - это уже перебор!
   - Не бойся меня, смертный! Я не причиняю вреда тем, кто приходит в мою обитель. Особенно тем, кто связан со мной.
   - Я думал, Лорды не могут активно действовать в пределах плана смертных...
   - Все верно, но это мое святилище, место, где мне поклоняются. Тут у меня больше силы, и я могу являться в более материальном виде.
   - Не похоже, что поклоняются тебе особенно рьяно... - от Ваббаджека в меня вливалось какое-то холодное спокойствие. Правда, одновременно приправленное задором и настроем язвить. Похоже, артефакт придает мне какие-то черты характера своего создателя. Кхм, очень надеюсь, что до полноценного безумия не дойдет, не хотелось бы стать вторым Шеогоратом...
   - Я вижу, ты справился с испытанием, выпавшим на твою долю? - Как всегда... Меня, похоже, просто не слушают. Вернее, игнорируют неудобные темы для разговора. Как банально...
   - Справился, хотя это испытание не назовешь приятным...
   - Пророчество ведет тебя, смертный. Думаю, я смогу слегка помочь тебе в этом пути. Но для начала... - Ну уж нет! Очередной "квест"?! Ну сколько можно?!
   - Твое недовольство преждевременно... - Похоже, смена моего настроения не прошла незамеченной... И от мысли, что Азура, похоже, читает мои мысли, меня передернуло - никогда не любил тех, кто лезет в столь персональную область жизни. - Одна моя последовательница, Райне Дролан, уединилась на маленьком островке, чтобы посвятить всю себя медитациям и служению мне. Но ей мешают! Шеогорат, чьим творением ты пользуешься, - она бросила недовольный взгляд на посох в моей руке, - послал одну из своих слуг мешать ей!
   - Шеогорат? Но... Я чего-то не понимаю, или еще недавно он по твоей же, собственно говоря, просьбе, пустил меня в свою библиотеку? А теперь вредит твоей последовательнице?
   - Не думаешь же ты, смертный, что даэдра, прозванный Принцем Безумия, может быть хоть сколько-нибудь постоянным и последовательным? - От статуи раздалась усмешка.
   - И почему ты считаешь, что я должен что-то с этим делать? - Нет, Ваббаджек определенно влияет на мой характер. Я действительно начинаю открыто хамить фактически богине? Находясь в ее храме?
   На несколько секунд в зале воцарилась тишина, во время которых Азура с интересом разглядывала меня, слегка склонив голову к плечу. А затем, заставив меня вздрогнуть от неожиданности, по святилищу разлился мелодичный смех даэдра.
   - Хорошо! Хорошо, смертный! Если ты хочешь ставить вопрос так, то я просто найму тебя. Если ты избавишь Райне от назойливого присутствия даэдра Шеогората и принесешь мне доказательство того, что это действительно его рук дело, я вручу тебе свою Звезду! Узри же...
   Статуя вернулась в свою обычную позу с раскинутыми руками, только Луна и Звезда на них теперь были не каменными, а словно бы сотканными из потоков серебристого света. В следующий миг Азура свела ладони лодочкой, и Звезда, оставшаяся висеть в воздухе, спустилась в ее горсть, становясь плотной, осязаемой и уменьшаясь в размерах. Через несколько секунд в воздухе напротив меня зависла, тускло мерцая, вырезанная из камня многолучевая звезда.
   Настороженно протягиваю вперед руку, касаясь звезды кончиками пальцев - руку, казалось, пробило электрическим разрядом. Это абсолютно точно был артефакт. Артефакт, настолько же накаченный магией, как и Ваббаджек в моих руках. Очередной артефакт даэдрического Лорда?
   - Это моя Звезда. Уникальный в своем роде камень душ. Многие маги мира расстались бы с правой рукой только ради того, чтобы заполучить ее...
   - Камень душ? И в чем же его уникальность? - Камни душ ведь не фонят... По крайней мере, настолько сильно не фонят! Черт, что-то ведь было такое, что-то похожее я помню по игре. Но детали...
   - О, - усмехнулась Азура, - я смотрю, ты заинтересовался? Этот камень душ способен вместить любую душу, не важно, сколь сильно было существо при жизни. И, что самое главное - она не разрушается при использовании в зачаровании.
   - Интересно... - Да, черт побери! Это очень интересно! Многоразовый камень душ универсальной емкости!
   - Эта плата будет достаточной для тебя? - В голосе Азуры просто-таки чувствовалось ехидство. Что-то мне подсказывает, что меня опять просто напросто собираются использовать, на этот раз, чтобы разрешить какие-то свои "личные" дела между Лордами. И что-то настойчиво мне подсказывает, что где-то меня, мягко говоря, обманывают...
   - Думаю, да...
   - Чудесно. Тогда принеси мне кольцо Шеогората, принадлежащее его слуге, и Звезда будет ждать тебя. Хижина Райне Дролан находится на небольшом островке севернее Дагон Фела.
   - А... Стой! Дагон Фел же на противополо... - но Азура меня уже не слушала. Статуя вернулась в обычную позу и замерла. И только Звезда все так же покачивалась в воздухе на уровне моих глаз, тускло мерцая в полумраке зала. Тоскливо вздохнув, протягиваю руку, пытаясь взять Звезду Азуры. Как и ожидалось - пальцы хватают только пустоту, проходя через камень. Да, было бы странно, оставь Азура тут настоящий артефакт.
   Так... Думать. До Дагон Фела придется, похоже, все-таки добираться своими силами. Но... Да, я вполне могу сократить себе дорогу обратно. Отхожу чуть в сторону к одной из колонн, подпирающих потолок, и встряхиваю руками, сосредотачиваясь.
   Пометка!
   Еще раз недовольно покосившись на статую, все-таки направляюсь к выходу из святилища. И зачем я только потащился именно сюда? Нет, Звезда Азуры вполне неплохая награда, а уж, учитывая мою потребность в великих камнях душ конкретно сейчас, то и вовсе отличная, но... Меня опять втягивают в какие-то свои дела... Нет, строго говоря, я свершено не обязан выполнять это задание - я не служитель культа Азуры, я ей ничем не обязан (за новую жизнь я как бы уже "расплачиваюсь" всей этой мутью с Пророчеством), но, черт побери! Мой внутренний зверь-хомяк не простит, если я упущу такой куш...
   Внутренне смирившись с тем, что все-таки придется тащиться на другой конец Вварденфела и "спасать" от назойливых даэдра эту Райне Дролан, берусь за ручку двери, ведущей на улицу. И краем глаза успею только заметить, как полыхнул сиреневым Ваббаджек, а через меня, от посоха в руку, касающуюся дверной ручки, прошла волна магии, вызывая уже знакомые ощущения электрического разряда. А в следующий миг...
   - Твою ма-а-а-а-ать!!! - Оглашая окружающее пространство возмущенным криком, я осознал себя в воздухе, на высоте метров двухсот. Внизу виднелась группа островов, над одним из которых я и находился. Но куда хуже было другое - я падал! Гребаный Ваббаджек! Я падал вниз!
   Левитация!
   Ноль эффекта. Гребаный Шеогорат и его посох!
   Левитация!!
   Ноль эффекта. Земля приближалась все стремительнее. Да чтоб вас всех, гребаные даэдрические Лорды!
   Левитация!!!
   От резкого рывка вверх, останавливающего падение, на миг потемнело в глазах, но своей цели он достиг - стремительный полет навстречу твердой земле превратился в неторопливое снижение. Снижение, сопровождаемое забористым и изобретательным русским народным матом, сообщающим миру вокруг все, что я думаю о Шеогорате, Ваббаджеке и Азуре с ее заданиями, а заодно об их генеалогии и взаимных отношениях. Но, когда мои ноги, наконец, коснулись земли, только посох в руках, на который я опирался, позволил мне не упасть.
   На то, чтобы перевести дух, ушли долгие десять минут, во время которых я пытался справиться с дрожью в ногах, а заодно - разжать судорожно вцепившиеся в древко пальцы. И только потом, когда нервная дрожь немного отступила, а запас ругательств и фантазия по их комбинированию - иссякли, я смог оглядеться, куда же меня занесло.
   Я стоял у самой кромки воды, все еще в Морровинде (в случае с Шеогоратом и его артефактами можно ожидать всего, чего угодно), по крайней мере, местные грибы-деревья, насколько мне известно, больше нигде не растут. Передо мной возвышалась скалистая гряда, надежно закрывая от меня прочую часть суши. Судя по положению солнца в небе, перенос был мгновенный, а, обернувшись к воде, я увидел еще группу островов и берег. Похоже, Ваббаджек закинул меня куда-то на северную оконечность островной части провинции.
   Осматриваю камни и, вздохнув, не увидев поблизости вменяемого способа перебраться на ту сторону, снова использую левитацию.
   Левитация!
   За грядой располагалась небольшая долина, с трех сторон окруженная скалами, а с четвертой - выходившая на небольшой пляж. С моей стороны, еле заметная среди деревьев-грибов и кустарника, виднелась небольшая аккуратная хижина. Похоже... Ваббаджек закинул меня еще и на тот самый остров, куда мне, собственно говоря, нужно было попасть. Ничего не понимаю. Или артефакт не имеет никакой связи со своим создателем, и это было его самодеятельностью, или же Шеогорат еще более нелогичный псих, чем я думал...
   Не понял, а где все? Внимательнее присмотревшись к долине, я не заметил не то, что даэдра, которые вроде как, должны активно мешать служительнице Азуры спать...эм... медитировать, то есть... Я не заметил даже завалящего скального наездника, хотя обычно они предпочитают гнездиться на таких вот скалах, оправдывая свое название.
   В следующий момент, словно специально подгадав, чтобы опровергнуть мои слова, на противоположной стороне долины, как раз около пляжа, сверкнула сиреневая искорка, и из-за кустарника, не торопясь, вышла фигуристая женщина, облаченная в золотые доспехи. Святоша... "Повезло", блин - Шеогорат прислал одну из сильнейших даэдра, а мне предлагается как-то ей помешать? Вот черт!
   Но, словно такого сюрприза мне было мало, следом за Золотой Святошей из-за кустарника вышли другие фигуры - два скампа и, внезапно, - дремора. Что-то тут было не так. Я еще могу понять Святоша - они подданные Шеогората, я могу понять скамп - они полуразумные и, по сути, подчиняются тому, кто сильнее. Но дремора? Они же практически все поголовно служат Мерунесу Дагону, разве нет?
   Когда появившиеся даэдра уже подходили к хижине последовательницы Азуры, я начал медленно отступать обратно за камни - такие проблемы нахрапом не решаются. За последнее время я, конечно, изучил новые заклинания, да и вообще, вроде бы, стал чувствовать себя увереннее, но это абсолютно точно не повод бросаться в открытое столкновение с превосходящими силами противника! И только, когда Святоша повернулась в мою сторону, посмотрев точно туда, где я находился, я понял, какую ошибку я вообще совершил. Наивно было полагать, что даэдра, принадлежащая Шеогорату, не сумеет ощутить, особенно с такого близкого расстояния, посох своего хозяина. Чертов Ваббаджек, он уже второй раз меня фактически подставляет!
   - Выходи. Я чувствую тебя за этими камнями, - раздался слегка металлический голос золотокожей женщины.
   Сжав покрепче посох, вздыхаю и встаю во весь рост, по возможности, с достоинством спускаясь вниз. Спутники Святоши замерли за ее спиной, с явно читаемым напряжением и агрессией глядя на меня. По мере моего приближения, на их лицах стало проявляться некоторое удивление и озадаченность, а под конец, когда я находился уже в нескольких шагах, подданная Шеогората сделала невольный шаг назад, затем и вовсе низко склонив голову.
   - Повелитель? - в голосе женщины чувствовалось напряженное удивление, даже, я бы сказал, настороженность. Она что... Она приняла меня за Шеогората? Что за чушь вообще твори...
   В следующее мгновение я почувствовал, словно меня огрели по голове пыльным мешком, но вместо того, чтобы осесть на землю, как обычно бывает в таком случае, у меня появилось чувство, словно кто-то большой и могущественный осторожно отодвигает меня в сторону, вставая передо мной. Сразу же пропали все ощущения моего тела, я смотрел своими собственными глазами, но это было единственное, что мне было доступно - я не мог даже пальцем шевельнуть.
   - Стаада, - мое тело слегка склонило голову к правому плечу, разглядывая стоящую передо мной даэдра с каким-то любопытством и интересом, - я тобой сильно недоволен.
   - Господин... Я...
   В следующее мгновение я понял, что покачал головой, похоже, с каким-то сожалением, а потом рука, сжимающая посох, дернулась и обрушила мощный удар навершием точно в голову Святоши, заставляя ее упасть на колени. Тело женщины засияло тусклым золотым светом, и она закричала, рассыпаясь миллионами крошечных искорок, потоком втягивавшихся в раскрытый рот одного из лиц Ваббаджека. Через несколько секунд все было кончено, а передо мной остались только скампы и дремора, нервно переступавшие с ноги на ногу.
   - Брысь! - гулкий удар посохом о землю вызвал неяркую фиолетовую вспышку, и фигуры исчезли, отправившись обратно в Обливион. Из открытых ртов посоха полился фиолетовый дым, за десяток секунд сложившись в фигуру Шеогората, а я почувствовал, что снова могу пошевелиться, и меня прорвало:
   - ШЕ-О-ГО-РАТ! Гребаная ты отрыжка скриба! Какого хрена тут только что происходило?!
   - И тебе привет, Витейр, - с усмешкой, Принц Безумия наблюдал за моим негодованием.
   - Не заговаривай мне зубы! Что. Это. Только что. Было?! - скосив глаза, я с нервной дрожью отбросил посох в сторону, где он, по обыкновению, завис, слегка покачиваясь над землей.
   - Это была необходимость, Витейр... Я давно замечал, что мои даэдра иногда, скажем так, работают на сторону... - Развел руками Шеогорат. - Из-за чего я, собственно, в конец разругался с нашей общей знакомой. И меня это утомило, честно говоря.
   - И что, это был повод меня использовать?!
   - А кто тебя использовал? Ты сам принял задание Азуры и пришел сюда. Ну, - он хитро улыбнулся, - с "пришел" я тебе, конечно, помог, но только слегка. С другой стороны, не думаю, что ты хотел топать сюда своим ходом... А дальше - было бы глупо, узнав, что происходит, не воспользоваться такой возможностью и не наказать Стааду. Это, разумеется, была не ее инициатива, но я не люблю, когда мои слуги играют против меня. - При этих словах в глазах Принца вспыхнул багровый с золотом огонь, в следующее мгновение медленно, словно неохотно, снова угаснув. - А с тем, кто копал против меня, я разберусь отдельно!
   - Но так я не выполнил задание! Мне же надо было принести Азуре кольцо.
   - А... Ты об этом? Это такие мелочи, право слово... - Шеогорат протянул мне руку ладонью вверх, на которой лежал небольшой перстень. - Отдашь его Азуре, у меня таких колец штук двадцать. А об остальном я сам с ней поговорю. И да, - он вскинул палец, - чтобы чуть сгладить твое недовольство, у меня есть для тебя небольшой подарок...
   Он протянул руку в сторону посоха, тут же скользнувшего в подставленную ладонь, и, встряхнув им, как погремушкой, вытряс себе на руку небольшую золотистую "пластинку" округлой формы, в которой я с некоторым подозрением узнал Великий Камень Душ.
   - Держи, мне она больше не нужна, а тебе, глядишь, и пригодится. - Эм, это что, он туда засунул душу Стаады и просто отдает мне? Я совершенно перестаю его понимать...
   - Эм...
   - Бери-бери. Возвращать ей телесную форму я все равно не собираюсь, не заслужила. А лишний камень душ никогда лишним не бывает, тем более заполненный. Вы, маги, вечно с ними какие-то непотребства придумываете... - Он усмехнулся, затем пожав плечами и, засунув руки в карманы, кивнул мне. - Бывай, короче. Больше подставлять не буду. Наверное... Да, скорее всего... Может быть...
   Говоря это, он развернулся ко мне спиной и пошел куда-то в сторону береговой линии, постепенно становясь прозрачнее и прозрачнее.
   - Да, кстати, палку все-таки не забудь. Как научишься им пользоваться, тебе понравятся возможности.
   Шеогорат исчез в призрачной фиолетовой вспышке, а я настороженно посмотрел в сторону Ваббаджека, оставшегося на месте Принца Безумия, сжимая в кулаке перстень и камень душ. В следующую секунду посох дернулся в мою сторону, больно ударяя по голове, я почувствовал рывок куда-то вверх, и мир на мгновение поглотила темнота.
   - Твою мать... - только и успел подумать я, а из воздуха вокруг раздался насмешливый голос:
   - Я же сказал "может быть"...
   Открыв глаза, я стоял у дверей в Святилище Азуры.
   На мгновение прикрыв глаза, я с чувством, в полный голос, высказал все, что я думаю о Шеогорате и его шутках, совершенно не стесняясь в выражениях. А потом еще несколько секунд слушал матерящееся эхо, звучавшее среди прибрежных скал. Выпустив пар таким незамысловатым образом, скашиваю взгляд на невинно болтающийся в воздухе рядом со мной Ваббаджек, и, все же рискнув взять его в руку (все-таки такими артефактами не разбрасываются, что ни говори), плавно открываю дверь в Святилище Азуры.
   Внутри все осталось по-прежнему - каменная статуя с раскинутыми руками, покачивающаяся в воздухе многолучевая звезда и тишина вокруг. Неторопливо ступая, подхожу ближе, сжимая в одной руке Ваббаджек, а в другой - кольцо Шеогората. Хм... Я уже подошел в упор к Азуре, а реакции - ноль. На пробу, протягиваю руку к звезде - все так же, она нематериальна. Не понял...
   Поразмыслив несколько секунд, подхожу совсем близко к статуе, подкидывая в руке кольцо. Еще раз окинув взглядом Звезду и святилище вокруг, осторожно кладу добычу на небольшое золотое блюдо, предназначенное, похоже, для пожертвований от последователей. Стоило золотому ободку коснуться места подношения, как статуя шевельнулась, наклоняя голову в моем направлении.
   - Ты вернулся, Витейр... И, хоть ты и не справился с задачей так, как я полагала, ты все же принес кольцо Шеогората, а мою послушницу больше никто не отвлекает. Ты заслужил обещанную награду - Звезда теперь твоя, можешь взять ее. - Азура протянула руку, и артефакт неторопливо подлетел к ней, чуть уменьшившись в размерах. - А теперь иди... У тебя впереди еще много забот.
   Тихо звякнув, Звезда Азуры упала на блюдо, откуда за секунду до того исчезло кольцо Шеогората, а статуя, снова выпрямившись, замерла, как и положено мертвому камню. С сомнением покосившись на каменную громадину, протягиваю руку и беру камень душ - руку привычно кольнуло от ощущения магии, пропитывающей артефакт, а я принялся рассматривать знаменитую Звезду Азуры, за которой гонялись многие маги Нирна. Небольшая, с кулак размером, многолучевая звезда, составленная из множества небольших сегментов, соединенных между собой чуть более тонкими элементами. Ощутимо холодная на ощупь, тускло мерцающая в полумраке святилища.
  

***

  
   - Звал, Витейр? - Галор постучался и вошел в заклинательный покой.
   - А, да, заходи. Можешь поздравить меня, - киваю на зачаровательный альтарь перед собой, - Я практически, можно сказать, решил проблему с камнями душ. Осталось только добыть две высококачественных души, и мой проект можно будет опробовать на практике...
   - Хм, - Драт подошел ближе, с явно читаемой завистью увидев Звезду Азуры, - полагаю, тебе нужны души золотых святош или чего-то в таком духе?
   - Да, святоши будут в самый раз, - вздыхаю, - где бы их только взять...
   - Ну, - маг почесал в затылке, - лично я знаю два возможных места... Вроде бы, свитки вызова Святоши были у Фольмс Мирель в гильдии магов Кальдеры. А так - Фелен Марион в Тель Браноре общепринято считается специалистом по призывам. Если какую-то заразу из Обливиона можно притащить на наш план - у Фелен такое заклинание есть.
   - Хм, что-то мне подсказывает, что я пока что не потяну такой призыв. Да и, даже если потяну - остаться без маны после, учитывая, что мне его еще убивать - не лучший вариант.
   - Тогда Фольмс. Свитки не из дешевых, но ты в гильдии состоишь, быть может, тебе скидку сделают. Хотя при прочих равных, наш дом она не любит, как и большинство из гильдии магов.
   - Ладно, будем думать... Один камень у меня есть, начну с ним, а дальше прикинем свои возможности...
   - Удачи.
   Галор Драт отошел от алтаря, а я, глубоко вздохнув и сосредоточившись, склонился над аккуратным золотым кольцом, лежащим в углублении для заготовок. Пришла пора проверить, насколько задуманный мной артефакт отличается от пустой фантазии.
  
   Интерлюдия. Кай Косадес.
  
   - Не говори, что я тебя не предупреждал...
   - Ты уже пятый раз выносишь мне мозги своими предупреждениями, морда! - Устало, скорее по привычке, огрызнулся Косадес, внимательно следя за движениями дреморы, подготавливающего сложную конструкцию рун на полу одного из залов. Длинное копье из даэдрической стали слегка подрагивало в напряженной руке мастера-шпиона, направленное в спину собеседнику, а его обладатель прислушивался к раздающимся вокруг звукам.
   Косадес старался не думать о том, что его пленник мог быть прав, более того, что он, скорее всего, был именно что прав, говоря, что при горящих Драконьих Огнях пробиться в план смертных из Обливиона, не будучи даэдрой, которого призывали, относится к разряду безумных и нереалистичных планов. Но другого варианта у него по сути и не было - он мог прожить какое-то время в этом негостеприимном месте, спасаясь от агрессивных обитателей, питаясь подножным кормом и, если повезет, - охотясь на даэдра-животных, но сути это не меняло. Рано или поздно, везение оставит его и тогда, труп разведчика будет гнить в ближайшей яме, забавляя местных обитателей.
   - Все готово, смертный.
   - Ты уверен? - Косадес с явным недоверием посмотрел на тускло светящийся красным рунный круг на полу и дремору, держащего в руках небольшой каменный шар, также испещренный даэдрическими символами.
   - Как я могу быть уверен, смертный?! - Оскалился дремора. - Энергии сигила должно хватить, чтобы пробить портал на план смертных. Но хватит ли ее, чтобы перенести туда тебя, - он усмехнулся, - не размазав по бесконечности Пустоты - откуда мне знать?!
   Кай поморщился, еще раз окинув взглядом конструкцию на полу, но крыть было нечем - его пленник с самого начала открытым текстом говорил, что не дает никаких гарантий и, более того, считает всю затею невыполнимой в принципе.
   - Хорошо. Давай быстрее, - перехватив поудобнее копье, мастер-шпион вошел в круг, встав в его центре.
   Дремора сжал сигил в руках и, ощерившись, принялся читать длинное заклинание. Руны на полу засветились ярче, от шара в его руках начало исходить багровое свечение, охватывающее Косадеса и заполнявшее очерченное пространство. А в следующее мгновение яркая вспышка пламени заставила его зажмуриться и даже отвернуться.
   - Какого... скампа... - Когда перед глазами перестали мельтешить радужные пятна и Кай смог проморгаться, ему только и оставалось, что выдохнуть через сжатые зубы и начать громко и обстоятельно материться, пытаясь справиться с потрясением. За его спиной виднелись аллейдские руины, а вдалеке впереди - высокие стены Имперского города и башня магического университета. Большего сюрреализма картине добавляли только два черных каменных выроста, образующих арку с двух сторон от него, между которыми постепенно угасало пламя портала.
  
  
  
   Последние отсветы фиолетового сияния угасли, оставив на зачаровательном алтаре потемневшее и слегка переливающееся тем же фиолетовым светом кольцо. Похоже, задумка получилась - в один предмет поместились два предмета из запланированного комплекта, теперь осталось только протестировать, насколько это получилось.
   Осторожно касаюсь пальцами кольца, ощущая привычное покалывание от вложенной в артефакт магии. Ну что ж - еще раз внимательно осмотрев кольцо, осторожно одеваю его на правую руку рядом с трофейным кольцом из гробницы. Стоило артефакту занять свое место на руке, как вокруг от него растеклось фиолетовое сияние, охватывающее обе руки от кончиков пальцев до локтей и сгустившееся вокруг моей груди. А в следующее мгновение из воздуха вокруг, по мелким деталям, занимающим свои места буквально за доли секунды, собралась пара даэдрических перчаток и такая же кираса, уже знакомая мне по свитку призыва.
   Тщательно осмотрев перчатки, прихожу к выводу, что они точно совпадают с тем, как описывается эта броня во всех источниках. Только веса не имеет - зачарование удалось, как положено. Хм, интересно, а снять их можно? Тут же проверяю, осторожно стягивая перчатку с правой руки - чувство, что я держу твердый воздух, перчатка осталась перчаткой даже будучи снятой со своего места, обладала плотностью и твердостью настоящей, но совершенно не обладала массой. Отлично, значит, она не будет стеснять движений при колдовстве, что являлось основным препятствием для магов в использовании тяжелых, да и любых других, доспехов.
   Кивнув своим мыслям, надеваю перчатку на место, подхватываю Ваббаджек и направляюсь к выходу из башни. Если я хочу доделать комплект, придется раскошелиться... И неплохо было бы провентилировать вопрос с патентованием изобретений. Что-то мне подсказывает, что тут такой системы нет и не предвидится, но хоть что-то из своего комплекса заклинаний можно будет извлечь, надеюсь.
   Путь до Кальдеры, долгий и довольно неудобный, прошел для меня в раздумьях, а посему остался практически незамеченным - на автомате поздоровался с Ажирой, когда проходил через балморское отделение гильдии, и вот через секунду, когда темнота перед моими глазами развеялась, я сделал шаг с телепортационной площадки гильдии магов Кальдеры.
   - Добро пожаловать в Кальдеру. Чем я могу вам помочь? - поприветствовала меня "телепортистка", заинтересованно и с некоторым уважением поглядывая на посох и чуть мерцающаю кирасу.
   - Я хотел бы поговорить с Фольмс Мирел, если это возможно.
   - Я здесь, - раздался голос из-за стены, - проходи сюда.
   - Добрый день, - прохожу за загородку, отделяющую область телепорта от основного помещения, присаживаясь за один из столиков, за которым уже сидела приподнявшая руку женщина, - меня зовут Витейр Хлеа.
   - Фольмс Мирел, как ты уже догадался. - Кивнула данмерка. - Чем могу помочь?
   - Я хотел бы купить у вас несколько свитков...
   - Увы, - перебила меня Фольмс, - но я предлагаю эту услугу только постоянным членам гильдии магов, достигших определенного ранга...
   - Хм... - а вот это уже неприятный момент. В гильдии я банально ученик, то есть, "постоянным членом" я де-юре стал, но вот "определенный ранг" мне никто не озаботился дать. - Тогда есть проблема... Полагаю, что определенный ранг это не ученик?
   - Все верно, не ниже Колдуна, - развела руками женщина.
   Коротко кивнув, встаю из-за стола и направляюсь обратно к телепорту. Есть, о чем поговорить с Ранис Атрис...
   Такая постановка вопроса, откровенно говоря, поставила меня в тупик - я понимаю, что ранги в гильдиях делаются не просто так, но то, что я даже купить (за свои, прошу заметить, кровные деньги!) что-то не смогу, не будучи высокопоставленным членом Гильдии Магов, это уже было за гранью добра и зла. Довольно обидно приложить столько усилий к созданию своего первого полноценного артефакта, и все испортить на такой случайности, как невозможность купить ключевой ингредиент.
   - Витейр! Ажира рада тебя видеть! - Радостно оскалилась хаджитка, стоило мне сойти с телепортационной платформы. - Как обстоят твои дела?
   - Все хорошо, Ажира, - приветливо киваю, - а как у тебя дела?
   - У Ажиры все тоже хорошо. Ажира почти закончила научную работу по артефактам, что ты мне находил! Ажира еще раз благодарит тебя за помощь! - тут ее взгляд наконец упал на посох в моей руке, и глаза хаджитки распахнулись так широко, что я на секунду засомневался в реальности происходящего. - Это... Это же...
   - Да, это...
   - Вабаджек?! - Кошка чуть ли не повисла на мне, вцепившись руками в одежду. - Витейр! Ты просто обязан дать мне его изучить! Это же артефакт, сработанный Лордом Даэдра! Ажира даже и не надеялась...
   - Погоди, погоди! - С трудом отцепляю от себя цепкие коготки Ажиры.
   - Но...
   - Ажира, давай так, я сюда пришел по делу, поговорить с Ранис Атрис. После - я еще подойду и мы с тобой поговорим по поводу этого посоха. Хорошо?
   - Да! - Хаджитка чуть ли не затанцевала от радости, услышав мой ответ. - Ажира будет ждать!
   Вопреки ожиданию, моей начальницы в этот раз за столом не оказалось. Впрочем, не мог же я на полном серьезе ожидать, что она будет сидеть там, как приклеенная? На ее месте скучал молодой босмер, тоскливо перекатывавший по столу маленький камень душ. При моем приближении он сперва вскинулся, вымучив на лице радушную улыбку, но, увидев, что это не посетитель и не претендент на вступление, снова сник, подперев кулаком щеку.
   - Что вам угодно?
   - Кхм.. Я вообще-то искал Ранис Атрис...
   - Всем нужна Ранис Атрис, - меланхолично протянул эльф, - только вот ей, похоже, никто не нужен. Со вчерашнего утра она отправилась по делам, куда-то в сторону Призрачного Предела.
   - Как же это не вовремя... Тогда, быть может, вы подскажете, с кем мне можно поговорить по поводу повышения в гильдии?
   - Хм, - удивленно приподнял бровь босмер, - так с любым главой отделения же...
   - Кхм... Да, это я оплошал... Не подумал. Благодарю, - кивнув, мысленно отвешивая себе подзатыльник, направляюсь обратно к телепорту.
   На полпути останавливаюсь, поймав себя на мысли, что понятия не имею, во сколько мне обойдутся свитки призыва, которые я собирался покупать. А денежный-то вопрос вставал довольно настойчиво. Кай мне за работу, по сути, не платил (нет, опустим, что я и сам вопрос не поднимал, но зараза, мог бы и подкинуть агенту золотишка на жизнь), в гильдии воров я особенно-то и не работал, а запасы у меня крайне маленькие и, учитывая стабильные траты на питание, скоро подойдут к концу. Особенно, если я буду закупать необходимые для зачарования предметы.
   Значит, нужно найти способ заработка. Идеи были - начиная с торговли артефактами, заканчивая "работой" по профилю Хабаси. Хм, что-то такое крутится в голове... Как же в игре решался вопрос с заработком? Что-то такое ведь помню... Нет, мысль вертится в голове, но никакой конкретики не вспоминается, увы. Что ж, время еще есть, будем решать проблемы по мере непосредственного возникновения.
   - Витейр! Ну, дай поизучать посох! Ажира очень просит! - стоило мне появиться в зоне видимости девушки, как она тут же насела на меня, загородив проход к телепорту и состроив умилительное выражение мордочки.
   - Ажира, - вздыхаю, - я не уверен, что его хозяин будет рад тому, что я его дам на опыты в гильдию магов... Шеогорат странный тип...
   - Кха-ха-ха... Да отдай ты его кошке, пусть побалуется, - раздался у меня в голове голос, - мне даже будет интересно, что она увидит... Все равно не сломает, не бойся. Посмотрел бы я на того, кто сможет сломать Ваббаджек...
   - Ну, пожалуйста!
   - Так, ладно... - от шуток Шеогората у меня уже начинал подергиваться глаз, но, если он сказал отдать посох на поругание Ажире, проще смириться и дать игрушку... Может, и мне будет польза... - Сейчас мне надо будет по делам сходить в другое отделение, потом, возможно, некоторое время буду занят в Балморе. Но как вернусь и соберусь уходить из города - посох заберу, уж не обессудь...
   Ажира пораженно уставилась на меня, принимая руками посох. Ее хватило только на то, чтобы кивнуть моим словам и, резко погасив горелку под каким-то булькавшим зельем, начать лихорадочно убирать все мешающие предметы со стола, освобождая место для исследования артефакта. Покачав головой, прохожу на телепортационную площадку, переносясь в отделение гильдии в Альд'Руне.
   - Добро пожаловать в Альд'Рунское отделение Гильдии Магов, - поприветствовала меня оператор телепорта, едва я сошел с платформы, - Чем мы можем быть вам полезны?
   - Здравствуйте, - киваю, - где я могу найти главу этого отделения?
   - Хм, полагаю, Эдвинна Эльберт внизу, за своим столом, - женщина кивнула куда-то вперед по коридору, - вы узнаете ее стол по груде двемерских деталей, которые она изучает.
   Благодарно кивнув, направляюсь в указанную сторону. Передо мной открывается довольно просторное помещение, уставленное столами, с парой ниш по двум из стен, в которых виднеется что-то наподобие торговых лавок. Смотрел на все это я сверху, стоя на идущей по периметру здания галерее. Любопытно, в прошлое свое посещение, я вошел в небольшое здание, явно, как и Альд'Скар, построенное из гигантского панциря какого-то моллюска. А тут - вполне цивилизованные стены, комнаты. Хм, хотя... Помнится, там была лестница куда-то вниз. Получается, что все отделение расположено в подземной части? Кхм, впрочем, не столь важно...
   - Добрый день...
   - Передай вон ту шестеренку, пожалуйста! - Эдвинна не дала мне договорить, едва я подошел, даже не поднимая головы, махнув рукой куда-то в сторону соседнего стола.
   - Кхм... - Секунду медлю, но затем все же подхожу к указанному столу, выглядывая среди раскиданных там желтых металлических деталей требуемую.
   - Благодарю, - все так же, не поднимая головы, ответила данмерка, - у тебя ко мне какое-то дело?
   - Да, я хотел бы обсудить вопросы, хм, карьерного роста в гильдии.
   - Я тебя слушаю... - вздохнув, Эдвинна отложила в сторону инструменты и подняла на меня взгляд.
   - Я поступил в гильдию магов в Балморе. Получил куратора, устроился, все такое. Сейчас у меня возникла необходимость в приобретении некоторых ингредиентов для завершения одного проекта, но, увы, поскольку особо вырасти в звании я не успел, эта услуга, как оказывается, для меня недоступна...
   - И что ты хочешь от меня?
   - Как минимум - выяснить, что необходимо для повышения, как максимум - получить это самое повышение...
   - Хм. Хорошо, давай разберемся... - Женщина со вздохом встала из-за стола, пересев за соседний, заваленный в противовес первому не запчастями, а свитками. - Итак, как твое имя?
   - Витейр Хлеа.
   - Да, вижу, - Эдвинна открыла массивную книгу, пролистав ее куда-то в конец, - принят Ранис Атрис, куратором назначена Ажира. Так... Она отзывалась о тебе, как о прекрасном помощнике в исследованиях артефактов, да и, в общем, положительно отзывалась...
   Эм? Это что, местный аналог картотеки? На вид книга была совершенно обычной, простой толстый том в окованном металлом переплете. Единственное, не понятно, как работает обновление информации. Насколько я знаю, после посиделок в гостях у Шеогората, в местных школах на первый взгляд нет ничего подходящего для автоматизации такого процесса... Нет, теоретически они могли руками заполнить оригинал, явно хранящийся в Балморе, и передать копии моего "личного дела" во все отделения на случай, если я там объявлюсь. В конце концов, бюрократия - незыблемая основа любой организации. Как ни прискорбно...
   - Что ж, полагаю, тебя вполне можно повысить. - Данмерка сделала пометку на странице. - Поздравляю с рангом Специалиста. Дальнейший рост возможен при подтверждении своих магических навыков...
   - Хм, какой-то экзамен?
   - Что-то вроде, да, - кивнула женщина, - Разрушение, пожалуй, демонстрировать не стоит, но вот что-то из колдовства вполне можешь и показать. Если есть, что, конечно.
   - Прямо тут? - оглядываю не особенно широкие проходы между столами.
   - Почему бы и нет, в дальнем углу есть небольшая свободная площадка, думаю, там тебе места хватит.
   Пожав плечами, неторопливо направляюсь в указанном направлении. Там действительно оказалась свободная от столов зона, похоже, часто использующаяся в качестве своеобразного склада. По крайней мере, в углу стояла большой керамический кувшин, прислоненный к стене.
   Призыв грозового атронаха!
   Короткая фиолетовая вспышка и в углу, издав тихий, но отчетливо слышимый, звук раската грома, появляется массивная фигура, составленная из хаотично вращающихся в воздухе камней, удерживаемых вместе электрическими разрядами. Атронах повел головой из стороны в сторону, явного противника не обнаружил и повернулся снова ко мне.
   - Жду приказаний, Призвавший! - Занятное ощущение, но, в отличие от ледяного собрата, мысленная речь этого даэдра оставляла в голове ощущение легкости и бодрости, приправленное чувством запаха озона. Похоже, каждый из них имел свою особенность в общении, отражающую суть этих существ. Если подумать и вспомнить, Огинэ оставляла после себя ощущение тепла от костра и какой-то уют, что ли... Все-таки, стоит, пожалуй, тоже попробовать связать себя с кем-то из даэдра контрактом.
   - Неплохо! - Эдвинна одобрительно покачала головой. - Призыв атронаха не самый сложный сам по себе, но именно грозовые требуют наибольшей энергии. Да еще и так четко... Что-то еще покажешь? У тебя в карточке указаны школы Колдовства и Разрушения, но, быть может, ты владеешь чем-то сверх минимальной программы?
   - В некоторой степени Восстановление, Иллюзии, Изменения и Мистицизм, ну, - улыбаюсь, - это если не считать бытовую магию. Но она все же тоже относится к Изменениям.
   - Солидный набор! Это точно не уровень Специалиста... Продемонстрируешь хотя бы по одному заклинанию из каждой школы?
   - Благодарю, ты свободен. - Киваю Эдвинне, отпуская атронаха взмахом руки.
   Пометка!
   Иллюзия!
   Рядом со мной появляется моя точная копия, отвесившая поклон довольно улыбнувшейся Эдвинне. Слегка морщусь - движущаяся иллюзия довольно затратное заклинание. Бросив взгляд на татуировку на запястье, прикидываю оставшееся количество маны, выбирая, что бы продемонстрировать.
   Телекинез!
   Не касаясь ее руками, переношу одну из изучаемых данмеркой шестеренок к нам, передавая ее женщине. Затем, отхожу к дальнему столу, беру с него нож и, обреченно вздохнув, чиркаю по ладони, тут же зажав кулак, чтобы не заляпать кровью ковер на полу.
   Возврат!
   Мгновение темноты перед глазами, и я снова стою напротив Эдвинны Эльберт, наблюдающей за моими перемещениями, и, демонстративно протянув ей порезанную руку, заканчиваю демонстрацию.
   Бальзам!
   - Замечательно! - Женщина кивает, похоже, полностью удовлетворенная увиденным. - Это однозначно Вызывающий, не ниже. Ты вполне мог подойти к Ранис Атрис еще раньше, я уверена, она бы давно тебя повысила соответственно твоим способностям.
   - Увы, был несколько занят, а сейчас насущная необходимость вдруг возникла.
   - Бывает... Бывает...
   - Хм... А не подскажете, какие требования на получение ранга Колдуна? Насколько мне известно...
   - Тут все несколько сложнее. Требований несколько, - женщина приглашающе повела рукой, направившись обратно к своему рабочему месту, - во-первых, необходимо подтвердить свою состоятельность, как мага. Обычно это делается преподнесением чего-то нового, например заклинания, или авторского артефакта, чего до этого никто не делал, или, как минимум, не делал именно так. Кроме того, поскольку для следующих рангов уже будет право владеть личным посохом, на этом этапе уже самое время его заказать и начать изготавливать. А значит - требуется сдать взнос на ингредиенты, 2000 септимов. Ну и, наконец, нужно подтвердить свою полезность для гильдии...
   - Полезность?
   - Ну, обычно это подразумевает, что каждый член Гильдии Магов должен трудиться на ее пользу и все такое. Обычно все сводится к работе на благо кого-то из старших коллег, например, в твоем случае, Ранис Атрис или иного главу отделения.
   - И, - усаживаюсь напротив женщины, подставив к столу еще один стул, - сколько... кхм... полезных дел нужно совершить в моем случае?
   - Хм... - Эдвинна задумчиво откинулась на спинку, окинув меня оценивающим взглядом, - Если честно, то никаких особенных рамок полезности не существует - все определяется по личному впечатлению старших членов...
   - И? - Что-то как-то не нравится мне ее взгляд... Или меня сейчас отправят в очередное далекое далеко, или - в ближайшую спальню, отрабатывать повышение натурой... Кхм... И я, право слово, не знаю, какой из этих вариантов хуже... Н-де...
   - Я думаю, мы сможем решить твое затруднение, Витейр... Как видишь, я занимаюсь изучением двемеров на примере их технологий и культуры, - Эдвинна обвела рукой разложенные по столу шестеренки и свитки с чертежами, - но, к сожалению, не всегда удается вовремя урвать редкие издания. Или, - тут она ворчливо посмотрела по сторонам, - их утаскивают у тебя прямо из-под носа некоторые выскочки, которые даже не знают, что с ними делать...
   - Понимаю, - все-таки далекое далеко... - и с чем у вас возникли проблемы?
   - Есть две книги... "Хроники Нчулефта" и "Кимервамидиум". Я искала по библиотекам отделений - первой нет ни у кого из магов. Хотя, полагаю, не должно быть особой проблемы с тем, чтобы найти ее у продавцов библиофильских редкостей. У того же Джобаши в Вивеке может быть экземпляр... - Данмерка вздохнула. - А вот со второй несколько сложнее... Я навела справки, - тут Эдвинна наклонилась вперед, слегка понизив голос, - и единственный достоверно известный мне экземпляр находится во владении Сирилонве, альтмерки из отделения гильдии в Вивеке... Но она абсолютно точно никогда не отдаст его кому-то другому, она крайне упрямая и жадная особа... Кхм... Но, быть может, ты мог бы... кхм...
   - Одолжить у нее экземпляр книги? - Прихожу на помощь женщине.
   - Да! Именно! Одолжить у Сирилонве экземпляр книги... Я думаю, я быстро управлюсь с его изучением... И... Она получит свою собственность обратно... А мы сможем что-то придумать с твоей... хм... полезностью гильдии. М?
   - Не вижу в этом особенной проблемы... Ведь соратники по гильдии должны помогать друг другу...
   - Чудесно! - Эдвинна широко улыбнулась, заметно расслабившись. - Комната Сирилонве расположена практически сразу около портала в Вивеке. Там не ошибешься - сразу поворачивай налево и одна из двух комнат будет ее. Вторая - принадлежит алхимику Краеции Юллалиан, ее невозможно не опознать по стойкому запаху алхимических зелий и ингредиентов. - Данмерка задумчиво вскинула взгляд к потолку, что-то подсчитывая в уме. - Если поторопишься, то успеешь попасть в вивекское отделение как раз в обед. Думаю, Сирилонве будет отсутствовать у себя - у тебя не будет никаких проблем с тем, чтобы попасть к ней. Кхм... То есть, - она улыбнулась, - ты без проблем сможешь дождаться ее возвращения в комнате, да... И на всякий случай, - Эдвинна покопалась в кипе бумаги на столе и протянула мне два свитка, - там... хм... иногда заедает двери, так что вот тебе два свитка "Отпирания Ондузи".
   С улыбкой киваю, принимая свитки, и встаю из-за стола. Все-таки, похоже, "воровское прошлое" меня не отпускает, как бы я ни думал с этой бодягой завязать из-за бесперспективности. Расскажу Хабаси - засмеет ведь кошка... Убрав свитки в сумку, уже привычно всюду таскаемую с собой, быстрым шагом возвращаюсь к телепортационной площадке. Если Эдвинна права, и в обеденное время Сирилонве дома отсутствует - не будет ничего проще пройти в комнату, вскрыть замок и "одолжить" ее собственность.
  
   Интерлюдия.
  
   Высокая стройная данмерка, одетая в полный стеклянный доспех, тускло отблескивающий зелеными кристаллическими шипами, напряженно всматривалась вперед и вниз, стараясь пробиться взглядом через густую пепельную завесу. Уже который день бушевавшая пепельная буря сама по себе, в общем-то, не представляла собой чего-то необычного - Красная Гора часто устраивала окружающим такие "сюрпризы", укрывая плотной пеленой все окрестные земли, доходя порой даже до южных фермерских угодий неподалеку от Вивека (впрочем, фермеры не жаловались, пепел служил отличным удобрением). Но вот что-то в ней было не так, не давая Галдал Омэйн покоя - натренированная интуиция Вечного Стража заставляла ожидать неприятностей в любой момент, каким бы обыденным он ни казался. Особенно, если он кажется обыденным!
   Вот и теперь женщина всматривалась сквозь пепел в сторону Красной Горы, пытаясь разглядеть хоть что-то за серой завесой, стоя на крыше одной из башен Призрачных Врат, вслушиваясь в завывания ветра и мерное гудение Призрачного Предела, переливающегося позади нее. Все выглядело спокойно, как и многие дни до этого - Лорд Вивек отлично заботился об управлении и поддержании Предела, приняв эту обязанность от своих коллег по Трибуналу, и воссев в своем Храме в одноименном городе. Вздохнув, Галдал Омэйн повернулась и неторопливо направилась в сторону люка в крыше, уводящего внутрь Башни Заката.
   В следующее мгновение завеса Призрачного Предела вспыхнула необычайно ярко и с тихим звоном рассыпалась густым облаком искр. Воцарилась пугающая тишина, не прерываемая даже завываниями ветра - столь привычным был гул Предела, и столь резким стало его исчезновение. С трудом поборов ошеломление и страх, Галдал стиснула зубы и буквально слетела по ступеням вниз, криком поднимая тревогу - задумываться об возможных ужасных причинах исчезновения творения Трибунала было некогда, сейчас стоило озаботиться в первую очередь тем, чтобы никакие порождения пепла не проникли в обжитые земли вокруг Красной Горы.
  

***

  
   - Во славу Шестого Дома! - Закутанная в багровый балахон массивная фигура хрипло взревела, вскинув вверх обезображенную корпрусом руку. Из-за его спины, пошатываясь, но двигаясь довольно быстро, потянулась вереница ломанных и таких же обезображенных фигур, направившись в сторону ближайшего города. Спящий, отдавший команду, так же двинулся следом, удовлетворенно шевеля длинными щупальцами, свисающими из-под капюшона.
   Наконец-то они дождались своего шанса! Наконец-то их господин, Дагот Ур, смог перебороть вмешательство предателя Вивека и открыть им дорогу через Призрачный Предел в обитаемые земли, к жалким, недостойным смертным, не способным даже осознать величия дарованной им силы. И теперь они могли наконец-то показать неверным всю трагичную глубину их заблуждения, не ограничиваясь редкими налетами через открытые мощью Владыки Дагота порталы.
  

***

  
   - Тирий! На тебе трехсотый пролет! Держи его, наблюдатели сообщили, что туда прет почти полсотни пепельных вампиров.
   - Принял. - Кивнул маг призрачному вестнику. - Отправьте еще магов на двести девяностый, там новички одни, а я видел двух спящих в той стороне!
   - Сделаем.
   Полупрозрачная птица с тихим звоном осыпалась облачком искр, а Тирий Гатрис глубоко вздохнул, хрустнув пальцами, и быстрым шагом направился к указанной ему секции Призрачного Предела, на ходу навешивая на себя щиты. Он успел как раз вовремя, с разбегу отправляя цепную молнию в почти перешедших границу вампиров, смявших сопротивление солдат. Следом, опасаясь задеть своих, уже основательно смешавшихся с противником, отправились несколько ледяных копий.
   - Огинэ! Поддержи их с другой стороны! - Стройный огненный силуэт девушки-атронаха кивнул головой и кометой полетел в указанном направлении. Огненная магия слабо помогала против порождений пепла, но атронахи, суть своих стихий, могли себе позволить в куда меньшей степени обращать внимание на такие мелочи.
   А сам Тирий продолжил точечно закидывать противника ледяными копьями, мрачно прокручивая в голове события последних часов. Внезапное исчезновение завесы Призрачного Предела, надежно защищавшей земли Вварденфела от порождений пепла, стало сильным ударом. Хорошо еще, что Вечная Стража, призванная следить за Красной Горой с момента старой войны, вовремя подняла тревогу, и Великие Дома провинции успели перебросить к вулкану магов и солдат. Теперь им оставалось только продержаться, пока придет подкрепление с материка, куда сразу же было отправлено сообщение о происшествии.
   Но с каждой минутой это становилось сложнее - Предел исчез всего пять часов назад, но его защитники уже выдыхались, сражаясь практически беспрерывно, лишь бы не допустить прорыва. Складывалось впечатление, что там, у Красной Горы, собралось просто бесконечное множество тварей, становилось совершенно не ясно, где они скрывались все это время, если, пусть и редкие, путешественники и авантюристы не сообщали о них до сего дня.
   - Что за... - Отправив очередное копье в цель, Тирий настороженно замер, прислушиваясь к доносящемуся, казалось, отовсюду басовитому гудению. Так же на мгновение замерли и все стальные, даже напиравшие твари отхлынули на несколько шагов, заворочав головами по сторонам.
   А в следующую секунду глаза голов Трибунала, украшавших каждый из столбов Призрачного Предела, вспыхнули белым сиянием, отбросив порождений пепла еще на несколько метров обратно к Красной Горе. Следом за вспышкой басовитое гудение усилилось, казалось, вызывая дрожь каждой кости в теле, а потом все стихло - Призрачный Предел снова был на месте, надежно отрезая своей завесой Красную Гору от остальных территорий Вварденфела оставив ничего не понимающих защитников и единицы их врагов, все же пробившихся на другую сторону завесы, ошеломленно стоять на месте.
  
  
  
   - О! Витейр, ты вернулся! Как успехи?- Эдвинна встретила мне у самого телепорта, стоило мне только вернуться в Альд'Рун. Ждала она меня тут что ли?
   - Вполне успешно, - киваю данмерке, - пришлось повозиться, но... кхм... - бросаю быстрый взгляд на оператора телепорта, с интересом прислушивающуюся к нашей беседе, - нужные книги я все-таки достал.
   - Чудесно! Пойдем!
   Поманив меня за собой, Эдвинна направилась обратно по коридору, по пути завернув в одну из комнат и через секунду выйдя оттуда с каким-то свитком в руках.
   - Так, давай-ка посмотрим, что ты там принес, - взяв из моих рук томик, женщина осторожно открыла обложку и с улыбкой провела пальцами по странице. На некоторое время воцарилась тишина - Эдвинна листала "Кимервамидиум", а я просто сидел напротив, ожидая.
   - Ну и, по пути я всё же завернул к Джобаше, - подаю голос, доставая вторую книгу. - У него действительно оказался экземпляр "Хроник". Правда, жадный хаджит явно заломил цену... - с "тонко намекающим" вздохом, кладу фолиант на край стола.
   - Кхм... - данмерка со слегка удивленной улыбкой посмотрела на книгу, с явным трудом оторвавшись от изучения "Кимервамидиума". - Я, право слово, не ожидала, что ты и вторую достанешь, думала сама к книжнику сходить на днях... Но... В любом случае благодарю тебя!
   - А... Что насчет повышения? Мне, в общем-то, не трудно оказать помощь коллеге по гильдии, но хотелось бы всё же решить вопрос с покупкой требуемых ингредиентов...
   - Хм... А что именно тебе нужно, кстати?
   - Два свитка призыва... Если они, конечно, есть в наличии...
   - В Кальдере должны быть... - задумчиво проговорила данмерка. - Если вдруг их нет, за небольшую доплату их сделают на месте... А...
   - Два свитка Золотого Святоши.
   - Кхе... - женщина удивленно вскинула брови. - Столь сильные даэдра?
   - Увы, мой проект крайне энергозатратен...
   - Хм... - данмерка явно задумалась, переводя взгляд с книг перед собой на меня и обратно.
   - К сожалению, с быстрым повышением все не так просто, как хотелось бы. Технически все так, как я и говорила, только вот оказалось, что столь быстрое повышение одного и того же мага требует личного одобрения Архимага Готрена... А с ним, полагаю, ты понимаешь... - она развела руками.
   - И что, никаких вариантов? Мне действительно нужны два Святоши. Не по всем руинам же мне их искать...
   - Да уж, тут заранее никогда не угадаешь... - женщина снова задумалась, через некоторое время, впрочем, придя к какому-то решению. - Ладно, подожди тут, я сейчас вернусь.
   Эдвинна Эльберт встала из-за стола и решительным шагом отправилась по лестнице наверх в, похоже, свою комнату. Решив скоротать ожидание, я подтянул к себе по-прежнему не закрытый "Кимервамидиум" и с любопытством заглянул на страницы.
  
   "Ещё на один момент в этой легенде стоит обратить внимание. Очень интересно упоминание "послания". Существуют предположения, что вся раса двемеров могла общаться молча посредством магии. Существуют также записи ордена Псиджиков, в которых говорится, что они тоже обладают этим секретом. Как бы там ни было, нет ни одного заклинания "послание". Сиродиильский историк Боргусилус Мальер первым предположил, что в этом кроется загадка исчезновения двемеров. Он считает, что двемерский народ был "призван" одним философом-чародеем (в некоторых документах его называют "Кагренак") отправиться в великое путешествие. Строятся различные предположения, например, что они оставили все свои города и земли и отправились на поиски другой цивилизации."
  
   Кхм... Это, похоже, комментарий к тексту от редактора. По крайней мере, пролистав несколько страниц назад, я увидел непонятные, но знакомые мне по двемерским строениям символы. А вот открытая часть текста была написана на вполне понятном, обычном языке, которым пользовались все вокруг. Но больше всего меня заинтересовало не это, а то самое непонятное "послание". Получается, двемеры умели мысленно общаться на больших расстояниях? А кимеры, то есть будущие данмеры, если я правильно помню, - нет. И для них это было крайне необычно. Кхм... Что-то как-то совсем странным тогда выглядит моя способность к общению с призванными даэдра... Не одного ли источника эти явления? Информация для меня, в общем-то, фактически бесполезная... но... или всё же...
   Помотав головой, разгоняю запутанные философски-метафизические мысли, полезшие мне в голову. Я так надумаю себе... Умею и всё. Причина не существенна! Решительно отодвинув книгу обратно на другую сторону стола, откидываюсь на спинку стула, хотя... Если быть откровенным, в мозгу всё равно торчит небольшая заноза мысли о том, что все эти совпадения не с проста.
   - Так, давай сделаем вот что... - раздался от лестницы голос Эдвинны, возвращающейся с очередным свитком в руках. Кажется, я нашла способ тебя отблагодарить и решить заодно твою проблему.
   - Хм? - озадаченно принимаю протянутый мне свиток.
  
   "Прошу продать члену Гильдии Витейру Хлеа, находящемуся в звании Вызывающего, два свитка призыва Золотого Святоши.
   Сим удостоверяю, что призыв столь мощного даэдра будет проходить под моим полным контролем и в моём присутствии во избежание возможных последствий.
  
   Эдвинна Эльберт, отделение Гильдии Магов Альд'Руна."
  
   Внезапно... Я как-то даже и не подозревал, что так вообще можно сделать. Хотя, вполне логично, что старший член в гильдии может своим авторитетом что-то достать "для себя", то есть для своего подопечного. Правда, это абсолютно, просто-таки полностью ломает об колено всю "добрую атмосферу" всеобщего наплевательского отношения к обучению новичков и всему такому прочему. Или это пережиток прошлых традиций? Или я чего-то не понимаю?
   - Есть такая лазейка во всех этих правилах, - кивнула на мой невысказанный вопрос данмерка, - технически маг в звании вызывающего не может пользоваться доступом к дорогим и опасным ингредиентам или артефактам, но можно подать запрос от имени другого члена гильдии. Как ты прочитал, под его ответственность.
   - Это... Это неожиданное и довольно щедрое предложение, - киваю.
   - Ну, мне, по большому счету, не трудно, а ты мне помог с несколько... хм... - она похлопала ладонью по книге на столе, - деликатным делом.
   - А насчет присутствия при вызове? - Произношу с некоторым сомнением. Нет, мой комплект артефактов никакой особой тайной не был, но как-то подсознательно хотелось оставить его только своим достоянием максимально возможное время.
   - А... не забивай себе голову, - Эдвинна махнула рукой, - тут есть отметка, что ты у Тирия Гатриса учился с его комментарием. А от него глупыми недоучками обычно не уходят...
   Кхм, что-то мне подсказывает, что никакой отметки об ученичестве там нет, и за меня просто кто-то попросил... Тот же Тирий, чтоб ему икалось... Правда, встает вопрос, "нафига козе баян", то есть, зачем ему все это надо, и как он вообще узнал, что мне нужны свитки вызова этого даэдра? Чушь какая-то. Такими темпами можно сторонником теории заговора стать...
   - Нет, теоретически, я не дурак, чтобы возражать против присутствия опытного мага при вызове Золотого Святоши, тем более, что мне будет нужен не сам даэдра, а его душа, а значит, придется с ним драться... Просто...
   В следующее мгновение мир перед моими глазами подернулся полупрозрачной серой пеленой, сквозь которую, игнорируя все законы оптики, пробивалось пульсирующее багровое свечение. Сгустившись вокруг замершего силуэта Эдвинны, багровая дымка словно втянулась в нее и исчезла, оставив только еле заметное ощущение, что от данмерки куда-то далеко уходит тончайшая, совершенно незаметная глазом нить.
   - Витейр? - внезапно раздавшийся голос волшебницы заставил меня вздрогнуть и моргнуть. А когда я снова открыл глаза, все было совершенно обыденно и нормально.
   - Кхм... Да... В общем, эта записка, - постукиваю пальцами по свитку, - будет очень и очень кстати. Хотя я все же не понимаю, с чего вдруг мне уделяется столько внимания...
   - Считай, - Эдвинна хмыкнула, - что это бартер. К тому же, никто ведь не говорил, что свитки достанутся тебе бесплатно... Тебе просто позволят их купить.
   Киваю, принимая к сведению новую информацию. Блин, а что это было всё-таки за свечение? Кто бы знал, как меня утомили эти странные и непонятные видения... Сначала сны, а теперь вот и наяву случаются?
   - Благодарю. Тогда, пожалуй, я сразу воспользуюсь столь щедрым предложением.
   - Удачи. А меня ждут исследования, - с улыбкой женщина склонилась над россыпью двемерских деталей на столе.
   Почесав в затылке, со вздохом встаю со стула, подхватив свиток и в который раз направившись к гильдейскому телепорту. Хорошо, свитки теперь я куплю... Вот только где бы мне достать на них нужную сумму денег? Не помню, сколько они стоили в игре (кхм, да, собственно говоря, сдается мне, что мое присутствие уже настолько перекособочило "игровой канон", что на нем можно ставить жирный такой крест...), но сдается мне, что это будут не десять септимов...
  

***

  
   - Витейр! Это невероятно! - стоило мне сойти с площадки в Балморском отделении гильдии, на меня налетел хвостатый вихрь по имени Ажира. За её спиной виднелся Ваббаджек, покачивающийся в воздухе над столом хаджитки.
   - М? Что невероятно?
   - Ваббаджек... Это... Ажира не может даже передать словами, насколько невероятен этот артефакт! Ажира впервые не только видит, но и может исследовать даэдрический артефакт! Тем более такого неоднозначного Лорда, как Шеогорат!
   - Я рад, что Ты получила удовольствие... Но теперь, позволишь, я заберу посох обратно?
   - Н-ну... - в голосе кошки слышалось очевидное разочарование.
   - Он мне нужен, Ажира... Если вдруг появится возможность, я снова занесу его тебе для исследований.
   - Хорошо... Так Ажира согласна...
   Протягиваю руку, уже практически привычно наблюдая, как Ваббаджек влетает в протянутую ладонь, отозвавшись ощущением электрического разряда по коже. Неторопливо двинувшись к выходу из гильдии, попутно я снова задумался о способах быстрого и желательно безвредного для здоровья решения финансовых проблем. Да, я пока что не знаю, сколько именно будут стоить нужные мне свитки, но это мелкий недочет в моём планировании - здравый смысл подсказывал, что денег много не бывает, и уж лучше иметь их запас, чем каждый раз ломать себе голову насчет их добычи.
   А вот с добычей было как раз не слишком радужно. Объективно говоря, сейчас я видел довольно мало способов пополнить содержимое своего кошелька. Можно было что-то продать, но встает вопрос "что?", а заодно, как говорил мудрый кот, "чтобы продать что-то ненужное, надо сначала купить что-то ненужное"... Еще можно было изобразить из себя добропорядочного горожанина и погорбатиться на щедрых работодателей. Полагаю, что в гильдиях, что в Доме Телванни мне тут же нашли бы работёнку, правда не факт, что сильно хорошо оплачиваемую и простую... Хоть банк грабь, право слово...
   Хм... Банк? В голове мелькнуло воспоминание, что банка тут, конечно же, нет, но зато имеются три Великих Дома, у которых имеются не менее "великие" сокровищницы. Печальным был только тот факт, что я упорно не помнил, где именно они располагаются, а заодно - как туда пробраться. Собственно, я не был уверен даже, что сокровищниц три... И если с первым моментом было более-менее просто, я смутно помнил, что мне надо в Вивек, то вот с деталями "дела" всё обстояло куда хуже. Согласитесь, лезть в охраняемое денежное хранилище, не имея ни планов здания, ни масштабов охраны - крайне глупая затея с огромными шансами получить незабываемые впечатления на выходе... Особенно учитывая, что один из Домов это незабвенные Телванни, питающие страсть к различным магическим ухищрениям, а значит, их сокровищница вполне могла отправить незадачливого вора, при неудачном стечении обстоятельств, в такие глубины Обливиона, откуда не каждый Лорд Даэдра его достанет.
   За размышлениями я как-то сам собой неторопливо дошел до входа в отделение гильдии воров. Ну, будем считать это знаком свыше - толкнув дверь, вхожу внутрь, отвечая на приветливый кивок одного из местных завсегдатаев, на моей памяти практически всегда торчавшего около входа. Если уж я сюда зашел, можно наведаться к Хабаси, а заодно - попробовать выяснить через "коллег" (я, конечно, сказал хвостатой, что собираюсь завязать с воровством, но из таких организаций практически никогда не уходят окончательно) дополнительную информацию. Может, я вообще "забиваю гвозди микроскопом", и вопрос заработка решается куда проще и быстрее, чем я сейчас себе придумываю.
   Зал трактира встретил меня обыкновенной тишиной и показным безразличием к посетителям. Только незнакомый мне молодой альтмер, сидевший за одним из столиков, проводил меня цепким взглядом. Ну, всё очевидно - судя по тому, что я его не узнаю, это может быть новичок в гильдии, а судя по взгляду - он активно примеряется, как бы обчистить мои карманы. Хм...Что-то Бакола расслабился, новичкам "политику партии" не разъясняет что ли?
   - Приветствую, Витейр! Смотрю, ты к нам снова завернул? - заметив меня, трактирщик приветливо помахал рукой.
   - И тебе не хворать, - с легкой улыбкой подсаживаюсь за стойку, - Хабаси не видел?
   - Неа, - покачал головой мужчина, - она уже дня четыре как на какое-то дело улизнула. Кто бы знал, куда. А что ты хотел?
   - Да вот... Возникли некоторые финансовые трудности, и я рассматриваю варианты их решения, так сказать... Думал, она подскажет что-то выгодное.
   - А... Ну с выгодными делишками и я могу подсказать, тут несколько заказов поступало от клиентов...
   - Кхм... Я несколько не точно выразился... Мне нужно довольно много денег...
   - Что, настолько много? - вскинул брови Клосиус.
   - Прилично. И вся проблема в том, что я не уверен точно, какая сумма нужна, а значит, должен добывать с запасом. А значит...
   - А значит, - продолжил за меня мужчина, - или у тебя есть на примете что-то крупное, что ты боишься не потянуть один, или у тебя просто дело швах и тебе нужны идеи...
   - Ну... Можно и так сказать...
   - Так, давай-ка рассказывай в деталях.
   В следующее мгновение я непонятным образом почувствовал прикосновение к посоху, прислоненному к стойке рядом с табуретом. Ну, как почувствовал - просто внезапно понял, что кто-то касается Ваббаджека, и касается явно с целью его утащить. Я уже хотел повернуться к забывшему обо всех порядках и правилах, а заодно - о здравом смысле, воришке, как полумрак помещения разогнала яркая фиолетовая вспышка. Дернувшись, я резко обернулся, успев только заметить обезумевшие от страха глаза того самого паренька, который провожал меня взглядом, а теперь, как-то странно изогнувшись, стоял рядом со стойкой, не в силах пошевелить даже пальцем. Что характерно, рука его до сих пор касалась древка посоха, источавшего легкий фиолетовый дымок из навершия.
   - А, десять скампов тебе в зад! Витейр, что это вообще такое?! - смачно выругался Клосиус, вцепившись пальцами в стойку.
   - Кхм... Это,- киваю на посох, - Ваббаджек, даэдрический артефакт за творчеством Шеогората... А это, - выдержав паузу и проследив за опасливо отодвинувшимся подальше трактирщиком, киваю на парализованного воришку, - явно новенький в нашей гильдии...
   - Тьфу! Ну, вот куда ты, парень, полез? Кхм... Витейр, а ты... ну... расколдуешь его, может?
   - Эм... так я его и не заколдовывал, строго говоря... Это все Ваббаджек... В полном соответствии с мозгами набекрень его создателя...
   Осторожно протягиваю руку, с некоторым напряжением касаясь посоха. Шутки шутками, но чёрт его знает, что взбредет этой своенравной деревяшке в следующую секунду - в святилище Азуры же он меня перенес без спроса... Но в этот раз всё прошло без эксцессов. Я спокойно взял посох в руку, высвободив его из пальцев воришки, и отступил на шаг. А вот что делать дальше с жертвой собственной неосторожности - понятия не имею. Визуально похоже на то, что мальчишка просто парализован, но это всё-таки артефакт (да ещё и чей!), тут никто не даст гарантий...
   - Ох... Чтобы я ещё раз согласился следить за этим дурдомом в отсутствие Хабаси больше одного дня... И что мне с ним теперь делать? - всплеснул руками Клосиус. - И ведь не поленился, невидимостью воспользовался, чтобы к тебе подкрасться. Я вот только не могу понять, он что, на полном серьезе рассчитывал утащить такую здоровую палку так, чтобы ни ты, ни я ничего не заметили?
   - Кто ж его знает... Ладно... посмотрю, что тут можно сде... - я не успел договорить до конца, собираясь хоть как-то расколдовать незадачливого новичка, как в одном из ртов посоха коротко сверкнула фиолетовая искорка, ударив лучиком света в сторону жертвы. Что за чёрт...
   - Ко! Ко-ко-ко!
   - А, драть скампа в ухо!
   На месте альтмера стояла курица, обычная белая курица, в глазах которой читалось полное охреневание от ситуации в общем и собственного положения в частности. И в части охреневания он был не одинок - подобные эмоции буквально чувствовались от всех находящихся в зале. С тихим "пуфф" курица исчезла, словно лопнувший мыльный пузырь, а в зале воцарилась и вовсе мертвая тишина. Только я краем глаза заметил, как все прочие завсегдатаи невольно стараются отсесть от меня подальше.
   - Витейр...- вкрадчиво позвал меня Бакола.
   - Да?
   - Пойдём-ка отсюда... В комнату... Поговорим...
   - Угу...
   С трудом разжав пальцы, как оказалось, вцепившиеся в древко Ваббаджека, перекладываю посох в другую руку и осторожно следую за трактирщиком в сторону жилых помещений заведения.
   - Рассказывай, - устроившись на кровати в одной из комнат, Бакола с ожиданием уставился на меня.
   - Да что рассказывать... Как я уже сказал, мне нужна существенная сумма денег. Желательно - быстро. Крайне желательно - без чрезмерного риска для жизни.
   - Есть идеи?
   - Одна... Насколько я понимаю, каждый Великий Дом имеет свою казну?
   - Кхе... - мужчина подавился воздухом, набранным для ответа, вытаращившись на меня. - Витейр, ты с ума сошел? Ты хочешь грабануть один из Домов?!
   - А где ещё я быстро достану кучу денег? Мне в голову ничего не приходит.
   - Кучу это сколько? - сделав глубокий вдох, предпринял вторую попытку Бакола.
   - Точно не знаю, но больше десяти тысяч точно... - Я и правда не сильно представлял, сколько денег мне реально требуется. Да, сам дурак, так и не сходил посмотреть, сколько стоят нужные мне свитки. Но что-то мне всё же подсказывало, что призыв одного из сильнейших даэдра не будет стоить пару золотых. И это еще с тем условием, что мне потребуется только два свитка. А если с первого раза я не справлюсь?
   - Ско... Кха... Да, столько, пожалуй, за один заход можно достать только там... Ладно... Давай так. Я не хочу знать, куда тебе такая прорва денег... Я не хочу знать, как ты будешь, если что, отмазываться от Великих Домов... От такого тебя, в случае неудачи, гильдия просто не отмажет... Дай мне день. Я постараюсь достать информацию про сокровищницу хотя бы одного дома...
   - Хорошо, - киваю.
   - Но! - поднял палец мужчина. - Планирование операции ты будешь проводить вместе с Хабаси. Если ты попадешься на таком деле, мы все можем огрести таких проблем, что нам и не снились...
   Как будто я не понимаю... Согласно кивнув на все замечания, поднимаюсь на ноги, направляясь к лестнице в обеденный зал. У меня появилось свободное время, да и перекусить как раз не помешало бы. А когда вернется Хабаси - чувствую я, мне придется ещё и ей объяснять, с какого рожна я вдруг решил ограбить столь "суровую" цель. Кхм... Если бы ещё я сам это мог для себя сформулировать. Впрочем, денег не бывает много, и их запас карман однозначно не тянет...
  
   Интерлюдия.
  
   Толер Сариони, Архиканоник Храма Трибунала в провинции Вварденфел, напряженно смотрел в сторону величественного строения храма, опершись руками о парапет храмового квартала города. Уже много дней от обиталища Вивека исходили, пусть и ощущаемые далеко не всеми, пугающие волны магии. Сложно было сказать, что именно вызывало наибольшее беспокойство - тот факт, что их покровитель, бог-поэт Вивек, не отвечал на призывы даже своего первосвященника, чего не случалось никогда ранее, или же эти самые волны магии, уходящие куда-то вглубь острова, и способные, по скромным прикидкам Толера, сровнять с землей не только весь Вивек, но и половину прибрежных поселений по обе стороны от него.
   А ведь была еще и третья причина - непонятные перебои в, казалось бы, незыблемом Призрачном Пределе. Всем еще очень сильно повезло, что порождения пепла смогли вырваться только один раз, да и там были практически сразу остановлены совместными усилиями магов и Стражей. Но только вопрос времени, когда удача закончится, и армия Дагот Ура вырвется из заточения.
   - Что же случилось, Господин? - пробормотал Толер, поднимая глаза на вершину Храма, в очередной раз окутавшуюся облаком магической энергии. Вздохнув, мужчина оправил полы мантии и, развернувшись, вернулся в свой кабинет. Его ждали текущие дела церкви и молитвы Вивеку в надежде получить хотя бы какую-то информацию о происходящем.
  
  
  

***

  
   - Итак, Витейр, - хаджитка, кратко переговорив с Баколой Клосиусом, раздраженно зашипела и, найдя меня в зале взглядом, присела на соседний стул, - ты ничего не хочешь рассказать Хабаси?
   - Кхм... Если ты о том незадачливом воришке, так он сам виноват - нечего хвататься за неизвестный магический предмет голыми руками! - да-да, включаем дурачка и улыбаемся... Эх... Хотя, всё равно ведь придется обсуждать с ней мою идею фикс о грабеже сокровищницы...
   - Да ну его Мерунесу на завтрак! Что ты еще такое выдумал, что хочешь ограбить один из Великих Домов?!
   - Ну... - вздыхаю, - мне нужны деньги.
   - И что, нигде больше ты их достать не можешь? Есть несколько домов в Альд'Руне, которые можно...
   - Хабаси... Мне нужно много денег. И желательно быстро...
   - Но...
   - И я никогда не поверю, что ни ты, ни кто-либо еще из гильдии ни разу не примеривался к такой добыче. Ведь вопрос не только в деньгах и прочих ценностях...
   - А в чем еще? - испытующим взглядом посмотрела на меня хаджитка.
   - Престиж! Это ведь звучит громко - "член гильдии воров ограбил надежную и защищенную сокровищницу Великого Дома".
   - И огребаешь ты за это не менее громко...
   - Хабаси... - вздыхаю, поэтому я и пришел в гильдию, а не полез сразу в хранилище. У тебя куда больше опыта по разработке плана проникновения в охраняемые места... Да и в общем опыта больше.
   - Кхм... - воровка мрачно покосилась на Ваббаджек, прислоненный к столу, перевела взгляд на меня, затем задумчиво почесала за ухом. - Хорошо... Хабаси расскажет тебе всё, что знает о Сокровищнице Дома Хлаалу...
   - Хлаалу? А почему именно они?
   - Не перебивай... Именно Хлаалу по нескольким причинам - во-первых, я точно знаю, где она расположена, во-вторых, они преимущественно простые воины и, хоть и подрядили для охраны ординаторов Вивека, но полагаются на вполне обычные методы защиты, - Хабаси откинулась на спинку стула. - Чего, кстати, не скажешь о тех же Телванни. Не знаю, где прячут свои денежки они, но за всю историю гильдии известна только одна попытка проникнуть в их сокровищницу...
   - Вот как...
   - Да. И, что характерно, - хаджитка сделала многозначительную паузу, - после этого смельчака никто и никогда больше не видел, хотя обычно такие шустрики рано или поздно где-то да всплывают, в прямом или в переносном смысле...
   - Кхм...
   - Вот тебе и "кхм". А где прячет свои ценности Дом Редоран, никто и вовсе не знает. Так вот... - Хабаси наклонилась ближе ко мне, - Сокровищница Хлаалу расположена в Вивеке, прямо в выделенном для них квартале. Фактически, пройти внутрь может любой желающий, в конце концов, там же расположено и казначейство Дома, а Хлаалу нередко имеют дело с различными услугами, за которые платят или получают денежные средства. Нужно еще проверить данные, но завтра у меня будут, насколько это возможно, точные планы их квартала и расписание патрулей ординаторов. Но учти, - хаджитка сурово посмотрела на меня, - пока твой план по проникновению не станет хоть немного отличным от безумства, я тебя никуда не отпущу. Ты, конечно, сказал, что с гильдией тебе не по пути, но членства тебя никто не лишал, а лишние проблемы, если тебя поймают, мне ни к чему.
   - Да и мне, в общем-то, тоже... Разумеется, я с радостью прислушаюсь к твоим советам и опыту... Я все-таки не псих, чтобы отказываться прислушиваться к рекомендациям более опытных товарищей...
   - Надеюсь... Тогда, пока можешь бездельничать, но завтра утром будь в гильдии - начнем продумывать твое безумство...
   В очередной раз вздохнув, Хабаси покачала головой и поднялась со стула, направляясь в сторону жилых помещений трактира гильдии. До моего слуха донеслось её ворчание о возомнивших невесть что новичках, глупой жажде славы и последствиях, которые оная слава радостно раздает направо и налево своим жертвам.
   Так. А как, интересно, я буду выносить оттуда награбленное? Хм... Я еще могу предположить, где можно будет сбагрить неденежные ценности - часть возьмет на себя гильдия, часть можно продать через того же скампа в Кальдере, но... Для начала нужно это как-то вытащить из хранилища. Хм... Идея! Но её нужно опробовать... Кивнув Баколе и бросив на стол несколько монет в оплату за еду, направляюсь к выходу из трактира. Что за?!
   Стоило мне выйти на улицу, как откуда-то сверху на меня спикировал яркий крылатый силуэт. Я чудом не отправил навстречу огненную стрелу, в последнюю секунду опознав в силуэте Вестника. Издав недовольный каркающий звук, полупрозрачный светящийся ворон рассыпался облаком искр, уронив в протянутую ладонь тубус для свитков. Хм... Тисненая эмблема в виде двух перекрещенных мечей, расположившихся под геральдической императорской короной - герб Клинков?
  
   "Витейр Хлеа!
   Поскольку, согласно последним отчетам, именно вы являетесь действующим главой Клинков на территории провинции Морровинд, по прямому поручению Его Величества, в ваш адрес направлены копии всех отчетов агентов о текущей ситуации на вверенной вам территории.
   Также сообщаю вам, что ваш предшественник, Кай Косадес, таинственным образом исчез во время магического переноса с Вварденфела на материк. Отчет о проведенном расследовании также прилагается.
   Учитывая вашу возможную неопытность на новой должности, обращаю ваше особенное внимание на донесения пять и девять, как представляющие особенную важность.
  
   Глабрио Белльенус
   Личный Секретарь Его Величества"
  
   Не понял... Кай исчез? Вот это новости... Хм... И да, меня ведь назначили начальником... Ох, ещё одна головная боль... Скрутив бумаги и засунув обратно в тубус, со вздохом меняю решение и поднимаюсь по лестнице, направляясь наверх к дому Косадеса. Черт его знает, но вдруг старый наркоман оставил какие-то советы и подсказки у себя в "штаб-квартире"...
   "Неожиданно", но дом был заперт. Впрочем, чего я еще мог ожидать от старого шпиона-наркомана? Хм... Так, если бы я предполагал, что могу не вернуться, но у меня есть заместитель, куда бы я спрятал ключи... Дверной косяк? Нет... Под ковриком? Ха-ха... Смешно. Да и нет тут коврика перед дверью. Блин, Кай, скотина, куда ты ключи дел?! Тьфу! Не буду ломать голову.
   Оглядевшись по сторонам и убедившись в отсутствии ненужных свидетелей, достаю из кармана набор отмычек. Зря я, что ли взлому обучался... Секунд тридцать сосредоточенного ковыряния в скважине, и замок, издав легкий щелчок, открылся, впуская меня внутрь.
   В доме всё было так же, как я помнил по последнему посещению - лёгкий бардак, трубка скуумы на столе, пара горшков с цветами, небрежно заправленная постель и спуск в подвал. Хм... Никаких записок, никаких дополнительных указаний... И ключ... Упоротый старый наркоман! Запасной ключ от дома лежал в одном из цветочных горшков!!! Просто, мать его, в горшке, аккуратно воткнутый в землю. Ну и как, спрашивается, он кому-то поможет? Ладно... Ключ пригодится, не каждый же раз вскрывать дверь отмычками, если понадобится попасть в дом...
   Осмотрев комнату еще раз и не обнаружив ничего ценного, приподнимаю крышку люка и осторожно спускаюсь в подвал, очень надеясь, что скрипучая лестница не развалится под моими ногами... Ну ни фига себе "подвал"... Перед моими глазами предстал небольшой коридор, уходящий, если я правильно понял, куда-то в сторону горной гряды, идущей вокруг Балморы. В конце коридора была еще одна дверь, на этот раз лишь чуть прикрытая. А за дверью расположился обширный квадратный зал, вырезанный в тоще скалы. Тут было практически всё, что угодно - небольшая кузница, сундуки и стеллажи, полки которых были буквально забиты колбами, свертками и сундучками, стол с алхимической аппаратурой, несколько стоек для брони и оружия, книжные шкафы, по большей части пустые, и даже диван в углу, отгороженный от зала непрозрачной ширмой.
   Освещался зал какими-то кристаллами, развешенными по стенам, на удивление дававшими достаточное количество, пусть и неяркого, но света. М-да... Как говорится, а мужики-то и не знали... Похоже, Косадес всё же был "реальным" шпионом, а не простым любителем скуумы, каким хотел казаться. Бэтмен, чтоб его... Задумчиво окинув зал взглядом, приходится признать, что, похоже, я бы не отказался переехать сюда жить. Для полного комплекта тут не хватало только алтаря для зачарования, но ничто не мешало его сюда поставить. А если заменить грубоватый диванчик на полноценную кровать, тут и вовсе станет комфортно и хорошо. И это явно куда лучше общежития любой из гильдий, опять же - не придется платить за проживание. Да и по статусу, по идее можно, ведь так? Кхм... Ладно-ладно, убедил.
   Решено. Сегодня я просто останусь тут, тем более, что до завтрашнего утра, пока Хабаси не разберется с моей безумной идеей экспроприации ценностей, заняться мне, собственно, не чем. К тому же, тут, пожалуй, можно и идею, постучавшуюся мне в голову. Встав посреди зала, сосредотачиваюсь. Итак.
   Пометка!
   Теперь посмотрим... Да, пожалуй, это подойдет. Подхожу к одному из сундуков и, убедившись, что смогу его поднять, встаю рядом, положив руку на крышку.
   Возврат!
   Да! Я снова стоял в центре зала, а рядом со мной, всё так же под моей рукой, стоял сундук, перенесенный тем же заклинанием. Хм... Смотрю на татуировку - заклинание "скушало" прилично так маны... Много так не попрыгаешь, значит, эту проблему придется как-то решать. Но сам факт, что получилось - несомненно, радует. Кивнув своим мыслям, отношу сундук обратно на место.
   Хм, интересно... А возможно ли... Обдумывая новую мысль, медленно обхожу помещение по периметру. Теоретически, должно сработать, но как бы... Нужно проверить! Но для этого нужны ингредиенты, которых нет, и деньги на ингредиенты, которых, увы, тоже кот наплакал. И, однозначно, мне нужен консультант по школе мистицизма. Засунув тубус со свитками в сумку, поднимаюсь из подвала наверх и, осторожно закрыв за собой дверь обнаруженным ключом, покидаю дом Косадеса, направившись в сторону гильдии магов.
   - Добрый день, - вежливо киваю Ранис Атрис, стоявшей на пороге и общавшейся с каким-то альтмером.
   - Добрый, Витейр...
   Пройдя внутрь, хмыкнув, останавливаюсь в коридоре, глядя на хвост Ажиры, чуть раздражено покачивающийся из стороны в сторону, высовываясь из одного из сундуков с запасами гильдии, в который хаджитка залезла чуть ли не по пояс.
   - Э... Кхм... Ажира?
   - Ой! Ауч... - услышав мой голос, Ажира чуть не подпрыгнула, закономерно припечатавшись головой в крышку сундука. - Витейр? Не пугай так Ажиру! Ух... Что ты хотел? - отирая голову, хаджитка достала из сундука связку каких-то грибов и, закрыв крышку, обернулась ко мне.
   - Кхм... Я не хотел напугать. У меня к тебе есть вопрос и, возможно, небольшая просьба...
   - Ажира поможет, чем сможет... Ажира слушает! - Ох... А глазки-то так и бегают с меня на Ваббаджек, так и бегают...
   - М... Мне в голову пришла одна идея, насчет способа применения заклинаний пометки и возврата... Но я не настолько хорошо разбираюсь в мистицизме, чтобы понять, сработает ли вообще моя идея... Мне бы с кем-то посоветоваться...
   - О... Но Ажира не разбирается в мистицизме, - чуть поникла девушка, - но Ажира знает, кто разбирается!
   - Это тоже будет отлично!
   - В мистицизме, по крайней мере в Балморе, специализируются двое - Ранис Атрис и Марайн Дрен, но... Ранис... Ажире Ранис Атрис не нравится...
   - Хм... - бросаю краткий взгляд в сторону двери на улицу, из-за которой еще слышалась негромкая беседа Ранис с альтмером. - А Марайн Дрен?
   - Ну, Ажира думает, что Марайн был бы лучше! Он тут, внизу, обычно он помогает новичкам изучать новые заклинания... Такой, - она поводила пальцами, - изящно одетый данмер, обычно ходит в мантии алых цветов...
   - Спасибо, Ажира! Я тогда пойду с ним пообщаюсь.
   - Да... А... - и снова взгляд на посох.
   - Нет, - улыбаюсь, - пока что он мне еще может понадобиться... Но я помню, что обещал.
   - Ну ладно...
   Кхм... Вот же неугомонная - ведь вряд ли она вообще сможет его изучить и понять, тем более, что зачарование и вовсе не её конёк... Но всё равно рвется изучать... Одно слово - кошка... Ладно... Марайн Дрен, значит?
   - Нет, смотри, - нужный мне данмер действительно обнаружился на нижнем этаже гильдии, - вот в этой части у тебя ошибка. Конструкция твоего заклинания просто не выдерживает вкладываемой маны и развеивается, - сосредоточенно внимавшая учителю молодая данмерка кивала, стискивая в руках стопку бумаги, явно с выкладками собственноручно созданного заклинания.
   - Я попробую исправить...
   - Обязательно! Только не забудь, что у тебя точечное заклинание, а не массовое. Перебор энергии - тоже не всегда хорошо.
   Коротко кивнув, девушка черканула что-то на одном из листов и, поклонившись, убежала в сторону жилой части помещения. Очевидно - пересчитывать.
   - Я чем-то могу тебе помочь? - обратился ко мне Марайн. - Витейр, верно?
   - Да, - киваю, подходя ближе, - Ажира сказала мне, что к вам можно обратиться за консультацией по поводу школы мистицизма?
   - Ну, я не мастер, но, думаю, смогу тебе помочь. Спрашивай.
   - Кхм... - собираюсь с мыслями, подбирая формулировку. - У меня возникла небольшая идея, но, одновременно с тем, возник и вопрос... Я знаю, что в заклинаниях можно в некоторых пределах манипулировать условиями и... хм... способами их действия. Но вот можно ли заставить, скажем, амулет, в который вложено заклинание возврата, срабатывать по внешней команде без контакта с магом?
   - Кхм... - Марайн явно озадачился такой постановкой вопроса. - То есть... Вы предлагаете вложить в артефакт заклинание возврата и, чтобы оно сработало, когда амулет не на вас?
   - Ну, как-то так...
   - Но зачем? - в голосе мага сквозило неприкрытое удивление. Похоже, таким образом "гвозди микроскопом не забивали" еще никогда.
   - Ну, просто теоретический интерес. Эксперимент, так сказать... Меня больше интересует принципиальная возможность или невозможность такой модификации.
   - Но, как вы собираетесь контролировать область охвата? Ведь в обычном случае маг сам задает, сколько именно маны он вкладывает в заклинание, а значит, какой объем вещей предметов будет перенесен, - данмер покачал головой. - Боюсь, в вашем случае, амулет просто перенесется сам по себе. А смысла в этом, как вы понимаете, никакого. И это мы не коснулись вопроса о том, что именно заставит заклинание сработать.
   - Хм... - понятно, сторонники "классического" подхода считают мою идею невыполнимой или бесполезной. Но, черт побери, она всё равно не дает мне покоя. Если я смог "вывернуть на изнанку" заклинание призыва, что мешает так же изменить и заклинание возврата? По крайней мере, хотя бы попробовать...
   - Но идея всё же любопытная. В вас явно чувствуется тяга к исследовательской деятельности! Это похвально, быть может, - он улыбнулся, - будущее нашей гильдии всё-таки не столь мрачно, как мне начинало казаться под руководством нынешнего Архимага...
   - Что ж, благодарю за пояснения, - отвешиваю короткий поклон. - Я еще всё же поломаю голову над своей идеей, чем Шеогорат не шутит, быть может, смогу придумать что-то рабочее.
   - Успехов! Если снова потребуется взгляд со стороны - обращайтесь.
   Распрощавшись с Марайном, на секунду задумываюсь, куда направиться. По идее, можно остаться и тут, благо койка и рабочее место у меня никто не отнимал, но с другой стороны, для работы над чем-то "секретным" общественное место не сильно подходит, а у меня еще и документы, что мне прислали из "Центра" не просмотрены. Пожалуй, стоит всё-таки вернуться в найденный уютный подвальчик. Кхм... Кому сказать - не поверят.
   Решив дилемму, всё же возвращаюсь в дом Косадеса, заперев дверь изнутри, и спускаюсь в тот самый подвал. Вот удивительно - я под землей, вентиляционных отдушин не видно, по крайней мере, на первый взгляд, а воздух тут свежий. Хм... Ладно, всё это частности. Вздохнув, устраиваюсь на диванчике и достаю тубус со свитками.
  

***

  
   Н-да... Как говорится, "здравствуй, жопа - новый год!" - если результаты поисков Косадеса никаких особенных потрясений не вызывали (приехал в город, воспользовался телепортационной площадкой, в последнюю секунду произошло колебание магического фона, и Кай пропал. На материке он так и не появился. Поиски продолжаются.), то вот донесения по островной части провинции уже заставляли напрячься и подумывать о том, куда бы сбежать.
   Несколько дней назад силами местных "ассенизаторов", то есть Призрачной Стражи (организации, отвечающей за защиту населения от моровых поветрий и их порождений), и подоспевших магов был остановлен прорыв порождений пепла, случившийся из-за внезапно пропавшего Призрачного Предела. Та ещё новость, ведь Предел был установлен Трибуналом, а практически божественные сущности это вам не фунт изюма. Я кстати видел описание Предела в библиотеке, так вот, я даже представления не имею, как такой барьер можно создать, не говоря уже о том, чтобы его поддерживать сколько-нибудь длительный срок.
   Далее. В Вивеке вокруг здания храма обнаружено неясное свечение магической природы, периодически посылающее волны в сторону Красной Горы. Клинки, конечно, в массе своей "физушники", если пользоваться терминологией РПГ с моей родины, но и специалисты по магическим практикам среди них были просто обязаны быть. Если уж даже столь пафосная шпионская организация не в курсе, что из себя представляет явление, то... Кхм... Это наводит на не очень приятные мысли, однако.
   К тому же, вокруг самого вулкана была обнаружена неизвестная магическая аномалия, определяемая только по зависшему на одном месте скальному наезднику, замершему в одной позе. Тут и вовсе без комментариев. Единственное, что было написано в отчете со слов одного из разведчиков - "Чтоб мне в Обливион провалиться, если я знаю, что это, но, похоже, оно что-то делает с пространством. Или временем. Или и тем и другим. Короче, брошенный туда камень присоединился к наезднику, то есть - завис в воздухе."
   И это еще, если не вспомнить, что всех пепельных тварей маги всё-таки не выбили, кто-то, по закону подлости, наверняка прорвался и теперь радостно гуляет по территории провинции. Да уж... Не зря ко мне начали закрадываться сомнения, что как-то всё очень спокойно и тихо стало в последнее время. Ох... Вот вам и "пророчество ведет тебя, смертный", или как там Азура сказала? Так, хватит. Я в достаточной степени реалист, чтобы понимать, что вся эта лабуда с пророчеством и перерождениями меня стороной не обойдет, так что мне остается только максимально подготовиться к готовящимся неприятностям. И постараться выжить, н-да...
   Ладно, бумаги в сторону. Спать! А завтра - устраивать мозговой штурм с Хабаси, устраивать "ограбление века" и доделывать, в конце концов, артефакты! А то без брони я чувствую себя как-то неуютно. Да... Особенно в свете последних новостей...
  
   Глава 10. Стукай - лутай!
  

Тихо спиздил и ушел - называется "нашел!"

(народная мудрость)

  
   - Итак, Витейр, ты не передумал? - На этот раз Хабаси ждала меня не в общем зале трактира, как обычно, а в небольшом кабинете, вход в который, к моему удивлению, обнаружился за одним из настенных ковров в жилой части заведения. Впрочем, это вам не игра - вполне логично, что столь серьезные темы не будут обсуждаться посреди народа. Тут, конечно, все свои, но, как говорится, от больших соблазнов никто не застрахован
   - Нет, Хабаси, - мотаю головой, усаживаясь за стол напротив хаджитки. - Тут и деньги действительно нужны, да и просто - дело принципа, что ли...
   - Ох... Сколько от тебя проблем... Но Хабаси обещала - Хабаси поможет... В гильдии уже были попытки проникнуть в сокровищницы Великих Домов, - начала воровка. - За всю историю это происходило три раза, по крайней мере, столько попыток было известно главам отделений. Попасть внутрь сокровищницы, по крайней мере, дома Хлаалу, не так уж и сложно, чего не скажешь о том, чтобы выбраться назад с добычей...
   - Но ведь троим это удалось, разве нет?
   - Хабаси сказала, что было три попытки проникнуть в сокровищницу, - мрачно посмотрела на меня кошка, - но Хабаси не говорила, что в этих трех случаях вор смог вернуться с добычей.
   - Оу... - хм, как-то не слишком радостно это прозвучало...
   - Одного поймали на обратном пути, когда этот "умник" зачем-то попытался унести оттуда стеклянный шлем, а другие двое просто отступились, оценив усилия, которые потребуются, чтобы вернуться с добычей. Но они тихо вошли, посмотрели и так же тихо вышли - уже можно считать успехом. Тем более, что благодаря им у нас теперь и есть более-менее подробные планы помещения.
   Хабаси постучала когтем по паре свитков на столе перед собой, а я в очередной раз задумался - я могу представить свой успех в проникновении туда, даже если там будут запутанные коридоры и несколько запираемых дверей в качестве препятствий, но вот о чем я до сих пор еще не думал - это как мне выбраться назад... Причем, с добычей (а будет её немало, я всё-таки собираюсь основательно подзаработать), да ещё так, чтобы меня не поймали... Н-да... Добыча, вообще, отдельный вопрос - мне её ещё ведь и продать кому-то надо будет. Ну, ладно деньги - "монеты и в Эльсвейре монеты", как говорят (наверняка!) хаджиты, а если там будет что-то не менее ценное, но более, так сказать, объемное?
   - Ладно... - вздыхаю. - Давай посмотрим, что сумели раздобыть наши коллеги...
   - Смотри, - Хабаси развернула один из свитков, на котором оказалась несколько схематичная, но всё же довольно подробная схема каких-то переходов и комнат с нанесенными значками, - сама по себе сокровищница дома Хлаалу располагается в их собственном районе в Вивеке. Вход расположен вот тут, - коготь воровки царапнул обозначение двери на чертеже, - но, как ты сам понимаешь, лезть туда через главный вход, как безусый котенок, это форменное извращение. Даже если ты пойдешь ночью, Хабаси клык дает, там будет как минимум трое стражников...
   - Да и какой уважающий себя вор вообще пойдет через парадный вход?!
   - Именно. Поэтому, все трое проникших туда членов гильдии сделали это через канализацию. Напрямую из канализации, само собой, в резиденцию Хлаалу не попасть, там только узкие стоки, но зато туда выходят несколько служебных тоннелей, проложенных для их обслуживания. А уже там и до хранилища рукой подать.
   - Хм, ты предлагаешь мне лезть по канализации? - Нет, слава Брюса Крепкого Орешка Уиллиса мне очень импонирует, но есть некоторые сомнения в том, что в канализации будет столь же комфортно... хм... пахнуть.
   - Не совсем тебе нужно пройти только вот в этот вот служебный тоннель, - воровка обвела пальцем область на чертеже. - Но зато, если тебе повезет, так ты сможешь сравнительно комфортно пройти за первую дверь, попав собственно в одно из помещений их канцелярии. Оттуда уже придется пробираться, полагаясь только на свои навыки скрытности, но...
   - Если пойти ночью, - подхватываю идею Хабаси, - там не будет толпы счетоводов и казначеев, а только некоторое количество стражников ночной смены, да и то, полагаю, они будут просто периодически делать обходы помещений, а не стоять на каждом повороте.
   - Молодец, - улыбчиво оскалилась хаджитка, разворачивая второй свиток. - Насколько нам известно, само хранилище расположено на этаж ниже, вот тут, - она обвела средних размеров комнату, судя по обозначениям, закрытую двумя дверьми, разделенными небольшим коридором. - Обычно там находится казначей и два стражника, но ночью, как понимаешь, там будет только стража. Еще один стражник обычно сидит в самом хранилище, но, Хабаси думает, ночью они все-таки обойдутся внешней охраной - в конце концов, в сокровищницу никто входить не должен, а дверь туда только одна.
   - Хм... И как же они туда прошли? Две двери... Хм... Ладно, этот вопрос я, полагаю, решу...
   - А, делов-то, - отмахнулась Хабаси, - ты лучше придумай, как ты оттуда с добычей выберешься, вот это задачка так задачка...
   - Есть у меня одна задумка, - в очередной раз обкатывая в уме пришедшую мне перед самым сном идею, прохожусь взглядом по плану помещений, - ты лучше вот что скажи... Если дело выгорит - мне определенно понадобится залечь где-то на несколько дней, причем так, чтобы меня "не видели уже неделю"...
   - У Хабаси есть на такой случай надежное место, обеспечим, - кивнула девушка.
   - Хорошо... А что насчет сбыта добычи? Если с деньгами всё просто, то с ценностями, если удастся их достать, так просто не выйдет - нельзя же их просто выкинуть на продажу...
   - Хабаси не может гарантировать абсолютно, но какую-то часть гильдия, думаю, сможет у тебя выкупить сразу же, хотя, как понимаешь, и не по полной цене... Но тебя не обидим.
   - А остальное, если та не будет чего-то полезного мне лично, отложим до лучших времен?
   - Именно.
   - Понял. Хорошо, Хабаси, я могу взять эти чертежи, чтобы более подробно продумать план проникновения?
   - Разумеется, это копии из архива гильдии. Только не свети ими в общем зале. Советую вообще изучать их только тут, в моем кабинете. Слишком много сейчас горячих голов, которым может придти мысль, что заложить тебя будет крайне выгодно.
   - Да уж... Хорошо, пока что я оставлю их тут - нужно проверить ту самую идею, без которой будет довольно проблематично вынести из сокровищницы что-то крупнее пары кошельков золота.
   - Распоряжайся собой, как пожелаешь. Главное сообщи Хабаси, когда именно пойдешь на дело, чтобы гильдия могла тебя прикрыть.
   - Благодарю, - киваю, вставая со стула.
   - Не за что. В случае успеха слава перепадет не только тебе, хотя и меньшая её часть.
   Из гильдии я выходил в некоторой задумчивости, уже по пути прокручивая в голове возможные идеи и пути решения трудностей. Нет, с местом, куда первично перенести всё награбленное, проблем особенных не было - у Кая Косадеса был чудесный подвал. Было бы странно его не использовать, раз уж мой "начальник" уехал из провинции и оставил все дела на меня. Но вот только для начала мне не помешало бы как-то это самое награбленное из сокровищницы вынести.
   Первой, и самой напрашивающейся, идеей было использование заклинания возврата - поставить пометку в подвале и, "захватив" кучу добра из сокровищницы, вернуться обратно. Но вот появились у меня сомнения, что всей моей маны хватит, чтоб утащить такую гору "дропа"... Всё-таки, с ростом переносимой массы затраты энергии растут довольно ощутимо. Впрочем, кто сказал, что я должен всё это тащить "на своём горбу"?
   Опасаясь, чтобы мелькнувшая в сознании идея не сбежала обратно в никуда, ускоряю шаг, отправляясь к оператору телепорта в гильдии магов. Сейчас мне очень даже не помешает доступ к библиотеке Телванни, а заодно, на всякий случай, - возможность посоветоваться с тем же Галором Дратом в части некоторых тонкостей и аспектов создания артефактов и использования заклинаний пометки и возврата.
  

***

  
   - Да, чтоб мне с Сангвином без закуски на спор пить! - устало откинувшись на кресло в своей комнате, я отложил в сторону очередной исписанный лист бумаги.
   Прямо-таки и не знаю, радоваться мне от того, что, кажется, проблема решена, или наоборот - от того, что, как всегда и бывает, решение одной проблемы потянуло за собой появление кучки более мелких товарок... После почти суток расчетов и штудирования доступных в библиотеке Дома справочников и книг (к Галору я решил не обращаться, во-первых, он отсутствовал, а во-вторых, что-то внутри меня было категорически против вот так вот по сути делиться своими авторскими идеями в магии) у меня всё-таки получилось придумать, как мне кажется, оптимальный метод телепортации большого объема предметов за один раз.
   Вот только теперь для этого были нужны семь артефактов (а значит - семь средних камней душ) и ёмкий источник магической энергии, должный запитать всю эту систему во время срабатывания. Поскольку даже в таком количестве камней вряд ли хватило бы маны на единовременный перенос такого объема материи. А на более объемные камни, чтоб его, опять же не было денег. Но теоретически, учитывая души в артефактах, вместе с дополнительным камнем душ, а заодно - моей собственной маной, на телепортацию уже должно было хватить. Хотя сами камни и амулеты для артефактной основы придется покупать из своих средств - увы, в Доме Телванни мне вряд ли без вопросов выдадут сразу такую кучу.
   И эта закупка, по сути, стоила мне практически всех скопившихся финансовых средств, которые, пусть и медленно, но тратились на питание и бытовые нужды, а пополнять их, особенно после отбытия Косадеса, было фактически неоткуда. Ситуёвина, однако. Радует хотя бы, что, если артефакты сработают, как надо, мне не придется тратиться на второй комплект - в местной магической традиции одноразовых артефактов, считай, не было, если конечно не брать в расчет случаи, когда после применения артефакт просто разрушится от высвобожденной энергии.
   Тяжко вздохнув, с хрустом потягиваюсь, вставая из кресла. Пожалуй, сегодня хватит - уже почти ночь. Если всё пройдёт успешно, завтра с утра придется озаботиться камнями душ, а потом - провести первый тестовый "запуск" рассчитанной системы артефактов. Заодно опыт такого сопряжения множества артефактов в единую систему, возможно, позволит пересмотреть подход к комплекту артефактов на призыв брони, сделав его более выгодным.
   Следующее утро встретило меня "опухшей" от вечерних размышлений головой и всеобъемлющей "любовью" к окружающему миру. Впрочем, как ни удивительно, но сам процесс создания чего-то нового, особенно с учетом магии, мне нравился, поэтому я ощущал даже какой-то прилив энтузиазма, даже направляясь к одному из коллег-магов, работавшему кем-то вроде местного завхоза.
   Пожилой и довольно ворчливый данмер, как мне рассказал во время "экскурсии" Галор Драт, с крайней неохотой расставался с имуществом Дома Телванни, так что его назначение на эту должность было весьма оправдано. Теоретически, любой из членов Дома имел возможность запросить требуемые ему ресурсы, разумеется, в разумных пределах - собственно, именно поэтому я даже не пытался просто придти и взять нужные мне на комплект брони камни душ. Великие души были слишком редким и дефицитным товаром, чтобы выдавать их любому малоизвестному магу просто за красивые глаза.
   Впрочем, даже с нужными мне средними камнями, даже с учетом скидки "для своих", так просто он с оберегаемым "имуществом" не расстанется. Блин, что гильдия магов, что Великий Дом Телванни - все были рады обобрать до нитки даже своих собственных коллег. Никогда не мог этого понять, но такой уж тут мир...
   - Доброе утро, - приветливо киваю магу, входя в небольшое помещение на одном из подземных ярусов башни-дерева.
   - Кому доброе, а кому и не очень, - недовольно проворчал маг, откладывая в сторону читаемую книгу. - Что нужно?
   - Мне нужны восемь средних камней душ, заполненных само собой...
   - Найдется. Что-то еще?
   - Да, - киваю, - ещё мне понадобятся семь заготовок под амулеты.
   - Качество имеет значение? - записав заказ на небольшом клочке пергамента, данмер поднялся со своего стула.
   - Не особенно, главное, чтобы полученный артефакт выдержал разовый выброс энергии, соответствующей объему камня, скажем... Хм... раз пять, думаю.
   - Раз пять... Опять молодым магам не сидится, всё что-то изобретать рвутся...
   С ворчанием и демонстративным покряхтыванием скрывшись за неброской дверью позади своего стола, скоро маг вернулся с небольшим ящиком, в котором неярко переливались заказанные мной камни, а поверх были сложены собственно амулеты, сделанные из когтей каких-то хищников, обвязанных кожаными шнурками.
   - С вас три тысячи пятьсот шестьдесят золотых. В последний месяц охотники обленились - почти не приносят камней. А вам всё их подавай...
   Ух, мать его так! Ладно, я думал, будет хуже, но всё равно... Если всё сорвется, мне придется оперативно искать источник дохода - с такой покупкой у меня останется чуть больше тысячи монет... Хотя, а что он там говорил про охотников?
   - А, позвольте поинтересоваться...
   - Что еще?
   - Охота ради заполнения камней душ... Ей может заниматься любой?
   - Кхм, - удивленно выдал мой собеседник, - любой желающий, да. Оплата стандартная - за полностью заполненный камень, допустим, средний, - три сотни золотых. Если душа окажется хуже - всего сотню. Как-никак камень будет потрачен впустую...
   - А камни предоставляются, или свои искать нужно?
   - Если официально договор на работу с Домом заключить - поставляем. Если на "добровольных началах" - то сами добывайте. Так что, - неприязненно зыркнул на меня старик, - мне уносить обратно или что?
   - Ох... Беру-беру... Три тысячи могу отдать сразу, - достаю из кармана кошель, протягивая местному "еврею" три жемчужины, - а монеты надо считать...
   - Доставай своё золото, - проворчал маг. - Видишь, на полке весы? Сыпь на чашу - они посчитают...
   Хмыкнув от удивления, подхожу к указанным "весам", артефакту, и правда, выполненному в виде обычных весов, вместо одной из чаш которого, правда, был зеленоватый полупрозрачный шар. Достав второй мешочек, на этот раз из сумки, выуживаю из него горсть монет, ссыпая их на свободную чашу. В шаре практически сразу же, стоило весам качнуться, проступило яркое светящееся число. Забавный способ считать деньги, однако...
   Тоскливо провожая каждую горсть золота, ссыпаемую на чашу весов, я наконец расплатился с интендантом. Маг только хмыкнул, протягивая мне довольно увесистый ящик с заказом, и, стоило мне взять его в руки, тут же уселся обратно на свой стул, открывая отложенную ранее книгу. Приглядевшись к обложке, уже я не удержался от хмыка - данмер читал "Похотливую Аргонианскую деву", фактически единственный образчик местной эротической литературы. Миры могут быть разные, но какие-то вещи, пожалуй, не меняются.
   Ладно, всё необходимое у меня есть, пора проверить на практике, смыслю я что-то в расчетах артефактов, или все мои "страдания" в библиотеке у Шеогората были бесполезными. Кхм...
  

***

  
   Ладно. Барабанная дробь, фанфары и всё, что полагается делать в такие исторические моменты... Рассчитанная схема заклинаний легла на заготовленные амулеты с первого раза, и теперь я начал подумывать, что не может всё быть так просто. А значит, весь вопрос только в том, в какой именно момент всё полетит ко всем чертям? Тем не менее, все возможные проверки, предусмотренные техникой безопасности зачарователей, были проведены - амулеты должны были выдержать много больший поток энергии, чем был заложен в использовавшихся камнях душ, испытательный стенд был приготовлен - оставалось только заставить всё это работать. Хорошо...
   Пометка!
   Один из амулетов неярко сверкнул густо фиолетовым светом и был осторожно положен на пол в противоположном конце лаборатории. Теперь второй акт пьесы - шесть амулетов располагаются вокруг стула, выбранного в качестве подопытного "кролика", а я сам, взяв в руки камень душ, встаю рядом, не заходя, впрочем, в ограниченную область. Ну... Поехали.
   Перенос!
   Разработанное заклинание, вложенное в систему артефактов, сработало, как часы - камень в моих руках сверкнул, рассыпаясь голубоватыми крупицами, утекающими сквозь пальцы, меня качнуло волной воздуха, а стул вместе с амулетами с тихим хлопком исчез, в следующий миг появившись в точке финиша.
   Хм, любопытно, судя по состоянию татуировки, моя мана в переносе не участвовала, хватило заложенного в артефакты и дополнительного камня. Причем, полагаю, что на перенос ограниченного объема воздуха (а хлопок ничем иным быть вызван и не мог) должно было потратиться куда меньше, чем имелось в среднем камне. Но всё-таки он разрушился. Хм... Ладно, полагаю, всё дело в методах поглощения души.
   Собираю все амулеты, заодно убедившись, что, как и было рассчитано, мана в них была истрачена полностью. Впрочем, если я не ошибся и в этом, они снова заполнятся где-то к полуночи. Значит, можно вернуться к Хабаси и более внимательно изучить добытые ей планы. Да, главное не забыть! Нужно прикинуть, хватит ли в подвале Косадеса свободного места для переноса... В любом случае, на всякий случай нужно будет взять с собой на дело пару шестов для установки амулетов, если комната выйдет слишком большой. Да. Определенно...
   Тьфу! Уже выходя из лаборатории, я "соизволил" сообразить, что теперь мне еще придется найти замену камню-батарейке, который рассыпался во время теста. Дилемма, однако - я мог снова обратиться к интенданту, на еще один камень денег у меня хватит, а мог воспользоваться добытой звездой Азуры. Вот только тогда придется выйти на охоту... Хм...
  
   Интерлюдия.
  
   - Есть еще важные вопросы?
   - Его Императорское Величество обратился к нам со своей высоко-монаршей просьбой, - с негромким смешком произнесла закутанная в балахон фигура, восседавшая на одном из кресел в круглом зале, практически полностью скрытом в темноте. - Впрочем, в этот раз мы сами заинтересованы в том, чтобы действовать - нападение порождений пепла и непонятные даже нам перебои в работе Призрачного Предела не те новости, которые можно обсудить за завтраком и отбросить в сторону...
   - Нелот, умерь свою непочтительность, - раздался голос от другой фигуры, - всё-таки это правящий монарх.
   - Да что я...
   - Быть может, хватит? Мы можем хотя бы один раз провести Совет без обычных переругиваний?
   - Хорошо, Арион... - проворчал Лорд Маг Нелот. - Суть переданного от Императора послания состоит в том, чтобы все три Великих Дома объединились вместе с гильдиями бойцов и магов и выделили своих представителей для совместного патрулирования всей протяженности Призрачного предела вместе со Стражами. Похоже, - Нелот вновь хмыкнул, - Его Величество всё-таки обратил свое внимание на происходящее в нашей провинции.
   - Объединяться с гильдиями? С этими продажными наемниками?! - вскинулась женская фигура. - Ладно, еще воины, но идти договариваться с этим маразматиком Требониусом?!
   - Госпожа Драта, мы все знаем вашу давнюю неприязнь к главе гильдии магов и, уверяю вас, всецело её разделяем, но когда ситуация становится опасной для всех нас - не лучший момент для склок и разобщенности...
   - Пф... - Драта гордо отвернулась, удостоив Ариона недовольным взглядом из-под капюшона.
   - Хорошо, - подал голос Архимагистр, - Нелот, от Императора пришли какие-то конкретные пожелания? Сколько магов мы должны предоставить в эту... совместную акцию?
   - Нет, Архимагистр, полагаю, мы можем решить этот вопрос сами... Главное, чтобы имелась возможность патрулировать весь Призрачный Предел.
   - Ясно. Что ж, мы вполне можем выделить практически всех новичков, только вступивших к нам - им как раз будет отличная практика и стимул для роста навыков. Разумеется, - Готрен махнул рукой, останавливая хотевшего что-то возразить Ариона, - вы можете распоряжаться своими личными подчиненными так, как пожелаете. Но определенный минимум людей мы предоставить должны. Конкретные цифры можно будет обсудить после переговоров с остальными Домами. Арион, возьми на себя переговоры с магами, а ты, Нелот - с бойцами. Мы с остальными советниками обговорим ситуацию с главами Хлаалу и Редоран.
   - А что с Трибуналом? - задумчиво произнес Баладас Демневанни, только недавно вступивший в Совет Телванни.
   - А что с ним?
   - Насколько мне известно, это Вивек установил Призрачный Предел. Совместно с Альмалексией и Сота Силом, разумеется. И если к последним двум обратиться будет не так просто, то первый тут, у нас под боком.
   - Архиканоник, - явно поморщился Готрен, - не особенно любит общаться с высокими чинами прочих организаций. Похоже, считает это посягательством на свою власть первосвященника при живом боге... Но замечание верное - необходимо выяснить, знает ли Вивек о происходящем. И именно ты этим и займешься, Баладас. Отправляйся в храмовый квартал Вивека и встреться с Архиканоником Сариони.
   - Но... - похоже, Баладас Демневанни до сих пор не задумывался, чем именно обычно заканчивается проявление инициативы. - Хорошо, я отправлюсь туда.
   - Отлично. Тогда, пока что заседание Совета закончено. У всех есть дела.
  
  
  

***

  
   Так, последний этап подготовки... Артефакты успешно перезарядились, в звезде Азуры сидит пойманный скамп, и, если планы сокровищницы не врут - свободного места в подвале Косадеса должно хватить для задуманного. Хм, что ещё? Свитки отпирания Ондузи - на всякий случай, зелья маны - тоже пригодятся. А все остальное, пожалуй, стоит оставить тут, чтобы ничего не мешало. Хм, Ваббаджек? С одной стороны, это всё-таки даэдрический артефакт, он не может быть бесполезным, вот только... Черт побери, это гребаный посох Принца Безумия! С некоторым опасением я всё-таки отставляю посох в угол, оставляя его слегка покачиваться в воздухе. Я лучше как-то сам, своими силами, а то... вспоминая того незадачливого воришку... Нет! Определенно, я лучше как-то сам, к тому же, я и понятия не имею, как его вообще применять, если это в принципе возможно.
   Ух, теперь приготовим место.
   Пометка!
   Артефакт сработал, как и во время испытания - тусклая вспышка, и амулет, чуть мерцая, лежит на полу в центре пустого пространства. Вдох-выдох. Уже почти ночь, пора на дело - осторожно закрыв за собой люк в подвал и входную дверь, направляюсь к трактиру гильдии воров. Несмотря на позднее время, а скорее как раз благодаря ему, в таверне было довольно людно.
   - Доброй ночи, Витейр, - Бакола, привычно протирающий стакан, приветливо помахал рукой.
   - Доброй ночи, Бакола, - подхожу к стойке, - Хабаси тут?
   - Нет, ушла днем по делам. А что ты хотел?
   - Ну, она просила сказать, когда...
   - Оу... - трактирщик наклонился ко мне. - Сегодня?
   - Да, - киваю.
   - Я передам. Насчет её обещания, - мужчина обвел внимательным взглядом зал, продолжая шепотом, - если понадобится, ты уже знаешь, что в Хла Оад есть домик. Личный схрон Хабаси - удобств там не слишком много, но вполне хватит припасов, чтобы пересидеть основной кипеш, если он поднимется.
   - Да, помню, - отвечаю так же шепотом.
   - Но, полагаю, туда добраться тебе будет сложно, если ординаторы возьмутся за тебя особенно плотно.
   - Если всё пройдет так, как я задумал, то с тем, чтобы выбраться из города проблем не будет.
   - Даже так... Хорошо, в любом случае, есть второй схрон гильдии, им редко пользовались последние годы - к югу от Сейда-Нин на полпути к Вивеку есть грот, Акимаэс называется. Мы делали там полноценный перевалочный пункт, но за давностью лет всё захирело, так что удобств не жди. Максимум, как только ты уйдёшь, я отправлю туда доверенного человека с провизией.
   - Хм... - достаю карту и, пользуясь указаниями Баколы, некоторое время изучаю, где именно находится грот. - Хорошо, кажется, я понял, где это. Пожелай удачи...
   - Главное, если будешь где-то прятаться, сам не высовывайся - либо я, либо Хабаси, передадим тебе вестником, когда будет безопасно. И да, удачи тебе.
   На мгновение замираю перед выходом из трактира, всё-таки не каждый день я отправляюсь фактически на легендарный подвиг, пусть и только в рамках гильдии воров. Но, ждать дольше попросту глупо, и я, сделав глубокий вдох, быстрым шагом направляюсь в сторону силт страйдера. Если я верно помню, от причала в Вивеке до нужного места квартала Хлаалу добраться будет быстрее, чем идти через телепорт гильдии магов.
   В пути до Вивека я ещё раз прокручивал в голове изученные планы Хабаси. Собственно, путь, предложенный первопроходцами, был прост и изящен и имел только одну трудность на своем первом этапе - вход в любой из кварталов города был фактически свободным, как и спуск в подземную их часть, где, собственно, и располагались люки, ведущие в канализацию и вентиляцию. Так что, мне нужно было только, по возможности не привлекая лишнего внимания, зайти в квартал, спуститься на нижний ярус и нырнуть в один из люков с той же стороны, с которой находится сокровищница. А дальше мне оставалось молиться всем возможным богам, демонам и даэдра, чтобы указанный Хабаси коридор был не только открыт, но и заодно, например, не затоплен, раз уж он соединяется с канализационной системой города, а Вивек - стоит фактически на воде, изображая местную Венецию.
   - Добро пожаловать в Вивек, мы прибыли! - прервал мои размышления погонщик силт страйдера.
   - Благодарю, - киваю, поднимаясь на ноги и сходя по трапу на землю, слегка посторонившись и пропустив мимо себя пару пассажиров, идущих навтречу.
   Поправив на плече сумку, с целеустремленным видом данмера, знающего, куда и зачем он идет, я направился в сторону города. Насколько я помню... Да, всё верно, мост, ведущий с берега, был перекинут в Квартал Чужеземцев, а уже из него я мог попасть в Квартал Хлаалу. Несмотря на наступившую ночь, в городе еще горели огни окон, а по галереям кварталов прогуливались, пусть и редкие, но жители. Ну и стражники, куда без них - одетые в "грозные" золотые доспехи и маски с вычеканенным выражением "вы все говно".
   До квартала Дома Хлаалу я добрался без каких бы то ни было сложностей. Так же легко я нырнул в дверь, ведущую на средний ярус. Хм, судя по ординатору у двери, она должна вести как раз туда, куда мне нужно, по крайней мере, ни у одной из прочих дверей охраны не стояло. Хорошо... Осторожно выглянув из-за колонны, оглядываю район. Если я верно помню план, вниз должны вести две лестницы на противоположных концах строения. Мимо стражника идти желания у меня нет никакого, так что - "мы пойдем другим путем".
   Пройдя по коридору, я быстро спустился по лестнице на этаж ниже, стараясь, чтобы меня не было видно сверху с галереи. Так, это какая-то лавка... Да, по плану тут был магазин, тогда вот эта дверь должна как раз вести в подземную часть квартала. Так и есть - за незапертой дверью обнаружилась ещё одна лестница вниз, откуда тянуло легкой сыростью, и слышался шелест текущей воды.
   Хамелеон!
   Так, а вот теперь работаем чётко и "по часам". Пусть я перестраховываюсь, но... Аккуратно притворив за собой дверь, спускаюсь в подземную часть комплекса. Никого не видно, что логично для ночи, но лучше перебдеть, как говорится... Лестница вывела меня в небольшой зал, из которого уходили ещё два коридора, а в углах расположились небольшие сливные отверстия, из которых стабильным и довольно широким потоком текла вода. Судя по отсутствию запахов, кроме обычного "водного" с ноткой плесени, это были не канализационные стоки, а что-то вроде дренажной системы, на позволявшей воде вокруг города затапливать постройки, особенно в их подземной части. Чёрт его знает, как эта система работает, но сейчас мне не до научных изысканий.
   Согласно чертежам, можно пройти в нужную часть как по канализации, так и по верху, если свернуть вот сюда, налево. Нет, в "говне" плавать я не хочу, так что пойду здесь. Так, а это что...
   - Да тише ты! Не шуми! - из-за поворота коридора раздался возмущенный громогласный шепот.
   - Это ты топчешь, как гуар! Говорила же тебе - Халия может пройти тут одна, а ты не слушал! - Ну приехали, блин... Около одного из канализационных люков, как раз того, в который, по идее, мне нужно было пройти, напряженно поглядывая в оба конца коридора, переругивались хаджитка и босмер.
   - Я и так иду босиком! Тише! Кажется, там, наверху, как раз сменяется стража. Сейчас он уйдет в караулку, и мы быстро проходим...
   - Халия помнит! Готовь зелье невидимости!
   - Всегда наготове... На счет три... Раз... Два... Всё, пошли! Три!
   Ну ни хрена себе... Они что, собираются вломиться туда же, куда и я?! Принесла же их нелегкая... Хоть прям... Хм... Я конечно могу их тут положить, сбросив трупы в канализацию... Но... Зачем? Глядя в спины удаляющихся "коллег", я невольно расплылся в улыбке - они мне помогут, причем очень даже хорошо... Ломанувшись через парадный вход (я верю, они пройдут во время пересменки, там есть "слепая зона" в пять секунд, пока стражник идет в караулку, будить своего сменщика) они однозначно должны будут пройти через помещение для посетителей и несколько коридоров. Да ещё и спуститься по двум лестницам, тогда как я, пройдя через служебные тоннели, сразу попаду на нижний ярус. Так что, если, вернее, когда их обнаружат, я буду куда ближе к хранилищу, и шум, понятый так близко к входу, с гарантией отвлечет на них большую часть охраны. Всё-таки удачно...
   Убедившись, что нежданные "помощники" ушли, я осторожно приподнял крышку люка, спускаясь в канализацию. М-да... А вот тут уже начало "попахивать". Хотя, это было не удивительно, учитывая то, что, наверняка, плавало внизу в воде. Счастье ещё, что строители предусмотрели здесь небольшой карниз, на который, собственно, и вела лестница, а то мне стало бы совсем уж грустно.
   Ночное зрение!
   Амулет кошачьего глаза, который я тогда все-таки добыл, но так толком и не применял, сработал отлично - всё вокруг посветлело, превратившись, правда, в набор оттенков серого, впрочем, это было куда лучше, чем факел или магический светлячок. По крайней мере, теперь я видел практически так же чётко, как в обычный день наверху.
   Откуда-то из соседних тоннелей периодически раздавались шорохи - канализация немаленького города жила своей обычной жизнью крысиных стай и, наверняка, разномастных отбросов общества. Надеюсь, мне не придется стать героем местных канализационных сражений... Придерживаясь рукой за стену, я осторожно двинулся по карнизу в сторону ближайшего поворота тоннеля. Если планы у Хабаси не устарели, где-то там должен находиться люк в служебную часть местных катакомб, как раз ведущую в нужном мне направлении.
   Люк обнаружился на своем месте - старая решетка, запертая на незамысловатый замок, за которой виднелся такой же сырой тоннель, как и вокруг, разве что, чуть более чистый. Достав отмычки, примеряюсь к замочной скважине. Судя по состоянию произведения технической мысли, обслуживанию эта часть канализации не подвергалась уже несколько лет - замок густо покрылся ржавчиной, как и вся решётка. Что ж, будем надеяться, что его ещё можно открыть.
   Запор поддался моим усилиям после почти пяти минут ковыряния отмычкой и перебирания приличной части всей нецензурной лексики, которую я знал в обеих жизнях. И то у меня нет уверенности, что поддался он именно отмычкам, а, скажем, не поминанию Шеогората всуе... М-да...
   Скривившись от раздавшегося скрипа, пробирающего до костей, я всё-таки открыл решетку, сразу же осторожно закрыв её за собой и повесив замок обратно. Не бог весть какая маскировка, из-за проржавевшей решетки и такого же замка, следы их открывания всё равно остались, но будем надеяться, что они не слишком заметны и, учитывая отношение к "обслуживанию", никто не разберется, когда именно замок открывался в последний раз. К тому же, как бы всё ни прошло, этой же дорогой я возвращаться в любом случае не стану.
   Отсчитав нужное мне количество поворотов, я остановился около тесного колодца с уходящей наверх лестницей. Ну, всем даэдра помолясь, как говорится... По возможности тихо повернув круглый люк над своей головой, осторожно приподнимаю его, заглядывая в щель. Тихо, почти темно - служебный тоннель, похоже, выходит в какое-то служебное же помещение. Логично, было бы странно иметь вход в "ароматную" канализацию посреди кабинета казначея... Некоторое время прислушиваюсь к доносящимся звукам, но, не услышав ничего значащего, сдвигаю люк в сторону и поднимаюсь по лесенке.
   Теперь - еще раз проверить снаряжение, убедиться, чтобы ничто не звякало, не гремело. Можно выдвигаться дальше, неизвестно, сколько у меня времени, пока охрана засечет тех двух энтузиастов. Было бы очень неплохо к тому времени быть уже в хранилище, если уж не в подвале Косадеса.
   Хамелеон!
   Обновив заклинание, я осторожно закрыл дверь за своей спиной, настороженно оглядевшись вокруг. Так, если я не ошибаюсь, то дверь слева в конце коридора приведет меня к выходу, значит, нужно идти в противоположную сторону и, на второй развилке свернуть направо. Главное - пройти мимо охранника, согласно плану, обычно сидящего в небольшом закутке на полпути. Впрочем, с невидимо... Оп-па...
   Уже пройдя, стараясь не шуметь, практически до первого поворота, я заметил, что закуток, где и должен был сидеть бдительный постовой, пуст. Более того, ничто не указывало на тот факт, что там вообще кто-то бывал. Вот и первое западло - они изменили планы расположения охраны... А значит - могли изменить и схемы патрулирования. А значит - нет никакой гарантии, что в ночное время тут всё еще мало охраны. А значит... Ну вашу ж мать!
   - Оставайся тут. Те двое недоумков не могли быть одни, не бывает настолько тупых воришек! Наверняка, это чей-то отвлекающий маневр.
   - Понял.
   Напротив нужного мне поворота остановились двое данмеров в стандартной костяной броне дома Хлаалу. Похоже, молодые энтузиасты закономерно встретили бдительную охрану, и теперь поднимется ожидаемый кипеш. Вот только... Я как-то полагал, что они продержатся чуточку дольше, дав мне время проскользнуть хотя бы до комнаты перед сокровищницей. Но... Как они их поймали? Они же говорили про зелье невидимости. Не могли же они так подставиться и забыть про минусы этого вида маскировки? Да нет, не поверю! Или всё-таки...
   В любом случае, даже учитывая, что второй стражник ушел, вынудив меня прижаться к стене, это не отменяло вопроса, как мне пройти мимо оставшегося - коридор был достаточно широким, чтобы в нем могли разойтись два человека, но вот только сейчас данмер насторожен, а хамелеон не способен скрыть ни звуки, ни запахи. Придется подключить воображение и быстро... Нужно его как-то отвлечь, хотя бы на несколько секунд, чтобы я смог пройти мимо, пока он будет сосредоточен на чем-то другом. Так, хорошо...
   Как там было? Сосредоточиться, четко представить картинку. Да, предыдущий поворот вполне подойдёт - там, если я правильно помню, должен быть проход в противоположное крыло, в любом случае, сквозной проход без тупиков, самое то, чтобы попытаться проскользнуть туда от облавы охраны...
   Иллюзия!
   И вот теперь, на ходу к нужному повороту из воздуха плавно появится фигура ещё одного хаджита и, замерев на секунду, словно не веря, что стал видимым, метнется в коридор... Что за хрень?!
   Нет, заклинание у меня получилось отличное, всё как по учебнику - в заданном месте проявился полупрозрачный, набирающий плотность, силуэт хаджита, он даже дёрнулся "продолжить" движение вперед к повороту, но... В следующее мгновение, когда охранник в углу только успел вскинуться и вскрикнуть что-то нечленораздельное, вокруг появившейся иллюзии хаджита на секунду вспыхнул фиолетовый ореол, тут же буквально впитавшийся в неё. Подмигнув! Подмигнув мне, хаджит раздраженно зашипел на стражника и бросил в него что-то белое, выуженное из его кармана, в следующее мгновение все-таки припустив в тот коридор, куда и должен был по моей задумке.
   А стражник... Стражник, невольно поймавший брошенное... куриное яйцо, с удивленным "ко?!" превратился в... В белую... Гигантскую... Бронированную... Курицу?! Да что тут вообще происходит?! Стражник-курица ошарашено повел головой, похоже, стараясь осмотреть себя со стороны, и, полузадушено кукарекнув, упал там же, где стоял. Только одна лапа слегка подергивалась, судорожно сжимаясь и разжимаясь, а я, словно наяву, ощутил в правой руке знакомое шершавое древко Ваббаджека.
   Судорожно сжав пальцы и посмотрев на руку, я удивленно моргнул, имея удовольствие несколько секунд любоваться почти прозрачным посохом с источавшим легкое марево навершием. Сверкнув напоследок глазом одного из лиц, словно подмигнув, посох с еле слышимым хлопком исчез, оставив после себя все так же лежащую гигантскую курицу в костяном доспехе, да удаляющийся топот иллюзорного хаджита, умчавшегося наводить шорох в другое крыло сокровищницы.
   Несколько минут, потребовавшихся мне, чтобы придти в себя, казались невероятно долгими. Причем, в себя меня привело скорее только осознание того, что я всё еще торчу посреди коридора неподалеку от гигантской бронированной курицы-стражника, которая может в любой момент очнуться. Прижимаясь к стене, я осторожно проскользнул в нужный мне коридор, стараясь идти быстро, но максимально тихо.
   Что ж, вот и само хранилище - в конце очередного коридора показалась арка в небольшое помещение-предбанник перед двумя запертыми дверьми в комнату с "ништяками". Теперь нужно быть особенно осторожным, отвлекающие маневры у меня, конечно, получились неплохими, но на их месте я бы обязательно предусмотрел на случай проникновения если уж не дополнительную охрану, то какие-то неприятные сюрпризы для гостей - точно.
   Остановившись на пороге, заглядываю в комнату. Массивный стол, стул, пара кресел. Свет был погашен, но всё еще действующий амулет кошачьего глаза позволял увидеть, что никого живого в помещении нет. Только вот... Что-то вызывает у меня некоторое напряжение толстый ковер, лежащий посередине комнаты как раз на кратчайшем пути к внешней двери хранилища - массивной кованой решетке с прутьями почти в два пальца толщиной. Нехило живут! У них решетка из даэдрического металла, такую не вдруг сломаешь... Кхм, но ковер...
   Присаживаюсь на корточки, осторожно касаясь кончикам пальцев ткани на полу. Сложно, материал достаточно толстый и в то же время мягкий, чтобы скрадывать, есть ли что-то под ковром. Но ведь "жопой чую", как говорится, что тут что-то не так. Вот, вроде бы, ковер как ковер, лежит просто посреди комнаты, в меру истертый и потрепанный. Но настораживает ведь! И магии не ощущается... Хотя, ковер может быть обыкновенным, а вот то, что под ним... Самым настораживающим было то, что в комнату невозможно войти, не сделав хотя бы пары шагов именно по ковру. Всё-таки неспроста это всё, ой неспроста...
   Левитация!
   Решив, что быть живым параноиком лучше, чем наивным трупом, всё-таки решаю потратить еще маны, но пролететь в комнату под самым потолком, практически распластавшись по нему спиной. На всякий случай, а то мало ли что...
   Хм... Стоило мне, зависнув перед первой дверью, коснуться её кончиками пальцев, как руку кольнул уже знакомый электрический разряд. Магия! Значит, на двери была ещё и ловушка, как будто мало её толщины и запора, выполненного куда совершеннее, чем люк в служебной части стоков. Ладно, разберемся хотя бы с запором. Достаю один из запасенных свитков.
   Отпирание Ондузи!
   Хм? Свиток, как и положено, вспыхнул и осыпался, но не было ни сияния на двери, ни щелчка замка, свидетельствовавших о том, что дверь открыта. Не сработало... Значит, тем более бесполезно пытаться что-то сделать тут отмычками - я далеко не мастер взлома, как бы Бакола ни пытался меня научить. Ладно, вздыхай не вздыхай, но нужно уже заканчивать со всей этой эпопеей, я и так задерживаюсь тут уже дольше запланированного.
   Разбиватель замков!
   Покосившись на мановую татуировку, недовольно поморщился оставшемуся количеству энергии. Но в этот раз заклинание сработало строго так, как должно было - от места касания рукой двери во все стороны разошлось неяркое свечение, а в следующее мгновение негромко, но явственно щелкнул замок. Не рискнув проверять, что за ловушку они приготовили для незваных гостей, отлетаю в противоположный конец комнаты.
   Телекинез!
   Дернутая на себя, дверь с еле слышимым скрипом открылась, а в потолок в том месте, где стоял бы открывающий её вор, ударила струя пламени. Ух, б... Кхм... Бодрящее ощущение, да... Щит что ли на себя навесить? Ну, так, для перестраховки. Вот только, что они поставят в следующую ловушку? Это мне еще повезло обладать возможностью ощутить магию, прикасаясь к предмету, а заодно - что на простое касание ловушки ставят только законченные психи и параноики... А то они срабатывали бы от севшей, скажем, на дверь мухи. М-да...
   Ладно. Порелаксировали, работаем дальше - влетев в тамбур перед второй дверью, за которой располагалась собственно сокровищница, так же телекинезом (мало ли!) закрываю за собой первую дверь. И... Маленькое озорство напоследок.
   Запереть!
   Улыбнувшись вновь щелкнувшему замку, направляюсь к последнему препятствию. Уже по накатанной колее - подлететь, использовать на дверь разбивателя замков Екаша, отлететь, открыть дверь телекинезом... Хм, а на второй двери ловушки уже нет? Ла-а-адно...
   Закрыв за собой и эту дверь, так что теперь меня не было заметно снаружи, я с некоторым опасением посмотрел на пол под своими ногами. Ладно, в сокровищницу до меня уже проникали и выбрались обратно. Будем надеяться, что... Нет, к черту!
   Преграда!
   Элементальный щит - Огонь!
   Элементальный щит - Лед!
   Элементальный щит - Молния!
   В висках заломило от перенапряжения, но щиты исправно проявились вокруг моего тела. Пусть я действительно прослыву параноиком, но так будет спокойнее. Отменив левитацию, опускаюсь на пол и прохожусь по помещению, осматриваясь.
   Сокровищница представляла собой средних размеров прямоугольную комнату, один из углов которой был заставлен массивными сундуками. Ничего себе! У другой стены взгляд зацепился за высокий стеллаж, на полках которого было разложено различное вооружение и доспехи - тут был почти полный комплект стеклянной брони, удивительно легкого, но довольно прочного вида доспехов, сработанных из специфического вида местного кристаллического вещества, действительно чем-то походившего на стекло или хрусталь, разве что зеленого цвета. Рядом лежало несколько стеклянных же кинжалов, два меча, а в углу, рядом со стеллажом - стоял прислоненный к стене тяжеленный молот орочьей работы.
   Не понял, я в сокровищницу попал или в оружейную? Хм, впрочем, похоже, все-таки в сокровищницу - на столе напротив стеллажа обнаружился толстенный том в прочном переплете, в котором я узнал что-то вроде книги прихода-ухода ценностей, а рядом лежали стопки золотых монет. Как и в сундуках - в одном лежало золото, в прочих - драгоценные камни или произведения ювелирного искусства. Ладно, пора...
   - Тут никого нет, я же говорил, что тот хаджит унесся в другое крыло! - раздавшийся снаружи голос чуть не заставил меня подпрыгнуть от неожиданности.
   - А если дверь открыта, давай проверим?
   - Стой, идиот! Ты забыл, что Сарейн велел туда горелку заложить? Хочешь в шашлык превратиться?!
   - Но...
   - Просто посмотри, выдвинут ли запор, дубина! В щель же видно!
   - Точно... Да, закрыт!
   - Значит, раз мы не видим тут зажарившейся кошки, а ловушка под ковром не тронута, сюда вор еще не добрался!
   - Но что он сделал с Кордом?! Как вообще можно превратить данмера в курицу вместе с доспехами?
   - Не знаю... Пусть маги разбираются... Обливион его побери... В последнее время всякое происходит... Ладно, не зеваем - вставай слева от прохода. Я буду справа. Если он тут появится - возьмем тепленьким, мяукнуть не успеет!
   Та-а-к... Определенно, стоит поторопиться - не знаю, что стало с моей иллюзией, да и иллюзия ли это теперь, но очень скоро, боюсь, сюда придет не пара охранников, а кто-то более высокопоставленный, чтобы убедиться в сохранности своего имущества. Предельно осторожно, чтобы не издавать даже шорохов, прохожу ближе к стене и достаю из кармана зелье маны - после всех трат мне нужно восстановиться. Следом, из другого кармана на свет появляется первый из амулетов переноса. Понеслось!
  
   Интерлюдия.
  
   - Ты понимаешь, какой это позор?!
   - Драм, успокойся... - устало вздохнул Крассиус Курио, потирая пальцами глаза.
   - Успокоиться? Успокоиться?! Вся сокровищница! Вор вынес всё! Даже гребаные светильники на стенах и ковер на полу! Там пустая комната! Даже пыли не осталось!
   - Что говорит стража? Они, вроде бы, поймали кого-то?
   - Да кого они поймали, - махнул рукой советник Беро, - какой-то глупый молодняк - хаджитка и босмер. Их взяли практически сразу же на входе... А стража... Наши доблестные, - язвительности и презрения в его голосе хватило бы на всю охрану сокровищницы, а не только на двоих стражей, - воины стояли там, за две двери от вора, и ничего... Слышишь? Ничего не видели и не слышали!
   - А еще второй? Я слышал, там был ещё один хаджит?
   - Хаджит... Хаджит, как же! Какой, в Обливион его, хаджит может превратить живого данмера в гигантскую курицу?!
   - Значит, это был маг. - Крассиус Курио, проведший ночь за написанием очередного произведения, относился к поднятому шуму крайне флегматично - его голова сейчас могла думать только о том, чтобы упасть на подушку, закрыть глаза и не открывать их часов шесть. Но чудовищное ограбление в Вивеке, у них под носом, поставило жирный крест на его желаниях.
   - Маг... - Драм Беро, второй из советников Дома Хлаалу, бывший ближе всего к месту происшествия, вздохнул. - Я даже не слышал о такой магии! Мой знакомый из дома Телванни тоже только руками развел, когда его пригласили посмотреть на... курицу...
   - Но как-то же...
   - Господин Беро! Господин Курио! - в кабинет казначея, в котором сидели данмеры, вбежал запыхавшийся стражник, сжимавший в руках объемистый сверток.
   - Что еще случилось?!
   - Нашли... Мы... Фух... - по ошарашенному взгляду вбежавшего воина было понятно, что находка должна быть крайне необычной.
   - Что нашли? Говори яснее!
   - Там... - стражник сглотнул, трясущимися руками протягивая советнику сверток. - Мы нашли его на полу посреди хранилища...
   - Что еще за... Я сам заходил внутрь! Там не было даже пылинки!
   - Д-да... Но... Я отвернулся к двери... И... Когда посмотрел снова, он лежал там...
   - Он?! Кто он? Говори яснее, что в свертке?!
   - В-вот... - Стражник всё еще дрожащими руками положил свою ношу на стол и развернул.
   Увидев содержимое принесенной тряпицы, Драм Беро пракически упал обратно в кресло, а Крассиус Курио только и мог, что кхекнуть, опасливо отстранившись подальше от стола. В чистой белой тряпице, распространяя вокруг аппетитный аромат, лежала большая головка дорогого сыра, а поверх неё - записка, написанная аккуратным красивым почерком.
   "Это надо отпраздновать... Всем сыру!"
  
  
  
   Что-то пошло не так? Где я? Вокруг кажущаяся бесконечной багровая пустошь - только облака дыма, пепел и переливающийся багровый свет, идущий из-под земли. И ощущение тепла, даже жара, ещё чуть-чуть и ставшего бы невыносимым, идущего со всех сторон. Это Обливион? Не похоже... Ад? Но с чего вдруг? Нет, это что-то совершенно другое...
   А еще вокруг стоит давящая тишина - ни дуновения ветерка, ни треска явно раскаленной земли под ногами - ничего. Оглядываюсь вокруг. Всюду, куда ни бросишь взгляд, одинаковая багровая равнина. И всепоглощающее ощущение мрачной, сдерживаемой до поры угрозы, словно где-то там, внизу, под почвой, скрыто что-то невероятно опасное и могущественное.
   Когда я в очередной раз оглядывал горизонт, стараясь увидеть хоть что-то выделяющееся, гулкий удар сотряс землю под моими ногами - вся пылающая равнина всколыхнулась, пошла волнами, расходящимися от меня во все стороны. Затем - еще один толчок, и еще, и еще...
   Ошеломленно прижимаю руку к груди, стараясь удерживаться на ногах во время очередных сотрясений. Не может быть, но... Толчки под ногами совпадали с гулкими ударами моего собственного сердца. Что за чертовщина...
   - Ты слышишь меня... - еле ощутимый голос донесся откуда-то из-за горизонта, только с огромным трудом различимый за становящимися оглушительными толчками в ноги. А конец фразы и вовсе потонул в поднявшемся внезапно гуле.
   Хочу ответить... Гневно закричать собеседнику... Но не могу - ни звука не раздается из моего рта. Да и есть ли рот? Поднимаю руки к лицу и в ужасе вижу, что они покрыты багровой, почти черной кровью. Моей кровью... Моей кровью, текущей из рваной дыры в груди, там, где должно быть сердце.
   Как я ещё жив? Почему... Где мое... Сердце? Последняя мысль вспыхнула в ставшей пустой и гудящей голове, а затем всё вокруг поглотила темнота. И только гулкие удары несуществующего сердца продолжали звучать вокруг.
   В себя я пришел на полу подвала Кая Косадеса, где и должен был оказаться сразу же после заклинания переноса. Как и ожидалось, вокруг расположилось всё добро, перетащенное из сокровищницы Хлаалу - все сундуки, стол, стеллажи. Даже ковер на полу и... Два светильника со стен?! Н-да... Представляю, как выглядит сейчас хранилище...
   Но что только что было? В ушах всё еще стоял гул ударов, а ноздри, казалось, обоняли запахи пепла и раскаленной земли. Но только казалось - ни на одежде, ни на руках не было ни малейших следов происходящего. Ни крови на руках, ни дыры в груди - всё было, как всегда. Но почему-то где-то в глубине сознания назойливо билась мысль, что всё это не просто так. Все эти видения, упорно навещавшие меня, явно что-то значили. Что-то должны были мне сказать. Но пока что я не понимал, что. Ладно!
   Помотав головой, чтобы разогнать остатки мрачных мыслей, поднимаюсь на ноги, отряхиваясь от пыли. Чтобы я ещё хоть когда-то ввязался в столь неоднозначную авантюру с перерождениями, пророчествами и прочей мутью... Тьфу! Но, как бы то ни было, я пока не видел способов понять, что означали мои... глюки, так что... Пожалуй, стоит посмотреть, что нам принесли мои загребущие ручки и воображение в конструировании артефактов... Хоть как-то займу руки.
   Оружие и доспехи, хоть и явно элитной работы, я оставил на потом - всё-таки я в первую очередь ассоциировал себя именно с магом, а воинская стезя была совершенно не по мне, особенно если вспомнить давнишнюю встречу с "общительным" скелетом на мосту. Бррр! Можно, конечно, внимательно и вдумчиво полистать книгу учета, не зря же её прошлые владельцы вели, но... Ну нафиг! Это не так интересно!
   С предвкушающим видом потерев руки, открываю ближайший сундук. Золото, монетки... Кажется, решение зайти в сокровищницу, несмотря на всю неоднозначность, было всё-таки верным - даже не пересчитывая, на глаз, уже только в одном этом сундуке была огромная сумма. Не миллионы, само собой, но тысяч пятьдесят монет наберется точно. И это не может не радовать... А ведь есть ещё и камни и украшения. Их, конечно, придется сбывать через гильдию, и Хабаси, наверняка, погреет на этом свои мохнатые лапы, но в любом случае, во-первых, жадность - это плохо, а, во-вторых, я всё равно получу куда больше, чем, если просто попытаюсь продать это в магазины или на черном рынке. В этом случае, чуется мне, меня прямо там, на месте и прикопают... И хорошо, если в целом виде.
   Проведя инвентаризацию добычи, я сдвинул по одному сундуки в сторону ближайшей стены, отправив туда же и стеллаж с броней и оружием, а затем - подобрал с пола использованный набор амулетов переноса. На удивление, вопреки прогнозу, они не были разряжены полностью - кончики пальцев покалывали искорки энергии. А значит, можно точно быть уверенным, что комплекс заклинаний в них не пострадал и пригоден к повторному применению через некоторое время.
   Что ж, Хабаси рекомендовала мне не показываться из укрытия, пока всё не утихнет. С другой стороны, было бы неплохо как раз воспользоваться возможностью и приступить к завершению артефактной брони, ради чего, собственно, вся эта эпопея с кражей века и затевалась. И каким только местом я думал, когда решился на такой способ заработка... Одно слово - с Шеогоратом поведешься, идиотом станешь...
   Впрочем, на что мне магия, если ей не пользоваться? Набив золотом из сундука пару кошельков, выбравшись из подвала и тщательно закрыв за собой люк вниз, я осторожно выглянул из дома на улицу, приоткрыв слегка дверь. Ничего подозрительного. Пожав плечами, выхожу наружу, закрывая дверь на ключ.
   Хамелеон!
   Пусть это действительно попахивает паранойей, но лучше быть свободным перестраховщиком, чем беспечным идиотом в тюрьме. Неторопливым шагом, стараясь не шуметь и обходить жителей Балморы, я направился на другой берег в гильдию магов, сняв маскировку только уже перед самой дверью, предварительно убедившись, что рядом нет никого, кто мог бы меня заметить.
   Привычной дорогой спускаюсь к телепорту, переносясь в отделение в Кальдере. Очень сильно надеюсь, что рекомендации от Эдвинны будет достаточно. Конечно, у меня не будет права на ошибку, ведь свитка всего два, но это уже куда лучше, чем ничего. Главное, чтобы их мне продали. На этот раз Фольмс Мирель обнаружилась на первом этаже здания, о чем-то увлеченно переговаривающаяся с местным алхимиком.
   - Добрый вечер, - привлекаю к себе внимание женщины.
   - Хм? А, Витейр Хлеа, если я не ошибаюсь. Добро пожаловать снова. Чем могу вам помочь? Вроде бы, в прошлый раз мы выяснили, что мои услуги пока что, к сожалению, не для вас...
   - К сожалению, да. Но я нашел решение, - внутренне скривившись от такого отношения и протягивая женщине свиток с рекомендацией от Эдвинны.
   - Что у нас тут? Хм, Эдвинна, значит? Ну, раз уж она не возражает, и к тому же, обещает проконтролировать... Два свитка призыва святоши? Ну, давай глянем, должны были остаться...
   Фольмс, поманив меня за собой, поднялась на второй этаж и, открыв шкаф, стала копаться в груде свитков на полке, задумчиво бормоча себе под нос. А в мою голову неожиданно закралась мысль, что грабить стоило совсем не хранилище - чего ради я, собственно, затеяв заработок ради доделывания артефакта, пошел столь длинным путем, когда можно было просто зайти ночью сюда и выгрести весь шкафчик?! Блин...
   - Да, вот, два свитка призыва золотого святоши, - удовлетворенно кивнула магичка, выныривая из глубины шкафа, - с вас две тысячи септимов.
   - Благодарю, - выудив из сумки четыре мешочка, протягиваю их Фольмс, забирая назад свитки. Забирая свитки и всё-таки чувствуя себя... слегка идиотом, да. Не имею представления, сколько свитки стоили в игровых реалиях, но... Вот что мешало мне уточнить, сколько они стоят? У той же Эдвинны. Блин, две тысячи! Да я в любой момент мог их купить!
   Так, спокойно... Спокойно... Зато теперь у меня есть много денег... Я бы даже сказал, очень много денег... Лучше больше, чем меньше... Спокойно... Спокойно, я сказал!
   Сохраняя на лице покерфейс, я аккуратно убрал свитки в сумку и, снова воспользовавшись услугами телепорта, переместился в Садрит Мору - если уж доделывать броню, то это явно стоит делать в Доме Телванни. Там и лаборатории лучше гильдейских, и на эксперименты членов дома всем по большому счету наплевать. Да и опытных, по-настоящему опытных, магов там много - если что-то пойдет не так, меня как минимум откачают... Кхм... Да, какое-то у меня "радужное" настроение...
  

***

  
   - Витейр? Какими судьбами? - стоило мне войти в двери башни дома Телванни, как из-за поворота вынырнул Галор Драт, нагруженный стопкой книг.
   - Добрый вечер. Галор. Я вот, как раз достал всё, чего не хватало для завершения одного проекта... Осталось только дважды не умереть и всё будет отлично...
   - Кхе! Что значит, "осталось дважды не умереть"? - Галор поставил книги на ближайший столик и, отряхивая руки, повернулся ко мне.
   - Нужно два заполненных великих камня душ...
   - Но, ты вроде бы, ходил за Звездой Азуры, нет?
   - Да, поэтому придется делать всё по очереди...
   - И кого ты собираешься ловить?
   - Золотых Святош. Как раз достал два свитка в гильдии магов...
   - Хм... Ну, лаборатория в твоем распоряжении, конечно, - данмер задумчиво почесал кончик носа, - но лучше, думаю, использовать малый дуэльный зал. На случай, если даэдра будет... кхм... сильно против - там будет место, куда спрятаться и переждать время призыва...
   - Да, наверное, так будет лучше... А где этот зал?
   - Пойдем, сейчас отнесу книги в библиотеку и покажу...
   Подхватив стопку обратно, Галор мотнул головой и направился в сторону спуска на подземные этажи башни. А дальше всё было как обычно - множество извилистых переходов, круглых комнат, вертикальных тоннелей, в которые можно было только упасть или спуститься с помощью левитации. И все это время мужчина спокойно нес книги, на ходу бросая нужные заклинания и двигаясь явно на автопилоте. Вот что значит "жизненный опыт" - я бы заблудился тут минуты через три, если не меньше...
   "Дуэльный зал" оказался обширной пещерой, явно расположенной глубоко под башней, в которой было множество камней, сталактитов и сталагмитов. А около входа располагался небольшой закуток между двух камней, ограниченный цепочкой неярко светящихся камней душ на подставках. Похоже, это и было то место, "куда спрятаться", а камни душ обеспечивали энергию для чего-то вроде "стационарного" щита.
   - Вот, тут можно укрыться, - данмер мотнул головой на закуток, - теоретически щит выдержит даже атаку Лорда Даэдра, - он замялся, - хотя это будет очень и очень не долго, да и не проверял никто, как сам понимаешь... Да и мне не верится... Кхм... В общем, золотого святошу он точно удержит, если что. Уж до момента исчерпания заклинания призыва - точно.
   - Благодарю, - киваю в ответ, - надеюсь, он не понадобится.
   - Я тоже, да, в соседнем помещении, налево по тоннелю, есть старая зачаровательная комната, её уже не используют давно, благо наверху есть более комфортная, но алтарь там есть.
   Снова киваю, проходя в пещеру и осматриваясь. Галор Драт постоял несколько секунд и, перехватив поудобнее книги, направился дальше по своим делам. Что ж, мне тоже пора заняться своими - теперь-то уж точно всё готово. Глубоко вздохнув, я остановился примерно посередине зала, доставая из сумки первый свиток призыва.
   Призыв Золотого Святоши!
   Как всегда, лист бумаги осыпался невесомой пылью, стоило мне прочесть заклинание на нем, а передо мной вспыхнул уже привычный портал в Обливион, из которого через мгновение шагнула фигуристая женщина в золотой броне с ростовым щитом и мечом в руках, остановившись передо мной, ожидая команды.
   - Стой на месте.
   - Слушаюсь, - раздался чуть отдающий металлом голос. Что ж, поехали что ли? Беру в руку Звезду Азуры и сосредотачиваюсь.
   Духовная тюрьма!
   Шок!
   Ледяное копье!
   Шок!
   Ледяное копье!
   Пламенная стрела!
   От напряжения и чрезмерной концентрации потемнело в глазах, но череда атакующих заклинаний, выпаленная чуть ли не скороговоркой, полетела в сторону святоши. Но этого не хватило! Даже две сосульки, пробившие даэдра почти насквозь, не убили призванное существо! Золотое лицо женщины скривилось от злобы, а в следующее мгновение она ринулась на меня, занося меч для удара.
   Твою мать! Нужно успеть отскочить! Чертова живучая даэдрическая зараза!
   Преграда!
   Закрывшись щитом от физических атак, я метнулся в сторону укрытия, слыша за спиной гулкие шаги святоши и на ходу собирая силы для ещё одной атаки. Удар в спину, практически погашенный преградой и призванной кирасой, тем не менее, отдался резкой болью в позвоночнике и швырнул меня вперед, к счастью, именно туда, куда я и хотел попасть - под защиту барьера полигона. Ни хрена у нее сила удара!
   Ледяное копье!
   Ледяное копье!
   Поборов муть болезненную муть перед глазами и с трудом поднявшись на ноги, я настороженно посмотрел на противника. На этот раз святоше хватило - еще две сосульки пробили грудь и живот даэдры, отбросив ее назад. Через пару секунд, упав на пол и затихнув, труп начал истаивать, а в сторону звезды Азуры потянулась полупрозрачная дымка, втянувшаяся в камень.
   Кажется, следующий призыв я буду проводить, уже стоя за барьером... А то не видать мне светлого будущего, как своих ушей без зеркала. Ладно, один камень заряжен - теперь можно отправляться в лабораторию и надеяться, что я не завалю все дело на последнем этапе. А то придется снова идти на поклон к Эдвинне и снова просить рекомендацию на покупку свитков... Не хотелось бы - уж очень... хм... практичный у неё был на меня взгляд.
   Лаборатория действительно оказалась практически заброшенной - везде виднелся внушительный слой пыли, стояли пустые стеллажи для заготовок, и вообще чувствовалось общее запустение помещения. Но, главное, тут действительно имелся алтарь для зачарования, точно такой же, как и наверху, в лаборатории, где я уже работал.
   Смахнув пыль с поверхности рунического круга, достаю из сумки заготовку для второй части комплекта и опускаю колечко в предназначенное для него углубление. Следом, на положенное место опускается звезда Азуры. Что ж. Главное не запороть... Главное на запороть... Освежив в памяти свои расчеты и сосредоточившись, приступаю к ритуалу.
   Это было довольно подозрительно, но в этот раз все прошло без каких бы то ни было сложностей, как по учебнику - структура заклинания легла на заготовку, звезда Азуры засияла ярче, отдавая заключенную душу и её энергию артефакту. Минута сосредоточения и напряжения сил - и вот конструкция на алтаре погасла, а колечко в углублении стало покалывать пальцы при прикосновении.
   Что ж, проверим... Сняв с левой руки призванную даэдрическую перчатку, я надел на палец второе кольцо-артефакт. Как и в первый раз, из воздуха вокруг меня стали возникать кусочки поножей и латных сапог, занимающие свое место на конечностях. Возвращаю невесомую перчатку на место, для пробы пару присев и сделав пару шагов в обновке. Даэдрические латы сидели, как вторая кожа, благодаря своей сути не стесняя движений и не создавая ни малейших неудобств весом. Только легкие металлические звуки соударений сегментов говорили о том, что на мне одето что-то массивное. Что ж, остался последний элемент...
  
   Интерлюдия.
  
   - Добро пожаловать, господин Баладас, легок ли был ваш путь в наш город? - Архиканоник Толер Сариони встал навстречу гостю.
   - Благодарю, - маг коротко поклонился, - вам сообщили о цели моего визита?
   - Разумеется, - мужчина чуть улыбнулся, - насколько мне передали, вы изъявили желание получить аудиенцию у правителя нашего Вивека...
   - Всё верно, что-то неладное творится с Призрачным Пределом, и Совет Телванни уполномочил меня...
   - К сожалению - перебил Сариони собеседника, - Вивек в настоящее время не принимает посетителей. Он, по видимому, занят делами, не доступными нашему скромному пониманию, тем не менее, Храм закрыт, и Он не желает принять даже меня.
   - Это... странно.
   - Не более, чем всегда. Вивек делает всё, что должно для процветания своего народа. Если он, по какой-то причине, считает нужным пребывать в уединении, нам остается только ожидать, когда он выйдет из него.
   - Но Призрачный Предел... Сквозь него уже один раз прорвались пепельные твари, нужно выяснить, что с ним не так!
   - Призрачный предел был установлен Трибуналом, - покачал головой архиканоник, - они сочли его достаточно надежной защитой от угрозы со стороны Красной Горы и порождений пепла. Даже если, как вы говорите, кто-то или что-то сумело прорваться через преграду, а Господин не счел необходимым сообщить об этом, значит вполне в наших собственных силах справиться с ситуацией.
   - Но...
   - Дом Телванни известен своими могущественными чародеями. Вполне в ваших силах защитить народ Вварденфела, если какие-то отдельные враги проникнут на эту сторону Призрачного Предела. Тем более, что именно на такой случай имеются Вечные Стражи. Объедините усилия с ними, если вы так обеспокоены. Не переживайте, - остановил готового что-то возразить Баладаса мужчина, - как только Вивек выйдет из своего уединения, я всенепременно доложу Господину о ваших опасениях.
   - Что ж... Если это единственное, что вы можете мне сказать... Мне остается только поблагодарить вас за уделенное мне время и откланяться...
   - Доброго дня, господин Баладас, - архиканоник снова встал из-за стола.
   - Доброго дня, господин Сариони...
   Проводив гостя взглядом, первосвященник Вивека тут же стер вежливую улыбку со своего лица, с мрачным видом откинувшись в кресле. Это уже становилось неприятной ситуацией - Вивек молчал, дверь Храма не поддавалась даже его личному ключу, а проблемы, возникшие из-за этого, уже привлекали много внимания. Оставалось только ждать и надеяться, что, как и всегда, бог-поэт найдет решение и спасет народ Вварденфела.
  
   Глава 11. Ну началось...
  

Не стоит откладывать на завтра то,

что можно сделать послезавтра.

(жизненное кредо ленивца)

  
   Наконец-то! Не знаю, почему я так упёрся в идею сделать себе призывные доспехи, похоже, на меня столь "продуктивно" повлияла та давняя встреча с "обнимающимся зомби" в гробнице... Тем не менее, потратив три часа и полкило нервных клеток, я всё-таки закончил комплект артефактов для призыва даэдрической брони. Это был забавный опыт - видеть, как с неяркими фиолетовыми вспышками, возникая из ниоткуда, вокруг моего тела сами собой появляются элементы черно-багровых латных доспехов, веса которых я, тем не менее, не чувствую. Удивительно, но призванный доспех отлично расположился поверх моей куртки и хитинового панциря, нисколько не создавая ощущений "капусты". Впрочем, хитин уже можно и снять - я ведь специально делал артефакт постоянной носки.
   Продумывая комплект, я изучил все доступные источники, посвященные созданию таких артефактов в общем, и материализации энергии Обливиона в частности. Было любопытно узнать, что, по большому счету, в отличие от призыва разумных сущностей с того плана мироздания, неодушевленным предметам можно было придать практически любую форму. Нужно было только в точности знать, что именно ты хочешь получить, как это "что" должно выглядеть, и как оно должно работать.
   Итогом моих изысканий, усилий, расчетов и, как я уже упоминал, матерной ругани в купе с потраченными нервами, стала практически стандартная, запомнившаяся ещё по родному миру, устрашающая латная броня, составленная из острых пластин черного с красными прожилками металла. Новым был только шлем - подумав, я решил потратить чуть больше времени на расчеты заклинаний для артефакта, но сделать что-то более... хм... эстетичное, нежели глухое металлическое ведро, которое хоть и было пафосным и зловещим, и обеспечивало замечательную защиту тыквы на плечах, но вызывало некоторые сомнения касательно практичности для применения магом-артефактором. Поэтому, в моем варианте доспеха место шлема занял более гибкий чешуйчатый капюшон, который, хоть и не давал той же защиты, что шлем, особенно со стороны лица, но позволял откинуть себя за спину и не загораживал обзор. Да и маг в капюшоне выглядит как-то представительнее, чем в тяжёлом ведре.
   Ещё раз подвигав руками, привыкая к пусть и отсутствующей массе и инерции призванного доспеха, но присутствующим ограничениям в движениях конечностей, удовлетворенно киваю и принимаюсь наводить порядок в зачаровательном покое, предоставленном мне Галором Дратом.
   Что ж, "гениальный" план выполнен. Теперь нужно понять, что же мне делать дальше... Кай уехал, не оставив никаких указаний по существу, попросту свалив на меня свои обязанности. Конечно, Клинки были в курсе, что я теперь представляю их организацию в провинции, мне уже приходил сводный отчёт за какой-то промежуток времени, но это не означало, что я вдруг и внезапно стал профессиональным разведчиком и, более того, начальником и командиром, способным со всем этим сразу же разобраться. В полный рост вставала проблема, что мне нужен помощник и советчик. Вот только что-то я не замечал очереди желающих на эту роль.
   Ладно. Пожалуй, это можно отложить до завтра (да-да, как всегда, "не откладывай на завтра то, что можно сделать послезавтра"), тем более, что я поймал себя на мысли - я уже чёртову кучу времени не давал себе нормального отдыха. Да, спал, ел, отвлекался от своих дел, но это всё равно был не отдых, а скорее краткие передышки. И вот теперь, закончив "важное дело", я явственно почувствовал, что хочу выходной. Благо, с деньгами прямо сейчас у меня проблем не предвидится - скажем спасибо Великому Дому Хлаалу...
   Главное теперь не вляпаться в неприятности - я больше чем уверен, сейчас ищейки Хлаалу носом землю роют в поисках умника, который вынес всю их сокровищницу. Было бы вершиной идиотизма и неудачи с улюлюканием влететь в такую задницу, особенно после столь успешно проведенного ограбления. Ладно, у них нет никаких зацепок, я сработал довольно чисто. Так что, нужно только не подставляться. Ну и выждать несколько дней, прежде чем попытаться сбыть добычу через гильдию, еще больше снизив шансы своей поимки Домом Хлаалу.
   Отдельным фоном шли мысли, сколько же уже времени я торчу в этом мире, выдернутый сюда чёртовым грузовиком с арбузами, его тупым водителем и произволом Азуры, что б ей вечность икалось. По всему выходило, что времени прошло уже порядком - не год, конечно, но к тому уверенно всё шло. А я до сих пор слабо представляю, как разгребать всю ту кучу, которая на меня свалилась.
   Вздохнув и ещё раз окинув взглядом помещение, проверяя, не забыл ли чего, я перехватил поудобнее Ваббаджек и, откинув капюшон, двинулся в сторону выхода в город. На удивление, в башне Телванни было пустынно, по дороге мне не встретилось никого из магов. Хм, что-то затевается? Обычно тут даже ночью было несколько членов Дома, занимающихся своими делами, исследованиями или просто ничегонеделанием.
   Задержавшись на мгновение перед дверью, но, не дождавшись ни звука, пожимаю плечами, выходя наружу. Стоило мне ещё в лаборатории задуматься о том, как долго я не отдыхал, как организм почти сразу же рьяно с этой мыслью согласился и потребовал устроить себе выходной. Поэтому, вопрос стоял только в том, как и где мне этот выходной провести. И одна идея у меня всё-таки появилась.
   Кивнув самому себе и предвкушающе хмыкнув, направляюсь в сторону Волверин Холла. Где-то там, если я правильно помню, находится местное отделение Гильдии магов. Главное не заблудиться в коридорах... А то я как-то слышал краем уха, ещё в Балморе, что строители этого замка явно злоупотребляли скуумой - ничем иным нельзя описать столь неудобную планировку и расположение используемых гильдиями помещений.
  

***

  
   - Добро пожаловать в "Дом земных наслаждений Дезель"! - с радушной улыбкой встретила меня средних лет женщина, стоявшая за барной стойкой.
   - Добрый вечер, - откинув капюшон, чуть смущённо улыбаюсь, окидывая взглядом знакомое помещение. В первый раз меня сюда привёл Тирий, а теперь я пришёл сюда самостоятельно.
   - О! - Дезель вскинулась, явно узнавая меня. - Витейр? Вас не узнать! Хе... Смотрю, вам понравилось у нас в гостях, вы решили прийти снова? Сегодня без вашего друга?
   - Ну, что-то вроде того... И да, сегодня я тут один...
   - О, не волнуйтесь! Мы это упущение быстро исправим!
   Что меня поразило в этой женщине ещё в первый визит - она радовалась каждому клиенту, как старому другу, практически с порога задавая соответствующую линию поведения. Тут скорее складывалось ощущение, что я пришёл в гости к девушке, а меня встретила её мать, причём по-доброму ко мне расположенная. Собственно, вся атмосфера этого заведения оставляла на удивление приятное впечатление, совершенно не такое, какое я подспудно ожидал от борделя, пусть и довольно респектабельного. Даже прекрасно осознавая, куда меня привёл наставник, понимая умом, что именно происходит в небольших комнатках в коридорах здания, я не чувствовал отвращения.
   - Хм... Если это возможно, я бы хотел... - всё равно слегка смущаясь, я подошёл к стойке.
   - Хо-хо... - хозяйка мило рассмеялась, прикрывшись ладонью. - Я прекрасно понимаю, чего вы хотите! Проходите, - женщина подмигнула, кивая головой себе за спину, в сторону коридора, - третья комната по правой стороне. Я скажу Ниале, что её ждут.
   Слегка ошарашенно кивнув, опускаю на стойку небольшой мешочек с монетами и, невольно оглядев зал, прохожу в указанном направлении. Удивительно, но не так чтобы очень часто встречающиеся на Вварденфеле хаджиты ом-рат, к которым относилась Ниала, не пользовались особенной популярностью у любителей экзотики - ещё в прошлый визит девушка, разговорившись после приятно проведённого времени, рассказала, что практически всегда свободна и скучает в своей комнате. Похоже, местные неки были в меньшем почёте, чем сутай-рат, использующиеся в провинции в качестве рабов. Впрочем, кто я такой, чтобы по этому поводу грустить? Я и сам, если откровенно, узнал о том, что хаджиты бывают разные, только от самой же Ниалы всё в том же разговоре. Н-да...
   Не знаю, так совпало, или это было сделано Дезель специально, но комната, в которую меня направили, была той же самой, что и в прошлый раз. Помедлив на пороге пару мгновений, я всё-таки вошёл и, глубоко вздохнув, начал стягивать с себя латные перчатки - это был единственный минус моего творения, чтобы снять с себя предметы, было необходимо снять с пальцев все три кольца, которые, что характерно, были теми самыми перчатками закрыты.
   Убрав кольца в карман на поясе, я расслабленно расположился на удобном диване, стоявшем у одной из стен номера, и прикрыл глаза, прислонив рядом к стене Ваббаджек.
   - Витейр? - раздался с порога удивлённый мелодичный голосок кошко-девушки. - Вот это сюрприз! Ниала рада тебя видеть! Так скучала...
   В проходе стояла молодая хаджитка, одетая только в полупрозрачные шаровары и такую же накидку, практически не скрывавшие её упругой груди второго размера и стройных ножек, между которых виднелся чуть подёргивающийся хвост. В отличие от "обычных" хаджитов, ом-рат выглядели почти как босмеры, если не считать шелковистого короткого меха по всей поверхности кожи, заметного только вблизи, и "кошачьих атрибутов", по которым их, собственно, в первую очередь и отличали. На ощупь (я это отлично помнил) шёрстка девушки была невероятно мягкой, и если бы не возможность провести по ней против хода роста, было бы полное впечатление, что гладишь очень нежную кожу.
   - Зато теперь я пришёл...
   - Ниала рада...
   Нека закрыла за собой дверь и, слегка покачивая бёдрами, медленно направилась в мою сторону С невольной улыбкой встаю навстречу хаджитке, протягивая руки и увлекая мурлыкнувшую девушку в объятия. Дела точно могут подождать.
  

***

  
   Проснулся я поздним утром, явно задержавшись тут куда дольше, чем планировал изначально. Впрочем, жаловаться мне было глупо - конец вечера и ночь были наполнены самыми приятными впечатлениями и переживаниями. Ниала уснула умиротворённая, прижавшись к моему боку и закинув на меня стройную ножку, некоторое время негромко урча, как, в самом деле, довольная жизнью большая кошка. Как она ушла, потёршись щекой о моё плечо, я почти не отследил, только по пробуждении отметив, что лежу на смятых простынях один. О моем ночном приключении свидетельствовали только запахи, витавшие в комнате и общее ощущение расслабленности и неги в теле.
   - Это было вдохновляюще, весьма вдохновляюще... - раздался со стороны дивана знакомый голос, - Пожалуй, я задержусь тут немного, не всё же только молодёжи отдыхать душой и телом...
   При первых словах я попытался кубарем скатиться с кровати, укрывшись за ней и приготовившись в следующее мгновение отправить по адресу что-нибудь поубойнее... Но я не вышло. Успев только дёрнуться, я увидел улыбающееся навершие посоха Шеогората, стремительно приближающееся к моему лицу, а затем почувствовал сильный удар и, почти наяву увидел посыпавшиеся вокруг искры, тут же смытые мощной сиреневой вспышкой. Чёртов принц Безумия! Вуайерист проклятый! Вот дотянусь я до него, и...
   - Эй, ты живой? - окружающий мир "включился" так же резко, как и погас после удара Ваббаджеком по голове.
   Я осознал себя лежащим на чём-то твёрдом, похоже, просто на полу, а надо мной склонилась рогатая голова какого-то аргонианина, с любопытством принюхивающегося к моим запахам. И... Твою мать! Шеогорат! Я был голый, точно в той степени, в какой проснулся в кровати утром, то есть совсем!
   - Кха...Где я?
   - О! Ты разговариваешь! Это хорошо, - радостно оскалился человеко-ящер. - Меня зовут Большеголовый! По крайней мере, все меня так зовут, х-хе...
   - Меня зовут Витейр... А...
   - Чудесно! А почему ты голый, Витейр?
   - Р-р-р-р! - невольно вырвалось. - Потому что я только что спал... Ох-х...
   С кряхтением принимаю сидячее положение, оглядываясь. Я оказался в небольшом помещении, похоже, просто хижине, каких довольно много в местных посёлках. Стол, стул, шкаф, кровать - стандартная меблировка таких жилищ. Только тут вместо кровати имелся грубый гамак, а стулья, которых было явно больше обычного, были свалены живописной кучей в одном из углов.
   - И всё-таки, где... Ауч!
   Только я собирался встать на ноги, как надо мной в воздухе на мгновение распахнулась фиолетовая воронка, из которой, точно мне на голову (вот же пакостный гад!) выпал мой ремень, оставшийся в комнате борделя. Выпал, снайперски угодив пряжкой по темечку. Следом на пол плавно спланировал исписанный клочок бумаги.
  
   "Витейр! У меня есть для тебя важнейшее поручение! Просто наиважнейшее!
   Возьми Вилку Щекотки у этого блаженного отшельника, он как раз на тебя пялится. А потом пойди на улицу и затыкай ей одного нетча. Старого и большого самца, что нарезает круги вокруг хижины, где ты находишься. Это очень важно! Ты обязательно должен убить нетча именно вилкой!
   Главное, не потеряй Вилку! Как справишься, принеси её ко мне - мне сыр есть нечем.
   P.S.: Да, пояс тебе может пригодиться.
  
   Дядюшка Шео."
  
   Ч-что? Дочитав записку, я натурально секунд десять сидел, глупо хлопая глазами, переводя взгляд с листочка в руке на аргонианина и обратно. Нет, я понимаю, что Шеогорат в первую очередь даэдра, более того - Лорд Даэдра. Тем более - Принц Безумия... То есть, это сущность, которую во многих культурах моего родного мира назвали бы демоном или богом (в зависимости от взглядов), ответственным за всяческие психические отклонения, что, несомненно, накладывает отпечаток на его поведение, но... Какого лешего он себе позволяет?! Они позволяют... Мало того, что Азура засунула меня к нему на обучение, это ещё ладно, это было, в общем-то, для моего блага и принесло пользу... Кхм... Не считая пьянки у Сангвина... Но какого полового органа Шеогорат считает, что меня можно кидать по миру, как плюшевого мишку, выдавая больные на всю голову задания и даже не спрашивая моего мнения?!
   Где-то на самой грани восприятия мне почудилась поднимающаяся багровая волна, готовая захлестнуть, снести с ног меня и принести разрушение и хаос на земли вокруг. С огромным трудом взяв себя в руки, мотаю головой, борясь с вспышкой ярости. Делаю глубокий вдох, с шипением выпуская воздух через стиснутые зубы - не знаю, как, но, если я выберусь из этой задницы с Дагот Уром и Пророчеством, я найду способ достойно ответить этим зажравшимся сущностям за такое отношение!
   - Так всё-таки, где я?
   - О! Ты у меня в гостях! - с улыбкой ответил отшельник.
   - Р-р-р... И где находится твой дом?
   - В горах, - пожал плечами ящер.
   - Л-ладно... - встаю с пола, помассировав пальцами переносицу.
   Ну, если он не вернёт меня обратно в комнату, где остались все мои вещи... Подхватив с пола пояс, кручу его в руках, чувствуя себя извращенцем-эксгибиционистом. Раздражённо выдохнув, достаю из кармашка кольца-артефакты, по очереди надевая их на пальцы. Сапоги, поножи, кираса, наплечники, капюшон, перчатки - с чередой неярких вспышек вокруг меня выныривали части доспеха, занимая свои места. Не сильно меняет ситуацию, но я хотя бы перестал голым себя чувствовать.
   - М... Большеголовый, - поворачиваюсь к хозяину, продолжавшему разглядывать меня с непосредственным любопытством слабоумного.
   - Да?
   - Ты знаешь Шеогората?
   - О! Конечно! Господин милостивый! Господин могущественный! - "Шикарно"... Мне достался ещё и его фанатик-последователь...
   - У тебя есть Вилка? Ну, - чувствуя себя слегка идиотом, продолжаю, - Его вилка... Не знаю, там... Любимая вилка дядюшки Шеогората... Или...
   - Ты пришёл за Вилкой Щекоталкой? - восторженно чуть не подпрыгнул Большеголовый. - Да! Да! Конечно же, она у меня!
   - А ты... Можешь отдать мне её?
   - Могу! Но... Зачем?
   - Для важного дела...
   - О-о-о... - многозначительно протянул аргонианин, а я окончательно почувствовал себя жителем дурдома. Весёленького такого заведения - слева Наполеон, справа Пушкин, а посередине я... Кхм, н-да...
   Уважительно покивав, Большеголовый прошёл к нагромождению мебели в углу комнаты и стал копаться на столе, бормоча что-то неразборчивое себе под нос.
   - Так... Да... Нет! Где же она? А, вот! Да! Вилка Щекоталка! - с безумным пафосом и гордостью аргонианин повернулся, протягивая мне обыкновенную, грубо сделанную вилку, вроде тех, которыми едят бедняки в любой имперской провинции.
   Но стоило мне прикоснуться к протянутому столовому прибору, как руку укололо сильное ощущение электрического разряда - несмотря на непритязательный вид, это однозначно был артефакт, причём, довольно мощный артефакт. Столько магии я только в Ваббаджеке ощущал! Да уж, вот вам и вилка... Теперь я смотрел на этот предмет с куда большим опасением и уважением, что ли - понятия не имею, что там мог наворотить в очередном артефакте этот сумасшедший даэдра...
   - Так... - держа вилку двумя пальцами, поднимаю глаза на хозяина дома. - У тебя тут где-то старый нетч летает, да?
   - Старик нетч, да! Большой и вредный!
   - А где именно?
   - Везде и всюду! Старик прилетает несколько раз в день, кружит вокруг дома, иногда портит мой огород!
   - Кхм... Ла-а-адно...
   Да, похоже, ни к чему хорошему дальнейшее общение с отшельником не приведёт, скорее я окончательно съеду с катушек, присоединившись к последователям Принца Безумия. Закрепив пояс поверх брони, делаю глубокий вдох, как перед прыжком в воду с моста, и выхожу на улицу, решительно толкнув дверь ладонью. Посмотрим, где там наш старик нетч...
   Зажмурившись от бьющего в глаза солнца, останавливаюсь на небольшом пригорке возле хижины. Просто "замечательно" - удар по голове перенёс меня на какой-то небольшой, практически крошечный, островок, даром, что у побережья. На некотором отдалении виднелись группы других клочков суши, по только начинающемуся утру укутанные лёгкой дымкой от воды. Вот как можно жить в таких местах? Даже отшельником... Тем более, если отшельником... И где мне искать этого нетча? Тоже мне "Лорд Даэдра" - сказал бы хоть, когда он прилетает, а то от его придурковатого последователя пока ответа дождёшься... Похоже, придётся тут... Хм-м-м?
   Прервав мои размышления, Вилка Щекоталка, которую я всё ещё держал в пальцах, дёрнулась, несильно, но ощутимо потянув мою руку куда-то в сторону берега. Вот, значит, как? Прищурившись, с трудом замечаю в той стороне размытый силуэт, движущийся через туман над водой... большой размытый силуэт... очень большой размытый силуэт! Да ну, нафиг! И как мне это предлагается затыкать вилкой?!
   От одного из соседних островков в мою сторону величественно и неторопливо плыл самец нетча. Я краем глаза видел этих животных, пока проезжал на силт страйдере мимо одной из ферм - самцы были довольно массивными, с толстым кожисто-хитиновым панцирем, шестью щупальцами и голубоватым воздушным пузырём - природным аналогом аэростата, который и держал их в воздухе. Этот же, старик нетч, был почти вдвое крупнее, даже отсюда, через туман, обладал толстым бугристым панцирем и висевшими, как живые канаты, щупальцами.
   И вся эта прелесть неторопливо плыла по воздуху в моем направлении. Да чтоб вас! Как мне его убивать вилкой?! Даже будь она могущественным артефактом, во что верится с трудом, это всё-таки вилка! Маленькая, мать её, двузубая вилка! Да я же банально до него не достану, а на левитации за ним гоняться - нашли дурака... Воздух - его стихия, он в нём живёт всю жизнь. В отличие от меня... Хм... Как там написал Шеогорат? Я должен обязательно "убить нетча именно вилкой"?
   Что же, как задание выдано, так мы и выполняем. Я очень исполнительный, да... Усмехнувшись пришедшей в голову идее, более внимательно оглядываю окружающую местность - пока нетч неторопливо плывёт в моём направлении, казалось, совершенно не интересуясь происходящим внизу.
   Призыв огненного атронаха!
   - Приветствую тебя, призвавший! - в голове ощущение потрескивания жаркого костра, а передо мной в привычной вспышке портала в Обливион появляется сотканный из огня изящный силуэт.
   - Цель - нетч, плывущий сюда. Защищай меня, но главное - не убивай его, это должен сделать я.
   - Хорошо, я всё сделаю.
   На секунду мне показалось, что в голосе огненной девушки промелькнуло что-то вроде интереса и любопытства, но она тут же отвернулась, подлетая к береговой линии и провожая взглядом приближающуюся цель. Что ж, подготовлюсь и я...
   Преграда!
   Огненный щит!
   Преграда!
   Ну, давай, лети сюда "птичка"... Посмотрим, как ты полетаешь, если...
   Обуза!
   Как только нетч пересёк разделявшую островки водную гладь и приблизился почти вплотную ко мне и домику Большеголового, животное тут же окутало зеленоватое облачко заклинания и его передвижение резко замедлилось. Силён, однако - по вложенной в "обузу" энергии нетч прибавил в своем весе в три раза, потерял в высоте, однако, продолжал упорно лететь в мою сторону. И, похоже, теперь я ему не нравился.
   Обуза!
   Новое зеленоватое облачко. В этот раз мой противник издал явно недовольный воющий звук и с гулким ударом практически упал на землю, вяло шевеля щупальцами. Атронах подлетела ближе, остановившись рядом со мной и внимательно следя за противником на земле. Так, заклинания не будут держаться вечно, так что стоит поспешить. Главное не переборщить с вложением энергии, а то боюсь, до вилки дела не дой...
   В следующий миг, стоило мне подойти к своей целью и, глубоко вздохнув, приготовиться метнуть в него очередное заклинание, вилка в моей руке, до сих пор не проявлявшая активность, резко дёрнулась, потянув меня за собой и ощутимо покалывая пальцы разрядами энергии. Да грёбаный артефакт! Веди себя нормально, ты, зубочиска-переросток!
   Шок!
   С кончиков пальцев протянутой левой руки ударил разряд молнии, яркой вспышкой осветив окружающее пространство и впившись в мягкое желеобразное тело животного. Вилка Щекоталка задёргалась в моей руке ещё сильнее, чем прежде, настойчиво подталкивая воткнуть её в противника. Нет, ещё рано! И обычные-то нетчи довольно живучи, а уж такой матёрый представитель - тем более!
   Шок!
   Следом за первой, в нетча отправилась ещё одна молния, чуть мощнее. Кажется, всё, достаточно - животное конвульсивно дёрнуло щупальцами, обмякнув на земле и бросив попытки перебороть моё заклинание и подняться в воздух. Но он был ещё жив - где-то в глубине голубоватой желеобразной массы периодически рождались редкие пульсации, свидетельствовавшие о том, что нетч не умер.
   Подойдя почти в упор, расслабляю руку, державшую самовольный артефакт. В следующее мгновение Вилка Щекоталка потянула меня за собой и со смачным "чавк!" воткнулась в тело нетча, уйдя практически на всю глубину вместе с моей рукой. Зараза...
   Старый нетч дёрнулся, издав протяжный стон, а затем замер, как-то даже сдувшись в размерах. А от Вилки во все стороны прянула волна оранжевого света, ощущаемая потоком тепла, и в следующее мгновение тело животного с лёгким хлопком исчезло, оставив после себя только невесомое облачко золотистой пыльцы, покачивающееся в воздухе.
   - Ну и что дальше? А...А... Апчхи! - только сделав вдох, я невольно втянул в себя висевшую в воздухе пыльцу и, оглушительно до звона в ушах, чихнул. В следующий миг что-то дёрнуло меня вверх, и, проморгавшись, я осознал себя сидящим за столом в каком-то крайне знакомом доме...
   Тьфу! Это же дом Косадеса в Балморе... Какого... Шеогората я тут делаю?! Вот же... Стоит только вспомнить, как эта психованная зараза тут же появится! По другую сторону стола неярко сверкнул портал в Обливион, из которого, довольно улыбаясь, появился Принц Безумия. Вместе со стулом. Сидя на стуле. На массивном стуле-троне. Висящем в воздухе! Появился и лыбится, зараза!
   - Это было быстро, Витейр! - Шеогорат улыбнулся, довольно покивав головой. - Наконец, Большеголовый отстанет от меня со своим вечным нытьём, что нетч ему житья не даёт... Да, кстати, девочки в борделе просто супер, это ты мне отличную идею подал! Пожалуй, буду туда наведываться иногда. Хо-хо...
   - Всегда рад помочь... - если бы мрачный сарказм можно было пощупать, полагаю, из моего голоса его можно было бы черпать вёдрами. - Что дальше?
   - Так... - Шеогорат с довольной миной развалился в своем кресле. - Дальше? Да, собственно, ничего особенного. Вилку, кстати, не забыл?
   - Её забудешь... - скривившись, протягиваю Принцу Безумия артефакт, всё так же сжимаемый в руке.
   - О! Чудесно! Тогда, действительно больше ничего. Разве что, могу в награду и в качестве поощрения подкинуть чего-нибудь полезного... Есть идеи или пожелания?
   Кхм... Что? Нет, реально, что?! Я уже почти год в этом мире, успел "познакомиться" с Азурой, нажраться в дрова с Сангвином, покувыркаться с одной из Золотых Святош, да, чёрт возьми, получить Ваббаджек и получить Ваббаджеком о голове, но... Это будет первый случай, когда кто-то из местных "сильных мира сего" вот так вот предлагает награду на мой выбор за выполнение своего поручения. И... Особенно такого поручения. Блин, да моя паранойя сейчас взорвётся от предвкушения грядущей вероятной подставы!
   - Знания, прикладные артефакты, полезные связи, - пожимаю плечами, - всё, что сможет облегчить мне жизнь и поможет сохранить здоровье...
   - Хм... - на секунду Лорд Даэдра задумался, поглаживая бородку пальцами. - О! У меня есть отличная идея, да! Думаю, тебе понравится.
   - И... что же это?
   - Сюрприз! Потерпи, - лукаво улыбнулся он, - скоро твое поощрение будет тут. А пока, забирай своё имущество и приятно оставаться.
   Окинув меня оценивающим озорным взглядом, Шео ухмыльнулся и растаял в воздухе, оставив на своем месте неторопливо вращающийся Ваббаджек. В следующее мгновение лица на посохе осветились неярким свечением, и из открытых ртов навершия на пол посыпались мои вещи - одежда, сумка, содержимое карманов, словом, всё то, что я оставил в "Доме земных наслаждений", когда эта зараза отправила меня за Вилкой.
   Не нравится мне "отличная идея" сумасшедшего даэдра, ох не нравится...
   Не успел я обдумать столь "глубокую" мысль, как посреди комнаты, проскользнув через потолок, зависла призрачная птица, держащая в когтях постепенно наливающийся материальностью свиток. Поизучав меня несколько секунд взглядом, Призрачный Вестник выронил свиток на стол и медленно истаял в воздухе.
   "Витейр Хлеа!
   Согласно решению Совета Дома Телванни, вы включены в состав сборной группы, направляемой к племенам эшлендеров с целью привлечения их для помощи в ходе текущего кризиса.
   В связи с этим, вам необходимо прибыть в Садрит Мору для получения дополнительных инструкций и координации действий. Ваш куратор, Галор Драт, предоставит вам всю необходимую информацию по вашему прибытию в башню Дома Телванни.
  
   Голос Советника Ариона, Лорда Мага Совета Телванни,
   Галос Матендис."
   Несколько секунд я оторопело хлопал глазами, глядя на место, где только что висел Призрачный Вестник. Полупрозрачный птиц появился посреди комнаты, когда я уже подумывал, не воспользоваться ли мне гостеприимным обиталищем Косадеса, чтобы банально выспаться. Вестник рассыпался облачком искр, а я остался сидеть, держа в руке небольшой свиток пергамента и переваривая послание. Вот и поспал, блин...
   Что еще, черти их дери, за группа такая? "Текущий кризис" - как задвинули-то... И кому вообще пришло в голову привлекать эшлендеров для оказания какой-то помощи? Они же, вроде бы, и так в составе Империи, нет? Ну, коренные жители провинции, всё такое... Их эта ситуация и так касается самым прямым образом. Да и мало их, четыре племени, разбросанные по глухим уголкам Вварденфела, - ну какая уж тут помощь от них?! Я уже ничего не понимаю... Но, полагаю, выбор у меня не особенно большой - как никак, в доме Телванни я состою, а значит, должен соблюдать. Теоретически...
   Вот и что мне со всей этой бодягой делать? Ладно... Будем работать сверхурочно. Со вздохом поднявшись со стула, я с тоской посмотрел в сторону такой притягательной койки. А в голове была в основном одна жизнеутверждающая мысль "Я в полной жопе", поскольку, что бы я ни делал, я всё ещё слабо представлял, как мне всё-таки разгрести всю эту ересь с Пророчеством и моим в нём участием. Что характерно, Азура, моя, мать её, начальница, тоже не горела желанием приходить ко мне во сне, или как там любят общаться божественные сущности, и пояснять, что почём...
   До древесной башни я добрался практически на автопилоте, думая обо всём и ни о чём - ноги сами донесли меня до гильдии магов, я привычно поздоровался с Ажирой, с другими встреченными там "коллегами по цеху", привычно встал на портальную площадку, краем глаза отметив заинтересовано-любопытный взгляд, которым меня окинула телепортистка, разглядывая кольчужно-латную чёрно-багровую броню и Ваббаджек в моей руке.
   - О! А вот и ты! - практически с порога меня встретил Галор, подняв голову от развёрнутого на столе свитка. Что маг делал тут, практически в прихожей магической башни - понятия не имею. Не меня же ждал всё это время?!
   - Кхм... Ещё немного и у меня сложится нездоровое подозрение, что ты меня тут поджидал...
   - Да нет, что ты! - рассмеялся маг. - Просто мысль в голову пришла на ходу, вот и остановился обдумать, - он свернул свиток и, не обращая внимания, что мнёт его, засунул за пояс.
   - Ну-ну, - скептический хмык, - в любом случае, я получил уведомление с Вестником. Что-то насчёт группы и эшлендеров...
   - Ну да, есть такое дело.
   - И там ещё говорилось, что ты, как мой куратор, должен мне пояснить, что происходит, и что мы будем делать...
   - Ох... Это всё секретарь, - вздохнул Галор, - любит он официальные формулировки. Если по сути - нам нужно посетить четыре племени и заручиться их помощью. Вроде как, исторически сложилось, что они, хоть и подданные Императора, тем не менее, пользуются некоторой свободой.
   - Всё ещё не понимаю...
   - Да всё из-за этого кризиса с Красной Горой и порождениями пепла... Недавний сбой в работе Призрачного Предела здорово всех переполошил, а эти племена, хоть и считаются некоторыми за дикарей, всё же отлично знают местность, живут тут с незапамятных времён... Да и легенд на эту тему наплодили изрядно...
   - Так, - помассировав пальцами переносицу, жестом останавливаю монолог, - а теперь с подробностями... Что происходит? Я ещё в прошлый раз видел тут суету и явную озабоченность, да и в Балморе стражи меньше, чем обычно, значит, Хлаалу тоже это коснулось. И, раз уж меня пригласили, давай на чистоту.
   - Кхм... Ладно. Не думай, что я то-то от тебя пытаюсь скрыть, просто я сам до сих пор не могу понять, ради чего вся эта кутерьма затевается... Короче так, - маг собрался с мыслями, пригласив меня жестом следовать за собой. - Про кратковременное исчезновение призрачного Предела ты в курсе, полагаю? Хорошо. Когда мы отбились от порождений пепла и более-менее навели порядок, от Императора пришла нота - "Всем трём Домам провинции объединить усилия для преодоления кризиса...". Ну, ты понимаешь, как обычно это бывает.
   - А причем тут я? Нет, я тоже состою в доме Телванни, но...
   - Да погоди ты... Это только первый момент. С этим мы и так справились - Совет договорился с Хлаалу и Редоран, мы отправили посла в Вивек к Архиканонику, чтобы узнать, что, собственно, случилось... Но вся эта ситуация... У нас слишком мало информации о творящемся в Красной Горе и вокруг. А информация нам нужна.
   - И причём тут я?
   - Тьфу! Да ни пир чём, собственно. В отряд включены меры из всех трёх домов, вроде как, официальное представительство, дипломатическая миссия... Эшлендеры очень упрямы и горды - посчитают, что их не принимают всерьёз, увидят где-то нарушение своего кодекса чести и всё... Считай это жребием, что выбрали нас с тобой...
   Ну, вот мы и подошли к главному... Мне кажется, что он то-то недоговаривает, но подозрения к делу не пришьёшь, как говорится... Кажется, меня опять догнало это Пророчество - как бы они меня в качестве "бус для папуасов" не взяли. Я уже привык, что тут каждый скриб знает во мне Нереварина, отмеченного Азурой и далее по списку...
   - Ясно... - вздыхаю, откидывая с головы даэдрический капюшон и, проходя в один общих залов, куда мы пришли с Галором. - Тогда будем подождать, как говорится...
   Ждать пришлось довольно долго - и я и Галор успели сходить до своих комнат, прихватив с собой пару книг, потом голодный желудок намекнул, что было бы неплохо пообедать... А хоть кого-то, кто отвечал бы за организацию этого "великой важности" мероприятия, видно так и не было. Я даже грешным делом, совсем замаявшись от скуки, достал из сумки те самые выкладки и расчёты, что проводил мой "злобный сумасшедший брат-близнец", пока я гостил у Шеогората.
   Теперь, когда я более-менее уложил в голове всё, прочитанное у Принца Безумия, заметки, ранее выглядевшие какой-то ахинеей, хоть и не стали совершенно понятными и прозрачными, но теперь вызывали скорее не диссонанс и мысли "что ха ересь?!", а просто множество вопросов, когда мои знания сталкивались с тем, чего толком не понимали. Но одно я смог понять точно - моё Альтер-эго хотел что-то сделать с призываемыми из Обивиона сущностями. Отсюда и был сплав нескольких школ в расчётах.
   Хм... Безумная идея, но... Неужели, он пытался создать способ, как перетащить сущность из плана Обливиона в план смертных, оставив её там окончательно? Что за бред?! Хотя... С другой стороны... Идея была одновременно и бредовой и занимательной, ведь каждый призыв требовал для себя энергии - да даже те же артефакты, которые делал я, по сути создавали самоподдерживающиеся призываемые предметы, подпитывая заклинание призыва засчёт вырабатываемой душами энергии. А тут предполагалось создать для нематериального существа или псевдоматериального предмета устойчивой материальной оболочки, не требующей дополнительной подпитки маной и... Что? А вот дальше шла какая-то непонятная ещё муть - что-то насчёт слияния сути и сохранения части свойств... Он точно какой-то безумный учёный! Одно слово - порождение Шеогората...
   Помотав головой, я засунул стопку листов обратно в сумку, потерев усталые глаза. Галор всё так же сидел и что-то воодушевлённо строчил на своем свитке, периодически задумчиво или недовольно хмурясь, а вокруг шла обычная оживлённая жизнь Дома Телванни. Ну вот и какой был смысл выдёргивать меня так спешно, если тут, похоже, никто и не чешется?
   - Галор Драт, Витейр Хлеа, - вошёл в зал высокий данмер в дорогой вычурной мантии. - Совет закончил заседание и утвердил окончательный состав вашей группы - с вами отправятся ещё четверо, представители Домов Хлаалу и Редоран. Старшим назначается Галор Драт.
   Мой куратор с достоинством кивнул, сворачивая свиток и вставая со стула.
   - В путь отправитесь завтра утром - представители других Домов уже прибыли сюда. С представителями племён мы уже всё согласовали - вожди согласились собраться в стоянке племени Уршилаку, так что вам не придётся посещать всех четверых по очереди.
   - Да, это довольно кстати, - кивнул Галор под мой скептический хмык, на который посланник Совета предпочёл не обратить внимания. - Я всё понял.
  
   Интерлюдия.
  
   Вокруг Красной Горы практически всегда бушевали бури - старый вулкан никогда не засыпал по-настоящему, выбрасывая в воздух различное, но всегда немаленькое, количество пепла и вулканической пыли. Вот и сейчас - даже противодействие Вивека не смогло полностью закрыть всю гору, из которой в очередной раз, огласив окрестности грохочущим гулом, выбросилось подсвеченное багровым серое облако, окутывая скалы вокруг удушливой горячей пеленой.
   Сторонний наблюдатель, окажись он рядом, сумел бы уловить, помимо каменного рокота, разъярённый рык, еле ощутимо сотрясший скалы вокруг и не имевший ровным счётом ничего человеческого.
   - Во славу дома Дагот! - Поднявшийся Спящий, шевельнув лицевыми отростками, воздел вверх искажённые корпрусом руки и с восторгом посмотрел на брызги раскалённой лавы, выброшенные из глубины главного кратера. - Наш Господин вырвется из заточения! Хотя, кому я это говорю...
   Чуть сгорбленная фигура повела капюшоном из стороны в сторону, оглядев группу полуразумных рабов пепла и изуродованных корпрусом людей, переминавшихся с ноги на ногу неподалёку. Далеко не каждый, заразившийся Божественным Недугом, имел шансы стать чем-то большим. Нет, долголетие, повышенная сила и выносливость - это было гарантировано любому, но вот дальше... Уж очень часто страдал разум и сознание заболевших, от того так мало было истинных последователей Дагот Ура, способных принимать решения и помогать своему повелителю в исполнении его грандиозного плана.
   Очередной мощный толчок заставил вздрогнуть окрестные скалы, а от Красной горы по кругу разошлась видимая даже невооружённым глазом воздушная волна, качнувшая чахлую растительность и разогнавшая на миг пепельную взвесь. Прозвучавший особенно оглушительно рокот прокатился по округе и затих, казалось, забрав с собой и все прочие звуки.
   Дагот Малан окинул вулкан ещё одним взглядом, с затаённым нетерпеливым ожиданием посмотрев на висящие вокруг невидимой границы Повеления Вивека камни и, шумно выдохнув, развернулся, уводя свой отряд в сторону Призрачного Предела. Дагот Ур освободится, но до тех пор они, члены дома Дагот, должны сделать всё, чтобы дело их Господина не стояло на месте. Презираемые данмеры, отринувшие величие и силу, должны на своей шкуре почувствовать, что их ждёт.
   Порождения пепла уже скрылись среди скал, когда горы сотряс особенно сильный толчок. Вокруг Красной Горы обрисовался полупрозрачный мерцающий купол, чем-то похожий на Призрачный Предел. Купол мигнул на мгновение и снова пропал, а один из замерших в воздухе камешков медленно, словно нехотя, упал на землю.
  
  
  
   Встреча с представителями остальных Великих Домов прошла как-то буднично и кратко - Галор Драт представил нас другу другу, обрисовал в общих чертах ситуацию и назначил сбор завтра на рассвете. Правда, не освещённым остался вопрос, как именно мы будем добираться до племени Уршилаку, всё-таки их стоянка, насколько мне известно, располагалась практически на противоположной стороне острова.
   Как и говорил оставшийся безымянным посланник Совета Телванни, от двух прочих Домов в группу вошли по двое представителей: Дагол гро-Баррук, широкоплечий орк с огромным топором, и данмер Тавер Вароку - явно "посол" и его телохранитель, представляли дом Хлаалу; Мехра Шемо и Дорка Шемо - две сестры данмерки из дома Редоран. Ну и мы с Галором - два мага разной направленности и злокозненности. Кхм...
   Похоже, хоть дом Хлаалу и не поднимал особенного кипеша по поводу "кражи века" из их сокровищницы, два представителя Дома косились в мою сторону с заметным подозрением и неодобрением, особенно на Ваббаджек в моей руке. Хотя... С той же вероятностью они просто могли коситься на Ваббаджек, здраво опасаясь того, что может отчудить маг с артефактом Принца Безумия, особенно помня характер и привычки его создателя. Да и редоранцы посматривали в мою сторону с опасением, хотя от младшей Шемо, Дорки, взгляд был в большей степени какой-то заинтересованный. Вопрос только, а нужен ли мне такой интерес с её стороны... Кхм... Н-да...
   Вся группа ночевала в башне Дома Телванни - мы в своих комнатах, а остальные в гостевых покоях, оперативно выращенных магами в одном из коридоров. Я впервые увидел, как именно происходит "строительство" таких вот древесных башен - как объяснил Галор, основная трудность заключается в том, чтобы заставить такое дерево просто начать расти. Это требовало и различных ухищрений, и соблюдения условий местности, в частности - грунта, и даже великий камень душ (не пустой, само собой). Но вот потом, когда основная структура башни была готова, вносить в неё мелкие изменения было довольно просто. По крайней мере, для тех, кто понимал, что нужно делать.
   - Что ж, если все готовы, нам пора выдвигаться, - вышел в общий зал Галор Драт, дожёвывая на ходу кусок мяса с хлебом. - Для начала - нам нужно через гильдию магов перенестись в Альд'Рун, оттуда - на силт страйдере в Хуул, а там уже и до стоянки племени Уршилаку недалеко.
   - Но... - озадачено почесываю в затылке. - Не проще до Дагон Фела на корабле и там, сев на корабль до того же Хуула, попросить высадить нас по пути? Не придётся по скалам скакать...
   - Витейр дело говорит, - подала голос Дора, - там же ущелье, вроде бы, нет? Не знаю, как вы, но мы с сестрой левитировать не обучены как-то...
   - Как и я, - пробасил орк.
   - Кхм... Действительно, что это я... - Галор досадливо дёрнул щекой, вздохнув. - Тогда действительно, твой вариант лучше. С капитаном в Дагон Феле, думаю, мы договоримся.
   На лице моего куратора явственно читалась досада на себя и свою ошибку - похоже, маг настолько мало путешествует, тем более простыми способами, что в первую очередь подумал о телепорте в гильдии магов, нежели о простом маршруте на корабле. Вот вам вариант профессиональной деформации во всей красе. Проверив вещи в дорогу, наша группа вышла из башни и направилась в сторону пристани.
  

***

   - Неревар! Я снова предлагаю тебе присоединиться...
   Голос доносился из невероятного далёка - вокруг себя я видел только непроглядную темноту, не ощущая ни верха, ни низа. Мне даже казалось, что и меня самого тут как бы не существует. Очень похоже на то, как я встретил Азуру, но там не ощущалось такой неправильности и нереальности...
   - Смотри... - голос слышался всё ближе, а в темноте стала проступать высокая фигура, неторопливым шагом приближавшаяся ко мне. - Даже всё усилия предателя Вивека не могут остановить меня. Присоединись, Неревар! Прими свою суть и будь рядом со мной! Не как слуга и господин, но как равный с равным! И мы сможем перестроить этот мир, привнеся в него порядок!
   Фигура обрела плотность и я, что не удивительно, узнал в говорившем Дагот Ура - массивная золотая маска на лице, мускулистое тело, сейчас, вопреки предыдущим видениям, одетое в вычурную дорогую мантию, унизанные кольцами пальцы рук... И аура силы, багровым облаком окутывающая - я понял это с устрашающей чёткостью, сам не знаю, как - полубога, не уступающего силами членам Трибунала.
   Вместе с тем, от него веяло чем-то очень знакомым и родным... Было чувство... Неописуемое... Запах... Вид... Что-то в Дагот Уре в этот момент вызывало ощущение родства и неясной связи.
   - Скоро я сброшу ту преграду, которую недалёкий бог-поэт поставил передо мной. И тогда... Тогда, Неревар, тебе придётся решать, на чьей ты стороне!
   - Я... - откашливаюсь, с удивлением осознавая, что теперь у меня есть голосовые связки и горло, которое нужно прочищать. Хотя остального тела я всё так же не ощущал, словно не имея.
   "Я не буду выбирать... Не хочу..." - хотелось выдавить мне, но губы, не слушая моего мнения, скривились в презрительную улыбку и вдруг выдали:
   - Я никогда не присоединюсь ни к кому из вас. Что ты, Дагот Ур, что Трибунал - одинаково предатели и клятвопреступники. Уже скоро я приду за каждым из вас, и верну то, что принадлежит мне по праву!
   Что за?! Какого лешего я это вообще сказал?! С последним словом вокруг моего несуществующего тела сгустилась плотная багровая тень, бросающая отблески на несуществующий во мраке пол. Казалось, само моё существо излучает этот багрянец, плавно мерцающий в такт ударам моего сердца.
   - Ничтожество! - разъярённо взревел Дагот Ур, делая шаг вперёд и вытягивая руку, на которой за мгновение выросли внушительные чёрные когти. - Тогда я раздавлю тебя, как и прочих, кто встанет у меня на пути!
   Ворин практически утратил "человеческий" облик - на лбу золотой маски открылся третий глаз, истекающий багровым светом, как кровью, когти на руках загрубели и удлинились, а голос, ещё недавно бывший величественным и представительным, скатился к животному рычанию. Но за мгновение до того, как он дотянулся до моего горла, свечение округ меня выдало особенно яркую багровую вспышку, и темнота вокруг исчезла...
  
  
  
   Проснулся я рывком - мы всё ещё плыли на корабле, вернее, как раз подплывали к Дагон Фелу, уже видневшемуся в туманном облаке впереди. Спутники сидели, кто где, расположившись по скамьям на палубе, а Галор всё так же что-то увлечённо строчил, склонившись над свитком. Вот же маньяк от науки... Что на него вдруг нашло?!
   - Кхм... Витейр? - раздался приятный женский голос рядом со мной.
   - М? Дорка? Кажется... - помотав головой, чтобы разогнать остатки сна, поворачиваюсь на голос, опознавая его хозяйку - Дорку Шемо, миловидную данмерку.
   - Всё в порядке?
   - Да, а что такое?
   - Просто... Ты практически вырубился, стоило тебе взойти на борт и устроиться на скамье... - в голосе девушки неожиданным образом слышалась озабоченность и участие, вызывающие множество подозрений и вопросов.
   - А... - махнув рукой, - мало спал ночью, вот и...
   - Ясно... Хм... Витейр, не возражаешь, если я присяду рядом? Поговорим... А то сестра занята каким-то важным разговором, а твой спутник... Кхм... Он явно не особенно общителен...
   - Из меня не особенно хороший рассказчик, - пожимаю плечами, - но если ты хочешь...
   Чуть сдвигаюсь на скамье, переставляя Ваббаджек в сторону. От прикосновения к посоху по руке пробежалась волна коротких электрических разрядов, заставив чуть дёрнуться мышцы. И ты туда же? Игрушка Шеогората снова начинает своевольничать?! С подозрением перевожу взгляд с посоха на Дорку и обратно. Но больше ничего, вроде бы, не происходит, так что, я отпускаю древко и поворачиваюсь к своей собеседнице.
   - О чём же ты хочешь поговорить?
   - Не знаю, - пожала плечами девушка. - Эта поездка возникла как-то неожиданно, сестра просто поставила перед фактом, что я еду с ней, но, в чём тут суть, я совершенно не представляю... Быть может, ты можешь рассказать, зачем нам к племенам эшлендеров?
   - Ты ведь в курсе о нападениях порождений пепла?
   - Да... - девушка кивнула.
   - Эти племена живут тут, на Вварденфеле, с тех пор, как первые кимеры пришли на эту землю. И их традиции и знания, передающиеся из поколения в поколение, хранятся практически неизменными...
   - Я не совсем...
   - Вся эта ситуация... Красная Гора, Дагот Ур, Шестой Дом... Слишком много домыслов и предположений тогда, когда нужны точные, или хотя бы достоверные, данные. И эшлендеры могут быть источником этих данных.
   Блин, говорю это, а сам понимаю - чушь ведь порю... Ведь чего, реально, хотят добиться Великие Дома? Это в игровой вселенной было всё просто - собери три Дома, собери четыре племени - объедини их все воедино, доказав тем самым, что ты тот самый Неревар Возрождённый, бывший военным лидером в давние времена... А тут? Чёрт побери, Азура, чтобы тебе в Обливионе икалось! Где хоть какая-то информация, что мне с этим грёбаным Пророчеством делать?! Дагот Ур, тот вот трудится... снится мне, пытается вербовать. А Азура?
   - Всё ещё не совсем понимаю, но, полагаю, придётся с этим смириться... И подождать, пока мы приплывём, чтобы понять на месте, чем именно дело кончится...
   - Ну, извини, - пожимаю плечами, - что я ещё могу сказать...
   Дорка махнула рукой, задумчиво глядя за борт. А мы тем временем уже подходили к причалу Дагон Фела - капитан кораблика суетился, вместе с матросом готовясь к швартовке.
  

***

  
   Как я и предлагал, приплатив капитану в Дагон Феле, мы проплыли по нестандартному для них маршруту, высадившись на каменистом берегу примерно на половине пути до Хуула. Наше появление на суше спугнуло пару гуаров, с недовольными воплями скрывшихся за нагромождением камней, а где-то наверху в небе кружили скальные наездники, не решавшиеся нападать на крупный отряд, но и не улетавшие в надежде на появление такой возможности. Упрямые заразы...
   Члены делегации непроизвольно держались представителей своего Дома, разбившись парами. Только Галор Драт, по сути являвшийся главным, периодически отходил к прочим участникам похода, о чём-то негромко переговариваясь. Ну и Дорка всё так же с легким интересом посматривала в мою сторону, заставляя мою паранойю озираться и ждать подвоха. Нет, я не монах или какой-то там извращенец - внимание довольно симпатичной молодой данмерки мне было, в общем-то, приятно, но вот слишком внезапно оно возникло, ещё при первой встрече. Так что, тут или "любовь с первого взгляда", во что я слабо верю, или "казачок-то засланный"... Ну, или она просто столь легкомысленна и... кхм... общительна.
   "Или это обещанная награда от психа Шео" - проворчал где-то в глубине моего сознания здравый смысл, а паранойя ему поддакнула и многозначительно покивала... Ага... Бр-р-р-р! Нафиг мне надо такое счастье... Нафиг-нафиг... Со своей личной жизнью я как-нибудь сам разберусь...
   - Смотрите по сторонам внимательно, - подал голос Галор Драт, - тут неподалёку даэдрические руины Ассурнабиташпи - как бы на их обитателей не нарваться. Мы, конечно, идём восточнее, но мало ли...
   - Если не все разом, то только развлечёмся! - хмыкнул Дагол, любовно поглаживая топор.
   - Надеюсь, не придётся, - подала голос старшая Шемо, успокаивающе сжав плечо явно нервничающей сестры.
   - Вот потом я и говорю - смотрите внимательно. Если вдруг...
   Галор оборвал фразу на полуслове, когда из-за группы камней вывернули трое данмеров, одетых явно в традиционные эшлендерские одежды и вооружённых луками и короткими мечами, направившиеся сразу же в нашу сторону.
   - Твою мать...
   - Накаркал, клыкастая морда...
   - Ой... - мои спутники отреагировали с разной степенью "радости", впрочем, приготовившись к любым неожиданностям от новых действующих лиц.
   Впрочем... Хм... В основном в отряде эшлендеров были лучники, но они продолжали идти в нашу сторону, хотя уже давно могли бы, желай напасть, нашпиговать нас стрелами издалека. Это что, торжественная встреча что ли?
   - Спокойно... - в полголоса произнёс Драт, явно пришедший к такому же выводу.
   - Добра вам! - поднял руку идущий впереди данмер. - Сул-Матуул, ашхан племени Уршилаку отправил нас встретить высоких гостей собрания племён. Все ли из вас добрались? Хорошо ли прошёл путь?
   - А... - Галор переглянулся с Тавером и со мной, через мгновение справившись с удивлением. - Благодарю, наш путь был лёгким. Но, откуда уважаемый ашхан смог узнать, где встречать нас? Не сочтите за недоверие, но мы никому не...
   - Нет нужды продолжать, гость, - поднял руку эшлендер. - У Нибани Меса, нашей шаманки, было видение, где и когда ждать вашего появления. Сул-Матуул счёл разумным прислушаться к её словам и отправить нас вам навстречу.
   - Что ж... Тогда, думаю, нам стоит идти дальше?
   Не представившийся данмер уважительно кивнул, делая знак своим спутникам, и те оперативно рассредоточились чуть впереди от нас. Жестом мужчина попросил следовать за собой, и наш отряд, ещё раз обменявшись чуть настороженными взглядами, направился длаьше.
   - Будь на чеку, Витейр, - шепнул мне на ухо Галор. - Похоже, они и в самом деле просто нас встречают, но лучше перебдеть...
   Кивнув, он прошёл вперёд и, судя по кратким задержкам около делегаций других Домов и их ответным кратким кивкам, говорил он примерно то же самое. Ну что ж, на чеку так на чеку... Невольно крепче сжав в пальцах Ваббаджек, следую вместе с остальным отрядом, поглядывая на сопровождавших нас данмеров.
   Представители племени Уршилаку шли на почтительном отдалении, явно чтобы не смущать возможностью подслушать наши разговоры, но в то же время - достаточно близко, чтобы при нужде среагировать на опасность или, если мы пожелаем, ответить на какой-то вопрос.
   Однако, каких бы пакостей Галор (да и я, чего таить...) ни ожидал, дальнейший путь прошёл без каких-либо неожиданностей. От побережья до стоянки племени Уршилаку было примерно пол дня пути, поэтому нас, как почётных гостей племени, разместили в нескольких гостевых юртах, а любые дела были отложены на следующее утро. Что, в общем-то, было очень кстати - несмотря на ненапряжный путь вдоль побережья от Садрит Моры до Дагон Фела, занявший часов семь, а потом - короткий "заплыв" до берега, не потребовавшие от нас каких-то особенных усилий, вымотались мы изрядно. Да и к тому же этим отдыхом эшлендеры давали нам (и себе) время присмотреться к будущим собеседникам, прикинуть возможный ход и темы беседы, да и просто познакомиться.
   Стоянка племени представляла собой с десяток плотных шатров, расставленных так, чтобы максимально закрывать собой от ветра центральную область между ними. Гости Уршилаку из других племён расположились практически так же, просто "нарастив" лагерь своими собственными шатрами, создавая небольшие "клочки" между стенами. В "голове" лагеря располагалась группа шатров, соединённых между собой и накрытых общим пологом, создавая некую общую зону племени с хорошо оборудованным, практически стационарным кострищем, вокруг которого всё было выложено богатыми коврами и шкурами. Похоже, это и было место будущего сбора представителей племён и Великих Домов.
  

***

  
   - Называемый Витейром Хлеа, шаманка Нибани Меса желает поговорить с тобой до начала переговоров, - в выделенный нам для отдыха шатёр заглянул один из сопровождавших нас к лагерю данмеров, почтительно склонив голову.
   - Кхм... Витейр это я, - поднимаюсь с лежанки, переглянувшись с Галором.
   - Прошу, пойдём, - данмер кивнул уже непосредственно в мой адрес.
   Юрта шаманки выглядела даже уютной - перед входом был заботливо постелен пёстрый ковёр, а внутри витало множество запахов, как странных, так и банально жилых, вроде запаха еды, создавая ощущение жилой и домашней атмосферы. Провожатый с почтением откинул передо мной полог шатра, коротко поклонившись, и, дождавшись, пока я войду, удалился по своим делам.
   Посередине помещения догорал очаг, используемый, судя по всему, как для обогрева помещения (и готовки), так и в каких-то явно ритуальных целях. Тут же располагалась обыкновенная для эшлендеров лежанка, сундук явно с личными вещами шаманки и на удивление качественно сделанный стол, сейчас заваленный свитками, травами, какими-то камешками и прочей мистической мишурой. Как вишенка на торте, на распорках шатра над костром сушились связки трав и частей тел животных, хотя, как ни странно, возможный мерзкий запах от такой смеси отсутствовал.
   - Наконец, ты добрался сюда, смертный... - Голос данмерки, стоявшей ко мне спиной, заставил вздрогнуть и невольно сжать в руке Ваббаджек, отчего руку кольнул слабый разряд, а в голове раздался еле слышный смешок голосом Шеогората.
   Женщина медленно повернулась ко мне, а следом за ней, колыхнувшись, двинулись и тени в шатре, облекая шаманку... Азуру в искрящийся звёздным узором плащ. Пугающее ощущение - передо мной стояла шаманка племени эшлендеров и вместе с тем - могущественный Лорд Даэдра, глядящий сейчас на мир смертных её глазами.
   - Азура... - проглотив комок в горле, как можно более уверенно делаю шаг вперёд. Смешно, но сейчас, когда я имел-таки тело, а происходящее... хм... происходило не во сне, ощущение такой сущности рядом подавляло.
   - Ты ждал кого-то другого, смертный?
   - Я, если честно, вообще уж никого не ждал, - прошептал я себе под нос. - Надо понимать, шаманка - твоя последовательница?
   - Именно, - кивнула женщина, - даже мы, Лорды, не можем столь глубоко воздействовать на смертных, если они сами не хотят этого...
   - Что ж, - вздыхаю, - ты звала, я пришёл...
   - Да, - кивнула Азура, внимательно разглядывая меня светящимися глазами. - И ты уверенно идёшь дальше по пути Пророчества. Это хорошо...
   - А... - мне в голову вдруг пришла мысль, что голоса из шатра шаманки, обсуждающие одну из Лордов Даэдра, и говорящие о каком-то пророчестве и прочей мути, даже для племен эшлендеров. Не говоря уж о представителях Великих Домов, выглядели бы довольно странно.
   - Снаружи никто ничего не услышит, - поняла мою неуверенность даэдра, - а если всё-таки услышит, то потом не сможет вспомнить, что именно услышал. На такой фокус хватило бы сил даже у Нибани, не то, что у меня в её теле...
   - Хорошо... А что насчёт этого Пророчества? Ты всё ещё ничего не можешь подсказать?
   - Когда я покину это тело, поговори с шаманкой. Племена эшлендеров хранят множество тайн, а она ещё и знает побольше прочих.
   - Тогда зачем ты вообще решила заговорить со мной? - потихоньку, но дрожь от присутствия нечеловеческой сущности рядом угасала, позволяя вести себя чуть смелее. - Да и почему именно тут?
   - Собрание племён эшлендеров, вместе с представителями Великих Домов - важная веха на пути истории, смертный... К тому же, это облегчит тебе путь.
   - Кстати! А зачем вообще нужна эта морока с пророчеством? Неужели у Лорда Даэдра не хватило бы сил, чтобы призвать к ответу одного данмера? Пусть даже и с Сердцем Лоржана?
   - Дагот Ур... - медленно произнесла Азура, - Дагот Ур силён. Сердце Лорхана дарует ему особенную силу - мало кому из нас удастся как-то весомо помешать ему. Разве что Мерунес Дагон может, но... Не думаю, что вы, смертные, обрадовались бы его помощи...
   - Да уж, - невольно поёжился, вспоминая всё, что читал про Даэдрического Принца Разрушения, - после него тут не то что Дагот Ура, тут и Красной Горы-то не останется...
   - Ты прав.
   - Но... Что-то же остановило Дагота - разведчики Кая Косадеса видели непонятный барьер, не дающий ничему как пройти к горе, так и выйти от неё. Как же возможно это препятствие, если...
   - Сердце Лорхана дарует особенную силу, - перебила меня "шаманка", - она отличается от сил Лордов Даэдра. И она неподвластна нам... Но не Трибуналу. Вивек, самопровозглашённый бог, - в голосе Азуры чувствовалась злость, направленная на наглого выскочку, - когда-то был простым данмером. Как и Дагот Ур, если ты ещё не понял. И хоть они очень разные, их силы получены из одного источника, от Сердца. И точно так же, как я не могу напрямую воздействовать на Дагот Ура, я не могу воздействовать и на Вивека.
   - То есть... - в голове забрезжила какая-то мысль, но ухватить её пока не получалось. - Вивек и Дагот Ур сильнее тебя?
   - Не всё так просто... - Азура явно задумалась. - Они просто слишком... другие.
   Вот оно! Мысль наконец оформилась, заставив подавить невольный возглас - Дагот Уру и Вивеку силы даёт Сердце Лорхана. А что это изначально? Ну, по всем религиозно-метафизическим текстам... Верно! Частица Лорхана, его сердце (что логично), попавшая в план смертных. Но... тогда... Ох ты ж... Если простой смертный смог получить силу, если не превосходящую, но хотя бы соизмеримую с силой Лорда Даэдра... Да не один смертный, а сразу четверо...
   Сглотнув, чувствую мурашки, пробежавшие по спине о осознания масштабов происходящего и последствий моего нового знания. Если Азура поймёт, что мне стало понятно... А уж тем более, если поймёт, какая мысль мелькнула в моей голове...
   - Хо-хо... Не парься, Витейр! Просто не парься! - неожиданной вспышкой перед моими глазами промелькнуло лицо подмигивающего Шеогората, а в голове прозвучал его голос. - И смотри, не потеряй палку, вторую не дам!
   - Ты о чём-то задумался? - из полуобморочного состояния меня вывел оклик даэдра.
   - Да... Пытался... Кхм... Осознать масштабы происходящего, - в общем-то, я даже и не соврал. - Но, вернёмся к моему вопросу. Зачем вся эта история с племенами, Великими Домами...
   - Всё это части Пророчества, смертный. Это не просто слова, не просто видение будущего, приснившееся безумной колдунье, как ты, полагаю, считаешь... Любое Пророчество изменяет мир. И это не исключение. Ты не Нереварин, как и тот, кого ты заменил, не был Нереварином. Нереварин это не личность, хотя она и важна. - Азура, управляя телом Нибани Месы, рассеяно перебирала предметы на столе шаманки.
   - Ты хочешь сказать... - кажется, я начинал понимать, к чему она ведет.
   - Только при выполнении определённых условий ты станешь Нереваром Возрождённым, Нереварином. И сможешь победить Дагот Ура. Не ранее, чем Пророчество исполнится. Не ранее, чем ты пройдёшь весь путь.
   - Ненавижу пророчества...
   - Но ты уже часть его. Избранный, шаманка скажет тебе, что делать дальше. Следуй её советам... Кхм... И добудь хорошего сыру! Много!
   Что?! От последней фразы Азуры я чуть не подавился воздухом, но продолжение вышло ещё более эпичным...
   - ... Обливион тебя побери, Шеогорат! Ты мог в уплату за свои услуги попросить что угодно... Но сыр?! - в голосу Лорда Даэдра слышалось нешуточное раздражение, а тело шаманки дёргалось, как марионетка. - Сыр - это прекрасно, его никогда не бывает достаточно! - голос шаманки сменился на мужской. - Кстати, если ты всё сказала, отключайся, а то твоя шаманка всё ещё транслирует... Аргх!! - Издав нечленораздельный рык, шаманка дёрнулась в последний раз, её глаза потухли, а ощущение могущественной силы рядом пропало.
   - По-моему, вышло забавно, как считаешь? - В довершение безумия мне подмигнул посох в руке, и всё стихло.
   Твою ма-а-ать... Как же я от них устал...

Оценка: 6.82*11  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  А.Мур "Мой ненастоящий муж" (Современный любовный роман) | | Я.Ольга "Допрыгалась" (Юмористическое фэнтези) | | Н.Новолодская "Шанс. Часть вторая" (Любовное фэнтези) | | К.Амарант "Будь моей игрушкой" (Любовное фэнтези) | | А.Субботина "Невеста Темного принца" (Романтическая проза) | | С.Суббота "Белоснежка, 7 рыцарей и хромой дракон" (Юмор) | | М.Боталова "Академия Невест 2" (Любовное фэнтези) | | П.Коршунов "Жестокая игра (книга 2) Жизнь" (ЛитРПГ) | | А.Ардова "Мужчина не моей мечты" (Любовное фэнтези) | | Л.Каминская "Не принц, но сойдёшь " (Юмор) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Атрион. Влюблен и опасен" Е.Шепельский "Пропаданец" Е.Сафонова "Риджийский гамбит. Интегрировать свет" В.Карелова "Академия Истины" С.Бакшеев "Композитор" А.Медведева "Как не везет попаданкам!" Н.Сапункова "Невеста без места" И.Котова "Королевская кровь. Медвежье солнце"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"