Саггаро Гиерри: другие произведения.

Звездный Вавилон

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Оценка: 8.41*122  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Не каждая Черная Дыра одинаково полезна для здоровья. Особенно для здоровья человеко-подобного репликатора из вселенной Звездных Врат.
    За поданную идею и редактуру огромное спасибо товарищу Седрику.
    Для удовольствия копирастов:
    Все права на тело и знания героя (кроме тех моментов, которые внесены лично мной) принадлежат создателям сериала "Звездные Врата".


   Пролог.
  
   Это было на заре Третьей Эры человечества. Десятилетие спустя после земляно - минбарской войны. Проект "Вавилон" был мечтой, обретшей форму. Его целью было предотвратить следующую войну, создав место, где люди и инопланетяне могли бы мирно улаживать свои разногласия.
   Порт захода, дом вдали от дома для дипломатов, мошенников, предпринимателей и странников. Среди двух с половиной миллионов тонн металла, отделяющих от космической тьмы.
   Здесь может быть опасно, но это наша последняя и лучшая надежда на мир. Надежда, большей угрозы которой еще не было...

Год 2258, место действия - "Вавилон-5".

   Из-за огромного диска планеты, подсвеченная лучами местной звезды, величественно выплывала огромная, восьми километровая космическая станция. "Вавилон-5" - пятая из одноименной линейки космических сооружений. На обзорной палубе, расположившейся в верхней ее части, сразу над главным стыковочным шлюзом, стоял немолодой мужчина, одетый в форму космофлота Земли.
   В настоящее время не ожидалось ни показательных полетов, ни каких бы то ни было значимых астрономических явлений. Поэтому со стороны могло показаться, что он просто стоит и смотрит на звезды, но он пребывал в глубокой задумчивости.
   "Вавилон-1". Первая станция проекта, заложенная практически сразу после земляно-минбарской войны. Она так и не была достроена - мощный взрыв разрушил несущие конструкции, и станция была уничтожена.
   "Вавилон-2". Вторая станция была заложена всего через год после первой, в том же районе космоса. И снова неудача. Множественные акты саботажа и терроризма привели к прекращению строительства.
   "Вавилон-3". Беспрецедентные меры безопасности были приняты, чтобы предотвратить любые неожиданности в ходе строительства. Но, не будучи законченной даже на половину, "Вавилон-3" был уничтожен мощнейшим взрывом термоядерного реактора, неожиданно вышедшего за все рамки расчетных режимов работы.
   Люди не унывали. И "Вавилон-4" был все-таки достроен. В постройке были использованы уцелевшие части предыдущих станций серии. Но... За сутки до торжественного открытия станции - "Вавилон-4" просто исчез, как будто его и не было. Исчез вместе с успевшим прибыть экипажем, с оставшимися на станции строительными бригадами и прилетевшими на открытие гостями.
   И вот, наконец - "Вавилон-5". Построенная в другом уголке космоса, на орбите необитаемой планеты, станция мирно продолжала существовать, несмотря на самые мрачные предсказания всяческих доморощенных пророков. Но почему Джеффри Синклеру, командующему этой станцией, с каждым днем все больше казалось, что вот-вот станция полетит ко всем чертям, последовав примеру своих предшественниц? Пессимизм? Может быть. Но, быть может, это простое предчувствие?
   Череда ярких белых вспышек заставила командора Синклера перевести взгляд в левый угол обзорного окна. Там, еле видимая на фоне звезд висела зона перехода - группа из четырех цилиндров длиной более километра, образующих собой подобие ворот, служащих точкой входа и выхода из гиперпростарнства. Картина, в общем-то, обыденная, "Вавилон-5" служил межнациональным перевалочным пунктом и торговым постом на пересечении космических маршрутов, так что активация зоны перехода происходила тут по десятку раз за день. Но сейчас что-то было не так - вспышки света, сигнализирующие об активации зоны перехода каким-то кораблем, как и положено, прошлись вдоль цилиндров-направляющих, встретившись в центре ограниченной ими зоны. Но воронка входа в гиперпространство не открылась, а сияющая звездочка энергии в центре зоны на миг ярко вспыхнула и погасла.
   - Что за? - Командор Синклер удивленно подошел ближе к плоскости окна, поднося руку с коммуникатором ко рту.
   - Лейтенант Иванова?
   - Да, сэр? - раздался женский голос.
   - Вы это видели?
   - Да, командор. Зона перехода активировалась с той стороны. Прошел стандартный сигнал инициализации воронки, накопление энергии для открытия, а потом все закончилось, как не было.
   - Но, как это возможно? Ведь...
   - Не могу знать, сэр. Накопленная энергия, единовременного высвобождения которой, к слову, хватило бы, чтобы разбросать "Вавилон-5" по всей местной системе, просто исчезла. Рассеялась в пространстве безо всяких следов.
   - Какой-то корабль не прошел? Не хватило энергии для выхода?
   - По датчикам, импульса было бы достаточно для прохода тяжелого крейсера нарнов... Тут что-то другое. Черт, сэр, смотрите!
   Синклер снова поднял глаза на зону перехода и увидел очередную череду вспышек накопления энергии, но на этот раз звездочка в центре сияла чуть дольше, а на станции на мгновение мигнул свет.
   - Иванова?
   - Мощность импульса возросла на двадцать процентов. Источник все еще не ясен.
   - Я иду на мостик.
   Почти бегом Джеффри Синклер выбежал с обзорной палубы, буквально влетев в лифт. Через три минуты он уже входил на командный пункт станции. За время его пути еще раз мигнуло освящение, а пол под ногами слегка дрогнул, заставив его напряженно вцепиться в поручни в лифте.
   - Что тут, лейтенант?
   - Командор Синклер, был еще один импульс, сто пятьдесят процентов от номинальной мощности. В момент, когда должна была открыться воронка, датчики засекли колебания гравитации на три процента.
   - Черт побери! Если так пойдет и дальше, станция развалится!
   - Командор, опять! - Раздался голос одного из операторов, напряженно всматривающихся в показания сенсоров.
   Череда вспышек, на этот раз настолько ярких, что смотреть больно, снова прошла по цилиндрам зоны перехода. Но на этот раз финальная искра энергии не погасла, засияв как маленькое солнце. На станции взвыла сирена, предупреждая людей об опасности, и колоссальную конструкцию тряхнуло всю из конца в конец.
   - Сэр! Это... Это невозможно, - лейтенант Иванова пораженно смотрела на экран монитора, на который выводились показания датчиков слежения за пространством, - но вокруг станции формируются десятки зон перехода!
   - Что? Это нападение?
   - Нет, сэр... Воронки крошечные, пару метров в диаметре! Туда даже истребитель не пройдет. Они появляются и исчезают вокруг "Вавилона-5".
   - Что же это такое, черт побери?!
  

***

  
   Где-то в сером секторе. Место было мрачное и унылое. Любой, кто оказался тут, будь то человек или инопланетянин, характеризовал это место одинаково - "глубокая задница". Это были трущобы, часть станции, не получившие должного финансирования при ее постройке, а потому - выглядящие как загаженная канализация крупного мегаполиса. Разве что, тут было сухо.
   В одном из закутков, по проекту должным быть явно каютой, прямо в воздухе с тихим треском, заставляющим вибрировать сами кости, появился сияющий росчерк, раскрывшийся в быстро вращающуюся воронку. Поток воздуха разбросал по каюте мусор, какие-то листовки и тряпки, а из разрыва в пространстве на пол просыпался серебристый песок, образовавший внушительную кучку.
   Стоило выпасть последней песчинке, - воронка схлопнулась, и в помещении воцарилась тишина. Внимательный наблюдатель, будь он поблизости, смог бы заметить, что песчинки, вначале лежавшие без движения, с тихим шелестом стали стекаться к центру кучки, раз за разом рассыпаясь вновь. Словно что-то пыталось слепить из этого песка фигуру, но не могло удержать части друг с другом.
   Некоторое время спустя песок все-таки сумел собраться воедино, приняв форму гуманоида, более того, человека, одетого в странный черный костюм, отблескивающий металлом. Существо с удивлением осмотрелось по сторонам, тряхнуло головой, словно пытаясь прийти в себя, на несколько секунд замерло без движения, невидящим взглядом буравя пространство, а затем нагнулось и подобрало что-то с пола.
   Этим чем-то оказался обрезок металлической трубы системы охлаждения, явно выломанный прежним обитателем и использованный в качестве оружия. Пришелец поднёс трубу к глазам и с нечитаемым выражением на замершем, словно восковая маска лице, проследил, как металл смялся, потёк и полностью скрылся за сжатыми пальцами.
   Когда он разжал руку, на ладони лежала небольшая металлическая пластинка...
  
   Глава 1. Поскользнулся - упал, очнулся - гипс.
  

У каждого темного властелина обязательно должен быть профессиональный психиатр, который будет лечить его от всех необычных фобий и нестандартного поведения, которое может помешать его планам.

(Правило Темного Властелина N64)

  
   Итак... Я репликатор. Неожиданно.
   В памяти всё ещё творился сумбур, беспорядочность воспоминаний, вызывала практически физический дискомфорт, ощущалось, как вопиющая неправильность, которую необходимо немедленно исправить. Но постепенно это проходило, и данные выстраивались в два набора независимых воспоминаний. Первый был эмоциональным, ярким, хаотичным и... смутным, словно старая плёнка от видеокамеры с дефектами части кадров. Второй описывался одним словом -- логика. Чёткая информация, структурированные базы данных и даже предельно эффективный алгоритм восстановления повреждённых участков.
   Я был Третьим. Третьим человекоподобным репликатором, что был создан после изучения моими младшими собратьями тела андроида Рис -- создательницы нашего вида. И в тоже время я был человеком с планеты Земля, в мире, где существовал сериал "Звёздные Врата", в частности, повествующий о тех самых репликаторах и их судьбе. И я не имел ни малейшего представления, как это возможно и что произошло, знал только, что это что-то, определённо, равно необъяснимо, как с точки зрения человека, так и с точки зрения репликатора.
   Память Третьего заканчивалась на моменте как он был уничтожен упав на горизонт событий чёрной дыры, память человека, напротив, не несла в себе ничего похожего на момент смерти или переноса, я вообще не мог вспомнить ничего том, что я делал последние... сутки? Неделю? Месяц? Фактически, я даже не мог определиться с тем, какие из человеческих воспоминаний являются последними, словно кто-то старательно подтёр любые привязки к датировке за несколько лет жизни.
   При этом, абсолютно точно я мог сказать, что именно человеческая личность сейчас доминирует. Вернее, именно человеческая личность стала основой новой личностной матрицы данной, эм... платформы, а код личности Третьего оказался полностью уничтожен, оставив только набор знаний. Набор, которым я без труда могу пользоваться, о чём ярко свидетельствует блок младшего репликатора у меня в руке.
   Всплеск эмоций, порождённых данными открытиями, схлынул так же быстро, как и начал нарастать. Вернее разумом я осознавал, что должен испытывать просто феерическое ошеломление, шок, испуг, да много вариантов. Но на практике, все эмоции шли как-то задним планом. Я мог в них погрузиться, если захочу, но мог и игнорировать, словно они были и моими и, в то же время, не имели ко мне никакого отношения.
   Вновь опустив руку, я подобрал с пола кусок какой-то детали, что-то вроде вентиля, и опять активировал преобразование его в универсальный блок репликаторов. Это было также легко и естественно, как потереть пальцами друг о друга, только если там можно лишь представить себе какую работу совершают мышцы, тот здесь я прекрасно знал, видел, чувствовал и контролировал, что и как делают наниты моего тела. Удивительное ощущение. И очень... приятное?
   Металл послушно преобразовался, попутно наградив меня данными о своём составе. Опять изумительное ощущение -- полного, ясного и цельного понимания информации, наверное, именно так ощущается просветление, когда разум умудряется целиком охватить все детали и процессы изучаемого вопроса. И, пожалуй, хорошо, что эмоции я могу игнорировать, в противном случае мне грозил бы, минимум, шок. По меньше мере, сенсорный. Я ведь ещё и "чувствовал" связь между этими двумя блоками и собой. Подпространственную связь. А ещё массу всевозможных излучений, от теплового до радиационного, а ещё гравитация... Господи, как же слепо и ничтожно человеческое восприятие окружающего мира!
   Отвлёкшись от своего занятия, я спохватился и стал осматривать место, в котором оказался. Я стоял посреди крошечной мрачной комнатки, заваленной таким количеством мусора и обломков механизмов, что складывалось впечатление, будто это склад а не жилое помещение. Благодаря новоприобретенным способностям репликатора, я видел множество недоступных глазам человека вещей. Я явно находился внутри какой-то огромной металлической конструкции. А судя по направлению гравитации, по некоторому ее искажению, это была скорее космическая станция, нежели здание на планете.
   Мотнув головой, я решительно вышел из комнаты в коридор, оказавшийся таким же захламленным и старым. То ли станция стара, как мир, то ли я просто не в самой лучшей ее части. В любом случае, план действий был вполне очевиден: для начала мне нужно определить, где я нахожусь. Учитывая воспоминания моего тела, было бы крайне нежелательно оказаться где-то во владениях землян. Уж очень сильно репликаторов не любят. Я даже "привет" сказать не успею, как меня уничтожат. Дальше - неплохо было бы узнать, как я вообще выгляжу. С этим было тяжеловато - ни зеркал, ни чего бы то ни было отража... Стоп. Зачем мне зеркало?
   Я подошёл к одной из стен коридора, наиболее ровной и чистой из всех, и медленно провёл по ней рукой, отдав соответствующую команду своим нанитам. За ладонью по стене шла гладкая, зеркальная полоса металла. Не лучшая замена полноценному зеркалу, но для меня сойдёт. Итак, внешность. На меня смотрело знакомое по памяти Третьего лицо. С опозданием осознал, что это действительно был заложенный шаблон, оставшийся от прежнего хозяина тела, когда я собирался на полу из разрозненных нанитов. Он был задействован, как основа, и никаких ошибок в процессе восстановления я не ощущал, а значит, и смотреться в зеркало не имело смысла.
   Более того, всё можно было сделать куда проще, просто погрузившись в своего рода виртуальную реальность моего разума, где можно смоделировать и зеркало и вообще что угодно, потратив при этом реального времени значительно меньше секунды.
   В принципе, внешность была вполне удовлетворительной, разве что имитация металлических вставок на одежде могла доставить проблемы, окажись я где-то на территории землян. Вполне могло статься, что данный атрибут человекоподобных репликаторов команда ЗВ-1 запомнила и не поленилась поделиться с соотечественниками. Так что не будем создавать себе проблемы на пустом месте. Повинуясь желанию, по одежде прокатилась слабая волна трансформации и все "металлические вставки" исчезли, оставив меня в неброском коричневом костюме, одинаково неприметном, что на Земле, что на какой-то из планет гоаулдов. Приглядевшись, безусловно, можно заметить отличия от привычных фасонов, но мне много времени и не надо, как пойму где я -- подстроюсь под местных, лишь бы в первые секунды внимания не привлечь.
   Так. С внешностью разобрались. Дальше нужна информация. Слишком много вопросов, на которые у меня не было ответов. Даже подпространственная связь репликаторов молчала, что могло говорить как о том, что все мои собратья уничтожены, так и о том, что я очень далеко от них, где-то в порядке... межгалактических расстояний. Так что, выбрав наугад направление, я пошёл по коридору, настороженно осматриваясь по сторонам, чтобы избежать ненужных сюрпризов.
   Но вот, впереди послышались некие хаотичные звуки осмысленной жизни, и через минуту зайдя за поворот, я попал в какой-то зал. Он был куда больше виденных по пути кают и напоминал что-то вроде стихийного рынка. Единственным отличием от земных привокзальных аналогов была всё та же бедность, грязь и запущенность. Хотя вот на счёт грязи, это уже смотря, с чем сравнивать. Но зато я увидел местных обитателей. Практически все из них не были даже близко похожи на людей. Но, что самое озадачивающее - они не были похожи ни на одну из рас, которые отметились в ячейках памяти репликатора, но зато напоминали что-то, виденное мной-человеком.
   На счастье, люди здесь тоже были, или, как минимум, кто-то очень на них похожий, и я не привлёк никакого внимания. С одеждой тоже, в целом, угадал, тут были фрукты и в куда более оригинальных фасонах, и оных фасонов было много: от откровенных лохмотий, до вполне цивильных пиджаков и даже камзолов века этак семнадцатого.
   На противоположном конце помещения я заметил монитор на стене. Вероятно, это было какое-то информационное табло, или терминал связи, или... Да что угодно! Но, судя по наличию электрических импульсов, устройство было работоспособно, а это главное. В принципе, добраться до информации можно было бы элементарно расковыряв одну из стен - электромагнитный фон проводки я чувствовал и там. Но это было бы слишком заметно, ведь я даже не знаю, как часто посещается территория, где я оказался, а начинать войну, не имея даже представления об окружающем мире, совсем не хотелось.
   На терминале, еле различимая под грязью и занявшейся ржавчиной, виднелась какая-то эмблема, вероятно, обозначающая принадлежность устройства. Разобрать её возможности не представлялось - слишком заросла, но, стоило мне подойти, как монитор включился и я услышал тихий, забитый помехами женский голос, а на экране проступили кнопки меню.
   "Добро пожаловать на станцию земного содружества "Вавилон-5". Вы можете выбрать интересующую вас тему из списка ниже".
   Вот оно как... "Вавилон-5" значит? Что-то знакомое... Но не будем отвлекаться. Я коснулся пальцем экрана, и наниты аккуратно проникли в терминал, подключая меня напрямую к компьютерной системе станции. Это было чертовски непривычно для человеческой основы моей личности, но рефлексы репликатора не давали растеряться и я погрузился в поток новой информации. На первом этапе я не трогал защищённые области базы данных, считывая только общедоступную информацию, не хотелось рисковать привлечением внимания. Хотя я и сомневался, что местные защитные системы превосходят асгардские, об этом говорило хотя бы наличие проводки в стенах, ведь даже гоаулды использовали беспроводную передачу что энергии, что информации, а они отставали от "серых человечков" на порядки.
   Но, черт побери! Это действительно "Вавилон-5"! Та самая космическая станция, сериал про которую когда-то смотрел я-человек. Пятый номер в серии, чудом дождавшийся окончания строительства, не взорвавшись, не исчезнув. И находился я в местных трущобах, секторе станции, в который стекались местные отбросы общества, не нашедшие себе места и не имеющие средств, чтобы убраться домой. Символично получилось, нечего сказать.
   Анализируя поступившую информацию, я лихорадочно отыскал текущую дату. Две тысячи двести пятьдесят восьмой год - значит, можно выдыхать. До начала задницы галактического масштаба еще год-два. По крайней мере, насколько я помнил сериал, две тысячи двести пятьдесят восьмой - это самое начало, а гадости по закону жанра с самого начала не проявляются... Так, теперь важное - я не в сериале, тут инопланетяне не будут все поголовно разговаривать на английском. Да, языковые базы есть, теперь хотя бы можно будет при необходимости общаться с местными.
   Закончив скачивание информации общего доступа, я отлип от терминала. Снаружи, судя по моим "внутренним часам" прошло всего несколько секунд. Вот что значит нанотехнологии!
   - Это кто такой тут нарисовался? - раздался позади меня грубый голос. Обернувшись, я увидел человека, похожего на говорящий шкаф, одетого в обычные для этого сектора обноски, нависающего надо мной и похлопывающего по ладони толстой металлической трубой. - Я тебя тут не видел. Значит, ты новенький. А все новенькие должны платить мне за проживание тут.
   За спиной местного гопника стояли еще двое, такой же бандитской наружности, как и их главарь.
   - Ты что, глухой? Я к тебе обращаюсь!
   - Занимайся своими делами и не приставай к незнакомцам... - в прежней человеческой жизни появление таких товарищей меня, однозначно, заставило бы понервничать, однако сейчас я только холодно посмотрел на говорившего и отвернулся, собираясь двинуться в направлении видневшегося лифта. Сложно бояться человека с дубиной, когда помнишь как умирал в Чёрной дыре.
   - Да ты оборзел, морда! - услышал я за спиной, а в следующее мгновение получил удар в спину.
   Хм, а любопытное ощущение, когда твоё тело поглощает кинетическую энергию. Не гасит, а именно поглощает, преобразуя в полезный заряд, распределяемый на питание всего объёма нанитов. Собственно, именно благодаря ряду подобных технологий человекоподобные репликаторы не использовали персональных щитов, зачем? Если любое внешнее воздействие, начиная от теплового излучения и заканчивая огнём противника это источник энергии? Впрочем, не будем отвлекаться.
   - Вы не понимаете обычных слов? - оборачиваюсь к нападавшему. Не хотелось их убивать, это неизбежно поднимет шум, особенно на глазах стольких свидетелей, но и оставлять просто так тоже неправильное решение. Что же предпринять? Хм... Ага, вот то, что надо. В моей памяти всплыла структура и принципы работы зет'никтейла -- этакого шокера гоуалдов, хотя воздействие там было многократно сложнее, чем обычный электрический разряд. Можно было сформировать из нанитов имитацию зета в моей руке, но быстрый анализ задачи показал, что прямое копирование просто нерационально -- 74% задействованных нанитов уйдёт на бесполезную работу, в том плане, что принципиальная схема оружия банально несовершенна и может быть значительно улучшена, плюс лишний объём строительства -- корпус, форма, расположение элементов. Куда проще было обойтись вовсе без устройства, сформировав только нужные блоки прямо в моём теле.
   Так что, я поднял руку и с кончиков пальцев, с мелодичным треском, в нападающих ударило три парализующих разряда. Люди рухнули как подкошенные, застыв без движения, а я молча развернулся и всё-таки пошёл в сторону лифта, хмыкнув про себя, что уж больно это было похоже на приснопамятного Императора. Но, пафос лишним не бывает.
   Обитатели "рынка" быстро завершившуюся потасовку, словно не заметили, хотя что-то мне подсказывало, что граждане неудачники очнутся уже обобранными до нитки, но главное мне никто больше не мешал спокойно добраться до кабинки.
   Уже войдя в кабину лифта и приготовившись назвать пункт назначения, я замер, сообразив, что мне совершенно нет никакой необходимости куда-то отсюда уходить. Местные преступные элементы меня не волновали абсолютно - холодное оружие мне не страшно совсем, энергетическое - аналогично. По сути, с местной технологической базой мне стоит бояться только пушек корабельного калибра, да и то, в зависимости от условий, я бы ещё подумал, пушек какой расы стоит бояться... Я бы поставил на Ворлон и Теней. Ну, быть может, главный калибр крейсеров Минбара и Центавра тоже может доставить мне проблем, остальные же, даже официально, куда менее развиты.
   Выйдя обратно на "рынок" из лифта, я невозмутимо перешагнул всё ещё лежавших без движения "гопников" и, сопровождаемый настороженными взглядами местных жителей, двинулся по коридору в сторону кают. Есть свои плюсы в том, чтобы остаться в трущобах - тут никто никогда не будет искать. Вернувшись в место своего появления, я окинул помещение взглядом.
   Да, это явно была жилая каюта, вот только никогда не использовавшаяся по назначению, так как даже крепления под койку оказались "замазаны". Сейчас она была завалена разнообразным мусором и следами жизнедеятельности разумных. Сортировать мусор я не стал, вместо этого определив, где за переборкой проходит информационная магистраль, прислонил туда руку и начал процесс репликации блоков. Материал переборки оставлял желать лучшего, никакого сравнения с триниумом, используемым асгардами, но проблемой это не являлось, при нужде блок можно сформировать даже из простейшего железа.
   Потребовалось меньше минуты, чтобы переработать металл до информационной магистрали и под ноги мне упал первый жук-репликатор. Первый... сородич. Излишне говорить, что для моей человеческой личности ощущение было непривычным, но вот для репликаторной... это было приятно. В отличие от человекоподобных, жуки-репликаторы не обладают полноценной личностью, все они часть единого коллективного разума, действующего в соответствии с заданными в программе целями. Однако, если в систему включить человекоподобного репликатора, то всё становится гораздо интересней -- цельная, самодостаточная личность человекоподобного мгновенно приобретает высший командный приоритет, позволяя действовать даже против постулатов исходной программы, а коллективный разум младших репликаторов превращается в дополнительные вычислительные мощности и хранилище информации. Ну и в случае, когда человекоподобных репликаторов несколько, главным является старший из них.
   Не удержавшись, я присел перед первым сородичем и стал его разглядывать. Я знал о нём всё, начиная от поатомарного состава материала и заканчивая программным кодом, но всё равно просто полюбоваться на результат своей работы было приятно. К тому же, чисто по-человечески, хотелось немного отвлечься от мыслей о том, куда я попал и что делать дальше.
   Человеческая память до сих пор пестрила множеством пятен и размытых кусков, что-то удалось восстановить по ассоциациям во время изучения сети, но очень несущественно. Историю этого мира я помнил смутно, вроде бы некая толпа фриков, из местного начальства станции, кинула своё правительство по какой-то мутной причине несогласия с политикой. То ли душения демократических свобод, то ли слишком активного следования заветам американской демократии. При этом та же толпа умудрилась чуть ли не продаться сразу нескольким потенциальным противникам родины и, находясь на службе государству, вступить в международное, нелегальное, вооружённое формирование с целью воевать сперва с одной древней цивилизацией - Тенями, а потом ещё с одной, которая помогала это формирование создать - Ворлонцами. Войну как-то выиграли, вроде бы прополоскав мозги всем участникам на тему: "надо радоваться, не надо напрягаться" и древние расы радостно ушатали куда-то в жопу вселенной. Далее был поход уже официального, международного, вооружённого формирования на Землю с целью свергнуть законное правительство, "принести добро и справедливость", заставив всех жить так, как считают верным оные фрики. После чего самый главный из них становится президентом чего-то вроде галактического ООН, и буквально через полгода допускает геноцид населения Земли какой-то толпой гопников из подворотни, что раньше были на правах мелких шестёрок у Теней, а теперь пожелали показать всем свою крутость. Потом ещё с кем-то воевали, кого-то били, кого-то кидали, а в эпилоге сообщили, что все люди превратились в светлячков носящих доспехи Братства Стали из Фоллаута и тоже сдриснули в ту же жопу вселенной. В общем, энтузиазма будущее не вызывает.
   Эх, не вышло целиком отдаться созерцанию, всё-таки есть в бытии репликатора и некоторые минусы, но ладно. Передаю младшему список задач и приоритетов, в основном сводящихся к простому постулату: "размножаться, не привлекая внимания", и встаю. Я до сих пор не знал даже примерно возможностей Ворлона, а они в этой станции очень заинтересованы, к тому же я смутно припоминал, что они используют органические технологии, что делает привычный для репликаторов способ борьбы весьма сомнительным. А кроме того, что не могло не вызывать дополнительных нервов, они были подозрительно похожи на Вознесшихся из вселенной Звездных Врат, не говоря уже про Теней и остальные "Древние Расы". Понятно, что простое совпадение, но лучше было перебдеть. Так что жрать корпус, включая сирену на всю галактику пока не следует. А вот "пощупать" закрытые участки "служебных" системы смысл имеет, благо доступ к информационной магистрали был уже открыт.
  
   Интерлюдия.
  
   Пространственная аномалия, спровоцировавшая сбои в работе зоны перехода, пропала так же внезапно, как и появилась. Десятки миниатюрных воронок гиперпространства схлопнулись, не оставив после себя и следа, кроме недоумения и растерянности персонала станции.
   - Все закончилось... Кажется... - Иванова настороженно смотрела на показания сенсоров, приходящие в норму.
   - Да, похоже, что всё кончилось, но что это было? - Командор Синклер также просматривал отчёт, что-то не сходилось, настораживало, - Иванова, что-то не так в этих показаниях...
   - Что-то не так, сэр? Да тут всё не так, начиная с того, что воронки не могут быть такого маленького размера! А на закуску - поведение зоны перехода... Твою мать! - лейтенант выругалась, получив отчёт техников, вылетевших к зоне перехода, только закончилась эта свистопляска с непонятно откуда взявшейся энергией.
   - Что ещё?
   - Из-за этой аномалии зона перехода была перегружена! Если не снять с неё остаточный заряд, первый же корабль с любой стороны вызовет взрыв...
   - Чёрт! Срочно объявите сбор Совета и начинайте процедуру вывода зоны из работы для технического обслуживания! - сориентировался командор. - В графике прибытия ожидаются корабли?
   - Да, через восемь часов пассажирский с Центавра. Отключить зону не успеем, но техники говорят, что заряд можно снять и с рабочего устройства.
   - Хорошо, пусть работают. Будем надеяться, что не будет незапланированных кораблей... А день так хорошо начинался... - последнюю фразу он произнес еле слышно, уже направляясь с мостика в зал заседаний Консультационного Совета.
  

***

  
   - Командор Синклер! Как официальный представитель Республики Центавр, я требую предоставить мне все сведения об атаке на колонию Рагиш-3, которыми вы располагаете! - посол Лондо Моллари буквально ворвался в зал заседаний, чуть не сбив в дверях собирающихся представителей Лиги Неприсоединившихся Миров.
   - Мы получили сигнал бедствия и знаем не больше вашего, посол... - недовольно произнёс Синклер, устраиваясь за столом на месте председателя. - Что говорит премьер?
   - Да ничего он не говорит! Я послал три сообщения. Три! И никакого ответа! Все отмалчиваются, как будто ничего не произошло...
   - Посол... я только что узнала... - вошла в помещение Деленн, посол Минбара.
   - Выражаю искренние соболезнования... - присоединился к ней вошедший следом Г'Кар, посол Нарна.
   - Что вам известно о нападении, Г'Кар? - неприязнь Лондо к нарну была ощутима физически, равно как и его подозрительность.
   - Ровным счётом ничего, уверяю вас, - развел руками посол, - я в таком же удивлении, что и вы...
   - Господа, господа! - Джеффри Синклер, понявший, что его попросту игнорируют, несколько раз ударил ладонью по столу, привлекая внимание. - Это нападение, безусловно, серьёзный инцидент и мы должны выяснить, что произошло, но сейчас есть более срочная тема для обсуждения...
   - Что может быть важнее, командор? - вспылил Моллари, - наша колония была уничто...
   - Дайте мне закончить! Час назад около станции была обнаружена аномалия неизвестной природы, вызвавшая нарушения в работе нашей зоны перехода...
   - И что...
   - И то! - сколько себя помнил на посту командующего "Вавилоном-5", Синклера всегда выбешивал посол Центавра. Любитель выпивки и женщин, заядлый игрок и скандалист... Он всегда приносил одни только неприятности, избегая общения с начальником службы безопасности только из-за своего дипломатического статуса. - Если не исправить зону - то при первом же проходе корабля через неё, и зона и станция, на которой, смею напомнить, - командор указал пальцем на Лондо, - находитесь и вы в том числе, взорвутся к чёртовой матери!
   - Командор Синклер, - подала голос Деленн, - что вы хотите от членов Совета? Чем мы можем помочь?
   - Прошу связаться с вашими правительствами. Нам потребуется как минимум день, чтобы исправить зону перехода, не выводя её из работы. Нужно чтобы кто-то дежурил в гиперпространстве и не позволял кораблям проходить к "Вавилону-5".
   - Но им же придётся висеть в гиперпространстве без ориентиров!
   - Посол Моллари, а зачем, по-вашему, я упомянул про дежурящие корабли? Приводной маяк "Вавилона-5" будет работать по-прежнему, ваши корабли смогут корректировать своё положение, ориентируясь на его сигнал, и встречать прибывающие корабли, предупреждая их не активировать зону, пока мы не закончим ремонтные работы...
   - Я свяжусь с нашим правительством, командор Синклер, - вот уж кто-кто, а Деленн всегда вызывала у Синклера только положительные впечатления. Несмотря на недавно отгремевшую войну, она искренне принимала участие в работе Совета, не на словах, а на деле превращая "Вавилон-5" в зону мира и нейтралитета. - Я думаю, мы сможем выделить корабль для патрулирования на любой срок, какой только понадобится.
   - Благодарю вас, Деленн. Тогда, если этот вопрос мы решили, на этом предлагаю закончить.
   - Но как же нападение? - не смог смолчать Лондо, - мы должны выяснить, кто напал на нашу сельскохозяйственную колонию!
   - Посол Моллари, - чудом удержавшись от того, чтобы зарычать, ответил командор, - как только у нас будет достоверная информация по этому нападению, мы созовём чрезвычайную сессию Совета и окажем вам всемерную поддержку...
  
   Конец интерлюдии.
  
   Как я и думал, системы безопасности "Вавилона-5", на фоне асгардских смотрелись просто удручающе. Вообще не смотрелись, если откровенно. Фактически, все мои усилия выражались исключительно в том, чтобы не оставить следов своих действий, при этом я получил полный доступ к спискам обитателей станции, включая список командного состава, к расписанию прибывающих и отбывающих кораблей, их маршрутов на ближайшую неделю, паролям и кодам безопасности... Даже кое какой строго секретной информации сугубо военного назначения. Впрочем, главным сейчас были именно маршруты и расписания полётов флотов снабжения и, конечно же, навигационная информация по галактике.
   Оставаться на станции мне смысла не имелось. Причин к этому было несколько, и первой в списке стоял инстинкт самосохранения.
   Каждый жук-репликатор в среднем состоит из шестидесяти блоков. Матка, то-есть тот же жук-репликатор перестроившийся для производства, изготавливает один блок в секунду. Разумеется, только при наличии достаточного количества ресурсов и энергии, но на космическом корабле из металла, почти любая точка пространства имеет непосредственный доступ как к ресурсам, так и к энергосети. Таким образом, каждую минуту одна матка создаёт нового репликатора, в среднем, каждый шестой из них уже может стать новой маткой, без ущерба для скорости поставки ресурсов предыдущей. А дальше число растёт по экспоненте. Таким образом, менее чем за двенадцать часов практически любой корабль средних размеров, будет полностью сожран, а уж на подчинение всех систем хватит работы одного попавшего на борт репликатора в течение десяти минут. Корабли Асгарада авторитетно подтверждают. Но здесь у нас далеко не "средних размеров корабль", тут станция в два с половиной миллиона тон стали. Стационарная. С отвратительной системой защиты, без намёка на щиты и мало-мальски серьёзное вооружение.
   Кроме того, сейчас я уязвим, чтобы меня нейтрализовать, достаточно выкинуть в открытый космос, а Вавилон является точкой соприкосновения интересов практически всех крупных игроков этой галактики. Естественная же реакция любого разумного на попытку покусится на его интересы -- агрессия. Мне просто никто не даст даже двенадцати часов.
   Вторая причина проистекает из первой - мне нужно найти своё место в новом мире, получить возможность играть хотя бы примерно на равных с участниками местных разборок. А это, в первую очередь, означало - ресурсы. Насколько я успел изучить технологии местных рас, корабли репликаторов здесь станут практически непобедимы. Но эти корабли ещё нужно из чего-то создавать, на крайний случай - дорабатывать готовые, а для этого опять нужны ресурсы.
   И, вот тут меня ждала удача -- в новостных каналах активно муссировалась тема о нападении неизвестных на отдалённую колонию Центавра. Причём настолько отдалённую, что кое-кто уже заявил, будто посылать туда флот бесполезно, мол, пока он дойдёт -- спасать будет некого. Что это как не удача?
   Просмотрев списки отбывающих в ближайшее время кораблей, я нашёл один очень подходящий грузовик, а подключившись к системе наблюдения станции, обнаружил и нужного пилота в одной из забегаловок.
   Оставив первому собрату команду продолжать перерабатывать подручный металлолом на блоки, а затем, по отдельной команде, незаметно пробраться к моему местонахождению, я вышел из каюты, всё-таки направляясь к лифту.
   Единственная проблема, которую я видел для своего плана, это экстренная блокировка зоны перехода в связи с её перегрузкой, виной чему, как я понял, было моё прибытие на станцию. Хотя... Что я заморачиваюсь? Мне достаточно попасть на транспортник, висящий сейчас, насколько я знаю, около станции и ожидающий разрешения на вылет, пока его пилот накачивается дешёвым алкоголем. А там - репликаторы спокойно соберут в нём гипердвигатель, причём не местное непонятное нечто, а полноценный двигатель, не зависящий от зон перехода и, способный, в том числе, к межгалактическим полётам.
  

***

  
   Пилот нужного мне корабля не двигался, оставаясь на прежнем месте - в дешёвой забегаловке, сидящий в углу перед батареей пустых стаканов. Интересно, это общая черта всех космолётчиков, или у него какие-то проблемы? Кабак был типичным питейным заведением - полумрак, шум множества голосов, концентрация спиртовых паров в воздухе, больше подходящая ликёроводочному заводу. Ну и драки, куда же без этого. Ещё от входа я услышал громкие выкрики и шум ломаемой мебели, а через мгновение мне навстречу был вышвырнут один из посетителей, сползший затем вниз по стене. Кстати, заметил что местная земная мода довольно консервативна - мужчины предпочитаю брюки и пиджаки классических тонов, женщины лишены всяческих мини-юбок, открытых топов и так далее, также предпочитая закрытые, сдержанные фасоны. И никакой кричащей раскраски в ядовито-яркие цвета, кругом одна классика.
   За поворотом послышался топот, и через мгновение оттуда вывернул наряд охраны. Я счёл за лучшее нырнуть за угол с другой стороны от входа в кабак, чтобы не попадаться им на глаза.
   - Прекратить беспорядки! - раздалось изнутри. - Вяжите их!
   В драку вплелись звуки ударов дубинок, и через пару минут всё стихло, а охрана вышла в коридор, толкая перед собой пятерых инопланетян, судя по всему зачинщиков потасовки. А через пару минут следом за ними вышел и "мой" пилот, направляясь по коридору в мою сторону. Пропустив его мимо себя и выждав немного, я пошёл следом.
   - Карлус Бойер? - когда мы отошли на достаточное расстояние от кабака, я окликнул пилота, подходя ближе.
   - Да? Ч-что вам нуж-жно? - пьяным голосом ответил он.
   - Мне нужны твоя внешность, документы и корабль... - совершенно честно ответил я, оглушая его разрядом зета.
   Оглянувшись в оба конца коридора, и не заметив никаких неожиданных наблюдателей, я поднял пилота за шкирку и потащил в сторону ближайшего технического лаза, расположение которых также пришло ко мне вместе со схемами станции. А дальше все было предельно просто. Скопировать его внешность - дело нескольких секунд. Еще меньше - достать карту-пропуск и сформировать из нанитов ее точную копию, в то время как оригинал карточки растворился у меня в руках.
   Чуть больше времени, да и то с непривычки, хотя для репликаторов моего типа это было обычным делом, потребовалось на то, чтобы перенять часть его памяти, выкачав напрямую из мозга. Теперь даже в мелкой моторике и поведении разницы между нами двумя не заметили бы и его родные. Последней командой через нанитов, прежде чем оставить его в этой подсобке, я погрузил его в длительный сон, навскидку на пару суток. Что будет дальше, меня не особо волновало. Так же незаметно, как и зашел в подсобку, я вернулся в коридор и направился в сторону станции центрального монорельса, идущего насквозь через большую часть станции.
   "Осторожно двери закрываются. Будьте внимательны - движение проходит по зоне нулевой гравитации. Приятного пути".
   Люди... Даже гравитационными технологиями не овладели, а все туда же - покорять космос... Насколько я помнил канон вселенной, так или иначе гравитацию подчинили все младшие расы, вышедшие в космос. И только люди до сих пор, как самые отсталые, пользовались вращающимися элементами для ее поддержания. И я уже молчу про эстетику их кораблей. Посмотрел я в базах данных краткие описания земных судов... Что я могу сказать... "Летающий утюг" - это еще мягкое и политкорректное описание кораблей Земного Содружества.
   Но между делом, проект "Вавилона-5" все-таки внушал некоторую гордость за мою "историческую родину". Все-таки отгрохать восьми километровую станцию, фактически из остатков строительного мусора после первых четырех "Вавилонов", и устроить огромный гидропонный отсек, чуть ли не в треть конструкции - это внушало. Как раз по этому "саду" и пролегал монорельс, вытянувшийся вдоль оси вращения станции. Где-то там внизу находились более дорогие забегаловки, позволяющие гостям насладиться "живой природой", парки для прогулок, зоны для занятий уличным спортом.
   "Грузовые причалы. Зона разгрузочно-погрузочных работ малых транспортных кораблей. Конечная".
   До конечной точки маршрута в вагоне я доехал один - похоже, в связи с временным запретом на пользование зоной перехода, пилоты не торопились вернуться на свои корабли, предпочитая их тесноте относительный комфорт питейных заведений. Согласно информации из компьютера, мой транспортник в данный момент болтался снаружи станции. Груз, с которым я прилетел на станцию, уже выгрузили, так что теперь в грузовых контейнерах располагалось только шахтерское оборудование производства дрази для добычи редкоземельных металлов на планетоиде E/471.8.13. Ничего, думаю, без этих комбайнов они проживут, а для них найдется более полезное применение.
   - Что это тебя сюда занесло, Карлус? - окликнул меня один из рабочих, - Вылетов же все равно не будет, пока с зоной перехода не закончат.
   - Да знаю, - отмахнулся я, - но надо документы заполнить для следующего заказчика, вот решил, пока есть свободное время. А то выпивка уже не лезет... Старею, наверное...
   - Эй, все слышали?! - удивленно выкрикнул грузчик, - Бойер отказывается выпить!! Ты кто такой?! - обращаясь уже в мою сторону. - Куда ты дел старину Карлуса?!
   - Эм... Я страшный робот из другого измерения, состоящий из крошечных нано-машин, прибывший сюда для создания собственной империи... А Карлуса я оглушил и бросил проспаться у бара, - совершенно честно ответил я. Несколько секунд в грузовом доке висела удивленная тишина, а потом грянул хохот.
   - Черт побери, Карлус, тебе и правда пора завязывать с выпивкой! Уж больно фантазия у тебя нездоровая стала... Ладно, тебя до "Сизифа" подкинуть что ли?
   - Ну да... - хе-хе, и тут этот метод работает, оказывается!
   - Маркус, у тебя, вроде бы шаттл простаивает? Докинь Бойера до его грузовика, раз уж ему поработать приспичило...
   Мы загрузились в челнок и, без всяких проблем выйдя за пределы станции, через пару минут уже стыковались к "моему" кораблю.
   "Сизиф" представлял собой сравнительно небольшой цилиндр, похожий на ракетоносители XX-XXI века, к которому крепились шесть грузовых контейнеров, в пять раз шире основного корпуса. Ни о какой эстетике внешнего вида, скоростных характеристиках и прочей чепухе при таком раскладе и речи быть не могло. Впрочем, именно поэтому я его и выбрал - больше металла - больше ресурсов для переработки, а значит, больше простора для размножения.
   Итак, проведем ревизию. Согласно данным бортового компьютера, четыре контейнера пусты, два заполнены тем самым горнодобывающим оборудованием. Экипажа на борту нет, все на "Вавилоне". Ну, тем лучше. Начнём полегоньку.
   Я прошёл в один и заполненных грузовых контейнеров, по пути скептически осматривая внутреннюю планировку корабля. Было сразу видно, что он затачивался строго под перевозки больших объёмов груза, а о каком-либо комфорте экипажа не шло и речи. Кают было три: две из них лишь чуть больше размером, чем необходимо, чтобы установить койку и вещевой шкафчик, а третья, видимо капитанская, вмещала в себя ещё и рабочее место (стол, стул, компьютерный терминал). Чёрт побери, да даже в поездах на Земле купе бывали побольше.
   В этот раз преобразование блоков не отнимало и толики прежнего внимания, тем более оставшиеся на станции жуки всё это время тоже плодились, уже проникнув в технические коридоры между палубами и скрыв следы своего пребывания в трущобах. Подпространственная сеть и доступные вычислительные мощности непрерывно росли, так что ещё один созданный репликатор на ощущениях сказался исчезающе мало. Первую матку и её "выводок" я решил оставить на станции, пронести их на корабль было возможно, но слишком трудоёмко. В добавок, они обеспечивали мне информационный контакт с Вавилоном, пройдёт несколько дней и вся станция будет у меня "под колпаком", а это дипломатическая переписка, торговые сделки, политика большинства местных держав и, наконец, стратегия грядущей войны. Кроме того, в случае нужды они смогут атаковать станцию изнутри, когда лично мне опасность угрожать уже не будет. В общем, пусть аккуратно плодятся и размножаются, мне же куда проще будет создать материальную базу на Рагиш-3, благо там сейчас бардак и неразбериха.
   Последние сообщения в СМИ гласили, что атака была совершена кораблями Режима Нарна. Центавр пока хранил молчание, но, думаю, они не сильно обидятся, если я уведу у них несколько орбитальных станций. Если они, конечно, остались (по крайней мере, в той видео записи, что я видел, было отмечено уничтожение только нескольких из них), при условии что флот нарнов оттуда тоже исчезнет.
   Ну вот и матка была готова, и я гордо отдал команду: "Чужое, халява, взять-взять!". Хе-хе... Приступим к модернизации этого выкидыша инженерной мысли человечества. Паучок радостно скрежетнул и тут же подключился к энергосети транспорта, как не крути, а атомарная ковка процесс энергозатратный и на своих ресурсах производительность маленького репликатора оставляла желать лучшего.
   Первым делом следовало сожрать всё что можно, но так чтобы до последнего момента снаружи корабль выглядел всё тем же грузовиком "Сизиф". Следом - гипердвигатель, щиты и уже потом рационализация корпуса. В общем, на ближайшие часы дел хватит.
  

***

   Все-таки быть репликатором - любопытное ощущение. Я чувствовал каждого из младших, мог видеть их "глазами", управлять непосредственно или же, отдав команду, забыть про него, зная, что он будет выполнять выданное задание наилучшим образом. А между делом, буквально за четыре часа, матка и созданные ей пауки переработали девяносто процентов корпуса "Сизифа", оставив только тонкий слой, как кокон, укрывающий их деятельность внутри, да внешнюю часть двигательной установки корабля. Чтобы не мешать им, всё это время я просидел в рубке управления, наблюдая, как постепенно корабль менялся.
   И вот, наконец, осталась только последняя деталь - убрать внешнюю маскировку и придать кораблю законченную форму корпуса. Но для этого мне было нужно скрыться от возможных наблюдателей, которых было немало: техники, как муравьи, суетящиеся вокруг зоны перехода, другие грузовые и пассажирские корабли, ожидающие разрешения на вылет, и экипаж самого "Вавилона-5". Но на этот счёт у меня была неплохая идея.
   Новые двигатели уже были готовы, как и энергоустановка, так что можно было отдавать команду на вылет. "Сизиф" медленно двинулся в сторону планеты, на орбите которой находилась станция.
   - Борт S-1.756-E, вам не давали разрешения на вылет! Грузовой корабль Земного Содружества "Сизиф", ответьте!
   - Говорит Карлус Бойер, капитан "Сизифа", - ответил я диспетчеру "Вавилона", изобразив в своём голосе некоторую панику, - произошёл нештатный пуск двигателя. Повторяю, я не давал команды на вылет! Двигатель корабля включился сам, вероятно неполадки с бортовым компьютером. Я ничего не могу поделать, меня уносит в сторону планеты!
   Нет, ну а что? Я ведь, правда, двигатель не включал, это всё репликаторы, да. Так, теперь подкорректируем курс так, чтобы выйти на высокую орбиту планеты. Тогда уже скоро её диск скроет меня ото всех наблюдателей.
   - Вас понял. "Сизиф", не паникуйте. По нашим расчётам, корабль выйдет на орбиту планеты. Учитывая вашу скорость, через час сорок минут вы снова будете с нами. Вас встретят ремонтники и отбуксируют к "Вавилону". Ждите.
   - Принял.
   Хе-хе... Так, теперь осталось подождать. Диск планеты скрыл меня минут через пятнадцать. Начнём. Команда младшим и корпус, во всех диапазонах, включая оптический, скрывает система маскировки некогда, позаимствованная репликаторами с флагманского супер-хат'такаа Апофиса. В следующий момент остатки внешней оболочки "Сизифа" с бешеной скоростью "доедаются", открывая настоящий вид корабля, уже через миг прекращающий иметь хоть что-то общее с уродским грузовиком. Блоки, занимавшие место в грузовых контейнерах, сдвигаются, складываясь к центральной части. Несколько секунд и по орбите вокруг планеты движется типичный крейсер репликаторов, разве что чуть меньшего размера. Ну, так и съеденный грузовик был не шибко большим. Назовем-ка его "Локи". Репликаторам, конечно, имя корабля до одного места, вернее они вполне обходятся цифровыми значениями, но мне - мелочь, а приятно.
   Я уже был готов отдать команду на прыжок в гипер, как сенсоры корабля обнаружили внизу на планете признаки разумной, и более того - высокоразвитой жизни. Нет, поверхность планеты, как и по всем базам, была необитаема, но где-то в глубине её коры явно имелось какое-то колоссальное технологическое сооружение. Причём энергетический фон оттуда шёл такой, словно вся планета представляла собой один циклопический реактор. Хм... Очевидно сканеры Вавилона не достаточно совершенны, чтобы это заметить, но... Что-то мне это напоминало, что-то крайне смутно сохранившееся в человеческой части моей памяти, но определённо важное.
   В любом случае, те, кто мог построить подобное и скрываться под носом у чуть ли не всех рас данной галактики, как минимум, заслуживают того, чтобы их опасаться. Так что не будем испытывать судьбу и идём по своим делам, разобраться можно будет и тогда, когда у меня появится надёжная база и ресурсы.
   Что ж, теперь самое важное -- узнать на практике, действительно ли местное подпространство столь кардинально отличается от привычного мне-репликатору. Или же имеют место два разных "явления", волею случая получившие одно название. Жаль пока не было возможности покопаться в полноценном гипердвигателе местного производства, в открытый доступ, сиречь в интер-, голо-, экстра- и прочие -неты, такие технологии не выкладывают, максимум -- научно-популярное описание, но этого мало для далеко идущих выводов. Главное -- связь между блоками работает без перебоев, а значит, что-то там есть и мои технологии действительны, впрочем, будь иначе и я бы просто не смог тут существовать.
   Итак... Курс - Рагиш-3.
   Перед "Локи" открылось окно гиперперехода, и корабль, резко набрав скорость, ушёл в гиперпространство.
  
   Глава 2. "Что вы хотите?"
  

Прежде чем использовать любое захваченное устройство, стоит обязательно прочитать инструкцию.

(Правило Темного Властелина N57)

  
   Интерлюдия.
  
   - Борт S-1.756-E, вам не давали разрешения на вылет! Грузовой корабль Земного Содружества "Сизиф", ответьте!
   - Говорит Карлус Бойер, капитан "Сизифа", - ответил диспетчеру "Вавилона" слегка взволнованный мужской голос, - произошёл нештатный пуск двигателя. Повторяю, я не давал команды на вылет! Двигатель корабля включился сам, вероятно неполадки с бортовым компьютером. Я ничего не могу поделать, меня уносит в сторону планеты!
   - Вас понял. "Сизиф", не паникуйте. По нашим расчётам, корабль выйдет на орбиту планеты. Учитывая вашу скорость, через час сорок минут вы снова будете с нами. Вас встретят ремонтники и отбуксируют к "Вавилону". Ждите.
   - Принял.
   Диспетчер на мостике станции переключил канал связи, вызывая аварийно-спасательную службу и бригады ремонтников.
   - Грузовой док, это мостик. Аварийная ситуация - транспортный корабль Земного Содружества "Сизиф" стартовал по направлению к планете. На борту один человек. По его словам произошел незапланированный пуск двигателя. Корабль выходит на эллиптическую орбиту, примите его в конце витка и отбуксируйте обратно!
   - Вас понял. Высылаем бригаду спасателей.
   Выполнивший свой долг сержант удовлетворенно кивнул сам себе, отключая связь и продолжая отслеживать положение корабля по показаниям сенсоров, по крайней мере, пока это оставалось возможным. Но вскоре транспортник скрылся за диском планеты и отслеживать его, даже при помощи мощных сенсоров станции, стало невозможно. Оставалось только ждать, пока "Сизиф" снова покажется в зоне видимости.
   А в это время уже стартовала ремонтная бригада в составе одного корабля и десяти беспилотных ботов, готовых подхватить грузовик и, принудительно отключив его двигатель, отбуксировать обратно к "Вавилону".
  

***

  
   - "Вавилон", это ремонтная команда! - раздался голос командира бригады примерно через час ожидания.
   - Что у вас?
   - Корабля нет...
   - Что?!
   - Учитывая его скорость, мы должны были засечь его на пределе чувствительности, но за планетой ничего нет!
   - Может он еще не вышел из-за диска? Ждите...
   - Ждем, "Вавилон", что еще остается...
   Оставшиеся сорок минут показались диспетчеру вечностью. Но уже через полчаса стало ясно, что с кораблем случилось что-то непонятное - "Сизиф" не показался на орбите ни через сорок минут, ни еще через полчаса.
   - Лейтенант Иванова! Лейтенант! - не хотелось ему будить своего командира, только недавно сдавшего пост, но сообщить о ЧП он был обязан.
   - Если у вас не началась Вторая Земляно-Минбарская война, сержант, - раздался сонный голос Ивановой через интерком, - я отправлю вас драить внешний корпус станции... зубной щеткой...
   - Простите, лейтенант... Но у нас пропал корабль...
   - Как пропал? Куда мог пропасть корабль? - несмотря на то, что ее выдернули из кровати, заместитель командора почти мгновенно проснулась, поняв, о чем идет речь.
   - Два часа назад был зафиксирован старт "Сизифа", это крупнотоннажный транспортник типа "Тескан II". На борту в это время был только капитан корабля. Он сообщил о нештатном пуске двигателей, из-за чего корабль вынесло на эллиптическую орбиту вокруг планеты. Мы рассчитывали поймать его на обратном пути и отбуксировать к "Вавилону"... Но он исчез...
   - Да как это возможно, черт побери?!
   - Я не знаю... Аварийная бригада вылетела ему навстречу и должна была поймать корабль на орбите, но он не появился из-за диска планеты. Когда корабль не обнаружился еще через час, я сообщил вам.
   - Проклятье...
  
   Конец интерлюдии.
  
   Повезло - методы гиперпространственных прыжков, используемые репликаторами, работали и в этом мире. По крайней мере, для меня всё выглядело точно так же, как и сохранилось в памяти - голубоватое облако-провал гипер окна, резкое ускорение корабля, полёт по гипертоннелю к цели и такой же выход в обычное пространство с необходимостью торможения. Блин, надо доработать систему маскировки! Даже с учётом технического исполнения репликаторов, после выхода из гипера, на корабле целых 11.47 секунды отсутствовала маскировка, а это вдвое больше чем нужно на перезагрузку щитов. Казалось бы -- ничтожные цифры, особенно в сравнении с иными расами вселенной звёздных врат, но для восприятия репликатора эти секунды почти вечность.
   Правда, опасности не было - я предусмотрительно вышел на окраине системы, поэтому заметить меня не могли. Да и некому было замечать, строго говоря. Активные военные действия тут уже закончились, а оставшиеся около колонии нарнские корабли патрулировали пространство вокруг зоны перехода и на близкой орбите планеты. Да и очень сомневаюсь, что они вообще смогли бы меня засечь, кроме как визуально -- по первым впечатлениям, местные системы РЭБ на порядок уступают даже гоаулдовским, не говоря уже про асгардов, а от сканеров последних блоки репликаторов научились скрываться более чем эффективно.
   Итак, что мы имеем? Рагиш-3. Сельскохозяйственный мир, на момент начала нынешнего конфликта принадлежал Центавру. Задолго до этого был колонией Режима Нарна, потом нарнов завоевал Центавр, следом нарны освободились, но колонию так и не вернули, до нынешнего дня. На орбите имеется несколько научно-исследовательских станций, они же обеспечивают первичное наблюдение за пространством и некоторую долю защиты колонии от тех же пиратов. Флот хозяев - не обнаружен. Флот нарнов был представлен парой крейсеров класса "Тх Нор", пятью десантными крейсерами "Т Лотх", курсирующими на низкой орбите планеты, обеспечивая поддержку десанту и парой десятков истребителей.
   Ну, начнём потихоньку. На истребители размениваться не буду, но вот крейсера оприходовать надо бы. Под маскировкой я неторопливо приблизился к планете. неторопливо по меркам репликаторов и асгардов, а для местных так я был бессовестно быстр, но тут огорчаться нечему. А вот и первый "клиент". От корпуса "Локи" отделилась группа структурных блоков, сформировалась в веретено и, все ускоряясь, полетела в сторону нарнского корабля.
   Даже если нарны и заметили что-то на сканерах, то хоть как-то среагировать не успели. Как, собственно, и предполагалось. Торпеда из блоков успешно пробила обшивку и репликаторы проникли внутрь, тут же начав интегрировать себя в системы корабля и перехватывать управление над всеми системами.
   "Тревога! ... Пшштш... атакованы... пшшт... не управляем... пшшт..." - в эфир выплеснулись послушанные мной обрывочные радиосигналы внутренней связи -- внешняя была перехвачена в первую очередь. К потерявшему управление кораблю уже направились истребители и второй крейсер, напряжённо ощупывая пространство на пределе возможностей сенсоров. А паучки уже делали своё дело. Единственное, я не стал мешать экипажу добраться до спасательных шлюпок, разумеется, только если те не будут мешать работе или атаковать. Если смогут - пусть спасаются. Приоритет сейчас -- скорость, а излишняя жестокость может изрядно помешать в будущем, пусть даже в данной ситуации главным агрессором выступают нарны.
   А вот и второй крейсер. Послушаем, о чём они там говорят.
   - Крейсер "Гар Ток"! Доложите о ситуации! "Гар Ток", прием!
   - ...
   - "Гар Тор", эвакуируйте экипаж! Мы засекли нештатные колебания энергии в вашем реакторе! Уходите с корабля!
   Ну, туда вам и дорога. А вот вам и второй "гостинец, господа". Всё ещё под покровом невидимости захожу с тыла второму крейсеру. На этот раз, у меня есть частичные чертежи крейсера, так что второй снаряд бьёт целенаправленно в область реактора, для ускорения процесса. А от первого крейсера уже отстреливаются спасительные капсулы, направляясь к идущим сюда на максимальной скорости трем десантным крейсерам, заметившим, что с флотом что-то происходит.
   Оставив позади второй крейсер, успешно захватываемый младшими, я направился наперерез десантным кораблям, готовя сразу несколько торпед. Всё-таки, система маскировки даёт просто невероятное преимущество, особенно если корабль не виден даже в оптическом диапазоне. А вот и гости - залп торпедами сразу по трем крейсерам и стандартная команда: "взять-взять!". Глупость, конечно, я, фактически, управляю движениями каждого жука в реальном времени, включая даже тех, что на Вавилоне, просто это происходит также естественно как, для человека двигать руками -- не сконцентрируешься - не заметишь, но без таких мелочей... скучно.
   Эти корабли были меньше предыдущих, но их было больше, однако проблем они не доставили. Репликаторы всё так же эффективно перехватили контроль над основными системами корабля, отключили дальнюю связь и принялись за первичную перестройку реакторов и гипердвигателей.
   И только теперь, когда около Рагиш-3 болталась целая куча спасательных капсул с пяти кораблей, а эти самые корабли неподвижно дрейфовали в космосе, не реагируя ни на какие внешние раздражители, до нарнов дошло, что это неспроста. Бомбардировщики, до того курсировавшие вместе с истребителями неподалеку от зоны перехода или ловившие капсулы, двинулись атакующим курсом на захваченные мной крейсера, а оставшиеся два десантных корабля направились от планеты, явно намереваясь уйти в гиперпространство.
   Ну уж нет! Орудийные системы на "Локи" уже были собраны, поэтому тонкий голубой луч перечеркнул построение мелких кораблей нарнов, вызвав череду взрывов. Гоняться за разлетающимися от уничтоженных собратьев истребителями я не стал. Пусть летят. Все равно, не факт, что они смогут куда-то отсюда добраться. Так что я перевел свое внимание на десантные крейсеры, пытающиеся уйти.
   Не с нашей разницей в скорости им убегать. Хм, а почему они ломанулись к зоне перехода? Не рискуют сами открывать воронку? Ах да... Во время гиперпрыжка по местной технологии корабль некоторое время остаётся чуть ли не совсем без энергии. И разрушить открытую воронку теоретически возможно. Но зато считается дурным тоном уничтожать стационарную зону перехода, что-то вроде, потому что общественное мнение не одобрит. Ну, их право. Два прицельных выстрела разрушили кораблям двигатели, оставив их вспыхивать взрывами и дрейфовать рядом с такой желанной, но уже такой недостижимой зоной перехода.
   Но, пока я занимался крейсерами, несколько нарнских истребителей все-таки успели проскользнуть к зоне перехода и уйти в гиперпространство, укрывшись среди обломков одного из десантных кораблей. Ладно, думаю, это не смертельно, все-таки я не ставил себе целью устраивать тут геноцид. Да и потом, ну привели бы они помощь... Так мне же лучше! Кто в здравом уме откажется от бесплатных дополнительных ресурсов, особенно когда они нужны?!
   Так, теперь можно спокойно заняться делом. Пауки в захваченных кораблях начинают основательную работу по поглощению материалов и изучению технологий. От моего корабля отделяется ещё две торпеды к подбитым транспортам, и одна группа репликаторов в форме корабля-паука с командой собрать и переработать обломки от уничтоженных кораблей. А то, что осталось от "Локи" после всех "ужатий" неторопливо направляется к ближайшей орбитальной станции - грех оставлять столько ресурсов.
   Станции оказались пустыми - нарны, захватив власть в системе, просто перевели их на автоматическую работу, оставив только функции передачи данных от сенсоров, а персонал спустили в колонию. Так что, репликаторы корпуса "Локи" безо всяких препятствий разбирали их конструкции, скачивали все данные бортовых журналов, и затем корабль летел к следующей цели. На всё про всё ушло 12 часов 47 минут 13 секунд, после чего окружающее пространство Рагиш-3 было вычищено так, словно тут и не было никаких боевых действий, орбитальных станций и вообще, чего бы то ни было.
   В колонию, на поверхность планеты, я умышленно не спускался - послушал немного панику в эфире и решил не связываться, пусть нарны с центаврианами сами разбираются. Флот был готов к отбытию из этой системы. Я же, как раз, сверившись с навигационными картами "Вавилона", присмотрел себе систему богатую ресурсами пригодными для дальнейшего воспроизводства репликаторов и строительства кораблей. Причём, что самое главное, с пометкой "не перспективная, ввиду трудностей добычи ресурсов". Но ведь это с людскими технологиями не перспективно, а для репликаторов - это готовый склад стройматериалов.
   Получив команду, все репликаторы в системе направились к "Локи", образуя собой один общий корабль с моим в центре. Перед кораблем на долю секунды распахнулось гиперокно, и орбита Рагиш-3 опустела.
  
   Интерлюдия.
  
   - Заседание Консультативного Совета Галактических Федераций объявляю открытым, - лейтенант Иванова обвела недовольным взглядом собравшихся послов. - Нам предстоит проголосовать по вопросу о санкциях против Режима Нарна. Установим ли мы блокаду или...
   - Прошу слова! - в зал совета стремительно вошёл посол Г'Кар.
   - Посол Г'Кар...
   - Хочу напомнить совету, что до вторжения Республики Центавр в наш сектор, - снова перебил он председателя, - и установления столетней тирании, Рагиш-3 был колонией нарнов. Так что, мы всего лишь изгнали захватчиков и вернули свою собственность!
   - Посол, мы признаем первичное право, - взяла слово Деленн, - но согласитесь, Рагиш-3 уже больше века принадлежит Центавру. Начинать войну из-за старых распрей? К чему это приведёт? Вы нападете, убьёте центавриан, захватите их планеты... Они нападут, убьют вас, вернут свои планеты, и так далее... И снова и снова... Это порочный круг!
   - Это справедливость! Мы не стремимся к войне! Нашей целью было освобождение колонии Рагиш-3. Бой начали не мы, и у нас есть тому доказательства...
   - Доказательства?! - не выдержал Лондо, вскакивая со своего места. - Какие доказательства могут оправдывать это вероломное нападение?!
   - Да, доказательства. Посмотрим прямую трансляцию со станции Рагиш-3. Это разрешит все наши споры. Прошу внимания на экран...
   На лицах членов Совета расцвело удивление, но все они повернули головы к монитору на стене. Изображение моргнуло, и в кадре показался молодой центаврианин с усталым лицом.
   - Меня зовут Карн Моллари. Я являюсь научным координатором сельскохозяйственной колонии Рагиш-3... - ошарашенный Лондо вскочил со своего места, не веря своим глазам.
   - А я бы добавил, что это племянник уважаемого посла Лондо Моллари, - ехидно вставил комментарий Г'Кар.
   - Последние полгода на станции имели место стычки, - продолжал тем временем Карн, - вызванные конфликтами среди колонистов. Мы неоднократно обращались за помощью к премьеру, но не получили ответа. В условиях хаоса и анархии, административный совет станции Рагиш-3 обратился за помощью к Режиму Нарна...
   - Это ложь! - Лондо от волнения даже вышел на середину зала, начав жестикулировать.
   - Мы, по доброй воле выбрали союз с правительством Нарна. Разумеется, мы сохраним прочные связи...
   - Мы атакованы! Тревога! - Карн испуганно обернулся, а в кадр вбежал солдат-нарн, взволнованно махая руками. - На нас напали!
   Вот тут к экрану подскочил уже и Г'Кар. Племянника Лондо увели из кадра, явно проводя массовую эвакуацию объекта, на котором проходила съёмка. А ещё через несколько секунд, сигнал прервался, оставив только помехи обрыва связи.
   - Что это... Карн... - на Моллари было боязно смотреть, так он побледнел, вглядываясь в монитор.
   Г'Кар выглядел не на много лучше, поражая всех окружающих выражением крайнего удивления и ошарашенности на лице. Впрочем, непонимание и удивление присутствовало и на лицах остальных членов совета.
   - Послы, - первой с собой совладала Деленн, - думаю, теперь выявление виноватых не самое главное... Нам необходимо выяснить, что случилось на Рагиш-3... Что с мирным населением...
   - Ясно что! - с потерянным видом Лондо опустился на своё место, - Это все нарны... Это провокация...
   - Протестую! Вы же видели, на нас тоже напали! - воскликнул Г'Кар.
   - Послы! Послы! Успокойтесь! Пока рано говорить что-то определённое. Посол Моллари... Лондо!
   - А... Да?
   - Свяжитесь с правительством Центавра! Необходимо отправить туда корабли, выяснить, что произошло. И, Г'Кар, вы тоже свяжитесь с Нарном, там были ваши люди. Если они живы, необходимо их эвакуировать...
   - Мы не допустим корабли нарнов на нашу территорию!
   - Лондо, если вам будет спокойнее, Минбар тоже отправит свой корабль. Чтобы помочь с расследованием и чтобы не допустить конфликта.
   - В таком случае, - взяла слово лейтенант Иванова, - объявляю перерыв. Совет соберется завтра, когда мы получим новую информацию из системы Рагиш-3.
  

***

  
   - Это возмутительно! Сначала нападение на нашу колонию, а теперь флот, отправленный туда для выяснения ситуации, сообщает, что вся космическая инфраструктура колонии уничтожена! Ни одной станции, ни одного корабля... И нарны!
   - Что нарны? - в зал совета вошел сосредоточенный, обеспокоенный посол Г'Кар.
   - Толпа нарнов, - ехидно ответил Лондо, - шатающаяся по поверхности Рагиш-3 и утверждающая, что они были атакованы неизвестным невидимым врагом, и были вынуждены эвакуироваться на поверхность планеты.
   - Посол Моллари, не лучшее время для шуток, как мне кажется. - Огромным усилием воли Г'Кар удержался от более резких высказываний, - Нарн потерял большое количество кораблей!
   - А это воздаяние! - торжествующим тоном воскликнул Моллари, вскакивая и потрясая пальцем перед носом нарна, - Считайте, что это возмездие со стороны вселенной! Вы вероломно напали на нашу колонию, и где ваш флот теперь? Все, что от него осталось, это горстка нарнов, застрявших на планете! Знаете, Г'Кар, - улыбнулся центаврианин, - мы даже не будем препятствовать эвакуации ваших людей. Забирайте нарнов, это послужит вам хорошим уроком!
   - Послы! Послы! - Лейтенант Иванова, выполняющая обязанности председателя совета, попыталась угомонить разоравшихся представителей двух непримиримых народов, - Донесите уже до совета, что именно произошло на этой колонии!
   - Мы только что получили донесения от наших кораблей. - Теперь, получив возможность поиздеваться над нарном, Лондо с удовольствием взял слово, - Вокруг Рагиш-3 располагались несколько научно-исследовательских орбитальных станций, по совместительству служащих для наблюдения за пространством. Прибыв на место, мы не обнаружили никаких следов...
   - В смысле? Нападавшие скрылись? - не поняла Иванова.
   - Нет, - скривился Г'Кар, беря слово, - вокруг планеты не было ничего, только пустой космос. Ни обломков, ни кораблей Нарна, ни орбитальных станций! Кто-то, или что-то, пришло, оставшись незамеченным, а наши корабли растворились в пространстве, не успев послать ни единого сигнала.
   - Та же участь постигла и наши станции, - вклинился Лондо.
   - А что стало с экипажами?
   - Хвала Всевышнему! Экипажи орбитальных станций были высланы нарнами на поверхность планеты, так что все живы... А вот для вас, Г'Кар, все не так радужно! Не знаю, сколько кораблей вы потеряли, но в системе остались считанные нарны...
   - Моллари!
   - Ничего не знаю... Это возмездие, Г'Кар... Как вы там сказали? "Это справедливость!", не так ли? - с этими словами, посол Центавра, развернулся и покинул зал совета, улыбаясь и напевая себе под нос весёлую песенку.
  

***

  
   - Посол? - Вирр Котто, напряженно ожидавший результатов заседания, от неожиданности чуть не свалился с дивана на пол, когда его начальник, сияя, словно начищенный центаврианский дукат, влетел в свои покои. - Что они сказали? Что выяснилось?
   - Вирр, - серьёзно посмотрел на него Лондо, - на Рагиш-3 действительно напали, причём дважды! Сначала нарны... А потом этих наглых сумчатых поставили на место!
   - Но... Кто?!
   - Не знаю, Вирр, но колония снова наша, хоть мы и потеряли пять орбитальных станций, - посол Центавра пружинистой походкой прошёл к бару и, выбрав самое лучшее вино, опрокинул с половину бутылки в большую золотую чашу и гордо осушил.
   - Пять станций? Их уничтожили нарны? - взволнованно подвинулся ближе молодой аристократ.
   - Нет, - настроение Лондо и не подумало падать. - Нарны, оставшиеся в колонии, утверждают, что захватили их в целости. Карн это тоже подтвердил.
   - Значит...
   - Да-да, хватит уже отравлять мне момент своей постной рожей, - демонстративно скривился Моллари, - бери бокал и иди сюда, мы будем праздновать!
   - Но, Лондо! Они же уничтожили наши станции!
   - К чёрту станции, Вирр! - бушующий посол сам прошёл к помощнику и впихнул в руки наполненный бокал, тут же подавая пример, что нужно делать с содержимым, отпивая из удерживаемого во второй руке. - Там всё равно было одно старьё времён оккупации Нарна! Главное... - Моллари воздел руку с бокалом к потолку и устремил взгляд куда-то в пространство не видимых другим фантазий. - Главное, Вирр, это то... Что они надрали задницы этим заносчивым, грязным варварам! И я... Выпью за это! Мы выпьем, Вирр!
   - Но...
   - ПЕЙ! - командный голос старшего центаврианина, в сочетании с отеческим хлопком по спине, мгновенно заставил Котто спрятать нос в чашу. - За тех, кто спас нашу колонию! - торжественно провозгласил Лондо и, на мгновение уставившись задумчивым взглядом перед собой, шёпотом дополнил: - Кем бы они ни были...
  
   Конец интерлюдии.
  
   Что ж, думаю, произошедшее с колонией Центавра заставит задуматься не только её нынешних хозяев, но и весь совет на "Вавилоне-5". Я был реалистом и прекрасно понимал, что совсем незаметными мои действии там пройти не могли, даже устрой я полную зачистку свидетелей. Потому в мои цели это и не входило. Мне в любом случае беспокоиться было не о чем - без прямого вмешательства Ворлона или Теней местные расы мне не опасны, трофеи данный факт наглядно подтвердили. Если Вавилон-5 ещё можно было рассматривать как образец отсталых технологий, не менее отсталой расы, то нарны уже были более серьёзной лошадкой.
   Именно они некогда продали Земле наиболее совершенные оружейные технологии доступные, на тот момент, её флоту. Они же заправляют львиной долей как легального, так и нелегального рынка оружия галактики. У них, официально, третий по силе военный флот галактики, уступающий только Ворлону и Минбару. И наконец, они настолько в себе уверены, что прямо сейчас, фактически, объявили войну Центавру, который, не смотря на сильнейший упадок, как политический, так и вообще, остаётся местной сверхдержавой с весьма и весьма развитым по местным меркам уровнем технологий.
   И вот изучив их суда, я пришёл к выводу, что угрозы, как таковой, они мне не представляют. У них банально не было систем вооружения, способных повредить репликаторному кораблю, даже отключи он щиты -- блоки просто поглотят направленную на них энергию. Если же вспомнить о наличии у меня телепортационных технологий асгардов и полное отсутствие щитов у местных...
   В общем, ныкаться под веником, боясь даже пискнуть, мне не приходилось. К тому же, на Вавилоне осталась куча младших репликаторов, сейчас активно, хоть и аккуратно плодящихся в технических переходах станции и встраивающихся в линии управления. Случись что -- я узнаю об этом сразу, вот только доберутся мои сородичи до защищённых линий связи, так чтобы это осталось незамеченным. Они бы и уже добрались, поставь я такую задачу в категорию приоритетных, но я не видел смысла спешить -- пусть размножатся спокойно, это важнее.
   Так что, с чистой совестью добравшись до присмотренной системы с богатым металлами поясом астероидов, я послал часть репликаторов на добычу ресурсов. Всё-таки, планета планетой, а астероиды это реально чуть ли не готовый склад материалов, добывать которые трудно только для обычных разумных.
   Выбор именно этой конкретной планетарной системы был обоснован несколькими причинами. Во-первых, тут было десять планет, ни одна из которых, в чистом виде, не была пригодна для жизни большинства рас галактики. А террафомирование всё-таки вещь крайне затратная, особенно, когда есть множество куда более гостеприимных небесных тел. Во-вторых, тут было обширное поле астероидов, на многих из которых, согласно базе данных, был обнаружен квантий-40 - сверхтяжелое вещество, до забавного похожее на наквадрию. Физически свойства немного отличались, но не столь критично, чтобы я не смог к этому приспособится. Вообще интересно, в галактике Ида -- родной галактике асгардов, а также в Млечном Пути той же реальности, наквадрия в чистом виде не встречалась, был только наквадах -- куда более стабильное, но и менее энергоёмкое вещество, а тут вот наоборот. Очень интересный феномен, если судить по знаниям меня-репликатора в области теории образования планетарных систем. Ну и, в-третьих, в этой системе не было зоны перехода, а значит, шансы встретить тут неожиданных гостей крайне малы.
   В общем, у меня было и время и причины довольно основательно окопаться в этой системе и начать обустраивать если не базу, то, как минимум, форпост для будущих действий. Заодно - продумаю, что именно мне делать с грядущими событиями. А крутиться мне придётся знатно, всё-таки "канон" этой вселенной я не знаю от слова "совсем". Первой на очереди я выбрал третью планету от местного солнца, согласно обрывочным данным геологоразведки, она была богата рудами и минералами, удобными для переработки репликаторами.
   "Локи" сел на поверхность планеты, и блоки разделились, формируя тысячи младших, что тут же начали работу, вгрызаясь в скалистый грунт. А я, оставив себе "для удобства" небольшую капсулу, задумался над тем, в каком качестве буду возвращаться на "Вавилон-5", который без сомнения являлся главным центром в паутине грядущих событий. Самым оптимальным вариантом было, пожалуй представиться послом новой цивилизации, обнаружившей "Вавилон-5", и до того скрытно за ним наблюдавшей. Придумать бы только какой?
   Задумчиво начинаю пролистывать изображения всех рас, технологии которых поглощали репликаторы. И чем дальше, тем чаще моё внимание останавливалось на гоаулдах. Нет, сами черви-симбионты меня не интересовали, но вот общая идея... Также, неплохо для первого впечатления, выглядели и корабли этой цивилизации. Чего только стоили крейсера типа "Хат'так", а особенно их улучшенная версия, насчитывающая чуть ли не треть от длины "Вавилона-5". Ну и общая концепция "божественности" вполне вписывалась в разницу в уровне технологического развития, особенно, если брать в расчёт возможности именно репликаторов.
   Попутно начала вырисовываться и внешность моего будущего тела. Не оставаться же мне в облике пилота "Сизифа"? Чью внешность я позаимствовал и до сих пор не снял за ненадобностью. В конечном итоге я остановился на облике Баала, одного из Системных Лордов гоаулдов, о которых я знал. Бородка, усы, лицо "матёрого тролля", а заодно довольно элегантная одежда - самое то для роли посла новой и сильной цивилизации. От такого равновероятно ждёшь как участия в разудалой гулянке, так и принятия решения об объявлении войны.
   В принципе, с точки зрения репликатора, я сейчас занимался полной чушью. С точки зрения человека, я тоже был не очень уверен в разумности своих действий. Но с другой стороны, что мне ещё делать? Устраивать стандартный репли-раш - "Всех сожру, один останусь!"? Смысл? Директива "Размножаться", определяющая все действия репликаторов в галактике Ида, лично для меня пустой звук, её даже в коде созданных мной младших уже нет, в смысле как руководящей, она осталась лишь в плане доступных инструментов. Обосноваться в этой системе и сидеть тихо-мирно, никого не трогая, пока в галактике будут греметь войны и подниматься новые силы? Даже отбросив, что мне будет элементарно скучно, так ведь можно и досидеться, до того, что нынешняя мелочь пискнуть боящаяся в сторону Ворлона, вырастет до каких-нибудь лантийцев и распылит меня космической пылью, даже не почесавшись. Более бредовые варианты, вроде "нести мир во всём мире и счастье для всех даром, ибо могу", я даже рассматривать не хотел. С какой стати? Строить же машинную цивилизацию, в плане некой сверхзадачи, мне тоже как-то не приходилось -- построена уже. Может не совсем идеально и что-то можно доработать, особенно для соответствия моим вкусам, но всё это будет строго декоративно, а основа уже совершенней некуда. Захват власти в галактике? Ну... не буду отрицать, в человеческой составляющей меня это находило некий отклик, всё-таки жажда доминировать один из основополагающих инстинктов человека, но отклик этот был не настолько большим, чтобы реально впрягаться в управление толпой разномастных космических уродцев, с кучей самобытных заморочек и элементарно мне неприятных эстетически. С людьми ещё может быть, как-нибудь... да и то, по большому счёту они ничем не отличаются от остальных. Вот и получалось, что особо делать-то было нечего, и тут вариант явится на Вавилон и посмотреть разворачивающийся спектакль галактических масштабов из первых рядов, был отнюдь не худшим выбором.
   В общем, теперь мне оставалось только ждать. Нужно дать время собратьям на станции, чтобы прибыть туда уже имея какие никакие, но возможности по влиянию и сбору информации. Ну и в этой системе обжиться нужно. Корабль-то репликаторы построят за двадцать минут, благо ресурсов в системе Рагиш-3 я собрал приличное количество, но лучше всё-таки иметь что-то за своей спиной. Так что, придётся выждать несколько недель. Несколько скучных недель.
   Но, первым делом, стоит всё-таки заняться непонятной планетой под "Вавилоном". Тогда, улетая, соваться туда было не очень разумно, но сейчас, находясь в нескольких сотнях световых лет от неё, можно было себе позволить отправить к ней исследовательский корабль.
   Повинуясь команде, младшие собрали уменьшенную версию типового репликаторского крейсера, и "Локи II", прыгнул в гиперпространство с поручением скрытно выйти на орбиту планеты и, не привлекая к себе внимания, начать широкополосное сканирование и изучение инфраструктуры неизвестной машины внизу.
   Ждать пришлось недолго, и уже через три часа я изучал крайне интересные данные. Под небольшим слоем горной породы на Эпсилоне-3 действительно имелось технологическое сооружение, вызвавшее бы уважение, пожалуй, даже у альтеран. По сути, практически вся планета представляла собой сеть огромных термоядерных реакторов, питающих исполинский комплекс противокосмической обороны, покрывающий всю её поверхность, и ряд иных, весьма интересных систем, занимающих большую часть объёма. Производства тоже имелись, но они были ориентированы исключительно на поддержание работоспособности систем, ни о каких верфях речи не шло. Было и население - некие горбатые гуманоиды, живущие в родоплеменным строем, при этом по всем признакам выполняющие роль обслуживающего персонала и похоже, что, вообще имеющие искусственное происхождение. По всему выходило, что планета была венцом технологической мысли какой-то исчезнувшей цивилизации. Не исключено что и кого-то из Изначальных, уж слишком ярко выделялись технологии исполнения на общем фоне этой галактики.
   После переноса репликаторов лучом асгардов внутрь, я понял, что не ошибся в выводах. Это было невероятно! Уровень создателей был не ниже гоаулдов, что по местным меркам весьма серьёзно, а в ряде областей мог посоперничать даже с альтеранами. Чего только стоит контролируемое создание временных разломов!? Я-человек, тоже теоретически знал, как можно осуществить путешествие во времени с помощью Звёздных Врат, но только на ту территорию и в то время где они уже существовали, здесь же была возможность переносить целые эскадры, пусть и с огромным напряжением сил.
   Натуральная Звезда Смерти... Даже свой Таркин есть, только гуманист. И при смерти. Дело в том, что управляющий контур всей системы был замкнут на одного единственного оператора - очень старого, практически умирающего гуманоида, чей разум служил операционной системой для машины. Идея не новая, но имеет свои минусы, в частности очень зависит от состояния биологического компонента и необходимости постоянного контакта с ним. Здесь было то же самое - несмотря на обнаруженную мной возможность поддержания удалённой связи оператора и системы, а также продление его жизни, в случае его внезапной кончины вся система "шла вразнос". А перегрузка реакторов такой мощности и размеров - крупнейшие достигают двух десятков километров в поперечнике, это... Кхм... Достаточно сказать, что от половины местной планетарной системы останется крайне мало, и я молчу уже про сам "Вавилон-5", он просто испарится. Ну а тот факт, что оператор был гуманистом, подтверждало хотя бы то, что ни раньше, ни за всё время постройки Вавилонов он себя никак не проявил.
   Разумеется, найдя подобный кладезь ценнейших технологий и знаний, я просто не мог взять и уйти, тем более что, как оказалось, способов противостоять уже проникшим внутрь репликаторам у этого сооружения считай, что и нет. Да и чего тут удивительного, если даже асгарды, воевавшие с моими младшими собратьями несколько тысячелетий, их найти не смогли? Кинетическое то оружие и в этой галактике давно в загоне. Кроме того нынешний оператор едва вытягивает спящий режим, не знаю сколько он ещё продержится, но если всё так оставить, то "Вавилон", на который у меня уже есть некоторые планы, рискует банально прекратить своё существование самым внезапным образом.
   Впрочем... К чёрту самооправдания! Я просто хочу получить эту планету! И зашитая в коде репликаторов директива к самосовершенствованию тут почти ни при чём, достаточно простой человеческой жадности. А значит приступаем. Аккуратно, без спешки, но основательно...
  

***

  
   Месяц спустя, оставив колонию репликаторов и дальше добывать ресурсы и обеспечивать для меня надёжный тыл, я решил покинуть выбранную систему и вернуться на "Вавилон-5". В качестве эксперимента, на первый построенный супер Хат'так, помимо обычного для моей галактики гипердвигателя, был установлен и его местный аналог. Хотя, при ближайшем рассмотрении, технологии оказались совершенно не похожими, элементарно работая с разными измерениями, общей деталью которых была только возможность "перепрыгнуть" сквозь них расстояние в обычном пространстве, всё остальное отличалось, начиная от принципа проникновения и заканчивая условиями пребывания внутри.
   Перемещение в "вырожденном космосе" было куда медленнее, но при этом допускало манёвр, вплоть до заднего хода и почти неограниченное время пребывания, хоть колонизируй его. Что, кстати, было и впрямь реально, если бы там имелись космические тела. Но главным мотивом установки соответствующего двигателя стало соображение, что не стоит сразу показывать, что новая раса играет не по местным правилам.
   Поэтому вот уже третий день я "любовался" на красно-чёрные переливы вырожденного космоса, сидя на массивном троне посреди тронного зала, по совместительству выполняющего роль капитанского мостика. Ну и в основном занимался изучением Эпсилона-3, большую часть внимания уделяя поглощающим планету репликаторам. С подпространственной связью пришлось, правда, слегка повозиться, дорабатывая метод передачи с учётом условий данного пространства, но заняло это всего пару минут работы младших, и ещё до того, как я сам решился сюда проникнуть.
   Планета же Древних, по какой-то причине почти не оставивших о себе информации в базах данных, хотя в них же хранилась история огромной массы живущих и живших ранее видов, включая даже кое-что об Изначальных, до сих пор присутствующих в галактике, не переставляла меня удивлять. Хранителя и его помощников я пока не трогал, на площади диаметром в пять тысяч километров, репликаторам было, где спрятаться и чем заняться, даже спустя месяц непрерывной работы. Массовый жор я не устраивал, в основном сосредоточившись на скрытном перехвате контроля и изучении баз данных и это было верным решением, иначе бы младшие совершенно точно уничтожили несколько уникальных систем. Это уже, к слову, случалось в истории репликаторов, в самом начале войны с асгардами они ещё не могли ассимилировать многие технологии, в лучшем случае пуская устройства на металлолом. Не хватало тогдашним жукам интеллекта и уровня технического развития для их понимания. Даже нынешняя подпространственная связь, объединяющая все блоки в единый коллективный разум - уже куда более поздняя доработка, взятая из технологий самих асгардов. По этой же причине война длилась так долго -- на первом этапе репликаторы лишь догоняли своих противников.
   Тут я столкнулся с похожей проблемой, самая очевидная сложность которой заключалась в необходимости обладания телепатическими способностями для оперирования некоторыми системами и возможностями комплекса. Например, такой вещью как доступ к так называемой "Эфирной сети", связывающей, не много ни мало, а все формы жизни во Вселенной. Время и пространство в Эфире не существуют, тропы Эфира могут перенести путешественника в прошлое, настоящее или будущее, но для этого пользователь должен обладать телепатическими способностями. Именно телепатическими, как самостоятельным физическим явлением взаимодействия мысли и реальности. Это было невероятно, но это было. Я мог понять устройство механизма, осмыслить физические принципы его работы, но даже со всей вычислительной мощью репликаторов, я не мог его использовать. И таких вещей было много. Вещей, которые жуки-репликаторы просто схрумкали бы на собственное размножение, как бесполезные сами по себе, и пошли дальше. А я не мог. Рука не поднималась. Короче, чем занять разум и внимание у меня было, так что полёт прошёл почти незаметно.
  
   Интерлюдия.
  
   - В пятом секторе возмущение пространства! Это...
   - Что там? - напряженно спросила Иванова. - В графике ведь никого нет!
   - Я не знаю, мэм... Но... Это что-то очень большое...
   - Боль...
   Договорить лейтенант не успела. На некотором расстоянии от "Вавилона-5" в космической пустоте вспыхнула яркая искорка света, через мгновение развернувшаяся в колоссального размера воронку из гиперпространства.
   - Господь всемогущий... - поражённо выдохнула Иванова, глядя на огромный объект. По данным сенсоров, корабль, если это был действительно корабль, имел размер более двух километров в диаметре. По форме он напоминал серую трехгранную пирамиду, вокруг основания которой достроили треугольную конструкцию с выступающими в стороны, подобно длинным шипам, частями.
   - Он крупнее тяжёлого крейсера Ворлона... - сглотнул работник диспетчерской службы, - И быстрее... Намного быстрее...
   Это была правда - выйдя в обычный космос, странная пирамида стала, на невиданной прежде скорости, приближался к станции.
   - Данные! - лейтенант Иванова вцепилась руками в поручни, напряжённо всматриваясь в картинку на мониторе.
   - Сенсоры ничего не могут прочитать. Какие-то помехи! Лейтенант! - только сейчас он заметил мигающий сигнал входящего вызова. - Нас вызывают...
   - Ну... Включите связь... И сообщите командору, похоже, у нас первый контакт...
   На экране перед лейтенантом появилось изображение неизвестного мужчины с аккуратной бородкой, очень похожего на человека. Мужчина восседал на сером, монументальном троне, за спинкой которого угадывалась позолоченная стена со сложным узором, и был одет в странный костюм, по покрою чем-то напомнивший ей посла Г'Кара.
   Мужчина молчал, с лёгким интересом разглядывая женщину, лейтенант поспешила взять себя в руки.
   - Кхм... Приветствую вас на станции Земного Содружества "Вавилон-5"...
   - Приветствую и вас, - гулким, совершенно неестественным, с нотками металла, голосом ответил пришелец, слегка коснувшись подбородка пальцами правой руки и чуть скривив губы в улыбке. - Моё имя -- Баал и я являюсь полномочным представителем Империи Гоаулдов. По имеющейся у меня информации, данная станция является дипломатическим объектом межгосударственного типа. Это так?
   - Да, это нейтральная территория... - внутренне поёжившись, ответила Иванова. Очередная Империя, сколько же их развелось...
   - В таком случае, я прошу принять меня на борт, чтобы я мог выполнить свою миссию.
   - М-миссию?
   - А это я буду обсуждать уже с командующим станицей...
   - Я проинформирую командора о вашем прибытии...
   - Благодарю, - кивнул Баал и оборвал связь.
   Спустя некоторое время от корабля-пирамиды отделилось небольшое судно, судя по всему шаттл, и под пристальными взглядами людей на мостике направилоть в сторону пассажирского дока станции.
   - Лейтенант Иванова? - ожил коммуникатор на руке Сьюзан, - что случилось?
   - Командор Синклер, у нас ситуация первого контакта. Только что прибыл корабль неизвестной нам расы и... это огромный корабль, сэр. Его владелец представился представителем некоей Империи Гоаулдов и в настоящее время направляется на станцию. Как он сказал, свою миссию он будет обсуждать только с вами.
   - Империя Гоаулдов? Впервые слышу...
   - Я тоже, сэр. Направить в третий док охрану?
   - Я сам разберусь. Благодарю, лейтенант.
   - Гарибальди! Бери отряд охраны и жди меня у третьего дока. Мухой! У нас гость. И вероятно, первый контакт, так что ведите себя вежливо.
   - Есть, командор, сделаем в лучшем виде.
   Командор Синклер одёрнул форменный китель и, тяжело вздохнув, быстрым шагом направился к лифту. Мало ему было склок между Лондо и Г'Каром, так теперь ещё и какая-то непонятная Империя объявилась. И всё сегодня, когда он весь день пытался заставить бабника-центаврианина всё-таки начать выполнять свои обязанности посла и придти на переговоры по поводу спорного сектора космоса...
  
   Конец интерлюдии.
  
   Вот и "Вавилон". Судя по лицам свидетелей моего прибытия, что я видел во время сеанса связи, впечатление корабль произвёл правильное. Ну, на то и был расчёт. Теперь осталось пробиться через паранойю командора вместе с начальником СБ и получить "прописку" на станции. Ну да, как я и ожидал - не успел тел'так приземлиться в одном из доков "Вавилона-5", не успел я выйти из него, как меня уже встречала целая делегация из пяти вооружённых охранников и лично их шефа, как там его... Майкла Гарибальди.
   - Любопытная встреча... - с выражением интереса на лице изучающее смотрю на охрану и оружие в их руках. Правда, надо отдать им должное, всё было вежливо и политкорректно - винтовки смотрели в пол. Впрочем, они мне всё одно не опасны.
   - Добро пожаловать на "Вавилон-5", - из-за угла быстрым шагом вышел Синклер. - Я - командор Джеффри Синклер, командующий этой станцией. Приношу свои извинения за такой приём, но мы вас не ждали...
   - Я понимаю, - гоаулдовский голос с металлическими обертонами действительно хорошо подходил к выбранному образу и роли, а заодно он нервировал собеседника своей неестественностью. - Кстати, что бы вы делали, если бы в традициях моего народа встреча гостя с оружием в руках считалась бы оскорблением и поводом к началу войны? - улыбаемся и машем, улыбаемся и машем.
   - У нас это знак уважения, - не моргнув глазом, сообщил мужчина, - процедура так и называется "почётный караул". Обычно мы заранее согласовываем уместные мероприятия при встрече посла новой расы, но вы появились слишком внезапно. Однако, думаю, мы смогли бы разрешить недоразумение, если бы оно возникло.
   - Разумно, - кивнул я в манере оригинального Баала, этак с улыбкой. Над поведенческой программой я работал долго и старательно, и теперь все нужные жесты и мимика получались крайне естественно. - Итак... пройдём в ваш кабинет, или устроите мне экскурсию по станции?
   - Я бы предпочёл сперва кабинет, если вы, конечно, не возражаете, - вежливо улыбнулся Синклер, делая приглашающий жест.
   - Ни в коем случае. Дела прежде всего.
   Путь до кабинета прошёл в молчании. Подозреваю, что Синклер просто не представлял, о чём можно со мной говорить так, чтобы "ниочем", а я не спешил подкидывать ему темы, изображая из себя туриста и рассматривая все вокруг.
   - Что ж... - сев за свой стол, командор явно сразу почувствовал себя увереннее. - Как мне к вам обращаться?
   - Лорд Баал, думаю, будет уместнее всего, - с ироничной улыбкой ответил я, не спрашивая, располагаясь на диване для посетителей.
   - Лорд Баал, в первую очередь я хотел бы прояснить несколько важных вопросов, связанных с вашим появлением на станции...
   - Разумеется. Спрашивайте, не обещаю, что отвечу на все вопросы, но постараюсь удовлетворить ваше любопытство.
   - Самое главное - зачем вы здесь? Лейтенанту Ивановой вы сообщили, что прибыли с какой-то миссией...
   - Верно. Я уполномочен довести до сведения местного сообщества разумных видов, что Империя гоаулдов намерена основать аванпост в этой галактике. Мы изучили ваши навигационные карты и границы действующих политических образований, и решили что вот эта территория, - небрежный жест рукой и над столешницей Синклера разворачивается голографическая карта галактики, на которой выделялся окрашенный ярко синим цветом участок, - нам подходит.
   Мужчина потрясённо уставился на сияющую спираль. Я не скромничал, взял сразу тринадцатую часть, естественно в стороне от большей части местных держав. Это было не сложно, они, за исключением Ворлона, на самом деле очень не крупные, иные младшие системные лорды гоаулдов владели большей территорией. Здесь, правда, было куда сложнее с пригодными для жизни планетами, да и системы Врат не существовало. Поэтому огромные пространства лежали пустыми, но, даже учитывая их, большая часть местной так называемой "Лиги неприсоединившихся миров" имеют всего один населённый мир. И на этом фоне я, такой красивый, заявляю, что займу тринадцатую часть галактики.
   - Вы серьёзно? - совладал с собой командор. - Аванпост в... несколько миллиардов систем?!
   - Мы межгалактическое государство, - обезоруживающе улыбнулся я.
   - Кхм... Лорд Баал, - слегка неуверенно начал Синклер, - это очень серьёзный вопрос. Я не обладаю полномочиями решать его единолично, тем более что ваше заявление может затрагивать интересы прочих народов...
   Угу, а ещё могут возмутиться Ворлонцы, но об этом ты не знаешь.
   - Командор Синклер, вы, кажется, не совсем поняли, - улыбка, гулявшая по моему лицу всё это время, стала ещё более дружелюбной. - Я прибыл сюда не получать разрешение. Моя задача -- поставить вас в известность, просто чтобы избежать двусмысленности в отношениях.
   - Что вы имеете ввиду?
   - Суть в понятии свободы выбора. Она, конечно, эфемерна, тем не менее, по возможности мы предпочитаем её давать. Теперь, ваши разведывательные корабли, не смогут с честным видом заявлять, что не знали куда шли. Разумеется, "заблудившиеся", - выделяю голосом кавычки, - всё одно возникнут, но их судьба уже будет именно вашим выбором.
   - Вы представляете, какие волнения вызовет эта новость?
   - Само собой, но волнения это не тотальная бойня, поволнуются и привыкнут, вы же привыкли к Ворлону.
   - У ворлонцев тоже межгалактическое государство? - поднял брови Синклер.
   - Мне про это не известно, - отключаю голограмму, - хотя, смею полагать, у них есть для этого возможности.
   - Вы желаете выступить перед Советом?
   - Для этого я и прилетел.
   Командор Синклер устало потёр ладонями лицо. День определённо был куда длиннее, чем ему хотелось бы.
   - В таком случае, предлагаю прервать нашу беседу. Уже поздно, и Совет не соберётся раньше, чем часов через двенадцать, - он развёл руками. - Уж слишком много послов, считающих свой личный отдых важнее своих обязанностей...
   - Я понимаю, командор... - киваю с сочувственной улыбкой. - Существа, облечённые властью, редко ценят чужое время.
   - Тогда прошу меня простить, - Синклер встал, нажав пару кнопок на компьютерной панели стола, - вас проводят в гостевые апартаменты. Я надеюсь, не будет недипломатичным, что я не предлагаю покои в посольском секторе? Каюту там так быстро не подготовить, - в голосе командора чувствовалась напряжённость. Поделать он ничего и правда не мог, слишком уж неожиданно я появился, но в нём, как ни в ком другом, жила память о причинах начала земляно-минбарского конфликта. И повторения ему совсем не хотелось.
   - Не стоит, командор, я прекрасно осознаю, что появился внезапно, - иронично поглаживаю кончик бородки, привычным жестом оригинального Баала. - В качестве временной меры, пока не утрясутся все формальности, меня вполне устроит обычная каюта для почётных гостей. Не переживайте.
   - Благодарю вас, Лорд Баал. Мистер Гарибальди проводит вас, а завтра, как только Совет соберётся, вы сможете донести до них своё сообщение.
   Я встал, коротко поклонившись, и направился к выходу из кабинета. В коридоре меня уже ждал начальник службы безопасности, с независимым видом прислонившийся к стене, засунув руки в карманы брюк. Стоило мне появиться в поле его зрения, Гарибальди с ленцой отлип от стены и смерил меня подозрительным взглядом. Ну, врождённая паранойя - не худшее качество для начальника службы безопасности.
   - Лорд Баал, - коротко кивнул он.
   - Мистер Гарибальди, - ответил тем же я.
   - Прошу за мной.
   Похоже, в планы Гарибальди не входило развлекать почетного гостя увлекательной беседой - весь путь он проделал молча, с невозмутимостью человека, повидавшего на своем веку всякого... Я тоже не горел желанием общаться и просто шел следом, рассматривая окружающие коридоры. Встречные обитатели станции не удостаивали нашу процессию даже взглядом. Выглядел я как человек, хоть и был одет несколько нестандартно. Но на станции вроде "Вавилона" это мало кого заинтересовало бы.
   - Ваша каюта, Лорд Баал, - Гарибальди достал из кармана карту-пропуск, открыл ей дверь и протянул мне. - Завтра, как только будет известно время созыва Совета, вам сообщат по внутренней связи.
   Хмыкнув и кивнув Грибальди, я принял карту, входя внутрь. Каюта была небольшой, но обставленной с некоторой претензией на роскошь. Дверь закрылась за спиной с легким шелестом, а я сел на диван, откинувшись на спинку.
  
   Интерлюдия.
  
   Как только Лорд Баал покинул кабинет, Синклер облегченно выдохнул, откинувшись на спинку стула. Несмотря на радушную улыбку и вежливое поведение, где-то глубоко в душе, подсознательно, гость вызывал ощущение угрозы и опасности. Нет, опыт говорил командующему станцией, что гоаулд действительно намерен до последней возможности не переходить к открытому конфликту, но тот же опыт обещал, что завтрашний день будет еще более тяжелым, чем сегодняшний. А уж для того, чтобы предсказать реакцию Лиги на заявление пришельца, пророком быть не обязательно. Раздавшийся сигнал вызова заставил его вздрогнуть, а взгляд на звонившего вызвал тяжелый вздох.
   - Здравствуйте, посол Деленн... - постаравшись придать лицу радушное и вежливое выражение, ответил Синклер.
   - Добрый вечер, командор, надеюсь, я вас не слишком побеспокоила?
   - Нисколько, посол, - как мог радушно улыбнулся Синклер, - вы что-то хотели?
   - Командор Синклер, мне стало известно, что около станции появился корабль новой неизвестной расы. Это так?
   - Да, посол, это так...
   - Говорят, что корабль огромный. Он военный? Что это за раса? Откуда она?...
   - Посол... Посол! Я знаю не на много больше вашего. У нас с Лордом Баалом была короткая беседа, в ходе которой он высказал пожелание выступить перед Советом "Вавилона-5" с заявлением от своего народа. Полагаю, там мы и узнаем все более подробно, - Синклер помолчал. - А насчет корабля - мы не знаем. Корабль действительно большой, больше двух километров в диаметре, но это все, что мы знаем достоверно - наши сканеры не смогли получить никакой информации, кроме помех.
   - Хорошо, спасибо командор, - на лице Деленн на мгновение проступила озабоченность пополам с глубокой задумчивостью, - надеюсь, завтра все станет яснее.
   - Доброй ночи, посол...
   - Доброй ночи...
   Закончив разговор, Синклер встал из-за стола и решил, от греха подальше, не оставаться больше в кабинете. Наверняка, не одна минбарка узнала про гостя, а Синклеру совершенно не улыбалось быть тем, кто первый донесёт до Совета "уведомление" Баала. А ведь его будут спрашивать...
   - Командор Синклер! - Джеффри невольно поднял взгляд к потолку, глубоко вздыхая. Вот и началось... Не успел он даже дойти до поворота, как услышал до боли знакомый голос. Голос, хозяина которого он пытался посадить за стол переговоров весь сегодняшний день. - Командор, подождите!
   - Что вам, Лондо? - устало ответил он. - Вы превратили важные переговоры в фарс, не знаю уж, что у вас за дела...
   - А я знаю! - прервал его центаврианин. - Я потерял голову из-за смазливой мордашки. Синклер, умоляю вас, помогите мне!
   - О чём вы? - безумие сегодняшнего дня продолжалось и, похоже, заканчиваться пока и не думало.
   - Одира... Она меня обворовала! Под угрозой устои Республики Центавра! Гибнет моя карьера! - в голосе Лондо чувствовалось неприкрытое отчаяние. Похоже девушка действительно много для него значила, и потому её поступок так ударил по нему. Облегченно выдохнув, что его не будут второй раз расспрашивать насчет Баала, командор переключился на новую задачу.
   - Служба безопасности в курсе?
   - Нет! - почти испуганно отшатнулся посол. - Делу нельзя давать официальный ход! Нужна крайняя осторожность! Только вы, Синклер, мой верный друг, в силах помочь... - последние слова вызвали у командора лёгкий нервный тик, подавленный с огромным трудом.
   - Если я помогу вам, - осторожно начал командор, - вы пойдете на компромисс в Евфратском договоре?
   - Я... - обречённо выдохнул Моллари, кивая, - Я даже скреплю его поцелуем!
   - Вот Г'Кар-то обрадуется... - покачал головой Синклер. - Хорошо, Лондо... Я помогу.
   - Вы не представляете, что для меня делаете, Синклер! Спасибо огромное!
   Командор дёрнул щекой, пропуская Лондо вперед себя обратно в кабинет. Похоже, выспаться ему сегодня не светило.
   - Да, командор... - на ходу обернулся воспрявший духом посол. - Я слышал о каком-то новом после? Это его корабль сейчас висит около "Вавилона"?
   - За что мне это...
  
   Конец интерлюдии.
  
   Бытность репликатором накладывала определённые особенности на многие бытовые мелочи. Например, мне абсолютно не требовался сон. Нет, можно было его имитировать - "отключить интерфейсы получения информации", но мало того, что это было всего лишь пародией, так я всё равно продолжал даже в таком состоянии пассивно обрабатывать кучу информации, анализировать имеющиеся данные. Не считать же это снами?
   Да даже использовать ночное время для планирования дальнейших действий и вырабатывания их оптимального набора было глупо - младшие вовсю размножались, поглощая ресурсы облюбованной мной системы, а мои вычислительные мощности и так достигли настолько большой величины, что сложнее было придумать, куда их применить. Даже не задумываясь, не замечая этого осознанно, я постоянно анализировал и обрабатывал имеющиеся сведения. Даже как-то обидно стало - большая часть "интеллектуальных возможностей" оставалась практически невостребованной.
   Единственным результатом моих ночных бдений можно было считать признание меня самим собой - нелогичным идиотом. Обдумав действия, совершенные с момента моего появления в этом мире, многое было признано нерациональным. К примеру, оставив группу репликаторов собирать информацию о "Вавилоне-5", я упустил возможность того, чтобы оставить им команду по возможности пробираться на корабли рас Лиги для последующей отправки на их родные планеты. Такая "шпионская" сеть была бы очень кстати, чтобы следить за происходящим в галактике из первых рук. Конечно, это никогда не поздно сделать, да и рановато было тогда суетиться, не имея ничего за спиной, но всё же - упущение. Из размышлений меня вывел сигнал вызова от дисплея на столе. Хм, это уже вся ночь прошла что ли?
   - Лорд Баал, - поприветствовал меня Синклер. Судя по его лицу, выспаться ему так и не удалось, - Консультативный Совет "Вавилона-5" собрался и готов выслушать ваше заявление. Если вам будет так угодно, через несколько минут за вами зайдёт лейтенант Иванова и проводит в зал заседаний.
   - Благодарю вас, командор, - киваю, изображая радушную улыбку.
  

***

  
   - Командор Синклер, - голос посла Моллари был ещё более недовольным, чем обычно, - сколько мы должны ждать? Для чего вы собрали Совет в такую рань?
   - Посол, потерпите. Скоро вы всё узнаете. К тому же, не хватает посла Коша.
   - Да он как всегда не придёт... - проворчал центаврианин, откидываясь на спинку стула и отпивая глоток дымящегося напитка из массивного золотого кубка, с которым он и пришёл в зал заседаний.
   В это время мы с Ивановой и подошли к проходу в зал совещаний. Кивком поблагодарив лейтенанта, я неторопливо вышел на середину, коротким полупоклоном поздоровавшись с послами, сидящими за столом. Такого же приветствия удостоились и члены Лиги, сидевшие полукругом с противоположной стороны. Меня проводили удивлёнными взглядами, не особо понимая, кто я и что тут делаю.
   - Уважаемые послы, - нервно вздохнув, готовясь к предстоящему, Синклер встал из-за стола, - многие из вас, думаю, в курсе появления у "Вавилона-5" корабля неизвестной конфигурации, вынырнувшего из гиперпространства в конце вчерашнего дня...
   - Да, командор Синклер, - недовольным тоном перебил его посол Драззи, покосившись в мою сторону, - и Лига Неприсоединившихся Миров хотела бы знать, что это за раса? И для чего они прислали к "Вавилону" боевой крейсер?
   - Кхм... Я полагаю, лучше будет получить ответы на ваши вопросы из первоисточника... - командор повёл рукой, указывая на меня. - Лорд Баал, прошу вас.
   - Благодарю вас, командор Синклер, - с улыбкой снова чуть-чуть кланяюсь верхушке совета.
   - Что это значит? - вскочил посол Драззи. - Вы издеваетесь над нами? Даже невооруженным взглядом видно, что это человек! Это провокация Земли?!
   - Кхе-Кхе... - продолжая вежливо улыбаться, поворачиваюсь к нему. - Посол, не хотелось бы развенчивать вашу уверенность, но я не человек...
   - Но вы выглядите, как человек!
   - Вы так говорите, словно никогда не видели центавриан и минбарцев. К тому же, истины ради, следует заметить, что это, скорее, люди выглядят, как представители моего вида. Поверьте, это куда более логично, учитывая юность их цивилизации. Без обид, командор... - развожу руками, с наиграно виноватым видом повернувшись в сторону Синклера.
   - Что вы хотите этим сказать? - напряжённо спросила Деленн.
   - Только то, что сказал, - ещё одна улыбка. - Но перейдём к делу. Меня зовут Баал, я являюсь полномочным представителем Империи гоаулдов. И я прибыл на "Вавилон-5", поскольку он является единственной международой дипломатической станцией в вашей галактике...
   - Галактике?! - Лондо, всё это время продолжавший отхлебывать из своего кубка, поперхнулся напитком.
   - Да, посол. И я прибыл сюда, чтобы уведомить Совет и Лигу, как представителей наиболее влиятельных рас, о намерении нашей Империи основать небольшой, - Синклер закашлялся, - аванпост неподалеку от ваших территорий. Как я уже говорил командору, мы изучили существующие политические границы ваших государств, так что, полагаю, проблем с взаимными территориальными претензиями быть не должно...
   - Что вы подразумеваете под аванпостом? - Деленн, похоже, взяла на себя обязанности председателя Совета, раз уж этого не сделал Синклер.
   - О, - улыбаюсь, - всего лишь скромный участок территорий, - жест рукой и передо мной в воздухе появилась голографическая карта галактики, которую я уже показывал Синклеру. - Наш аванпост будет располагаться здесь, - тринадцатая часть галактики окрасилась в золотой цвет. На лицах всех присутствующих, кроме Синклера, который и так знал, в чём дело, появилось недоумение и неуверенность.
   - Простите, посол Баал...
   - Лорд Баал, - с улыбкой поправил минбарку я, - так будет правильнее.
   - Лорд Баал, но где именно будет ваш аванпост? Вы показали довольно большую территорию, там миллиарды систем...
   - Вы несколько не поняли, - ироничная улыбка, - это и есть наш аванпост.
   - Что?! - Синклер сидел в позе рука-лицо, стараясь не смотреть на послов, Лондо снова подавился напитком, закашлявшись и отставив кубок от себя подальше, а Деленн и Г'Кар, которые и воскликнули почти хором, смотрели на меня с выражением полнейшего обалдевания на лице.
   - Посол Деленн, - проникновенно начал я, - Империя Гоаулдов - межгалактическое образование, для вас это может казаться огромным куском пространства, для нас же это лишь приемлемый минимум.
   - Но...
   - Мы не можем позволить вам захватить такие огромные территории! Это возмутительно! - вскочил с места ещё один посол Лиги. - Никто из членов Лиги...
   - Прошу прощения... - Выставил я вперёд ладони, чтобы прервать монолог посла.
   - Кхм... Да. Ваши извинения приняты. Но ваша шутка была несколько...
   - Я не договорил, - улыбка, гулявшая по моему лицу всё это время, угасла, уступив место серьёзному выражению. - Это никоим образом не было шуткой. Я ответственно заявляю, что именно такое пространство - тринадцатая часть вашей галактики, запланировано нами для освоения и колонизации... - Посол снова попытался что-то сказать, но запнулся под моим взглядом. - Более того, вас, вероятно, ввело в заблуждение моё дружелюбие, но мои слова не являются просьбой. Я прилетел "уведомить", - выделяю голосом это слово, - о приходе нашей империи в вашу галактику. Но не стоит беспокоиться и паниковать, - снова улыбаюсь дружелюбной улыбкой, - гоаулдов крайне мало интересуют дела других видов. Ваши ресурсы, территории, политика - нам нет до этого дела, мы лишь стараемся соблюдать некоторые элементарные нормы вежливости. К тому же, моё появление здесь является также проверкой вашей адекватности.
   В зале совета повисла удивлённая тишина. Командор Синклер всё ещё сидел, закрыв лицо ладонью, но вся его поза выражала напряжение. Г'Кар и Лондо просто пребывали в шоке - посол Центавра вообще, похоже, выпал в осадок, не замечая даже, что кубок в его руке наклонился, и ему на колено стекают остатки напитка.
   - Лорд Баал... - и снова, первой с собой справилась Деленн. - Это... хм... Очень серьёзное заявление с вашей стороны. Такие пространства... Вы ведь понимаете, что наши правительства будут крайне недовольны новым положением дел в галактике? Да, указанные вами территории, действительно, не принадлежат никому из здесь присутствующих, но ведь многие расы сейчас находятся только на пути к широкомасштабной колонизации. А ваш приход поставит крест на этом. Я уже не говорю о... - она запнулась, подбирая слова, - реликтах древних рас. Это же колоссальные потери для историков и археологов!
   - Посол Деленн, я могу понять вашу озабоченность, но давайте будем откровенны? Мы изучили, насколько возможно, территориальные претензии присутствующих здесь рас - у большинства из них имеется лишь одна обитаемая планета-метрополия, да несколько промышленных или сельскохозяйственных колоний, да и то, чаще всего - в той же планетарной системе. И такое положение дел продолжается уже почти на протяжении тысячелетия. Вам не кажется, что при таком темпе даже оставшейся части галактики вам хватит очень и очень надолго?
   Хм? При моих словах о тысячелетнем сроке Деленн еле заметно вздрогнула, а её взгляд в мою сторону стал более настороженным и напряжённым. Она меня в чем-то подозревает?
   - В любом случае, - подал голос Синклер, - нам всем будет необходимо связаться с нашими правительствами. Подозреваю, что уважаемые послы, равно как и я, не уполномочены единолично принимать решения по вашему заявлению, Лорд Баал...
   - Разумеется, командор Синклер, - киваю с вежливой улыбкой, по-Бааловски поглаживая бородку пальцами, - в таком случае, полагаю, придётся снова собрать Совет, когда все получат ответ из своих метрополий. Если кто-то решит объявить нам войну, я с удовольствием его выслушаю.
   - Мы подберем каюту в посольском секторе, если конечно вам не требуются слишком специфические условия окружающей среды...
   - Не стоит беспокоиться, командор, стандартная атмосфера вашей станции вполне меня устроит.
   - Что ж, уже проще. Я сообщу вам, когда каюта будет готова, - вздохнул Синклер. - В таком случае, предлагаю на настоящий момент прерваться. И собраться снова, когда получим ответ наших правительств.
   В зале поднялся шум голосов пришедших в себя послов Лиги, протестующих против моего выступления. Но предложение командора выглядело разумным, поэтому активного недовольства никто из присутствующих выказывать не стал. Коротко поклонившись, я развернулся и покинул зал совета, возвращаясь в гостевые апартаменты.
   Интересно, много ли будет рас, которые не примут моё довольно резкое заявление? И сколько из них будет тех, кто отреагирует на него резко и негативно?
   Я уже почти дошёл до коридора, идущего к моей каюте, как из-за угла, перемещаясь размеренно и неторопливо, вышла широкая фигура посла Коша. Я буквально отсутствующей кожей почувствовал на себе его пристальное внимание. Ворлонец встал посреди коридора, практически полностью загородив мне дорогу.
   - Кто ты? - раздался довольно своеобразный голос из вокабулятора посла.
   - А что вы хотите? - не сводя с него взгляда, вежливо улыбаюсь.
   Кош настороженно замер, а его "глаз-диафрагма" свернулся практически в точку. Не знаю, как может настороженно замереть фигура, похожая на вешалку для балахона, но у меня сложилось именно такое ощущение. Наверняка он пытался прочесть мои мысли, но я сильно сомневался, что это принципиально возможно. Но даже если допустить, что он увидит? Учитывая, что даже сейчас некая, причём весьма значительная, часть моего разума занималась координацией действий младших в разрабатываемой системе. Я ежесекундно пропускал через себя такие объёмы информации, от которых даже у асгарда или истинного гоаулда мозг вскипит, а ведь их физиология специально, если можно так сказать, заточена под оперирование огромными пластами данных.
   Тишина затягивалась. Я молчал, терпеливо ожидая ответа, Кош... ну, думал, скорее всего.
   - Дам вам подсказку, мой изначальный друг, - всё же решаю прервать паузу, разумеется, просчитав все возможные последствия своих слов. - Кто... Вы? - и ещё раз улыбнувшись, прохожу дальше, мягко обогнув ворлонца.
   Похоже, мое поведение действительно озадачило посла, потому что дальнейший путь прошел безо всяких неожиданностей.
  
   Глава 3. Чудесная ночь, не правда ли?
  

Если самый слабый отряд не сможет уничтожить героя, стоит отправить туда сильнейший, а не посылать на него отряды по нарастающей, пока геpой пpодвигается к кpепости.

(Правило Темного Властелина N80)

  
   Оказавшись в своей каюте, я уселся на диван и стал ждать, когда будут подготовлены апартаменты в посольском секторе. Заодно, от скуки, стал в очередной раз просматривать всю доступную в базах данных информацию по ворлонцам в общем и Кошу в частности. На удивление, было её крайне мало, то есть где-то на уровне того, что я успел наболтать о "Империи гоаулдов", если не меньше. Ни медицинских данных, хотя для прочих рас они имелись, ни особенностей физиологии, ни исторической справки. Только обрывочные сведения о политическом строе и некоторые предположения учёных по технологической базе этой расы. Создавалось такое чувство, словно ворлонцев и вовсе не существует, а они просто чья-то выдумка.
   Кош обитал на инопланетном уровне дипломатического сектора, в районе для видов с не кислородосодержащей атмосферой. Но это не говорило ни о чём, поскольку я ещё из канона смутно помнил, что ворлонцы всё время ходят в скафандре замкнутого цикла и, хоть и снимают его в своей каюте, но на атмосферу им абсолютно фиолетово. Похоже, Кош поселился там, чтобы использовать при необходимости ядовитую атмосферу в качестве "последнего рубежа" обороны на случай нападения, или элементарно ещё больше всех запутать.
   Скрытность посла распространялась и на его корабль - он стоял в отдельном закрытом доке, доступ в который, кроме старших офицеров "Вавилона-5", да и то с разрешения Коша, не имели даже техники станции. Само собой, "законы созданы для того, чтобы их нарушать", и любопытствующие работники пробирались туда тайком. И это порождало множество слухов о корабле, разлетающихся среди обитателей. Судя по отсутствию реакции, такая "реклама" ворлонца вполне устраивала.
   Через 1 час 15 минут и 43 секунды из размышлений меня вывел сигнал от входной двери.
   - Кто там?
   - Лорд Баал, это лейтенант Иванова, - раздался голос из динамика, - я пришла проводить вас в посольскую каюту, которую мы подготовили.
   - Благодарю вас, мадам лейтенант, - с добродушной улыбкой я вышел из каюты. - Ведите.
  

***

  
   Новая каюта была куда более комфортабельной, что не удивительно, раз уж это каюта для главы дипломатической миссии. Апартаменты состояли из большой гостиной, отгороженной зоны с кроватью, душевой с туалетом и неким подобием кухни. Проводя осмотр, я обнаружил ещё одну дверь, ведущую в небольшую комнатушку - кровать, шкаф, стол, стул. Похоже, это "рабочее" место для помощника посла. По крайней мере, на Совете за спиной Лондо стоял ещё один центаврианин, который и подал послу кубок с напитком.
   Из гостиной раздался звук интеркома - пришлось отвлечься от изучения каюты и принять вызов. С экрана на меня смотрел незнакомый мне прежде чернокожий мужчина.
   - Посол Баал, простите, что побеспокоил...
   - Лорд Баал было бы правильнее...
   - Прошу прощения... Лорд Баал, я Бенджамин Франклин, главный медик "Вавилона-5".
   - Я вас слушаю, мистер Франклин, - я сел на стул около интеркома, откинувшись на спинку. - Вы что-то хотели?
   - Да. Насколько мне стало известно, вы прибыли на станцию, как посол новой расы. Если это возможно, я бы хотел попросить вас прибыть в мед лабораторию для обследования. А также - предоставить мне данные по вашей физиологии на случай... кхм... непредвиденных ситуаций...
   - Не стоит, - широко улыбнулся я, - в этом нет никакой необходимости, вам не о чем беспокоиться.
   - Но... Это моя работа, - недовольно произнес медик.
   - Весьма рад, что вы относитесь к ней ответственно, но повторюсь, в этом нет необходимости. Вы же не преследуете с предложением обследоваться посла Коша, - с лёгким ехидством ответил я. - Да и не уверен, что уровень ваших технологий вообще позволяет меня обследовать. Но не переживайте, представители моего вида в принципе не болеют.
   - Но... - на лице Франклина всё ещё держалось недовольное выражение, ставшее ещё более недовольным, стоило мне упомянуть Коша. Мне тут же вспомнилась короткая запись в журнале станции, что некоторое время назад произошёл некий инцидент с участием посла ворлонца и тогдашнего главврача, в результате которого как раз и появилась вакансия. Подробностей там не было, что неудивительно, учитывая скрытность посла, но, похоже, что медицина и ворлонцы это больная тема для любого "фанатичного" медика.
   - Уверяю вас, - доверительно наклонился я ближе к экрану, - вам не придется беспокоиться насчет медицинского обслуживания моей персоны. Вам же меньше проблем, не находите?
   - Вы меня не убедили, - проворчал врач, - но так и быть. В таком случае, прошу прощения, что побеспокоил...
   - Не стоит, мистер Франклин, не стоит... - с радушной улыбкой я отключил связь.
   Нет, конечно, полагаю, нанитам ничего не стоило бы сфабриковать внутренности "человеческого" тела, ну, быть может, добавить каких-то отличий физиологии, раз уж я гость из другой галактики... Но лучше уж так, заодно это хорошо вписывается в общий облик более развитой цивилизации.
  
   Интерлюдия.
  
   На мостике "Вавилона-5" царила умиротворяющая тишина ночной смены. Работники диспетчерской службы расслабленно сидели за своими терминалами, лишь изредка с интересом и настороженностью косясь на пирамидальную громаду корабля, висевшую неподалеку от станции.
   - Всё-таки, ничего не понимаю... - раздражённо проворчал Кайл, отвечающий за сканеры ближнего радиуса. - Мы даже корабли минбара и ворлона просканировать можем! А тут - сплошное облако помех...
   - Да не заморачивайся ты... Слышал, что парни говорят? Это представитель какой-то древней расы, чуть ли не круче ворлонцев, прибывший сюда с дипломатической миссией. Говорят, Совет несколько часов на головах стоял, особенно Лига.
   - Не удивительно... Как никак, не каждый день появляется летающая пирамида в треть "Вавилона" размером.
   - Да ладно бы просто прилетел. Тут слухи ходят, что гость выступил перед Лигой и заявил, что они собираются забрать чуть ли не четверть свободной территории галактики...
   - Сколько?! - Кайл поражённо уставился на собеседника.
   - Ну, может и врут, но на пустом месте такие слухи же не появляются...
   - Незапланированное прибытие! Пять кораблей!
   - Что? Кто это?
   - Крейсеры драззи! Чёрт! - Кайл уставился в монитор, читая показания сенсоров. - Лейтенант Иванова, говорит диспетчерская!
   - Сержант... Я смогу когда-нибудь выспаться или нет? - раздался недовольный голос лейтенанта.
   - Незапланированное прибытие! Пять крейсеров драззи! Идут к станции атакующим курсом! Орудия в боевой готовности!
   - Вашу мать! - судя по звукам из коммуникатора, Иванова, похоже, упала с кровати, запутавшись в одеяле. - Я иду!
   - Крейсер драззи, говорит диспетчер "Вавилона-5", ответьте! Чёрт, они не отвечают... Пять минут и они будут на дистанции атаки!
   - Они ответили на вызов? - первым делом спросила вбежавшая на мостик Иванова, на ходу застегивая последние пуговицы кителя.
   - Никак нет, лейтенант!
   - Крейсер драззи! Говорит лейтенант Иванова, "Вавилон-5", отключите орудия! Вы понимаете, что ваши действия приведут к войне?!... Чёрт! Кто на прицеле, сержант?
   - Один крейсер наведен на нас... Четыре направляются к... - диспетчер сверился с показаниями сенсоров. - Они направляются к кораблю-пирамиде!
   - Ещё того не легче, - простонала Иванова, - это будет дипломатический скандал... Оборонительные системы в боевую готовность! Звено Дельта, на вылет! Срочно!
   - Они не успеют...
   - Командор Синклер! Говорит лейтенант Сьюзан Иванова.
   - Слушаю, лейтенант...
   - Пять крейсеров драззи вышли из гиперпространства и направляются к станции курсом атаки! Четыре нацелены на корабль нашего гостя, один - на нас!
   - Проклятье! Я сейчас буду!
   - Боже мой... - Иванова вцепилась руками в поручень около главной консоли, напряжённо глядя на разворачивающееся действо. В уме лейтенант отсчитывала мучительно долго тянущиеся секунды аварийной готовности истребителей поддержки, тоже понимая, что они не успевают.
   - Лейтенант, драззи открывают огонь по пирамиде!
   Четыре крейсера, наконец долетевшие до расстояния прицельной атаки, открыли огонь по кораблю посла гоаулдов.
   - Что за чёрт... - поражённо пробормотал Кайл, следя за тем, как первые выстрелы, достигшие корабля, не оставляют даже подпалин на его корпусе. Плазменные сгустки просто гасли, сталкиваясь с обшивкой хат'така. - Лейтенант, смотрите...
   - Что? - обреченно прикрывшая глаза Иванова, уже морально готовившаяся к скандалу и многочасовым разборкам между послом гоаулдов и драззи с последующим объявлением войны, осторожно посмотрела в иллюминатор. - Не может быть! Крейсер драззи! Приём! - предприняла ещё одну попытку лейтенант. - Прекратите огонь! Говорит лейтенант Иванова, "Вавилон-5", прекратите огонь! Это дипломатическое судно принадлежащее послу!
   - Они не отвечают, лейтенант... - покачал головой диспетчер.
   - Да что же такое... Продолжайте вызывать! Крейсер драззи, приём! Говорит лейтенант Иванова, ...
   - Кхм, доброй ночи, мадам лейтенант, - минут через пять попыток раздался вкрадчивый голос из-за спины женщины, заставив её заметно вздрогнуть. Повернув голову, она увидела Баала, с визуально заметным интересом разглядывающего происходящее в иллюминаторе.
   - А... Кхм... Лорд Баал? - сосредоточившись на попытках достучаться до драззи, Сьюзан совершенно не заметила, когда он умудрился подойти к ней со спины.
   - Чудесный вид, не находите? - невозмутимо продолжил гоаулд. - Но мне всё-таки немного любопытно, по какому поводу этот салют? Не развеете моё любопытство, мадам лейтенант? - говорил посол с неизменной вежливой, чуть ироничной улыбкой. Его словно бы нисколько не волновал тот факт, что это по его кораблю ведут огонь боевые крейсера драззи.
   - Лорд Баал... Я... - Иванова собралась с мыслями, пытаясь сообразить, как можно разрешить неприятную ситуацию. - Прошу прощения, я пытаюсь связаться с кораблями, атаковавшими ваше судно... Но...
   - Так это нападение? Вот оно кааак... - казалось даже обрадовавшись, протянул Баал, с улыбкой снова обращая свой взгляд на смотровое окно, и в тот же миг корабль посла наконец ответил. Пять выстрелов, пять ярко сияющих сгустков энергии, слившихся в очередь, пять вспышек взрывов и пять облаков космического мусора - всего, что осталось от атакующих. - Ну что ж, тогда всё стало понятно. Доброй ночи, мадам лейтенант, - посол коротко поклонился Ивановой. - Хорошего дежурства.
   Неторопливо развернувшись и продолжая улыбаться своим мыслям, Лорд Баал направился к выходу с мостика.
   - Иванова, докладывайте! - почти вбежал в дверь Синклер, чуть не врезавшись в улыбающегося посла.
   - О! Командор Синклер, - приветливо кивнул он, - чудесная ночь, не правда ли? Всего хорошего, командор...
  

***

  
   Посол Деленн накинула на голову капюшон серебристого балахона, полностью скрывший её лицо, и уверенным шагом вошла в укутанный мраком зал. Традиция собирать Серый Совет не на родине была порой крайне неудобной, но традиция есть традиция. И не ей было идти против многовековых устоев своего народа, тем более, что они были обоснованы с точки зрения здравого смысла и логики. Спасало ещё, что местом пребывания Совета являлся "Вален'та", крейсер класса "Шарлин", улучшенный по последнему слову техники, поэтому Деленн сразу же, как только закончилось скандальное заседание Консультативного Совета, отправила совету вызов и, сев в дипломатический транспорт, вылетела с "Вавилона-5".
   - Какое событие побудило тебя, Деленн, - стоило девушке пройти в пятно света посреди темного зала, как вокруг проявились ещё девять освещенных участков, в восьми из которых стояли закутанные в плащи фигуры, - срочно созвать Серый Совет?
   - На "Вавилон-5" прибыл посол новой расы...
   - И что в этом необычного? - перебил её голос с другой стороны, - "Вавилон" - дипломатическая станция людей, она была построена специально, чтобы туда слетались послы разных рас...
   - Дай мне договорить, Нерун, - недовольно повернулась к говорившему Деленн. - Это неизвестная раса. Новая. Никто из младших рас никогда даже не видел их кораблей, а один такой просто взял и появился из гиперпространства у станции.
   - Вселенная велика, Деленн, - развела руками ещё одна фигура. - Поведай нам, чем тебя так впечатлил новый посол, что потребовалось созывать Совет?
   - Он представился представителем расы гоаулдов. Лорд Баал, как он себя называет, заявил, что представляет цивилизацию из другой галактики, и прибыл сюда в качестве полномочного представителя Империи Гоаулдов, чтобы уведомить нас о планируемой колонизации свободной области пространства.
   - Из другой галактики? - поражённо воскликнул представитель Касты Рабочих. - Как это возможно?
   - Мы должны выяснить, сколько правды в его заявлениях! Что тебе ещё известно о пришельце, Деленн?
   - Это его корабль, - мрачно усмехнулась минбарка, поднимая руку и включая голографическую систему зала. На опустившемся сверху полупрозрачном полотнище воздуха проявилась чёткое изображение хат'така Баала, снятое отлетавшим кораблем Деленн. - А это - "Вавилон-5"... - рядом с кораблем появилось изображение станции.
   - Невероятно...
   - Такие размеры...
   - Деленн, масштаб точен?
   - Да, абсолютно. Этот корабль больше двух километров в поперечнике. И это не самое главное...
   - Что ещё?
   - Их технологический уровень. Я не смогла просканировать его. Сенсоры выдавали только облако странных помех. Или они строят корабли по совершенно отличным принципам, хотя пирамида и прилетела через обычную воронку гиперперехода, или они технологически более развиты, нежели Минбар.
   - Это требует дополнительного исследования. С позволения Совета, Каста Воинов постарается узнать всё, что возможно о новой расе и их кораблях...
   - Хорошо, Нерун, только не доводите до открытого противостояния. Мы ещё слишком мало знаем, чтобы провоцировать пришельцев на конфликт.
   - И это ещё не самая плохая новость, - продолжила Деленн, - Лорд Баал сделал в Совете заявление, как я уже говорила, о планах гоаулдов на колонизацию территорий в нашей галактике. Это, - перед Советом появилась карта галактики с подсвеченной частью, - территория, на которой они планируют организовать свой аванпост.
   - Эм. Ну, хорошо... До наших границ там не слишком близко. Но где именно будет аванпост?
   - Вы не поняли... - Деленн вздохнула, вспомнив улыбку Баала, с которой он сообщал эту новость. - Это и есть их аванпост. Тринадцатая часть нашей галактики.
   В Зале Серого Совета повисло напряжённое молчание.
   - Это шутка, Деленн? - развеял тишину голос Неруна.
   - Нет, это именно то заявление, которое сделал Баал... И именно поэтому я созвала Серый Совет.
   Восемь подсвеченных фигур исчезли, скрытые мраком. Деленн устало прикрыла глаза, но осталась терпеливо стоять в центре освещенной области, ожидая пока Совет закончит обсуждать новость, принесённую одним из его членов. Вот этот момент в работе Совета её сильно раздражал. При Дукхате всё было проще - он держал Совет в своих руках, не давая ему совершать ошибок...
   - Совет принял решение, Деленн, - из темноты появилась одна фигура, приблизившись к кругу света, в котором стояла девушка. - Возвращайся на "Вавилон". Мы всё ещё должны присматривать за Синклером, этой обязанности с тебя никто не снимал. В то же время - постарайся узнать как можно больше об этом Баале и его расе. Появление такой силы нельзя игнорировать. Нерун выяснит всё, что сможет, своими методами, но сделай всё возможное, чтобы удержать его от особенно резких действий. Минбару не нужна вторая война. И так слишком много утерянных душ...
   Минбарка поклонилась и, развернувшись, быстрым шагом покинула зал.
  

***

  
   - Что тебе нужно, Г'Кар? - С экрана на посла смотрело недовольное лицо советника Ду'Рога, одного из Кха'Ри.
   - Я тоже чрезвычайно рад видеть тебя, Ду'Рог, - оскалился нарн, - как твоё здоровье? Надеюсь, не очень хорошо?
   - Не дождёшься! Повторю ещё раз, что ты хотел?
   - У меня сообщение для всех Кха'Ри. На "Вавилон-5" прибыл представитель новой расы...
   - Какое нам дело? Г'Кар, какие-то послы других рас для нас не имеют значения, мы должны сосредоточиться на центаврианах! Пока они ошеломлены случившимся у Рагиш-3, мы можем воспользоваться их слабостью!
   - Ты всё такой же, Ду'Рог... - покачал головой Г'Кар. - Оставь на мгновение свою неприязнь ко мне и начни уже трезво смотреть на мир. Я сам с огромным удовольствием оторвал бы тебе голову, но вынужден всего лишь общаться!
   - Хорошо, Г'Кар, - почти прорычал нарн, - говори быстрее, что хотел, и закончим на этом.
   - Новый посол. Внезапно объявился у "Вавилона", - резкими фразами начал говорить Г'Кар. - Назвался представителем расы из другой галактики. Выдвинул нахальнейшие требования перед советом станции. И... - нарн замялся.
   - Что ещё?
   - Технологически их раса крайне развита.
   - Что значит "крайне развита"?
   - Достаточно сказать, что крейсеры драззи не смогли даже поцарапать ему обшивку!
   Ду'Рог с удивлением уставился на своего собеседника. Драззи, конечно, не отличались высоким уровнем развития технологий, но крейсер есть крейсер. Тут уже всё равно, чьи плазменные орудия по тебе стреляют.
   - Ты шутишь, Г'Кар?
   - Если бы... - со вздохом нарн воткнул в гнездо терминала информационный кристалл и отправил данные Ду'Рогу. - Смотри сам. Это записи с камер внешнего наблюдения. Не спрашивай, как я их достал...
   Некоторое время, пока советник получал данные и изучал запись, стояла напряжённая тишина.
   - Г'Кар, - резко посерьезнел Ду'Рог, - это очень серьёзная сила. Я думаю, все Кха'Ри согласятся, что мы просто обязаны попробовать наладить с ними общение. Ты понял? Такой союз позволит Нарну вернуть былую силу и, наконец, показать центаврианам, где их место!
   - Сам не дурак, сообразил уже... - проворчал посол. - А реакция на его заявление? Какая будет официальная позиция Нарна?
   - Да... Заявление... В чём именно заключалось нахальство его требований?
   - Он выступил перед советом, чтобы уведомить, - Г'Кар выделил голосом последнее слово, - Лигу и нас о намерениях Империи гоаулдов основать в нашей галактике аванпост своей цивилизации...
   - То есть... Он не спрашивал разрешения?
   - Именно. И не это самое нахальное... Территория, на которой будет этот аванпост, составляет... хм... довольно обширное пространство нашей галактики.
   - Несколько систем? - непонимающе поднял бровь советник.
   - Несколько... да... Одна. Тринадцатая. Часть. Галактики!
   Теперь Ду'Рог молчал куда дольше, а Г'Кар имел шанс насладиться выражением лица своего давнего соперника. И это приятно грело душу нарна. Наконец, справившись с удивлением, советник напряженно посмотрел на собеседника.
   - Кха'Ри должны обсудить это. Надеюсь, выбранные им территории не затрагивают наших интересов?
   - Нет, все сделано демонстративно вежливо и аккуратно. Территории не принадлежат никому из известных нам рас, так что...
   - Хорошо. Тогда на первое время наша позиция будет следующей. - Ду'Рог помолчал, собираясь с мыслями. - Поскольку притязания новой расы не затрагивают интересы Режима Нарна, мы не будем иметь ничего против основания аванпоста. Ну и общий настрой - на взаимовыгодные отношения. Нужно постараться заполучить гоаулдов в союзники.
   - Ясно.
   - В таком случае, до связи, Г'Кар. Надеюсь, ее не произойдет.
   - И тебе того же, Ду'Рог. Надеюсь услышать о том, как ты свернешь шею.
   Прервав сеанс связи, Г'Кар откинулся на спинку стула, побарабанив пальцами по столу.
   - Значит, будем налаживать контакт...
  

***

   Командор Синклер сидел в своем кабинете и задумчиво смотрел на монитор терминала перед собой. Нужно было писать отчёт для сената. И он даже практически закончил его, но буквально через пятнадцать минут после этого его вызвала Иванова, сообщив о прибытии неизвестного корабля. И с того самого момента всё пошло кувырком. Прибывший, несмотря на то, что выглядел, как человек, представился представителем неизвестной ранее людям расы, живущей в другой галактике. Уже одного этого было достаточно, чтобы начать биться головой о стол от необходимости вносить кучу правок в отчёт и писать развернутое описание этого события, но новый посол на этом не остановился!
   Сначала на личной встрече, а потом и перед полным составом совета "Вавилона-5", Лорд Баал, как представился пришелец, сделал беспрецедентное по своей наглости заявление, поразившее представителей всех без исключения рас на станции. (Ну... Или почти всех - посол Кош, как всегда, на заседание не явился.) Он сообщил, что цивилизация гоаулдов, представителем которой он является, намерена основать в этой галактике свой аванпост для последующей её колонизации. Уже одно это может вызвать негодование у любого государства и любой цивилизации. А уж когда он показал территорию, которую они планируют занять...
   - Ну, вот почему его принесло так не вовремя... - с тяжёлым вздохом Синклер в очередной раз посмотрел на открытый текст ежемесячного отчёта, подумал и отправил его в том виде, в каком он был написан. Шокирующие новости проще сообщать сенатору лично. Посмотрев на часы, командор ещё раз вздохнул и отправил вызов сенатору Кингсли.
   - Добрый вечер, командор Синклер. - мужчина откликнулся буквально через несколько секунд, словно ждал этого вызова, сидя у терминала. - Что вы хотели мне сообщить?
   - Сенатор Кингсли, добрый вечер... Вы получили мой отчёт?
   - Получил, - сенатор скосил взгляд в угол своего монитора, видимо, получив уведомление о пришедшем отправлении, - только что. Вы звонили только за этим?
   - Нет, сенатор... Мой отчёт, он не полный... Но прежде чем вы будете возмущаться, позвольте мне пояснить ситуацию, - его собеседник нахмурился, но кивнул. - Три дня назад из гиперпространства около станции вышел неопознанный корабль. Огромный, габаритами с тяжелый крейсер ворлона. Вышел в обычное пространство и остановился у "Вавилона"... - Синклер замолчал, подбирая формулировки.
   - Продолжайте, командор, - произнёс нахмурившийся сенатор, нажав на терминале несколько кнопок, - я перевёл наш канал на шифрованную частоту.
   - С корабля с нами связался некто, представившийся, как Лорд Баал, и назвавшийся... хм... послом Империи гоаулдов, прибывшим на "Вавилон-5" в качестве представителя своей расы. Также он попросил встречи со мной, как с командующим станцией, для приватной беседы.
   - Что он хотел?
   - Лорд Баал сообщил, что прибыл на станцию, чтобы сделать заявление перед Советом, поскольку "Вавилон" является международным объектом, и на нём присутствуют представители большинства развитых цивилизаций.
   - Что за заявление? - Сенатор, похоже, ещё больше напрягся, ожидая продолжения.
   - О, ничего существенного, - Синклер позволил себе кривую усмешку, - просто он, цитирую "прибыл, чтобы уведомить" нас о намерениях Империи гоаулдов основать в нашей галактике аванпост своего государства...
   - Что?! "В нашей галактике"?
   - Да, сенатор, Лорд Баал представился, как посол цивилизации, проживающей в другой галактике. Более того, по его словам, их империя и вовсе имеет межгалактические масштабы.
   Сенатор Кингсли поражённо смотрел на командора, переваривая полученную информацию.
   - Вы... Вы понимаете, Синклер, что значит это событие?
   - Догадываюсь, - снова скривился командор, - особенно после того, как он озвучил территории, на которых будет сооружаться аванпост...
   - Надеюсь...
   - Не, не в этом дело. Он прямо сообщил, что ими были изучены границы территориальных интересов существующих политических образований, так что отбирать ничьей территории они не планируют. Но вот масштабы...
   - Что вы имеете ввиду?
   Синклер вывел в окно связи карту галактики, а затем обозначил на ней примерную область пространства:
   - По его словам, аванпост будет занимать одну тринадцатую часть галактики.
   - Чёрт возьми...
   - Именно, сенатор, именно...
   - Командор Синклер, - через несколько секунд напряженных раздумий, Кингсли принял решение, - в самое ближайшее время вышлите мне всю информацию, что у вас есть о новом после, его корабле, запись его выступления в Совете "Вавилона-5"... Словом, максимальное количество информации.
   - Сделаю, - кивнул Синклер.
   - Так. Теперь дальше. Корабль всё ещё находится у станции?
   - Да, сенатор, он...
   - Командор Синклер! Говорит лейтенант Сьюзан Иванова, - неожиданно пискнул комуникатор на руке Джеффри.
   - Прошу прощения, сенатор... - офицер поднёс устройство ко рту. - Слушаю, лейтенант...
   - Пять крейсеров драззи вышли из гиперпространства и направляются к станции курсом атаки! Четыре нацелены на корабль нашего гостя, один - на нас!
   - Проклятье! Я сейчас буду! - мужчина вскочил, на ходу накидывая форменный китель. - Сенатор, я свяжусь с вами позже!
   Синклер буквально вылетел из кабинета, направляясь к лифту. Вот и проблемы, появления которых он с содроганием ждал после прилета Баала. И стоило ли удивляться, что первыми терпение потеряли именно драззи? И теперь из-за этого именно ему, командующему официально считающейся нейтральной станции, придётся разгребать последствия этого дипломатического скандала. И очень нерадостно в памяти всплыли слова посла гоаулдов, что, если кто-то решит объявить им войну, он с радостью их выслушает...
   - Чёрт! Простите! Посторонитесь! - Командор несся по коридору, пытаясь лавировать между служащими, но это не всегда удавалось.
   - Иванова, докладывайте! - Джефри почти вбежал в дверь и... Опс! В дверях он чуть не врезался в посла гоаулдов, как всегда с радушной улыбкой, выходившего с мостика станции.
   - О! Командор Синклер, - приветливо кивнул Баал, уступая дорогу, - чудесная ночь, не правда ли? Всего хорошего, командор...
   Офицер поражённо замер на пороге помещения, наблюдая выражения шока на лицах Ивановой и остального персонала на мостике.
   - Что... - чтобы договорить Синклеру пришлось прочистить горло. - Что тут произошло, лейтенант? Что с крейсерами драззи? Они ещё атакуют?!
   - Нет... Командор... - Иванова вымученно улыбнулась, оперевшись о поручень у своего рабочего места. - Проблемы с драззи на данный момент нет... Как и самих драззи...
   - Что?! - Синклер подбежал к центральному терминалу, вчитываясь в показания датчиков, но через мгновение просто выглянул в обзорное окно. Рядом с громадой корабля Баала в пространстве, еле заметные на фоне звёздного неба, роились пять групп обломков - всё, что осталось от кораблей, напавших на хат'так.
   - Что за чёрт...
   - Что будем делать, командор?
   - Баал... Что он тут делал?
   - Он... Он просто пришёл на мостик, - Иванова постепенно восстанавливала самообладание, - некоторое время просто стоял и смотрел, как по его кораблю стреляют, словно это его совершенно не касается, а потом... Один залп его корабля... Один! И корабли драззи уничтожены.
   - Подробней, Сьюзан. Опиши всё в деталях.
   - Он пришёл спустя минут пять после того как драззи начали обстрел, я его даже не сразу заметила, только когда он пожелал мне доброй ночи. Потом он сказал что-то про отличный вид и поинтересовался, что тут происходит, в обзорное стекло он при этом смотрел с таким видом, словно пришёл на балет, а потом... - женщина мелко покачала головой, по всей видимости, до сих пор не в силах принять произошедшее. - Я сказала, что пытаюсь разрешить ситуацию с нападением на его корабль. Он... - пожатие плечами, - удивился. Не знаю... По лицу было похоже, что он до последнего даже мысли не допускал, что его корабль пытаются уничтожить. А дальше его корабль дал залп, больше похожий на очередь из одного ствола и драззи... - Сьюзан развела руки в стороны, - испарились.
   - Все пять?
   - Да -- пять выстрелов -- пять уничтоженных крейсеров.
   - Он с кем-нибудь связывался? Доставал какие-то устройства? Ещё что-нибудь?
   - Нет, ничего, - по лицу Ивановой откровенно читалось, что она думает по этому поводу. - Просто повернул голову к обзорному экрану.
   - Ох... - в животе Джефри появился очень неприятный зуд. Как-то до сего момента ему не приходилось думать о том, что Баал может оказаться телепатом. - Теперь придётся решать ещё и эту проблему... - Синклер устало провёл ладонями по лицу. - Как будто нам было мало Ригаш-3 и новой расы...
   - Проблемы никогда не приходят одни...
   - Ладно, лейтенант, вышлите спасателей... А мне придётся докладывать сенатору, во время беседы с которым вы меня и вызвали...
   - Но... - попыталась что-то сказать женщина.
   - Я знаю, но мы обязаны проверить, пока есть хоть какой-то шанс... И даже если его нет...
   Устало опустив плечи, офицер вышел с мостика, возвращаясь к себе в кабинет, стараясь идти как можно медленнее, невольно пытаясь отсрочить неизбежный разговор. Но "Вавилон-5" станция, увы, не безграничная, так что кабинет показался в зоне прямой видимости удручающе скоро. Мужчина сел в своё кресло и снова вызвал сенатора, на миг прикрыв глаза.
   - Командор Синклер? - голос сенатора Кингсли был одновременно встревоженным и недовольным. - Что у вас там произошло, что пришлось так быстро прерывать беседу?
   - Прошу прощения, сенатор... Имели место некоторые неприятности с драззи... Они напали на корабль Лорда Баала.
   - Драззи?! Напали на корабль нового посла?
   - Да...
   - И какая была его реакция?
   - Никакой. Он просто стоял и смотрел...
   - Что...
   - Да. Никакой - некоторое время с любопытством наблюдал за тем, как его корабль обстреливают, а потом уничтожил всех атакующих одним залпом и пошёл спать...
   - А его корабль?
   - Ни царапины... Причём, судя по его реакции, он не воспринял это, как нападение, пока ему не сказали об этом прямо.
   - Невероятно...
   - Сенатор, - тяжело вздохнул командор, - я сам знаю, что это невероятно, вот только это самое невероятное висит у нас "под окнами". И его владелец ждёт решения Совета по своему заявлению. Очень надеюсь, что инцидент с драззи будет единственной неожиданностью... И теперь мне необходимо узнать, какая будет наша позиция?
   Сенатор молчал почти минуту, напряжённо раздумывая.
   - Ситуация сложная... Мы только что разделались с одной войной, не хотелось бы ввязаться во вторую с участием неизвестного противника... Так что... - он снова помолчал. - Никаких эксцессов! До тех пор, пока притязания этой империи никак не задевают интересы Земли, наше решение будет - "не вмешиваться". Вы поняли, Синклер? Пусть прочие расы сами решают, что им делать. Пусть хоть всем флотом обстреливают этого Баала. Не вмешивайтесь! Если происходящее не будет нести опасности для "Вавилона-5" или Земли, мы сохраняем нейтралитет, по крайней мере, до тех пор, пока мы не узнаем больше о возможностях и технологиях этой расы. Хватит с нас ошибки с минбарцами...
   - Я понял, сенатор. Надеюсь, прочие члены Совета будут вести себя так же разумно...
   - В таком случае, доброй ночи, командор. Я жду от вас данные.
   - Доброй ночи, сенатор...
   Синклер отключил связь и откинулся на спинку кресла.
   - Пора на пенсию...

***

   - Ар-р-р-гх! - посол Центавра в ярости швырнул бутылку бривари в стену своей каюты. - Проклятые бюрократы! Сборище тупых недальновидных недоумков!!
   - Посол Моллари?! - на шум в жилище Лондо прибежал встревоженный Вирр, замерев на пороге и оглядывая следы буйства характера своего начальника - несколько разбитых ваз, лужа вина на полу у стены, меч, до того украшавший стену в спальне, теперь воткнутый в стол почти на треть лезвия. - Что произошло?
   - Наша республика катится в самые глубины ада, Вирр! Наше древнее государство, возглавляемое благородными, родовитыми и просто лучшими, - Моллари буквально выплевывал слова, дёргано жестикулируя схваченным со стола кубком, - представителями своего народа, погрязла в бюрократии и словоблудии! - посол залпом выпил остатки бривари в кубке, и метнул его через всю каюту.
   - Что произошло? Лондо?!
   - Я связывался с нашим правительством. По поводу нового посла, этого... - Лондо поводил пальцами в воздухе. - Лорда Баала...
   - И что? Что они ответили? Мы будем принимать какие-то меры в связи с его заявлением в совете?!
   - Они совещались три часа! Три!!!
   - И что они решили?
   - Ни-че-го! Это бесполезное сборище бюрократических крючкотворов и словоблудов не решили ничего! "Республика Центавр не может принимать столь важное решение, основываясь на сомнительных фактах"! Тьфу! - Моллари сплюнул, направившись к бару, чтобы налить себе еще выпить. Осушив залпом полный кубок, уже пятый за этот вечер, он мрачно уставился на Вирра, опёршись спиной о стойку бара. - Они даже простейшее решение принять не могут, не занимаясь сравнением, у кого... Кхм... Родословная длиннее...
   - Но... Как же нам быть? Мы же должны...
   - Центавр воздерживается от активных действий в сторону цивилизации гоаулдов! Я сказал. И мне потребовалось ещё два часа, чтобы заставить этих старых пердунов проголосовать хотя бы за это! Куда катится республика... Куда катится вся эта галактика...
   Посол Центавра устало махнул рукой, опускаясь на диван, на этот раз сверля мрачным взглядом кубок в своей руке.
  
   Конец интерлюдии.
  
   Глава 4. Дипломатическая дипломатия.
  

Если гpуппа пpиспешников Сил Зла пpоваливает задание, не стоит бpанить их посылать эту же гpуппу на это же задание вновь.

(Правило Темного Властелина N88)

  
   Кто бы мог подумать. Нет, я предполагал, что моё выступление на Совете встретит яркую реакцию послов, но немедленную атаку боевых кораблей я полагал маловероятной. Тем не менее, они напали. Пять крейсеров прилетели к станции и начали обстреливать мой корабль. Кстати, неплохое вышло зрелище. И я наглядно убедился в технологическом превосходстве репликаторов над местными - главный калибр их кораблей даже не подпалил обшивку супер-хат'така, блоки просто поглотили всю сообщаемую им энергию. И теперь остается дождаться официального ответа каждого члена совета. Причём, если официальное заявление некоторых из них я могу предположить, основываясь на обрывочных знаниях канона, то поведение других совершенно непредсказуемо. Мои размышления прервал сигнал от входной двери.
   - Я слушаю?
   - Лорд Баал, это командор Синклер, вы не против, если я войду? - хм, а вот и реакция местного командования на нашу встречу на мостике. Интересно.
   - Конечно проходите, командор. Открыть!
   - Добрый вечер, Лорд Баал, - Синклер вежливо улыбнулся, проходя в каюту, - прошу прощения, что потревожил вас.
   - Ничего страшного, вы не побеспокоили. Желаете чего-нибудь выпить? - я радушно повёл рукой в сторону мини бара.
   - Нет, пожалуй, откажусь, я ещё на службе, - помотал головой он.
   - Ну как хотите, моё дело предложить, - улыбаюсь и вальяжней устраиваюсь в кресле, жестом указывая мужчине на стоящий рядом диван.
   - А сами вы пьёте? - присаживаясь, не преминул воспользоваться случаем для получения информации офицер.
   - Пить то я могу, но вряд-ли получу от этого удовольствие. Увы, правило о том, что алкогольные напитки редко бывают вкусными, действует не только на какой-то отдельно взятой планете.
   - Кхм... Лорд Баал... Насчёт печального недоразумения с вашим кораблем...
   - Вы говорите о том представлении, которое устроили крейсера драззи?
   - Да... Я надеюсь, вы не будете судить по этому инциденту о...
   - О, не переживайте, командор, - широкая улыбка, - я же говорил на Совете, если кто-то из Лиги Неприсоединившихся Миров пожелает объявить нам войну, я с радостью выслушаю их. Но ведь этого не было, не так ли?
   - Кхм... Вас совершенно не беспокоит то, что ваш корабль атаковали?
   - От чего же? Это было довольно забавно, - я слегка повёл пальцами, оглаживая бороду. Ответ мужчине явно не понравился, лицом он владел неплохо, но мысль, что над ним издеваются, всё равно промелькнула и, чтобы это заметить, совсем не обязательно было быть представителем расы суперкомпьютеров.
   - Что может быть забавного в нападении? - спросил офицер, но в интонации так и читалось: "вам смешно от смерти сотен разумных?".
   - Сам его факт, - никак не показываю внешне, что заметил изменение тона. - Не поймите меня неправильно, я не считаю вас какими-то варварами или низшими формами жизни. Будь так, я бы просто не стал с вами говорить, но... - Качаю головой. - Уровень вашего, даже чисто технического, развития настолько уступает нашему, что вы даже вообразить себе это не способны. Хотя наверняка получили очень неплохое образование. Драззи же... - Делаю паузу, с видом, как будто подыскиваю слова. - Ни при каких условиях. Никак. При всём своём желании. Не могли бы нанести моему кораблю хоть какой-то ущерб. С таким же успехом они могли выпрыгнуть в космос без скафандров, с каменными топорами, и начать колотить по его обшивке - результат бы нисколько не изменился. Я это знаю, и только поэтому ситуация меня забавляет.
   - То есть вы не станете доводить до прямого конфликта с драззи? - с надеждой спросил Синклер, мгновенно откинув недавнее раздражение. Что ни говори, а пищи для размышлений я ему дал, когда же человек занят аналитической работой, эмоции автоматически отходят на второй план.
   - Командор, я не могу говорить за представителей драззи, но уверяю вас, я не буду выступать зачинщиком конфликта. Хотя, я более чем уверен, что подобные инциденты могут повториться и со стороны прочих представленных на "Вавилоне-5" видов. По крайней мере, это вероятное развитие событий.
   - Я понимаю... - офицер со вздохом кивнул. - И благодарю вас за добрые намерения.
   - Не стоит благодарности, командор... Не стоит благодарности.
   - В таком случае, ещё раз прошу прощения, что побеспокоил, позвольте откланяться...
   - Ничего страшного, до встречи на совете.
   - Всего доброго, Лорд Баал.
   Синклер вышел за дверь, а я задумался. Вот и чего он приходил? Нет, в теории понятно - на станцию прилетел новый посол, а уже вечером на его корабль напали. Кто виноват? Ну, кроме нападающих, очевидно, что ответственность будет лежать и на принимающей стороне, в роли которой выступает Земля в лице Синклера. Вот он и напрягся. Логично? Логично. Но так как связаться со своим начальством он наверняка уже успел, значит, с большой долей вероятности, сама Земля на конфликт идти не желает. Что, в общем-то, ожидаемо. Другим расам прошедшая демонстрация тоже должна вправить мозги. Теоретически. Хотя если драззи закусят удила, придётся разбираться с их планетой, а это убийство нескольких миллиардов... Н-да, интересная философская задача -- логический анализ препятствий не видит, но моральный в затруднении, надо подумать...
  
   Интерлюдия.
  
   В зале Совета стоял непрекращающийся гвалт - послы всех представленных на "Вавилоне" рас до хрипоты спорили, какое решение стоит принять по поводу скандального заявления представителя новой расы. Только послы Минбара, Нарна и Центавра сохраняли молчание, периодически переглядываясь между собой с лёгким беспокойством. Командор Синклер, отчаявшись привести собрание хотя бы к подобию порядка, сидел, устало подперев голову рукой, уставившись взглядом в стол перед собой. Похоже, спор продолжался уже довольно продолжительное время.
   - Командор Синклер, - тихо пискнул коммуникатор, - посол Баал будет в зале Совета через пару минут...
   Командующий станцией встрепенулся, окидывая взглядом всё ещё скандалящих представителей миров Лиги, и взял в руку массивный молоток, занося его над столом.
   - Ти... - удар, - ши... - удар, - на! - голос Синклера всё-таки смог пробиться через шум толпы, заставив её, пусть не сразу, но утихнуть и обратить на него внимание. Убедившись, что его слушают, командор продолжил: - Мы собрались сегодня, чтобы открыто проголосовать за решение по заявлению посла Баала, сделанному на предыдущем заседании Совета. Я надеюсь, все из вас успели обсудить ситуацию со своими правительствами?
   - Драззи протестуют против такого наглого поведения нового посла! - вскочил с места представитель вышеозначенных. - Были уничтожены наши корабли! Вместе со всеми экипажами! Мы не мож...
   - Смею напомнить послу и всем прочим членам Совета, - Лорд Баал, появившийся в дверях зала заседаний, заставил посла драззи замолчать на полуслове, а остальных членов Лиги напряжённо проводить его взглядами, - что крейсеры драззи первыми напали на мой корабль, - гоаулд дружелюбно улыбнулся, отвесив короткий поклон воинственному представителю Лиги. - Причем, напали, даже не удосужившись сопоставить уровень технического развития наших кораблей. Но я же не обижаюсь на столь явную попытку оскорбления... Добрый день, командор, - Баал с улыбкой поклонился Синклеру. - Добрый день господа послы... Мадам лейтенант... - Тут он заметил посла Коша, неожиданно почтившего собрание Совета своим присутствием, и по своему обычаю незаметно стоявшего в углу. - И вам добрый день, мой скрытный друг, - на последних словах улыбка Баала стала особенно широкой, а поклон откровенно издевающимся, словно между ними было что-то, о чём не известно остальным.
   - Кхм... Лорд Баал, - произнёс Синклер, воспользовавшись тем, что драззи отстранённо сел на своё место, - мы ведь с вами уже обсуждали это недоразумение...
   - Разумеется, командор, - развёл руками Баал, - я всего лишь предпочел внести некоторую ясность в заявление посла драззи, не более...
   - Разумеется... Кхм... Так вот, как я говорил, предлагаю проголосовать, господа послы... Надеюсь, мы примем правильное решение... - последние слова Синклера услышала уже только верхушка Совета, недоуменно посмотрев на заметно напряженного командора.
   - Итак, голосуем, уважаемый Совет, - лейтенант Иванова встала со стула рядом с Синклером, оглядывая зал. - Кто за то, чтобы принять... кхм... предложение Лорда Баала, и выделить гоаулдам территории для строительства аванпоста?
   В зале Совета воцарилась гнетущая тишина, и ни одной руки не поднялось в воздух. Баал с любопытством оглядел молчащих послов, затем перевёл взгляд на Синклера, вцепившегося в молоток так, что побелели пальцы, и улыбнулся, повернувшись к Ивановой:
   - Мадам лейтенант, полагаю, стоит задать вопрос несколько иначе... Если позволите? - Иванова неуверенно кивнула. - Уважаемые послы, кто голосует за то, чтобы воздержаться от каких либо действий в адрес Империи гоаулдов в связи со строительством нашего аванпоста на территории вашей галактики?
   Несколько секунд по-прежнему стояла тишина, во время которой представитель гоаулдов стоял, скрестив руки на груди и поглаживая пальцами бородку, а потом одна за другой стали подниматься руки послов Лиги Неприсоединившихся Миров. Последним, недовольно буравя Баала взглядом, проголосовал посол драззи.
   - Что ж, решение единогласное, - облегчённо выдохнул Синклер. - Земное Содружество также воздерживается от активных действий по данному вопросу.
   - Поддерживаю командора Синклера, - тут же выступила Деленн, - Лорд Баал, Минбар не будет вмешиваться, если с вашей стороны не будет вторжения на суверенные территории членов Совета... - Баал с улыбкой отвесил очередной поклон.
   - Центавр не возражает... - проворчал Лондо.
   - Нарн тоже поддерживает это решение. Посол... - Г'Кар привстал, обменявшись с Баалом поклонами.
   - Посол Кош? Ворлон тоже будет соблюдать нейтралитет или ваше решение было иным?
   - Да... - коротко прозвучало из вокабулятора ворлонца, и посол молча развернулся, выходя из зала Совета.
  

***

  
   - Майкл, проходи, - Синклер, устало развалившийся на диване в своём кабинете, махнул рукой, с зажатой в ней чашкой дымящегося кофе, - будешь кофе? Настоящий, а не эта химическая дрянь...
   - Ничего себе! Как ты...
   - Было бы, чему удивляться... Небольшая просьба нужным людям, и для меня застолбили уголок гидропонного садика. Урожай, конечно, ни к чёрту, но порадовать себя изредка можно. Так будешь?
   - Разумеется да!
   - Тогда наливай сам, кофейник на столе... - дождавшись, пока Гарибальди нальёт кофе и, переставив стул спинкой вперёд, сядет на него напротив, командор отпил глоток из чашки, и устало вздохнул. - Нужно решать вопрос с нашим новым послом.
   - А что с ним? Вроде он вполне наглядно показал, что с гоаулдами не стоит шутить, даже Кош и тот проникся, мне кажется...
   - Да, подкинул он нам проблем. Хорошо хоть, что его оружие так качественно корабли уничтожает, а то мы бы получили кучу проблем, вычищая от обломков приёмную зону станции, - невесело усмехнувшись, Синклер залпом допил кофе, поставив чашку на пол.
   - Ну, он был в своём праве, строго говоря. Хотя меня, по правде, он тоже напрягает.
   - Ладно, всё это лирика. Но ведь ты понимаешь, что, несмотря на единогласное согласие Совета, Лига не смирится с его заявлением?
   - Конечно понимаю, но провокации были и будут всегда. Да хоть тех же Лондо и Г'Кара вспомни. Вечно ведь гавкаются. И это мы ещё так и не узнали, кто затеял заварушку у Рагиш-3. И кто потом сделал так, что пострадали обе стороны...
   - А ещё этот его громадный корабль. Я уже молчу о влиянии его притяжения на станцию, которое, кстати должно было давно сдвинуть нас с геостационарной орбиты... - Синклер задумался. - Интересно, почему этого не произошло? Кхм... Но его корабль будет, как красная тряпка, для остальных рас на "Вавилоне".
   - И что ты предлагаешь?
   - Ну, это, по идее вопрос безопасности станции...
   - Эй! Джеффри, даже и не думай об этом! - Гарибальди вскочил, для наглядности махая свободной рукой перед собой.
   - Но...
   - Послушай, ты меня знаешь. Я могу запанибрата разговаривать с Лондо. В конце концов, я его знаю и более-менее понимаю, что творится в его проспиртованной голове. Я могу гонять Г'Кара, когда он затевает драку в одном из кабаков, "чтобы развлечься". Но, шеф, я не хочу оказаться крайним и отвечать, если вдруг окажется, что требование убрать посольский корабль от станции - это смертельное оскорбление и нарушение каких-нибудь традиций межгалактической империи!
   - Майкл...
   - Нет! И не уговаривай! Решить вопрос его размещения и размеров делегации - это ко мне. Выслушать жалобы других послов, если вдруг им не понравится такое соседство - тоже могу. Но чего-то требовать от этого посла - увольте.
   - Чёрт, Гарибальди... - командор скривился. - Спасибо тебе огромное! Я всегда знал, что могу на тебя положиться в сложной ситуации... - саркастически хмыкнув, мужчина обреченно махнул рукой.
  
   Конец интерлюдии.
  
   Совет, на удивление, прошёл по благоприятному варианту развития событий. Все расы единогласно приняли решение вообще не реагировать на моё заявление, если с моей стороны не последует "вторжения в суверенные территории членов Совета". Что ж, это было ожидаемо - демонстрация возможностей моих технологий была довольно зрелищной. И о многом сказала тем, кто умеет смотреть, а более того - видеть. Единственным, всё ещё вызывающим некоторое напряжение, вопросом осталась истинная реакция Ворлонской Империи. Насколько я знаю канон, эти скрытные товарищи никогда ничего не говорят и не делают прямо и открыто без пары десятков двойных смыслов, недосказанностей и прочего. А значит, всё ещё нужно быть готовым к "проверкам" как с их стороны, так и со стороны их последователей.
   - Слушаю? - тишину в апартаментах разогнал звук вызова с терминала. Приняв его, я увидел уже знакомое лицо начальника службы безопасности.
   - Добрый день, Лорд Баал, надеюсь, я не потревожил вас?
   - Нисколько, мистер Гарибальди, - улыбаюсь, - вы что-то хотели?
   - Кхм... В связи с тем, что совет проголосовал принять ваше заявление, я полагаю, вы останетесь на "Вавилоне-5" официальным представителем своего народа?
   - Всё верно. Я буду представлять Империю Гоаулдов в качестве посла. С этим есть какие-то проблемы?
   - О нет, никаких проблем, просто в таком случае я хотел бы узнать у вас, сколько челове... кхм, - он запнулся, - сколько представителей будет состоять в вашей дипломатической миссии?
   - Хм? - изображаю заинтересованность. - А какой размер посольства является обычным? Я ведь понимаю, что мы на космической станции, и ресурсы вашей системы жизнеобеспечения явно не безграничны.
   - Эм, да... - забавно, но, похоже, Гарибальди общение со мной напрягало не меньше, чем Иванову моё появление на мостике. Я такой страшный? Или это беспокойство из-за врожденной паранойи начальника СБ при виде посла, чей корабль, висящий около станции, способен разнести её в хлам парой выстрелов? - Большинство послов прилетают вдвоём с помощником. И каюты рассчитаны именно на такой состав представительства...
   - Хм-м-м... - изображаю задумчивость, а самому сразу вспоминается посол Кош, прилетевший на станцию один.
   - Само собой, - выставил перед собой руки Гарибальди, - если это противоречит каким-то традициям вашей расы, мы готовы пойти на встречу и обсудить детали более подробно. В конце концов, это международная станция, а обычаи бывают крайне различными - нет ничего хуже случайно развязанной войны из-за обычного непонимания...
   - Да, пожалуй, ни нам ни вам не нужно повторение того неудобного случая между землянами и минбарцами, - со слегка сочувствующей улыбкой качаю головой. - В любом случае, никаких особенных пожеланий от меня не последует, мистер Гарибальди. В данный момент я буду представлять делегацию гоаулдов единолично, впрочем, вполне возможно, что через некоторое время ко мне и прибудет помощник, но сейчас об этом нет смысла беспокоится.
   - Да, я понимаю... Что ж, тогда больше вопросов я не имею... - Гарибальди неуверенно изобразил что-то, напоминающее короткий поклон, хотя по его виду было видно, что вопросы ещё остались, но он явно не считал себя в праве самолично их решать.
   - Было приятно пообщаться, - с радушной улыбкой также чуть склоняю голову.
   Закончив сеанс связи, откидываюсь на спинку стула, задумчиво оглядывая обстановку комнаты. Типовые, хоть и дорогие, предметы мебели, кухонный уголок, спальная зона. А ведь каюты послов, насколько я помню, обставлялись согласно пожеланиям и традициям их народа. По крайней мере, у Г'Кара что-то такое было точно. Хм... А чем я хуже?
   Младшие на корабле послушно засуетились, выполняя команду, и уже через три минуты сорок секунд сообщили о готовности. Так, в коридоре сейчас никого нет, камеры наблюдения временно заблокировать. Ну-с, приступим. Встаю со стула, выходя на середину комнаты, а окружающие предметы интерьера с негромким скрежетом-гудением начинают исчезать в лучах голубого света...
  
   Интерлюдия.
  
   - Что за чёрт?! - командор Синклер оторопело остановился, выйдя из-за поворота в один из коридоров посольского сектора. Хотя в настоящий момент назвать это коридором было проблематично - большая часть пространства была буквально заставлена мебелью, оставляя только узкую щёлку для прохода, так чтобы один человек протиснулся, не более. Присмотревшись повнимательнее, Синклер с удивлением опознал в предметах части типового оформления посольских кают, которые обычно после вселения делегации заменяли на что-то более соответствующее национальным традициям дипломатов.
   Но, насколько он помнил, единственным новым послом на "Вавилоне" был Баал, и он не подавал заявку на переоформление помещения. Казалось, ему и вовсе всё равно, как оно обставлено. С трудом протиснувшись между стеной и диваном, мужчина остановился около закрытой двери в каюту, перед которой был оставлен небольшой пятачок свободного места. Слегка неуверенно ещё раз окинув взглядом загромождения мебели, Синклер коснулся сенсора звонка.
   - Да? - раздался голос Баала.
   - Лорд Баал, это командор Синклер, прошу прощения за беспокойство, но я полагаю, нам необходимо обсудить один вопрос...
   - Да, разумеется, командор, проходите! - тихо пиликнув, дверь открылась, и Синклер шагнул внутрь, в следующее же мгновение шокировано замерев.
   - Лорд Баал... Что это?
   - В каком смысле "что это?", командор? - обернувшись к вошедшему, посол гоаулдов отложил какой-то кристалл на массивный стол, тускло поблескивающий золотом отделки (Всего лишь отделки, не может же он и правда быть сделан из золота?! Ведь правда?).
   - Ну... всё это... - Синклер обводил взглядом комнату, изменившуюся практически до неузнаваемости. Куда там послу Г'Кару, затребовавшему только специальную кровать, замену источников света на багрово-красные и привёзшему некоторые личные предметы, похоже, полу ритуального назначения - проще было сказать, что не изменил Лорд Баал. Строго говоря, из оригинальной обстановки остались только стены, пол и потолок, да и то они были отделаны резными панелями и вставками металлических плит (И тут золото?!), покрытых смутно знакомыми командору символами. Вообще, теперь каюта производила впечатление скорее какого-то тронного зала, а не простого жилого помещения, по крайней мере, кресло, на которое посол жестом указал Джеффри приглашая сесть, выглядело не менее величественно, чем какой-нибудь древний трон.
   - Ах, это... - с улыбкой произнёс Баал, дождавшись, пока гость сядет на предложенное место. - Всего лишь небольшая перестановка мебели, так мне будет уютнее. Кстати, командор Синклер, - с уже начавшей вызывать у мужчины нервный зуд, приязненной улыбкой разместился на своей стороне стола гоаулд, - раз уж вы так удачно заглянули ко мне, быть может, подскажете, к кому обратиться, чтобы убрали всё, - он повел пальцами в воздухе, кивком указывая на дверь в каюту, - это. А то, боюсь, в коридоре стало слегка тесновато...
   - А... Кхм... Разумеется, посол... Я направлю к вам работников сервисной службы, они перенесут ненужную мебель на склад...
   - Вот и чудесно, я премного вам благодарен! Кстати... Вы ведь, вроде бы, о чём-то хотели со мной поговорить?
   - Кхм... Да... Посол, - забавно, но Синклер поёрзал в монументально кресле, стараясь устроиться поудобнее, - я хотел бы обсудить с вами ваш корабль...
   - Хм? А что с ним не так? - Баал удивлённо приподнял брови. - Если вы всё про то же нападение драззи, то корабль не повреждён, ремонт ему не требуется, но я крайне признателен за вашу заботу.
   - Эм... - мужчина запнулся от такой интерпретации его слов, но вскоре смог справиться с удивлением и продолжил. - Я несколько об ином. Вы же понимаете, что поступок, аналогичный тому, что совершили драззи, вполне вероятен со стороны других представителей Лиги?
   - Командор Синклер, если представители Лиги Неприсоединившихся Миров решат совершать самоубийственные и, будем откровенны, глупые поступки, кто я такой, - он с сокрушающимся видом развёл руками, - чтобы мешать им ошибаться? Мы с вами уже обсуждали этот момент, и я дал вам слово, что не буду предпринимать... хм... неадекватных ответных мер. Но, право слово, командор, они уже не дети, они цивилизации, вышедшие в космос - должно же быть в них понимание, хотя бы поверхностное, масштабов вселенной и возможных последствий своих поступков?
   - Если бы это было так, - Сиклер вздохнул, - то не было бы нужды в "Вавилоне-5"... Но я несколько не об этом. Я хотел бы, если это не будет невежливым с моей стороны, попросить вас как-то решить вопрос с вашим кораблём - не говоря уже о том, что столь большой объект будет затруднять навигацию для прилетающих и улетающих кораблей, он, с крайне большой вероятностью, будет служить... хм...раздражающим фактором для прочих рас.
   - Хм... - Баал откинулся на спинку своего кресла, потирая бородку пальцами. - Полагаю, я могу пойти вам навстречу. В конце концов, другие послы ведь не держат у станции свои корабли. Мне вполне будет достаточно того, который стоит у вас в доке.
   - Благодарю вас, Лорд Баал, - Синклер с явным облегчением выдохнул, расслабляясь в кресле, - в таком случае...
   - Командор! - пискнул коммуникатор.
   - Да, мистер Гарибальди, слушаю.
   - Не могли бы вы подойти на четвёртый таможенный пост? Есть проблема...
   - Ну что ещё... Сейчас буду, - тяжело вздохнув, командор виновато развёл руками, посмотрев на Баала. - Прошу меня простить, но я вынужден вас покинуть. Ни минуты покоя... - последние слова мужчина уже проворчал себе под нос, вставая из-за стола.
   - Я вас прекрасно понимаю, - с улыбкой покивал головой посол. - Если потребуется какая-нибудь помощь - я к вашим услугам...
   - Благодарю, но надеюсь, мы справимся сами, - командор скривился, выходя из каюты, и с тоской оглядел коридор, протискиваясь вдоль стены к лифту.
  
   Конец интерлюдии.
  
   Проводив ушедшего Синклера взглядом, не удержался от усмешки - похоже, командор действительно был замотан по службе больше некуда, иначе как объяснить, что он совершенно не обратил внимания на тот момент, кто и как выносил мебель из моей каюты, а заодно - откуда на станции появилась новая. Нет, логично, что лично он не занимается такими мелкими делами, оставляя это строго на службу снабжения, но всё же.
   Побарабанив пальцами по столешнице, включаю терминал связи. Интересно, могут ли послы связываться напрямую со старшим офицерским составом "Вавилона"?
   - Иванова слушает, - хм, похоже, могут...
   - Мадам лейтенант, - улыбаюсь, даже без видеосвязи представляя выражение лица Ивановой, которую, похоже, раздражала эта манера обращения, - надеюсь, я вас не слишком сильно побеспокоил?
   - Лорд Баал? Кхм... Нет, всё в порядке... Чем я могу вам помочь?
   - Ну, во-первых, я хотел бы поблагодарить вас за оказанное гостеприимство...
   - Кхе... Не стоит благодарности, посол... В конце концов, это дипломатическая станция.
   - Да-да, но в любом случае, примите мою благодарность... Но, я собственно, хотел не совсем это сказать... По договоренности с командором Сиклером, мне необходимо отослать свой корабль от станции, в связи с этим, я хотел бы запросить у вас разрешение на вылет... хм... чтобы не влезать поперёк вашего расписания полётов...
   - А... Разумеется, Лорд Баал, - со стороны Ивановой послышался перестук клавиш, и через несколько секунд женщина продолжила, - у нас есть свободные окна в расписании через две минуты, полчаса и завтра. Хм, полагаю, первый вариант вас не устроит, так что...
   - О нет, мадам лейтенант, меня вполне устроит ближайший вылет. Если позволите, конечно...
   - Но... Конечно, посол, можете вылетать в это время, я сообщу службе контроля полётов.
   - Благодарю...
   - Это всё, или у вас есть ещё какие-то вопросы?
   - О... Сущая безделица, если откровенно, - снова улыбаюсь, - не могли бы вы прислать кого-нибудь из службы снабжения, чтобы они забрали мебель из моей каюты на склад? А то... хм... в коридоре стало слегка тесновато...
   - Кхм... д-да... разумеется, Лорд Баал...
   - Благодарю ещё раз. В таком случае, у меня больше нет вопросов, - получив от Ивановой разрешение на вылет, через 1 минуту 15 секунд, повинуясь отданной команде, суперхат'так двинулся от станции в сторону зоны перехода. Педантично, ровно через две минуты, корабль открыл собственную зону перехода неподалеку от стационарной и ушёл в гиперпространство. Ну а мне вполне хватит тел'така в ангаре "Вавилона-5" и оставленного основным кораблем модуля, скрытого под полем невидимости - гипердвигатель, кресло для меня и телепортационная установка. Для страховки на крайний случай вполне достаточно.
  
   Глава 5. Серые будни "Вавилона".
  

Являясь искренним воплощением Зла,

я буду одеваться в светлые и яркие

одежды, не забывая вежливо улыбаться.
(Правило Темного Властелина N29)

  
   Покончив с приведением выделенной каюты в более "жилой вид", окидываю помещение удовлетворённым взглядом и выхожу в коридор. Тут уже суетятся присланные Ивановой работники службы обеспечения, судя по доносящимся до моего слуха матерным репликам, пытающиеся понять, как им разгрести заставленный коридор от мебели, не создавая дополнительных проблем с перемещениями. Ну и да, двуспальная кровать тоже могла служить причиной их недовольства - не каждый день приходится этакую махину пытаться протиснуть в сравнительно небольшие створки лифтовой кабины.
   С вежливой улыбкой пропускаю двух грузчиков, проносящих некое подобие одёжного шкафа, и направляюсь в противоположную сторону на прогулку по станции. Информация от младших это одно, но и самому взглянуть на "местный колорит" стоит. Помнится, в центральной части станции, в парково-рекреационной зоне располагались местные увеселительные заведения, да и карта это подтверждала, так что - туда и отправимся.
   - О! Посол! Какая радостная встреча, скажу я вам! - стоило мне выйти "на открытый воздух", окидывая расстилающиеся подо мной (надо мной, впрочем, тоже) "фермерские угодья" зелёной зоны "Вавилона-5", как мне навстречу из одного из увеселительных заведений, слегка покачиваясь, буквально вылетел посол Центавра Лондо Моллари, по своей обычной привычке, держащий в руке бокал с чем-то явно алкогольным.
   - Посол Моллари, - улыбаюсь. - Вы правы, приятная встреча. Я как раз хотел развеять свою скуку, а заодно изучить получше эту замечательную станцию, раз уж мне оказали любезность и предоставили тут жильё.
   - Ни слова больше! - патетично воскликнул центаврианин, взмахнув бокалом, чуть не расплескав напиток на проходящих мимо людей. - Столь важное дело, как обследование станции просто необходимо начать с местных заведений для... отдохновения души и тела! И я смогу стать вам отличным гидом в этом путешествии!
   - Буду вам благодарен, - отвешиваю Лондо полупоклон, - надеюсь только, что одними увеселительными заведениями наша экскурсия не закончится?
   - Лорд Баал, поверьте моему опыту, а он у меня немаленький, - доверительно придвинулся ко мне Лондо, обдав запахом алкоголя, - самые продуктивные переговоры и решение самых важных вопросов нужно, просто необходимо проводить именно в таких местах! Прошу... - поведя рукой с бокалом, он приглашающим жестом указал на вход в соседнее здание. Заведение оказалось довольно респектабельным ресторанчиком, не дотягивающим до высшего уровня, но вполне достойным для посещения двумя послами. Впрочем, полагаю, в этой части станции иных заведений и быть не могло.
   Подозвав предупредительно подбежавшую официантку. Лондо сделал заказ и повёл меня вглубь зала, направляясь к одному из столиков. Место оказалось уютным закутком, отгороженным полупрозрачными матерчатыми перегородками, замечательно скрадывающими внешний шум заведения. Моллари с комфортом устроился на одном из диванчиков, откинувшись на спинку и с удовольствием прикрыв глаза, прислушиваясь к музыкальному сопровождению.
   Хмыкнув, устраиваюсь напротив. А ещё через несколько секунд к нам вплывает давешняя официантка, ставя на стол объёмистый поднос, заполненный закусками и выпивкой, причём, последнего было явно больше. Хм, Лондо как всегда, да? Или это его метод работы такой? В конце концов, развязав язык собеседнику, можно разузнать очень много полезных сведений...
   - Посол, - блаженно выдохнув, начал центаврианин, - позвольте в первую очередь радушно поприветствовать вас на "Вавилоне-5" и принести сердечные извинения за столь некрасивый инцидент, произошедший из-за неразумного поведения драззи...
   - О, посол Моллари, не забивайте себе голову, мы с командором Синклером уже урегулировали это недоразумение... Вы правы, их поведение назвать разумным было крайне трудно.
   - В любом случае, Лорд Баал, - мужчина наполнил два бокала из слегка запылённой, древней даже на вид, бутылки, протянув один из них мне, - будучи одним из членов Совета, я просто обязан заботиться о спокойствии и мирном урегулировании возникающих проблем с участием... хм... подопечных государств... - подняв бокал, посол Центавра отвесил в мою сторону церемонный поклон, только чудом не расплескав напиток.
   - В таком случае, посол, - встаю навстречу, тоже поднимая бокал, - я принимаю ваши извинения. Не о чем беспокоиться, разумеется, если они всё-таки не решат объявить войну нашей Империи, - отсалютовав бокалом, изображаю на лице предвкушающую улыбку, залпом выпивая напиток. Хм, я что, так страшно улыбнулся? А нет, Лондо справился с собой, лишь чуть вздрогнув, но тут же улыбнулся в ответ и выпил свою порцию.
   - Это было бы крайне неразумно с их стороны, полагаю... - налив себе ещё, посол восстановил своё душевное равновесие и, чуть расслабившись, снова откинулся на спинку дивана. - В любом случае, я очень рад, что вы не стали доводить дело до открытого конфликта... Драззи, они, - центаврианин поводил перед собой пальцами, - несдержанный народ, агрессивный. От этого всегда больше проблем, чем плюсов, а уж когда это проявляется у вида, вышедшего в космос...
   - Вы правы... Наша Империя знала множество примеров таких ситуаций. И многие из них заканчивались крайне плачевно для участников...
   - Кстати! Не развеете ли моё любопытство?
   - М? - ну, вот и начинаются попытки выпытывать информацию?
   - Республика Центавра - древнее государство, - Лондо слегка приосанился, - но даже так я затрудняюсь представить, каково это - быть частью империи, занимающей не то что многие системы, но галактики!
   - О, ничего особенного на самом деле. Только бюрократической волокиты больше, да курорты разнообразнее, - усмехаюсь.
   Да-да, репликаторы такие бюрократы, ну такие бюрократы -- ни шага без отчёта, а уж как их много...
   - Но ведь, полагаю, это требует серьёзной организации по контролю такой территории...
   - Всё верно, - отпиваю глоток из бокала, - но система отработана давно и отлично работает.
   - Но... Расстояния? Разные галактики! Да даже в соседних системах не всегда уследишь за всем происходящим...
   - Мы успеваем... Вся хитрость в грамотном управлении... - улыбаюсь. - Хотя, должен признать, у ваших государств всё не настолько плохо, как могло бы быть.
   - Хм... Мы прилагаем все усилия... - центаврианин поднял бокал. - За бюрократов! Что б им в аду икалось...
   - За это неизбежное зло... - продолжая широко улыбаться, вместе с послом допиваю напиток.
   - Скажите, посол, - новая порция алкоголя отправляется в бокалы. По послу заметно, что он изрядно навеселе, похоже, начав возлияния сильно раньше нашей встречи, - как в вашей Империи отдыхают?
   - Отдыхают? - приподнимаю бровь. - По-разному, полагаю, как и все прочие - кто-то интересуется искусствами, кто-то - ударяется в исследования, многие путешествуют... А кто-то, - приподнимаю бокал, - предпочитает и более приземлённые радости жизни, - и понимай под этим что хочешь, хе-хе.
   - О... Да... Выпивка и женщины - вот истинное блаженство для настоящего ценителя... - Лондо мечтательно вздохнул.
   Интересно. Полагаю, Лондо, встретив меня в парковой зоне, решил сымпровизировать и попытаться вытянуть какую-то информацию или пользу для своих. Но разговор у него явно не клеится - видно, что думать о рабочих вопросах ему хочется меньше всего на свете. Хм, что-то такое было в каноне, кажется, примерно в это время у него должны быть крайне бурные отношения с одной из танцовщиц.
   - Между нашими народами, посол, - откидываюсь на спинку диванчика, - много общего. Поверьте, я видел множество цивилизаций. И какими бы они ни были, ползающими, бегающими, летающими, да хоть сгустками разумной слизи - в том или ином виде у всех из них присутствуют одинаковые потребности и желания...
   - Похоже, есть во вселенной гармония... За это не грех и вскинуть бокал!
   - За гармонию вселенной! Отличный тост!
   В таком практически бессодержательном разговоре протекает ещё час. Вопросы не о чём сменяются попытками выведать какую-нибудь информацию о новом игроке на политической арене, и всё это проходит на фоне возлияний. Или Лондо так лучше думается, или он таки надеется меня споить и развязать мне язык. Интересно, а прочие послы тоже будут налаживать неформальное общение? Уж точно не Кош...
   - Лорд Баал... - Лондо тоскливым взглядом проводил очередной выпитый мной бокал, никак не отразившийся на моём самочувствии, - приношу свои извинения, но, похоже, я слишком много выпил за сегодня, и не смогу на достойном... ур-уровне продолжить нашу экскурсию по станции... Надеюсь, вас не оскорбит предложение продолжить как-нибудь в другой раз? Я с... с радостью покажу вам многие чудесные места "Вавилона-5"...
   - О, не переживайте, посол Моллари, наше общение доставило мне искреннее удовольствие! - ага, а особенно ваши попытки напоить в принципе не напаиваемое существо... - И я с радостью принимаю ваше предложение о новой встрече.
   - Благодарю вас, Лорд Баал... - Лондо попытался привстать с диванчика, но не удержал равновесия и сел обратно. - Уф... Я, пожалуй, посижу ещё немного... И как только он ещё держится на ногах... - последнюю часть фразы он пробормотал себе под нос, но я всё же услышал.
   - До новой встречи, посол Моллари, - отвешиваю ему поклон, направляясь к выходу из приватного кабинета. - И да, всё просто, - оборачиваюсь, - я просто физически не способен опьянеть.
   Вот и прогулялся по станции... Н-да... Нет, Лондо определённо странный персонаж. Как он умудряется выполнять обязанности посла при таком образе жизни - уму не растяжимо. Хотя, может быть, вопрос в менталитете расы? Ладно, это всё лирика.
   Выхожу наружу из ресторанчика и оглядываюсь. В общем и целом, всё ясно, тут на станции располагается пищевая зона отдыха, так сказать. Чуть дальше и правее, уже на "стене" виднеется что-то вроде обширного парка-лабиринта с множеством уединённых беседок и закуточков, а рядом - спортивная секция для видов спорта, требующих большого пространства.
   В неспешной прогулке по "зелёной зоне" станции прошло ещё два часа. Послов и прочих желающий со мной познакомиться больше не встретилось, публика в этой части "Вавилона-5" обреталась вполне благонадёжная и благопристойная, поэтому и приключений не нашлось.
   Вообще, глядя на планировку "Вавилона", я начинал явственно понимать, что минбарцы действительно приложили руку к его созданию. Я понимаю, что это объект, предусматривающий длительное, если не практически постоянное, проживание кучи народа, но "зона отдыха" в две трети станции - эта часть проекта точно принадлежала не людским инженерам. Особенно, если вспомнить архитектуру их собственных кораблей. Особенно военных. Особенно в части эстетики и свободного места...
  

***

  
   Вопреки моему ожиданию, никто из послов "высоких рас", кроме Лондо Моллари, не изъявил желания заводить более тесное знакомство. По крайней мере, в гости никто из них с дружественным визитом не набивался, а во время прогулок по станции я натыкался только на загадочно куда-то шедшего Коша. Впрочем, он ко мне тоже не подходил, хотя после моей выходки в коридоре я немного опасался его реакции.
   Что ж, если гора не идёт к Магомету... То Магомету пофиг, он найдёт чем заняться. Например, анализом имеющейся информации и началом освоения территорий. Не то, чтобы я и до того этим не занимался, но сейчас можно было, так сказать, сосредоточится, в том числе и эмоционально.
   До завершения переработки планет системы было далеко, но какое-то количество условно свободных ресурсов у меня уже имелось. Для заявленных масштабов это капля в море, но вполне приемлемый старт для исследовательской компании.
   Отхватил-то я себе много, но вот сколько-нибудь точных данных о содержимом оного не имел. Требовалась разведка территории, как вообще, так и на предмет полезных ископаемых. Строить "аванпост", а если серьёзно -- военно-промышленный комплекс моей империи, методом тыка явно совсем не лучшая идея. И это ещё не считая шансов напороться на местных аборигенов, о которых жители этого уголка галактики ещё не знают, но которые вполне могут составить конкуренцию даже ворлонцам, хотя последнее и маловероятно.
   Прикинув карту территории, означенной мной, как аванпост Империи, равномерно намечаю несколько целей для первичного исследования - преимущественно звёзды, о которых уже известно существование обширной планетарной семьи, а значит - большой ассортимент "природных условий" и вероятность наткнуться на богатые ресурсами планеты или астероидные поля.
   От серебристого из-за слоя копошащихся репликаторов шарика планеты отделились несколько десятков сгустков-модулей, по ходу движения собравшихся в небольшие корабли - реактор, гипердвигатель, система маскировки и небольшое базовое количество пауков для начала разработки на случай обнаружения чего-то особо ценного. Эдакие миниатюрные терраформеры-разведчики.
   Это для местных цивилизаций огромные площади выбранной мной территории являются пока что серьёзным препятствием для контроля и коммуникаций, а с развитыми гипердвигателями асгардов - это уже простая и рутинная задача. Теперь главное, чтобы разведчики, по результатам поисков которых потом отправятся полноценные заготовки промышленных и добывающих комплексов, не наткнулись на агрессивных аборигенов. И если в случае слаборазвитых цивилизаций всё очевидно - их можно просто игнорировать, всё равно не смогут увидеть, что происходит на соседних планетах, то в случае миров, уже вышедших или выходящих в космическую эру, всё не так однозначно. С ними придётся работать индивидуально, решая, какой путь "общения" выбрать, а может и вовсе проще просто их уничтожить, чтобы избежать проблем в будущем. Странно, но в данном случае мораль и логика, похоже, договорились, и противоречий, как с драззи, я не ощущал.
   Корабли нырнули в гиперпространственные окна и на моей мысленной карте появились первые лучики зарождающейся паутины призванной "убрать Туман Войны". Задача не быстрая, даже для репликаторов, с движками способными за пару часов пересечь всю галактику из конца в конец, но мне некуда торопится. В конце концов, по расчётам, даже имеющуюся систему мне разрабатывать не один год. Если, конечно, не строить устройство управления временем, но оно требует нейтрония, что пока недоступен.
   Тоже вот задачка... Да и с квантием-40 не повезло. Вопреки надеждам, наквадрию он всего лишь напоминал, имея несколько общих физических свойств, но реально оказавшись совсем иным веществом. Надежды на то, что известные мне технологии получится подогнать под новую основу, конечно, имелись и кое в чём даже уже подтверждённые практикой, но полноценные исследования требовали даже не столько времени и вычислительных мощностей, сколько сырья. А сырьём квантий-40 не просто так считался редким.
   Кроме того, конструкция репликаторов, реально, мало подходит для горных работ. Это как с муравьями -- человек лопатой может за долю секунды выкопать и отбросить несколько десятков квадратных сантиметров почвы, а трудолюбивым муравьям, чтобы перетаскать тот же объём, нужно на порядки больше времени. Так и у репликаторов, их много, они работают без устали, слажено и очень организованно, способны проковырять любую по прочности породу и действовать в любых условиях, но... черпачок у них маленький. А тот же луч асгардов не панацея, ему для ювелирного переноса нужно все параметры объекта знать, да и энергии он жрёт неоправданно много для использования в качестве экскаватора.
   Сюда же можно добавить, что блок репликатора из обычной железной руды не сделаешь. Нормальный блок. А значит, руду ещё переработать надо, потом легировать, а чем легировать-то? Редкоземельные металлы, синтезированные соединения, полупроводниковые вещества. И это всё очень грубая и примитивная картина, тем не менее, даже по ней видно, что одних только зарывшихся в землю репликаторов для их активного размножения мало, нужна перерабатывающая и производственная база.
   В условиях же, когда приоритетной целью стоит наращивание численности, а сейчас у младших цель именно такая, отвлекать ресурсы на добычу редкого элемента и эксперименты с ним, элементарно не рационально.
   Очень жаль, что у моего вида репликаторов не было доступа к технологиям Древних. А то уж очень заманчивыми, даже по обрывочным сведениям, видятся возможности тех же Модулей Нулевой Точки, а ведь энергия - основа эффективной работы. И я уже молчу об остальном богатстве возможностей. Но, увы, придётся обходиться тем, что имеется. Тем более что у меня есть определённые сомнения в настолько глубоком соответствии законов физики в двух вселенных.
  
   Интерлюдия.
  
   - Нельсон? - войдя в мед отсек, Франклин озадаченно огляделся вокруг - время было позднее, но обычно даже тогда в помещении горел дежурный свет. А сейчас вокруг было темно, лишь тускло мерцали диоды питания на нескольких терминалах.
   - Вэнс? - но и сейчас ответом была лишь тишина. - Господи Боже! - в очередной раз оглядывая помещение, доктор успел увидеть изуродованную фигуру Нельсона, помощника археолога, выходящую из-за колонны. Одежда на груди мужчины была разорвана, и в прорехе виднелся странный нарост, выходящий прямо из грудины. Левая рука отсутствовала, а на её месте виднелся ствол какого-то оружия, выраставший прямо из тела. - Нельсон, что случилось?
   - Защищать! - чужой, отдающий металлом, голос гулко разнесся по мед отсеку. Нельсон поднял руку и выстрелил в Стивена. Разряд энергии отбросил мужчину к противоположной стене.
  

***

  
   - Когда это случилось?
   - Ночью, его обнаружили час назад...
   - Он сильно пострадал?
   - Его оглушило - синяки, шишки и головная боль. - Синклер облегчённо выдохнул, если Гарибальди позволял себе отпускать обычные шуточки, значит, доктор действительно пострадал не очень серьёзно, и его жизни ничего не угрожало. - Доктор Эрнандес разрешил с ним поговорить.
   - Вам ещё рано подниматься... - командор и начальник службы безопасности вошли в палату как раз в тот момент, когда Франклин уже пытался встать с кровати, на ходу застегивая рубашку. Мужчину явственно шатало от слабости, но он упорно продолжал двигаться.
   - Я врач, я знаю, что делаю... Ох... - он не договорил, судорожно нашаривая койку за своей спиной, - Хотя... С другой стороны... - Франклин тяжело сел.
   - Вы помните, что случилось в лаборатории?
   - Смутно... Но конструкцию оружия Нельсона я заметил... Она напомнила мне органические артефакты, с которыми мы работали...
   - Органические? - напрягся Гарибальди. - Они прошли таможню?
   - Мне сказали, что да... - теперь нахмурился и Франклин, переводя взгляд с командора на безопасника и обратно.
   - Проверь это, - Гарибальди кивнул. - Кто наниматель Нельсона? С кем он работает?
   - Вэнс Хендрикс...
   - Это тот, что принёс артефакты? Интересно...
   - Выясни, всё что сможешь. Похоже, этот Нельсон крайне опасен, - проворчал Синклер. - А мы не знаем, с чем имеем дело.
   - Я допрошу его. Если он привез эти предметы, то должен знать хоть что-то.
  

***

  
   - Лейтенант! - один из диспетчеров на мостике вскинулся, заметив показания датчиков. - Снова энергетический выброс! Сектор 13, уровень Б. И это ещё не всё...
   - Что ещё? - Иванова напряженно повернулась к мужчине.
   - Параметры изменились. И мощность импульса выросла на двадцать процентов.
   - Всё чаще и чаще...
   - Если его мощность продолжит расти... Лейтенант, - на экране отобразился график изменения мощности выстрелов с прогнозом на ближайшее время, - если так будет продолжаться и дальше, он может сжечь всю станцию...
   - Чёрт побери... Командор Синклер!
   - Слушаю, лейтенант!
   - Есть проблема! Согласно показаниям датчиков, каждое новое нападение Нельсона мощнее предыдущего! Если так пойдёт дальше, он разнесет весь "Вавилон"!
   - Понял. Значит, мы должны остановить его с первой попытки...
  
   Конец интерлюдии.
  
   Следом за первой группой кораблей, ушедших в пространство, отправились следующие. Будем реалистами - такую огромную площадь обыскивать на предмет полезных ресурсов и планет, пригодных для освоения, можно очень долго и без каких либо гарантий успеха. Поэтому практически все добытые на данный момент ресурсы перерабатывались в репликаторов, и в виде разведчиков рассылались по галактике, оставив на месте только то количество, которое позволяло не снижать скорость разработки этой системы.
   Благодаря тому, что процесс управления младшими, даже "ручного", не занимал полностью всего внимания, параллельно с тем, как мои корабли отправлялись "бороздить просторы Большого Театра", я вполне мог продолжать ознакомительную прогулку по станции. Вроде как, и польза есть - какая-то часть сознания всё равно "глазеет на достопримечательности", ну а, если я встречу что-то любопытное, то всегда можно сменить вектор внимания.
   Зона отдыха была относительно изучена, позже будет можно пройтись по злачным местам, в покер поиграть, на драку нарваться - словом, вести себя в полном соответствии с образом не слишком серьёзного, но, в то же время, уверенного в своих возможностях посла. Ну и подозрений "праздно шатающийся" посол вызовёт, думается мне, куда меньше, чем тот же посол, запершийся в своей каюте и что-то "напряжённо обдумывающий".
   - Защищать! - похоже, "игра в цивилизацию" заняла моё осознанное внимание в большей степени, чем я думал. Потому что я только краем сознания отметил в коридоре, по которому передвигалось моё тело, какую-то фигуру, внушительно вышедшую из-за угла и заступившую дорогу. А в следующее мгновение в мою сторону сверкнул яркий разряд неизвестной энергии.
  

***

  
   - Командор Синклер! Рад вас видеть! Вы уже разрешили возникшую у вас проблему?
   - Лорд Баал? - ошарашенный командор, одетый во что-то вроде бронежилета, только от местного плазменного оружия, резко остановился в проходе, от удивления приопустив ствол винтовки. - Что... Что вы тут делаете? Это же опасно...
   - Опасно? - изображаю вежливую удивленную улыбку. - Простите, командор, я не знал... Я просто прогуливался по вашей чудесной станции - разглядывал достопримечательности, так сказать...
   - Лорд Баал?... - Следом за Синклером в коридор вбежал Гарибальди с отрядом охраны, все вооруженные и в бронежилетах.
   - О, мистер Гарибальди! И вы тут! Повторюсь, у Вас замечательная станция! Техническое решение, примененное для вашей зоны отдыха просто великолепно! Мое почтение вашим инженерам!
   - Кхм? - на лице шефа службы безопасности появилось выражение озадаченности.
   - О, простите! Вы ведь куда-то спешили... Я никоим образом не хотел вам мешать, поэтому, если вы позволите, я продолжу свою прогулку... - отвешиваю легкий поклон, отступая к стене коридора.
   - А... да, конечно, посол... Благодарю за столь лестную оценку "Вавилона"... - на автомате ответил командор, провожая меня взглядом.
   - Нет ничего трудного в том, чтобы заслуженно хвалить разумных. Особенно тех, кто не только собирает в одном месте множество рас, налаживая диалог между ними, но и кто готов терпеть при этом обычаи каждого вида, какими бы эксцентричными они ни выглядели. - Улыбаюсь, одобрительно кивая головой. - Это отлично иллюстрирует вашу зрелость, как обитателей "большого Космоса". Отличный предмет для гордости!
  
   Интерлюдия.
  
   Коротко переглянувшись с Гарибальди и проводив Баала взглядом, Синклер махнул рукой охранникам, и они двинулись дальше по коридору в сторону, где был засечён всплеск энергии.
   - Командор! - на руке Синклера пискнул коммуникатор.
   - Да, доктор, я слушаю, - мужчина ответил, продолжая бежать по коридору следом за отрядом охраны. - Надеюсь, у вас есть что-то стоящее?
   - Мы подключились к блоку памяти в одном из артефактов...
   - Покороче, если можно, у нас мало времени!
   - Иккарра, планета, на которой их нашли, за свою историю пережила шесть вторжений, каждое страшнее предыдущего. Им было нужно идеальное оружие для любого случая, органическое оружие! Оружие, наделенное сознанием. На создание искусственного интеллекта ушли бы годы, которых у них не было. Поэтому они скопировали матрицу мозга одного из конструкторов, его звали Тулар. - Синклер поднял громкость коммуникатора, чтобы его слышали все преследователи. - Но любое разумное существо можно обмануть. Поэтому, чтобы биомеханизм не реагировал на попытки дезинформации противника, он запрограммирован не подчиняться никому, кроме чистокровных иккарриан. Но вот проблема... Как дать определение чистокровности?
   - Чёрт... - выругался Гарибальди, первым поняв, к чему клонит доктор.
   - Как понять, что такое чистокровный иккаррианин? Или чистокровный землянин? Никто не совершенен.
   - И как они определяли параметры чистокровности?
   - Программа составлялась на основе идеологических критериев, а не научного подхода... Против очередных захватчиков вышли одиннадцать таких машин. Они остановили вторжение за считанные часы. Но, уничтожив всех врагов, машины обратились против своих создателей. Они искали малейшее несоответствие с идеальными параметрами. Как итог - война продолжалась, пока не погиб последний иккаррианин...
   - Что было потом с этими машинами?
   - Прошли века - машины рассыпались в прах...
   - Все, кроме той, что нашла экспедиция Вэнса...
   - Да, командор, все, кроме двенадцатого номера, который здесь... Защищает мир, мёртвый уже тысячелетие.
   - Вы сказали, что им придавалась индивидуальность их создателя?
   - Тулара, да.
   - Он воспринимает речь? Аргументы?
   - Полагаю, да, там полная копия сознания. Но она подчинена программе...
   - Командор, смотрите! - бежавший впереди охранник остановился, окликнув Синклера.
   - Благодарю, доктор! Нужно придумать, как обойти логику программы и пробиться к сознанию машины... Будьте у себя, ваши услуги могут скоро понадобиться...
   - Хорошо.
   - Что там? - закончив беседу, Синклер подошёл к окликнувшему его человеку.
   - Он явно был здесь...
   - Что за... - выглядящий сильно удивленным Гарибальди оглянулся на Синклера. В части коридора, переоборудованной под складское помещение, на стене явственно виднелись следы энергетического воздействия - часть металла почернела и даже слегка оплавилась. Но удивляло не это - в центре пятна чётко была видна область стены в форме человеческого силуэта, абсолютно не затронутая выстрелом.
   - Ещё одна смерть?
   - Нет, командор... Ни пепла, ни частиц одежды - должно было остаться хоть что-то!
   - Но его мощность растёт с каждым разом...
   - Не до такой степени, - покачал головой Гарибальди, - даже если бы человек испарился полностью, остались бы хоть какие-то следы. Тут же...
   Синклер внимательно оглядел стену и пол под ней, но тоже не обнаружил никаких следов того, что должно было остаться от погибшего тут существа. Складывалось ощущение, что...
   - Вы же не хотите сказать, что кто-то тут получил выстрел иккаррианского киборга, но отмахнулся от него и просто ушёл по своим делам? Выстрела, которым он до того проплавил переборку за десяток секунд?!
   - Не хочу, но вы сами это сказали... - по глазам окружающих было видно, что никто из них не может себе представить описанной ситуации, но вдобавок, они не видели и иных объяснений. И у всех забрезжила смутная мысль, что откуда-то отсюда только что ушёл посол Империи гоаулдов...
  
   Конец интерлюдии.
  
   Глава 6. Сам себе бог.
  

Hесмотpя на эффектность, не стоит маниакально хохотать,

чтобы не пропустить какой-нибудь важный момент,

котоpый легко заметит человек более внимательный и спокойный.
(Правило Темного Властелина N20)

  
   Как это ни грустно, но бытность послом оказалась столь же унылой, как я себе представлял. Быть может, у представителей других народов дела обстояли иначе, но в моём случае, учитывая возможности репликаторов в плане обмена информацией и... хм... управленческих функций, мне-человеку было скучно. Это в каноничном сериале каждая серия описывала какое-то событие. Важное или нет - не важно, но там определённо были действия. Реальность же оказалась куда "медленнее".
   История с иккарранским киборгом, всколыхнувшая станцию, продлилась всего несколько дней - после памятной встречи с Синклером, Гарибальди и командой бравых безопасников в том коридоре "агрессивную батарейку" очень быстро догнали. А потом, что вызывало у меня желание совершить вечный жест рука-лицо, Синклер довёл несчастное био-оружие до самоубийства, рассказав ему, чем закончилась история его создателей, и кто был в этом виноват.
   А ещё через два дня, когда техники исправили незначительные повреждения энергетических магистралей, вызванные аппетитами киборга, об этой истории и вовсе просто забыли! Так что, единственный профит, который я получил из всей этой ситуации, это "заряд бодрости" от киборга. Правда, было очень печально, что полученную энергию нельзя передать другим репликаторам - увы, но через подпространственную связь между нами передавалась информация, но не энергия. Я, безусловно, мог бы передать эти запасы младшим при личном контакте, но это было бы нерационально и глупо.
   В любом случае...
   - Лорд Баал, добрый вечер! Прошу прощения, что побеспокоил вас, меня зовут Вирр Котто, я атташе посла Моллари, - из "бесцельных" размышлений, помогающих хоть немного субъективно сократить периоды "скуки", меня вывел сигнал терминала.
   - Добрый вечер, - с привычной улыбкой ответил я, - вы нисколько меня не потревожили.
   - Я рад, что это так, - слегка напряжённо улыбнулся Вирр. Хм, то ли это я такой страшный, то ли Моллари просто держит своего подчиненного "в чёрном теле". - Посол Моллари просил передать вам приглашение. Не уверен, знаете ли вы, но на этой неделе на "Вавилоне-5", в целях сплочения разных народов, проходит взаимная демонстрация религиозных традиций. Так вот... Лондо поручил мне разослать всем приглашения на празднество...
   - Разумеется, я приду! Передайте послу мою благодарность за приглашение!
   - Непременно. И да... - Вирр замялся. - Если это не будет оскорблением ваших традиций, посол просил, чтобы все гости присутствовали на празднике босиком...
   - Хм... Босиком? - а Лондо затейник, я посмотрю! - Не беспокойтесь, - широко улыбаюсь, - это не будет проблемой.
   - Благодарю за понимание, Лорд Баал! Тогда, позвольте откланяться, мне нужно ещё передать несколько приглашений. - С явно облегчённым видом, Вирр отключился.
   Хм, если я составил правильное впечатление о после Моллари, что-то мне подсказывает, что эти его "религиозные обряды центавриан" будут иметь мало различий с очередной пьянкой. Впрочем, всегда нужно оставлять окружающим шанс на удивление.
  

***

  
   - Добро пожаловать! Прошу, присоединяйтесь к гостям!
   Надо отдать должное, в этот раз Лондо просто превзошёл все мои ожидания! Зал, отведенный под религиозные мероприятия центавриан, было просто не узнать - от украшений и драгоценностей и драпировок у любого зарядило бы в глазах. А уж прислуга... На какое-то мгновение я начал думать, что ошибся помещением, и это не религиозный праздник, а элитный бордель, настолько пикантно и вместе с тем изыскано были одеты прислуживающие гостям девушки-центаврианки. Они лавировали среди гостей, разнося напитки и деликатесы, некоторые помахивали небольшими курильницами, распространяя вокруг ароматный дымок каких-то благовоний. В разных концах зала виднелись музыканты с чем-то похожим на помесь скрипки и гитары, создавая ненавязчивую мелодию.
   - О! Лорд Баал! Какая радость, что вы приняли моё приглашение! - Лондо, уже изрядно навеселе, вышел мне навстречу, держа в руках пару золотых кубков. - Прошу, присаживайтесь на любое удобное вам место! И наслаждайтесь!
   - Благодарю, посол, - отвешиваю лёгкий поклон, широко улыбаясь, и направляюсь в сторону уставленных яствами столов, вокруг которых, в удобных креслах расположились гости. Учитывая представителей практически всех видов, живущих на станции, Лондо не разменивался по мелочам, просто пригласив всех послов и офицерский состав.
   - Приятного вечера, господа и, конечно же, дамы! - с приятной улыбкой поочередно отвешиваю поклоны Деленн, Синклеру, Ивановой и Гарибальди, замеченным за ближайшим ко мне столиком.
   - О, посол! - Лондо, догнал меня и, чуть не расплескав вино, радушно взмахнул рукой в сторону стола. - Присоединяйтесь к нашей компании! Здесь на всех хватит выпивки и еды!
   Кивнув, подхожу к одному из свободных мест, по ходу дела заметив, что минбарка, в отличие от прочих гостей, очевидно, чувствует себя тут неуютно. Хм, это вполне объяснимо - в конце концов я сильно сомневаюсь, что Лондо, каким бы радушным хозяином он ни пытался казаться, вспомнил про особенности минбарской физиологии (если вообще об этом знал), так что вряд ли на столе можно было бы найти хоть что-то безалкогольное. Да и вообще, находиться в компании пьяных гостей мало кому было бы приятно.
   - Вы позволите, мадам посол?
   - А? Да, конечно, Лорд Баал, присаживайтесь! Я буду рада вашей компании...
   - Деленн! - громкий выкрик Моллари, уже успевшего устроиться за несколько мест от нас, заставил её вздрогнуть, - Разве это не изумительно?! Этот праздник!
   - Да, это весьма... изысканно...
   В ответ центаврианин разразился радостным смехом, хлопнув кубком по столу, обдав своих соседей и Иванову, сидевшую напротив, брызгами вина.
   - Это праздник жизни! - также изрядно захмелевший Вирр, включился в "беседу", желая внести ясность в происходящее. - Он зародился в тот период истории нашего мира, когда две расы сражались за главенство! Наш народ и раса, которую мы зовём, - на лице помощника посла отразилось отвращение, - Зон. В конце каждого года мы считали, сколько наших людей выжило, и праздновали нашу удачу.
   - А что случилось с Зонами? - подал голос Гарибальди.
   - Погибли... Все до единого! И очень хорошо... Хорошо! - посол Моллари явно начал принимать на грудь задолго до мероприятия, это было заметно из его веселья. - Знаете, что сказал последний Зон перед смертью? - заговорщически спросил посол, обводя всех за столом взглядом. - М? Лорд Баал, как вы думаете?
   - Не имею представления, посол... - хотя, на самом деле, вполне предполагаю, что это очередная шутка посла...
   - Он сказал "А-а-а-р-г-х!!" - рассмеялся Лондо и схватился за грудь, вызывая смех слышавших это центаврианских гостей и Вирра.
   - Командор... - краем уха я уловил, как Гарибальди наклонился к Синклеру с вопросом, вызвавшим у меня непроизвольную улыбку, - Можно я его убью? В такой толпе никто и не заметит...
   - Я тебе помогу... - мрачно ответил Синклер. Похоже, пьяный угар посла Центавра утомил не только тихую и уравновешенную Деленн.
   - Валту-у-у-у! - внезапно вставший Лондо вскинул кубок и взвыл на весь зал, перебивая даже гомон гостей и музыкальное сопровождение. С разных концов зала ему вторили другие центавриане, также вскинувшие кубки и взвывшие, как пьяные волки. Судя по лицам Синклера и Деленн, их мнения сходились в одном - они очень сильно сомневались в духовном здоровье посла, равно как и всех прочих гостей с Центавра.
   - Лорд Баал, позволите вопрос? - обратилась ко мне Иванова, долгое время поглядывавшая в мою сторону.
   - Конечно, мадам лейтенант, - с улыбкой ответил я, - с удовольствием развею ваше любопытство, если это будет в моих силах.
   - Ваше имя... Баал... Оно упоминается в еврейской религии... кхм... это один из народов моей родной планеты... Я понимаю, что это может быть простым совпадением, но...
   - Вы до сих пор помните? Не ожидал... - несколько секунд я изображал лёгкое удивление, а затем, "заметив" выражение непонимания на лице Ивановой, продолжил, аккурат тогда, когда она подняла к губам кубок, стараясь скрыть своё напряжение. - Правда, ваш народ даже в то время очень забавно коверкал моё имя...
   Чёрт, а я думал, только в аниме можно так подавиться чем-то от удивления и выплюнуть напиток на несколько метров вперед...
   - К... Кхе, к-что? - откашлялась женщина.
   - Ну все эти Бел, Балу, Ваал, - делаю глоток вина, с интересом провожая взглядом одну из центаврианнок, в упор "не замечая" вытягивающегося лица лейтенанта. - Кстати, командор, - поворачиваюсь к Синклеру, - не подскажете, если мне понадобится отлучится на какое-то время, насколько заблаговременно я должен об этом предупредить, чтобы не доставлять станции неудобств?
   - Мм... Если вам потребуется наша зона перехода, то желательно в конце недели, мы составляем понедельний график... - чуть задумавшись, ответил командор.
   - Благодарю, - с улыбкой киваю офицеру.
   - Послушайте, командор! Расслабьтесь уже! Вы же на празднике! - залпом выпив содержимое кубка, Лондо повернулся к Синклеру и метнул в его сторону какой-то фрукт. Промазал, само собой.
   - Да... - с сарказмом ответил мужчина. - Я просто словами не могу выразить, насколько мне это нравится!
   - Лейтенант, ну а вы-то что?! - посол переключился на Иванову. - Веселитесь! Один день можно позволить себе отдохнуть от обязанностей! От вашего напряжения у меня скулы сводит! Посмотрите лучше сюда, - Моллари приобнял женщину за плечи, свободной рукой указывая на одну из золотых статуй, стоявших на столе, - и вы, Лорд Бааал! Вам наверняка будет интересно узнать побольше о новых соседях!
   Встретившись взглядом с явно напряжённой Деленн, явно беспокоящейся о "лице станции", которое могло сложиться у меня при общении с таким послом, слегка пожимаю плечами, мол, бывало и хуже.
   - Разумеется, посол, мне тоже интересно, что это за статуи...
   - Это наши боги очага! - радостно улыбнулся Лондо. - Согласитесь, в мире, где каждый день борешься за жизнь, нужны все боги, какие только есть! Вот... Вот! - все больше распаляясь, посол центавра и вовсе полез на стол, роняя бокалы и бутылки. - Это, это Вензен, бог еды! Это Ли, богиня страсти! - пьяный центаврианин запечатлел смачный поцелуй на золоченой попке статуи, изображающей... хм... женщину с тентаклями?! - Моргот! Бог подземелий и защитник дверей дома. Боги оптом и в розницу! Боги на все случаи жизни! Ха! - распихивая во все стороны тарелки, Лондо дополз до стула Деленн и, пьяно дыхнув в сторону поморщившейся минбарки, устроился на столе, как на диване. - Деленн! Я никогда вам не говорил... ик! Что вы очень красивы для минбарки?! Да! - подняв голову, он обратил внимание на Гарибальди. - И вы тоже красивы, какой-то ненавязчивой красотой! Все красивы... Все! Даже я! - воздев руку, воскликнул посол. - Но в пурпурном! В пурпурном я просто великолепен!
   Пафосно воскликнув последнюю фразу, Лондо упал лицом в салат, чудом не напоровшись ни на что острое, и отключился.
   - О! - радостно вскочил Вирр, указывая на посла. - Он соединился со своим внутренним я!
   - Он просто вырубился... - скептически заметил Гарибальди.
   - И это тоже!
  
   Интерлюдия.
  
   - Я часто думал, каково это, быть телепатом? - среднего возраста мужчина шёл рядом с Талией Винтерс, штатным телепатом "Вавилона".
   - Всё равно, что жить в гостинице с тонкими стенами, - слегка пожав плечами, ответила Талия, - можно постараться не обращать внимания на соседей, но голоса никогда не смолкают... Тут важно не подслушивать, когда они не просят.
   - Трудно блокировать мысли окружающих? - дойдя до лифта, пара остановилась, ожидая прибытия кабины.
   - Смотря, какие... Сектор четырнадцать, - войдя в лифт, Талия назвала требуемый этаж и, окинув коротким взглядом уже стоявшего там Гарибальди, снова обратила внимание на собеседника. - Повседневные и простые мысли - легко, но сильные эмоции, хочешь, не хочешь, дадут о себе знать всегда... - её собеседником остался незамечен чувствительный тычок, которым она наградила шефа службы безопасности, в этот самый момент беззастенчиво разглядывавшего её фигуру.
   Понятливо покивав, мужчина пропустил женщину вперёд себя, выпуская из лифта, остановившегося на нужном этаже.
   - Добрый день, мистер Гарибальди! Прекрасный день, не так ли? - уже ушедшая по коридору телепатка невольно остановилась, обернувшись на незнакомый голос. Краем глаза она только успела заметить, как в лифт вошёл высокий мужчина, одетый в явно богатые чёрные одежды, как раз и поприветствовавший шефа службы безопасности, державшегося рукой за рёбра. Но... Она могла поклясться, что в лифте кроме Гарибальди никого не было - от незнакомца не исходило ни малейшего проблеска мыслей, словно его и вовсе не существовало.
  

***

  
   - Командор, к вам посетители! Важные шишки... - Синклер устало поднял голову от стола, посмотрев в сторону вошедшего работника службы безопасности.
   - Пусть заходят... - удивившись, что о посетителях его оповещает кто-то из безопасников, обычно дежуривших по станции или на таможне, мужчина всё-таки кивнул, снова склонившись над своим столом.
   Через несколько секунд в кабинет плавно вошли двое - мужчина и женщина, одетые в глухую чёрную форму и кожаные перчатки. На лацканах пиджаков виднелись одинаковые металлические значки в форме треугольника со срезанными вершинами с рельефной буквой "пси". Остановившись в паре шагов от входа, мужчина пристально посмотрел на командора, всё ещё что-то изучавшего на столе.
   - Нет, сейчас вполне удобно, - неожиданно ответил Синклер на невысказанный вопрос, только затем подняв глаза на вошедших, и резко изменившись в лице. Явно опознав посетителей, он, явно пытаясь восстановить душевное равновесие, на несколько секунд прикрыл глаза, выпрямляясь.
   - Пошли. Прочь. Из. Моей. Головы, - практически не разжимая губ, процедил командор. - Хотите говорить - говорите...
   - Прошу прощения, - с лёгкой улыбкой ответил вошедший мужчина, поднимая перед собой руки, - я пытался сэкономить время...
   - Так не пойдёт, не люблю, когда кто-то хозяйничает в моей голове. И я думал, что правилами вам запрещено сканировать людей без разрешения...
   - Из всякого правила есть исключение... - подключилась к разговору женщина. - Иногда телепаты злоупотребляют своими способностями. В этом случае и действует пси-надзор...
   - На нас лежит особая ответственность, командор, поэтому и прав у нас больше. Эффективности ради...
   - Не сомневаюсь, мистер...
   - Бестер. Моя помощница - мисс Келси. Мы ищем телепата-нарушителя. По нашим сведениям он здесь, на "Вавилоне".
   - Для начала проведём совещание с участием вашего штатного телепата, начальника службы безопасности и старших офицеров, - игнорируя мрачный вид командора, продолжила свою речь Келси, - а затем мы...
   - Я не собираюсь ставить всю станцию на уши из-за какого-то психопата, - жёстко перебил её Синклер.
   - Он не просто психопат, командор, - Бестер, явно бывший старшим в их паре, представлял собой олицетворение спокойствия, совершенно игнорируя негатив, направленный на него от собеседника, - это очень опасный субъект. Пока он на свободе, безопасность всего Земного Содружества под угрозой.
  

***

  
   - Вызывали, командор?... - войдя в кабинет, при виде Бестера и его спутницы Иванова резко остановилась, словно налетев на стену. Похоже, пси-корпус, а особенно его надзорный орган, был знаком Сьюзан, и знакомство это было отнюдь не самым приятным. - А что...
   - Проходите, лейтенант, - привстав с кресла, Синклер жестом оборвал не заданный вопрос женщины.
   - Прошу прощения, я была на деловых переговорах, - в кабинет быстрым шагом вошла мисс Винтерс, кивком поздоровавшись с телепатами и офицерами станции.
   - Итак, раз мисс Винтерс наконец-то тоже почтила нас своим присутствием, думаю, мы можем обсудить возникшую ситуацию более детально, - всё так же невозмутимо произнёс Бестер, жестом указывая вошедшей женщине на стул перед столом командора. Вошедшую Иванову он, равно как и его спутница, просто проигнорировал. - Имя беглеца - Джейсон Айронхарт, полагаю вы его знаете...
   - Да, - с лёгким удивлением откликнулась Талия, - он был моим наставником в Академии.
   - Он работал с телепатами с пятой по десятую категории. Углубленная подготовка, разные тонкости... - мисс Келси, повторяя манеру поведения Бестера, начала расхаживать по кабинету.
   - А он сам? - смирившись с неизбежностью присутствия телепатов, и усмирив первый порыв раздражения, Синклер резко перешёл на деловой тон.
   - Десятая. У всех преподавателей Академии П-10...
   - А в пси-надзоре? - в голосе Ивановой явственно ощущалась неприязнь.
   - П-12. Кому-то ведь нужно контролировать остальных...
   - А кто контролирует вас? - на этот раз раздражение и практически физически ощущаемую ненависть в голосе заметил и Синклер, с удивлением повернув голову в сторону своего заместителя.
   - Год назад Джейсона Айронхарта забрала к себе военная разведка, - смерив лейтенанта ничего не выражающим взглядом, помощница Бестера продолжила, - он участвовал в секретном проекте.
   - Какого рода проект? - тут же задал вопрос командор.
   - Командор, - Бестер с лёгкой улыбкой покачал головой, - это закрытая информация. Вам знать не положено. Скажем так, - помолчав секунду, телепат всё-таки продолжил, - он может нанести ущерб военной мощи Земли и поставить под угрозу жизни наших агентов на других планетах.
   - Мы подозреваем, что он прибыл сюда, чтобы продать кому-то информацию...
   - Это чепуха! - вскинулась Талия. - Джейсон не предатель...
   - Наш долг - найти его и вернуть на Землю, - Бестер снова позволил себе неприятную, слегка издевающуюся улыбочку, - желательно - живым, но если не получится - то и мёртвый сгодится.
   - Вы поддерживали с ним общение после окончания учёбы?
   - Да... - слегка напряжённо ответила Талия. - Но последнее письмо пришло от него год назад...
   - Нам придётся прибегнуть к сканированию...
   - Это необходимо? - слегка вздрогнула Талия, судорожно вздохнув. - Я говорю правду...
   - Может быть... А может и нет...
   - Послушайте, вы не можете её принуждать, - недовольно произнёс Синклер, переводя взгляд с Бестера на Келси и обратно.
   - Она обязана подчиниться, - жёстко ответил Бестер. - Если они виделись, в сознании обязательно остался бы его отпечаток.
   - Процедура неприятная, - холодно сказала женщина-телепат, - вы можете уйти или остаться, нам всё равно.
   Бестер подал Талии руку, и та, побледнев, встала со стула, выходя на середину комнаты. Синклер, неуверенно переглянувшись с Ивановой, остался сидеть на месте, наблюдая, как два пси-полицейских стали медленно обходить бледную женщину по кругу, сверля её пристальными взглядами. С каждой секундой Талия всё больше бледнела, а в какой-то момент она вскрикнула, зажмурившись и сжав руками виски, пошатнувшись и чуть не упав.
   - Довольно... - негромко, но ощутимо недовольно произнёс Синклер. - Я сказал, довольно! - командор резко встал, прожигая Бестера раздражённым и сердитым взглядом.
   Словно с неохотой, через несколько секунд пси-копы синхронно прикрыли глаза, выпуская Талию. Женщина пошатнулась, лишь чудом успев опереться на стул, со всё ещё потерянным выражением лица принимая от Ивановой стакан воды.
   - Она сказала правду, они не встречались... - подвёл итог Бестер.
   - Что удивительно, учитывая ваши прошлые отношения... Рано или поздно Айронхарт объявится. Немедленно известите нас, когда это произойдёт. Избегайте любых контактов с ним, особенно вы, мисс Винтерс. Не подходите к нему, не говорите с ним. Вам ясно? - последние слова Келси буквально процедила, приблизившись в упор к Талии.
   - Да... - выдохнула женщина.
   - Можете идти, - повёл рукой Бестер, проводив Талию взглядом.
   - В чём опасность Джейсона?
   - Это вам незачем знать, - покачал головой телепат, посмотрев на Иванову. - Поймайте его, а мы сделаем остальное.
  
   Конец интерлюдии.
  
   - Лорд Баал? - раздался удивлённый голос Гарибальди. - Что вы делаете в таком месте?
   - О, мистер Гарибальди, - с радушной улыбкой поворачиваюсь к мужчине, отвлекаясь от очередной партии в местный аналог покера, - какая приятная встреча! Как вы можете видеть, я тут развлекаюсь, приобщаюсь, так сказать, к азартным играм прочих рас. Довольно увлекательное занятие, должен заметить, к тому же, - отвешиваю поклон сидящим со мной за одним столом посетителям, заметно напрягшимся после появления шефа службы безопасности, - мне сегодня определенно везёт!
   - Кхм... Это, конечно, не моё дело, но вы выбрали не самое благонадежное место... Тут очень легко попасть в неприятности, посол...
   В следующий момент под нашими ногами ощутимо дрогнул пол. Словно "Вавилон-5" был одной большой жестяной бочкой, и кто-то эту самую бочку только что от души пнул ногой. Амплитуда колебаний росла, на некоторых столиках попадали бокалы с напитками, а вокруг начала зарождаться обычная для таких ситуаций паника.
   - Что за чёрт?! Гарибальди командному пункту! Иванова, что происходит?
   - Не знаю! Всю станцию трясёт! Чёрт... - в следующее мгновение всё прекратилось, как не было.
   - Я сейчас буду! - отключив коммуникатор, Гарибальди снова повернулся ко мне, с напряжёнием оглядываясь вокруг, на всякий случай положив руку на бластер. Но, похоже, внезапная встряска произвела на местную публику сильное впечатление, и ожидаемые беспорядки так и не начались - все были больше заинтересованы тем, чтобы убраться из опасной зоны. Хотя, если трясло всю станцию, это было бы проблематично. - Лорд Баал, прошу вас, вам лучше вернуться в свои покои. Я провожу вас до лифта. Во избежание недоразумений...
   - Кхм. Если вы настаиваете, мистер Гарибальди, то я, разумеется, последую вашему совету. Один момент, только заберу выигрыш.
   Раскланиваясь со своими противниками по игре и забирая выигранные деньги, внимательно просматриваю записи с камер наблюдения "Вавилона". Ничего. Ни на одной из камер безопасности в момент встряски не было зафиксировано ничего подозрительного, кроме самого факта, что тряхануло всю станцию разом. Впрочем, не удивительно - в конце концов, наблюдение велось только в коридорах, а жилые каюты, что логично, охвачены не были. Да и "общественные" помещения, откровенно говоря, просматривались отнюдь не все. Ладно, пусть местные охранники разбираются. С иккарранином справились - значит и тут осилят. Хотя хотел бы я посмотреть на то, что смогло столь равномерно встряхнуть восьми километровую стальную бочку, висящую в космосе...
   - Мистер Гарибальди, я готов идти, - с улыбкой возвращаюсь к мужчине, неся в руке небольшой мешочек с золотыми монетами - в этом заведении расчёты велись в основном в данной валюте. Впрочем, полагаю, учитывая местную публику, электронный валюто-оборот явно был не в особом почёте.
   Начальник службы безопасности облегчённо выдохнул, слегка расслабляя руку на бластере, но всё ещё продолжил внимательно поглядывать на оставшихся в заведении посетителей. Пропустив меня вперёд, он двинулся в сторону лифта, окончательно расслабившись только в его кабине.
   - Лорд Баал, вы... кхм... должно быть, вы не знаете, но этот сектор у нас считается, откровенно говоря, трущобами, - неуверенно начал Гарибальди, - и публика тут обитает соответствующая...
   - Я знаю, мистер Гарибальди, - с улыбкой поднимаю перед собой руки, - но ничто не позволяет лучше узнать общество, чем простые его представители. Согласитесь, не с посла Моллари же списывать типичного представителя центавриан?
   - Кхе... Да вот они-то как раз все такие... - проворчал шеф охраны.
   - К тому же, я вполне способен постоять за себя.
   - Хм... Всё же я прошу вас быть несколько осмотрительнее в своих прогулках по "Вавилону". Мне с одним Лондо хватает проблем, особенно если вспомнить последний скандал с Рагиш-3, - мрачно ответил он.
   - Никаких проблем, - улыбаюсь, - я постараюсь воздержаться от особенно рискованных прогулок.
   - И на этом спасибо... - Лифт остановился, вынеся нас на уровень транспортной магистрали. - Чёрт... Только их тут не хватало...
   Навстречу нам по коридору двигались две фигуры, в одинаковых чёрных костюмах. При виде Гарибальди, они двинулись нам навстречу, а на лице начальника охраны появилась смесь отвращения и раздражения.
   - Мистер Гарибальди... - протянул мужчина, подойдя к нам.
   - Мистер Бестер? - хм, похоже, наш шеф службы безопасности не очень-то жалует этих товарищей...
   - Вы почувствовали только что сотрясение станции, мистер Гарибальди?
   - Да, я как раз направлялся на пункт управления, чтобы узнать подробности, - мужчина скривился, - пока вы не начали меня задерживать...
   Бестер перевёл пристальный взгляд с Гарибальди на меня, а через секунду его лицо нахмурилось, и на нём отразилась смесь удивления и непонимания. А в следующий момент Гарибальди встал между мной и говорившим, ещё более недовольный, предупреждающе подняв руку.
   - Бестер! Это посол! И я не думаю, что ваше расследование является достаточным поводом для несанкционированного чтения мыслей и развязывания международного конфликта! - о как! Значит, эти двое - телепаты? Точно! Чёрная форма, перчатки, значки с латинской "пси" и лица, просящие кирпича - пси-корпус! Человеческие полицейские-телепаты, заодно работающие мальчиками на побегушках у правительства. Интересно, но тогда становится понятно, почему Бестер выглядел таким удивлённым - похоже, он попытался прочитать мои мысли, но у него ничего не вышло! Или он просто ничего не смог понять.
   - Сейчас не время препираться, мы должны найти и поймать Айронхарта, - мотнув головой, Бестер ещё раз покосился в мою сторону. - Это было мыслетрясение, значит, он теряет контроль над собой. Это наш шанс!
   - Лорд Баал, - Гарибальди повернулся в мою сторону, - прошу простить, но я вынужден вас покинуть. Мне необходимо быть на командном пункте, как и мистеру Бестеру с его спутницей.
   - О, ничего страшного, мистер Гарибальди! Я не заблужусь, не переживайте. Хорошего вам дня и удачной... хм... охоты.
   - Хорошего дня, посол, - коротко поклонившись, Гарибальди мрачно посмотрел на телепатов и указал в сторону коридора. - Мистер Бестер, нам сюда.
   Пси-полицейский переглянулся со своей помощницей, ещё раз подозрительно посмотрев на меня - по напряжению на лице было понятно, что телепат усиленно пытается прочесть хоть что-то в моей голове. Досадливо потерев висок, он поморщился, словно съел неспелый грейпфрут, но потом всё-таки направился следом за шефом службы безопасности. А в следующее мгновение станция снова содрогнулась.
   - Иванова?!
   - То же самое! Пытаемся отследить эпицентр колебаний!
   - Мы идём к вам! - оборвав связь, мужчина побежал по коридору в сторону другого лифта. Телепаты последовали за ним.
  

***

  
   - Хм, а это уже интересно...
   После четвёртого мыслетрясения, как его обозвал Бестер, работники станции, наблюдавшие за ситуацией, смогли, в конце концов, определить точку, откуда исходили колебания. Впрочем, даже, если бы им это не удалось, не догадался бы только слепой идиот - через все уровни жилого сектора с тринадцатого по девятнадцатый шло сферическое силовое поле, не пропускавшее в свои границы ничего материального. Разумеется, это сразу же вызвало жгучий интерес зевак, столпившихся в коридорах у границ закрытой зоны.
   Подойдя впритык, осторожно касаюсь поля ладонью, окутавшейся короной разрядов. Удивительно, но вся база знаний репликаторов не помогла мне понять, по какому принципу построена помеха передо мной, я знал только, что поле есть, оно не пропускает физические объекты и имеет отношение к явлениям энергетической природы. Но не более - я не мог ни пройти через него, ни поглотить энергию. Наниты моего тела явственно чувствовали, что тут есть "еда", но обычные способы поглощения ни к чему не приводили.
   - Эй, ты бы поаккуратнее с этим! - окликнул меня один из рабочих в толпе. - Джордж пробовал, теперь вон, с ожогом мучается...
   - Ничего, - задумчиво поглядев на говорившего, ответил я, - с этим я как-нибудь справлюсь...
   Очередное мыслетрясение прервало мою реплику, а многие в толпе зевак не удержались на ногах. С каждым разом сотрясения становились сильнее - послужить угрозой станции они ещё не могли, но вот в некоторой степени деформировать корпус - уже вполне способны. К тому же, что-то мне подсказывало, что эти сотрясения не самое худшее, что нас ожидает.
   Интересно, а так ли непреодолимо это поле... Вокруг меня возник столб света, вызвавший возгласы удивления от невольных зрителей, а в следующее мгновение телепорт асгардов перенёс меня на другую сторону силовой завесы. Оглядевшись и убедившись, что я действительно прошёл поле, не удержался от небольшого озорства - подмигнув тому самому рабочему, что предупреждал меня, а теперь стоял с разинутым от удивления ртом, я неторопливо направился вглубь закрытой зоны.
  
   Интерлюдия.
  
   - Год назад я вызвался участвовать в эксперименте... Они пытались резко усилить телепатические способности - Превратить П-5 в П-10, а П-10 - бог знает во что...
   - Джейсон, но зачем? - Талия стояла, нахмурившись выслушивая исповедь своего друга.
   - Успешная разведка - залог победы. Военным всегда нужно знать планы противника, Талия... Противник пытается не допускать психо-зондажа - мы учимся пробивать блокировку. Нам сказали, что это важно для безопасности Земли. Эксперимент шёл долгие месяцы - направленные мутации, сильнейшие нейронные стимуляторы, генетическая селекция... Пять, десять, иногда - до пятнадцати инъекций в день!
   - Боже... - женщина неверяще смотрела на нервно расхаживающего по комнате беглеца.
   - Но однажды, - Айронхарт встал перед женщиной, - я проснулся и увидел всё! Словно всю мою жизнь я был бутоном, а теперь цветок внезапно распустился... Я мог без усилий пробить любой блок, мне было достаточно только посмотреть, заглянуть внутрь. И тогда я узнал правду... Помнишь выпускные испытания, Талия?
   - Разумеется... - с ностальгической улыбкой ответила телепатка. - Они проверяли всех на наличие телекинетических способностей... Я помню, я выбрала тогда монетку и часами пыталась сдвинуть её хоть на миллиметр силой мысли.
   - Лишь у каждого тысячного человека есть способность к телепатии. И только у одного на десять тысяч телепатов может появиться телекинез. Да и то они очень быстро сходили с ума... - во взгляде Айронхарта была видна мука. - Истинной целью эксперимента, Талия, было...
   - Нет! Они...
   - Да! Привить и закрепить телекинетические способности! И это им удалось! Такого успеха никто не ожидал... И поэтому мне нельзя назад... Даже под угрозой смерти.
   Мужчина замолчал, опустив руки и глядя в пол перед собой. И только, когда Талия коснулась его плеча рукой, он встрепенулся и, вздохнув, продолжил:
   - Я думал, что это было нужно для чего-то важного... Строительство в космосе... Можно ещё защищать от покушений дипломатов или государственных деятелей... Но макро-объекты были никому не нужны, нет! Мне предлагали манипулировать мелкими предметами...
   - Но зачем? Где тут логика?
   - А ты подумай, - прервал её негр, вскинув палец, - представь... Скажем, нужно кого-то незаметно убить - они зовут мастера-телекинетика, он усилием мысли, тихонько пережимает, кому надо, сонную артерию... Циркуляция крови прекращается... Мозг задыхается без кислорода... Жертва умирает. Остается лишь отпустить артерию - идеальное убийство, ни яда, ни ран, ни отпечатков пальцев... Но они не поняли, Талия... Они выпустили джинна из бутылки... Джинна, с которым... О-о-ох...
   Айронхарт со стоном схватился за голову, а пространство вокруг него снова всколыхнулось, породив уже знакомую дрожь переборок и всего корпуса "Вавилона".
   - Джейсон, - испуганно воскликнула Талия, - что это?
   - Уходи... Скорее... Прошу! Мне не удержать...
   - Прошу прощения, что вмешиваюсь, но, полагаю, я могу помочь... - Талия невольно отшатнулась, а в каюту, совершенно не обращая внимания на тряску и разгул "стихии" вокруг, вошёл высокий мужчина с аккуратной бородкой в кожаных одеждах. Тот самый, которого Талия видела входившим в лифт. Тот самый, кто выглядел абсолютной пустотой перед её телепатическим взглядом.
   - А-а-р-г-х... Кто ты такой? - Айронхарт, всё ещё держась за голову, вперился взглядом в вошедшего. Несколько секунд он явно пытался прочесть его мысли, но, похоже, как и Талия, не увидел там абсолютно ничего.
   - Я так полагаю, - Баал заинтересованно чуть склонил голову на бок, - вы тоже не в состоянии меня прочитать? Ведь вы телепат?
   Отшатнувшись, Джейсон Айронхарт болезненно скривился, приняв какой-то слегка жалобный вид:
   - Я не вернусь! Кого бы они ни послали за мной, я не вернусь на Землю! - мужчина взмахнул руками, толкнув от себя ладонями воздух. По каюте словно пролетел слабенький ветерок, а предметы интерьера, бывшие между ним и Баалом, с тихим шелестом стали рассыпаться в серебристую, быстро исчезающую пыль. Осыпался стул, затем стол с терминалом связи, угол кровати, которую тоже зацепило. А в следующий миг волна дошла до посла гоаулдов.
   - Что?! - Талия, с испугом наблюдавшая за новыми возможностями своего друга, вскрикнула, ожидая, что и непонятно как нашедший их незнакомец так же рассыплется пылью. Но ничего не произошло. Фигура мужчины в плаще подёрнулась рябью, словно на мгновение потеряв плотность, а в следующую секунду он всё так же стоял перед ними, покачивая головой и с интересом обернувшись на распавшуюся за его спиной дверь.
   - Мистер Айронхарт, я пришёл не как враг, - с улыбкой он выставил перед собой безоружные руки, - я понимаю, что вам сейчас очень трудно контролировать ваши способности. Позвольте мне помочь с этим? Вы же не хотите, чтобы в следующее мгновение, так же, как мебель, - вскинув бровь, Баал указал кивком головы на остатки кровати, - рассыпался весь "Вавилон"? Как по мне, было бы грустно послужить причиной гибели такого количества разумных. Хоть некоторые из них и заслужили это...
   - Как... Почему ты выжил? - похоже, приступ прошёл, и теперь Айронхарт мог на некоторое время расслабиться. Нервно сжав руки в кулаки, он всё ещё настороженно смотрел в сторону посла.
   - Скажем так, - хитро улыбнувшись, Баал огладил бородку пальцами, - мне трудно навредить. - В следующее мгновение он посерьёзнел и продолжил уже без улыбки. - Так вы позволите мне оказать вам небольшую помощь?
   Десяток секунд, показавшихся Талии вечностью, Айронхарт размышлял, а потом, бросив обеспокоенный взгляд в сторону телепатки, всё-таки кивнул, опуская руки:
   - Да.
   - Хорошо, - коротко кивнув, мужчина шагнул вперёд, а затем сделал то, что заставило Талию вскрикнуть снова, испугавшись по-настоящему - он коротко, совершенно без замаха воткнул кисть своей руки в лоб Айронхарта.
   Практически на глазах дрожь, всё ещё немного сотрясавшая станцию, стала утихать, а телепат, даже после спадания основного пика приступа стоявший в напряжении, стиснув зубы, явственно расслабился, слегка обмякнув. Его лицу стал возвращаться естественный цвет, стирая сильную нервную усталость и неестественную бледность. В конце концов, колебания угасли совсем, а мужчина, едва только Баал вытащил руку из его головы, облегчённо выдохнул, чуть пошатнувшись и оперевшись на чудом уцелевшую прикроватную тумбочку...
  

***

  
   - "Корпус пси" стремится к одному - установить контроль... Контроль над телепатами, над экономикой и правом, над мыслью и материей, - негромко начал Айронхарт, приходя в себя, - но есть нечто куда более могущественное. Нечто, о чём они даже не подозревали, пока я не перешёл эту грань - мысль, управляющая материей и энергией. Я овладел воздействием на мельчайшие объекты, вплоть до атомарного уровня... Глядя на окружающих, я вижу не людей, но целую галактику субатомных частиц, которую я могу разметать и сложить заново... Это пугает...
   - Восхитительно! Снимаю шляпу перед вашими учёными... Фигурально выражаясь, конечно... - Баал отвесил поклон, изобразив взмах воображаемой шляпой. - На вашем уровне развития технологий искусственно стимулировать эволюцию отдельного индивидуума в таком масштабе...
   - Лорд Баал!
   - Да-да, - отмахнулся мужчина, - я могу не одобрять методов, но сам факт такого достижения всё же вызывает уважение. Но вы правы, человечество ещё не готово к такому уровню возможностей.
   - Если корпус поймает Джейсона, - взволнованно включилась в беседу Талия, - они разрежут его на куски, лишь бы добиться повторения эффекта!
   - Представляете, чем это грозит? Какое оружие они получат... Именно поэтому я должен был бежать...
   - Я верю вам... Итак, мистер Айронхарт, я так полагаю, вам требуется корабль, чтобы уйти со станции? И время?
   - Д-да... - Джейсон сидел, слегка потирая лоб, до сих пор не веря, что буквально несколько минут назад в этом самом месте находилась чужая рука. Но ещё больше его поражал тот факт, что теперь ему не приходилось прикладывать никаких усилий, чтобы сдерживать свои возрастающие силы. - Я чувствую, вы что-то сделали со мной, теперь... так легко себя контролировать...
   - Но это не решение вашей проблемы. Я всего лишь взял на себя основную нагрузку создаваемую ростом способностей на ваш мозг, но сам процесс эволюции это не остановит...
   - Да... Поэтому мне и нужно покинуть "Вавилон" до того, как изменения выйдут на финишную прямую... Я не хочу... быть причиной стольких жертв.
   Баал на мгновение словно задумался, но затем, кивнув своим мыслям, улыбнулся:
   - Это будет не так трудно сделать, как вы думаете...
  

***

  
   - Прошу прощения что отвлекаю, командор Синклер, - раздался голос, из коммуникатора мужчины, который он просто не ожидал услышать по внутренней связи станции, - но у меня есть небольшой разговор, который будет вам крайне небезынтересен. Надеюсь, ваши друзья в стильных костюмах с модными значками сейчас не рядом с вами?
   - Л-лорд Баал? - ошарашенно выдавил из себя Синклер. - Нет, они сейчас с Гарибальди, отправились... Чёрт побери! Как вы попали на эту частоту?
   - Тем лучше... - Баал просто проигнорировал вопрос. - Вы не будете возражать, если я позаимствую у вас один из транспортных челноков? Если да, то я смогу разрешить тот небольшой кризис, решать который как раз и отправились ваши гости...
   - Вы знаете, где Айронхарт?! Он опасен! Лорд Баал...
   - Вы даже не представляете, насколько ситуация на самом деле серьёзна... Так что насчёт корабля, командор? Гарантирую, "Вавилон" от этого нисколько не пострадает!
   - Кх... Хорошо... - Синклер бросил взгляд на монитор с расписанием вылетов. В...
   - В третьем доке стоит челнок, - перебил мужчину посол, - на плановом техническом обслуживании. Он вполне меня устроит.
   - Я дам ему разрешение на вылет...
   - Благодарю, командор. Вы не пожалеете! И да, сделайте, пожалуйста, шаг вправо...
   - Что... - от удивления командор сделал то, что от него хотели, сдвинувшись вправо и освободив место около консоли. В следующее мгновение пункт управления осветил яркий луч, заставив всех зажмуриться. Когда свечение погасло, рядом с командором стояла ошарашенная и ничего не понимающая Талия Винтерс. - Чёрт побери... Как... - но коммуникатор командора пиликнул отключением связи. Похоже, это будет долгий разговор с послом гоаулдов... Если, конечно, он будет хоть чуточку более откровенен, чем Кош...
   - Командор! В третьем доке неплановый вылет!
   - Пропустите его... - устало выдохнул мужчина, подходя к обзорному окну. - Мисс Винтерс, полагаю, ваш друг Айронхарт всё-таки успешно уйдёт от Бестера... С вами всё в порядке?
   - Д-да... Я в полном порядке, правда, совершенно не понимаю, как я тут оказалась, и что вообще происходит...
   - Не вы одна... - в обзорном окне показался челнок, как раз выходящий из шлюза "Вавилона". Отойдя от станции на некоторое расстояние, челнок остановился, даже и не думая направляться к зоне перехода.
   - Командор! Фиксирую энергетический всплеск в корабле!
   - Сильный? - Синклер нервно оглянулся в сторону диспетчера.
   - Приборы зашкаливает!
   Яркая вспышка заставила наблюдателей закрыться руками, но даже так свет слепил глаза. Проморгавшись через несколько секунд, Синклер в шоке смотрел, как корабль просто растворился в пустоте космоса, а на его месте образовалась светящаяся человеческая фигура огромных размеров, окруженная расходящимися энергетическими волнами.
   - Талия... - раздалось в головах у всех присутствующих.
   - Джейсон...
   - Становление завершилось... В память о том, что нас связывало, прими мой дар... Это единственное, чем я могу помочь тебе сейчас... - фигура протянула руку, в сторону "Вавилона", и от неё отделилась крошечная искорка света, за несколько секунд преодолевшая это расстояние и влившаяся в лоб женщины. Тихо вздохнув, Талия начала медленно оседать на пол, потеряв сознание. Синклер еле успел подхватить её и не дав упасть. - Прощайте, командор... Спасибо вам всем за помощь... И передайте мою благодарность Лорду Баалу, его разум всё ещё недоступен для меня... Прощайте... Мы ещё встретимся, через миллион лет...
   Джейсон помахал рукой, прощаясь, и его фигура сжалась в группу ярких огней, которая в мгновение ока безо всяких эффектов стартовала от станции, затерявшись среди звёзд.
  
   Конец интерлюдии.
  
   Закончив с приступом альтруистической помощи и переправив Айронхарта на корабль, а Талию - на мостик, я, мысленно выделяя из общего кластера репликаторов всё новые вычислительные мощности для анализа, с независимым видом отправился в оранжерею "Вавилона-5". Прогуливающийся там посол не вызывал особого удивления, благо так делали многие, а у меня было время изучить полученную информацию.
   Увы, по большому счёту, возложенные надежды не оправдались - небольшое число нанитов, внесённых в тело Джейсона и, кроме помощи в контроле его возможностей, подробно мониторящие все процессы, протекающие в его организме, перестали передавать информацию сразу же, как он завершил свою трансформацию и перешёл на другой уровень бытия. То есть с частичным вознесением, всё-таки мой разум из них никуда не девался, я пролетел.
   Разумеется, я смог узнать порядок процессов, протекавших в мозгу человека, составил генетическую карту, алгоритм изменений, удалось даже, так сказать, изнутри посмотреть на работу той самой телепатии, вот только... Понять я смог очень немного. По сути, чисто на физическом уровне, имело место лавинообразное возрастание скорости и интенсивности обмена информацией между нейронами, в конечном итоге перешедшее на уровень, когда импульсам стал не нужен материальный носитель для существования. Техническая сторона вопроса мне-репликатору была в целом понятна и вполне реализуема (по крайней мере, аналогичным образом работала подпространственная связь между отдельными модулями и младшими в целом), но вот причина и способ перехода сознания в чисто энергетическую форму - это совершенно другой вопрос. Учитывая, что работу псионических сил я даже не столько видел сам, хоть и непосредственно участвовал в контроле за ними, сколько ловил отблески действий в сознании Айронхарта - что-то мне подсказывало, что простым "физическим" объяснением тут и не пахло.
   К тому же не факт, что нужные процессы в принципе доступны для воспроизводства и анализа техническими средствами. Требовались исследования, статистика, наблюдения и опыты на других телепатах. Также неплохо было бы получить генетический материал Айронхарта до начала мутаций.
   В любом случае, поскольку "вознесение" Джейсона было инициировано искусственным способом, даже полученные данные нельзя было считать достоверными и подходящими для повторения. Что ж, значит, можно списать утерянных нанитов в "непредвиденные потери", хотя материал они мне дали хороший -- будет пища для размышлений.
   - Лорд Баал, - из размышлений меня вывел голос Синклера, похоже, специально искавшего меня в саду, - вы не будете против уделить мне некоторое время для беседы?
   - Командор Синклер, - улыбаюсь, поворачиваясь к мужчине, - с радостью, но только при условии, что вы составите мне компанию в прогулке по этому чудесному саду... - дождавшись утвердительного кивка командора, плавно повожу рукой в сторону одной из тропинок и медленно направляюсь между растений, заложив руки за спину.
   - Кхм... Я поговорил с мисс Винтерс... И когда я всё-таки отделался от негодующего Бестера... - мужчина устало вздохнул, - она пересказала мне вашу беседу с мистером Айронхартом, но совершенно не помнит, чтобы вы связывались со мной... Как же тогда объяснить нашу беседу о предоставлении корабля?
   - Какое прекрасное дерево, вы не находите, командор? - полуобернувшись к Синклеру, улыбаюсь и указываю в сторону раскидистой яблони.
   - Вы телепортировались сами, этому есть куча свидетелей, - коротко взглянув на растение, он упрямо сжал губы и продолжил, - выдержали удар Айронхарта, распыливший сталь... Вас не видят телепаты, более того, вы засовывали руку в голову Айронхарта и сделали что-то, чтобы успокоить его способности. Потом вы телепортировали его и Талию... Я не знаю, что и думать. На фоне всего этого, то, что вы как-то смогли попасть на закрытый канал связи даже теряется...
   - Просто вы совершаете одну ключевую ошибку, командор, - вздохнув, останавливаюсь, переводя взгляд с оранжереи на человека, - вы смотрите на внешность. Отсюда и неверность выводов.
   - Что вы хотите этим сказать?
   - Вы считаете меня обычным посетителем этой станции. Всего доброго, командор, - улыбнувшись и отвесив лёгкий поклон, я направился по тропинке дальше, скоро скрывшись в лёгкой дымке, стелящейся между деревьев и кустов для поддержания нужной влажности.
  
   Глава 7. Не кочегары мы не плотники...
  

Главный штаб необходимо проектировать так,

чтобы с каждого рабочего места была видна дверь.
(Правило Темного Властелина N90)

  
   История с Айронхартом стала показательным примером возможностей местных телепатов. Было довольно приятно осознавать, что, по крайней мере, человеческие "мозголомы" не способны прочитать мои мысли, ну или то, что их заменяет. Насчёт самого Джейсона - сказать трудно, но, по крайней мере, я без особых проблем выдержал его телекинез, воздействие, конечно, было неприятным, но связи между нанитами в моём теле оказались достаточно надёжны, чтобы успешно противостоять грубой попытке разорвать материю. И, даже если он и смог что-то увидеть во мне после "вознесения", похоже, он оставил свои соображения при себе. Все это давало надежду, что я останусь неизвестной величиной даже для ворлонцев, если конечно их телепатия работает аналогичным образом.
   В любом случае, до сих пор мне однозначным образом везло - число потенциальных угроз для меня уменьшалось, а я ко всему прочему заставил Синклера задуматься, что я собой представляю и, что же мне в действительности нужно на станции? Принесёт ли это пользу, будет видно позже, но в любом случае некоторая степень пиетета со стороны будущего минбарского "пророка Валена" лишней вряд ли окажется.
   Анализ полученных данных и вялые размышления на тему командора прервали данные полученные от младших, точнее от одного из развед-кораблей, отправленных размечать территорию под сырьевые системы, а заодно и сравнивать насколько карта этой галактики соответствует известной мне по вселенной Звёздных Врат. Не проверить последнее было бы фирменной глупостью, благо у меня имелась информация о звёздных картах гоаулдов из флагмана Апофиса, а там ведь, помимо прочего, отмечены и планеты с залежами наквадаха.
   Так вот, информация от младших приходила, само собой, постоянно, но вот последняя находка обратила на себя моё внимание, выделившись среди прочих и заинтересовав - разведчик нашёл крупную планетарную систему, в которой, помимо нескольких газовых гигантов, двух поясов астероидов и планет, богатых полезными ископаемыми, обнаружилась жизнь. Более того - жизнь разумная.
   Планета была очень сильно похожа на Землю, отличаясь только размерами (на 15% больше) и формой суши - согласно съёмкам, проведенным зондом с орбиты, там имелся всего один огромный материк, занимавший около 40% поверхности, и практически полностью покрытый густыми лесами. Среди изученных за прошедшее время систем, это была первая планета однозначно земного типа.
   По результатам более детального изучения биосферы, разумные на этой планете были представлены прямоходящими ящеро-подобными гуманоидами явно хищного вида. Что-то вроде человека, покрытого чешуёй и с укороченной головой аллигатора. До технологического уровня развития им было ещё далеко - в настоящее время вид явно переживал период родоплеменного строя, проживая в небольших деревнях-хуторах, разбросанных по лесу, и имея очевидно агрессивную манеру поведения. Достаточно сказать, что за два часа наблюдений зонд корабля выделил десяток маленьких племён, проживающих поблизости друг от друга, между представителями которых были замечены множественные стычки из-за добычи или охотничьих угодий.
   Слегка понаблюдав за ними, я не нашёл причин как-то вмешиваться в жизнь данного вида, хотя, оставить в системе пост наблюдения было можно, тем более, в астероидном поясе обнаружились компоненты триниума. Данный сплав был многократно легче и прочнее стали, и прекрасно подходил, как для брони кораблей, так и для блоков репликаторов, так что бросать его было бы глупо. Так что, получив команду, разведчик отправил часть блоков на наиболее богатые астероиды и ушёл в гиперпрыжок к следующей точке маршрута.
   К сожалению, в большинстве своём эта галактика пока что отказывалась соответствовать имеемой информации из базы Врат. Где-то по известным адресам было просто пусто, где-то планеты были, но представляли собой совершенно не то, что было отмечено на карте. Впрочем, было бы наивным считать, что два совершенно разных мира будут вдруг совпадать в таких деталях. Уже то, что тут есть ингредиенты для триниума - большая удача, оставляющая надежду, что, быть может, где-нибудь я смогу обнаружить и наквадах.
   А ещё, разумеется, все разведчики имели приоритетной командой отмечать, в случае обнаружения, источники нейтрония. Увы, такого подарка судьбы, как было с родной планетой асгардов, Оталой, тут, похоже, не предвидится, по крайней мере, по известным координатам находился газовый гигант вроде Юпитера, а во всей системе обитаемыми планетами и вовсе не пахло. Но уж нейтронных звезд в галактике должно быть довольно много, нужно их только найти... И решить проблему добычи сырья в таких неблагоприятных условиях.
   "Вернувшись в себя", я задумчиво откинулся на спинку стула, поглаживая пальцами бородку - глупая человеческая привычка, но я уже настолько вжился в образ Баала, что такое поведение проходило как-то само собой. Помимо исследования звездных систем и поиска ресурсных баз для обустройства своей территории, мне очень сильно не помешал бы доступ к мощному и эффективному источнику энергии. Да, младшие были способны собрать крайне эффективный генератор по технологиям тех же асгардов, но, если мои предчувствия меня не обманут, и в этой галактике будет туго с нужными мне специфическими материалами, их придётся создавать искусственно. А тут уже - что методами репликаторов, что синтезом-телепортацией асгардов, процесс потребует столько энергии, что заранее становится страшно...
   Сегодняшний день оказался на удивление богатым на события - уже второй зонд-разведчик сообщил об обнаружении обитаемой системы на "моей территории". В этот раз это была достаточно развитая цивилизация, уверенно использовавшая все свои планеты. Более того, большой неожиданностью был тот факт, что, согласно перехваченным сигналам, местные обитатели принадлежали к тому же биологическому виду, что и оператор Великой Машины, мирно "дремлющий" сейчас под "Вавилоном-5". Хм, смутно, но что-то про этих товарищей вспоминалось, вроде бы они должны были прилететь к станции и предъявить свои права на устройство на планете.
   Зонд, укрытый полем невидимости, облетел все заселённые планеты, подтверждая первоначальный вывод - это была раса аналогичная оператору Великой Машины, неизвестно почему этой машиной до сих пор не пользующаяся и похоже, даже о ней не знающая -- очень уж технологический уровень отличался. К сожалению, основная цель, ради которой сюда прилетел разведчик, осталась невыполненной. Согласно карте, тут должна была находиться планета, принадлежавшая гоаулду Сокару, и обладавшая богатыми залежами наквадаха. Однако, по своим параметрам, планеты и отдаленно не были похожи на указанную в базе, а сканирование не выявило ни малейшего следа нужного мне минерала. Увы, но, похоже, придется адаптировать имеющиеся технологии под использование квантия-40.
   После короткого размышления, зонд сформировал небольшой объём репликаторов из матки и нескольких "рабочих особей", которые затем были перенесены на планету, опознанную, как столица системы, с командой на скрытное наблюдение и изучение технологической базы. Уровень репликаторов, конечно, превышает всё, что я видел в этой галактике, причём, чуть ли не на тысячи лет напряжённых исследований, но было бы странно не воспользоваться "халявой", которая сама шла в руки. Да и инструментом воздействия при необходимости послужат. А сам зонд остался в системе, затерявшись на одном из спутников, для более полного наблюдения за происходящим.
   Просматривая информацию, приходящую от прочих разведчиков, попутно я подбирал планету, пригодную для объявления столицей моей территории. И прикрытие для моей "легенды", да и просто база не будет лишней. После нескольких объектов, отброшенных по различным причинам, в голову закралась мысль, что куда проще найти какой-нибудь голый каменистый шарик, на который никто и претендовать не будет, а потом преобразовать его во что-то более приятное глазу. Младшие с задачами первичного терраформирования справятся легко, а биосферу можно будет заполнить и вручную. Благо проблем с тем, чтобы собрать, или даже просто купить, по галактике совместимые формы жизни и привезти их в одно место, не будет.
   В любом случае, уже, пожалуй, было пора озаботиться и "прилётом" помощницы. Жаль, что нейтроний до сих пор не был обнаружен, но пока можно обойтись и нанитами первого поколения, какие были использованы в андроиде Рис - в памяти репликаторов хранились все данные об их прародительнице. И для этой цели найденные залежи компонентов триниума подходили как нельзя лучше. Искусственный интеллект и характер для "атташе посла межгалактической Империи" уже были продуманы в черновом варианте, но вот сам процесс написания личностной матрицы с полной свободой воли, но невозможностью предательства - это куда сложнее. Поэтому оставалось выделить вычислительные мощности на написание комплекта программ, чтобы потом уже вручную, их отредактировать, и дождаться, пока в найденной системе добудут достаточное количество ресурсов для создания тела-носителя. По предварительным расчётам, на это потребуется три недели, два дня и четырнадцать часов. А вот когда будет готова "прошивка" - подсчётам уже не поддавалось.
   Что ж, тогда у меня вполне есть время, чтобы ещё раз просмотреть базу уже обнаруженных необитаемых планет и, как я и планировал, выбрать среди них достойного кандидата на роль столицы. Один из вариантов выглядел достаточно интересным, чтобы обратить на него более пристальное внимание - "перед глазами" (психологически мне до сих пор было удобнее представлять себя в виртуальном пространстве своего внутреннего мира) появилась объёмная голографическая модель звёздной системы: сравнительно часто встречающаяся двойная конфигурация звезд, на редкость стабильная, четыре планеты и обширный пояс астероидов. Помимо прочего, система была отмечена как потенциальная ресурсная база, но ничто не мешает вырабатывать астероиды попутно с отстройкой планеты, благо одна из них, размером на 20% больше Марса, находилась на ближней границе набора орбит, пригодных для возникновения жизни.
   На удивление, двойная звезда этой системы относилась к классу разделённых, то есть пары звезд, обмен масс между которыми был невозможен. И, хотя одно из светил системы представляло собой белого карлика, а вторая относилась к тому же классу, что Солнце, в общем, система все же была устойчива и находилась в стабильном периоде своей эволюции, предоставляя планете достаточно тепла и света. Вот только жизни на ней не было - похоже, когда-то давно, тут произошёл катаклизм, скорее всего вызванный переходом одной из звезд в нынешний статус карлика, поэтому планета была безжизненна и практически лишена атмосферы. Что ж, значит, будет работа для младших - восстановить атмосферу, плодородный слой почвы, а потом, когда экология придёт в норму - можно будет завезти сюда живность и растения.
   Отдав соответствующие команды, принимаюсь за проектирование своей будущей резиденции. А выбор был - начиная от архитектуры гоаулдов, раз уж я выбрал их форм-фактор для своего флота, заканчивая множеством поглощенных репликаторами цивилизаций. Впрочем, и время у меня было.
   В конечном итоге выбор остановился все-таки на гоаулдовской пирамидальной архитектуре - по крайней мере, она довольно интересно смотрится снаружи, не говоря уже о пафосе отделки внутри. Но ведь никто не мешает продлевать подземные ярусы строений сколь угодно далеко в недра планеты. Никто? Вот и я так считаю. Тем более, что мне однозначно потребуется немало исследовательских помещений - вознесение Айронхарта, сделанное фактически "на коленке" человеческими учеными-недоучками, не давало мне покоя. Да и бесчеловечные эксперименты - отличный способ скоротать досуг и скрасить серые будни посла на "Вавилоне-5". Кхм...
   Приняв окончательное решение, отправляю к выбранной планете груз репликаторов и ресурсов из первой облюбованной системы. Помимо дополнительной ресурсной базы для терраформирования, младшие смогут уже сразу начать строить исследовательский комплекс, ведь ни мне, ни им атмосфера не требуется, а для выживания образцов, буде такое потребуется, всегда можно эту атмосферу создать и поддерживать искусственно, пока моя столица не оживет полноценно.
  

***

  
   Что нам известно о Вознесшихся... Помимо того, что в родной вселенной меня-репликатора это были надменные двуличные засранцы? Альтеране, или Древние, как их называли, долго и трудолюбиво шли по пути технологического развития и самосовершенствования личности. Были ли среди них телепаты? Не известно. Телекинез демонстрировали чуть ли не все поголовно, причем еще до вознесения, а вот с чтением и передачей мыслей - примеров нет. Хотя, с другой стороны, их банки данных работали напрямую с сознанием оператора, значит, навыки и способы работы с разумом у них все же имелись. С этим уже можно работать, от этого уже можно отталкиваться в исследованиях. К тому же, и Айронхарт, прежде чем помахать всем светящейся рукой, был телепатом и телекинетиком.
   Теперь, что я знаю о древних расах этой вселенной? Удручающе немного, если быть откровенным, все мои познания ограничены обрывочными знаниями просмотренного когда-то сериала, который, впрочем, пока не врал. Ворлонцы однозначно были телепатами, все поголовно. Вспоминая последние сезоны, Лориен, он же Первый, тоже прямой мыслепередачей баловался. И все они точно похожи на Вознесшихся, пусть и немного странных. Значит, в любом случае, начинать следует с изучения телепатов и их особенностей. Информация из генетического материала Айронхарта у меня уже была, но для более полного понимания всей картины, требовалось собрать такие же данные с телепатов прочих рас. Какая-то информация, конечно, должна была иметься в базах данных медицинской службы, но вряд ли там имелась полная карта ДНК проживающих на "Вавилоне" видов.
   Приняв такое решение, выхожу из своей каюты, направляясь на очередную прогулку по станции. В зелёной зоне "Вавилона" можно и время, опять-таки, скоротать и практически любого инопланетянина встретить. Да и по дороге коридоры далеко не пустые ведь будут. Вообще, мне, как репликатору, собрать образцы ДНК было довольно просто - достаточно лишь коснуться предмета, которого касался интересующий меня органик, чтобы наниты считали оставленный там след. Или заполучить чей-то бокал, если цель была в перчатках, например, получив образец слюны.
   Прогулка по "саду" станции, пока я шёл в сторону ресторанной зоны, принесла первый улов - сначала придержал споткнувшуюся минбарку, потом подал укатившийся мяч ребёнку-драззи, словом, приносил добро всем, до кого дотягивался. Но всё же, такой метод сбора информации был признан неэффективным - случайности часто не происходят, а подстраивать их самому - глупое занятие, да и подозрения так вызвать можно.
   Наконец, добравшись до одного из более-менее респектабельных казино, кивнув швейцару, я остановился около одного из столов, с интересом наблюдая за игрой. В своей прошлой жизни я не особенно увлекался азартными играми, но классическую рулетку, которая, похоже, ничуть не изменилась за прошедшее столетие, узнать было просто. На удивление, насколько позволяли понять возможности репликатора, игра тут шла честно - ни магнита под рулеткой, ни выточенного шарика - все происходило точно так, как должно, исходя из расчётов поведения системы. Даже странно как-то. Или тут какие-то более изощрённые схемы обмана?
   - Желаете присоединиться к игре? - вежливо обратился ко мне крупье, краем глаза следя за вращением колеса рулетки.
   - Думаю, да, - киваю. - Мне необходимо обменять деньги на фишки, я полагаю?
   - Всё верно, вы можете воспользоваться вашей личной картой. Терминалы находятся у входа.
   Кивнув ещё раз, возвращаюсь к входу в заведение, на ходу формируя из нанитов в руке карту-пропуск, служащую тут также и кредиткой. Можно было бы, конечно, и так "убедить" компьютер, что мне нужно выдать игровую валюту, но тут должна быть система видео-наблюдения, не будем излишне нервировать службу безопасности. К столу я вернулся с небольшой кучкой пластиковых кругляшков различного достоинства, как раз успев к моменту очередных ставок.
   - Господа, делайте ваши ставки, - дождавшись, пока я устроюсь на одном из стульев, произнёс крупье. - Делайте ваши ставки... Ставок больше нет.
   Ну что ж, проверим теорию вероятности... Первая ставка была сделана проще некуда - тысячу на чёрный цвет и по тысяче на число 13 и первую дюжину. Пока крупье раскручивал рулетку и бросал шарик, я внимательно следил за его руками, просчитывая траекторию и вероятный результат броска. Хм, этот раз не повезло - 9-красное. В любом случае, насколько я видел - это казино ведёт свои дела честным образом, первое впечатление не обмануло. Шарик приземлился именно туда, куда должен был согласно расчётам после броска. Да, пожалуй, без вмешательства в игровой процесс даже мои возможности не дадут надёжного шанса на выигрыш. Только если просчитать максимально вероятные результаты бросков и ставить туда. Но разница там будет невелика...
   - Господа, делайте ваши ставки...
   Таким образом я развлекался ещё где-то с полчаса - выигрывал и проигрывал примерно поровну, так что особой пользы в таком провождении времени не было, разве что два "случайных" касания руками с соседями по столу (женщина-человек и молодой центаврианин). Поблагодарив участников за игру, окидываю взглядом помещение казино. Вот! Пожалуй, стол для покера, будет более удобным методом сбора образцов. Да и игра интереснее выходит.
   За новым столом сбор образцов пошёл куда веселее - представитель расы врии (чёрт его знает, как он вообще умудрялся играть с "нормальными" гуманоидами, учитывая их языковые традиции), традиционный представитель хурров, которые не пропускали никакой азартной игры, и трое людей. Насколько я помню канон - из инопланетных рас, постоянно околачивающихся на станции и требующих внимания, остались нарны и ворлонцы. Все прочие в каноне особенно не засветились, а к ворлонцам ещё и на вшивой козе не подъедешь, как говорится, потому что я слабо представляю, как получить ДНК энергетической формы жизни, тем более через его скафандр. Хотя то, что скафандр наверняка живой уже было интересно. Но пока что лезть к Кошу не стоит, да, определённо, не стоит.
   Пока я наслаждался игрой, младшие оперативно приступили к расшифровке полученных образцов, и уже через две партии я начал получать первые данные. Забавный факт, но в каждом из ДНК присутствовали общие черты, абсолютно одинаковые, с поправкой на различия в физиологии, разумеется. Причём, поскольку эти же элементы присутствовали и в ДНК Айронхарта и, по всем признакам, именно они отвечали за телепатическую активность, можно было сделать вывод, что телепатия это генетическое отклонение, возникшее во всех представителях вида, но переходящее в доминирующее состояние после накопления "критической массы".
   Это было довольно интересно. Выявленные гены были слишком чистыми и упорядоченными для естественного появления, то есть они явно были привиты искусственно! Генная инженерия это, конечно, не новость, но не над тысячами же представителей десятков рас этого уголка галактики одновременно! Это однозначно стоило дополнительного обдумывания - к сожалению, канон "Вавилона-5" я помню крайне обрывочно, поэтому сказать точно, верны ли мои выводы, не представляется возможным.
   Получив через младших доступ к полным медицинским базам данных об инопланетянах, имеемым в распоряжении станционного компьютера, отсеиваю всю возможную информацию касательно телепатии в частности и генной инженерии в общем. Что там у нас... На Земле первые телепаты стали появляться во второй половине XXI века - нет, единичные случаи встречались и куда раньше, но массовым явлением это стало именно тогда. Просто вдруг стали рождаться люди, способные воздействовать на мысли окружающих. У прочих рас всё происходило приблизительно так же, разнились только временные рамки, но это и не удивительно, учитывая разницу в их развитии.
   Хм... Забавно, быть может это и принятие действительного за желаемое, но, если прикинуть, то пропорционально "мозголомы" появились у всех в этом уголке галактики практически на одном и том же уровне развития, приблизительно за век - полтора до выхода в "большой мир". Опять-таки, канон в этой части я не помню, но что-то мне сильно подсказывает, что за всем этим торчат и просто-таки сверкают энергетические уши наших скрытных знакомых. Ну, или их не менее скрытных противников - тут уже не столь важно.
   Однозначно, нужно большее количество образцов для сбора статистических данных! Значит, придётся "развлекаться" и праздно шататься по станции дальше. Хотя... У меня есть младшие, а на "Вавилоне" есть такое милое место, как трущобы. А, поскольку паучки уже проникли во все коммуникации "Вавилона-5", им вполне по силам отловить среди тех, кого никто не будет искать, подопытных кроликов для вивисе... кхм... изучения. Всё равно лаборатория ещё не готова и проверять данные на практике я просто не могу - пока что лучшим вариантом будет теоретическая подготовка и накопление статистики.
   Доиграв очередную партию и попрощавшись с соседями по столу, встаю и снова направляюсь к обменным терминалам на выходе из казино - выигрыш у меня за сегодня получился чисто символический, но, с другой стороны, мне это особо и не нужно. Поменяв фишки на деньги, забираю из терминала "свою карточку" и, на мгновение задумавшись, направляюсь в торговый сектор станции. Я как раз там еще не был.
   "Зоколо" встретил меня обыкновенной толчеей обитателей станции, вызывающей ассоциации с броуновским движением молекул. Тут торговали всем, начиная от легких закусок, заканчивая билетами на прибывающие транспортники. Полагаю, что, при необходимости и наличии связей, наверняка было возможно раздобыть и что-то более "ядреное".
   Оп-па! Занятно, меня только что попытались ограбить в толпе - наниты отследили прикосновение кого-то к левому карману моего плаща, разумеется, тут же считав образец его тканей. Наверняка, человеческая девочка-подросток сильно разочаровалась, не обнаружив ничего ценного, но факт остается фактом - рынок одинаков в любом уголке вселенной. Не обратив на произошедшее никакого внимания, проталкиваюсь, попутно собирая образцы, к небольшому кафе, представленному барной стойкой и несколькими высокими стульями. Сделав заказ, с интересом поднимаю глаза к экрану телевизора, по которому как раз крутили что-то новостное.
   Хм... Ничего срочно-нужного. Впрочем, это вполне логично - отдаленный объект, люди и инопланетяне и так живут в довольно стрессовых условиях, если вспомнить, что хоть один раз, но они между собой наверняка успели повоевать. Было бы глупо так открыто и в общественном месте давать информацию, способную привести к общественным волнениям. Допив заказанный коктейль и расплатившись, неторопливо направляюсь к ближайшему выходу в коридор.
  

***

  
   Ровно через три недели, один день и двадцать один час, с небольшим опережением графика, младшие закончили добычу достаточного количества ресурсов для создания гуманоидного тела репликатора второго поколения. Такого же тела, каким обладала Рис, когда была обнаружена разумными машинами. К сожалению, создание личностной матрицы моей атташе было куда дальше от завершения, чем хотелось бы, но такие дела с наскока не решаются, так что оставалось только ждать.
   Тем более, что за это же время младшие успели основательно окопаться на выбранной под столицу планете, построив если не полноценный исследовательский комплекс, для которого времени всё-таки было недостаточно, но вполне достойную лабораторию для генетических исследований. В дальнейшем комплекс будет только разрастаться, уходя больше вглубь планеты, но и того, что имелось сейчас, было вполне достаточно, чтобы начинать более основательные исследования, связанные с телепатами вообще и вознесением в частности.
   Запустив процесс сбора андроида, благо внешность помощницы я уже давно придумал, переключаю своё внимание на созданную лабораторию. Нужно всё же разобраться, есть ли какая-то связь между телепатическими возможностями и местным аналогом вознесения, через которое прошёл Айронхарт. За прошедшее время мне удалось собрать неплохое количество образцов различных видов, чтобы можно было начинать практические эксперименты, не ограничиваясь теоретическими исследованиями. Тем более что, благодаря знаниям и технологиям Асгарда о клонировании и генной инженерии, вырастить любой организм, имея код его ДНК - простейшая задача.
   Кроме генетической лаборатории, часть возводимого младшими комплекса отводилась и для технологических нужд - отсутствие в обозримой части галактики наквадаха заставляло озаботиться переориентированием известных "затратных" технологий на новую элементную базу, а это было не так уж просто. Само по себе изучение физических свойств Квантия-40 было лишь первым и самым простым шагом, куда сложнее было дальнейшее, ведь многие технологии, что гоаулдов, что асгардов, что прочих цивилизаций, поглощённых репликаторами, строились конкретно под физические свойства наквадаха, они на них базировались. Таким образом, мне приходилось пересчитывать всю физику процессов буквально с нуля и не только пересчитывать, но и проверять экспериментально, так как даже вычислительные мощности репликаторов не гарантировали отсутствие ошибок в математической модели. В общем-то, ничего в этом экстраординарного не было -- нормальная работа, причём продвигающаяся многократно большими темпами, чем было бы у любой органической расы, но мгновенного результата всё же ожидать не приходилось. Тем более что задача не значилась в списке приоритетных, куда важнее сейчас был сбор и освоение ресурсов.
   Впрочем, "первоочередные" дела на этом были, в общем-то, закончены - физические опыты младшие могли проводить самостоятельно, требуя от меня лишь фонового наблюдения и анализа каких-то особо необычных результатов, ресурсы благополучно копались, а для первой стадии генетических экспериментов с телепатическим геном требовалось время, чтобы дать вырасти образцам. Нет, само собой, можно было просто синтезировать органику с помощью технологии асгардов, но, объективно говоря, надобности в спешке не было совершенно - пусть лучше первая партия будет выращена "естественным путём". Да и энергии это требовало прилично, а энергоснабжение лабораторного комплекса ещё было далеко от идеала. Так что, передо мной снова вставал вопрос, чем занять свободное время.
   - Пойти, что ли, с Синклером в шахматы сыграть... - задумчиво почесав бородку, киваю своим мыслям, вставая с дивана в выделенной мне каюте, и, подхватив недавно купленный в Зоколо резной шахматный набор, выхожу за дверь, направляясь на поиски командора.
  
   Интерлюдия.
  
   - Мистер Гарибальди?
   - Посол? - мужчина чуть вздрогнул, но отложил газету, которая помогала ему скоротать длительное и унылое дежурство, и поднял глаза на вошедшую Деленн.
   - Прошу прощения за беспокойство, но час назад у меня была назначена встреча с командором Синклером... Он не пришёл. Не знаете, где он?
   - К сожалению, нет, - удивленно покачал головой Гарибальди, - в рубке вы были?
   - Да, но лейтенант Иванова сказала, что не видела его с вечера...
   - Хм... - Гарибальди нахмурился и повернулся к терминалу связи. - Командор! Командор, это Гарибальди! - не получив ответа, мужчина ещё больше нахмурился и повернулся в сторону женщины. - Простите, но я свяжусь с вами позже...
   Коротко кивнув, начальник службы безопасности быстрым шагом покинул помещение, направившись к каюте командора.
   - Командор, вы тут? - интерком на двери молчал точно так же, как и станционная связь. Не дождавшись никакой реакции, Гарибальди достал свою ключ-карту и вставил в замок. - Командор... Джеф?
   В гостиной части каюты было пусто. В спальной зоне, отделенной прозрачными дверями - тоже. И только на тумбочке у кровати лежал коммуникатор Синклера.
   - Чёрт побери... Это Гарибальди, вызываю рубку!
   - Иванова слушает...
   - У нас неприятности.
  

***

  
   - Есть что-нибудь? - с порога спросил начальник службы безопасности, входя на командный пункт вместе с Франклином.
   - Я отслеживаю все корабли, которые стартовали со станции за последние восемь часов, - покачала головой Иванова.
   - Можно отправить несколько катеров... Облететь станцию и сканировать её поверхность...
   - А что искать?
   - Тело... - мрачно произнёс Гарибальди, - Если его вышвырнули наружу - оно ещё там... Это на всякий случай...
   - Мистер Гарибальди, - Иванова взглядом показала всё, что она думает о таких предположениях коллеги, - я безумно рада, что мне, в отличие от вас, не приходят в голову подобные идеи...
  

***

  
   - Тебя зовут Джефри Дэвид Синклер. Звание - командор. Возраст - 39 лет. Родился в колонии на Марсе в 2218 году. В 2240 стал пилотом истребителя. Меньше чем через год - новое повышение, и вот ты командир эскадрильи, - командор Синклер медленно обернулся на голос, раздающийся из непроглядной черноты у него за спиной. Там, закинув ноги на стол, сидел незнакомый ему мужчина невзрачной внешности, одетый в аккуратный гражданский костюм. Костюм, в каких очень часто ходили "агенты" внутренней разведки, войдя этим в множество пословиц и поговорок.
   - Боевой офицер, как отец, и дед до него, и прадед до него, - мужчина резко встал, подходя впритык к командору. - Тебе прочили адмиральский чин. Так что же случилось... командор? Как ты сошёл с дистанции?
   - Иди к чёрту. Я ничего тебе не скажу, - холодно ответил Синклер. - Готов поспорить, времени у тебя немного - ребята уже ищут меня.
   - Если ты всё ещё на "Вавилоне-5", - говоривший иронично приподнял брови, желая казаться уверенным в своих словах, но в глубине души что-то подсказывало Джефри, что тот не так уж и уверен, как хочет казаться. - Если мы не отвезли тебя куда-нибудь... Но ты прав, - мужчина покивал, - мне ты не обязан ничего рассказывать... А как насчет кого-то другого?
   - Привет, командор... - сзади раздался ещё один голос, заставив Синклера вздрогнуть. Его владелец никак не мог быть здесь, ведь он давно был уже мёртв.
   - Митчелл? - повернулся к нему командор, лишь на секунду выдав голосом своё волнение, но в следующий миг повернувшись обратно и упрямо дернув головой. - Митчелл мёртв. Это всё обман!
   - Но согласитесь, надо признать, что это очень качественный обман, не находите, командор? - видение напарника Синклера растаяло, а оба мужчины вздрогнули, поворачиваясь на голос.
   - Что?! Невозможно! Кто ты и как тут оказался? - "Костюм" отшатнулся в сторону, а из темноты за его спиной, с интересом оглядываясь по сторонам, вышел высокий мужчина с аккуратной бородкой, одетый в элегантные кожаные одежды. Под мышкой он нёс складной шахматный набор.
   - Ох, простите, если помешал... Я всего лишь хотел сыграть с командором в одну игру. Шахматы, кажется? Но его не было у себя - вот пришлось разыскивать... Вы позволите? - Лорд Баал смахнул со стола какие-то бумаги и, быстро расставив на нём доску и фигуры, приглашающим жестом указал Синклеру на второй стул.
   - Что вы тут делаете?! Это очередная галлюцинация?! - сжав кулаки, воскликнул Синклер, поворачиваясь в сторону своего прежнего собеседника.
   - Прошу прощения, командор, я не хотел вам мешать... - на лице Баала отразилось некоторое удивление и вина, - Если вы сильно заняты, я могу зайти позже...
   Только теперь Синклер заметил, что они остались в темноте одни - первый его собеседник куда-то исчез.
   - Но, быть может, раз уж ваш собеседник нас покинул, - на лицо посла вернулась улыбка, - мы все-таки сыграем? А то вас действительно скоро найдут, снова дела, рутина... А мне, право слово, бывает порой скучно...
   На лице Синклера отразилась мысль, что он явно чего-то ну совсем не понимает в этой жизни, но после некоторых размышлений он все же сел на стул. Баал гостеприимным жестом предложил мужчине выбирать цвет фигур, а сам откинулся на спинку, поглаживая пальцами бородку.
  

***

  
   - Я в третьем секторе, продолжаю поиски... - Доложил усталым голосом пилот очередного катера, прочесывающего сканерами обшивку станции. Гарибальди устало отошел от терминала связи, в очередной раз пробегая взглядом мониторы камер слежения.
   - Шеф, мы проверили все от первого до третьего сектора - никаких следов...
   - Нужно расширить зону поиска, собери всех, кого можно... - обернулся мужчина к вошедшему заместителю.
   - Уже собрали. Даже Миллера и Бенсена...
   - Бенсена?! Но ведь он ненадежен, мы его временно отстранили!
   - Знаю, но мы проверили его досье - на счету даже прибавилось денег.
   - Что?! Но это невозможно, - Гарибальди нахмурился и подошел к компьютерному терминалу, заходя в базу данных службы безопасности, - я проверял на днях - там было пусто.
   - Но вот же, на его счету 5000 кредитов.
   - Сутки назад этого не было! Когда он расплатился с долгами, у него еще осталось пять тысяч... Значит, было еще больше - пятнадцать тысяч... Откуда, черт побери, Бенсен взял пятнадцать кусков?!
   - Понятия не имею...
   - Погоди-ка, - стал перечислять Гарибальди, - в три утра он получает деньги... А четыре часа спустя исчезает командор. Найдите Бенсена и приведите сюда!
   - Есть! - заместитель шефа службы безопасности быстрым шагом покинул помещение.
   Майкл Гарибальди побарабанил пальцами по столешнице, снова и снова проглядывая счета своего работника. Определённо, он просто обязан был что-то знать о происходящем!
   - Мистер Гарибальди, я не помешаю?
   - Что... Лорд Баал? - Гарибальди с трудом сдержал порыв обреченно закатить глаза, удерживаясь в рамках вежливости. - Прошу простить, но сейчас несколько неуместное время. Если у вас нет чего-то особенно срочного...
   - О, я понимаю, полагаю, - он улыбнулся, - что пропал командор Синклер, и вы его сейчас разыскиваете?
   - Откуда?!.. Вы что-то знаете?!
   - Думаю, да, - кивнул посол. - С час назад я видел, как двое мужчин затаскивали его в одну из кают шестого уровня.
   - Чёрт! Иванова! - тут же вскинулся Майкл, активируя коммуникатор.
   - Иванова слушает.
   - Это Гарибальди. Кажется, я знаю, где командор! Шестой уровень! Я иду туда, направь следом группу поддержки!
   - Сделаю!
   - Лорд Баал! Надеюсь, вы правы! Но после я хотел бы прояснить вопрос, как вы вообще оказываетесь каждый раз в нужных местах...
   - Я просто гуляю, мистер Гарибальди. Просто гуляю... - посол с улыбкой проводил выбегающего в коридор мужчину взглядом.

***

  
   - Лорд Баал, - Синклер задумчиво покрутил в пальцах одну из пешек, сделав затем ход, - не развеете ли моё любопытство?
   - Если это будет в моих силах, командор, - с улыбкой ответил посол, поглаживая бородку и оглядывая положение фигур на доске.
   - Я не знаю, что это, - мужчина обвёл рукой темноту, сгустившуюся вокруг их стола, - но это явно не "Вавилон-5". Я даже не уверен, реально ли это место, или оно мне просто мерещится. Под действием наркотиков или чего-то подобного...
   - И в чём же ваш вопрос?
   - Как вы тут оказались?
   - Неисповедимы пути господни...
   - Чьи пути?! - от удивления Синклер выронил коня, которым готовился сделать ход.
   - Ну, это земная поговорка, я нашёл её, когда изучал вашу культуру, - Баал непринуждённо откинулся на спинку стула. - Очень меткое определение, к слову говоря, жаль только я так и не сумел найти имени автора...
   - Кхм... - командор сидел, нахмурившись, а по его лицу было понятно - он чувствует, что что-то во всей этой ситуации не так, что над ним явно тонко издеваются, но не может понять, в чём именно.
   - И всё же, я бы хотел услышать чуть более развёрнутый ответ.
   - У нас была назначена встреча и когда я не обнаружил вас на месте, то просто решил найти. Кстати, ваш ход, командор, - с улыбкой посол указал взглядом на чёрного ферзя практически на середине доски, - и вам шах.
   - Хм... - Синклер задумался, глядя на доску. Всё было слишком нереально и пусть он небезосновательно подозревал что тому виной, но это же позволяло с немалой степенью уверенности считать и посла гоаулдов всего-лишь навеянной галлюцинацией. - Лорд Баал... Возвращаясь к нашему прошлому разговору после инцидента с мистером Айронхартом...
   - Да? Вас что-то интересует?
   - Ну... Представители пси-корпуса проявили явную озабоченность и заинтересованность вашим участием в происходящем, хотя и старались не показывать это открыто... Но я слишком хорошо знаю таких людей, как Бестер, чтобы позволить себе заблуждаться на их счёт.
   - Полагаю, их можно в чём-то понять...
   - Ваша персона сильно его насторожила. Скажите, Лорд Баал, - Синклер замялся, - вы телепат?
   - Смотря, что вы понимаете под этим термином.
   - В каком смысле?
   - Методика или концепция, командор, - Баал улыбнулся делая ход. - Если вы имеете ввиду методику, то нет. Мои возможности построены на кардинально иных принципах нежели способности мистера Бестера и его коллег. Но если говорить о самой концепции телепатии, как умении мысленно общаться на расстоянии, читать чужие мысли и так далее, то да, полагаю, что меня можно назвать телепатом.
   Посол гоаулдов окинул взглядом шахматную доску и, удовлетворенно кивнув, взял прямо из воздуха бокал вина и сделал глоток, жестом предлагая ходить собеседнику.
   - Но, вы же понимаете... Вы первый посол, одновременно являющийся... хм... телепатом. Пси-корпус не сможет остаться в стороне, видя такую... кхм...
   - Такую угрозу, вы хотите сказать? - понимающе покивал Баал.
   - Да... Именно так, - Синклер на секунду замер над доской, но затем всё-таки рискнул вывести своего собственного ферзя вперёд.
   - Полагаю, им придётся с этим как-то жить. Как я уже говорил вам, командор, - Баал наклонился вперед, широко улыбаясь, - Империя, которую я представляю, не стремится к развязыванию вооружённых конфликтов с кем-либо. Но если кто-то решит объявить нам войну, я с удовольствием его выслушаю.
   - Хм... Не стоит недооценивать возможного противника...
   - Это чертовски мудрая мысль, командор! - привстав, мужчина отвесил Синклеру короткий поклон, указывая пальцем на доску. - Вам мат. Благодарю вас за отличную партию и приятную беседу, не сомневаюсь, что мы сможем как-нибудь это повторить. Только в... хм... - Баал окинул взглядом всё ещё окружавшую их черноту, - более гостеприимном интерьере.
   Синклер только и успел, что опустить взгляд на расположение фигур на доске и понять, что действительно, его королю было просто некуда деться из-под атаки Баала, как его собеседник тихо растворился в окружающем мраке, а откуда-то издалека послышался знакомый командору голос Гарибальди, отдающего какие-то распоряжения и зовущий его.
  
   Конец интерлюдии.
  
   Глава 8. Множественные маленькие неприятности.
  

Если государственная необходимость будет принуждать

меня совершить подлость, я её безусловно совершу.

Но потом обязательно найду козла отпущения,

на которого с помпой свалю вину за произошедшее.

Таким образом я решу сразу две проблемы -

под благовидным предлогом избавлюсь от кого-то

из самых некомпетентных подчинённых

и выполню необходимую государству задачу.
(
Правило Темного Властелина N3)

   После знаменательной партии с командором в шахматы я несколько дней ждал его появления на пороге своей каюты, что одного, что в сопровождении отряда охраны для пущего веселья. Однако, к моему удивлению, ни "дома", ни просто где-то на станции, ко мне не обращались. Похоже, Синклер взял паузу, чтобы обдумать произошедшее и моё в нём участие. Хотя, с другой стороны, его только что похитили и допрашивали с применением грубого и явно незаконного устройства для считывания мыслей. Он вполне мог посчитать моё появление частью наведённой реальности, в которую погрузили его сознание. В любом случае, время покажет - моё участие явно было замечено, а, поскольку позиционировал я себя всё это время только с положительной стороны "доброго соседа", и отношение ко мне должно быть соответствующим.
   Заставила задуматься фраза, оброненная Синклеров вскользь - "Вы первый посол, одновременно являющийся... хм... телепатом.". Интересно получается... Командование станции явно не знает, что посол Ворлонской Империи, равно как и все прочие представители его расы, мало того, что являются телепатами, так ещё и вовсе способны ходить ко всем вокруг в сознание, как к себе домой. Хотя, с другой стороны, наверняка уж пси-корпус однозначно должен быть в курсе такой особенности. Если только Кош не закрывается наглухо при появлении "носителей значка и перчаток".
   А значит, рано или поздно, последует визит и от этой братии. Они-то уж точно не страдают излишней стеснительностью, когда дело касается их рабочей сферы. Насколько я помнил психологический портрет Бестера, этот-то товарищ не посмотрит даже на статус посла, если вдруг решит проверить свои подозрения. Значит, не зря я озаботился обустройством своей личной лаборатории по генетике, очень даже не зря. Увы, но...
   Как уже, похоже, начало становиться традицией, посредине размышлений меня прервал сигнал от входной двери. К некоторому моему удивлению, в коридоре обнаружилась посол Деленн, внезапно почтившая меня своим визитом. Любопытно...
   - Добрый вечер, мадам посол, - с приветливой улыбкой открываю дверь, - я чем-то могу вам помочь?
   - Лорд Баал, надеюсь, я не помешала?
   - Нисколько, проходите, прошу вас, - пропустив минбарку в каюту, наблюдаю, как она с плохо скрываемым любопытством и, пожалуй, некоторым удивленным неодобрением, оглядывает показушно-богатую обстановку помещения. Усадив гостью на диван, сам устраиваюсь напротив, в кресле, выжидающе оглядывая женщину.
   - Я надеялась прояснить последние события, всколыхнувшие станцию...
   - О, полагаю, вы имеете ввиду похищение и последующее спасение командора Синклера?
   - Да, - степенно кивнула Деленн, - именно это...
   - Постараюсь развеять ваше любопытство, - развожу руками, - но, право слово, мадам посол, полагаю, что я знаю не намного больше вашего... - Ни слова лжи! Ведь "не намного" - понятие растяжимое.
   - Я понимаю, но в таком деле, чем больше деталей, тем ближе к истине окажется общая информация.
   - Мудрый подход, - киваю, - но я действительно знаю не слишком много. Мне всего лишь довелось случайно быть свидетелем этого наглого поступка сородичей командора, чем я и поделился с мистером Гарибальди.
   Выслушивая мой ответ, Деленн пристально наблюдала за мной. Ничего особенного, обычным взглядом никто бы не заметил ничего сверхординарного, но, обладая наблюдательностью репликатора, я сумел уловить, что посол явно напряжена, и внимательно наблюдает за моей реакцией и ищет второй и третий слой в произносимых словах. Интере-е-е-сно... С похищением Синклера что-то было не так просто? Хм, как же неудобно так плохо помнить канон... Хотя, чёрт его дери, я тут должен был уже такого наворотить одним своим появлением, что канон может идти далеко и надолго. Или нет?
   - Правда, я немного не понимаю, почему вы пришли с вопросом именно ко мне...
   - О, ничего особенного, - напрягшись на мгновение чуть больше, минбарка всё же совладала с собой и просто вежливо улыбнулась, - как и вам, мне посчастливилось оказаться в нужном месте, я слышала часть беседы командора и мистера Гарибальди, в котором мелькнуло ваше имя. Вот я и подумала...
   Дважды любопытно... Посол подслушивает беседу командира станции и начальника охраны? И настойчиво пытается собирать дополнительную информацию? Хм-м-м...Что-то много случайностей в этом деле. Нет, я не верю, что Деленн как-то связана с похищением, уж что-что, а этот момент канона я помнил прекрасно - минбарцы были показаны однозначными представителями "сил бобра", разве что... Точно!
   Они же похищали Синклера во время осады Земли ради допроса! А потом стерли ему память, узнав, что люди - это экс-минбарцы. Вот она и забеспокоилась... Ведь, если у Синклера копались в голове, кто знает, что они могли там выловить?
   - Кроме того, - чуть помолчав, продолжила Деленн, - ваше появление на станции сильно взбудоражило общественность. И, полагаю, я не ошибусь, если предположу, что не только моё правительство посчитало, что с Империей гоаулдов стоит установить хотя бы минимально дружественные отношения...
   - Кхм... Если считать за установление дружбы представление, устроенное драззи, и праздник посла Моллари, - киваю, - то, полагаю, вы правы.
   - Да, увы, - грустно улыбнулась женщина, - Лондо не исправим, а драззи... Драззи задирают всех, кого могут. Мало найдется более воинственных цивилизаций, ныне активно действующих в изведанной части галактики, - хм, любопытная формулиовка... - Надеюсь, эти два откровенно отрицательных примера не повлияют на ваше мнение о прочих членах Совета?
   - Ничуть, мадам посол, я никогда не сужу обо всех членах общества на основании отдельных его представителей, даже не большинства. К тому же, командор Синклер уже беспокоился о том же самом, и мы, полагаю, разрешили это небольшое недоразумение.
   - Хм, чем, если не секрет?
   - О, ничего секретного. Я просто сообщил командору, что наша Империя не стремится к конфликтам с кем бы то ни было, - улыбаюсь в ответ.
   - Это определённо внушает некоторое облегчение, Лорд Баал, - задумчиво кивнула минбарка, - но как быть, если конфликт сам придёт к вам?
   - Хм... - поглаживаю бородку, задумчиво глядя на Деленн, - Мадам посол... Если кто-то проявит агрессию против нашей Империи, я имею ввиду реальную агрессию, а не тот цирковой номер, который учудили драззи, разумеется, мы будем предпринимать адекватные ответные действия. Но это определённо - крайний случай...
   - То есть, вы хотите сказать...
   - Я хочу сказать, - изображаю усталый вздох, - что мы не будем вмешиваться в местные территориальные разборки, пока это не касается напрямую нас. Поверьте, мало приятного в том, чтобы развязывать межзвездную войну на уничтожение... В любой галактике есть куда более интересные и стоящие вещи для того, чтобы тратить на них жизнь.
   - Я поняла вашу точку зрения... - Минбарка отвесила долгий полупоклон, поднимаясь на ноги. - Благодарю за приятную беседу и утоленное любопытство.
   - Всегда буду рад вас видеть, - встаю в ответ. - Приятно общаться с представителем столь глубоко развитой расы, как ваша. Ещё бы посла Коша на беседу вытащить, - позволяю себе легкую улыбку, - да вот только молчалив он без меры...
   Деленн позволила себе короткую ответную улыбку, чтобы показать, что шутка принята, и, ещё раз поклонившись, вышла из каюты, оставив меня в задумчивости. Любопытно... Нет, нельзя считать этот разговор какой-то попыткой вербовки что ли... Но она определённо пыталась выяснить что-то сильно сверх того, что прозвучало в её вопросах и моих ответах на них. Но вот получилось ли - это вопрос... Что ж, если за послом Минбара последуют и остальные - можно будет признать, что они однозначно зашевелились. Долговато раскачиваются, пожалуй...
   Некоторое время после ухода посла Минбара, я просидел в задумчивости, так же оценивая прошедшую беседу. С вершины моих, пусть и невеликих, но знаний канона выходило, что Деленн так издалека пыталась выяснить моё возможное отношение к грядущему возвращению Теней и "запланированному" в галактике бардаку. Полагаю, когда всё безобразие начнется, они с Шериданом и Кошем вполне могут придти ко мне ещё раз, вещать душещипательную историю про борьбу сил Света против Зла. Впрочем, это представлялось вполне ожидаемым исходом - чем дальше, тем больше я представал в глазах свидетелей вполне заслуживающим доверия и "добрым" субъектом. Что ж, думаю, можно будет подкинуть им ещё несколько примеров для размышлений... Времени ещё предостаточно. Киваю своим мыслям, и младшие в одной из моих систем получают команду, приступая к реализации недавно пришедшей мне в голову идеи.
  
   Интерлюдия.
  
   Вокруг тусклого и холодного шарика Ш'Лекк'Та, колонии Минбара, фактически принадлежащей касте Воинов, неторопливо плыла оборонительная станция, тщательно ощупывая окружающее пространство всеми сенсорами. Не то, чтобы это было однозначно необходимо, но представители воинственной части этого народа считали, что лучше быть готовым к худшему, чем благодушно оказаться неготовыми к неожиданностям. Последняя война, начавшаяся из-за совершенно внезапного непонимания их традиций земными кораблями, только укрепила их уверенность в своей правоте. Той же цели служили четыре крейсера класса "Шарлин", один из которых патрулировал космос возле зоны перехода, а три - облетали окрестности планеты, стараясь максимально охватить подконтрольную территорию.
   На дальней окраине системы, практически затерявшись на фоне звезд, блеснула и тут же пропала крошечная воронка гиперпространственного перехода. Дёрнувшиеся в том направлении крейсеры, успевшие уловить возмущение пространства на самой границе чувствительности сенсоров, почти полчаса "утюжили" космос в поисках неизвестного нарушителя, но ни в одном из доступных для наблюдения спектров не смогли обнаружить ничего. Небольшие гравитационные аномалии, периодически засекаемые более мощными сенсорами орбитальной станции, вызывали подозрения, но персонал посчитал, что это последствия длительных полётов кораблей, тем более что как раз гравитационными двигателями они и пользовались. А ещё через две минуты короткий огненный росчерк мелькнул в атмосфере Ш'Лекк'Та, упав где-то в районе экватора, практически посередине крупнейшего материка, невероятно "удачно" попав точно в одно из крупных озёр.
   - Ши Алит, мы проверили всё, - склонив голову, к мрачному минбарцу, сидевшему на кресле на мостике одного из патрульных кораблей, подошёл его более молодой помощник, - ни единого следа нарушителя.
   - Что успели засечь?
   - Воронка перехода была открыта три секунды, за это время ни один известный нам корабль не успел бы пройти через неё. Тем более, учитывая её размеры... Даже нам не под силу установить гипердвигатель на столь малое судно!
   - Мне всё это не нравится... - Ши Алит, он же - капитан корабля, ещё больше нахмурился. Подчинённые не нашли ни следа постороннего ни в системе, ни на ближайших спутниках планеты. Сенсоры показали только незначительные гравитационные аномалии, которые и так, бывало, сопровождали крупные крейсеры. Но именно это, тот факт, что всё выглядит абсолютно нормально, не давало Серану из клана Клинков Ветра покоя - его интуиция просто требовала принять какие-то меры. - Прочешите систему ещё раз, особое внимание на координаты обнаружения воронки. А затем, - он на мгновение задумался, - пусть один из кораблей пройдет над планетой.
   - Но зачем?
   - Чтобы убедиться, что неизвестный гость не обдурил нас всех!
   - Слушаюсь, Ши Алит.
  

***

  
   Безмятежная заснеженная пустыня, наполненная завываниями ветра и снежным крошевом, бросаемым прямо в глаза - даже прохладолюбивые минбарцы не селились в этой части материка, предпочтя продуваемую всеми ветрами равнину с несколькими озерами более тихой области возле горной гряды. Там и были возведены строения колонии, частично уходившие вглубь скалы, но большей частью - радовавшие глаз типичной архитектурой этой расы.
   С хрустом, почти сразу заглушенным порывами ветра, раскололся ледяной панцирь, и на сушу из одного из озер, деловито поскрежетывая конечностями, выбралось нечто вроде металлического паука, тут же безошибочно направившись к ближайшему городу. Через две секунды за ним последовал ещё один паук, и ещё, и ещё...
  

***

  
   - Ши Алит! Мы обнаружили что-то странное на планете! Механизмы! Похожие на, - минбарец замялся, вспоминая название, - на земных пауков, только в сотню раз крупнее!
   - Что? - капитан быстро подошёл к обзорной области, напряжённо вглядываясь в изображение. - Сколько их?
   - Сотни. Но не это худшее! Их число растёт - они поглощают всю попадающуюся на пути материю и увеличивают свое число. Похоже, они питаются только металл-содержащими материалами, но и так очень быстро наращивают свою численность.
   - Куда они направляются?
   - Во имя Валена... Они идут к Карани!
   - Сколько осталось до города?
   - Полчаса максимум! - проведя ладонью над кристаллами панели, Алит вывел для обзора предполагаемый маршрут движения целей. С наибольшей вероятностью все они чётко сходились на центральном здании поселения. - Похоже, их привлекает источник энергии. Кто же они такие...
   - Выведите нас на расстояние атаки! Сообщите Серану, что мы вступаем в бой!
   - Но... Мы не сможем войти в атмосферу, а с такого расстояния, боюсь, эффекта от атаки будет мало...
   - Так пошлите флаеры! - раздражённо ответил минбарец.
   - Будет исполнено!
   Крейсер "Страви" занял позицию на максимально возможной для него низкой орбите, следуя за серебряным потоком. Практически сразу же из ангаров вылетели десять истребителей "Ниал", направившись к планете. Технически, они тоже мало подходили для ведения боя в атмосфере, но имели куда больше вероятности не развалиться на ходу, нежели большие, но совершенно не аэродинамические крейсеры "Шарлин".
   - Они не смогут развивать большую скорость в атмосфере. Поэтому - пока они заходят на цель, наведите главный калибр и дайте залп в середину этого... этой... В середину потока противников!
   Алит молча повернулся к управляющей панели, его руки замелькали над кристаллами, а в следующее мгновение откуда-то из-за области зрения обзорный экран перечеркнул яркий луч энергии, прочертивший полосу прямо поперек толпы пауков.
   - Что?! Это невозможно! - капитан практически выпрыгнул из кресла, не верящим взглядом уставившись на происходящее. Благодаря возможностям тактической системы, он смог в деталях увидеть, как в первую секунду луч, как и положено, буквально испарил кучу существ в месте попадания, оставив также глубокую воронку в земле с оплавившимися краями. Затем, когда он двинулся дальше, с каждой следующей целью эффект становился всё слабее и слабее. В конечном итоге, очередной паук всего лишь чуть осел на лапах, замерев на несколько секунд. Но вот он поднялся и снова двинулся за толпой своих собратьев, словно ничего и не произошло.
   - Ещё один залп!
   Снова вспышка энергии. На этот раз только первая группа пауков осела на землю, чтобы больше не подняться. Остальные же, вызвав у капитана выражение крайнего удивления на лице, практически моментально расступились с его пути, а когда выстрел кончился, и вовсе засуетились, собираясь в общую конструкцию. Очень скоро путь продолжила уже одна паукообразная фигура, практически полностью повторяющая своих младших собратьев, только куда большего размера.
   - Истребителям выйти на атакующий курс! После - уйти с линии огня, мы дадим ещё один залп! - капитан "Страви" упорно отказывался принимать мысль, что чьё-то творение может пережить залп главного калибра "Шарлин", и просто пойти дальше. Звено истребителей, с трудом выдерживая полёт в атмосферных условиях, всё же зашло на цель, однако полный залп нейтронных орудий не оказал на пауков никакого эффекта - те его, похоже, даже не заметил.
   - Сфокусированный залп! - убедившись, что "Ниалы" ушли с линии огня, снова поднимаясь в верхние слои атмосферы, Ши Алит отдал команду на выстрел. "Страви" еле ощутимо дрогнул под ногами минбарцев, извергнув вниз на планету ярко сияющий луч энергии, ударивший точно в центр серебристого потока внизу, точно в недавно собравшегося огромного паука.
   - Ну же, ну! - в первые мгновения команде корабля показалось, что и такая атака не произведёт никакого эффекта, но, когда Алит был готов отключить орудие, чтобы избежать его повреждения из-за перегрева от длительной стрельбы, огромный паук на планете содрогнулся всем телом, окутавшись облаком электрических разрядов, видимых даже с орбиты, и осел на землю.
   - Хвала Валену... - выдохнул помощник капитана. - Невероятно... Не хотел бы я встретиться с его хозяевами...
   - Главное, что город теперь вне опасности, а об остальном позаботится Серый Совет. Пусть у них болит голова, как...
   - Ши Алит, смотрите! - снова переведя взгляд на обзорный экран, капитан не сдержал заковыристого ругательства - огромная туша паука буквально на глазах рассыпалась, и при сильном увеличении стало ясно, что рассыпается она на всё тех же "маленьких" пауков, из которых и состояла. Но хуже было другое - вся эта масса теперь деловито зарывалась в промёрзший грунт, оставив вместо себя только отверстие в земле.
   - Проклятье! Дайте ещё один залп!
   - Нельзя! Ши Алит, если мы выстрелим - мы рискуем потерять орудие! Да и не достанет оно, боюсь... Если уж прямое попадание не уничтожило их, то через слой породы и подавно не удастся...
   Капитану оставалось только в бессильной злобе сжимать кулаки, наблюдая на экране, как стая пауков, судя по показанию сенсоров, продолжила движение в прежнем направлении.
  

***

  
   - ... Мы отступаем... Они не поддаются нашему оружию, просто игнорируют его! Вы должны доложить на Минбар! Наши системы связи глушатся! - Ши Алит "Страви" напряженно смотрел на передачу с поверхности планеты, чудом прорвавшуюся через облако помех, появившихся, как только противник добрался до города. С орбиты было видно, как полчища паукообразных существ буквально захлестнули центральное здание поселения, через считанные секунды скрывшись внутри. А потом начался кошмар - пропала связь, сенсоры корабля засекли резкий скачок мощности в установленном там реакторе, а ещё через несколько минут пришло это сообщение. Город был полностью потерян.
   - ... Они не нападают. Практически полностью игнорирую живых противников! Только выводят из строя всю технику. И... Во имя Валена! Они пожирают её! Мы... - теперь пропала и местная связь с городом. Похоже, пауки добрались и до этого передатчика.
   - Немедленно отправьте сообщение на Минбар! Боюсь... - капитан тяжело вздохнул, - сами мы с этим не справимся...
   - Но... До Минбара почти пять дней пути! Они не успеют...
   - А вот, чтобы они успели, мы тут и находимся! После связи с метрополией - передать на оставшиеся корабли, чтобы прибыли к планете. Наши орудия не могут повредить им, но способны замедлить...
   Коротко кивнув, Алит отбежал к панели связи, вызывая командование на столичной планете. А капитан крейсера с напряженным вниманием следил за происходящим внизу, пытаясь увидеть хоть одну возможность для победы над превосходящим, по крайней мере, технологически, противником.
   Единственным, что вызывало хоть какое-то облегчение, был тот факт, что противник по неясной причине всё ещё не атаковал жителей города. Механизмы захватывали строения, деловито разбирая их на элементы конструкций, подключались к энергетическим магистралям и компьютерам, но полностью игнорировали минбарцев. Даже в случае, когда по ним открывали огонь, самое большее, чем они отвечали, был неизвестный минбарцам разряд энергии, на некоторое время отключающий сознание.
   - Ши Алит! Сенсоры фиксируют резкое увеличение выработки энергии в энергетическом узле города! Мощность выросла почти в семь раз!
   - Что? Но как это возможно?! Реактор давно должен был взорваться!
   - Я дважды перепроверил показания. С других кораблей подтвердили. И... Невероятно, но также фиксируется заметное увеличение количества целей! Такое чувство... Да... Они подключились к реактору и, каким-то образом увеличив его производительность, используют его энергию для своих нужд! Они... Во имя Валена... Ши Алит, они буквально пожирают город!
   - Что с сообщением? Есть ответ?
   - Проверяю... Да! Официальный ответ от Серого Совета, - в голосе Алита сквозило удивление, - они отправляют ещё четыре крейсера и десять транспортников, чтобы вывезти всех... Если будет, кого спасать через пять дней...
   - Мы должны продержаться. Есть потери?
   - Жители эвакуировались, - облегчённо выдохнул помощник капитана, всматриваясь в показания сенсоров. - По неизвестной причине пауки дали уйти пяти планетарным транспортам. Там практически всё население города, кто-то наверняка ушёл сам.
   - Как только они уйдут на безопасное расстояние - дайте концентрированный залп со всех крейсеров по центральному зданию! - Ши Алит со злобой посмотрел на обзорный экран.
   - Слушаюсь! - пальцы минбарца снова пробежались над кристаллами, координируя положение четырёх кораблей на орбите Ш'Лекк'Та. Через минуту, потребовавшуюся крейсерам для занятия нужных позиций, корабль снова еле ощутимо дрогнул, а в поле зрения возникли четыре ярких луча, ударившие вниз.
   Небольшая кристаллическая башня главного строения города исчезла в неяркой вспышке и облаке поднятой пыли - верхние этажи здания просто прекратили существование в единое мгновение. Через долгие секунды, когда орудия прекратили огонь, капитан "Страви" напряжённо уставился в обзорный экран, ожидая, пока осядет поднятая пыль.
   - Доклад?
   - На сенсорах облако помех. Ждём, пока улягутся последствия выстрела. Во имя Валена! - похоже, эта фраза скоро станет привычкой для молодого представителя касты воинов. Едва сенсоры смогли пробиться к месту выстрела, минбарцы увидели, что атака, испарившая здание и разрушившая соседние, не нанесла абсолютно никакого видимого урона врагу. Когда улеглась поднятая пыль, перед глазами наблюдателей предстали всё так же деловито копошащиеся пауки, сплошным слоем покрывающие все внутренние переходы строения ниже определённого этажа и продолжающие разбирать его на мельчайшие элементы.
   - Никакой реакции не зафиксировано. Все повреждения нанесены только строениям вокруг них... - упавшим голосом доложил Алит.
   - Продолжать огонь по готовности! Я сровняю с землёй этот горный хребет, если это поможет остановить их!
  

***

  
   - Отправить остальные корабли к Шал'Крии.
   - Но...
   - Здесь уже нечего делать. К тому же, пауки уходят туда, а те, что остались... Их слишком мало, чтобы уделять им внимание, когда под угрозой последнее оставшееся поселение! Отправить крейсеры, я сказал!
   - Слушаюсь, Ши Алит... Город уже должны были эвакуировать - весь доступный транспорт ожидает кораблей с Минбара в точке сбора.
   - Хорошо, - Серан мрачно посмотрел на обзорный экран. - Когда корабли выйдут на нужную орбиту - отдать приказ открыть огонь. Уничтожить Шал'Крии!
   - Ши Алит?
   - Нужно было так сделать ещё после уничтожения Карани! А теперь мы обеспечили их пищей и энергией. Повторяю приказ - по выходу кораблей на орбиту над городом - открыть огонь. Сотрите его с лица планеты.
   Капитан мрачно отвернулся от картины неторопливо заходящих на цель кораблей - все его естество воина негодовало от того, что он, по сути, сдал врагу колонию, потеряв города, а теперь и вовсе - отдавая приказ на уничтожение последнего из них. И практически полностью уцелевшее население нисколько не поднимало его настроение. Но иного выхода после пяти дней бесплодных попыток справиться с захватчиком он уже не видел.
   - Ши Алит!
   - Что там ещё? - мрачно повернулся к помощнику капитан.
   - Они успели...
   Под облегченными взглядами минбарцев, на фоне звёзд сверкнула россыпь вспышек, развернувшихся в зоны перехода, через которые вынырнули обещанные Серым Советом корабли.
   - Ши Алит Серан, - посередине обзорного экрана проявилось окно связи, - это Ши Алит Тарол, Серый Совет послал нас вам в помощь. Пока транспортники готовятся принять на борт жителей, сообщите подробности? Что изменилось на планете?
   - Ши Алит Тарол, - коротко кивнул Серан, - вы прилетели крайне вовремя... Все города потеряны, на данный момент остался только Шал'Крии, но я уже был готов отдать команду на орбитальный обстрел...
   - Вы что?!
   - Ши Алит Тарол, - мрачно перебил минбарца Серан, - враг охотится за нашими технологиями и ресурсами. Все прочие города были буквально съедены. Я виноват в том, что не принял такого решения сразу же после потери Карани, и я отвечу за это перед Серым Советом, если придётся, но сейчас...
   - Ясно, - Тарол поднял руку, останавливая собеседника. - Транспортники сейчас вывезут жителей, и мы атакуем.
   - Но...
   - Да, нам известно, что все ваши атаки не принесли успеха. Поэтому, Серый Совет санкционировал применение оружия для планетарной бомбардировки. Они решили, что дешевле восстанавливать экосистему планеты, чем оставить колонию...
   На мостике "Страви" воцарилась тишина. Планетарная бомбардировка... Уже очень давно Минбар не прибегал к такому способу ведения боя. Даже во время земляно-минбарской войны, когда флоты Минбара подошли к самой Земле, никто не собирался вести войну на тотальное уничтожение расы. Разрушить инфраструктуру - да, наказать землян за убийство своего лидера - безусловно, но оружие массового поражения, хоть и стояло на вооружении кораблей, в ход пущено так и не было.
   Посчитав разговор оконченным, капитан кивнул Серану и отключился. Пока минбарские шаттлы спускались на поверхность планеты, прилетевшие крейсеры занимали позиции над захваченными городами колонии - даже закончив пожирать один город и направляясь к следующему, пауки оставляли приличное количество своих собратьев на прежнем месте.
   Как и ранее, паукообразные захватчики полностью игнорировали минбарцев, никак не реагируя как на спустившиеся сверху суда, прилетевшие за беженцами, так и на крейсеры на низкой орбите, готовящиеся их атаковать. Они всё так же невозмутимо суетились среди остатков переработанных городов.
   - Готовность номер один, - корабль Серана занял удобную позицию для наблюдения за происходящим. Через полчаса, когда шаттлы, под завязку нагруженные уцелевшими жителями колонии, поспешно покинули планету, уходя в сторону зоны перехода, чтобы там дождаться окончания сражения, прибывшие крейсера подкрепления расположились на высокой орбите над всеми городами.
   От корпуса одного из кораблей, зависшего как раз над Карани, отделилась яркая сверкающая капля, окутанная облаком вспышек, и, стремительно набирая скорость, стала падать вниз в атмосферу. Через несколько секунд, нарушая все законы физики, капля достигла поверхности, и внизу всё потонуло в ярчайшей белой вспышке, лишь частично смягчённой световыми фильтрами и расстоянием.
   - Во имя Валена... Они начали сразу с масс-драйвера... - пробормотал Алит. Так же быстро, как разгорелась, миниатюрная звезда света угасла, открывая наблюдателям огромный круг выжженной поверхности и воронку в месте попадания. Серан напряжённо встал напротив обзорного экрана, вглядываясь в происходящее внизу. Как только осела поднятая взрывом пыль и сенсоры смогли пробиться через множественные помехи, наблюдатели не сдержали поражённого возгласа - ничего не произошло. В самом центре воронки, в том самом месте, где находился фундамент центрального городского здания, невозмутимо, словно и не было чудовищного взрыва, копошились пауки.
   Нет, судя по показаниям сенсоров, их количество уменьшилось процентов на пятнадцать, но это был абсолютно не тот результат, которого ожидали все вокруг - одно из самых мощных видов оружия массового поражения впервые за всю истории своего применения не смогло уничтожить цель!
   - Невероятно... - послышалось со стороны помощника капитана.
   В следующее мгновение, крейсер, явно не желая так быстро сдаваться, отправил к поверхности небольшую капсулу, стремительно чиркнувшую огнистым следом по атмосфере и затерявшуюся на фоне земли. На лице напряжённо наблюдавшего за происходящим капитана появилось выражение крайнего изумления и сомнения.
   - Они применили и антиматерию?! - в следующий миг внизу снова сверкнула вспышка взрыва. В этот раз она была настолько яркой, что интеллект корабля полностью погасил обзорный экран, спасая экипаж от ослепления. Но, если бы они могли видеть всё происходящее, они не поверили своим глазам - как и в случае с масс-драйвером, в первое мгновение пауки, попавшие в эпицентр взрыва, были полностью уничтожены, аннигилировавшие от взаимодействия с снарядом из антиматерии. Но и на этом успех кончился - потеряв ещё двадцать процентов от своего числа, пауки в целом остались невредимы, даже, казалось, стали активнее шевелиться. Читая информацию с сенсорного массива, Серан не мог поверить своим глазам - первый его вывод подтвердился, их атаки, казалось бы, разрушительные и страшные в первый миг, дальше просто поглощались целью, не то что не убивая их, но даже обеспечивая дополнительной энергией.
   - Ши Алит Тарол, - вызвал капитана атаковавшего крейсера Серан, - ваши сенсоры записали это? Они же...
   - Да, мы видим. Похоже, они поглощают энергию взрыва, направляя её себе на пользу... Что ж... Посмотрим, сколько они смогут переварить, пока подавятся...
   - Что вы...
   - Всем крейсерам, открыть огонь! Каждый по своей цели! Масс-драйвер и затем - аннигиляционную бомбу! Подряд!
   - Но...
   - Ши Алит Серан, - снова перебил его собеседник, - вы просили помощи, вот она! Не вмешивайтесь, мы сами решим проблему вторжения!
   Капитан оборвал связь, и через секунду все корабли открыли огонь, обрушивая на поверхность планеты всеуничтожающую мощь. И только в глазах Серана, начавшего предполагать, что даже с таким оружием этот противник им не по зубам, стало проявляться сомнение в правильности происходящего.
   - Ши Алит... - тихо и как-то почти робко позвал капитана помощник, до того пристально вчитывавшийся в показания приборов.
   - Что ещё?
   - Взгляните на приборы...
   - Что... Во имя Валена... - выдохнул Серан. Приборы, тщательно фиксирующие всё происходящее, флегматично отображали полнейшую бесполезность атаки - не было даже мизерных потерь, как в первый раз. Когда пыль осела, все пауки всё так же спокойно занимались своими делами, суетясь внизу. Хотя, видит Вселенная, на большей части поверхности не осталось уже ничего, живого или же нет - только голый камень.
   - Ши Алит, смотрите! - повернувшись к вновь включившемуся обзорному экрану на удивленный возглас, капитан и сам замер с вытаращенными глазами. Неподалеку от планеты медленно и величественно открывались огромные зоны перехода. Одна за другой возникали воронки, из которых вылетали огромные корабли в форме пирамид, вокруг основания которых достроили треугольную конструкцию с тонкими выступающими шипами. Полностью проигнорировав висящие на орбите боевые корабли, пирамиды неторопливо направились к поверхности планеты.
   - Только их ещё не хватало... - до капитана, как и до всего минбарского флота, разумеется, доходила информация о новой расе, совершенно неожиданно появившейся у "Вавилона-5". Как и информация о том, что произошло с атаковавшими чужака кораблями драззи. Но кадры записи, переданные послом Деленн домой, не могли в полной мере передать того чувства, которое испытал Серан, глядя на огромные силуэты.
   - Какие будут приказания? - в этот момент Ши Алит даже и не подумал отчитать помощника за дрогнувший не подобающим воину образом голос.
   - С Минбара поступал приказ ни при каких обстоятельствах не вступать в конфликт и не вызывать их агрессии... - на скулах Серана заиграли желваки. - Я очень надеюсь, что у Тарола хватит ума, не бросаться на них в атаку...
   - Ши Алит! Мы получаем сообщение. Видео нет, только текстовое сообщение! Невероятно, но оно передано одновременно на всех трех диалектах, даже... - Алит сглотнул, - Похоже, даже на сером языке...
   - Показывай!
   Офицер подчинился и перед глазами командующего эскадрой обороны колонии появились строки минбарского языка:
   "Корабли Минбара. Наш прилёт не несёт целью агрессию. Не мешайте нам выполнить свою миссию, и никто не пострадает. Любая ваша атака будет иметь адекватный ответ с нашей стороны."
   - Что они... - Серан недоверчиво посмотрел на обзорный экран, перевел взгляд на показания сенсоров, считавших траекторию движения кораблей, снова посмотрел на экран. - Они не замедляются! Они что, собираются войти в атмосферу?!
   По счастливому стечению обстоятельств, Тарол всё-таки не решился атаковать новых участников представления, похоже, вовремя вспомнив, кому принадлежат эти корабли, и что велел на их счёт Серый Совет. Под ошарашенными взглядами наблюдателей-минбарцев, корабли-пирамиды заняли позиции над всеми захваченными городами, чуть в стороне от минбарских "Шарлин", и невозмутимо стали опускаться вниз в атмосферу, полностью игнорируя тот немудрёный факт, что столь большие и абсолютно не аэродинамичные объекты должны были бы, собственно говоря, попросту рассыпаться под собственным весом.
   - Засечены всплески неизвестной энергетической природы, - водя руками над кристаллами панели управления, отчитывался Алит. - Направлены в сторону поверхности от каждого из кораблей. Число пауков уменьшается... Не может быть...
   - Что ещё?!
   - Они что-то делают с ними... Их всё меньше и меньше, буквально за секунды...
   - Уничтожают? - подался вперед Серан.
   - Не знаю... Мы не можем понять, что это такое. Только факт, что число объектов внизу уменьшается.
   - Пошлите туда зонд. Быть может, хоть что-то сможем увидеть.
   От крейсера отделился небольшой аппарат и плавно направился в сторону ближайшего корабля-пирамиды. Через несколько секунд в обзорной области появилось отдельное изображение, передаваемое с наблюдательного аппарата. Вот огромная пирамида продолжает спускаться в атмосферу, раздвигая собой редкие облака и, местами, освещая окружающее пространство странными сполохами. Вот откуда-то из-под пирамиды вниз ударяет пучок ярких белых лучей, сопровождаемый скрежещущим звуком, накрывающий группу пауков, буквально за доли секунды становящихся всё прозрачнее, пока не исчезают в этом свете.
   За считанные минуты всё было закончено - прилетевшие корабли очистили Ш'Лекк'Та от паукообразных вторженцев и так же неторопливо стали подниматься из атмосферы обратно в космос. На планете остались только дымящиеся воронки в местах бомбардировок и практически полностью уничтоженная природа вокруг бывших городов.
   Не обращая внимания на напряжённо отслеживающие их крейсера, пирамиды отошли от планеты на некоторое расстояние и, так же спокойно, как и прилетели, нырнули в открывшиеся зоны перехода, скрывшись в глубинах вырожденного космоса.
  
   Конец интерлюдии.
  
   Глава 9. "Вы не готовы!"(с)
  

"Уровень 17 не числится".

Мир праху главного параноика

всей вселенной "Вавилон-5"

и лучшего шефа службы безопасности

в истории...

(27 июля 2016)

  
  
  
   Младшие показали себя с наилучшей стороны, в очередной раз подтвердив за репликаторами звание одной из самых серьёзных сил в обитаемом космосе. Полагаю, они бы достойно показали себя даже в столкновении с олдскульными боргами из известной кинематографической вселенной. И я даже не дал бы гарантий, что у боргов были бы ощутимые шансы. Вот и в случае с минбарцами всё прошло в ожидаемых рамках - основной калибр их "Шарлин" оказался, конечно, неприятной новостью, но адаптивные способности репликаторов не подкачали.
   Главным достижением всей операции стало получение огромного объёма уже отчищенных и прошедших промышленную обработку материалов. Основную часть младшие скрытно переправили прямо на мою базу вдали от населённого космоса, смонтировав несколько временных Звёздных Врат, само собой, позаботившись об экранировании их от сканеров минбарцев. Меньшую, которой являлись изображающие активную деятельность "пауки", подняли на борт корабли "миссии спасения" лучом асгардов. В результате, за ничтожно малый промежуток времени, я получил достаточно новых блоков для постройки ещё пятнадцати кораблей класса суперхат'так и ещё оставалось на парочку обычных.
   Дополнительным плюсом был полученный во время "демонтажа" городов доступ к информационному пространству Минбара -- аналогу того же интернета. И что даже более приятно -- закрытым внутренним сетям баз, лабораторий и центров подготовки. Защита у всего этого богатства, само собой, имелась и по местным меркам могла считаться отличной, но... Репликаторы привыкли ломать даже трёхсот сорока восьми ступенчатую защиту компьютерных систем асгардов.
   В общем, я добрался до массы интересных данных. Тем более, что колония принадлежала касте воинов, а, следовательно, и специфика полученных данных соответствовала. Например, любопытной была полученная спецификация на некоторые технологические решения минбарского кораблестроения. Тут очень уместна поговорка "голь на выдумки хитра" - в родной вселенной репликаторов почти все развитые цивилизации были слишком развиты. Той же технологией создания энергетических щитов обладали даже земляне, да, украв у гоаулдов, но так ли это важно? Ведь, получив её, они втянулись в общий поток, минуя все промежуточные этапы, и в дальнейшем станут развивать щиты, как приоритетное направление обеспечения защиты своих кораблей.
   Здесь же ситуация была другой -- ни одна цивилизация щитов не имела, но при этом оружием они обладали вполне сопоставимым по разрушительным характеристикам с уровнем гоаулдов времён правления Ра. А, вспоминая корабли-планетоубийцы ворлонцев, так и куда более разрушительным, чем лучшие разработки асгардов. И этому оружию требовалось как-то противостоять. Без щитов. Без поглощающих способностей репликаторов. Без природных сверхпрочных материалов. На одной только обработке обычных элементов периодической таблицы и эффективных углах наклона брони. И надо отдать должное местным, они достигали успеха.
   Некоторые сплавы подходили для создания блоков не многим меньше чем триниум, и при этом были легко синтезируемы в промышленных масштабах. Ряд конструкторских решений также заслуживал пристального внимания, особенно если я захочу разнообразить номенклатуру своего официального флота. Ну и конечно сами наработки в области укрепления силового набора кораблей нельзя было не принять во внимание -- после оптимизации и подгонки под блочно-репликаторную архитектуру это должно увеличить боевую живучесть тех же суперхат'таков, минимум, на десять процентов.
   Кстати, было любопытно узнать, что все крейсеры "Шарлин" были оснащены довольно проработанным и развитым искусственным интеллектом, правда заточенным в большей степени на помощь в пилотировании и выполнении боевых задач. Становилось понятно, почему люди, в основном полагающиеся на личные усилия в пилотировании, так огребли во время земляно-минбарской войны, хотя в плане вооружения и численности флота уступали оппонентам далеко не фатально. Разве что, система помех, мешающая наведению вражеского оружия, давала дополнительный козырь минбарцам.
   Чуть менее интересно дело обстояло и с гравитационными технологиями - любая раса из поглощенных репликаторами пришла к оперированию гравитацией давно, и ещё один способ, тем более, не доработанный до совершенства, открытием не был.
   Занимательным ещё было, разве что, их лучевое оружие. По сравнению с вооружением репликаторов оно, конечно, не смотрелось: малый радиус действия, удручающая скорострельность, про мощность вообще не говорю, но... Коэффициент полезного действия там был хороший. Уже один этот момент стоил того, чтобы присовокупить данную технологию к уже имеющейся у репликаторов и потратить часть вычислительных возможностей на модернизацию.
   Возвращаясь же к событиям на Ш'Лекк'Та, разумеется, наблюдал я за происходящим в реальном времени. Помимо небольшой театральной постановки для наших гребенчатых друзей, его целью была проверка моей новой помощницы. Доступные мне вычислительные мощности, наконец, закончили конструирование искусственного интеллекта для неё. Дело было за малым - подогнать полученный результат под субъективно требуемые мне параметры характера. Ну и посмотреть на её успехи в первом "самостоятельном плавании". Получилось, на мой взгляд, отлично, но финальной "оценкой" будет реакция послов на станции, которой просто не может не быть.
  
   Интерлюдия.
  
   - Это немыслимая наглость!
   - Мы не можем так просто оставить это нападение!
   - Наша колония фактически перестала существовать!
   Три закутанные в серые хламиды фигуры, стоящие в кругу света посреди залитого абсолютным мраком зала, гневно жестикулировали под взглядами оставшихся шести членов Серого Совета. В обзорной области над ними застыли кадры записи, сделанной зондами у разоренной колонии. А сам Ши Алит Серан, вызванный Советом, как свидетель, стоял в центре круга, мрачно разглядывая кадры, свидетелем которых он был.
   - Замолчите! - Глава Совета, одна из фигур, держащая в руках серебристый посох с трилюминарием в навершии, сделал шаг вперед. - Каста воинов всегда думает лишь о сражениях. Именно для этого, когда Вален впервые созвал Серый Совет, по его воле нас стало девять, по три от каждой из каст нашего народа. Не для того, чтобы втравливать минбарцев в войны, но для того, чтобы мудро направлять наш народ.
   Возмущавшиеся советники замолчали, теперь выражая свое негодование только сжатыми кулаками, да общей атмосферой напряжения. Происшествие на колонии Ш'Лекк'Та стало очень обидной и ощутимой пощёчиной по самолюбию воинственной части минбарской расы - уже очень и очень давно никто не осмеливался так бесцеремонно и нагло нападать на принадлежавшие им миры.
   - Ши Алит Серан, поведайте Совету, что именно происходило на колонии? Записи зондов это хорошо, но они явно не раскрывают всего произошедшего...
   - Сатай, - поклонился Серан, - как обычно мы патрулировали систему колонии. Это и тренировка для новобранцев и обыкновенное соблюдение безопасности. На одном из крейсеров сенсоры засекли короткое возмущение пространства, соответствующее образованию зоны перехода...
   - Кто-то прошел в систему?
   - Мы тоже так решили, - кивнул минбарец, - но кроме воронки, закрывшейся практически сразу же, сенсоры ничего не засекли. Впрочем, как показали дальнейшие события, вторжение все же было... Полагаю, мы просто не смогли увидеть...
   - Вы пропустили врага, потеряли колонию, чудом избежав жертв среди населения, и говорите, что не смогли увидеть?!
   - Тихо! - снова прикрикнул Советник с посохом.
   - Да... Мы не смогли ничего засечь... Хотя я и приказал прочесать систему нашим кораблям. Когда мы обнаружили пришельца на планете, было уже слишком поздно. Эти пауки...
   - Пауки?
   - Неизвестные создания... механизмы... не знаю... - раздражённо мотнул головой Серан, - Мы обнаружили их на планете, когда они, быстро размножаясь, направлялись к первому городу. Атака истребителей ни к чему не привела, и я отдал приказ дать залп главным калибром с крейсера. - Совет слушал, не перебивая, хотя фигуры тройки из касты воинов просто вопили своими позами о желании высказать много разного. - Но даже этого было мало! Они словно приспособились к нашему оружию, буквально в считанные секунды, перестав вовсе реагировать на атаки.
   - Вы понимаете, насколько невообразимо это звучит?
   - Ничего невообразимого... - перебила говорившего еще одна фигура.
   - Что...
   - Мы ничего не знаем об этих вторженцах. Так с чего бы нам делать выводы о невообразимости или обыденности происходящего? - фигура несколько секунд пристально смотрела на своего коллегу по Серому Совету через низко надвинутый капюшон, пока тот согласно не склонил голову. - Ши Алит Серан, вы вызвали помощь из метрополии. Они ведь использовали и другое вооружение?
   - Все верно. Стало очевидно, что города для нас все равно потеряны, и они применили оружие массового поражения для орбитальных бомбардировок.
   - И как отреагировал противник?
   - Никак... - покачал головой Серан. - В момент взрывов сенсоры засекли странные колебания энергии, обычно не сопровождавшие аннигиляцию или масс драйверы, но какого либо значимого ущерба цели на поверхности не понесли. А потом появились они... - Он кивнул на обзорную область, отображавшую момент прилета пирамидальных кораблей. Мрачно пронаблюдав в очередной раз, как корабли, как две капли воды похожие на корабль Баала, спускаются в атмосферу, что-то делают с пауками и улетают, игнорируя крейсеры минбарцев, члены Серого Совета переглянулись, и Глава Совета повернулся к Серану.
   - Прилетевшие корабли. Датчики не отметили, что именно они делали с пауками на поверхности. Возможно, у вас есть предположения?
   - Зонды не смогли определить тип воздействия, - покачал головой минбарец, - но визуально было похоже, что они просто исчезают во вспышках света, - Серан стиснул зубы и посмотрел на главу Совета. - Я принадлежу к касте воинов, хотя моя мать и была из касты жрецов. Мой выбор был сделан давно и не подлежит сомнению, но... Что бы ни делали корабли, прилетевшие на Ш'Лекк'Та, какие бы цели ни ставили их хозяева, я не рискнул бы развязывать с ними конфликт. Это не принесет ничего народу Минбара.
   Некоторое время в зале Совета стояла тишина, пока фигуры молча переглядывались между собой.
   - Благодарим вас, Ши Алит Серан, за высказанные соображения. Теперь вы можете нас покинуть, Совет больше вас не задерживает. - Повел посохом глава Совета. Дождавшись, пока капитан покинет зал заседаний, фигуры откинули капюшоны, мрачно оглядывая друг друга.
   - Я согласна с мнением Ши Алита Серана... - подала голос Деленн.
   - Это оскорбление! Была фактически уничтожена колония, принадлежащая касте воинов. И именно нам решать, как ответить на это!
   - Каста воинов всегда славилась своим нежеланием искать мирные пути решения проблем! - Деленн вышла в центр круга, встав напротив воинственно настроенного советника. - Но Серый Совет должен смотреть на все шире...
   - Каста воинов один раз пошла на поводу у решения Совета! Больше мы не намерены...
   - Успокойтесь! Мы выслушали мнение Деленн, говорящей от касты жрецов. Мы знаем мнение касты воинов. Осталось узнать позицию касты строителей...
   - Нам восстанавливать разрушенное. Каста строителей всегда остается вне политики и войн... - Вышел вперед один из тройки строителей. - Наша колония была уничтожена, но ни у одной касты нет доказательств, что хозяева прилетевших кораблей несут ответственность за само нападение. Каждая война, которую ведёт народ Минбара, всегда ложится бременем на всех. Но именно нам, касте строителей, приходится держать на своих плечах труды по устранению последствий этого...
   - Вы всегда плевали на честь!
   - Но мы не плевали на жизнь!
   - Жизнь не имеет значения без чести! И не касте строителей это понимать!
   - Перестаньте! Раса Баала не тот противник, на которого можно бросаться, не думая! А мы даже не знаем...
   - Вот потому мы и должны узнать! Деленн, ты...
   - Хватит! Серый Совет принял решение! Минбар не может позволить себе рисковать и начинать новую войну, что неизбежно, если каста воинов возьмет ситуацию в свои руки. Но так же мы не можем доверить этого и касте жрецов. Вален был мудр, создав Серый Совет таким, какой он есть сейчас. Поэтому, чтобы решить, как поступить в сложившейся ситуации, мы последуем его примеру. Каждая каста нашего народа должна приложить свои усилия к расследованию нападения на колонию. Окончательное решение о том, что делать дальше, мы примем только после получения всей информации. Мы не имеем права на ошибку. Деленн! Как представитель Минбара на станции, ты должна узнать всё, что возможно, у самого Лорда Баала. Если его корабли прилетели на Ш'Лекк'Та, значит его империя наверняка знает, что они такое. Полагаю, у него должны быть объяснения.
   Обведя остальных членов Серого Совета пристальным взглядом, говоривший дал понять, что заседание закончено. Некоторое время советники от касты воинов, явно недовольные принятым решением, сверлили главу Совета взглядами, но затем, отрывисто склонив головы, накинули капюшоны и сделали шаг назад, словно растворившись в окружающей темноте. Через мгновение их примеру последовали и остальные фигуры.
  

***

  
   - Известно имя жертвы?
   - По корабельным документам ее имя Гайла Лопез. Занимается торговлей, прибыла из сектора 47.
   - Но... Это сектор Минбара? - Озадаченно посмотрел на начальника службы безопасности Синклер.
   - И корабль их, и одежда, и даже удостоверение личности. - Гарибальди пропустил командора в открывшиеся двери лифта и, продолжил. - Вот только она не минбарка.
   - На'Тот объяснила причину нападения?
   - Ничего вразумительного. Когда ее оттащили от жертвы, она только с ненавистью повторяла "несущая смерть!"
   - Несущая смерть?
   - Именно... Тебе знакомо это имя? - Гарибальди приподнял бровь, глядя на Синклера. - Мне - да.
   Дальнейший путь до камеры, где сейчас содержалась нарнка, прошел в молчании. Каждый обдумывал полученную информацию. Нарны славились своей вспыльчивостью, но все же, такие происшествия были редкостью. Особенно, никто не ожидал такого от помощницы посла Г'Кара, включая самого посла.
   - На'Тот, - с порога начал Синклер, - почему вы напали на эту женщину?
   - Послушай, сестричка, - видя, что помощница Г'Кара отвечать не собирается, вперед вышел Гарибальди, - если она умрет - мы засадим тебя в клетку до конца твоих дней...
   - На'Тот, - жестом остановив явно вошедшего в роль "плохого полицейского" начальника службы безопасности, Синклер подошел ближе к столу, - мы хотим помочь вам, но вы должны нам все объяснить!
   - Это Шон'Кар, - мрачно заговорила задержанная, - кровная месть. Когда Дилгар захватил Хейлак-7, мой дед и его семья находились там. Несущая смерть проводила над ними свои эксперименты! Все умерли, кроме моего деда. Ему удалось сбежать, но... Она успела имплантировать ему в мозг устройство, которое в конечном итоге свело его с ума и убило. - В голосе На'Тот слышалась неприкрытая ненависть. - Когда это случилось, моя семья дала кровную клятву, и теперь пришел час расплаты!
   - Нападение Дилгара произошло более тридцати лет назад, - слегка растерянно сказал Синклер, - Несущая смерть была бы старухой...
   - Её облик навечно отпечатался в моем сознании! - Подалась вперед нарнка. - Я чувствую кровь моей семьи на ее руках. Говорю вам, это она!
   Синклер отвел Гарибальди в сторону и наклонился к его уху. Говорил он довольно тихо, но На'Тот смогла уловить, что командор велел проверить каюту ее жертвы, чтобы выяснить о ней все, что возможно. Похоже, даже если Синклер и сомневался в том, что это действительн была Несущая смерть, он не собирался спускать все на тормозах, желая сначала разобраться в деталях. Кивнув, начальник службы безопасности быстрым шагом покинул комнату, чудом не столкнувшись в проходе с послом Нарна.
   - Командор Синклер, - Г'Кар, жестикулируя почти подлетел к Синклеру, - примите мои искренние извинения за этот ужасный инцидент! Не могу представить, что вдруг нашло на моего атташе... Позвольте заверить вас, я лично готов возместить ущерб жертве!
   - Ее жертва сейчас в лазарете. Если она выживет - я передам ей ваше предложение.
   - Благодарю, командор. - Кивнул посол. - Если вы отпустите На'Тот, я готов взять на себя ответственность за ее поведение... - нарн с крайне недовольным лицом бросил взгляд на свою помощницу, затихшую на стуле.
   - Учитывая обстоятельства дела, это невозможно, - покачал головой Синклер, - тем не менее, я готов посадить ее под домашний арест на время расследования...
   - Я вам признателен, командор Синклер... - поклонился Г'Кар, затем повернувшись к помощнице. - На'Тот!
   Резко развернувшись, посол покинул комнату. Его помощница направилась следом, на секунду задержавшись рядом с Синклером и отвесив ему преувеличенно церемониальный поклон.
  

***

  
   - Сожалею, что навлекла на вас позор, посол, но я должна была исполнить шон'кар!
   - Не извиняйся, На'Тот, - Г'Кар прошел к бару, встроенному в мебель в его каюте, и деловито налил в бокал прозрачную жидкость, протянув его помощнице, - я прекрасно понимаю, как жгло тебя желание вцепиться ей в глотку, у меня тоже есть кровные враги... И их много. Но, к несчастью, твое нападение осложнило нашу задачу...
   - Я не понимаю... - нарнка растеряно посмотрела на посла, взяв предложенный бокал.
   - Советник Ха'Рог, которого ты ждала на таможне, прибыл сюда как раз для того, чтобы заключить сделку с Джа'Дур. Мы узнали, что она сделала открытие, очень ценное для Нарна. Увы, после твоего нападения он уже не мог подойти к ней, не привлекая внимания землян... Поэтому, - Г'Кар развел руками, - он вернулся домой, а мне поручено завладеть ее открытием.
   - Мы завладеем им, когда я разорву её на куски!
   - Нет, - покачал головой посол, - Кха'Ри потребовали, чтобы её доставили на Нарн. Живой.
   - Я не откажусь от мести! - На'Тот вскочила с места.
   - Это гораздо важнее шон'кар! Нарны получат преимущество над врагом! Сокрушат его и расширят владения Режима! Тебе придётся пойти на эту жертву ради будущего нашей расы! Каждому из нарнов приходится идти на жертвы...
   - Я... Я отложу свою месть... - сквозь зубы выдохнула На'Тот. - Но я никогда не откажусь от неё!
   - Иначе ты бы не была нарном, - посол пристально посмотрел в глаза помощнице, - я горжусь тобой. И когда мы получим то, что нам нужно от этой гадины, обещаю - ты выполнишь свою клятву.
  

***

  
   Ленньер с любопытствующим выражением лица прогуливался по торговому сектору "Вавилона-5". Деленн на станции отсутствовала, к нему лично ни у кого срочных дел возникнуть не могло, ведь он только недавно был назначен её помощником, так что минбарец с чистой душой предавался созерцанию - на человеческой станции практически всё было для него в новинку, столь разительно отличаясь от привычной архитектуры родного мира.
   - Мистер Ленньер! - раздалось сзади. Обернувшись, минбарец увидел командующего станцией, целенаправленно идущего в его сторону.
   - Командор?
   - Прошу прощения, если побеспокоил, но после Деленн сейчас нет, и мне нужна ваша помощь. Вы слышали на инциденте на таможне?
   - Да, это ужасно... - покачав головой, Ленньер по старой привычке неторопливо двинулся вперёд, вынуждая Синклера следовать за собой. - Похоже, нарны очень вспыльчивы...
   - Вам знакомо имя Несущая смерть?
   - Очень хорошо. Я увлекаюсь историей... Насколько я помню, она возглавляла вторжение расы дилгар в зону неприсоединившихся миров. Она была блестящи учёным, специализировавшимся в биогенетике и киберорганике, но при этом была садистом, не знающим жалости...
   - На'Тот заявила, - Синклер прервал поток исторической информации, хлынувшей от Ленньера, остановив того за плечо и повернув к себе лицом, - что женщина, на которую она напала на таможне, и есть Несущая смерть! Придя в себя, та подтвердила её слова и добавила, что убежище ей предоставили Стальные Клинки.
   - Стальные Клинки, - помощник Деленн выглядел слегка удивлённым, - самая воинственная из наших каст... Но даже они не стали бы укрывать такое чудовище, как Джа'Дур.
   - Она была им нужна... Вы не могли обратиться в Совет и узнать, что им известно?
   - Простите, командор, у меня нет права обращаться к Совету, но я свяжусь с Деленн.
   - Спасибо, - кивнул Синклер. - Также прошу вас не распространяться об этой информации. По крайней мере, пока что.
   - Можете положиться на меня, командор! - поклонившись, Ленньер отправился в сторону лифта, оставив Синклера одного. Проводив минбарца взглядом, командор с мрачным выражением лица направился к себе в кабинет. От этой гостьи были сплошные неприятности. Ладно ещё нападение помощницы посла, дипломаты часто откалывали и не такие номера, но вот решение земного правительства беспокоило его куда сильнее. Новость о том, что Джа'Дур создала лекарство, способное подарить бессмертие представителям любого вида, и желала выставить его на аукцион, сама по себе была способна развязать глобальную войну. А уж тот факт, что создатель этого лекарства - военный преступник, повинный в миллионах смертей, и разыскиваемый всеми мирами Лиги... В этот момент он в очередной раз очень остро почувствовал, что хочет на пенсию. Подальше от "Вавилона-5" и всех этих постоянно случающихся "происшествий", каждое второе из которых грозило если не военным конфликтом, то уничтожением станции как минимум.
   Вся надежда оставалась только на Деленн с её умением в любой ситуации найти компромисс. Да ещё Лорд Баал был неучтённым фактором, впрочем, всем своим видом и поведением говорящим, что он за порядок и мир в своём окружении. Лорд Баал... Вспомнив о новом после, Синклер скривился с мучительным видом, тут же припомнив все странности, связанные с этим инопланетянином, и заранее с ужасом представляя, что тот может отколоть, если его пригласят на заседание Совета, посвящённое последним событиям. А не пригласить его не выйдет... Если что, подумалось Синклеру, он и сам придёт, никого не спрашивая...
  
   Конец интерлюдии.
  
   Интересно, похоже, происшествие на пропускном пункте, которое уже второй день обсуждает вся станция, действительно было не простой дракой. Уж больно настороженно смотрела охрана на любого нарна, оказывающегося в пределах видимости. Да и было их больше обычного штатного расписания. Правда, и сами нарны старались особенно не выделяться - Г'Кар явно сделал внушение своим соотечественникам о правилах поведения в общественных местах. Коротая ожидание до прилёта, своей, кхе-хе, помощницы, я терпеливо сидел в одном из кресел в вип-зале ожидания, рассматривая немногочисленных обитателей станции, то и дело мелькающих туда-сюда, направляясь на вылет или наоборот только прибыв на "Вавилон-5".
   - Лорд Баал! - из прохода меня окликнул Синклер. Любопытно, лично командующий станции разыскивает одного из послов?
   - Добрый день, командор Синклер, - с приветливой улыбкой встаю и отвешиваю лёгкий поклон. - Вы кого-то ждете? Или просто решили разбавить унылую бюрократию своей должности прогулкой?
   - Кхм... Не совсем, - мужчина подошёл ближе, явственно скривившись при словах о бюрократии, - полагаю, вы в курсе последних событий на станции?
   - Вы о нападении помощницы посла Г'Кара на кого-то из прилетевших на станцию людей? Да, - киваю, - я слышал об этом, правда, без особых подробностей.
   - Мы постарались замять дело, но, - Синклер развёл руками, - новая информация изменила ситуацию...
   - В самом деле?
   - Да... - мужчина вздохнул, - Лорд Баал, планируется внеплановое собрание Совета. Не желаете ли присоединиться?
   - Да-да, командор, - киваю с улыбкой, - непременно приду, только встречу свою помощницу. Она должна вот-вот появиться... - буквально через пять-четыре...
   - Помощницу? - нахмурился Синклер.
   - Ну да, помните, я у вас уточнял, когда будет возможно принять корабль с моим заместителем, раз уж я прописался у вас в качестве посла?
   На лице мужчины промелькнуло вспоминание, и он уже собирался что-то ответить, как тихо пискнул коммуникатор на его руке, и оттуда раздался голос Ивановой.
   - Командор Синклер! - в голосе женщины слышалась лёгкая растерянность и нервозность. Прежде, чем ответить, командор демонстративно закатил глаза и тяжко вздохнул.
   - Слушаю, что случилось, лейтенант?
   - Воронка перехода, сэр... Огромная! Только что открылась чуть в стороне от нашей зоны перехода! И... Господи... Командор, вы бы видели этот корабль! Секунду... Переданы документы... - женщина на несколько секунд замолчала, а затем ошарашено продолжила. - Это помощница посла Баала! Запрашивает коридор для шаттла...
   Увидев, что Синклер смотрит на меня, улыбаюсь в ответ и слегка развожу руками, мол, вот и помощница, я же говорил.
   - Лейтенант Иванова, передайте гостье, что Лорд Баал ожидает её у третьего таможенного терминала. Дайте коридор в посольский док, там должно быть место рядом с шаттлом посла.
   Лейтенант отключилась, а Синклер некоторое время молча стоял, явно борясь с желанием задать какой-то вопрос. В конце концов, он поборол своё любопытство и, стараясь вежливо улыбаться, произнес:
   - Кхм... Раз уж ваша помощница прибыла... Если желаете присутствовать на заседании, то, как только уладите свои дела, мы будем ждать вас в зале Совета.
   - Разумеется, командор, я непременно буду.
   Коротко кивнув, он сделал приглашающий жест в сторону пункта досмотра, пропуская меня вперёд. Улыбаясь своим мыслям, направляюсь к выходу из таможенного терминала - встречать свою "заместительницу".
   Мне даже на секунду стало любопытно, это какой же корабль выбрала Коронэ, чтобы прибыть на "Вавилон"? Само собой, я мог это узнать даже не за секунду, а за одну её миллионную, но так было не интересно. Я специально не давал ей указаний в этом плане, чтобы лишний раз посмотреть на эффективность созданной личности. А чтобы не портить впечатление, старательно "не смотрел" в сторону той информации в подпространственной сети репликаторов, что имела к этому отношение. К тому же, мне было любопытно совместить свою реакцию, реакцию местных жителей и то как она обоснует передо мной свой выбор. Так сказать, "смешать, но не взбалтывать". Однозначно будет интересный разговор.
   Через пару минут впереди послышалось какое-то ошеломлённое оживление, а затем показалась и причина этого оживления - невысокая стройная девушка с однозначно необычными для местных короткими зелёными волосами и изумрудно-зелёными глазами. Одета Коронэ была практически в такую же одежду, что и я, только "для девочек" - куртка, якобы, из хорошо выделанной кожи, юбочка, длинная ровно настолько, чтобы это не было неприличным, практически чёрные колготки и кожаные же полусапожки. Но главной чертой внешности, которая, вероятно, и послужила основной причиной оживления, были небольшие аккуратные кошачьи ушки, украшающие голову девушки.
   - Лорд Баал? - слегка нервно спросил Синклер.
   - Да, командор? - отзываюсь, с широкой улыбкой уже проходя вперёд.
   При виде меня, юная (всего несколько дней как существует) андроид остановилась в нескольких метрах от нас. Её лицо ничего не выражало, так, лишь капельку отстранённого интереса, а вот ушки слегка дрогнули, качнувшись в стороны. Прелесть...
   - Добро пожаловать на "Вавилон", - я мягко приобнял её одной рукой за плечи, ненавязчиво увлекая вперёд. - Командор, позвольте представить, Коронэ, моя помощница.
   - Приветствую, - ровно произнесла девушка, начав внимательно изучать взглядом лицо Синклера.
   - Кхм... - выдал всё ещё ошарашенный мужчина. Похоже, на сами сказанные слова он внимания даже не обратил, переваривая внешний вид девушки, а особенно - её ушки. - Взаимно... ммм... Коронэ.
   - Вас смущает мой облик? Я одета не в соответствии с принятыми здесь нормами? Если так, то приношу официальные извинения, мой начальник, - короткий взгляд в мою сторону. Вроде бы такой же безразличный, но гениально красноречиво рассказывающий всем, кому интересно, как она во мне разочарована, - не предоставил должной информации по традициям местных видов.
   - А? Нет-нет, всё в порядке, - поспешил заверить офицер, - просто... Кхм, скажите, Коронэ, в чём заключаются ваши обязанности? - всё же съехал с темы своего удивления Джефри.
   - Я личный Наблюдатель Лорда Баала.
   - Наблюдатель?
   - Оперируя вашими терминами, эта роль совмещает в себе обязанности телохранителя, секретаря, помощника по особым поручениям, горничной, психотерапевта и приставленного палача. В данном случае, в мои задачи входит наблюдением за тем, чтобы он выполнял свои обязанности представителя Империи на должном уровне.
   На Синклера было жалко смотреть. Попытка совместить в воображении всё вышеперечисленное явно доставляла ему реальные физические мучения. Я не удержался и коснулся области разума Коронэ в подпространственной сети репликаторов. Не для того чтобы уточнить про палача, идея тут вообще была моей, а чтобы передать своё восхищение гениальным кушаньем мозга несчастного мужика. Я создал Монстра! Я им безумно горд!
   - Хм... Прошу прощения, я, наверное, не до конца понял... - кое-как совладав с лицом, очень осторожно начал командор. - Что означает "приставленный палач"?
   - Это значит, что я должна осуществить ликвидацию поднадзорного лица в случае осуществления им пунктов 3 и 5 седьмого параграфа директивы Шол'ва.
   - О... - только и смог выдавать офицер. - Это...
   - Обычная практика в Империи, командор, - улыбаюсь, - не берите в голову. Лиладаны в этих вещах абсолютно объективны.
   - Хорошо... - ничего не понял мужчина, но решил не заострять внимание. - Полагаю, Лорд Баал проводит вас в свои апартаменты, где и располагается комната для атташе. А я вынужден откланяться - есть дела, требующие моего внимания.
   - О, ничего страшного, командор, мне было очень приятно с вами увидеться...
   Раскланявшись с Синклером, и подавив желание ещё раз приобнять своего атташе, направляюсь в сторону лифта. Девушка следует за мной чуть позади и справа, всем своим видом излучая предельное безразличие к окружающему миру.
   - Ты была превосходна, - начинаю диалог, умышленно не переходя на подпространственную связь. Впрочем, говорил я на языке гоаулдов, так что никто посторонний всё равно бы ничего не понял.
   - Ваши вкусы нельзя назвать логичными, - на том же языке ответила она.
   - Однако, тебе понравилось. - И короткого касания к её разуму хватило чтобы уловить, как ей самой было приятно мучить Синклера.
   - Это тоже ваша вина, - не моргнув глазом, перевела стрелки Коронэ. - Я бала создана в соответствии с вашими алогичными пристрастиями, а значит не несу никакой ответственности.
   - Хорошая позиция, - улыбнулся я. - Выходит, чтобы ты ни делала, виноват буду я?
   - Таков ваш почерк, - солидно подтвердила лиладан.
   Кстати о названии, его я взял оттуда же, откуда и сам образ Коронэ. Зачем изобретать велосипед, когда всё придумано до нас? Раз уж я решил придать моей помощнице столь экзотичную внешность, то требовалось и придумать название её "вида", и тут "андроид" было совершенно не к месту, в отличие от непонятного "лиладан". Тот же факт, что это одно и то же... Ну, кому какая разница? Хе-хе.
   Дальнейший путь до посольского сектора прошёл в относительном молчании, разбавляемом только лёгкими проявлениями любопытства от вживающейся в роль Коронэ, моими ответами о назначении того или иного места и озадаченно-любопытствующими взглядами встречных прохожих.
   На заседание Совета брать с собой помощницу я пока не собирался, так что Коронэ осталась в каюте, создавать видимость обживания, а я направился в зал заседаний, борясь с лёгким любопытством подсмотреть, что же за такой корабль она выбрала в качестве транспорта, что оказал такое впечатление на Иванову. Но я всё-таки сдержался - некоторое время он ещё побудет у станции, так что я успею и лично его увидеть.
  

***

  
   - Мы сидим на пороховой бочке...
   - По крайней мере, теперь ей не уйти от возмездия, Майкл.
   - Не обольщайся, нарны и центавриане сотрудничали с Дилгаром - они не захотят судить её...
   - Верно, но Совету не удастся собрать большинство голосов, и решать её судьбу будет Лига...
   - А Кош?
   - Отказывается участвовать, как обычно...
   - Приятно, что в галактике что-то всё же не меняется, не правда ли, командор? - С улыбкой подхожу к разговаривающим мужчинам. - Добрый день, мистер Гарибальди! Командор. Прошу прощения, если заставил ждать.
   - Ничего страшного, Лорд Баал, всё равно посол Центавра как всегда опаздывает. Ваша помощница устроилась?
   - Да, благодарю, всё как нельзя лучше.
   - Прошу прощения, но я откланяюсь, на Совете моё присутствие не нужно, а мне нужно ещё проверить охрану... - Гарибальди коротко поклонился и направился к выходу из зала.
   - Что ж, Лорд Баал, - Синклер направился к месту председателя, - пока Совет не начался, позвольте мне ввести вас в курс дела?
   - Если вас не затруднит, - киваю.
   - Женщина, на которую напала На'Тот, принадлежит к расе дилгар. Пару десятилетий назад они... хм... сильно досаждали многим расам Лиги неприсоединившихся миров, отличаясь особой жестокостью в ведении боевых действий... Эта женщина, - Синклер сел на своё место, жестом предлагая мне придвинуть один из стульев, стоявших у стены, - Джа'Дур, печально известный военачальник дилгар, замешанная в самых нашумевших и кровавых деяниях и бесчеловечных экспериментах над пленными...
   - Хм... Насколько я успел узнать нарнов, у помощницы посла Г'Кара к ней какие-то личные счёты?
   - Да, это шон'кар, священная кровная месть... Джа'Дур убила всех её родственников во время войны. Добавлю, что убила она их отнюдь не в бою...
   - И зачем же она появилась на "Вавилоне"? Ведь должна же была понимать, что, раз она так известна, то уж на крупной станции её точно опознают...
   - Мутная история, - устало вздохнул командор, окинув взглядом зал, на мгновение задумавшись, - но все расы хотят заполучить её, кто - чтобы убить, а кто считает, что она поможет им в военных амбициях...
   - Их можно понять... И теперь вы решили созвать Совет, чтобы...
   - Итак! - громкий голос широко улыбающегося Лондо Моллари прервал меня на полуслове. - Я не должен доверять слухам? - с насмешливым выражением лица центаврианин обвёл руками полный послов зал. Кивком головы дав понять вопросительно смотрящему Синклеру, что меня это не задело, откидываюсь на спинку стула, поворачиваясь к Лондо. - Добрый день Лорд Баал! Вас тоже держали в неведении? А?
   - Прошу прощения, посол, но мы пытались избежать огласки.
   - О да! - Лондо рассмеялся. - У вас это шикарно получилось!
   Синклеру оставалось только развести руками на неприкрытый сарказм посла. В двери вошёл молодой минбарец, пройдя сразу к столу и сев рядом с Синклером.
   Меня он удостоит слегка удивлённым взглядом, но всё же приветливо улыбнулся и отвесил лёгкий поклон. Хм, похоже, это помощник Деленн, значит, её самой тут не будет? Любопытно...
   Ещё через минуту в зал вошёл Г'Кар, а затем в проходе появился Гарибальди, кивнул посмотревшему на него Синклеру и встал около входа, облокотившись спиной о стену.
   - Что ж... Все собрались, - начал он, пододвигая стул ближе к столу, - мы можем начинать заседание. Господа! - занятые оживленным обсуждением новостей, представители Лиги просто проигнорировали негромкий голос Синклера, обратив внимание только после того, как тот воспользовался председательским молоточком, лежащим рядом с ним на столе.
   - Прошу внимания членов ассамблеи "Вавилона-5". Посол Калика, представляющий Лигу неприсоединившихся миров, откроет наше собрание...
   - Тридцать лет назад, - встал один из аббаи, - Дилгар напал на наши миры, безжалостно уничтожая народы и сея ужас и смерть, - посол вышел вперед, патетично обращаясь к Совету, - и лишь благодаря помощи Земного Содружества нам удалось изгнать захватчиков и предать правосудию главных преступников. Всех, кроме одного, самого жестокого, Несущую смерть! - услышав это прозвище, зал разразился шумом негодования и застарелой ненависти. С трудом успокоившись, члены Лиги стали слушать дальше. - А теперь сама Судьба отдала её нам в руки! Наша Лига большинством голосов приняла решение, что Джа'Дур за преступления против народов и рас должна быть предана суду здесь, на "Вавилоне-5", и как можно скорее. Мы просим Совет одобрить наше решение.
   В зале снова поднялся шум голосов, одобрительно обсуждающих речь посла аббаи, кивнувшего совету и направившегося на своё место. Синклер в очередной раз устало вздохнул и повернулся к послу Центавра.
   - Посол Моллари?
   - Эта женщина, - встал Лондо, - Несущая смерть, - исчадие Ада. Мы, центавриане, скорбим вместе с вами о погубленных ею жизнях... Тем не менее! - ну вот, а так хорошо проникновенно начал... Похоже, у Лондо, а значит, и у Республики Центавра, есть какая-то подлянка, которая сильно не понравится Лиге, - так как она не совершала никаких преступлений против нашей республики, я вынужден проголосовать против. - Едва Моллари закончил свою речь, в зале снова воцарился многоголосый шум негодующих членов Лиги. На этот раз Синклер уже с большим трудом смог восстановить порядок. Хотя, возможно, в этом ему помог посол нарнов, взявший слово.
   - Меня не удивляет, что центавриане выступили против суда, - насмешливо начал Г'Кар, - всем известно, что дилгары были лишь наёмниками их республики...
   - Это вы, нарны, сотрудничали с этим отребьем! - вскинулся Лондо.
   - Пропагандистский трюк центавриан против нашей революции! Это вы...
   - Довольно! - Синклеру явно не улыбалось принимать участие в очередной перепалке откровенно недолюбливающих друг друга представителей вечно враждующих народов. - Посол Г'Кар, вам слово... И попрошу обойтись без перехода на личности...
   - Режим Нарна известен своим обостренным чувством справедливости... Поэтому мы голосуем за, - не успели по залу разнестись довольные выкрики, как Г'Кар решил всех огорчить: - Но при одном условии! Суд должен проходить на Нарне! Мы соблюдали нейтралитет во время этого конфликта, и это определённо поможет обеспечить непредвзятость разбирательства...
   - У нарнов нет права судить Джа'Дур! Аббаи прекрасно знают об их сотрудничестве с этим чудовищем! Это предложение неприемлемо!
   - В таком случае мы также голосуем против, - пожал плечами посол, садясь на место.
   - Посол Кош отказался принимать участие в собрании, - произнес Синклер, причём, в его словах просто-таки чувствовалось дополнение "как всегда...", - от имени Земного Содружества я голосую за. Мистер Ленньер?
   - Так как Минбар не участвовал в конфликте, у нас нет права судить её... Поэтому, мы голосуем против...
   Пережидая очередной всплеск негодования, на этот раз куда более громкого, командор повернулся в мою сторону, явно пытаясь сообразить, предусматривает ли протокол моё участие, учитывая, что представляемая мной империя к обсуждаемому конфликту не имеет абсолютно никакого отношения. Покачав головой, я дал Синклеру понять, что не имею желания участвовать в голосовании. Получив короткий кивок в ответ, я снова вернулся к созерцанию разгорающейся в зале совета перепалки.
   - У членов Лиги один голос. Следовательно, результаты таковы: против - три голоса, за - два. При одном воздержавшемся, - косой взгляд в мою сторону. - Мы пока не определились с положением Лорда Баала в совете "Вавилона-5", но он не выразил желания принять участие в голосовании...
   - Всё верно, командор, - киваю с лёгкой улыбкой, - ситуация достаточно неоднозначна, чтобы воздержаться от участия в голосовании вовсе. Наша империя стремится не делать выводов в вопросах, информацией о которых она не располагает...
   - В таком случае, боюсь, нам придётся искать другое решение проблемы...
   - Это возмутительно! Командор Синклер, вы всегда говорили, что у нас есть право голоса! Почему же теперь вы отказываете нам в этом праве?! Нет! - резко оборвал Синклера посол аббаи. - Хватит с нас компромиссов! Мы больше не будем участвовать в этом фарсе, но мы этого так не оставим!
   С негодованием вскинув голову, посол, а за ним и остальные представители миров Лиги встали со своих мест и покинули зал Совета. Через некоторое время в нём остались только Синклер с Ленньером и я.
   - Прошу прощения, командор, - виновато произнес минбарец, - я способствовал тому, чтобы преступница избежала наказания, но...
   - Джа'Дур укрывали Стальные Клинки. И ваше правительство знало об этом, - оп-па! Стальные клинки? Из информации, полученной младшими при "демонтаже" колонии минбарцев, я узнал, что большая часть инфраструктуры Ш'Лекк'Та принадлежала именно этой фракции касты воинов. Любопытное совпадение... Очень любопытное!
   - Нет, - покачал головой Ленньер, - сначала мы не знали... Но когда мы воевали с Землей, Стальные Клинки предложили Совету новое, страшное оружие... Созданное этим чудовищем. Именно тогда Совет и узнал, что они укрывают её. Но, что тогда, что теперь, через столько лет, трудно признаться в столь постыдных действиях.
   Атташе Деленн встал, коротко поклонился Синклера, а затем и мне, и тоже покинул зал Совета, не прощаясь. Синклер с мрачно-задумчивым видом опёрся подбородком на сцепленные руки.
   - Не думаю, что моё участие в голосовании что-либо изменило бы, командор, - встаю со стула. - Я не знаю всей картины, но, похоже, эта преступница очень сильно насолила членам Лиги. На вашем месте я бы ожидал от них... хм... резких телодвижений. Всё-таки там есть драззи...
   - Вот чёрт... Лорд Баал, вы совершенно правы! Прошу меня простить... Иванова! - командор чуть ли не бегом покинул помещение, на ходу вызывая лейтенанта по коммуникатору.
   Покачав головой с лёгкой улыбкой, неторопливо направляюсь в сторону лифта. Если я прав в своих предположениях, очень скоро к станции заявятся корабли миров Лиги. Если они, конечно, не ждали где-то неподалёку на случай такого исхода голосования. Пожалуй, это стоит того, чтобы посмотреть. Благо, на "Вавилоне" есть отличная обсерватория.
   - Лорд Баал! - уже у самых дверей меня догнал знакомый оклик. Посол аббаи, тот самый странно-женоподобный инопланетянин, который говорил от лица всех миров Лиги и больше всего возмущался решением совета, с напряженным выражением на лице направлялся в мою сторону. Отставая на десяток шагов, за ним виднелись и прочие представители.
   - Посол Калика Квал'Мицра, - дружелюбно улыбнувшись, киваю, остановившись. - Вы что-то хотели?
   - Кхм... Лорд Баал, вы промолчали на заседании и не участвовали в голосовании по вопросу Несущей смерть... Но нам всё же хотелось бы...
   - Полагаю, вас беспокоит, не планирует ли Империя гоаулдов вмешиваться в эту... хм... конфликтную ситуацию?
   - Именно... - Калика напряжённо обернулся, бросив взгляд на мрачного посла драззи, всё это время сверлившего меня взглядом. - Более того, от лица всех представителей Лиги Неприсоединившихся Миров я хотел бы принести официальные извинения за инцидент, имевший место сразу после вашего появления на "Вавилоне-5".
   - Извинения приняты, - киваю, - хотя, само собой, было бы правильнее, если бы их приносил посол драззи, но я понимаю, насколько трудно признавать собственные ошибки, - с улыбкой обращаю внимание на то, как перекосило упомянутого посла от моих слов. - Тем не менее, как я уже говорил командору Синклеру, наша империя старается не вмешиваться в события, подоплёки которых она не знает. Так что, можете быть спокойны, я не планирую вмешиваться в происходящее, по крайней мере, до тех пор, пока это не затрагивает непосредственно меня и Империю.
   - Благодарю, Лорд Баал... - бросив очередной напряжённый взгляд в сторону посла драззи, Калика отвесил мне поклон и направился обратно к ожидающим его коллегам, тут же начав что-то втолковывать явно недовольному драззи. Мысленно пожав плечами, я продолжил путь к обсерватории.
  
   Интерлюдия.
  
   - Иванова! Что у нас? - войдя на мостик, Синклер несколько секунд пытался перевести дыхание, но ответ на заданный вопрос волновал его больше собственного имиджа и физической формы.
   - Если не считать этого монстра, то... - женщина изобразила на лице нечто вроде "мы тонем, капитан, а бутерброды да, ещё остались", - пока тихо...
   - Монстра? - не сразу сообразил Джефри.
   - Лейтенант! - прервал не успевшую ответить Сьюзан один из операторов. - Корабль в зоне перехода! Это фрегат драззи!
   - Чёрт... - Синклер бросился к обзорному иллюминатору. - Они... Тревога! Что за... - едва бросив взгляд на космос, офицер ошарашено замер.
   На фоне планеты внизу величественно дрейфовал корабль, на котором, похоже, и прибыла помощница посла гоаулдов. По крайней мере, Джефри не знал никого другого, использующего в кораблях пирамидальную архитектуру. Ну а ещё на посла странной Империи мягко намекали размеры судна, даже с расстояния в десятки километров казавшиеся неприлично огромными.
   - С... Сколько?
   - Длинна? - сразу поняла суть вопроса Иванова. - Около четырёх километров, точнее определить не получилось -- сканеры выдаю сплошное облако помех.
   - Ясно, - сглотнул мужчина, никак не в силах оторвать взгляд от чёрного, слегка отливающего сталью гиганта.
   - Я же говорила, командор... Видели бы вы этот корабль... - нервно хмыкнула Иванова. - Но в данном случае, полагаю, его присутствие нам на пользу - драззи явно запомнили, что произошло после их предыдущей агрессии на корабль Баала...
   - Да, верно, - упоминание драззи резко выдернуло офицера в реальный мир. - Они его уже заметили?
   - Полагаю... - Сьюзан глянула на показания приборов, - да.
   Между тем, уверенно вылетевший из зоны перехода фрегат, обнаружив около станции "неучтенный фактор", резко сбавил ход и попытался связаться со станцией.
   - Драззи на связи! - лейтенант Иванова кивнула, а Синклер прошёл к терминалу.
   - "Вавилон-5", это Макар А'Шок, - драззи на экране всеми силами пытался казаться грозным и серьёзным, и это у него неплохо получалось, но было абсолютно очевидно, что его очень и очень нервирует гигант, находящийся около станции. - От имени свободного Содружества драззи я требую немедленно выдать военного преступника Джа'Дур. Если наше требование не будет исполнено... - на мгновение он замялся, но всё же нашёл в себе силы продолжить. - Мы атакуем станцию!
   - Корабль приближается к зоне досягаемости станции... Орудия в боевой готовности!
   - Чёрт побери! Активировать систему защиты! Но первыми огонь не открывать, - Сьюзан повернулась к Синклеру. - Командор, Лига не приняла решения Совета?
   - Увы...
   - А Лорд Баал? - женщина покосилась на огромный корабль.
   - Нет, - покачал головой командор, - он не собирается вмешиваться, пока ситуация не затрагивает его лично.
   - Но... Если мы не согласимся, Лига атакует "Вавилон"...
   - На это я и надеюсь... Лишь бы не прогадать...
   - Макар А'Шок, ваш корабль под прицелом. Войдете в зону - будем стрелять без предупреждения.
   Издав шипение, похожее на звук раздражённой змеи, пилот-драззи отключил связь. Однако, уже через несколько секунд его корабль замедлился, а затем и вовсе остановился. Мельком взглянув на датчики, Иванова облегчённо выдохнула - он явно отключил орудия.
   - Лейтенант! - голос диспетчера заставил женщину вздрогнуть. - Фиксируем возмущение поля. Три... нет пять воронок!
   - Там корабли всех членов Лиги...
   - Иванова, сможете отвлечь их?
   - Постараюсь... Надеюсь, вы знаете, что делаете...
   Кивнув, Синклер быстрым шагом покинул мостик. Оставался небольшой шанс решить возникший кризис дипломатическим путём. И, раз уж немедленного нападения на "Вавилон" не планируется, этим шансом стоило воспользоваться.
  
   Конец интерлюдии.
  
   Ну Коронэ... Удивила. Признаю. Приятно удивила, что немаловажно.
   Итак, девочка решила совместить приятное с полезным. Изучив все технические наработки Минбара по кораблестроению, в особенности вопрос бронирования и оптимизации несущей конструкции, она совместила это с архитектурой репликаторов, той самой, на которой основана конструкция стандартного крейсера из блоков, и слегка дополнила стилизацией под гоаулдов. На выходе получилось что-то вроде пирамиды, стоящей основанием на огромной разомкнутой клешне сложной формы.
   Клешне четырёх тысяч ста двадцати метров в длину, тысяча сто сорока в ширину и восьмисот пятьдесяти в высоту. Согласно расчётным характеристикам, этот монстр впятеро превосходил мой суперхат'так в боевом отношении, или если совсем точно на 547.6247 процента.
   Почему так много? А всё потому же. Архитектура репликаторов и этим всё сказано. У настоящих гоаулдов были довольно совершенные, в концептуальном плане, боевые корабли, но в сравнении с блочной структурой репликаторов они были словно клёпаные паровые лоханки начала двадцатого века перед ракетонесущими подводными атомоходами конца. Пусть я копировал суперхат'так только внешне, но и этого было достаточно для понижения эффективности структуры, а тут почти идеальная оптимизация и взаимное дополнение двух разных концепций.
   В общем, удивила меня Коронэ очень приятно.
   О чём я ей не поленился сообщить, заодно пригласив физически составить мне компанию в обсерватории, благо, посмотреть тут было, на что и без моего нового корабля. По всей видимости, Лига решила закусить удила и взять Синклера на понт. Они вообще последние дни вели крайне насыщенный информационный обмен, позволивший мне узнать о том конфликте с дилгарами и внутренних политических раскладах внутри их междусобойчика больше, чем за всё предыдущее время на станции. Не то чтобы я сильно интересовался, но всё же.
   Вот и сейчас к нам в гости пожаловали боевые корабли всех членов Лиги Неприсоединившихся Миров, что давало редкую возможность, так сказать, ощутить себя на выставке. Вообще, было очень занимательно вот так вживую сравнивать представления о стиле и красоте разных биологических видов.
   - Предвкушаете грядущую резною? - бесстрастным тоном поприветствовала меня подошедшая лиладан.
   - Любуюсь видом, - улыбнулся я в ответ, поворачиваясь к нэке.
   - Наслаждение последними минутами перед кровопролитием... Ваш моральный облик ужасен.
   - Небольшой перебор с предметным драматизмом, - замечаю, переводя взгляд на корабли.
   - Учту, - легонько кивнула девушка, принимая замечание на тему своей поведенческой модели. - Желаете попробовать моэ-моэ, или архетип "младшая сестрёнка"?
   - Даже не думай, - на этот раз я действительно взволновался. Сомнений в том, что она способна смоделировать любой стиль поведения у меня не было, но видеть этого не хотелось.
   - Боитесь пробовать новое?
   - Я консервативен. - Улыбаюсь, поймав её взгляд. - К слову, что ты думаешь по поводу Джа'Дур?
   Все полученные по ней данные из информационных носителей разграбленной минбарской колонии я уже изучил, но личное мнение другого полноценно разумного и обладающего личностью репликатора было узнать интересно. Пусть даже, с высокой степенью вероятности, я могу это мнение просчитать самостоятельно.
   - Гипертрофированное самомнение, жестокость, расизм, навязчивая жажда мести, критическое мышление в частично угнетённом состоянии. Типичный деспот эпохи варварства, ставящий целью возвышение и победу своего народа, не считаясь с ценой, - бесстрастно перечислила Коронэ, слегка шевельнув ушками в жесте пренебрежения.
   Да, для движения ушей она разработала полноценную систему передачи эмоций, подобно лицевой мимике.
   - Не возразишь, - хмыкнул я, - однако меня смущает сыворотка. Как считаешь, она действительно могла сделать что-то настолько высокотехнологичное?
   - Это не исключено. По всем данным, не смотря на свой букет психических отклонений, она была гением.
   - Да и вообще безумие часто ходит под руку с гениальностью... - продолжил мысль я, получив в ответ согласное движение ушками. - А ещё ей мог помочь кто-то из местных древних. - Озвучиваю очевидное. - Они как раз специализируются на органических технологиях.
   - Как вы знаете, в архивах Стальных Клинков не содержалось детальной информации по её исследованиям. Полагаю, они не доверяли сами себе. Но это же значит, что мы можем только гадать.
   - Но всё же, минбарцы укрывали её несколько лет.
   - Вероятно, - лиладан кивнула, повернув одно из ушек, - к тому же, исходя из поведения послов Нарна и Центавра с вероятностью 57.7654 процента можно утверждать, что они также в курсе насчёт открытия Несущей Смерть.
   - Да, это любопытно, - с улыбкой оглаживаю бородку, - и Синклер, скорее всего, тоже знает о сыворотке.
   - Вот только до вас он эту информацию не донёс.
   - Вдвойне любопытно...
   Бросив последний взгляд на висящие у станции корабли, так и не решающиеся предпринять какие-то резкие телодвижения, киваю своим мыслям и направляюсь в сторону лифта.
  
   Интерлюдия.
  
   Гарибальди нервничал, и тому были объективные причины. Шумное появление на станции женщины, заклеймённой, как минимум в десятке миров, как величайший маньяк Галактики само по себе было отличным поводом. А уж тот интересный факт, что прибыла она на минбарском корабле из их сектора и в их же военной форме. И это при показушном гуманизме гребнеголовых...
   Даже если забыть про какие-то странные танцы с ней земного правительства, гнилью от всей этой ситуации попахивало на целый сектор. Да и чутьё параноика не давало мужчине покоя. А уж на чутьё Майкл хоть и жаловался, но не мог к нему не прислушиваться. Хотя бы только потому, что он был до сих пор жив и относительно здоров, с его-то работой и стилем жизни.
   Худшие предчувствия нашли оправдания почти сразу. Не успели они даже толком понять кто у них на борту, а Г'Кар уже настойчиво попросил приватной встречи с заключённой. "Чтобы извиниться за поведение помощницы" - ага, как же! Дождаться от нарнов такого, да ещё и добровольно? Да скорее пресловутый рак на горе свистнет, а Лондо станет монахом, чем это произойдёт! С первых же слов посла Нарна, появившегося в камере, он понял, что не ошибся. У этой дряни явно было, что предложить, нечто очень важное, что определённо хотели бы все заинтересованные. И о морали и этике в таких вопросах можно было забыть, уж Гарибальди прекрасно знал, как это делается "в верхах". Вот только, похоже, Джа'Дур тоже была той ещё "штучкой" - нападение На'Тот вывело её из себя, и она открыто затребовала от посла голову своей помощницы в оплату информации.
   К чести Г'Кара тот послал её в пешее эротическое, не хлопнув при выходе дверью только потому, что на "Вавилоне" двери это не позволяли в принципе, но это было только начало!
   Всполошились послы Лиги, не иначе как по закону подлости пронюхавшие о присутствии "Несущей Смерть". Гарибальди давно был уверен, что половина обитателей станции -- грёбанные ясновидцы, чтобы там не утверждали телепаты из Пси Корпуса. Ну, или у него в ведомстве безбожно течёт, что было ещё хуже для самолюбия. В любом случае начался форменный бедлам и истерия, грозящие "Вавилону" международным военным вторжением.
   Но, словно этого мало, прямо перед знаковым заседанием Совета к станции явился помощник посла Баала! По ходу дела ещё более упоровшийся, чем его начальник, потому как выйти на четырёх километровой дуре, от вида которой не грех было бы прямо на боевых постах облегчиться половине капитанов земного флота, к мирной станции мог только полный идиот. Или такой же самовлюблённый гадёныш, обожающий эпатировать публику, как и сам Баал.
   Казалось, всё и дальше некуда? Не-е-ет, друг Майкл, получите и распишитесь! Военную эскадру из кораблей всех государств Лиги Неприсоединившихся Миров прямо под иллюминаторами, не хочешь?
   И вот очередная вишенка на торте -- "Фараон", как окрестили его те, кто хоть что-то слышал о внутреннем убранстве посла этой чёртовой империи, изволил проявить любопытство после заседания и лично посмотреть на виновницу торжества. И попробуй ему откажи, когда его страхолюдный монстр всё ещё у станции!
   Пришлось всё бросать и бежать организовывать допуск, за одно с видео-наблюдением за ходом встречи. Последнее вообще нельзя было доверять никому постороннему! Слишком пикантные подробности так и норовили всплыть при каждом разговоре с этой психопаткой.
   Не успел отдать все нужные приказы, а Баал уже чуть ли не стоял под дверью камеры, по своему обыкновению слегка улыбаясь своей доброжелательно улыбкой. И все инстинкты говорили Гарибальди, что с точно такой же улыбкой этот субъект будет уничтожать мешающих ему врагов. Да он и планеты, пожалуй, будет уничтожать так же походя, как разделался с крейсерами атаковавших его драззи. Страшно было даже представить, что может случиться после их беседы. А если Баал ещё и потребует её выдачи в пользу своей Империи...
   - О, ещё один мальчик. Думаю, ты тоже пришёл за моим творением? - с ехидной улыбкой поприветствовала гостя Джа'Дур.
   Всё ещё с нервно дёргающимся глазом Гарибальди дал себе слово, что если посол сейчас её просто придушит, он однозначно сделает вид, что "ненадолго отвернулся" и ничего не видел.
   - Говори, не стесняйся.
   - Я смотрю, вежливость не ваш конёк, верно? - Лорд привычным жестом погладил бородку, с некоторым любопытством разглядывая собеседницу.
   - Если хочешь нежного обращения, думаю, здесь есть, где снять девочку на ночь, вот пусть она тебя и ласкает, а мне недосуг разводить пустую болтовню непонятно с кем, - огрызнулась дилгарка.
   - Разумно, - не переставая ухмыляться, согласился посол. - Моё имя Баал, я имею честь быть Верховным Лордом Империи Гоаулдов. И чтобы сразу устранить недопонимание: представители моего вида принципиально не способны умереть от старости.
   Получила стерва! Думала, что своей важностью всем заинтересованным лицам сможет может обеспечить себе свободу действий? Ха! Как говорится, на каждую хитрую гайку, найдётся свой болт с левой резьбой.
   - Тогда зачем вы здесь? Если для вас моя сыворотка бесполезна? - Оп-па. Как быстро она стала настороженной и вежливой!
   - И да и нет. Я пришёл спросить, подойдёт ли ваш препарат для моей коллекции подобных штучек, - Баал присел на стул напротив Несущей смерть. - Спрошу прямо, при длительном использовании он должен превращать принимающих в дилгар?
   Гарибальди судорожно проверил, идёт ли запись видео на инфокристалл. Таких выпученных глаз и отпавшей челюсти видеть ещё не приходилось. Хотя, он был уверен, что, будь перед ним зеркало, сам он недалеко ушёл бы от удивления заключенной.
   - Судя по реакции, ответ "нет". Печально, печально, - гоаулд задумчиво откинулся на спинку. - Я-то рассчитывал на что-то интересное, вроде серьёзной комбинации с целью возрождения собственной расы в качестве правящей верхушки сразу нескольких цивилизаций. А тут всего лишь примитивная сыворотка долголетия... Как-то даже мелко. Я прав?
   Лицо Джа'Дур не поменяло выражения, очевидно ещё не отошла от шока, но что-то явно попыталась прохрипеть в ответ.
   - Прав, - констатировал посол. - И очевидно, её синтез требует особых условий и ингредиентов? Что же это? Хм... - Баал уже практически не обращал внимания на собеседницу, беседуя словно бы сам с собой. Хотя, как казалось Майклу, он всё же внимательно следил за реакцией женщины, отлично делая свои выводы на её основе. - Сложная технология? Хм... Нет... О, быть может, живое происхождение? В качестве материала требуются другие представители конкретной расы! Угадал? - Баал вздёрнул брови. - Тц, какой примитив. Ничего нового или оригинального. Вы бы поинтересовались земными хрониками что ли. Легендами про вампиров, к примеру. Не удивлюсь, если, на Земле до сих пор в загашниках можно найти пяток подобных технологий ещё с доиндустриальной эры, - мужчина встал. - Что ж, видимо, общение с минбарской кастой воинов отупляет. Сами плести интриги не умеют и других портят. Детский сад. В таком случае, позвольте откланяться - вы полностью бесполезны.
  
   Конец интерлюдии.
  
   - Зачем вы устроили это представление? - встретила меня Коронэ, едва я покинул территорию службы безопасности.
   - Интерес, - улыбнулся я, поравнявшись с девушкой и увлекая её далее по коридору.
   - Её реакция? - кошачьи ушки Коронэ опустились в жесте означающем интерес.
   - Скорее Синклера и его командования. Каюта была битком набита следящей аппаратурой, так что всю нашу беседу с Джа'Дур он увидит не далее чем через полчаса, если я хоть что-то понимаю в характере мистера Гарибальди.
   - Я всё ещё не понимаю логики. Даже с вашей дефективной личностью это слишком бессмысленно, - бескомпромиссно сообщила лиладан.
   - Какая ты у меня строгая...
   - Это ваша вина.
   - Да-да, я помню -- во всём виноват я, - усмехаюсь.
   Зеленоглазый андроид важно кивнула. Вообще же, я сам ей прописал такую манеру поведения. Мол, "начальника надо троллить везде, троллить всегда, троллить во всём". Да-да, чтобы не расслаблялся. Но одновременно с этим, у её слов была и действительно важная функция -- она должна была оценивать мои действия с точки зрения голой логики, рациональности и положения выгода/затраты.
   Как известно, при королевских дворах существовала такая особая должность "шут", чьей главной задачей было говорить в глаза монарху правду, какой бы неприятной та не была. Ну ещё немного шпионить за стекающейся к трону кодлой и докладывать, но это уже не наш случай. Таким образом, я решил использовать опыт "предков" и создать себе помощника, который сможет указать на недостатки моих идей и в случае нужны одёрнуть.
   Так что никаких претензий на постоянные подколки в тему моей "дефектности" и "нелогичности" быть не могло. Ведь с точки зрения полноценного репликатора, даже просто играя роль посла на Вавилоне, я действительно поступаю в высшей степени нерационально.
   - Однако, мои действия имеют смысл. Ты же понимаешь, что с вероятностью в 97.3617 процента её ликвидируют до того, как она успеет передать технологию кому бы то ни было?
   - Это наиболее вероятное развитие событий. - Согласилась девушка. - Животные инстинкты органических форм жизни не предполагают возвышения в политической иерархии доверчивых и склонных к уступкам личностей. Следовательно, ни одна из заинтересованных сторон не позволит, чтобы у конкурентов появлялся шанс единолично завладеть такой технологией.
   - Верно, именно поэтому...
   - Лорд Баал! - прервал меня окрик Гарибальди.
   Сам мужчина не заставил себя ждать и очень быстро нагнал нашу пару.
   - Мистер Гарибальди? - останавливаюсь, отвечая мужчине с вежливой улыбкой.
   - Комадор Синклер просил передать, сейчас состоится очередное заседание Консультационного Совета. Похоже, они всё-таки пришли к компромиссу касательно Джа'Дур.
   - О! Благодарю, - киваю, - я немедленно направлюсь в зал совещаний. Кстати, позвольте представить, Коронэ, моя помощница.
   - А-а-а... - мужчина открыл, было, рот, чтобы что-то сказать, но, окинув внимательным взглядом мою спутницу, несколько замялся. - Да. Очень... Рад.
   Коронэ на это лишь самую малость качнула головой. Грубиянка.
   - Составите нам компанию? - прерываю едва начавшуюся паузу.
   - Эм, - Гарибальди с трудом оторвал взгляд от зелёного меха на кошачьих ушках. - Нет. Прощу меня извинить, у меня ещё есть неотложные дела.
   - Понимаю, - чуть склоняю голову. - Что же, удачи вам, мистер Гарибальди в вашем нелёгком труде...
   Наблюдая, как шеф службы безопасности удаляется от нас, я вновь обратился к Коронэ:
   - Итак, возвращаясь к теме, кто, по-твоему, её убьёт?
   - Я бы предположила нарнов. На втором месте - аббаи, - сдержанно ответила девушка.
   - Да? - я задумался. Это было логично -- и те и другие должны чувствовать себя наиболее оскорблёнными. Вот только, если вспомнить одну особенность этой галактики, всё не так однозначно... - Как на счёт небольшого пари?
   - Страсть к азартным играм это признанное нарушение психики даже в среде органических форм жизни, - взмахнула ушками лиладан, сохраняя абсолютно бесстрастное выражение лица.
   - И твой ответ?...
  

***

  
   Когда я добрался до зала Совета, все послы уже присутствовали там. Ну, кроме Коша, само собой. Он, как обычно, относился ко всей местной суете с известным пофигизмом.
   Послы Лиги о чём-то негромко переговаривались между собой, а Синклер стоял чуть в стороне, уставившись взглядом в экран, на котором виднелась неактивная сейчас зона перехода. Картинка явно передавалась с одного из наблюдательных зондов, сновавших вокруг "Вавилона". К слову, корабли Лиги уже получили отбой и благополучно покинули пространство вокруг станции, что неплохо говорило в пользу дипломатических талантов представителя Земли.
   - Поздравляю, командор, - от моей реплики мужчина чуть вздрогнул, повернувшись на голос, - похоже, вы сумели найти решение проблемы?
   - Кхм... Да, Лорд Баал, - кивнул офицер, - мы с послами сумели придти к компромиссу. Я... Надеюсь, вы не воспримете за оскорбление тот факт, что вас не пригласили на эти переговоры? Вы отказались от участия в голосовании, а они проходили кулуарно...
   - Нисколько, - улыбаюсь, - как я уже сказал, мы предпочитаем не вмешиваться в события, в которых не разбираемся.
   Стоящая за моим правым плечом Коронэ подтверждающе кивнула, продублировав жест соответствующим движением ушками.
   - Рад это слышать, - а глазки-то дёрнулись в сторону зелёной шевелюры. Дёрнулись, хе-хе.
   В этот момент в зал заседаний вошёл широко улыбающийся Лондо Моллари, жестикулируя, что-то втолковывающий ощутимо недовольному таким собеседником Ленньеру. За ними следовал озабоченный Гарибальди.
   Командор кивком извинился перед нами и быстро направился к своему шефу безопасности. Не прошло и минуты, как они отошли чуть в сторонку и начали обсуждать готовность к некоему действию. Разумеется, они старались говорить тихо, но с возможностями репликатора я легко слышал каждое слово. То же самое можно было сказать и о послах Лиги.
   По всей видимости, Джа'Дур решено было направить на опыты. В прямом смысле. И действительно нельзя не восхититься талантами Синклера, он каким-то чудом умудрился продавить решение о том, чтобы исследования велись на Земле. Само собой, с участием всех заинтересованных сторон, но на Земле. Талантище, а не человек!
   Так, на пару с Коронэ, развлекаясь наглым подслушиванием, я чуть не пропустил (ладно, вру) момент, когда беседа офицеров "Вавилона" перешла на мою атташе. Вернее, Гарибальди, со свойственным ему интересом к женщинам и всему необычному, спросил начальника, кто она такая и откуда вообще взялась?
   - Насколько я понял, - донёсся до меня негромкий голос Джефри, - она его помощница, но кроме того - наблюдатель от их государства и телохранитель на случай непредвиденных ситуаций...
   - Тело... кха... Телохранитель? Она?! - начальник службы безопасности, с трудом задавив выкрик и почти сдержав ошарашенное выражение на своём лице, круглыми глазами оглядел спину хрупкой девушки, которую можно было бы принять скорее за школьницу.
   - Слушай, если хочешь, можешь сам спросить у Баала, - прошептал Синклер, тоже косясь в нашу сторону, - а я боюсь.
   - Знаешь... - Гарибальди нервно замялся, - Я тоже, пожалуй, воздержусь.
   - Ладно, - вздохнул командор, - думаю пора начинать.
   - Угу, я рядом, - отозвался Майкл и сделал пару шагов в сторону.
   - Что ж, полагаю, мы можем начать... - уже для всех оповестил Синклер, выходя в центр зала.
   Послы Лиги умолкли и стали подтягиваться к нему. Ещё раз оглядев присутствующих и, убедившись, что все заинтересованные лица в сборе, мужчина отдал приказ через коммуникатор.
   В кадре на экране показался пассажирский шаттл минбарцев, неторопливо выплывающий из ангара станции и направляющийся в сторону зоны перехода.
   - Посол Кош? - нарушил торжественную тишину удивлённый голос Гарибальди.
   Секунда и все заметили, как в зал, не спеша, вплыла "вешалка" скафандра посла Ворлона.
   Для полноты картинки, я дополнительно любовался происходящим через младших, подключённых к системам станции и планеты внизу, а также корабль Коронэ, так что прибытие нового действующего лица засёк сразу.
   По всей видимости, посол Кош был не столь пофигистичен к происходящему, как хочет казаться перед всеми присутствующими. Я даже склонен думать, что он давным-давно, как только Джа'Дур появилась на "Вавилоне", выяснил всё о составе и свойствах привезенного ей на станцию препарата, благо телепату его уровня, это должно быть не сложно. После чего, видимо, принял своё собственное решение, как поступить с ним и его создательницей. Иначе как можно было объяснить тот факт, что из зоны перехода, не дав войти в неё минбарскому шаттлу, величественно выплыл тяжёлый ворлонский крейсер?
   - Чёрт побери! Иванова?! Что... - Синклер только начал говорить в коммуникатор, как между четырьмя отростками корабля ворлонцев проскочил яркий зелёный разряд, и в транспорт Несущей Смерть ударил тонкий переливающийся луч энергии.
   Данные телеметрии со сканеров моего корабля широким потоком полились в сознание. Физический принцип напоминал лучевое оружие минбарцев и прочих местных видов, но исполнение отличалось принципиально. Дело даже не в органическом корпусе и системах корабля Ворлона, сама конфигурация постройки луча, архитектура манипуляции энергией отличалась от уровня местных, как легированная сталь отличается от поделок бронзового века.
   Целых пять процентов всех вычислительных мощностей младших тут же были направленны мной на разработку аналога, на основе полученных данных. И в тоже время, я с лёгкой улыбкой наблюдал за выражениями лиц делегации. Ещё непонимающе произошедшего, переглядывающейся между собой, они были весьма забавны.
   В зале начал нарастать взволнованный гул голосов.
   - Почему? - мрачно переведя взгляд на вошедшего Коша, спросил Синклер.
   - Вы не готовы к бессмертию, - чуть наклонив шлем скафандра и, по обыкновению выдержав загадочную паузу, ответил мужчине ворлонец.
   - Ты проспорила, - довольно сообщил я очевидное Коронэ, нарочно не понижая голос.
   - Нарны были бы логичней, - с едва заметной досадой в голосе ответила андроид, как и я не используя язык гоаудов, и не обращая видимого внимания на ошеломлённые взгляды окружающих.
   - Лорд Баал? - вопросительно позвал меня Синклер.
   - О, не обижайтесь, командор, - убираю из голоса смеющие нотки. - Пусть это неприятно, но мой скрытный друг абсолютно прав. Бессмертие это тот дар, который очень легко оборачивается проклятьем. Поверьте, никто из вас не хотел бы жить в обществе, которым правят вечные политики, рождённые в эпоху власти денег и интриг.
   О! Занятно! Блоки в корабле Коронэ зафиксировали, что крейсер Ворлона попытался просканировать корабль. Я перевёл взгляд на Коша. Тот тоже смотрел на меня, практически полностью сузив диафрагму "глаза".
   Это становилось интересным. Предпримет ли он что-то ещё?...
   Секунды текли, отсчитывая миллионные доли. Я видел тысячи вариантов и чувствовал, как Коронэ уже взяла под контроль все готовые корабли репликаторов в галактике, готовясь к любому из них. Но...
   Нет. Так ничего и не сказав, посол Ворлона развернулся и покинул помещение. В тот же момент воздействие на корабль пропало, а крейсер, неторопливо развернувшись, так же величественно направился к зоне перехода, покидая систему станции.
   Что ж, интерес Ворлона я уже привлёк - будем ждать, во что это выльется. Неужели Кош придёт на приватную беседу?
  

***

  
   Появление крейсера Ворлона и поведение посла Коша на заседании вызвало шумное и возмущённое обсуждение всех послов Лиги. Что, впрочем, было совершенно не удивительно - у них из-под носа увели такое сокровище, причём в тот момент, когда они практически держали его в руках. Но... Ворлонская Империя была не тем соседом, в адрес которого можно было себе позволить особенно резкие телодвижения. Полагаю, тут даже Земля с их маньяками в правительстве и кучей заговорщиков в лучших традициях тайных обществ не рискнула бы что-то предъявить по поводу случившегося. Прилетевший к станции крейсер красноречиво указал всем реальное положение вещей.
   По лицу Синклера можно было понять, насколько мужчина был обеспокоен происходящим. Похоже, Джефри уже успел "подсесть на измену", наблюдая игру в гляделки, которую устроили мы с Кошем, и прекрасно понимая, какие последствия могут быть, начни наши корабли выяснять отношения в такой близости от "Вавилона". Хм... Любопытно, а стал бы что-нибудь предпринимать хранитель Великой Машины, начни крейсер Ворлона "буянить"?
   - Думаю, пора отослать наш корабль. Он, конечно, радует взгляд, но не стоит совсем уж забывать о чувстве такта, - вернувшись в посольские апартаменты, удобно устраиваюсь на одном из диванов. Коронэ чинно села напротив, аккуратно сложив руки на коленях.
   - Вы могли сделать это сразу, но предпочли поиздеваться над нервной системой местных обитателей.
   - Это мне говорит та, кто спроектировала четырёх километровый корабль только для того, чтобы нагнать пафосу при своём появлении, - с ухмылкой парировал я.
   - Моя задача была -- поддержать формирование правильного имиджа Империи. - Не моргнув глазом, отзеркалила лиладан. - Я выполняла ваш приказ. А вы просто самоутверждаетесь, что есть очень тревожный признак.
   - Туше, - улыбнулся я.
   В этот момент компьютерный терминал посольской связи издал сигнал входящего вызова. Рефлекторно проследив источник я, с некоторым удивлением, его принял.
   - Лорд Баал? - на экране появилось слегка нахмурившееся лицо посла Деленн. Однако, быстро она вернулась. Да ещё и проскочила незамеченной, за всей этой суетой. - Прошу прощения, если побеспокоила, но не могли бы вы уделить мне некоторое время для беседы?
   - Разумеется, мадам посол, - с улыбкой киваю, - где вам будет удобно?
   - Если вы не возражаете, я буду у вас через полчаса... - дождавшись моего согласного поклона, Деленн сразу же отключилась.
   Усмехнувшись, задумчиво поглаживаю бородку. Будет интересно послушать, что именно скажет посол Минбара. Думаю, Ленньер уже донёс до неё, что происходило на станции и вокруг, пока она отсутствовала, вероятно, именно это и вызвало в ней такую обеспокоенность. Впрочем, дождемся прихода и всё выясним.
   - Полагаю, вот и реакция минбарцев на наше небольшое представление на их колонии.
   - Теперь вам придётся её убить. - Произнесла Коронэ, слегка дёрнув одним ухом. - Я предупреждала, что не стоит оставлять свидетелей. С вашими наклонностями это единственный способ избежать судебного преследования.
   - Спасибо за поддержку.
   - Это было осуждение, - возразила зеленоглазка.
   - Я знаю.
  

***

  
   Оказавшись довольно пунктуальной, Деленн пришла через 19 минут 48 секунд. Войдя в каюту и приветственно поклонившись, женщина с немым вопросом в глазах и удивлением на лице перевела взгляд с меня на Коронэ.
   - Добрый вечер, мадам посол, - встаю навстречу гостье, с улыбкой кланяясь в ответ, - позвольте представить вам Коронэ, мою атташе.
   - Приятно познакомиться, - чуть суховато кивнула девушка, тоже поднявшись на ноги.
   - Взаимно, - взгляд Деленн недоумённо перешёл с волос моей помощницы на её ушки, чуточку раздражённо дёрнувшиеся под пристальным взглядом. Тем не менее, посол быстро справилась с удивлением и, изобразив на лице смесь вины и смущения, плавно опустилась в предложенное мной кресло.
   - Итак, я слушаю вас, - добродушно улыбаюсь, - что вы хотели обсудить?
   - Кхм, прошу прощения за неожиданное вторжение, - замявшись, начала минбарка, - но наше правительство уполномочило меня обсудить с вами происшествие, имевшее место на одной из наших колоний.
   - Я весь внимание, мадам посол, - киваю, уже привычно оглаживая пальцем подбородок.
   Коронэ повторно садиться не стала, предпочтя встать с боку у меня за спиной.
   - Это небольшой, средне отдаленный от метрополии мир, Ш'Лекк'Та, принадлежащий, в основном, касте воинов. Там, разумеется, есть и гражданское население, но административная власть принадлежит именно военным, - Деленн, с рассеянным видом обвела взглядом помещение, но я был готов поспорить, что, несмотря на это, она пристально и цепко следит за моим лицом и реакцией на её слова. - Несколько дней назад на планету произошло нападение неизвестных нам существ, вернее, полагаю, механизмов...
   - Да, мне докладывали об этом, - киваю, - более того, полагаю, что должен принести вам свои извинения за это происшествие.
   - Простите? - Деленн удивлённо вскинула брови.
   - Видите ли, произошло досадное недоразумение, - улыбаясь, качаю головой, - на вашей планете, оказался один из наших разведывательных зондов. Это, - повожу пальцами, якобы, подбирая слово, - устаревшее устройство, мы уже несколько тысячелетий такие не используем. Предполагалось, что все отправленные зонды получили сигнал о возвращении, но, в вашем случае, произошёл сбой программы.
   - Зонд? - недоверчиво переспросила минбарка. - Но он фактически уничтожил нашу колонию! - в голосе посла слышалось неподдельное возмущение.
   - Вот именно за это я приношу свои извинения. Проведённое расследование выявило, что в результате программной ошибки был частично инициирован рабочий протокол по освоению ресурсов. Система распознала ваши постройки как богатые месторождения полезных ископаемых и начала их разрабатывать. Причина в уже имевшей место промышленной обработке и очистке материалов. Как только продукты индустриальной деятельности были бы исчерпаны, программа перешла бы к освоению менее доступных и богатых месторождений, то есть недр планеты. На счастье, до этого момента, ваши корабли смогли нанести рою достаточный урон, чтобы система перестала воспринимать их как враждебные явления окружающей среды и активировала протокол безопасности. Или, если быть совсем точным, к счастью, этот протокол предусматривает отправку предварительного запроса домой, и данный участок программы сработал без ошибок. По правде говоря, мы не ожидали, что какие-то из этих разведчиков ещё остались в рабочем состоянии, но отследить сигнал и заблокировать протокол противодействия агрессии мы успели. Что было дальше, вы и сами должны знать.
   Деленн некоторое время сидела, обдумывая услышанное. Похоже, такой вариант объяснения в голову минбарке не приходил, и теперь она пыталась для себя решить, верить моим словам или нет. В любом случае, была далеко не нулевая вероятность того, что следом за послом вопросы мне будут задавать и непосредственно члены касты воинов. Они, конечно, не были столь вспыльчивы и безрассудны, как драззи, но полученная оплеуха должна была нанести огромный ущерб их самолюбию. Полагаю, Серый Совет запретит им предпринимать агрессивные действия и как-то нарываться, но все мы знаем, для чего созданы правила, даже в столь иерархичном и сплочённом обществе, как минбарское.
   - Это крайне важная информация, Лорд Баал, - медленно проговорила минбарка, - и в её свете произошедшие события выглядят совершенно иначе, чем могло бы показаться с первого взгляда.
   - Я всегда придерживался мнения, что вовремя предоставленная информация способна сохранить мир и трезвость рассудка куда эффективнее, чем все договоры и заверения.
   - Благодарю вас за предоставленные пояснения, - Деленн встала на ноги и коротко поклонилась нам с помощницей, - я должна срочно донести их до нашего правительства.
   - Не стоит благодарностей, посол, - с улыбкой встаю навстречу, - если у вас появятся дополнительные вопросы, я с готовностью развею ваше любопытство, если только это будет в моих силах. Прошу, - повожу рукой в сторону двери, - я провожу вас.
   Женщина снова чуть поклонилась и неторопливо, всё ещё пребывая в задумчивости, пошла в сторону выхода в коридор.
   - Кстати, не могли бы вы развеять моё личное любопытство? - слегка притормозила минбарка.
   - Если это будет в моих силах...
   - Когда вы... кхм... Когда ваши корабли прилетели к Ш'Лекк'Та, корабли касты воинов получили послание-предупреждение, но... Скажите, почему оно пришло только в виде текста? Ведь у вас явно есть видео-связь. Это какая-то традиция? Или...
   - Ах, это, - широко улыбаюсь, качая головой. - Не берите в голову. Это была моя помощница, она ещё довольно молода и у неё... хм... своеобразное отношение ко всем юным видам. Ну понимаете, детский максимализм, всё такое.
   - Что вы имеете ввиду? - озадаченно спросила посол.
   - Ну... Она считает всех, кто не достиг хотя бы рубежа в сто тысяч лет истории, тупыми и примитивными дикарями. Отсюда и текст, и простые предложения, ну чтобы вы точно поняли. Не берите в голову.
   Окинув задумчивым взглядом всё ещё стоящую на прежнем месте Коронэ, Деленн чуть отрывисто кивнула и, повернувшись, быстрым шагом направилась в сторону лифта.
   - Вы беспринципный демагог, - лаконично сообщила девушка, когда дверь закрылась.
   - Я знаю... - широко улыбаюсь помощнице.
  

Оценка: 8.41*122  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Е.Сафонова "Риджийский гамбит.Дифференцировать тьму" К.Никонова "Я и мой король.Шаг за горизонт" Е.Литвиненко "Волчица советника" Р.Гринь "Битвы магов.Книга Хаоса" Т.Богатырева, Е.Соловьева "Загробная жизнь дона Антонио" Б.Вонсович "Туранская магическая академия.Скелеты в королевских шкафах" И.Котова "Королевская кровь.Скрытое пламя " А.Джейн "Северная Корона.Против ветра" В.Прягин "Дурман-звезда" Е.Никольская "Зачарованный город N" А.Рассохина "К чему приводят девицу...Ночные прогулки по кладбищу" Г.Гончарова "Волк по имени Зайка" Д.Арнаутова "Страж морского принца" И.Успенская "Практическая психология.Герцог" Э.Плотникова "Игра в дракошки-мышки" А.Сокол "Призраки не умеют лгать" М.Атаманов "Защита Периметра.Через смерть" Ж.Лебедева "Сиреневый черный.Гнев единорога" С.Ролдугина "Моя рыжая проблема"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"